Сохранить .
Сага о неудачнике 4 Александр Владимирович Немченко
        Сага о неудачнике #4
        Много времени минуло с тех пор, как Серж попал в Ильдриалл. Когда-то давно он был слабым и неудачливым охотником на монстров с издевательским прозвищем "счастливчик". С тех пор минуло много времени. Он нашел верных друзей, обрел любовь, довел свое тело до предельной уровня доступного людям и стал уважаемым охотником. Но о покое ему можно только мечтать. Серж и его группа охотников, ведомые судьбой, должны вступить в войну с королем демонов Ол-демо Эром. Но чтобы иметь хотя бы шанс одолеть его, нужно высококлассное снаряжение, десятки высокоранговых элексиров, боевая магия и магия поддержки более высокого класса. Впереди их ждут таинственные поземелья и сотни монстров. Серж и его группа, начинают путь к первому рангу охотников на монстров и званиям "легендарных охотников".
        Пролог.
        Король демонов - Ол-демо Эр, сидя на троне, со скучающим видом слушал доклад одного из архидемонов. Он слышал речь, но практически не воспринимал, что ему говорят. Это было похоже на играющую фоном музыку: она где-то там звучит, слышны какие-то слова, но общего смысла не улавливается, и вообще ее практически не замечаешь. Взгляд короля демонов медленно переместился на колонны, что подпирают свод тронного зала. На каждой из них прикреплены факелы, что, ярко горя, создают круги света, разгоняющие по углам тьму.
        - Проще говоря, у нас уже почти две сотни тысяч подготовленных и полностью вооруженных воинов. Также нашим союзником выступает орда. В ней три сотни тысяч орков, почти тридцать тысяч лесных троллей, десять тысяч огров и полмиллиона гоблинов? - устав от длинной занудной речи, наконец, произнес Ол-демо Эр.
        Архидемон прервал доклад, уставившись на короля. Вообще, вид его величества внушает трепет. Еще бы - все демоны крупны и сильны, но Ол-демо Эр - особенно, он выше обычного демона в полтора раза и шире в плечах, но главное - это не рост и сила, а то ментальное давление, что он создает. Даже лесной тролль или огры, что выше и здоровее его, глядя на короля демонов, ощущают себя мелкими букашками перед слоном, что с легкостью растопчет их и размажет по полу. Но вместе с дикой мощью, что скрывается в нем, внешне Ол-демо Эр выглядит, как и подобает тому, кто возглавляет элиту расы демонов: алая кожа, черные массивные рога, что выходят изо лба и изящно загибаются кверху, ярко желтые, словно два чана с золотом, глаза и густые длинные черные волосы.
        - Да, господин, все так. Кроме того, низшие демоны, работающие на плантациях и фермах, полностью обеспечивают и даже перекрывают потребности армии. Все бойцы в полной мере вооружены и готовы к походу.
        - Что насчет запасов провизии, оружия и всего остального? - спросил Ол-демо Эр.
        - Суммарные запасы достигают 68 % от нужного уровня. В принципе, мы можем уже сейчас начинать, этого вполне хватит.
        - Нет. Мы дождемся, когда армия будет на сто процентов готова. Наша задача сокрушить образовавшийся альянс северных королевств людей одним мощным, быстрым ударом. Если из-за того, что у нас где-то не хватит запасного оружия или провианта и армия пойдет в бой голодная и понесет большие потери или где-то даже проиграет, если мы замедлим темп, то в будущем нам это может сильно навредить. Как только мы начнем действовать, армии Богов перестанут сражаться друг с другом и набросятся на нас. К тому моменту мы должны не только завоевать королевства, но и подготовить оборону для отражения атак четырех армий.
        - Как скажете, господин, - с поклоном произнес архидемон.
        - Можешь быть свободен.
        Когда массивные двери зала закрылись за архидемоном, Ол-демо Эр устало выдохнул. Истинной причиной, задержки вторжения было желание, чтобы его возглавила Элантира. Она, по древнему пророчеству, должна была возглавить демонов и повести их на завоевание земель. Возможно, в нынешнее время это может показаться глупостью - верить в пророчества. И все же никто не отменяет символизм. Если армию демонов поведет ребенок из пророчества, то это поднимет моральный и боевой дух. Всегда легче сражаться, когда в тебе есть уверенность, что победа обеспечена. А по пророчеству Элантира должна привести расу демонов к господству над миром. Если не удастся ее вернуть до окончания подготовки, то придется начинать так.
        Раздался стук в дверь. Король демонов нахмурился. Кому понадобилось опять тревожить его?
        - Кто там? - спросил он.
        Стоящий у дверей охранник, приоткрыл их, вынырнул, а через миг вернулся.
        - Биллиал-ар Трон просит срочной аудиенции, - произнес он.
        - Пусти, - усталым голосом разрешил Ол-демо Эр.
        В зал, лязгая тяжелыми доспехами, вошел демон. Высокий, крупный, но все же уступающий по габаритам королю. Глядя на него трудно поверить, что это не просто чистокровный демон, а настоящая элита - архидемон. И не какой-то архидемон, а один из пяти сильнейших. Их называют «пять столпов», ибо они главная опора короля, элита элит, пять самых доверенных лиц.
        Биллиала-ар Трона отличает от остальных архидемонов буквально все: более бледная кожа, маленькие рога и даже спокойный характер. Впрочем, и пост, занимаемый Троном, весьма соответствует ему - глава разведки. Именно кто-то подобный - незаметный и спокойный, может занимать такой пост.
        - Простите, что отвлек вас от дум, но дело срочное, - подойдя и преклонив колено, произнес Трон.
        Этот демон вызывает у короля противоречивые чувства, особенно в последнее время. За недавнее задание Ол-демо Эру хотелось и казнить его, и одновременно выдать огромную награду. Все потому, что он упустил Элантиру, хотя та была практически в его руках, но, с другой стороны, Трон сделал все, чтобы давний враг короля демонов - полубог эльфов Ливуал, был убит, а Элантира избежала свадьбы с ним.
        - Надеюсь, что это действительно что-то важное, - с грозным рыком произнес Ол-демо Эр.
        - Вторженцы. Группа из пяти людей пробирается по древнему подземелью. Через несколько минут выйдут в старую часть замка, а потом придут сюда.
        - Пятеро? Получается это не апостолы? - уточнил Ол-демо Эр.
        - Нет. Но среди вторженцев есть, похоже, один легендарный охотник. К тому же, они продвигаются довольно уверенно.
        - Вот как? - подняв бровь, произнес король демонов. - Это хорошо. Видимо, они прекрасно знают замок. Уберите охрану, дайте им дойти до тронного зала. Я лично их встречу.
        - Вы уверены?
        - Абсолютно. Мне нужно готовиться и пятеро охотников дадут мне немного статов.
        - Как пожелаете, Ваше Величество, - с поклоном произнес Биллиал-ар Трон. - И все же, не сочтите за оскорбление, но наши люди будут наготове. Все-таки это наша работа - охранять вас.
        - Делай, что должен, - махнув рукой, произнес Ол-демо Эр.
        Риас по прозвищу «неуклюжий», был очень ловким охотником. Но как это обычно бывает, свое прозвище он получил случайно, и оно уже навсегда прилипло к нему. Так получилось, что в день, когда он отмечал очередное повышение ранга, то слегка перебрал и когда поспешил отправиться в туалет, чтобы справить естественную нужду, его ноги заплелись. Падая, он широко расставил руки, и так уж получилось, что ухватил одну из служанок за одежду. Та с треском порвалась, обнажив часть груди. Когда Риас с удивлением уставился на зажатый в руке кусок ткани, служанка с писком ударила его подносом по голове и парень повалился на спину, задев стол. В довершение всего на него выплеснулось пиво из кружки, которая стояла на столе, что он задел. С тех пор и появилось прозвище - «неуклюжий». С того памятного дня прошло уже пятнадцать лет, и уже мало кто помнит, почему Риасу дали такое прозвище. Раньше он его стеснялся, со стыдом вспоминая, из-за какой неловкой ситуации его получил. Сейчас же, когда его спрашивают, за что такого ловкого охотника прозвали «неуклюжим», он только улыбается, с ностальгией вспоминая те деньки.
        - Что-то тут нечисто, - прошептал Мунг.
        Риас глянул на гнома-целителя, идущего рядом.
        - Почему ты так думаешь? - спросил он.
        - Это, ведь, цитадель короля демонов, понимаешь? Не могло такого быть, чтобы мы так легко проникли в нее.
        - Это место заброшено сотню лет и ведет к старым помещениям замка, которые не используются. К тому же, мы глубоко на территории врага. Он не будет ожидать столь дерзкого нападения, - пояснил Алеф, талантливый лучник, куда более талантливый, чем полуэльф Риас, хотя сам Риас, несмотря на свои корни, предпочитает пользоваться мечом.
        - Как бы то ни было, врагов мы пока не встретили и это странно. Я согласна с Мунгом, - сказала волшебница Элти, заправив золотистые волосы за ушко и поправив очки.
        - Если бы нас обнаружили, то уже попытались бы напасть и убить, - резонно заметил здоровенный, в тяжелых доспехах с огромным щитом Талмурт.
        - В общем, идем предельно осторожно, смотрим по сторонам. Возможно, нас не заметили, ведь пробираясь в это подземелье, мы на подобное и рассчитывали. Но будьте готовы к тому, что враг все же знает о нашем проникновении и подготавливает ловушку.
        - Я уже использовал обнаружение жизни, - сказал Мунг.
        Гном Мунг после Риаса самый высокий по рангу в группе, у него второй ранг и пять звезд, то есть он находится в шаге от первого ранга, только в реальности Риаса и Мунга разделяет пропасть. И не только из-за разницы в почти три сотни статов по всем параметрам, за исключением магической силы, но еще у Риаса есть талант: «абсолют» - позволяет поднять все статы x5, что в случае Риаса значит, что они достигают максимального для смертных значения - 999, а также дарует пользователю способность выделять ману и на время действия возможность использовать магию, причем не только боевую-стихийную, но и целительную и некромантию. Такой талант может показаться даже каким-то нечестным, но у него есть несколько ограничений: действует он всего пять минут и после его окончания происходит упадок сил, то есть все статы пользователя уменьшаются на 50 % на следующие десять минут, а повторное использование таланта возможно только спустя двадцать четыре часа.
        В темном подземелье сыро и прохладно, пламя на факелах чуть трепещет, отчего тени на стенах причудливо пляшут. Где-то над головами, через десять метров сплошной каменной толщи расположился замок короля демонов.
        Это северные короли предложили Риасу устранить короля демонов и тем самым не дать разгореться войне. Они давно собирали со всего мира охотников, чтобы те помогали основной армии в войне с возродившимся королем демонов, но все-равно они бы хотели ее избежать, или, хотя бы, минимизировать потери. А для этого обязательно нужно убить Ол-демо Эра. Среди всей массы охотников только Риас был охотником первого ранга, да и его отряд тоже довольно силен, все второго ранга трех-четырех звёздные и даже пяти звездный Мунг. Где остальные легендарные охотники, Риас не знает. Алтирег пропал еще много лет назад, как и «пьяница» Велдерн.
        Почти две недели отряд Риаса пробирался по землям демонов. Дважды пришлось сражаться, один раз один из демонов чуть не убежал, но Алеф всадил ему в спину стрелу. Если бы демон убежал и доложил остальным, то миссия бы сильно усложнилась, а то и вовсе пришлось бы ее отменить.
        Впереди появилась развилка.
        - Налево, - скомандовал Риас.
        Когда-то давно, больше тысячи лет назад, по этому подземелью пробрался «великий герой». Никто уже не помнит имени того легендарного охотника, но подвиг его остался в веках. Вернувшись, он поведал о тайном древнем проходе в замок, именно поэтому Риас знает, куда идти.
        - А ведь если подумать, то сейчас мы проходим тот же путь, что прошел и «великий герой». Не говоря о том, что собираемся сразить короля демонов. Эй, Риас, уже морально готовишься войти в историю мира под званием нового «великого героя»? - спросил Алеф.
        - Не делите шкуру неубитого медведя, - пробурчал Мунг.
        - Согласна с Мунгом, Алеф, следи за окружением, если мы попадем в засаду из-за того, что ты недоглядел, я тебя никогда не прощу, - строго произнесла Элти.
        - Вы слишком громкие, - хрипло посетовал Талмурт. - Риас, скоро лестница, дай я вперед пройду.
        - Хорошо.
        Мужчина в тяжелых черных доспехах, отливающих фиолетовым цветом, сделанных из адамантия и имеющих великий класс, вышел вперед. Доспехи не только крепкие и прочные, способные выдержать даже удар дракона и жар его пламени, но еще и снижают воздействие заклинаний. Так что Талмурт в их отряде тот, кто принимает на себя самые тяжелые атаки, позволяя остальным сосредоточиться на нападении.
        Его фигуру окутало легкое желтое сияние, затем оно потухло и вместо него появилось зеленое, а его сменило красное. Это целитель Мунг накладывает усиливающие и защитные заклинания.
        Впереди появилась решетчатая дверь, за которой угадывается очертание каменной винтовой лестницы, уходящей вверх.
        - Секунду. Сейчас наложу на нас заклинания скрытности и подавления шумов. Действовать они будут десять минут, за это время мы должны дойти до тронного зала и из него попасть в покои.
        Риас кивнул.
        - Десять минут, понял. Ребята, как только найдем Ол-демо Эра, используем финальную комбинацию из наших сильнейших атак. Даже если нас пятеро, это не значит, что у нас преимущество. К тому же не забывайте, что замок полон его слуг. Нужно убить Ол-демо Эра так быстро, как только можем, а потом убегать.
        - Не беспокойся, Риас, мы все понимаем, - непривычно серьезным голосом произнес Алеф.
        Ну раз уж этот, постоянно веселый и внешне беззаботный парень, сейчас полон серьезности, то за остальных переживать не стоит.
        Благодаря заклинаниям Мунга они бесшумно поднялись по лестнице, оказавшись в заброшенном пустом помещении. В конце расположилась массивная, обитая железными полосками дверь. Алеф быстро подошел к ней, глянул в замочную скважину.
        - Похоже, мы и правда в заброшенной части замка. Ни факелов нет, ни патрульных. Только отчетливый запах пыли и старины, - прошептал он, выудив отмычки.
        Он провозился не больше минуты, после чего раздался слабый щелчок и дверь со скрипом приоткрылась.
        Убедившись, что никого нет, они высыпали в коридор. Алеф двинулся вперед, как лучший разведчик, следом пошел Талмурт, готовый закрыть собой основную группу. Дальше Риас, последними в отряде идут целитель Мунг и волшебница Элти.
        Мрачные темные коридоры стали сменять друг друга. Вскоре они попали уже в жилые помещения, это стало понятно по развешанным тут и там горящим факелам и топоту сапог стражи. Так как сейчас ночь, большинство обитателей замка спят, так что охотникам под действиями заклинаний скрытности удалось быстро добраться до тронного зала. У входа застыли двое демонов.
        - Сейчас я с ними расправлюсь, - выглянув из-за угла, шепотом сказал Алеф.
        Парень быстро натянул лук. Пальцы отпустили тетиву, стрела, свистнув, моментально преодолела расстояние до охранника. Сам лук был великого класса, стрелы были ему под стать, так что мощи выстрела, помноженной на крепкие острые наконечники с наложенными на них заклинаниями на добавочную остроту и пробитие доспехов, хватило бы, чтобы пробить даже нагрудники демонов. Алеф перестраховался, всадив стрелу в зазор между шлемом и нагрудником. Вторая стрела сорвалась с тетивы за миг до того, как первая достигла цели. Так что когда один охранник вздрогнул и стал заваливаться на спину, второй не успел даже удивиться, как и ему стрела пронзила шею.
        Охотники быстро выбежали из укрытия, подхватили убитых под руки, утащив тела в темные углы, где их не сразу заметишь.
        - Тишина, - сказал Риас, прислушавшись к звукам в тронном зале.
        Рука осторожно толкнула створку, та легко поддалась, и перед охотниками открылся узкий проход. Они гуськом протиснулись внутрь. Взорам предстал огромный зал с множеством колонн, подпирающих свод. От двери к трону ведет красная дорожка.
        - Вперед. Там за троном, чуть правее, деревянная дверь, ведущая в спальню, - сказал Риас.
        Сердце охотника забилось чаще. Он побывал во многих передрягах, сражался и с лавовыми монстрами и побеждал в одиночку драконов, но даже тогда он не испытывал подобного волнения. Похоже, судьба им благоволит, и они смогут расправиться с королем демонов, пока тот спит. Конечно, все это задание - чистой воды авантюра. Будь они более благоразумными, ни за что не согласились бы на него, но если ты благоразумен, то тебе вообще даже не стоит выбирать такую профессию, как охотник на монстров.
        Они быстро пересекли большую часть зала. Когда до трона оставалось не больше двадцати шагов, Алеф замер, подняв руку в тревожном жесте. Дверь позади трона резко открылась, мощная тень пронеслась над троном и перед охотниками с жутким грохотом приземлился высокий широкоплечий демон. Ростом он выше Риаса на две головы, а в плечах шире, чем Талмурт в доспехах раза в полтора. Конечно, он уступает в росте тому же лесному троллю, но все равно внушает трепет.
        - К бою! - скомандовал Риас.
        Глава группы охотников мгновенно понял, что их тайное проникновение не осталось незамеченным. Риас сразу догадался, что перед ними Ол-демо Эр.
        - Финальная комбинация!
        В это мгновение, при виде демона, всех охотников охватил ужас. Они бывали в передрягах, но всегда находили выход, затрачивая ровно столько сил, сколько нужно. Сейчас же, каждый из них ощутил, что даже если сейчас он атакует с полной силой, то не факт, что все получится, но, с другой стороны, если они промедлят несколько мгновений, то у них может и не представиться возможности всем вместе нанести максимальный урон.
        Риас обычно придерживал талант на случай непредвиденных обстоятельств, но сейчас его инстинкты вопили, что враг настолько опасен, что шанс победить будет, только если он использует все способности.
        Талмурт прыгнул первым, огромный тесак в руках демона с воем ударил в могучего охотника, поднявшего щит. По залу пронесся жуткий звон и скрежет. Талмурта с погнутым щитом отбросило назад, но он сделал то, что от него требовалось - остановил атаку тесака, и дал несколько мгновений партнерам, чтобы подготовить атаки.
        Сверху на демона тем временем опустился пламенный смерч, что мигом поглотил его. Элти, что выпустила свое самое могучее заклинание, способное испепелить любого, закусила нижнюю губу, по виску стекла капля пота. Риас метнулся вперед. Внезапно Ол-демо Эр выскочил из пламени, от его кожи поднимается дым, но не видно, чтобы заклинание седьмого класса как-то сильно навредило ему, тесак обрушился сверху. Несколько стрел одна за другой устремились в противника. Ол-демо Эр успел среагировать, резко отклонившись в сторону. Так как он отвлекся, то Риас благополучно уклонился от атаки. Если бы не эти стрелы, то король демонов успел бы перенаправить атаку и охотнику пришлось бы вскинуть меч и блокировать тесак, а это значит атака бы захлебнулась.
        Риас стремительно зашел сбоку, острие меча направилось в область печени. Внезапно между рогами Ол-демо Эра возникло пламя.
        Сотни ледяных осколков размером с доброе рыцарское копье, метнулись вперед. И в этот раз король демонов успел среагировать. Он чуть повернул голову, мощный широкий поток пламени выплеснулся на летящие осколки.
        Риас атаковал со всей доступной скоростью, меч уже успел коснуться бока, погрузиться на несколько пальцев, как внезапно слева прилетел кулак. Удар противника по скорости раза в два превосходил рывок Риаса, что казалось просто невозможным. Противник сражается с такой силой и яростью, что даже легендарному охотнику с максимальными статами никак не угнаться за ним.
        Пол ударил в бок, Риас прокатился несколько метров, вскочил на ноги, развернулся к противнику, ожидая, что демон налетит и попытается добить его, но тот замер, задумчиво глядя на охотников. Из раны на боку сочится кровь, но он словно ее не замечает.
        - Риас, ты как? - взволнованно спросила Элти.
        - Нормально, - прохрипел охотник.
        - Сейчас помогу, - откликнулся Мунг, который до этого лечил Талмурта.
        - Сильны, - внезапно тяжелым и громким голосом, от которого пробежали мурашки, произнес Ол-демо Эр.
        До слуха донесся лязг и топот. Двери в зал открылись, внутрь влилась толпа демонов. У Риаса все похолодело внутри.
        - Не трогайте их. Я лично убью этих людей. Да, когда-то давно подобная группа охотников под предводительством сильного воина сразила меня. Но вы не знаете правды. В свое время Ливуал разорвал мою душу на три части и тот легендарный охотник убил лишь одну возрожденную. Две остальные остались невредимы. Сейчас возродилась еще одна, но следом мои слуги нашли запечатанную третью часть. Сразу после возрождения, год назад я имел две трети силы, то есть был, по сути, в два раза сильнее, чем когда был повержен легендарным охотником. С того времени я убил немало пытавшихся забрать мою голову, убил и много монстров, поэтому сейчас моя сила не только полностью восстановилась, но теперь я даже сильнее, чем был, когда сражался с Ливуалом. Как вы уже догадались, мы знали о вашем прибытии. У вас не было шансов изначально.
        Он отбросил тесак, на среднем пальце загорелось кольцо, а через миг на нем материализовались черные с позолотой доспехи. Голову укрыл черный шлем, сквозь забрало которого видны лишь два желтых как чистое пламя глаза. В руке у него появился двуручный меч, который он взял одной рукой.
        - А теперь я убью вас и стану еще чуточку сильнее.
        ОЛ-ДЕМО ЭР.
        СИЛА - 2120, ЛОВКОСТЬ - 1990, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 1723, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 2069, ВОСПРИЯТИЕ - 1988.
        Именной комплект доспехов короля демонов, Ол-демо Эра (великий):СИЛА +220, ЛОВКОСТЬ +55, ВЫНОСЛИВОСТЬ +213, ВОСПРИЯТИЕ +65. +50 % защиты от всех заклинаний, +25 % снижение прорубающего урона, +20 % к регенерации, ночное зрение, защита от ослепления, снижение действий ядов +60 %.
        Меч изначального пламени (легендарный):СИЛА x3, ЛОВКОСТЬ x2, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА x2, ВЫНОСЛИВОСТЬ x3. ВСТРОЕННЫЙ ТАЛАНТ: преобразование магии - с интервалом в 1 минуту, может поглотить любое заклинание, преобразовав его в ману и добавить владельцу.
        ТАЛАНТ:???
        Итог:
        СИЛА - 6580, ЛОВКОСТЬ - 4035, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 3446, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 6420, ВОСПРИЯТИЕ - 2053.
        БЕССМЕРТИЕ.
        Карта мира Ильдриалл
        Актуальная карта на начало 4 книги.
        
        Часть 7. Глава 76.
        ЧАСТЬ 7.
        ДОРОГА ЛЕГЕНД.
        ГЛАВА 76.
        НЕОБЫЧНАЯ НАХОДКА НЕУДАЧНИКА 2.
        - Прости, Серж, не мог бы ты повторить то, что сказал? - спросил Малтиан.
        Я почувствовал, как по виску скатилась капля пота. Друзья смотрят на меня во все глаза, лица слегка побледнели. Нет, я ожидал, что они будут удивлены, возможно, не поверят мне. Но сейчас они выглядят в сто раз более шокированными, чем после того сообщения королевы фей, что у меня вместо души черный, засасывающий все провал. Черт! И что теперь делать? Может дать заднюю и сказать, что пошутил?
        Я нервно сглотнул, сделал два легких вдоха и выдоха, а затем произнес вновь:
        - Я… сказал, что прибыл в Ильдриалл из другого мира.
        Услышав эти слова, Малтиан застыл, взгляд стал отсутствующим, будто маг выпал из реальности. Нейта сжала ладошками виски.
        - Как же так? - спросила целительница.
        Я почувствовал, как взмокла спина. Нет, это точно перебор. Ну да, я из другого мира, но отчего же такая сильная реакция? Неужели появление в этом мире чужака из иного сулит какие-то беды? Или, может, в местном обществе культивируется отвращение к чужакам из иного мира? Хотя странно, что за столько времени я ничего об этом не слышал, да и Алтирег вначале мне не особо поверил, а потом отнесся вполне спокойно. Так почему же тогда такая реакция?
        - Что ж, если все так, как ты сказал, то это провал, - каким-то отстраненным холодным голосом произнес Малтиан.
        - Что не так-то? - не выдержав, спросил я.
        - Серж, дело не в тебе. Точнее в тебе, но не совсем, - положив мне на плечо ладонь, тихо сказала Элантира. - Малтиан, Нейта, вы знаете, что делать.
        У меня засосало под ложечкой, а после слов принцессы демонов, так и вовсе выступила испарина. Да что с ними такое?
        Малтиан и Нейта синхронно вытянули руки. Перед ними возникли два рисунка печатей магического хранилища. Они одновременно вытащили по небольшому набитому монетами мешочку. Оба со звоном легли на стол. Я тупо посмотрел на мешочки, затем глянул на мага и целительницу.
        - Вот так, - спокойным голосом сказала Элантира, ухватилась за мешочки, подтянула к себе.
        - Можешь пересчитать, если не веришь. Там по двадцать монет.
        - Нет, я доверяю вам, - произнесла принцесса демонов и ловко убрала их в свое магическое хранилище.
        - Э? Чего? Что это за обмен деньгами? - вконец сбитый с толку, спросил я.
        - Видишь ли, мы поспорили. Я утверждала, что ты не из нашего мира. Малтиан и Нейта с Тайей - обратное. Я оказалась права, так что они проиграли спор.
        - То есть, вас это не удивляет? - спросил я.
        Элантира задумчиво глянула на меня.
        - Не особо. Нет, конечно, это удивительно, но не кажется чем-то невероятным. По легендам Боги тоже пришли в наш мир из другого.
        Я выдохнул. Тем временем служанка принесла нам завтрак. Я стал быстро уплетать еду, поглядывая на товарищей. Они уже выглядят спокойно, лица приобрели естественный цвет.
        - И как давно ты заметила?
        - С самого начала, - произнесла Элантира. - Ты слишком выделялся не только на фоне Нейты и Малтиана, но и на фоне всех остальных людей. Часто слышала от тебя неизвестные слова. Хотя при нас ты стараешься себя контролировать, но когда тренируешься в одиночестве, порою себя не сдерживаешь. Последняя война вообще показала, что ты в военном деле мыслишь, словно на несколько поколений вперед.
        - Что ты имеешь в виду? - спросил я.
        - Ну, ты предлагал такие боевые действия, просто революционные с нашей точки зрения. Никто так еще не воевал. Но самое главное - твои предложения не были итогом озарений, после напряженного размышления, эти военные тактики ты словно доставал из памяти, будто для тебя это пройденный и обыденный этап. Никто так в нашем мире не воевал и не воюет, но тебе подобное откуда-то известно. Если предположить, что ты из другого мира, то становится все ясно. Вы ведь так там воюете? Или похоже?
        - Даже хуже. Просто вооружение вашего мира сильно ограничивало меня.
        - То есть, будь у нас оружие твоего мира, то варвары не составили бы проблем? - спросил Малтиан.
        - Будь у нас оружие из моего мира, то не пришлось бы придумывать все эти хитроумные тактики, - засмеявшись, сказал я. - Ладно, забудем об этом. У нас же вроде совещание по поводу охоты? Вечером, если хотите, расскажу про свой мир, а сейчас дайте поесть.
        Как только с завтраком было покончено, я достал небольшой свиток, до этого полученный от милой девушки, раздающей задания, что сидит за стойкой напротив входа в гильдию.
        - Что у нас сегодня? - спросил Малтиан.
        - Стая гноллов. Монстры шестого уровня. Месяц назад появились неподалеку и основали поселение. Нападают на торговцев, ездящих по дорогам. Недавно отряд охотников одолели.
        - Большой группа-то была? - спросил Малтиан.
        - Четыре человека. Все семиранговые.
        - Полезли на монстров шестого уровня, ничего удивительного, - буркнула Элантира. - И вообще, почему мы должны заниматься такой мелочевкой?
        - Охотников в последнее время стало мало. А тем более охотников высокого ранга. Гноллы доставляют сильные проблемы местным. Нет, мы можем заниматься только серьезными монстрами и не обращать внимания на плачущих детей, потерявших отцов от монстров шестого ранга. Но ведь мы охотники на монстров. Мы должны защищать от них людей, даже если нам от этого почти никакой выгоды, - произнес Малтиан, глянул на меня и спросил: - Так ведь?
        Я показал ему оттопыренный большой палец.
        - Все верно. Хорошая речь, - бодро сказал я, надеюсь он не почувствовал в моих словах сарказма, - Добавлю, что за это задание мы получим сто золотых.
        - Копейки, - сказала Элантира.
        Я как раз хлебнул пива и чуть не подавился.
        - Какие копейки? Сто золотых! Год назад я о таких деньжищах и помыслить не мог. А на турнире охотников, так вообще платили меньше! - возмущенно воскликнул я, так что начали оборачиваться охотники за соседними столиками.
        - Как бы то ни было, сейчас у нас суммарно почти пятнадцать тысяч, - сообщила Нейта.
        Да, после продаж старых предметов и починки всего снаряжения, осталось примерно четырнадцать с половиной тысяч золотых. Спросите откуда? Во-первых, почти за одиннадцать продали посох Малтиана, он был великого класса. Сейчас маг ходит с посохом некроманта, который оказался легендарным. Да, по итоговым статам парень чуть просел, за исключением магической силы, но это потому, что легендарный посох дает не фиксированное число статов, а умножает базовые. Только тут есть одна фишка: если маг выпьет зелье усиления, то поднимутся именно базовые статы, и умножение от легендарного оружия будет также работать на них. Проще говоря, базовой ловкости у него 5, посох умножает ее на два и получаем 10, с великим же посох фиксировано добавлял +9 к ловкости и с великим посохом у него было 14. Только вот если выпить малое зелье усиления ловкости черных гоблинов, которое даст +10 к базовой ловкости, то мы получим 15 базовой, умноженное на 2 и в итоге 30 ловкости, тогда как если выпить это же зелье, но с великим посохом, то суммарно получится всего лишь 24 ловкости. Не говоря о том, что легендарный посох имеет
встроенный талант, позволяющий мгновенно восстановить запас маны. Правда работает это только один раз в день.
        Так вот, с продажи великого посоха получили 11 000. Затем пошли эпические кольца и амулет Нейты, которые также были заменены на великие кольца и амулет, снятые с Крама. Еще продали эпический меч, который я отнял у варвара. Пришлось его починить перед продажей. Сейчас у меня легендарный меч и эпический меч «ночь». В общем, если подытожить, то наша группа выглядит следующим образом:
        СЕРЖ:
        СИЛА - 457, ЛОВКОСТЬ - 388, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 207, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 410, ВОСПРИЯТИЕ - 274.
        Адамантиевая рука (эпический): СИЛА +22, ЛОВКОСТЬ +9, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +5, ВЫНОСЛИВОСТЬ +9. БОЕВОЙ НАВЫК: сильный удар - на миг удваивает бонус от силы и ловкости, позволяя нанести быстрый мощный удар.
        Кожаный доспех из кожи саламандры (эпический): СИЛА +15, ЛОВКОСТЬ +15, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +6, ВЫНОСЛИВОСТЬ +19. Защита от всей магии любого класса +15 %
        Кожаные перчатки из кожи саламандры (эпический): СИЛА +12, ЛОВКОСТЬ +11, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +4, ВЫНОСЛИВОСТЬ +13. Защита от всей магии любого класса +5 %
        Кожаные ботинки из кожи саламандры (эпический): СИЛА +11, ЛОВКОСТЬ +12, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +4, ВЫНОСЛИВОСТЬ +13. Защита от всей магии любого класса +5 %
        Адамантиевый шлем (эпический): СИЛА+7, ЛОВКОСТЬ +7, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +7, ВЫНОСЛИВОСТЬ +19, ВОСПРИЯТИЕ +19. +20 % к скорости и +25 % к реакции. Встроенное заклинание: «предельная концентрация», позволяет преодолеть негативные эффекты в виде головокружения, слепоты и легкого оглушения.
        Адамантиевый клинок «ночь» (эпический): СИЛА +25, ЛОВКОСТЬ +22, ВЫНОСЛИВОСТЬ +19, ВОСПРИЯТИЕ +20.
        Меч убийцы тысячи монстров (легендарный): СИЛА х4, ЛОВКОСТЬ х4, ВЫНОСЛИВОСТЬ х2, ВОСПРИЯТИЕ х3. ВСТРОЕННЫЙ ТАЛАНТ - «сила бога», на пять минут увеличивает параметр силы х10 (если владелец смертный, то параметр не может превысить - 999).
        Кольцо Фейтара +10 % к скорости.
        Кольцо Фейтара + 5 % к реакции.
        Амулет Фейтара - ночное зрение, иммунитет к ослеплению.
        ИТОГ:
        СИЛА - 999, ЛОВКОСТЬ - 999, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 228, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 912, ВОСПРИЯТИЕ - 861.
        МАЛТИАН:
        СИЛА - 6, ЛОВКОСТЬ - 5, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 50, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 5, ВОСПРИЯТИЕ - 5.
        Мантия магистра магии (эпический): СИЛА +5, ЛОВКОСТЬ +8, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +23, ВЫНОСЛИВОСТЬ +11, ВОСПРИЯТИЕ +10. +10 % к запасу манны, +5 % к силе заклинаний.
        Ботинки магистра магии (эпический): СИЛА +4, ЛОВКОСТЬ +10, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +12, ВЫНОСЛИВОСТЬ +9, ВОСПРИЯТИЕ +6. +5 % к запасу маны, +2,5 % к силе заклинаний.
        Перчатки магистра магии (эпический): СИЛА+5, ЛОВКОСТЬ +9, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +12, ВЫНОСЛИВОСТЬ +9, ВОСПРИЯТИЕ +6. +5 % к запасу манны, +2,5 % к силе заклинаний.
        Кольчуга мага из черной стали (редкое): ЛОВКОСТЬ -1, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +7, ВЫНОСЛИВОСТЬ +6. +5 % к силе заклинаний огня.
        Посох ужаса (легендарный): СИЛА x2, ЛОВКОСТЬ x2, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА x3, ВЫНОСЛИВОСТЬ x3, ВОСПРИЯТИЕ x3. ВСТРОЕННЫЙ ТАЛАНТ: Духовный поток. Позволяет полностью восстановить весь объем маны владельца, но накладывает ограничение на скорость ее регенерации на 50 % в течение следующих суток.
        Кольцо ледяного духа (эпическое): МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +20. Повышенная стойкость к холоду и заклинаниям воды и льда +20 %.
        Кольцо силы земли (эпическое): МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +20. Повышенная стойкость к заклинаниям земли +20 %, усиление заклинаний земли +20 %.
        Амулет магической защиты (эпическое): МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +15. Сопротивление всем проклятьям +15 %. Сопротивление ослеплению, ночное зрение.
        ИТОГ:
        СИЛА - 26, ЛОВКОСТЬ - 36, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 259, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 50, ВОСПРИЯТИЕ - 37.
        ТАЛАНТ: Усиление Магии.
        НЕЙТА/ТАЙЯ:
        СИЛА - 3, ЛОВКОСТЬ - 5, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 9, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 4, ВОСПРИЯТИЕ - 6.
        Мантия мастера-целителя (эпический): СИЛА +3, ЛОВКОСТЬ +8, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +23, ВЫНОСЛИВОСТЬ +10, ВОСПРИЯТИЕ +8. Сила лечения +10 %, сила заклинаний поддержки +10 %, сопротивление всем проклятьям +5 %.
        Перчатки мастера-целителя (эпический): СИЛА +5, ЛОВКОСТЬ +3, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +13, ВЫНОСЛИВОСТЬ +5, ВОСПРИЯТИЕ +4. Сила лечения +5 %, сила заклинаний поддержки +5 %, Сопротивление всем проклятьям +2,5 %.
        Ботинки мастера-целителя (эпический): СИЛА +5, ЛОВКОСТЬ +3, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +13, ВЫНОСЛИВОСТЬ +6, ВОСПРИЯТИЕ +3. Сила лечения +5 %, сила заклинаний поддержки +5 %, сопротивление всем проклятьям +2,5 %.
        Бонус за сет: все СТАТЫ +5, сила лечения +10 %, сила заклинаний поддержки +10 %, сопротивление всем проклятьям +5 %
        Жезл темных сил (эпический): СИЛА +8, ЛОВКОСТЬ +7, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +28, ВЫНОСЛИВОСТЬ +7, ВОСПРИЯТИЕ +8. +15 % к силе проклятий, +5 % к объему маны.
        Кольца (2 шт.) смерти (великий): МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +60, +30 % к объему маны, +20 % к силе заклинаний некромантии, встроенные заклинания: «кислотные капли», «сильное проклятье» (снижает показатели всех статов на 10 %).
        Амулет смерти (великий): МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +30. +20 % к объему маны, ночное виденье, защита от ослепления, встроенное заклинание - костяной доспех. Создает доспех из костей умерших.
        ИТОГ:
        СИЛА - 29, ЛОВКОСТЬ - 31, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 181, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 37, ВОСПРИЯТИЕ - 34.
        ЭЛАНТИРА:
        СИЛА - 16, ЛОВКОСТЬ - 15, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 6, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 11, ВОСПРИЯТИЕ - 12.
        Комплект (куртка, перчатки, штаны и ботинки) ассасина семьи Сэйвин (эпический): СИЛА +43, ЛОВКОСТЬ +72, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +28, ВЫНОСЛИВОСТЬ +34, ВОСПРИЯТИЕ +56. +50 % к скорости, +50 % к реакции. Встроенные боевые навыки: бесшумная ходьба, скрытное наблюдение.
        Парные клинки ассасина семьи Сейвин (эпические): СИЛА +34, ЛОВКОСТЬ +52, ВЫНОСЛИВОСТЬ +26, ВОСПРИЯТИЕ +40. Эффекты: отравление - снижает вражеские статы силы, ловкости и восприятия на 5 % от каждой раны, накладываются последовательно (то есть первый удар заберет у противника с 100 силы 5 статов, второй удар уже заберет 5 % от 95 силы, то есть 4,75. Следующий еще 5 % из оставшихся 90,25); кровотечение - снижает вражескую выносливость на 3 % от каждой раны, накладываются последовательно.
        Итог:
        СИЛА - 93, ЛОВКОСТЬ - 139, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 34, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 71, ВОСПРИЯТИЕ - 108.
        Да, в сравнении со мной, остальные по статам выглядят предельно слабо. Разве что Малтиан, если использует максимального уровня зелья усиления, да еще если Нейта где-то выучит и улучшит заклинания усиления и применит на нем, то в таком случае он получит по двести единиц всех базовых статов, и тогда, увеличенные множителем посоха, он будет выглядеть внушительно.
        Как бы то ни было, нашей первоначальной задачей будет получение первого ранга и как минимум получение экипировки великого класса. Хотя бы для Элантиры, Нейты и Малтиана. Я могу обойтись, учитывая уровень моих статов. Мне так-то по факту и расти некуда, я уже почти по всем статам достиг потолка. По крайней мере, важные для меня ловкость, сила, выносливость и восприятие, почти все максимально возможные для смертного - 999.
        - В общем, сто золотых. Гноллов можно просто разогнать. Перебьем три четверти их стаи, а остальные разбегутся, - кашлянув в кулак, продолжил говорить я. - Но есть два бонусных условия. Если нам удастся перебить всех гноллов, то сверху нам дадут еще пятьдесят золотых. И еще пятьдесят, если добудем одну вещицу - золотое кольцо с большим рубином. Само по себе оно стоит не больше десяти, просто один купец ехал обратно, гноллы напали, охрану перебили, купца прирезали.
        - А кто тогда платит? - спросил Малтиан.
        - Его дочь. Кольцо ей дорого как память. Это вроде семейной реликвии.
        - Хорошо. Гноллы, так гноллы, - подытожила Элантира. - А что это вообще за монстры?
        Принцессе демонов почти тысячу лет, но практически все это время она проторчала взаперти, так что сложно упрекать ее за незнание.
        - Наполовину люди, наполовину гиены. Нет, даже не так. Они больше похожи просто на огромных прямоходящих гиен. Очень агрессивные и сильные. Конечно, сама по себе отдельная особь слабее того же тролля, но их ранг выше, потому что гноллы все время атакуют стаей. Вообще, один на один у гнолла почти не будет шансов против лесного тролля, но вот два гнолла против двух троллей смогут легко справиться с последними как раз из-за идеальной работы в команде.
        - Ну, учитывая нашу силу, гноллы не составят особых проблем, - произнесла Элантира.
        - Только не надо тут беспечности. Любой враг может быть опасен, - сказал я. - Зазеваешься, получишь от гнолла по голове и пиши - пропало, ничто не спасет. В общем, доедаем и в путь.
        Поселение гноллов мы нашли довольно быстро. Они особо и не скрывались, так что оставленные на земле после прошлого нападения следы привели нас вглубь леса. С часовыми разобралась Элантира. Подкравшись, она стремительно и бесшумно атаковала. Гноллы даже понять ничего не успели, только с еле слышимым хрипом и бульканьем испустили дух.
        Я осторожно выглянул из-за кустов. Гноллы расположились с комфортом: широкая поляна окружена небольшим частоколом, видны десятки небольших домиков больше похожих на будки для собак, входы закрывают шкуры разных животных. Гноллы - продвинутые монстры и могут не только строить поселения, но не боятся огня и умеют делать оружие: дубины, каменные топоры и копья. Внешне они выглядят как гиены, у которых усилились и удлинились задние лапы, и они научились ходить прямо, причем горб и мощное тело в таком положении очень напоминают фигуру коня из шахмат. Собачьи морды оскалены, черные глазки смотрят по сторонам, словно в поисках добычи. Еще одним отличием гноллов от гиен является наличие рук, схожих с людскими, что позволяет держать оружие на манер схожий с человеческим. Несмотря на наличие шерсти, гноллы дополнительно укутаны грубыми одеждами, сотканными из шкур животных.
        Я вгляделся в существ повнимательней и заметил, что крупные гноллы, вооруженные каменными топорами, кучкуются у нескольких костров, жарят и едят мясо, а те, что помельче доедают объедки, хрящи и кости.
        - Какие крупные воины, - заметил Малтиан.
        - Это самки, если что. Как и у гиен, у гноллов главную роль играют самки - они крупнее и сильнее самцов, так что забирают себе все самое питательное, потому и следующее поколение самок вырастает крупнее и сильнее, чем самцы, которым достаются кости и объедки. Впрочем, это не так уж и важно, сражаемся ли мы с крупными самками или самцами. Наша задача - перебить всех и не выпустить. Осталось понять, как это сделать.
        Тем временем полог одной из будок открылся, и из нее вышла огромная самка на голову больше всех остальных и еще более широкая и сильная.
        - Ого, какая здоровая!
        - Альфа-самка, - определил я. - Альфа-самки невероятно сильны и проворны, а также умны. Вот она вполне на равных может сразиться один на один с лесным троллем и победить. И если по своим силам обычные самцы и самки гноллов все же ближе к монстрам седьмого уровня и только в стае раскрывают свою силу, то вот альфа-самка полноценно имеет силу под стать монстру шестого уровня.
        - С легкостью одолею ее, - сказала Элантира.
        - Я же сказал, будь серьезней, - упрекнул я.
        - Брюзжишь, как старый дед, - надув губки, пробурчала она.
        Я сжал челюсти. Слышать про то, что я веду себя как старый дед от человека, который старше меня почти на тысячу лет как-то странно. Но сдержался, ибо сейчас не время разводить споры.
        - Как бы то ни было, нам нельзя дать никому из них сбежать и найти кольцо. Так что для начала нужно заняться тем, что перебить всех дозорных. Элантира, вперед.
        В течение следующих десяти минут принцесса демонов убила еще шестерых гноллов охраняющих лагерь: посты на севере, востоке и юге. Так что с учетом западного направления, с которого мы пришли, получается семь убитых воинов.
        - Отлично, - произнес я, когда девушка закончила.
        - Теперь Тайя поднимет мертвецов. Будем использовать их в качестве оцепления, что будет убивать всех, кто попытается вырваться из лагеря. Конечно, это не идеальное оцепление, но все же лучше, чем ничего. Малтиан, будешь на подстраховке, если кто-то пройдет через отряды зомби. Конечно, неплохо было бы использовать тебя в атаке на лагерь, но тогда мне бы пришлось остаться для пресечения прорывов, а учитывая, что я использую меч, для меня эта задача была бы трудновата. А вот ты, как человек с дальним типом атаки, подойдешь намного лучше.
        - Положись на меня, я сделаю все по высшему разряду - наставлю магических ловушек.
        - Не переусердствуй, вдруг твоя мана еще понадобится. И еще, Тайя.
        - Да?
        - По сигналу наложишь проклятье на лагерь.
        - Хорошо.
        Через десять минут все было готово. Я рукой подал знак Тайе. Черный туман волной выплеснулся из леса, ударился о частокол, просочился сквозь щели. В лагере послышались тревожный вой. Я и Элантира, атаковали с разных сторон - я с севера, она с юга.
        Подбежав к частоколу, я лихо перепрыгнул через него, даже поразившись с какой легкостью это получилось. Учитывая максимальный показатель статов силы и ловкости, я сейчас чуть более чем в тринадцать раз сильнее и быстрее, чем обычный человек.
        Приземлился сразу в толпе сбившихся гноллов самцов. Легендарный меч убийцы тысячи монстров описал круг с такой скоростью, что головы монстров, кажется, отделились от тел и взлетели в воздух одновременно. Впереди мелькнула фигурка Элантиры, что тенью стала перемещаться от одного гнолла к другому.
        Я заметил, как несколько самцов перепрыгнули через частокол в восточной части. До слуха донесся слабый скулеж. В отличие от паникующих самцов, самки похватали дубинки, каменные топоры и помчались в мою сторону. Краем глаза я заметил, как Элантира налетела на альфа-самку.
        На меня насели сразу пятнадцать самок, окружили, стали нападать быстро и одновременно. Я завертелся с такой скоростью, что пространство вокруг слилось в одно сплошное разноцветное пятно. Легендарный клинок не только с легкостью парировал удары, но и разрубал топоры, а затем и тела гноллов так, словно те были сделаны из бумаги. Даже появилось чувство, словно вернулся в прошлое, когда мне было еще лет одиннадцать. Я тогда ходил с палкой и бил лопухи, с легкостью сносил одуванчики и прочую траву.
        Через несколько мгновений все закончилось. Тяжелораненые гноллы отползали от убитых товарищей, зажимая руками чудовищные раны. Но долго с такими ранами они не протянут.
        Я быстро глянул в сторону принцессы демонов. Элантира уверенно наседает на альфа-самку, которая покрыта уже множеством ран. Вокруг них валяются еще пяток самок и шестеро самцов. Видимо, эти бросились защищать главную самку стаи, но принцесса демонов с легкостью расправилась и с ними. В какой-то момент, альфа-самка, поняв, что ей не справиться, метнула топор в прыгнувшую на нее Элантиру. Принцесса демонов резко затормозила, прервав атаку, отклонилась в сторону, пропустив оружие мимо. В этот миг в руках гнолла появилась граната гоблинов. Вероятно, при разграблении одного из торговых обозов им попались эти гранаты, и альфа-самка разобралась в том, как их использовать. Граната ударилась о землю, раздался взрыв, клубы серого дыма выметнулись в разные стороны, укрыв лагерь непроглядным маревом.
        - Элантира! - крикнул я.
        - Я здесь и в порядке, - откликнулась девушка.
        Я быстро, за счет высочайшего уровня восприятия нашел ее, ухватил за руку, притянув к себе.
        - О чем я и говорил - не стоит недооценивать хитрость противника.
        - Не брюзжи, - с виноватым выражением лица, шепотом пробубнила она.
        - Ты неисправима. Ладно, самка, вероятно, решила сбежать.
        В этот миг где-то вдалеке раздался взрыв и сдавленный вскрик.
        - Похоже, нарвалась на одну из ловушек Малтиана. Быстрее.
        Мы выбежали из тумана, перепрыгнули через забор. Следы, оставленные альфа-самкой, четко видны, так что мы быстро пришли к тому месту, где она подорвалась на ловушке. Взглядам предстала небольшая выжженная площадь, но гнолла это видимо не остановило, так как следы ведут дальше в лес.
        - Серж, Элантира! - раздался крик Малтиана. Маг вместе с целительницей бежит к нам со всех ног.
        - Быстрее! Альфа-самка ушла, нужно догнать ее. Она сильно ранена.
        Следы от лап ведут вглубь леса, периодически попадаются кровавые капли на земле и листьях - принцесса демонов успела изрядно ранить монстра.
        - Далеко не уйдет. Не с такими ранами, - произнесла Элантира.
        - Надеюсь, - сказал я.
        В этот миг где-то впереди раздался сдавленный глухой писк.
        - Она там! - крикнул Малтиан, указывая пальцем чуть в сторону.
        Деревья впереди раздвинулись, и взорам предстал небольшой холм, у его подножья зияет черный вход.
        - Похоже, она забежала туда, - сказал я, сделав к нему шаг.
        - Стой! - воскликнула Элантира.
        Я замер с поднятой ногой и, даже не дожидаясь ее пояснений, понял в чем дело. На земле тонкой сетью блестят паутинки и если приглядеться, то у входа их больше. Я прищурился. На освещенных стенках пещеры также видна серебристая сеть.
        - Логово кардуна, - скривив лицо в отвращении, произнесла Нейта.
        - Ну, это не такая уж и проблема, - бодро сказала Элантира. Даже слишком бодро. Небось, за нарочитой бодростью скрывает отвращение. Оно и понятно - кардун это что-то вроде гигантского паука.
        Мы уже на такого охотились. Это произошло сразу после событий в Сверистонии, мы отправились в столицу магов, чтобы купить мне протез для руки и по ходу взяли одно задание на кардуна. В итоге оказалось, что там не только самка, но и самец и нам пришлось разбираться с двумя. А под конец, когда мы вскрывали коконы со схваченными кардуном жертвами, то в одном из них обнаружили живую девушку. Она представилась Мелисой, но позже оказалось, что это никто иная как Ксалия - один из генералов смерти, империи некромантов, такой же, как убитый в городе фей Малтианом учитель Тайи - Крам.
        - Всем приготовиться, встанем кучнее, будем смотреть по всем сторонам. Последний гнолл и, скорее всего, фамильное кольцо где-то впереди. А это ни много ни мало сто золотых. И еще. Похоже, тут завелся кардун, но никто из местных пока про это не прознал. Конечно, денег получим мало за охоту на монстра не по объявлению, но как минимум еще полсотни золотых не помешает. Все-таки существо пятого уровня.
        Мы медленно вошли в пещеру. Странно, что кардун решил устроить себе логово тут. Обычно они плетут паутину прямо в лесу. Насколько помню, что-то такое учитель Алтирег упоминал. Я тогда уклонялся от его палки и повторял все, что ранее услышал про кардунов, а когда вопрос дошел до логова кардуна в пещере, начал давать ответ, но в этот миг не уследил за атакой, и мне здорово прилетело по голове, так, что перед глазами вспыхнули звезды, а я очнулся на земле. Блин! И что теперь делать? Я ведь никак не могу вспомнить, только чувствую, что там есть что-то важное.
        Благодаря амулету Фейтара я прекрасно вижу в темноте. Кровь гнолла была только в начале пещеры, а это значит, что альфа-самку схватили на входе. Если это так, то кардун утащил ее к себе и сейчас пеленает в кокон. Либо, если голодный, сразу впрыскивает желудочный сок, чтобы потом, когда внутренности гнолла разъест, выпить его как сок из пакета, оставив лишь пустую оболочку.
        Проход оказался неглубоким и вскоре закончился просторной пещерой. Стены, пол и потолок покрыты паутиной, но она не сплошная, видны отдельные открытые черные участки стены, чуть в стороне подвешены коконы.
        - Так, в одном из них должна быть наша альфа-самка. Но для начала нужно найти кардуна. Нехорошо будет, если он нападет, когда мы будем вскрывать коконы, - сказал я.
        Первым делом я поглядел на потолок, помнится, в прошлый раз на нас оттуда свалился кардун, но никого из существ не обнаружил. Затем оглядел пещеру, но следов монстра нет, словно его тут и не было. Учитывая, что проход только один, монстр не мог пройти мимо нас.
        В этот миг в голове всплыл тот день. Я все это время напрягал память, так что, похоже, наконец, она откликнулась и открыла то, что я позабыл. Точно! Речь шла о пещерах. В них прячутся не простые кардуны, а особые, немножко иной вид. Их еще называют королевскими. Они заметно крупнее обычных и являются существами четвертого уровня. Они опасны не только тем, что чуть ли не вдвое сильнее и ловчее обычного кардуна, но еще и обладают неприятной способностью - они хамелеоны. Подстраиваются под цвет окружения, и когда жертва оказывается рядом, резко атакуют.
        Я быстро глянул в сторону Элантиры, которая проходит как раз мимо голого участка стены, не покрытого паутиной.
        - Элантира, в сторону! - резко крикнул я.
        Девушка мгновенно прыгнула назад. В этот миг на черной поверхности стены появились три пары красных глаз, что-то зашевелилось, а затем резко прыгнуло вперед. Девушка, используя боевое умение, ловко увернулась, отпрыгнула еще дальше, клыки лишь бессильно пронзили пустоту.
        Малтиан метнул в тварь огненный шар, та резко извернулась, поднявшись и направив на него низ брюшка. В сторону мага выплеснулась белая смесь, в полете она ударилась об огненный шар. Ярко вспыхнуло пламя, осветив пещеру. Существо пронзительно завизжало, меня обдало волной, внутри колыхнулся легкий страх. Это аура ужаса - особое умение монстра, что уменьшает все статы на -5%.
        Я на миг остановился, кардун развернулся ко мне, выплюнув яд. В этот миг мое тело окутало тепло, сбросив легкое оцепенение - Нейта использовала на мне воодушевление. Небольшая слабость в мышцах пропала, я метнулся в сторону, уклонившись от яда.
        Элантира тем временем зашла сзади. Монстр заметил ее, но было поздно. Принцесса демонов, рубанула клинками по лапе. Монстр взвыл, одна из конечностей отлетела в сторону, на землю стала выплескиваться зеленого фосфорного цвета кровь. Стараясь уйти от очередной атаки, кардун отпрыгнул в сторону, выпустив в Элантиру молочно-белую струю паутины. Девушка ловко уклонилась от атаки.
        Стоило кардуну приземлиться, как под ним появилась печать. Малтиан успел раскидать ловушки, и огромный паук попался в одну из них. Огромный толстый каменный шип стремительно ударил вверх, с хрустом проломив толстый хитин монстра. Похоже, с помощью своего таланта, Малтиан усилил магическую ловушку, подняв ее класс на две ступени. В итоге толстенный каменный кол пронзил монстра, нанизав его, как бабочку на иглу. Я подскочил к твари, та завизжала, открыв пасть. Меч стремительно отрубил голову.
        - Фух, - выдохнул Малтиан, вытерев пот со лба.
        - Какой-то шустрый попался кардун, - произнесла Элантира.
        - Это был королевский кардун, монстр четвертого уровня. За такого дадут сто пятьдесят, а то и две сотни золотых. Хотя нет, кинут нам сотню, за то, что убили без контракта. Но и на том спасибо, - сказал я. - Ладно, давайте вскроем коконы, да заберем кольцо и голову альфа-самки.
        Мы быстро срезали все коконы, сложив их в ряд. Я взял меч, Элантира сжала рукояти кинжалов, мы зашли с разных сторон и стали разрезать коконы. В первом я обнаружил парализованного ягера, затем гнолла, но совсем мелкого, видимо гноллы часто сюда забредали.
        - Эй, Серж, сюда! - раздался голос Элантиры.
        - Что, нашла?
        Я оставил кокон с гноллом, подошел к принцессе демонов. Рядом встали Малтиан и Нейта. В разрезанном коконе Элантиры обнаружилась невысокая худенькая девочка с бледной кожей и золотистыми волосами. Одета она в черное готическое платье.
        Я медленно глянул на Элантиру, затем на остальных.
        - У меня дежавю? - спросил я.
        - Дежа… что? - поинтересовалась Нейта.
        - Ну, это такое чувство, словно нечто происходящее с тобой уже когда-то было.
        - А, раз так, то у меня тоже.
        - У нее фетиш, что ли, такой? - спросила Элантира.
        - Эй, откуда ты это слово взяла? Такого же нет в вашем мире, - сказал я.
        - Ты как-то пару раз использовал, а я просто догадалась, что это значит по смыслу, - ответила принцесса демонов.
        - Ребята, мы вообще не о том говорим, что с ней-то будем делать, это ведь она, да? - спросил Малтиан.
        - Ага, она, - подтвердил я.
        - Наверное, ее надо привести в чувство? - предложила Нейта.
        Но приводить в чувство девочку не пришлось. Ее веки дрогнули, медленно поднялись, она сонно зевнула, блеснули белые, словно жемчужные, зубки, алые глаза сонно глянули в нашу сторону. Несколько мгновений она всматривалась в нас, затем ее губки растянулись в улыбке.
        - Ребята… давно не виделись.
        - Разве это должен говорить один из генералов смерти империи некромантов? - уточнил я.
        Несколько месяцев назад мы точно при таких же обстоятельствах встретили ее, когда шли в магическое королевство. Тогда она представилась как Мелиса, но ее настоящее имя Ксалия, и, несмотря на безобидность, девчушка является генералом смерти, таким же как Крам. Одного взгляда достаточно, чтобы почувствовать, что с последней встречи она стала еще более могущественной, наверняка и уровень вещей поднялся с уникального до великого класса.
        - Вы так вовремя мне повстречались! - проигнорировав мой вопрос, воскликнула Ксалия. - Мне как раз нужна ваша помощь.
        - Сейчас! Разбежалась. Так мы и стали помогать тебе! - воскликнул я.
        - Пятнадцать тысяч золотых…
        - Располагай нами! - бодро улыбнувшись, произнес я, протягивая ей руку.
        ГНОЛЛ (САМЕЦ)
        Примерные статы для поимки существа:
        СИЛА - 24, ЛОВКОСТЬ - 23, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 12, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 20, ВОСПРИЯТИЕ - 13.
        ГНОЛЛ (САМКА)
        Примерные статы для поимки существа:
        СИЛА - 26, ЛОВКОСТЬ - 25, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 13, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 22, ВОСПРИЯТИЕ - 15.
        ГНОЛЛ (АЛЬФА-САМКА)
        Примерные статы для поимки существа:
        СИЛА - 30, ЛОВКОСТЬ - 29, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 18, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 28, ВОСПРИЯТИЕ - 20.
        КОРОЛЕВСКИЙ КАРДУН.
        ОСОБЫЕ СПОСОБНОСТИ: Парализующий яд, плевок паутиной, хамелеон, аура ужаса -5% ко всем статам цели.
        Примерные статы для поимки существа:
        СИЛА - 110, ЛОВКОСТЬ - 98, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 72, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 102, ВОСПРИЯТИЕ - 89.
        Часть 7. Глава 77.
        НЕУДАЧНЫЙ РЕЙД В ГРОБНИЦУ.
        - Ваши четыреста пятьдесят монет, - вежливо произнесла милая, со светлыми подстриженными под каре волосами, девушка, глядя на меня голубыми глазами сквозь очки.
        - Благодарю.
        Я взял мешочек с деньгами, двинулся к столу, за которым сидят друзья и наш новый наниматель. Так получилось, что Малтиан, Нейта с Тайей и Элантира уселись с одной стороны стола, а Мелиса с другой. Почему я называю ее не Ксалия? Ну, она сама об этом попросила, так как за пределами империи некромантов предпочитает быть инкогнито, что вполне логично.
        Меня до сих пор гложет вопрос, стоит ли доверять Мелисе? Все-таки она генерал смерти, а это значит - наш потенциальный враг. Причем Малтиан убил другого генерала смерти, забрал его легендарный посох и великие кольца. Я видел по взгляду Мелисы, мельком брошенный на посох в руках мага, что она узнала его. Но девушка ничего не сказала по этому поводу. В принципе я в силах справиться с вождем варваров, а также архидемоном, что по силам равны тем же генералам смерти. Не думаю, что Нейта с Тайей и Элантира сильно уступят нам в силах, так что Мелиса, даже задумай она что-то против нас, наверняка потерпит поражение. С другой стороны, личных конфликтов у нас не было, в прошлый раз она нас пусть и обманула, использовав чтобы расправится с верхушкой магического королевства, но все равно заплатила даже больше обещанного. Конечно, мы больше не позволим использовать себя так, но полагать, что она не заплатит за задание, причин нет. По крайней мере, можно хотя бы услышать, что она предлагает, а уже потом решить, выполнить задание или все же отказаться.
        Я уселся за стол так, что Мелиса оказалась справа от меня, а друзья слева. Тайя, взяв под контроль тело, напряженно сверлит взглядом генерала смерти. Двадцать процентов от общей суммы я раздал ребятам на разного рода расходы, остальная сумма ушла в общую копилку, из которой обычно покупаем зелья регенерации и усиления, ремонтируем снаряжение и покупаем новое. Покончив со всеми делами, я глянул на нашего нового потенциального нанимателя, который готов заплатить за задание аж пятнадцать тысяч золотых, что равно нашим нынешним запасам. На тридцатку можно будет кого-то одеть полностью в великие вещи, то есть: броню, перчатки, ботинки и кольца с амулетами. Как и с оружием, цена на великие доспехи начинается от восьми тысяч, и покупаются они на аукционах. Так что это самые высокие расходы. Перчатки и ботинки уже вдвое дешевле, а кольца и амулет обойдутся по две тысячи каждый. Так что после покупок еще даже деньги останутся.
        - Итак, Мелиса, для чего ты вновь хочешь нас нанять? - спросил я.
        - Прежде чем я начну, хочу сказать, что не имею к вам претензий из-за Крама, - полушепотом произнесла она, посмотрев по сторонам. - Я сразу заприметила его посох в руках Малтиана, а также ожерелье и кольца на руках Нейты. Или Тайи? В общем, неважно. Учитывая, что он погиб в операции по нападению на лес фей, сопоставить одно с другим несложно: вы были там, сражались с феями против варваров, а заодно убили и его. Я права?
        Мы быстро переглянулись. Элантира напряглась, да и Малтиан тоже.
        - Да, - ответил я.
        - Что ж, как и сказала ранее, у меня к вам нет никаких претензий. Они есть у владыки, но пусть он их сам вам предъявляет, у меня же сейчас свое задание. Если он прикажет вас убить и забрать посох, я, конечно, попытаюсь это сделать, но могу вас заверить, сейчас у него нет никакой возможности отдать мне такое распоряжение. А свяжусь я с ним лишь по завершении задания.
        - Что тебе мешает обмануть нас и убить, не заплатив? - спросила Тайя.
        - Я с Сержем сделаю заклинание «связь душ». Тайя, ты ведь некромант и знаешь, что это за заклинание.
        Я с подозрением глянул на генерала смерти, потом перевел взгляд на Тайю. Что-то само название заклинания уже не внушает доверия.
        - Да, знаю. Ничего страшного в нем нет. Просто оно создает невидимую нить, связывающую на время души и позволяющую передавать намерения. То есть ты, Серж, будешь чувствовать ее желания и, если она захочет нас предать или атаковать, ты сразу это поймешь, - пояснила Тайя.
        - Насколько надежно это заклинание? Можно его как-то обойти? - спросил я.
        - Обойти - нет, нельзя. Можно только разорвать связь, но ты, опять же, сразу это почувствуешь и поймешь, что что-то не так.
        - Ой, ну хватит так говорить, как будто я и вправду хочу вас предать и убить! К тому же, глядя на вас, мне кажется, что справиться с вами не получится, тем более в одиночку. Давайте лучше покончим со всеми подозрениями и предположениями, на тему кто кого хочет убить?
        - Ладно, рассказывай, для чего тебе нужна группа охотников.
        - Сильных охотников, - уточнила Мелиса. - В общем, мне нужно, чтобы вы помогли мне достать оружие под названием «коса смерти».
        Мы переглянулись.
        - Легендарное оружие? - уточнил я.
        - Да, ты верно предположил. Только сразу уточню, что оно раскроет весь свой потенциал только в руках некроманта. У Тайи это не получится, так как она делит тело с целителем.
        - Цена легендарных вещей может приближаться к нескольким сотням тысяч, если, конечно, найдется глупец, который выставит их на аукцион, ты же предлагаешь нам всего лишь пятнадцать тысяч, - сказал Малтиан. - Не говоря о том, что нам ничто не помешает просто забрать эту косу себе.
        - Ну, без меня, ее добыть не получится. К тому же, только я знаю, где она находится. Ну и в довершение, все некроманты, которые способны были бы купить «косу смерти», находятся в империи и служат владыке Заэролу. Так что вы не сможете ее никому продать. Вы просто ПОМОГАЕТЕ мне ее добыть, и за ПОМОЩЬ я плачу пятнадцать тысяч. Вот если бы я просила найти и добыть «косу смерти» за меня, пока буду лежать на подушках, тогда бы вы устанавливали цену. А так, я уже знаю где она лежит, но чтобы добыть ее, нужна помощь охотников. Теперь понятно? - уточнила она.
        - Двадцать тысяч, и десятку авансом вперед, - перейдя на деловой тон, выдвинул я предложение.
        - Ого, берешь ягера за рога! - восхищенно воскликнула Мелиса. - И все же, не получится у нас торга. Пятнадцать тысяч - это мой лимит. Не сойдемся, я просто найму кого-то другого. Конечно, такого уровня охотников, как вы, у меня нанять не получится, но я найму просто большее количество. Скажем, пятьдесят охотников пятого ранга. Да, большая часть из них погибнет, но я все равно получу то, что хочу. Ну, так как, будете работать на меня?
        Я глянул на Малтиана, тот пожал плечами, Тайя махнула рукой, Элантира кивнула.
        - Ладно, мы согласны на пятнадцать тысяч золотых. Только пять в качестве аванса.
        - Как скажешь, - произнесла Мелиса.
        Перед ней возникла печать магического хранилища. Через миг на стол легли десять мешков.
        - Теперь, Серж, давай создадим «связь душ».
        Я протянул руку, чувствуя себя немного неуютно. Пальчики девушки аккуратно коснулись запястья, я скосил взгляд на принцессу демонов. Она сидит спокойная, и даже несколько отстраненная, но за этим ледяным спокойствием я прямо чувствую пламя ревности.
        От пальцев Мелисы протянулась серебристая нить, коснулась моей кожи на тыльной стороне запястья, на ней образовался небольшой знак в виде пламени. Точно такой же образовался на запястье Мелисы. Я вдруг почувствовал странную связь с девушкой, отголоски ее переживаний и сомнений. У меня даже появилось чувство, что если закрою глаза и сосредоточусь, то смогу прочесть ее мысли или посмотреть на мир ее глазами. Более того, я стал чувствовать ее присутствие, а при взгляде на Мелису в груди расплывалось теплое чувство, как при виде близкого родственника, сестры или даже сестры-близнеца. Она заметила мой взгляд, ее губы чуть дрогнули, уголки рта приподнялись, в алых, как кровь, глазах появилась теплота.
        - Необычное чувство, да? - спросила генерал смерти.
        - Что ты с ним сделала, некромант?! - резко вскочив, воскликнула Элантира.
        - Все нормально, - быстро произнес я. - Элантира, я в порядке.
        Она, еще подозрительно косясь, медленно опустилась на место.
        - С этим разобрались. Теперь давай поконкретней, где искать это твое легендарное оружие?
        Мелиса достала карту местного королевства. Пальчик указал на точку в лесу чуть севернее того поселения, в котором мы находимся.
        - Примерно в этом месте расположена древняя великая гробница. Название ее забыто в веках. Когда-то эта гробница была обиталищем великого некроманта. Сейчас она пустует. Ну, не совсем, какая-то стража да осталась.
        - Если бы осталась «какая-то» стража, то тебе наша помощь не понадобилась бы.
        - Все так, там высокоуровневые мертвецы. Состоит она из шести этажей. Сначала перед крепостью множество могильников и они, возможно, будут первым препятствием. Затем первые три этажа - простые катакомбы. Четвертый - залы с гробницами знатных людей. Пятый - подземное озеро, преодолев которое, мы попадем к лестнице, ведущей в главное помещение гробницы - тронный зал.
        - Тронный зал в гробнице? - уточнил Малтиан.
        - Да. Потому что хоть она так и называется, но по сути это замок некроманта.
        - Ясно. Ты довольно много знаешь об этой гробнице. План ее есть? - спросил я.
        - Нет. Только словесное описание.
        - Интересно, откуда ты его взяла?
        - Из древних записей. Один человек попал в гробницу. Его должны были убить, но он сбежал.
        - То есть, у нас есть только примерное словесное описание? Нет информации о том, что за стражи там могут быть, какие ловушки и схемы тоннелей? - уточнил Малтиан.
        - Поэтому я вас и нанимаю, - сказала Мелиса. - Есть еще вопросы?
        - Нет. Что ж, на сегодня все, утром выступаем, - сказал я, вставая из-за стола.
        - Я думала, сейчас пойдем, - грустно произнесла генерал смерти.
        - Когда мы дойдем, уже будет ночь, - заметила Нейта. - Так что лучше утром.
        - Фу! Ну, ведь так интересней же! Идти на кладбище и спускаться в гробницу, когда царит ночь, слышен шелест ветра, отдаленный вой варга, а желтая луна смотрит с небес на землю - такая-то атмосфера.
        Я смерил девушку, одетую в черное готическое платье, с падающим на спину водопадом золотых волос, мраморно-белой кожей и алыми, как закат, глазами, долгим взглядом, ища в ее словах насмешку или сарказм, но внезапно осознал, что она действительно испытывает от подобных вещей эстетическое наслаждение.
        - Нам нужен отдых, поэтому отправимся утром.
        - Ну, как скажешь, - согласилась Мелиса.
        Солнечные лучи пробиваются сквозь кроны и подобно стрелам вонзаются в землю. Воздух наполнен свежестью, чирикают птички, ветер шуршит листвой. Мы застыли на вершине огромного земляного вала. Впереди открывается огромное пространство, усеянное могилами. Видно, как летают бабочки, садятся на надгробные плиты, бегают большие похожие на сколопендр насекомые и летают птички. Меж могил пролегает выложенная камнем дорожка, что заканчивается перед высоченным и широченным зданием, больше похожим на музей или старинный греческий храм, посвященный какому-нибудь из богов. У него большая треугольная крыша, множество колонн, только выполнено все из черного камня. Перед входом установлены каменные статуи горгулий.
        - Все выглядит спокойно, - сказал Малтиан. - Может, за сотни лет магия развеялась?
        - Кто знает. Я сама здесь впервые, - ответила Мелиса.
        - Тогда я, Мелиса и Элантира идем вперед. Малтиан и Нейта прикрывают. Накиньте на нас бафы и каменную кожу.
        Маг и целительница выполнили распоряжение, я почувствовал, как мое базовое восприятие и выносливость усилились, а за счет множителя на мече в итоге выносливость дошла до максимального уровня в 999 единиц. А вот восприятия до максимума поднять не получилось. Также кожа покрылась слоем камня толщиной в палец. Самая интересная особенность этой магии состоит в том, что каменная кожа никоим образом не сковывает движения. Прямо магия, хе-хе, какая-то!
        Мы спустились с вала, оказавшись среди могил.
        - Давай, Мелиса, ты идешь впереди.
        Девушка сделала пару шагов, потом резко затормозила.
        - Стоп, почему это я? Вы что, используете меня для поиска ловушек и ведения разведки. Разве не я ваш наниматель?
        - Ты наняла нас помочь, а не делать всю работу за тебя, - напомнил я. - И вообще, из нас троих ты лучше всех чуешь мертвецов и можешь замечать магические ловушки.
        - Вообще-то не могу, но у меня есть идея.
        Мелиса отошла в сторону к небольшой могиле, вытянула над ней ладонь, губы зашевелились, послышался шепот, а запястье покрыло зеленое свечение. Через миг ком земли взлетел вверх, а из могилы вытянулась костяная рука, потом появилась вторая. Через пять секунд перед нами застыл оживший скелет, в черных провалах глазниц полыхает пламя.
        - Вперед, мой воин! Будешь расчищать путь от ловушек.
        Мертвец, чуть покачиваясь, бодро двинулся по дорожке к входу в гробницу. Я оглянулся. Малтиан и Нейта застыли на вершине холма, внимательно всматриваются, держа оружие наготове.
        Мы почти подошли к входу, как внезапно черная тень ударила в мертвеца, разнеся его на кусочки. Мы замерли, а из черноты входа медленно вышел лич. Высокий, в блестящей кольчуге, на голове шлем, а в руках массивный посох, покрытый металлическими пластинами с навершием в виде костяной руки, держащей черный кристалл.
        - А вот и первый страж, - заметила Мелиса.
        - Я древний лич, Гапфнир. Чужаки, решившиеся вторгнуться в великую гробницу, готовьтесь к смерти!
        Земля под ногами задрожала, я метнулся вперед к личу, стремясь убить его до того, как завершит заклинание. Справа заметил движение, резко остановился, мимо пролетела каменная горгулья, острые когти пронеслись в нескольких волосках от лица. Следом налетела вторая горгулья. Мой меч ударил с силой, раздался звон, а следом противный визг, каменная рука, отрубленная по плечо, упала на землю. Земля из всех могил взметнулась вверх. Сотни мертвецов помчались в нашу сторону.
        Полыхнуло пламя, десятки опаленных костей разлетелись в разные стороны. Похоже, Малтиан тоже начал действовать.
        Мелиса тем временем обогнав меня, схватилась с личом. В руках у девушки появилась черная коса, она налетела на лича, тот спешно поднял посох, лезвие косы со звоном ударилось об него, девушка тут же вытянула руку, в ней появилось черное копье. Пламя в глазах лича тревожно вспыхнуло, он быстро создал точно такое же. Копья ударились друг о друга, раздался тяжелый взрыв, а фигуру лича и генерала смерти окутало пылью.
        Элантира черной молнией перемещается вокруг, снося головы мертвецам, что пытаются приблизиться к месту боя Мелисы и лича, чуть поодаль происходят объемные взрывы, сопровождаемые грохотом и пламенем. Такое чувство, что там идет обстрел из миномета.
        Горгулья вновь налетела на меня, но с моей ловкостью и восприятием ей не удалось даже задеть меня. Когти царапнули лишь воздух в том месте, где я был мгновение назад. Меч с силой ударил в каменную шею, голова с тяжелым стуком упала на землю.
        Тем временем над головой почувствовал движение, резко сместился в сторону. Каменная горгулья пронеслась мимо меня, ударилась в землю.
        - Так хотела пригвоздить меня к земле? - насмешливо спросил я, глядя на то, как рука, которой она ударила, чуть ли не по локоть погрузилась в землю.
        Я с легкостью снес голову и второй горгулье и хотел было переключиться на помощь Элантире, как внезапно слева заметил движение и скользнул в сторону. Первая горгулья несмотря на то, что у нее отрублена голова, спокойно продолжает атаку.
        - Похоже, с вами придется повозиться, - досадливо прошептал я.
        Другая горгулья, наконец, вытащила руку из земли и попыталась меня атаковать. Меч нанес несколько стремительных ударов, на землю с хрустом повалились крылья, руки и ноги, а затем туловище. А затем настал черед второй.
        В стороне раздался противный крик, разрубленный пополам лич, грохнулся на каменные ступеньки перед входом в гробницу. Посох валяется в стороне, рук у него нет, а пламя в глазах еле горит.
        - Пусть вы прошли меня, но стражи остальных уровней не дадут вам разграбить великую гробницу.
        Коса, с легким скрежетом разрубив шлем, расколола голову древнему королю-личу.
        - Ребят, вы как? - раздался голос Нейты.
        Они с Малтианом приближаются к нам, методично добивая мертвецов. В руке девушки духовный меч, которым она с легкостью прерывает жизнь любого мертвеца, что пытается подойти, маг же, в свою очередь, запускает один огненный шар за другим.
        - Нормально. Первого стража прошли, - сказал я. - Если и остальные стражи будут такими же по силе, то никаких проблем это не составит.
        - Сказал так, словно расправился с личом самолично, - раздалось недовольное бурчание Мелисы.
        Элантира снесла головы еще двум скелетам, развернулась к нам.
        - Как будто ты потратила много сил, чтобы уложить его.
        - Ладно, заканчиваем тут и идем дальше. Время не ждет.
        Гробница встретила нас темным прохладным коридором. Справа и слева высятся колонны, между ними каменные статуи рыцарей, а в конце коридора каменная лестница. Я с подозрением глянул на них, но те не подают признаков жизни. Очередной скелет Мелисы идет впереди, занимаясь важной задачей по «разминированию» магических ловушек. Свет от факелов слегка трепещет, отчего тени в углах принимают причудливые, и даже пугающие формы. Конечно, у всех у нас есть ночное зрение, но оно позволяет в темноте видеть так, словно вечер и конечно в темном подземелье, такого обзора недостаточно, так что мы решили использовать факела.
        - Похоже, ничего нет, - сказала Тайя, глядя за тем, как скелет дошел до лестницы.
        Стоило ей это сказать, как под ногами появилась зеленая печать. Мы словно брызги метнулись в разные стороны, но ловушка активировалась.
        - Почему она не среагировала на скелета? - воскликнула Элантира.
        - Наверное, потому, что она настроена на живых, - предположил Малтиан.
        - Приготовьтесь.
        Раздался грохот. Большая каменная плита перекрыла выход из гробницы. Послышался скрежет, и я с холодком увидел, как десятки каменных статуй рыцарей зашевелились.
        - Разносите их на кусочки, потому что даже с отрубленными конечностями они все еще способны двигаться! - предупредил я.
        Меч ударил ближайшего рыцаря, развалив его напополам. Слева бахнуло, в плечо ударила теплая волна воздуха.
        - Малтиан, поосторожней, у нас тут закрытое помещение, - возмущенно вскликнула Элантира. Ее эпические клинки из адамантия с легкостью лишили рыцаря рук. Судя по виду, сделаны статуи явно не из гранита, так что даже лезвие эпического оружия способно врубаться в них как в мягкую глину.
        Я развалил еще двух рыцарей, Мелиса, ловко орудуя косой, разрубила троих, еще одного рыцаря снес мощный удар ледяной глыбы. Она, конечно, не пробила его, но удар был такой силы, что каменная статуя треснула, ударилась о стену и развалилась на кусочки. Вообще, после стычки с личом, этот бой оказался проще и скучнее.
        Когда от рыцарей остались груды камней, мы уселись около одной из колонн, чтобы перевести дыхание. Малтиан выпил банку восстановления маны, Элантира же придирчиво рассматривала клинки на предмет зазубрин.
        - Что такое? Чего мы ждем? - в нетерпении спросила Мелиса.
        - Нам нужно восстановиться, а также решить, что делать дальше. Понятно, что мертвец для поиска ловушек неэффективен, а ведь дальше могут попасться и другие, более опасные.
        - Предлагаю использовать одного разведчика, то есть себя. Остальные будут на подстраховке, - произнесла Элантира. - Я очень быстрая и с высоким восприятием. Серж, как такой же по скорости, будет подстраховывать меня.
        - Хорошо. Только будь осторожней, - согласился я.
        Мы спустились по лестнице, оказавшись в широком проходе. Пройдя шагов двадцать, вышли к просторному помещению, заставленному каменными гробами, а также вырубленными в стенах нишами с лежащими там скелетами.
        - Паршивое место. Не удивлюсь, если все эти скелеты в один момент поднимутся из мертвых, - пробурчал Малтиан.
        Элантира тем временем обошла комнату, подошла к выходу, что расположился на противоположной стороне, и после этого махнула рукой. Мы трусцой пересекли помещение, готовые к внезапному нападению, но не столько к удивлению, сколько к разочарованию никто из мертвецов даже не дернулся.
        Следующие двадцать минут мы блуждали по катакомбам в поисках лестницы на второй уровень. То и дело попадались перекрестки, очередные залы, заставленные гробами и с вырезанными нишами, заполненными скелетами. Мы решили идти прямиком, не сворачивая, но вскоре уперлись в стену, пришлось возвращаться до ближайшего перекрестка и сворачивать. С каждым мгновением на душе становится все тяжелее. Было бы намного проще, если бы нас бесконечно атаковали мертвецы, а вот так идти и ожидать, когда же на тебя нападут - сильно напрягает.
        - Слушай Мелиса, ты ведь один из генералов смерти, так ведь? - спросил я.
        - Да, - ответила она. - С этим какие-то проблемы?
        - Нет, просто получается ты довольно сильна. Как так получилось, что тебя схватил кардун, причем заметь, второй раз?
        - Он просто напал на меня, когда я спала, - спокойно ответила девушка, причем таким тоном, словно описывает свой повседневный быт. - Я три дня не спала, пока добиралась до гробницы, вот и решила прилечь, отдохнуть, а проснулась уже когда вы разрезали кокон.
        - Ты так беспечно об этом говоришь, - заметил Малтиан. - А вообще не боишься вот так спать в лесу? Ладно кардун не сразу убивает, но есть монстры, которые и прибить могут, пока спишь. Их не боишься?
        - Боюсь ли я, что меня убьют пока сплю? Нет. - ответила она и хитро улыбнулся.
        По ее взгляду я понял, что что-то пояснять она точно не собирается. Видимо есть какая-то причина, по которой она не опасается смертельного удара, пока спит. Возможно у нее есть какой-то талант, на подобие того, что по рассказу Малтиана использовал Крам.
        Тем временем впереди показался зал. Он оказался необычен тем, что имеет вход с четырех сторон. В самом зале четыре гроба по углам, а в центре большая статуя воина в доспехах, без головы, которая, кстати, валяется в стороне. Табличка с описанием, кто изображен на статуе, стерта.
        - Центральная комната этажа. Мы прошли полпути, - произнесла Мелиса.
        - Я пошла, - сказала Элантира.
        Стоило ей переступить порог, как внезапно под потолком загорелась красная печать. Пространство вокруг тоже окрасилось в красный цвет. Каменные крышки гробов с оглушительным грохотом лопнули, в разные стороны брызнул камень. Из них вылезли по рыцарю смерти (скелеты рыцари). Точно такие же были на войне в лесу фей, только эти без коней. Здоровые скелеты, закованные в доспехи, со щитами и мечами. Выглядят они, конечно, грозно, но это всего лишь существа седьмого уровня. Так что это не было проблемой, а вот что было проблемой, так это звук ломающихся крышек гробов, доносящийся позади, что гулким эхом разносится по коридорам.
        - Похоже, все мертвецы, которых мы видели по пути, поднялись из мертвых, - предположила Мелиса.
        - Тогда бежим! - резко скомандовал я. - Мы их вечность будем убивать. Лучше спустимся сразу на второй этаж.
        Мы влетели в помещение, я лихо срубил одному рыцарю голову, второго разнес огненный шар Малтиана. Элантира же двумя быстрыми атаками убила оставшихся двух. В этот миг лежащая в стороне каменная голова поднялась, подлетела к статуе, опустилась на обрубок шеи. Раздался скрежет, огромная статуя сошла со своего постамента.
        - Уходим! Быстро! - сказал я, слыша, как со всех сторон приближается цокот костей.
        - Я страж первого этажа Нарцыт! - раздалось тяжелое гудение. - Готовьтесь к… Эй, куда вы?!
        Мы уже выскочили в коридор и со всех ног понеслись прочь - к лестнице. Сзади донесся тяжелый топот, я на миг оглянулся, увидев, как статуя отчаянно пытается нас догнать.
        - Стойте! - протяжно взвыла она. - Вы должны сразиться со мной, со стражем. Стойте! Постойте! Остановитесь же!
        С каждым шагом мы отрываемся от преследующей статуи все дальше, а его голос становится все жалобней. Впереди появился очередной зал, заполненный скелетами и рыцарями смерти. Увидев нас, они было ломанулись вперед, но в этот миг усиленный талантом огненный шар ударил в их скопление. Раздался грохот, мертвецов разметало в разные стороны, а затем пошли мы. Я, Элантира и Мелиса прошли сквозь поредевшие ряды как нож сквозь масло.
        - Ну, вернитесь, пожалуйста! Сразитесь со мной! - донесся из коридора жалобный вой.
        Мы тем временем оказались в другом конце зала и, не задерживаясь, ломанулись дальше. Несколько раз нам попались отряды мертвецов, но мы разметали их с такой скоростью и легкостью, словно мелкий мусор здоровенной метлой.
        Пробежав еще несколько залов, оставляя за собой изрубленные груды костей, мы добежали до небольшого помещения. Слева в углу небольшой выход, а на противоположной стене крупный квадрат с каким-то изображением. Подгоняемые топотом скелетов, мы быстро вбежали в комнату.
        Внезапно под ногами вновь засветилась печать.
        Мелиса стремительно метнулась в сторону прохода слева, я даже не успел глазом моргнуть, как она подобно рыбке нырнула в него, а следом рухнула каменная плита, перекрыв выход. Позади также раздался грохот. Обернувшись, я обнаружил, что все выходы перекрыты.
        - О, бездна! - воскликнула Нейта.
        Где-то в глубине стен раздался скрежет, а затем потолок дрогнул, вниз посыпался песок.
        - Только не говорите, что это правда! - прошептала Элантира.
        Через миг, скрежет повторился и стал протяжным, словно где-то за стеной заработали шестеренки, а потолок стал медленно опускаться.
        ДРЕВНИЙ КОРОЛЬ-ЛИЧ (СТРАЖ ВХОДА В ВЕЛИКУЮ ГРОБНИЦУ):
        Особые способности: нежить - не может устать. Королевский призыв - может забрать силу поднятых им мертвецов (не больше 30 мертвецов)
        Примерные статы нужные для победы над этим монстром, без учета способностей, заклинаний и талантов:
        СИЛА - 44, ЛОВКОСТЬ - 58, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 50, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 42, ВОСПРИЯТИЕ - 40.
        ЖНЕЦ. МЕЛИСА (КСАЛИЯ):
        СИЛА - 12, ЛОВКОСТЬ - 15, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 80, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 15,ВОСПРИЯТИЕ - 35.
        Одеянье смерти жнеца Ксалии (Великий): СИЛА+30, ЛОВКОСТЬ+35, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +44, ВЫНОСЛИВОСТЬ +25, ВОСПРИЯТИЕ +35. Снижение прорубающего урона +10 %, Встроенное умение: Хамелеон.
        Перчатки смерти жнеца Ксалии (Великий): СИЛА +15, ЛОВКОСТЬ +20, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +30, ВЫНОСЛИВОСТЬ +15, ВОСПРИЯТИЕ +15. Защита от магии +20 %, Встроенное заклинание: Отравление души.
        Ботинки смерти жнеца Ксалии(Великий): СИЛА +10, ЛОВКОСТЬ +25, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +30, ВЫНОСЛИВОСТЬ +20, ВОСПРИЯТИЕ +10. Защита от магии +15 %, Встроенное заклинание: управление тенью.
        Коса жнеца Ксалии (Великий): СИЛА +40, ЛОВКОСТЬ +25, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +36. ВЫНОСЛИВОСТЬ +20. Встроенное умение темное касание: при ранении, накладывает проклятье, которое повышает все воздействия заклинаний некромантии на 50 %.
        Кольца (2 шт.) жнеца (Великий): ЛОВКОСТЬ +30, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +30, +30 % к объему маны, +20 % к скорости передвижения: «аура слабости» (снижает показатель силы на 20 %), «аура ужаса» (снижает показатель восприятия на 20 %).
        Амулет жнеца (Великий): ЛОВКОСТЬ +15 МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +10. +20 % к объему маны, ночное виденье, защита от ослепления, встроенное заклинание - темное копье.
        Итог:
        СИЛА - 107, ЛОВКОСТЬ - 165, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 260, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 95, ВОСПРИЯТИЕ - 95.
        Талант:???
        Часть 7. Глава 78.
        НЕУДАЧНЫЙ РЕЙД В ГРОБНИЦУ 2.
        Плита с таким жутким скрежетом, словно не из-за старости, а так было задумано, дабы вселить в жертв еще больший ужас и отчаяние, стала медленно опускаться. Слышно, как сыплется каменная крошка и песок, шестеренки за стеной крутятся с натугой, кажется, вот-вот и лопнут, обрушив многотонную каменную плиту на наши головы.
        Я молча подлетел к выходу, меч наполовину погрузился в стену, я нажал на него, загоняя по рукоять и резко рванул вниз. Лезвие с трудом разрезало каменную породу. Затем, вытащив оружие, я вновь рубанул, нанес третий удар, но на стене осталось лишь три глубоких надреза. Я думал, что прорублю проход, но, похоже, толщина плиты, закрывшей вход такова, что пока я прорублюсь наружу, потолок десять раз успеет раздавить нас.
        - Серж, сюда! - крикнул Малтиан.
        Парень застыл у противоположной от входа стены, на которой виднеется небольшая табличка. Сейчас она горит красным.
        - Что тут? - спросил я, быстро подскочив к магу.
        - Здесь какой-то шифр, может с помощью него можно будет остановить опускание плиты?
        Черт, мы из фэнтезийного мира с элементами ММОРПГ попали в фильм про Индиану Джонса что ли? Я глянул на табличку. Квадрат пятнадцать на пятнадцать сантиметров, внутри него небольшие квадратики с изображением римских чисел.
        - Это что, пятнашки? - не веря глазам, вслух спросил я.
        - Пятнашки? - переспросили друзья.
        - Игра, в которой числа нужно расположить так, чтобы они шли по порядку, - не став вдаваться в подробности, объяснил я. - В общем, выиграйте мне время. Элантира, бегом к стене, попробуй кинжалами вырубить углубление в ней.
        Принцесса демонов подскочила к стене, стала быстро бить кинжалами, откалывая кусочки. Но учитывая, с какой скоростью опускается плита, сделать углубление, в котором можно будет спастись хотя бы ей, она не успеет.
        Я быстро стал двигать квадратики, чувствуя, как сердце колотится в груди так, что чуть ли не ударные волны расходятся по телу во все стороны, подобно кругам на воде. В головоломках я никогда не был силен, а если учитывать, что это этого зависят наши жизни, то мне стоит гигантских усилий подавлять в голове панические мысли и не давать рукам дрожать. Сковырнуть квадратики и как-то схитрить не получится, - как успел заметить, на них наложена магия, так что вполне возможно, попытка смухлевать таким образом может закончиться фатально.
        Пальцы быстро перемещают квадратики, я стараюсь сосредоточиться на цифрах, но это не так-то просто, когда над тобой нависла многотонная плита. Вообще, со всеми этими статами я как-то зазнался, стал чувствовать себя всемогущим, способным свернуть горы и вот сейчас жизнь решила продемонстрировать мне, что это не так и какая-то каменная плита в несколько тонн весом легко может лишить меня жизни, тонким слоем размазав по полу.
        - Есть, первый ряд готов! - воскликнул я.
        - Быстрее, - воскликнула Нейта.
        Я мельком глянул наверх, по спине пробежали мурашки, а на лбу выступил пот. Плита уже прошла две трети расстояния, еще чуть-чуть и коснется наших голов. Я с удвоенной скоростью продолжил перемещать квадратики, тем более уже более-менее разобрался в принципе, так что дело пошло быстрее, только вот времени совсем в обрез. Я сделал второй ряд, когда макушкой почувствовал приближение плиты.
        - Возмездие земли! - воскликнул Малтиан.
        Из пола резко вырос каменный кол толщиной с небольшой ствол дерева, он вырос примерно на два метра и застыл в нескольких пальцах от потолка.
        - Возмездие земли! - вновь крикнул Малтиан.
        Еще один кол вырос, только чуть дальше. Но маг на этом не остановился, создавая одно заклинание за другим. Он успел создать еще десять штук, как потолок коснулся острия первого каменного кола. Плита стала сминать острие, но в какой-то момент замедлила движение. Малтиан тем временем создал еще три. Чем сильнее сминались каменные колы, тем сложнее плите продвигаться. В какой-то миг показалось, что она вот-вот остановится.
        - Последний ряд! - быстро произнес я.
        В этот миг глубокие трещины образовались на колах, и они с громким треском лопнули. Во все стороны брызнул камень.
        - Серж быстрее! - воскликнул Малтиан.
        Плита резко рухнула вниз, тюкнула меня по голове, заставив опуститься на колено, и в этот миг я завершил четвертый ряд. Свет вокруг таблички стал зеленым, а плита замерла. Несколько мгновений ничего не происходило, но потом раздался скрежет, и потолок стал медленно подниматься.
        Я тяжело выдохнул, снял шлем, вытер пот.
        - Я уже думала нам конец, - прошептала Нейта.
        - А я не успела даже для одного человека сделать проем, - произнесла Элантира подойдя к нам.
        Я глянул в сторону выемки сделанной девушкой, пусть она и старалась изо всех сил, но камень в этом помещении довольно прочный.
        - И что нам делать? - спросил тем временем Малтиан, поглядывая на все еще перекрытые плитами выходы.
        В этот миг плита, закрывающая проход, в который успела нырнуть Мелиса, с легким скрежетом поднялась.
        - Ребята, вы целы? Быстрее уходим! - раздался крик Мелисы.
        - Ты бросила нас! - возмущенно воскликнула Элантира.
        - На выход! Сейчас она обрушится обратно! - закричала генерал смерти.
        В этот миг мы услышали хруст и скрип. Не сговариваясь, рванули к выходу. Первыми запрыгнули девушки, затем Малтиан. Над головой, словно что-то лопнуло, а затем я услышал стремительно приближающийся скрежет. Ноги с силой оттолкнули тело от пола, я буквально занырнул в проход, позади раздался тяжеленный грохот, в спину ударила воздушная подушка, и коридор, в который я выпрыгнул, заполнился пылью.
        Я оглянулся на то место, где только что был проход в коридор - его закрывает сплошная каменная стена. Несколько мгновений ничего не происходило, а потом она вздрогнула и начала медленно подниматься. Сердце у меня колотится в груди как птица, пойманная в клетку. Еще бы миг и потенциально легендарный охотник превратился бы в котлету.
        - Ты сволочь! Бросила нас! Ты знала, что там за ловушка! - воскликнула Элантира.
        Я обернулся. Принцесса демонов подскочила к генералу смерти, клинки, ярко блеснув, коснулись кожи девушки. Я почувствовал легкий дискомфорт.
        - Элантира, постой, - крикнул я.
        - Если убьешь меня, то Серж возненавидит тебя, - чуть осклабившись, произнесла Мелиса.
        - Что? - воскликнула принцесса демонов.
        - Все так. Таков эффект связи душ. Она ее еще не порвала, так что Серж, пусть и понимает, что Мелиса ему чужой человек, но из-за этой связи, он воспринимает ее как близкого родственника, - сказала Тайя. - Может он умом и понимает, что это не так, но духовно все иначе. Так что, если прервешь ее жизнь сейчас, Серж хотя и будет осознавать, что Мелиса ему никто, но чувствовать себя с тобой будет некомфортно, словно с человеком, который убил его сестру или брата, отца или мать.
        В глазах Элантиры полыхнул гнев, но рука дрогнула, лезвие чуть отошло от шеи Мелисы.
        - Ребята давайте успокоимся, и пусть Мелиса все объяснит, - примирительно сказал Малтиан.
        Мы все переглянулись, тяжело выдохнули и медленно опустились на пол. Я огляделся. Помещение, в котором мы оказались, небольшое, буквально с комнату в какой-нибудь квартире. Сплошные голые стены, ровный холодный пол и низкий потолок, даже факелы вставить негде, так что сидим и держим их в руках.
        - Ну, Мелиса, мы ждем объяснений, - произнес я. - И лучше тебе не врать.
        - Не стану. Ты ведь сразу это почувствуешь. С чего начать? Наверное, с того, что Элантира права, и я действительно знала об этой ловушке, но дело в том, что я не ожидала, что она будет здесь. То есть я знаю про подобные ловушки и даже одну такую устанавливала… впрочем, неважно, где я это делала. Но то, что подобная ловушка оказалась здесь - было для меня сюрпризом. Когда мы в нее попали, времени объяснять не было, потому что это очень коварная ловушка. Видите ли, даже если вы правильно составляете последовательность в головоломке - это не дает вам шанса на спасение. Ловушка дает вам ложную надежду, что вы спаслись, а потом плита все равно грохается обратно. То, что проход открылся - моя заслуга, его можно открыть только отсюда, и только когда головоломка решена. Так что я вас не бросила. Да и не могла это сделать, ведь связь душ все еще работает. Как я могла оставить погибать кого-то близкого мне здесь? Все-таки я не бессердечная. А разорвать связь душ возможно либо по обоюдному согласию, либо по выполнению условия сделки, а оно состояло в получении мной «косы смерти», а вами десять тысяч золотых.
Ну, так как Серж, ты ведь подтвердишь, что я не вру?
        Все взгляды направились на меня. Я устало выдохнул, прикрыв глаза.
        - Да, она не врет. Более того, когда я увидел, что она прыгнула в проход, то почувствовал ее острое желание помочь нам, а не сбежать.
        Элантира нахмурилась. Видимо она не до конца верит моим словам. Может она думает, что Мелиса как-то манипулирует моим разумом посредством связи душ? Вообще, у меня тоже появляются подобные мысли, так что винить принцессу демонов за подобное не стоит.
        - Хорошо. Идемте дальше. Спустимся на второй этаж. К тому же, мертвецы, возможно, скоро продолжат преследовать нас и задерживаться не стоит.
        - Не думаю, что будут. Мы по логике угодили в ловушку, из которой нет выхода, так что все они наверняка вернулись в свои могилы.
        - Хм, странно, - раздался тяжелый голос в зале. - Тут нет крови.
        - Нарцыт, - предположил Малтиан. - Возможно с толпой мертвецов.
        - Плевать на него. Пойдемте, нечего задерживаться, - предложила Мелиса.
        Мы быстро и бесшумно покинули помещение, двинувшись дальше по коридорам. Нам больше не встречалось комнат с гробницами, только небольшие комнатки. В некоторых были даже столы и стулья. Для чего предназначались эти помещения - непонятно, но одно я заметил предельно четко - Мелиса выбирала направления на перекрестках слишком уверенно. Так что, когда впереди появилась лестница вниз, я только убедился в одном своем предположении.
        - Мелиса, ты ведь прекрасно знаешь схему подземелья. Пусть не все ловушки тебе известны, но ориентируешься довольно хорошо. Не могла бы повторить, откуда узнала про это подземелье?
        Девушка остановилась, по губам скользнула улыбка.
        - Ты подловил меня. Если расскажу, что получила из древних записей одного сбежавшего из гробницы человека, ты почувствуешь, что я вру. В прошлый раз я рассказала про это еще до того, как создала связь душ, так что могла позволить себе солгать. Не думала, что ты вновь задашь этот вопрос.
        - Я так и знала, что ты где-то темнишь! - прошипела Элантира.
        - У всех есть тайны. Да, схему подземелья я более-менее знаю, так как мне дал ее не кто иной, как владыка Заэрол. Конечно, про ловушки он ничего сказать не мог, так как и сам не про все знал, а про что-то забыл, ведь столько столетий прошло с того момента как он тут был.
        - Владыка империи некромантов был здесь? - уточнил я.
        - Не просто был. Владыка великой гробницы был его отцом.
        - И как после всего этого нам тебе доверять? - спросила Элантира.
        Мелиса пожала плечами.
        - Доверять мне или нет - это ваш собственный выбор. Так что на этот вопрос должны, прежде всего, отвечать сами, а не задавать мне.
        - Ну, мы можем поступить проще. Ты собираешься обмануть нас со сделкой? - спросил я.
        Мелиса засмеялась.
        - Ага, пользуешься тем, что поймешь, вру я или нет? Хорошо, я отвечу. Я собираюсь в полной мере выполнить свою часть сделки. Надеюсь, вы довольны?
        - Нет, не довольны! - быстро произнесла Элантира. - У нас еще много вопросов.
        - Но это не значит, что я буду отвечать, - с улыбкой сказала Мелиса. - Так что давайте на этом остановимся и не будем еще сильнее нагнетать обстановку?
        - И правда, нам нужно идти, а то так и застрянем в этой гробнице, - сказал я.
        - Я буду следить за тобой, - пообещала принцесса демонов.
        - Как пожелаешь.
        Второй этаж ничем не похож на первый: просторные округлые пещеры с свисающими из потолка и вырастающими из пола сталактитами и сталагмитами, с торчащими в стенах светящимися синим кристаллами. Но стоило подойти поближе, и сразу стало понятно, что это стилизованное под кристаллы стекло, на которое наложено заклинание, делающее его прочным и светящимся. Пусть множество кристаллов испускают холодный голубоватый свет, но в помещении все равно мрачно, только при использовании ночного видения становится настолько светло, что нужда в факелах отпадает. Мы потушили их и сложили обратно в хранилища - мало ли когда еще пригодятся.
        Мы двинулись через зал к зияющему впереди проходу.
        - Это точно катакомбы? Похоже на какую-то пещеру, - спросила Нейта.
        - Да, это катакомбы, просто стилизованные под кристальную пещеру.
        - Какой здесь страж?
        - Не знаю. Когда владыка жил здесь, то охраной служили скелеты-воины - ни ловушек, ни стражей не было. Они появились позже.
        - Ясно. Плохо, что тебе неизвестно, - сказал я.
        - Не думаю, что нам попадется кто-то, с кем мы могли бы не справиться, - уверенно произнесла Мелиса.
        Мы пошли по узкому изломанному тоннелю, который изгибается то вправо, то влево, словно тот, кто его прорыл был в стельку пьян.
        Впереди появилась развилка. Мелиса уверенно повернула направо. Такое чувство, что у нее перед мысленным взором стоит карта, на которой отмечены мы и лестница на третий этаж, между ней и нами протянулась длинная линия, изгибаясь под повороты коридоров, словно маршрут на спутниковом навигаторе. Еще, небось, и тихий женский голос подсказывает: «поверните направо, через двадцать метров поверните налево».
        На миг я даже замер. Отчего у меня такие ассоциации, и почему я вообще думаю, что у Мелисы есть нечто подобное? Заметив мое замешательство, генерал смерти, на миг прищурилась, а потом хитро улыбнулась.
        - Через пятнадцать шагов на развилке надо повернуть налево, - нарочито громко произнесла она.
        Интересно, она может читать мои мысли? Или у нее действительно перед взором есть такая карта, и она просто догадалась, что я почувствовал это? Что это за жуткая магия под названием «связь душ»!
        На следующем перекрестке мы повернули налево, впереди появился очередной зал. На он больше и светлее, чем предыдущие. Помимо кристаллов, через центр зала протекает светящийся ручей. Вода ярко-голубая, свет от нее льется настолько интенсивный, как от лампы дневного света.
        - Что это за фигня? - воскликнул Малтиан.
        Я глянул в сторону, в которую он указывает. В стенах помимо обычных кристаллов торчат и очень большие, и в них видны скелеты, одетые в ржавые кольчуги, сжимающие деревянные посохи.
        - Бьюсь об заклад, что стоит нам подойти к центру или просто пройти мимо, как мертвецы расколют кристаллы и вылезут, чтобы атаковать нас, - пробурчала Элантира.
        - Это не просто мертвецы, - сказала Мелиса. - Это личи.
        По приблизительным прикидкам тут где-то полсотни трупов.
        - Будет не круто, если они разом вылезут и начнут атаковать нас, - сказала Элантира. - Надо перебить их, пока не стали вылезать.
        Стоило девушке это сказать, как тела внутри кристаллов дрогнули, по самим кристаллам пошли трещины и через мгновение они стали с оглушительным звоном лопаться.
        - Вот черт, бьем их! - крикнул я, метнувшись к упавшим на землю и медленно поднимающимся телам.
        Я бросился вперед со скоростью ветра. Первые личи только стали подниматься, как меч, быстро и радостно свистя, стал раскалывать черепушки. Я атаковал сразу двумя мечами. На другой стороне орудует Элантира, слышно, как бьется с помощью косы Мелиса, зал то и дело сотрясается от грохота магии Малтиана.
        Один из личей пустил в меня зеленый туман. Я резко сместился в сторону, уйдя с траектории атаки, «ночь» с легкостью срезала его черепушку.
        Слева заметил костяное копье, что, рассекая воздух, устремилось в мою сторону. «Убийца тысячи монстров», без каких-либо проблем рассек его. Я подбежал к личу и ударил «ночью», правая и левая половины ожившего мертвеца упали в разные стороны.
        Спустя три минуты мы полностью зачистили зал. Пусть обычные личи - существа шестого уровня, но их было почти полсотни, так что они заставили нас чуть-чуть попотеть, но в принципе с ними расправились без ранений.
        - Пойдемте дальше, - выдохнув, произнес я. - Мелиса, сколько еще таких комнат впереди?
        - Восемь.
        - Скажи, чем ниже этаж, тем монстры сильнее?
        - Видимо да, учитывая, что перед входом были обычные скелеты и только страж - древний король-лич с горгульями. А вот на втором, помимо скелетов, были еще и рыцари смерти.
        - Впереди еще третий, четвертый и пятый этажи, а потом тронный зал, - с легким стоном промолвила Нейта.
        - Ладно, чем быстрее управимся, тем быстрее уйдем. Вперед.
        В течение следующего часа мы методично зачищали один зал за другим. Интересно было то, что в них было разное число кристаллов - от тридцати до шестидесяти.
        Наконец мы подошли к входу в последний на этом этаже зал. В противоположной стороне виднеется проход, заканчивающийся лестницей на следующий этаж.
        Мы все замерли, кроме Мелисы. Она сделала два шага и, почувствовав, что мы не следуем за ней, обернулась.
        - Что такое, ребята? - спросила она.
        - Иди, Мелиса, - сказала Элантира.
        - А вы?
        - Сначала ты. Вдруг там ловушка, а ты у нас быстро реагируешь, - произнесла принцесса демонов.
        - Ну, знаете, - пробурчала генерал смерти, входя в зал.
        Она прошла треть расстояния, затем развернулась.
        - Ну, вы идете или нет?
        Мы подошли к входу, я глянул по сторонам. Тут только обычные кристаллы. Это настораживает, так как не может быть все так просто. К тому же мы не встретили стража, хотя на каждом этаже должно быть по одному. Я медленно поднял взгляд. Под потолком завис огромный кристалл. Внезапно он начал менять форму.
        - Осторожней! - крикнул я.
        Мелиса отпрыгнула в сторону, быстро глянула на меня, потом подняла взор. Кристалл тем временем принял форму огромного человека в позе эмбриона: поджатые ноги, обхваченные руками. Малтиан запулил огненным шаром, раздался грохот, кристалл заволокло дымом, вниз посыпались камни и пыль.
        В клубах пыли я увидел черную тень, что распрямилась, а затем стремительно, словно пуля метнулась вниз. Раздался грохот, по полу прошла дрожь.
        - Я страж по имени Пантагрюэль. Вторгнувшиеся в великую гробницу, да будут уничтожены! - раздался тяжелый, но при этом механический, словно говорил робот, голос.
        Огромная плита бухнулась, перекрыв проход к лестнице. Ну, чего-то подобного я ожидал, а вот чего не ожидал, так это топота позади.
        - Кто-то приближается! - воскликнула Элантира.
        Мы быстро вошли в зал. Пантагрюэль замер: могучий, высокий - метров под пять.
        Шаги быстро приближаются, и среди сотен мелких отчетливо слышны тяжелые, бухающие. Секунд через двадцать у входа в зал застыла высокая ожившая каменная статуя - страж первого этажа - Нарцыт.
        - Беглецы, думали, что пройдете, не одолев меня?
        - Нарцыт, что ты тут делаешь? Это мой этаж! - проревел Пантагрюэль.
        - Эти нечестивцы посмели убежать от меня, вместо того чтобы сражаться! - грозно возразила ожившая статуя, потрясая вполне себе хорошим двуручным мечом, сделанным из черной стали.
        За Нарцытом в темноте я увидел сотни рыцарей смерти.
        - Хорошо, разберемся с ними вместе, - после некоторого раздумья произнес кристальный голем под странно знакомым именем Пантагрюэль. Где я его мог слышать?
        - Мелиса, Малтиан, Нейта, Элантира, вы разбираетесь с рыцарями и Нарцытом, а я покрошу голема.
        - Хорошо, - ответил Малтиан за всех.
        - А вы оптимисты, - захохотав, произнес Нарцыт. - Но мне это нравится. Что ж, давайте сразимся!
        Я молча развернулся к Пантагрюэлю. Человекоподобный кристальный голем вместо глаз имеет две щели, из которых вырывается синее пламя. Глядя на него и его поведение, могу предположить, что сначала был создан сам кристальный голем, а потом в него вложена чья-то душа. Интересно, Тайя сможет так же?
        Позади Нарцыт что-то еще крикнул, но я почти ничего не расслышал, так как в ушах засвистел воздух, фигура Пантагрюэля резко приблизилась, меч с силой ударил по голему. Раздался жалобный звон, легендарный меч с легкостью расколол кристалл, оставив в теле голема глубокий разрез. На пол посыпались осколки. Над головой раздался рев, я быстро отпрыгнул вправо, тяжелый кулак монстра с грохотом обрушился на пол, от места удара в разные стороны пошли трещины. Я нанес несколько быстрых и сильных ударов, оставив на толстой ноге три глубоких прореза, только вот полностью ногу отрубить не получается - слишком толстая.
        - Мелкая букашка, раздавлю! - взревел Пантагрюэль.
        Огромная рука попыталась смести меня, словно пыль со стола, но я высоко подпрыгнул и приземлился аккурат на нее. Балансируя как канатоходец во время выступления, быстро взбежал по руке, оказавшись у головы голема. Тот зарычал, ударил второй рукой, желая прихлопнуть меня как надоедливого комара, но я, как уже ранее упоминаемый комар, подпрыгнул заранее, до того, как здоровенная пятерня прихлопнет меня. Перепрыгнув через голову монстра, оказался на другом плече. Голова Пантагрюэля сидит плотно, шеи нет, так что отрубить ее проблематично. Меч с силой ударил в голову монстра, отсек часть, начиная с верхней правой половины и наискось к левой нижней части, где обычно у человека находится скула. Кусок кристалла со звоном упал на землю, расколовшись на десятки более мелких. Монстр завертелся, замахал руками, я чуть не потерял равновесие и не свалился, дважды пронеслась здоровенная рука, чуть не сбившая меня с плеча. Я нанес второй удар, оставив от головы противника лишь небольшой нижний обрубок. Оттолкнувшись, сделал сальто в воздухе и приземлился позади монстра.
        От входа в зал доносятся взрывы, рев и грохот камней. Малтиан и ребята разбушевались не на шутку. Видны всполохи пламени, в воздухе стоит пыль. Слышны вопли Нарцыта, грохот удара двуручника и стук костей рыцарей смерти. Если бы не они, то с ожившей статуей было бы уже покончено. Надеюсь, страж прошлого этажа не притащил с собой вообще всех скелетов с этажа.
        Кристальный голем стал размахивать руками, бить куда попало. Пол затрясся с такой силой, словно рядом пробегает огромное стадо слонов. Я лишил его головы, но монстр продолжает бить. Учитывая его прочность, силу, ловкость и живучесть, эта тварь явно тянет на четвертый уровень с пятью звездами. И все же, для меня он слишком слаб.
        Голем вслепую молотит по земле, надеясь меня задеть, но все тщетно. Я прыгнул вперед, ловко маневрируя между атаками противника, подбежал вплотную. Понимание как его свалить пришло мне еще когда рубил голову. Я просто вспомнил, как обычно рубят дерево: сначала удар сверху, потом снизу и целый кусок ствола отрублен. Затем еще несколько ударов и ствол практически перерублен. Только вот я не буду наносить сначала удар сверху, потом снизу, так как у меня два меча. Я просто одной атакой вырублю целый кусок.
        В момент удара, на рукояти «ночи» полыхнул знак, целый кусок кристалла упал на землю. Пантагрюэль завертелся сильнее, стал топать ногами, но ни один удар так и не достиг цели, а я, вновь подгадав момент, атаковал, увеличив глубину пореза. В течение следующих тридцати секунд я наносил стремительные удары, пока не отрубил ногу на три четверти. Дальше уже не потребовалось, так как монстр, не имея возможности видеть, не смог точно оценить полученный ущерб, так что, когда он поднял почти отрубленную ногу и с силой топнул в надежде сплющить меня, раздался громкий треск и нога подломилась. Голем повалился на землю. Я запрыгнул на него, стал наносить быстрые и глубокие порезы. Первым делом отрубил правую руку. Пантагрюэль попытался прихлопнуть меня другой, но в момент, когда он среагировал, меня и след простыл. В течение следующей минуты голем был лишен оставшейся ноги и руки.
        К моему удивлению он все еще жив, двигает обрубками, пытаясь меня достать, словно терминатор какой-то, что идет к своей цели без жалости, без сожаления, не чувствуя ни усталости, ни ранений, ни боли - у него есть задача и он должен ее выполнить.
        Я глянул в сторону друзей. Перед Малтианом появились десятки огненных шаров, они сорвались с места, улетев вглубь коридора. Раздались десятки оглушительных взрывов, из коридора в зал вылетели сотни костей, оплавленные металлические доспехи и мечи. Через несколько секунд из коридора вышли только несколько скелетов. Похоже, большая их часть уничтожена, так что осталось дождаться, когда девушки разберутся с ожившей статуей.
        Элантира и Мелиса на пару наседают на Нарцыта. Принцесса демонов атакует быстро, концентрирует на себе внимание, в то время как генерал смерти наносит широкие тяжелые удары косой, отсекая конечности.
        - Ничтожные вторженцы! Я уничтожу вас! - взревел Нарцыт.
        Двуручник с воем разрезал воздух, но девушки метнулись в разные стороны, так что оружие разрубило лишь пустоту.
        Элантира нанесла несколько быстрых ударов. Нарцыт взревел, попытался достать ее мечом, но ловкая принцесса демонов легко уклонилась от атаки. Тем временем Мелиса подскочила ближе, коса с резким свистом рассекла воздух и отрубила ногу статуи. Нарцыт взревел, повалился на спину. Коса Мелисы мгновенно отделила голову от туловища. Спустя полминуты все было кончено.
        - Фух, ну и тяжело было, - произнес я, подходя к друзьям.
        Малтиан уселся у стены, жадно пьет зелье восстановления маны. Да, нас не ранили, но врагов было немало, так что мы слегка подустали.
        - Мелиса, что там дальше? Что нас ждет на третьем этаже? - спросил я.
        - Кладбище. Огромное захоронение, в котором лежат все те, кто желал разграбить гробницу. Мрачноватое место. Потолок там очень высокий, а сами помещения заполнены деревьями.
        - Лес под землей? - удивленно переспросила Нейта.
        - Да. Кажется невероятным? Мне тоже не терпится посмотреть, что это за этаж, - бодро произнесла Мелиса.
        Я глянул на девушку. И это генерал смерти? Ведет себя как ребенок, что в первый раз вышел в лес с ночевкой. Эта ее показная наивность, беспечность из-за которой она дважды попала в паутину к кардуну, может сбить с толку неподготовленного человека, но я успел повидать людей, чтобы понимать, когда она притворяется, а когда серьезна. Пусть сейчас Мелиса прикидывается дурочкой, но важно помнить, что она некромант и генерал смерти, а дураки такого звания получить не могут.
        Словно почувствовав мой скепсис по поводу ее наивности и глупости, Мелиса достала из магического пространства небольшую куклу и расческу.
        - Ликса, у тебя все волосы растрепаны, - сварливо произнесла она. - Девочка должна следить за своими волосами. Вот так.
        И она стала причесывать золотистые волосы куклы.
        - Меня ты не обманешь, - произнес я.
        - О чем ты? - хлопая ресницами, спросила Мелиса. - Ликса, ты понимаешь, о чем говорит Серж? Нет?
        - Все ты понимаешь. Я знаю, что ты коварная, хитрая и умная. А еще что-то скрываешь.
        Она на миг замерла, потом лицо ее как-то неуловимо изменилось. Взгляд из наивного и простоватого стал хищным, как у сокола, заметившего добычу, а улыбка стала чуть шире, из теплой и доброй, превратившись в коварную и немножко безумную.
        - Вижу, что если когда-нибудь мы встретимся на поле боя, то у тебя рука не дрогнет.
        - Ни у кого из нас, - произнесла Элантира.
        - Но знаете что? Я надеюсь, что мы не встретимся на поле боя, - произнесла она, и жестокое и хищное выражение на ее лице вновь поменялось на простоватое и доброе.
        Спустя полчаса отдыха, мы спустились на третий этаж.
        - Чем дальше, тем страннее это подземелье, - сказала Элантира.
        - А вы думали, что я шутила, когда сказала, что дальше будет лес? - спросила Мелиса.
        И правда, перед нами открылась огромадная пещера, потолок теряется в темноте. Пещера настолько огромна, что противоположного края не видно. Повсюду высокие высохшие деревья, между ними колючие кусты, под ногами сухая потрескавшаяся почва. Видно, как в темноте летают светлячки. Несмотря на то, что это глухая пещера, здесь не так темно, как ожидалось. Пусть источника света нет, но даже без использования ночного зрения дальность видимости, как вечером перед наступлением ночи, когда солнце уже скрылось за горизонтом, но все еще достаточно светло. Так что с ночным зрением мы прекрасно видим округу.
        - Жутковатый лес, - сказала Нейта.
        Девушка глянула на небольшой череп ягера, валяющийся под одним из деревьев. Из его глазницы выползла сколопендра, пробежала по черепушке, замерла, чуть приподнявшись и шевеля усиками.
        - Мерзость, - произнесла Элантира.
        - Значит, тут нас ждут могилы тех охотников, кто попытался выкрасть сокровища гробницы и погиб? - уточнил Малтиан.
        - Да.
        - И где они? - поинтересовался я.
        - Прямо перед вами.
        - Деревья?
        - Да. Каждый пытавшийся разграбить гробницы, погребен под деревом. Конечно, не под всеми деревьями они погребены, но даже так их тут столько, что мало не покажется.
        - Ладно, давайте побыстрее доберемся до лестницы на следующий этаж, - сказал я.
        Стило нам подойти к лесу, как я почувствовал шевеление под ногами, быстро отпрыгнул. Из земли показалась рука, затем вторая. Земля между ними чуть поднялась бугром, а потом выплеснулась в разные стороны, и на свет появился мертвец. Я не стал ждать, когда он вылезет. «Ночь» двумя ударами развалила скелета.
        - Там еще. Похоже, нам придется пробиваться с боем, - произнес Малтиан.
        - Не забывайте, это не обычные мертвецы, а бывшие охотники на монстров, так что они сильнее даже обычных рыцарей смерти, но еще у них и снаряжение «редкое» и «уникальное», - предупредила Мелиса.
        Мертвецы поднимаются там и тут, у многих в руках топоры, мечи и булавы, но встречаются и с копьями, и с боевыми молотами. Мы встали плотной группой, начали продвигаться вперед. Большинство мертвецов имеют металлическую броню и, судя по ее виду и тому, что она удивительно хорошо сохранилась, она действительно не ниже редкого класса.
        Один из скелетов проворно подскочил ближе, мой меч ударил сверху, но тот подставил щит под углом. Будь у меня обычное оружие или я обычным средним бойцом, то на щите противника осталась бы небольшая зарубина, но для мертвеца все сложилось неудачно. И меч у меня легендарный и силы у меня немерено, так что я развалил не только щит, но и мертвеца вместе с доспехами.
        Краем глаза заметил стремительное движение, вскинул «ночь», с легким звоном стрела ударилась о лезвие, отрикошетила в землю и ушла по оперенье. Легкий холодок прошел по спине. Стрелок метил в лицо, а так как оно у меня не прикрыто забралом, то единственным препятствием для стрелы может оказаться каменная кожа, созданная Малтианом. Вот только, похоже, стрела выпущена из необычного лука, и сама имеет необычный наконечник, так что и скорость, и пробивная сила настолько чудовищны, что, даже ударившись о меч, она все еще имела столько энергии, что почти полностью ушла в сухую твердую почву. Боюсь, если одна такая попадет, то каменная кожа может и не спасти.
        Малтиан пустил в стрелка усиленный огненный шар. Тот уже натягивал тетиву, но увидев заклинание, отпрыгнул в сторону. Только это его не спасло, усиленный талантом огненный шар, оглушительно взорвался, волна пламени захлестнула мертвеца. Я опасался, что пламя подожжет высушенные деревья и кусты и в лесу разразится настоящий пожар, но к моему удивлению пламя быстро потухло, оставив на стволах почернение.
        - Черт, эти засранцы даже более надоедливы, чем личи на прошлом этаже, - с легким рыком, произнесла Элантира, поднырнув под удар противника.
        Клинки принцессы демонов с легкостью перерубили костяные руки в местах сочленениях доспехов. Скелет попытался ударить головой, но девушка оказалась настолько быстра, что ее кинжалы только что перерубившие руки противника, уже устремились к черепушке. Оба острия с противным скрежетом рассекли шлем, а вместе с ним и череп мертвеца.
        Деревья впереди расступились, и нашим взорам предстал небольшой холм, с одиноким здоровенным деревом. Мы быстро взобрались по нему, мертвецы продолжают группами нападать на нас, но, как и противникам на предыдущих этажах, им не удается даже ранить нас. Видимо, мы слишком сильны. Отправься мы сюда сразу после Сверистонии или событий в магическом королевстве, то тогда для нас эта гробница стала бы настоящим жестким испытанием.
        Оказавшись на вершине, нам стало легче отбиваться, так как противники стали видны как на ладони, в основном за счет Малтиана, ну и теперь не нужно ожидать внезапного нападения из-за дерева или из кустов.
        Я развалил голову еще одному мертвецу, собирался переключиться на другого, но внезапно противников не стало. Я оглядел округу, усеянную поверженными мертвецами.
        - Неужели отбились? - прислонившись спиной к дереву, спросил Малтиан.
        - Пока еще нет. Мы только дошли до центра леса. Я заметила, что мертвецы поднимаются где-то в радиусе десяти метров от нас.
        - Хочешь сказать, что вся эта толпа, перебитая нами, это только те мертвецы, что поднимались в радиусе чуть больше десяти шагов? - удивленно спросил Малтиан.
        Я медленно оглядел огромный лес, простирающийся на несколько километров в разные стороны.
        - Сколько же тут захоронено? - прошептала Нейта.
        - Ну, минимум тысяч пять, а то и десять, - сказала Элантира, прищуренным взглядом осматривая окружающий лес. - Вон, кстати, выход.
        Я глянул в сторону, куда указала принцесса демонов. И правда, вдалеке виднеется стена, а там еле различимый вход. Вообще, обычный человек отсюда не заметил бы его даже при ясном дне, но мое восприятие настолько высоко, что позволяет увидеть это и в таком полумраке.
        - Как интересно он расположен. Если бы мы просто шли по прямой от входа, то оказались бы далеко от лестницы на четвертый этаж, - заметил я. - Проще говоря, не забираясь на этот холм, найти выход было бы проблематично.
        - Странно, что под таким огромным деревом нет могилы, - заметил Малтиан.
        - Типун тебе на язык, - произнес я.
        Я уже перестал как-то следить за своей речью. Друзья и так знают о том, что я пришелец из иного мира, так что сдерживать себя и следить за словами не имеет смысла.
        - Чего мне на язык? - не понял Малтиан.
        Я уже хотел объяснить смысл фразы, как земля под ногами ощутимо завибрировала. Справа у подножия холма земля словно взорвалась, огромные ее комья вылетели подобно дроби из дробовика и ударились в ближайшие деревья.
        - Ну вот, сглазил, - произнес я, поднимая меч.
        Внезапно холм вспучило, а потом он взорвался землей, как небольшой вулкан. Мы упали в сторону, причем я так неудачно, что в итоге покатился по нему, как бревно, чуть попрыгивая на кочках и пытаясь хоть как-то затормозить, но ничего не получилось, и в итоге я докатился до леса и ударился о дерево.
        - Серж, ты в порядке? - подбежав крикнула Элантира.
        - Да, цел.
        Я поднялся на ноги, подошел к друзьям, которые спешно спустились к подножию холма, с опаской поглядывая на развороченную верхушку.
        - Что это было? - удивленно спросил Малтиан.
        - Подозреваю, какой-нибудь большой мертвец. Может гигант?
        В этот миг вверх метнулась огромная тень.
        - Нет, все намного хуже. Это костяной дракон! - быстро произнесла Нейта.
        Тварь тем временем зависла под потолком, в глазницах горит зеленое пламя, костяные крылья поддерживают ее в воздухе, хотя кажется, что такое невозможно.
        - Существо третьего уровня. Будьте осторожны, его пламя довольно опасно, - предупредила Тайя.
        Дракон стремительно спикировал вниз. Малтиан метнул в него огромное ледяное копье, но тварь ловко извернулась в воздухе и уклонилась от атаки, а через миг раскрыла пасть. Зеленое пламя мощной струей устремилось в нашу сторону.
        - Каменная стена! - воскликнул Малтиан, когда я уже был готов отпрыгнуть в сторону.
        Перед нами выросла здоровенная стена из камня, явно усиленная талантом мага. Пламя ударило в стену, расплескалось в разные стороны, поджигая деревья.
        - Нужно заставить его приблизиться, тогда мы сможем атаковать, - произнес я.
        В этот миг черная тень метнулась откуда-то со стороны и ударила в дракона. Он громко вскрикнул, пламя в его глазах погасло, и тварь рассыпалась на части, обрушившись на землю костяным дождем. Только в этот миг я заметил, что Мелиса не с нами и стоит в стороне. Похоже, она выжидала, когда дракон атакует, чтобы метнуть заклинание в тот момент, когда он отвлечется и не сможет уклониться. Генерал смерти в своем репертуаре: не предупреждает нас ни о чем и использует в качестве приманки.
        - Проще простого. Такую высокоуровневую нежить способны уничтожить только очень сильные некроманты, - с довольной улыбкой произнесла Мелиса, подходя к нам. - То есть только владыка Заэрол и генералы смерти.
        - Что это было? - спросил я.
        - А ты подобного не видел? - уточнил Малтиан. - Просто похожим копьем убили костяного дракона императрицы варваров.
        - Что и ожидалось от учениц владыки, они не слабее нас, - задумчиво произнесла Мелиса.
        - Это такое же черное копье, которое ты и тот лич использовали на входе в гробницу?
        - Не, то было слабее. Это называется - «великое черное копье». Оно способно уничтожить любую нежить вплоть до костяного дракона. Все, что нужно - это попасть им.
        Я глянул на груду костей.
        - Существо третьего уровня. И это ведь только третий этаж. А впереди еще четвертый, пятый и тронный зал, - прошептала Тайя. - Ну и задание.
        - Зато весело, - сказала Мелиса. - Идемте дальше?
        - Да, но перед спуском отдохнем.
        С момента, как мы вошли в великую гробницу, прошло, наверное, уже часа два, а то и три - в подземелье особо не сориентируешься, но мои биологические часы подсказывают, что уже полдень. Эти биологические часы называются - желудок. Поганец заурчал, когда мы уже начали спуск на четвертый этаж. Почему бы мне не проголодаться, когда мы были на привале? Нет, надо было напомнить о себе, когда мы уже выступили.
        - Как только пройдем четвертый этаж, перекусим, - объявил я.
        Никто возражать не стал. Еще бы! Наверняка и сами есть хотят.
        Лестница закончилась массивной металлической двустворчатой дверью, на которой изображен костяной дракон. Я ожидал, что она будет заперта, но створка легко поддалась нажиму. Нашим взорам открылся просторный зал. Через него пролегает длинная красная ковровая дорожка. Справа и слева от нее через равные промежутки высятся каменные колонны, поддерживающие свод. В помещении царит легкий полумрак, под потолком зависли люстры со свечами, но сразу понятно, что это дорогущие магические свечи, что могут гореть хоть тысячу лет. Благодаря им помещение наполнено мягким пусть и слабым желтым светом.
        Мы вошли внутрь, справа и слева я увидел небольшие решетчатые двери с прутьями, стилизованными под цветки роз, с длинными стеблями, покрытыми шипами. За дверьми угадываются помещения с массивными каменными гробами.
        - Могилы аристократов каких-то, - прошептал Малтиан.
        - Да. Первые три этажа считаются обычными катакомбами. А вот четвертый - место погребения аристократов, - пояснила Мелиса.
        Впереди, шагах в тридцати, ковровая дорожка заканчивается перед огромным гробом, что лежит на массивном каменном постаменте. Стоило нам пройти половину пути до него, как крышка с легким шорохом ушла в сторону. Мы напряглись, приготовившись к атаке.
        - Похоже, искать стража этажа не придется, - сказала Элантира.
        Наши лица удивленно вытянулись, когда из гроба появилась миниатюрная девушка. Она села в гробу, сладко потянулась, прикрыв ладошкой ротик. Затем неспешно вылезла из гроба. У девушки мертвенно-бледная кожа, черные волосы, уложенные в сложную прическу и ярко-красные глаза, с удлиненным как у змеи зрачком. Одета особа в пышное алого цвета платье, у нее большой дамский веер, которым она прикрыла нижнюю часть лица. Неторопливо постукивая каблучками красных блестящих туфелек, девушка двинулась в нашу сторону. Когда до нас осталось десять шагов, она остановилась.
        - Так-так-так. Кто это у нас пожаловал? Группа расхитителей. Посмели нарушить мой сон. Ах, я знала, что эти Гапфнир, Нарцыт и Пантагрюэль - никчемные стражи, но не думала, что дракон Шартур также облажается, - с легкой ленцой в голосе произнесла она, оглядывая нас, словно мясник, оглядывающий тушку какого-нибудь кабана перед разделкой. - Ну, и как зовут вторженцев, посмевших нарушить сон прекраснейшего стража Астерии Крафштерн?
        Астерия Крафштерн (истинный вампир - монстр 3 уровня с пятью звёздами):
        ОСОБЫЕ СПОСОБНОСТИ: магия крови - особая магия вампиров. Истинное обращение - в отличие от обычных вампиров, что способны создавать слуг только упырей, истинный вампир может создавать иных вампиров.
        Примерные статы, нужные для победы над этим монстром без учета способностей, заклинаний и талантов:
        СИЛА - 280, ЛОВКОСТЬ - 265, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 290, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 275, ВОСПРИЯТИЕ - 290.
        Часть 7. Глава 79.
        НЕУДАЧНАЯ ИГРА.
        Слева и справа послышался скрип решеток. К нам вышли десятки вампиров. Все высокие, утонченные, в роскошных и явно дорогих одеждах, преимущественно в черных и алых тонах. Лица бледные, глаза красные и даже, вроде бы светятся в темноте. У большинства короткие волосы, за исключением пары вампирш в длинных черных платьях, что грациозно проследовали к Астерии, встав по разные стороны от нее.
        Вампиры - монстры четвертого уровня, и пусть это нежить, но нежить особая. Их нельзя создать, как того же костяного дракона, также они могут использовать особую магию, чем-то похожую на целительство - магию крови. Похожую тем, что могут с помощью нее исцелять раны.
        Так, что еще припомнить? В общем-то, больше и нечего. Вообще, пять десятков вампиров уже сама по себе серьезная проблема, даже учитывая наше вооружение, а тут еще и Астерия Крафштерн, которая выглядит намного опасней. Учитывая, что она страж четвертого этажа, то по силе превосходит и Нарцыта, и того кристального голема, и костяного дракона. Проще говоря, если она тоже вампир, то такой силой обладать может только один известный мне подкласс - истинный вампир.
        Казалось бы, подумаешь, монстр третьего уровня с пятью звездами - не так уж и страшно. С моими статами могу охотиться и на монстров более высокого уровня. А значит, может показаться, что смогу нагнуть ее одной левой. Только вот это не совсем так. Когда в карточках монстров пишут: «примерные статы, нужные для победы над этим монстром без учета способностей, заклинаний и талантов» - это значит именно то, что там написано. То есть, охотник с такими статами способен справиться с этим монстром.
        Но есть несколько нюансов.
        Во-первых, то, что если охотник должен обладать, к примеру, 250 силы, не значит, что у монстра такая же сила. Физически он может быть во много раз сильнее. Как бы человек не старался ему по физической силе никогда не сравниться с драконом или гигантом - это очевидно. Как же определили, что можно победить? Просто когда-то охотник с такими показателями смог это сделать.
        Во-вторых, монстры не равны по силе, как и люди, как и звери. То есть, один вампир может быть монстром четвертого уровня и для его поимки достаточно одних статов, а другой может быть сильнее и пусть формально остается монстром четвертого уровня, только вот по силе будет уже четвертого уровня с одной или двумя звездами. То есть сила одних типов монстров может разниться от десяти до пятнадцати процентов. Да, в среднем вампир может быть монстром четвертого уровня, но бывают исключения, только они не учитываются в заданиях на охоту.
        В-третьих, это способ охоты. Что я имею в виду: когда говорится, что охотник с такими-то статами сможет справиться с указанным монстром, это не означает, что он может выйти один на один в чистом поле, в одной рубашке и штанах и голыми руками скрутить монстра в бараний рог. То есть, возможно, такого монстра с указанными статами ты сможешь убить, только напав из засады, а если статы будут ниже, то монстр успеет заблокировать атаку.
        Так что опасаться этой Астерии стоит и тем более опасно нападать опрометчиво, думая, что тебе море по колено и ты круче гор. Не говоря о стоящих вокруг вампирах.
        На лице Астерии появилась улыбка, блеснули клыки, как пара кинжалов.
        - Поздравляю! Вы зашли так далеко. Как страж я не должна вас пропустить, но и сражаться мне не хочется. Что же делать? - спросила она, наклонив головку вправо и задумчиво глядя на нас. Через миг ее взгляд прояснился, она хлопнула в ладоши и сказала: - Тогда давайте сыграем. Победите - уйду спать, а вы пройдете дальше. Проиграете - выпью вашу кровь.
        - У меня другое предложение. Мы убьем тебя и пройдем дальше, - произнес я, подняв меч.
        Первое и главное правило поединка - вести бой. То есть, противник должен действовать так, как тебе нужно, ты должен навязывать ему свой стиль и не отдавать инициативу в его руки. Если позволить ей навязать свои правила, то точно окажемся в невыгодном положении. Да, попытаться биться в открытую с ней и пятьюдесятью вампирами - не лучшая идея, но и давать ей делать то, что вздумается - тоже. Подозреваю, что в этой игре нам просто не победить.
        Ее веки дрогнули, а в глазах мелькнул страх, когда я на предельной скорости метнулся вперед. Под ногами образовалась огромная магическая печать, я почувствовал, что даже со всей своей скоростью не успеваю. Похоже, это поняла и Астерия, так как страх исчез, а губки сложились в довольную улыбку. Я успел преодолеть разделяющее нас расстояние, меч рассек воздух, но когда до вампирши осталось меньше двух шагов, под ногами ярко вспыхнул свет и я погрузился во тьму.
        Через мгновение чернота развеялась. Я обнаружил, что нахожусь на большой летающей каменной плите, накрытой прозрачным куполом. Чуть левее ярко вспыхнуло, и появились Элантира, Нейта, Мелиса и Малтиан.
        - Где это мы? - спросила целительница.
        - Кто знает? - пожав плечами, ответил я. - Но, сдается, мы попали в серьезную передрягу.
        Вокруг нас чернота, словно мы зависли в бездне, но при этом она какая-то особая, словно мы находимся в комнате, где пол, стены и потолок покрашены в черное.
        Внезапно впереди метрах в двадцати появилась другая площадка. На ней я различил Астерию, что уселась на высоком троне, расположенном на небольшом пьедестале. Позади нее высятся вампиры, сотня красных глаз ярко светится, создавая жутковатое впечатление.
        - Добро пожаловать в магическое пространство великой гробницы, - громко произнесла она.
        Ее голос раскатистым эхом пронесся по окружающему пространству. Было чувство, что она словно говорит через электрический мегафон, только без присущего ему треска, шипения и искаженного голоса.
        - Посмотрите направо.
        Мы синхронно оглянулись. Там появилась третья площадка размером с небольшое футбольное поле.
        - В этой игровой зоне и будут проходить наши соревнования. Отказ не принимается. Вы играете по установленным правилам, иначе мы просто покинем это место, а вы останетесь здесь навсегда.
        - А что вам мешает в случае проигрыша также покинуть это место и оставить нас умирать? - спросил я.
        Астерия усмехнулась.
        - Ничего не мешает. Только вот у вас и выбора-то нет. Не так ли?
        Я нахмурился. Тут не поспоришь, выбора у нас и правда нет. Только вот что-то подсказывает, что даже если мы одержим победу, то нам все равно не дадут пройти дальше. Так что нужно искать выход из сложившейся ситуации. Во-первых, тянуть время. Во-вторых, попытаться понять, где мы и как выбраться.
        - Первым пойдет… ты, парень с посохом! - после секундного раздумья сказала Астерия.
        Черт, а я как раз хотел с Малтианом обсудить, что это за место, в которое мы попали и узнать его мысли по поводу того, как отсюда сбежать. Но, видимо, не судьба.
        - Сейчас появится круг телепортации, встань в него, и окажешься на арене!
        В двух шагах от нас загорелась магическая печать в виде круга с нарисованным в ней восьмигранником, внутри которого еще один круг. Точно такую же печать, только размером больше, я видел перед тем, как мы попали сюда.
        Малтиан глянул на нас.
        - Я пошел.
        - Удачи, - пожелал я того, чего самому не хватает.
        - Будь осторожен, - произнесла, вроде бы, Тайя. Похоже, они опять поменялись, но трудно понять кто из них кто.
        - Не подведи, - пожелала Элантира.
        - Не ослабляй бдительности, - произнесла - вот теперь я уверен - Нейта.
        Малтиан вступил на печать. Яркий свет окутал его, а через миг распался на множество светящихся всеми цветами радуги пылинок, было похоже на то, словно под действием легкого дуновения начинают разлетаться пушинки одуванчика: сначала сверху, затем, по мере опускания воздушного потока - с центра, а потом и снизу. Несколько мгновений, и не осталось ничего.
        Наши взоры обратились на соседнюю площадку. Малтиан застыл в одном ее конце, в другом появился вампир. Высокий, утонченный, но при этом на вид крепкий, словно стальной прут. С края, что расположился ближе к нам, на равном расстоянии от Малтиана и вампира появился второй. Выглядит он старше. Пусть волосы все также черны, лицо без морщин, но все равно, кажется, выглядит лет на тридцать, а то и сорок. Рядом с ним появился столик с двумя десятками широких тарелок.
        - Суть соревнования проста. Альфред будет подкидывать тарелки, они будут подлетать высоко к центру. Ваша задача - разбить как можно больше тарелок. Кто разобьет больше всех - тот победил. Нельзя атаковать оппонента, ваша задача только разбить тарелки. Все понятно? - спросила Астерия.
        Малтиан сосредоточенно кивнул. Его соперник осклабился.
        - Можете использовать магию, можете использовать любое оружие. Итак, начали!
        Малтиан мгновенно создал небольшое ледяное копье, взгляд направился на вампира, застывшего с тарелкой в руках.
        - Интересно, кто будет точнее? - громко прокомментировала вампирша.
        Противник мага поднял руку, в ней появился небольшой вылепленный из крови дротик - метательное копье, которое в античности запускала пехота, перед тем как перейти врукопашную.
        Мужчина с тарелкой в руках, прищурившись, посмотрел направо, затем налево, а потом резко выбросил руку вперед. Тарелка со стремительностью стрелы, выпущенной из лука, взлетела вверх. Малтиан дождался, когда тарелочка окажется в верхней точке, ледяное копье стремительно метнулось вперед, раздался звон, белые осколки посыпались вниз, только вот маг не испытал радости. Более того, глаза его широко раскрылись в удивлении, и взгляд направился в сторону столика, у которого застыл вампир, кидающий тарелочки.
        - Что это? - удивленно спросила Тайя. - Разве это честно?
        - Еще как, ведь ты же слышала условия поединка, - разведя руки в стороны, со спокойной улыбкой сказала Мелиса.
        - Нет-нет, по факту это обман, - хмурясь, возразила Элантира.
        В чем-то я согласен с принцессой демонов.
        - Победитель Карфрен! Маг вторженцев проигрывает со счетом один девятнадцать! - провозгласила Астерия.
        Столик, на котором были тарелочки теперь усеян белыми осколками. Вампир не стал метать дротик в летящую тарелку, а метнул его в стоящие двумя стопками тарелки, разбив их одной атакой. Все правильно. Астерия сказала, что задача разбить как можно больше тарелок, но никто не запрещал их бить, когда они стоят на столе и не запущены.
        Малтиан выглядит растерянно и даже подавленно. Еще бы, ведь он не просто проиграл, а его обдурили, выставили, по сути, дураком. Нет, ему не стоит себя винить, так как, скорее всего, даже я не заметил бы подвоха и проиграл бы точно также.
        - Возвращайтесь. Общий счет по командам. Один - ноль.
        Слегка вспыхнуло, и Малтиан появился рядом с нами.
        - Не расстраивайся, они просто обманщики. Ожидать, что эта игра будет честной, право, не стоит, - сказал я, хлопнув мага по плечу. - Они просто не дадут нам выиграть, так что не бери в голову. Даже одержи мы все победы, все равно ничего бы не поменялось. Так что, лучше подумай, как нам отсюда выбраться. И вы Нейта с Тайей, и ты Мелиса. Вы ведь все маги, что нам делать-то?
        Малтиан тряхнул головой, сделал пару вдохов и выдохов, оглядел окружающее пространство, а затем задумчиво произнес:
        - Мне кажется, мы оказались в чем-то похожем на магическое хранилище, подобное тому, что есть в наших кольцах.
        - Ты знаешь, как отсюда выбраться? - спросил я.
        Малтиан не успел ответить, так как над головами раздался голос Астерии:
        - Начинаем второй раунд. Теперь идет девушка с жезлом. Судя по виду, ты целительница!
        - Я пошла. Не бойтесь, мы с сестрой не проиграем! - произнесла Нейта.
        Мы проводили ее взглядом до портала.
        - Ну, так что, Малтиан, ты знаешь, как нам выбраться?
        - Если бы мы умели создавать порталы, то можно было бы это сделать, но я этого не умею. Вообще, подобное могут делать целители и некроманты.
        Мы глянули на генерала смерти.
        - Я могу сделать портал, но для его создания, нужно начертить знак в двух местах: первый, где мы находимся, а второй, куда хотим попасть. Проще говоря, если бы я успела начертить портал в той комнате, то мне достаточно было бы начертить тут знак и переместить нас.
        - А у тебя вообще где-то есть начерченный знак? - спросил я.
        - Да, в империи некромантов.
        - Ну, хотя бы здесь мы не застрянем, - сказала Элантира.
        - Даже не знаю, что хуже, застрять здесь или оказаться в империи некромантов, - задумчиво пробубнил Малтиан.
        - И что, нет никаких других способов? - спросил я.
        Малтиан почесал лоб.
        - Вообще, магическое пространство запечатано у нас в кольце, так что, возможно, у этой вампирши есть какой-то аксессуар, тоже в виде кольца или амулета, который позволяет ей телепортироваться в это пространство. Если завладеть им, то можно вернуться обратно. Ну, или управлять телепортами в этом пространстве.
        - Эй, начинается! - крикнула Мелиса, указывая на арену.
        Я оглянулся. Нейта застыла у края площадки, радом с ней стоит второй вампир, а перед ними появилась огромная полоса препятствий. Тут тебе и почти отвесная стена высотой метра в четыре с уступами, за которые хрен ухватишься, и столбики, по которым надо прыгать, и узкая полоска камня над болотом, с шатающимися из стороны в сторону, как маятники, мощными бревнами - чуть зазеваешься, и собьют тебя с балки.
        - Ваша задача - пройти через всю полосу. Правила такие: атаковать соперника нельзя, использовать заклинания полета или телепортироваться также нельзя, уничтожать препятствия запрещено. То есть честное соревнование в силе и ловкости!
        - Она специально выбрала Нейту, потому что посчитала, что та в физической силе и ловкости точно уступит вампиру, - зло прошептал Малтиан. - Опять решила поиздеваться и унизить нас.
        Я глянул на целительницу. На нее сейчас действует зелье усиления, к тому же она точно наложила на себя усиливающие заклинания, но даже так в чистой силе и ловкости она слабее вампира. Нет, если бы состоялся бой, то, скорее всего, один на один Нейта победила бы, тем более у нее есть Тайя, но вот в таком соревновании ей будет сложно победить.
        Если правильно помню, то со всеми предметами у сестер следующие показатели:
        СИЛА - 29, ЛОВКОСТЬ - 31, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 181, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 37, ВОСПРИЯТИЕ - 34.
        Добавим к этому усиливающие зелья (+10) и улучшенные усиливающие заклинания (+30), то итоговые статы следующие:
        СИЛА - 69, ЛОВКОСТЬ - 71, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 221, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 77, ВОСПРИЯТИЕ - 74.
        Проще говоря, она уже сильнее и ловчее обычного среднестатистического человека в несколько раз, и эта полоса препятствий не составит для нее проблемы, но вампир физически сильнее и быстрее, так что у него преимущество. Говорят, вампиры сильнее и быстрее простого человека в пять раз, так что если все переводить в статы, то ловкость и сила явно перевалят за сотню.
        - Готовы? Начали!
        В этот миг произошло то, чего никто не ожидал. Нейта подняла руку, в ее ладони появилась тьма, а потом она стремительно налетела на вампира, зависнув перед его глазами. Он резко затормозил, стал озираться.
        - Эй! Атаковать нельзя! - резко недовольным голоском напомнила Астерия.
        - Я не атаковала. Просто наложила заклинание тьмы, и теперь он ничего не видит, - спокойно сказала Нейта и каким-то неторопливым шагом двинулась к полосе препятствий.
        - Некромантия Тайи? Понимаю, видимо на подобное вампирша не рассчитывала. Она думала, что Нейта целитель. Откуда ей было знать, что в ней живет еще и душа ее сестры-некроманта? Ну что, получила, вампирша? - злорадно произнес Малтиан.
        Дальнейшее действие превратилось в цирк. Видимо Тайя наложила еще и заклинания, понижающие статы, так как вампир стал двигаться вяло. Он ходил кругами, натыкался на препятствия, то и дело спотыкался. Когда вампир таки добрался до мостика с раскачивающимися бревнами, то, естественно, был сбит. Он шлепнулся в болото, стал барахтаться как щенок, впервые попавший в воду, молотя руками беспорядочно и быстро, при этом смешно вытягивая шею.
        Малтиан открыто и громко хохотал, показывая на него пальцем. Астерия была мрачнее тучи, но не пыталась остановить соревнование, молча наблюдая, как Нейта неспешно, словно вышла на прогулку по лесу, преодолевает препятствия.
        Наконец состязание закончилось, вампир так и не прошел даже половины дистанции, когда Нейта пересекла черту финиша. Астерия создала под девушкой телепорт, и целительница оказалась на нашей площадке. Вампирша с прищуром посмотрела на нас, поджала губки, пальчики выбивали нервную дробь на подлокотнике трона.
        - Хорошо. Счет между командами один - один, - спустя некоторое время произнесла она. - Следующей будет девушка с косой.
        На этот раз она не стала создавать портал в стороне, а, как и с Нейтой, создала заклинание прямо под Мелисой. Ярко вспыхнуло, и генерал смерти переместилась на арену.
        - Третий раунд. Игра «на вылет»!
        В противоположной от Мелисы стороне арены в яркой вспышке появились пятнадцать вампиров. Рядом же с генералом смерти встал еще один вампир.
        - Рядом с вами должно быть по небольшому шару из плотной шерсти, обернутому кожей.
        Мелиса глянула влево. В шаге от нее валяется небольшой кожаный мяч. Осторожно подняв его, она ощутила легкую тяжесть.
        - Вашей задачей будет выбить как можно больше стоящих перед вами живых мишеней. Атаковать соперника или накладывать на него какие-либо заклинания - запрещается. Пользоваться заклинаниями нельзя. Обратите внимание на небольшую линию перед вами, заступать за нее также запрещается. Кидаем по очереди. Первый бросок за «гостями»! Покажите, что вы можете! Начали!
        Мелиса взвесила на руке мяч, глянула в сторону застывших вампиров, подошла к черте, прицелилась, а затем резко метнула мяч.
        - Ого, - сказал Малтиан, глядя на бросок. - Мощно.
        - Это выглядит так, будто она сделала не бросок рукой, а пнула мяч ногой изо всей силы, - согласился я.
        И правда, мяч Мелисы мало чем уступал в скорости мячу, пущенному профессиональным игроком в футбол в момент пробития пенальти. Оно и понятно, ведь сила девушки в снаряжении сейчас намного превосходит силу обычных людей, так что бросок получился быстрым и мощным, но из-за того, что расстояние довольно большое, вампиры успели уклониться.
        Теперь настала очередь противника. Он также напрягся изо всех сил, а затем резко метнул мяч. Его бросок получился слабее, но, как я и ожидал, противники не только не стали уклоняться, но еще и наоборот сами подставились под мяч.
        - Опять! - взревел Малтиан. - Опять они жульничают!
        В следующие пять минут Мелиса безуспешно пыталась поразить мячом противников, но вампиры ловко уклонялись и в то же время подставлялись под броски противника генерала смерти.
        - Простите меня, - покаянно произнесла Мелиса, когда вернулась на нашу площадку.
        - Не бери в голову, они играли нечестно, - сказал я, поймав на себе взгляд Элантиры.
        - Пятнадцать - ноль! Победа команды стражей! - радостно произнесла Астерия. - Теперь общий счет команд. Один - два, в пользу стражей! Что ж, а сейчас четвертый раунд! Победят ли стражи досрочно, или вторженцам удастся сравнять счет, сейчас и узнаем. Эй парень, ты ведь их лидер? Пора и тебе показать свою силу!
        Впереди появилась магическая печать, я сделал шаг, яркий свет поглотил меня, а через миг перед взором появилась просторная арена. Впереди стоит небольшой столик и два приставленных к нему стула. Вообще, столик выглядит как столик для армреслинга: тут тебе и ручка для ухвата, и небольшие подушечки, на которые кладут руки. В другой части зала появилось два вампира.
        - А сейчас у нас будет силовое соревнование, которое известно во всем мире как «божественная рука»!
        Я удивленно поднял брови. Божественная рука? Что это еще за название такое? Хотя, наверное, тут этот вид соревнования называется именно так, хотя по сути это тот же армреслинг… так ведь?
        - Когда-то в давние времена бог света и жизни Ярхвье даровал смертным эту игру для выяснения силы. Правила игры просты: тот, кто положит руку соперника на подушечку - тот победил. Судьи, продемонстрируйте!
        Справа и слева от столика появились еще двое вампиров, они быстро уселись на стулья, поставили локти на столик и сжали друг другу кисти рук. Левыми руками они ухватились за рукоятки.
        - Начали! - крикнула Астерия.
        Вампиры напряглись, стали с усилием каждый давить в свою сторону. Так продолжалось несколько мгновений, потом один вампир начал побеждать, наклоняя руку другого к подушечке. Еще пару мгновений и он рывком вдавил кисть соперника в нее.
        - Отлично! А теперь начнем соревнование между командами. Только перед этим прошу снять все снаряжение и оружие, а также все усиливающие предметы. Это соревнование мужчин в чистой силе, здесь нет места заклинаниям, зельям и иному подвоху.
        Я криво усмехнулся. Что ж, расчет вампирши понятен. Обычно без предметов статы у простого человека маловаты, только вот откуда ей знать, что мои базовые статы почти в три раза выше, чем у вампира, стоящего передо мной.
        Я безропотно убрал оружие и доспехи в магическое хранилище.
        - А теперь, садитесь!
        Я опустился в кресло. Ну, сейчас я ему устрою. Думаете, унизите нас так?
        Мои губы слегка дрогнули, когда мы взялись за руки, упершись локтями в стол и ухватившись за ручки. Судья, накрыл ладонью наши сцепленные кисти.
        - На счет «три» начинаем. Раз, два, три! - резко произнес он и убрал ладонь.
        Я напрягся, стараясь удержать напор противника, но внезапно оказалось, что он не так уж и силен. Вампир стал давить изо всех сил, но было ощущение, словно я пытаюсь сражаться с ребенком. Его взгляд тем временем стал диким, а я уже не мог сдержать улыбку, сжал его руку крепче, а затем резко напрягся изо всех сил. Вампир охнул, раздался треск, его кисть выгнулась под неестественным углом, а через миг я пришлепнул ее к подушечке.
        - Победил представитель команды «вторженцев», - произнес судья, затем замер, видимо поняв, что только что сказал, уставился на поверженного вампира, что побледнел еще сильнее и сидит, прижав сломанную руку.
        - Что?! - не поняла Астерия.
        - Я победил, вот и все! Счет между командами: два - два, - резко произнес я, вставая с места. - Телепортируй меня обратно.
        - Но… как? - прошептала вампирша.
        Она задействовала телепорт и переместила меня обратно, продолжая ошарашенно смотреть на поверженного вампира, что так и замер на кресле, сосредоточенно рассматривая сломанную руку.
        - Молодец, Серж! - воскликнул Малтиан.
        - А ты крут. Какие же у тебя базовые статы, что без снаряжения одолел вампира? - удивленно спросила Мелиса.
        - Больше, чем у тебя в снаряжении, - сказал я, надевая доспехи и бижутерию.
        - Что ж, два - два. «Вторженцам» удалось сравнять счет. Итак, настало время последней, решающей игры…
        - Эй, вампирша! - резко крикнула Элантира.
        Взгляды присутствующих направились на принцессу демонов. Астерия нахмурилась, глянув на перебившую ее девушку.
        - Что тебе, эльфийка?
        - Хватит с нас этих глупых игр. Последним будет бой. Один на один. Ты и я! Выходи на арену и покажи, чего стоишь!
        - Элантира… - хотел было вмешаться я, но девушка подняла руку.
        - У меня есть план, - прошептала она.
        Астерия встала со своего места, подошла к краю площадки.
        - А ты самоуверенная эльфийка. Знай же, что если выберешь бой со мной, то шансов на победу у вас не будет.
        Элантира усмехнулась.
        - А так они есть? Ты так любишь игры, но не любишь проигрывать и поэтому используешь уловки. И даже так вы умудрились проиграть нам два раунда. Если бы не было уловок, то вы бы проиграли все раунды. Вы просто жалки.
        В глазах вампирши вспыхнул гнев, она зарычала как пес, обнажив клыки.
        - Да как ты смеешь! - с хрипом выкрикнула Астерия.
        - Выходи на арену и докажи, что вы не слабаки. Покажи свою силу и попробуй одолеть меня. В противном случае все ваши «победы» ничего не стоят, а значит вы просто неудачники и слабаки.
        Астерия сделала глубокий вдох, выпрямилась, словно пытаясь взглядом испепелить принцессу домов.
        - Хорошо, эльфийка, будь по-твоему. Только ты и я! - сквозь зубы процедила она.
        Под Элантирой вспыхнула магическая печать, свет окутал девушку, и она была мгновенно перемещена на сцену.
        - Черт, что она творит?! - воскликнул я, подбежав к краю платформы и упершись в еле видимую прозрачную преграду, по своей прочности напоминающую толстое пуленепробиваемое стекло.
        - Она сказала, что что-то запланировала, - подойдя, сказал Малтиан.
        - С трудом верится. Потому что если бы она знала, какова сила истинных вампиров и сравнила все это со своими возможностями, то не предлагала бы бой один на один.
        - Почему? - спросила Нейта. - Эта Астерия настолько сильна?
        - Да. Она монстр третьего ранга с пятью звездами минимум.
        Если правильно помню, то статы Элантиры со снаряжением следующие:
        СИЛА - 93, ЛОВКОСТЬ - 139, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 34, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 71, ВОСПРИЯТИЕ - 108.
        Добавим к этому зелья усиления и магию Нейты, то получим еще +40 ко всем статам.
        СИЛА - 133, ЛОВКОСТЬ - 179, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 74, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 111, ВОСПРИЯТИЕ - 148.
        Плюс еще нужно понимать, что Элантира наполовину демон, наполовину эльф, так что каждый ее стат силы, ловкости, выносливости и восприятия равняется полутора статам человека, а это значит, чтобы понять ее реальную силу, нужно умножать указанные статы в полтора раза. То есть, реально у нее где-то: 200 силы, 269 ловкости, 167 выносливости и 222 восприятия. Но даже такого уровня недостаточно для победы над монстром третьего уровня с пятью звездами, коим является истинный вампир. А ведь Астерия может быть и сильнее.
        Я глянул на застывшую на арене принцессу демонов, кулаки сжались от напряжения и бессилия. Внезапно на правое плечо легла рука Малтиана. Взгляд его напряжен, но он ободряюще улыбается, и в целом пытается вести себя расслабленно.
        - Все будет в порядке, Элантира сильна, - сказал он.
        Я почувствовал, как теплая ладонь Нейты накрыла мою кисть и сжала пальцы, хотя может это и не Нейта, а Тайя.
        - Элантира справится, верь в нее, - мягко произнесла… да, все-таки это Тайя.
        Помнится, когда в первый раз встретил Нейту, она была стеснительной и замкнутой, а когда мы защищали Элантиру от демона, и впервые появилась Тайя, то некромант была более дерзкой. А потом, после Сверистонии, их характеры начали меняться. Нейта, пережив многодневные пытки, ожесточилась, а Тайя, все это время бессильно наблюдавшая за тем, как ее младшая сестра терпит боль, стала более робкой и ранимой. Хотя теперь, с этим их слиянием, появляется чувство, что и характеры их сливаются, и зачастую непонятно, кто с тобой говорит. Нам еще предстоит об этом поговорить, но не сейчас. По крайней мере, сестры сказали, что разговор об их ситуации будет, но позже, когда они сами будут к этому готовы.
        - Я понимаю, но все же не могу не волноваться, - сказал я. Адамантиевый протез, который заменяет левую руку, лег на рукоять «ночи», а взгляд вновь направился на арену.
        Элантира ступила на арену, обнажив клинки и глянув на противницу. Астерия все еще в простом платье, оружия у нее не видно, но это не должно вводить в заблуждение. Принцесса демонов понимает, что вампирша сильна и без предостережения Сержа, но также осознает, что если продолжить играть по правилам Астерии, то победы точно не видать, как и не выбраться отсюда. Конечно, есть вариант с телепортацией в страну некромантов, но если они окажутся в центре империи, то выбраться из нее будет практически невозможно. Наверняка Заэрол захочет забрать их головы в качестве компенсации за убийство генерала смерти.
        Девушка внимательно оглядела вампиршу, что медленным шагом идет в ее сторону. На ней только красное пышное платье, да красные туфельки. Веер она убрала, но вот что сразу бросилось в глаза - это небольшое колечко с рубином, на среднем пальце правой руки. Похоже, оно отвечает за телепортацию, как и говорил Малтиан.
        - Ну что, готова умереть? - тихо спросила Астерия, застыв в десяти шагах от принцессы демонов.
        - Я так часто слышу такие фразы, что они уже начинают утомлять. Каждый раз говорят что-то подобное, а потом сами и умирают, - с ленцой в голосе произнесла Элантира.
        Астерия прищурилась, чуть приоткрыла рот, блеснули клыки.
        - Давно я не пила эльфийской крови, - сказала она, облизав губы.
        - И не попьешь!
        Элантира бросилась вперед, не дожидаясь ответа вампира. Кинжал стремительно рванулся вперед, но Астерия резко отклонилась в сторону, и лезвие пропороло лишь пустоту. Вампирша попыталась схватить принцессу демонов, но тут в свете блеснул второй кинжал. Астерия с шипением отдернула руку, отпрыгнула назад. На ладони появился широкий порез. Элантира не дала ей разорвать дистанцию, устремилась следом, но видимо противница ожидала это, потому что тут же контратаковала.
        Используя боевой навык «поступь тени», Элантира практически слилась с тенью, ушла в сторону, выпав из поля зрения противницы. Кинжал стремительно ударил в незащищенный бок. Раздался звон. Принцесса демонов с удивлением увидела, что острие кинжала уперлось в металлическую пластину алого цвета. Краем глаза она заметила приближающуюся тень, отпрыгнула назад. Доспех на животе дернуло, появился небольшой порез, но атака врага глубже не прошла, так что Элантира отделалась лишь легким испугом.
        - А ты сильнее, чем кажешься. Точно превосходишь моих мальчиков по силе. А уж боевые возможности у тебя выше всяких похвал, - произнесла Астерия. - Только тебе не повезло встретиться с истинным вампиром. Обычный вампир в пять раз быстрее и сильнее простого человека, а вот истинный - в десять раз. Так что я превосхожу тебя в силе и скорости почти в два раза. Но это еще не все. Я обладаю магией крови. Магия крови - «Кровавый доспех».
        В мгновение красный туман окутал фигуру Астерии, а через миг она была сплошь покрыта мощным металлическим доспехом ярко-алого цвета. Забрало опущено, только сквозь черную прорезь видны горящие красным глаза. В руках у противницы длинный красный меч - именно им чуть не была ранена Элантира. В левой руке у вампирши большой треугольный щит.
        Астерия на этот раз без пафосных слов просто бросилась вперед, меч гудя обрушился вниз. Элантира ловко уклонилась, использовала боевое умение «стремительный удар», нацелившись сбоку в зазор между пластинами. Вампир вскрикнула, когда клинок Элантиры, пробив кровавую кольчугу, наполовину вошел в плоть. Она резко рубанула мечом, но девушка ловко ушла в сторону.
        - Изворотливая тварь, - сквозь зубы процедила вампирша, подняв меч.
        Внезапно над Астерией возник кровавый туман, из которого быстро сформировался десяток кинжалов.
        - Магия крови - «дождь кинжалов»!
        Они стремительно метнулись в сторону принцессы демонов. Девушка отпрыгнула в сторону, но внезапно, кинжалы, словно живые, изменили траекторию. В последний миг Элантира извернулась, но все равно они смогли ее достать, несколько клинков оставили порезы на ногах, один, вспоров доспех, порезал левый бок, еще один больно резанул по щеке. Два кинжала, метивших в сердце и лоб, принцессе демонов удалось отбить клинками.
        Слева налетела Астерия, меч на этот раз ударил наискось. Морщась от боли Элантира подставила клинки. Раздался отчаянный звон, сила удара была такова, что девушку слегка оттолкнуло назад, она едва не потеряла равновесие.
        - Что у тебя за кинжалы? - удивленно произнесла Астерия.
        На лезвии ее меча отчетливо видна глубокая зазубрина. Элантира внезапно поняла, что кровавые доспехи и оружие Астерии не такие уж и прочные. Принцесса демонов прыгнула к противнице, та спешно поставила щит. Используя боевое умение «тяжелая рана», Элантира подняла свои показатели силы и ловкости и нанесла быстрый и сильный удар. Клинки подобно клыкам впились в щит, пробили его, от места пробития в стороны пошли трещины. Девушка спешно отпрыгнула назад, перед лицом мелькнуло лезвие меча противницы.
        - Хороший удар, - холодно прокомментировала вампирша. - Но этого мало.
        Внезапно поверхность щита потекла, и через миг пробоины затянулись. Зазубрина на мече также исчезла. Затем над ее головой вновь образовался кровавый туман, из которого сформировались кинжалы. Они метнулись в сторону принцессы демонов, но та уже знала об их особенности, потому замерла на месте и только в последний миг, стремительно пригнувшись, прыгнула в сторону. На этот раз кинжалы лишь слегка порезали доспех, но ран нанести не смогли.
        Астерия вновь напала, нанеся тяжелый широкий удар. Элантира развернулась к противнице, подставила клинки. От тяжести удара ее чуть не прижало к земле, но девушка выдержала, извернулась и, быстро сместившись в сторону, попыталась контратаковать. Но противница стремительно развернулась и подставила щит. Клинки с легким звоном скользнули по алой поверхности, оставив неглубокие порезы, а в следующую секунду уже Элантире пришлось защищаться.
        Несмотря на доспехи, что должны сковывать движения, Астерия в скорости не только не уступает Элантире, но даже движется чуть быстрее, не говоря о силе атак.
        Живот неприятно дернуло вновь, только в отличие от первого раза, меч оставил неглубокую рану. Элантира зашипела от боли, перед глазами заплясали красные круги. А противница вновь атаковала, не давая передохнуть.
        Кровь продолжает сочиться из множества ран. Пусть они и мелкие, но каким-то странным образом кровь продолжает вытекать и даже не собирается свертываться. Каждое движение, каждый вздох даются принцессе демонов все труднее и труднее, движения замедляются, а боль только нарастает. И это странно, ведь Элантира заранее выпила зелье регенерации, но раны продолжают кровоточить.
        - О, похоже, ты заметила? Мои кровавые доспехи и кровавый меч - не обычные заклинания. Раны, оставленные мечом, не закрываются в пять раз дольше, чем обычные. А доспех на мне наоборот ускоряет заживление ран, так что от того твоего удара в бок, я уже излечилась, - произнесла Астерия. - Ну как, ты все еще считаешь, что можешь справиться со мной?
        Жутко хохоча, она обрушила на Элантиру град ударов, заставив девушку полностью сосредоточиться на обороне и уклонении. Еще несколько ран появились на теле принцессы демонов, ухудшив ее и так плохое положение. Понимая, что проигрывает, Элантира с рыком бросилась на противницу, та как раз обрушила удар сверху. Принцесса демонов с силой ударила лезвиями кинжалов навстречу лезвию меча. Раздался звон, обломок лезвия упал на пол, а Астерия с удивлением уставилась на обрубок. Элантира подскочила в упор, кинжалы устремились к шее противницы. Внезапно остаток меча превратился в туман, а рука Астерии рванулась вперед, ухватила за лезвие кинжала и сжала его. То же случилось и со щитом, он также развеялся, и другая рука метнулась к запястью Элантиры, крепко сжав его и остановив кинжал в нескольких миллиметрах от шеи. Принцесса демонов попыталась вырваться, но руки в красных металлических перчатках, подобно тискам сжали ее запястье и клинок. В следующий миг Астерия сделала подсечку, мир перед глазами Элантиры перевернулся, и земля ударила в спину. Вампирша прижала девушку к земле, склонилась над ней, забрало
превратилось в туман, губы Астерии растянулись в торжествующей улыбке, блеснули клыки.
        - Ты познаешь одновременно блаженство и боль, я буду пить и с наслаждением наблюдать, как стекленеют твои глаза! Приятного аппетита! - с криком она стала наклоняться к шее Элантиры.
        В этот миг кровь принцессы демонов словно вскипела, как и тогда в лесу фей. Ей стало жарко, на лбу появились небольшие рожки, а кожа стала алого цвета. В памяти вновь всплыли заклинания магии демонов, которым учил ее отец - король демонов Ол-демо Эр.
        Она открыла рот и резко выдохнула зеленое демоническое пламя прямо в лицо вампирши. Та противно завизжала, отпрянула назад. Принцессе демонов удалось вырвать правую руку. До противницы не достать, так что ее клинок направился в правую руку противницы, что сжала ее левое запястье. Кинжал со скрежетом вошел в зазор между перчаткой и пластинами, прикрывающими предплечье. Противница еще громче завизжала, отпрыгнула. Элантира в этот миг дернула кинжалом, полностью отрубив кисть противницы. Вампирша тем временем отпрыгнула на несколько шагов, замерла. Пламя уже потухло, но от лица идет дымок, кожа сморщилась, потемнела, в нескольких местах огонь прожег до костей, вместо одного глаза зияет дыра. Из обрубка правой руки быстро течет кровь.
        - Как ты посмела сделать со мной такое?! - с хрипом прокричала Астерия. - Я отомщу тебе, но не сейчас, мы встретимся позже, когда вы ребятки ослабнете от нехватки воды и еды! До скорого.
        Она замерла, но ни печати, ни яркого сияния не появилось.
        - Что-то не так? - спросила Элантира, демонстрируя отрубленную руку.
        - Отдай! - закричала вампирша.
        Времени, снимать кольцо, нет, так что принцесса демонов просто отправила его вместе с отрубленной кистью в магическое хранилище.
        - Сначала забери.
        Вампирша зло глянула на Элантиру.
        - Кто бы мог подумать, что ты еще и демон? Ну, ничего я все равно расправлюсь с тобой!
        В левой руке у нее появился меч. Тем временем кровь перестала течь из обрубка. Астерия прыгнула вперед, меч стремительно ударил наискось, но в этот раз удар был не настолько быстрым, как раньше, так что Элантира, пусть и утомленная и с кровопотерей, но смогла уклониться. Затем она быстро сократила расстояние, кинжалы стремительно атаковали противницу. Астерия отклонилась назад, но недостаточно быстро, острое лезвие вспороло трахею и задело шейную мышцу, а с ней и артерию. Брызнула кровь. Вампирша, не имея возможности разорвать дистанцию, чтобы ударить мечом, попыталась стукнуть принцессу демонов обрубком руки, но та ловко поднырнула под удар. Кинжалы со скрежетом пробили нагрудник. В этот раз пробить доспех оказалось легче, лезвия вошли в грудь в районе сердца.
        - Как и думала. Твоя магия крови использует твою собственную кровь и чем меньше ее, тем слабее твоя магия. И чтобы пополнить ее, тебе нужно выпить чью-то кровь.
        Элантира выдернула клинки. Ноги вампирши подогнулись, она упала на колени, рукоять меча выскользнула из ослабевших рук, но меч не успел коснуться земли - еще в полете превратился в кровавый туман и развеялся.
        «Это конец» - внезапно осознала Астерия.
        Истинные вампиры могут появится только от близости обычных вампиров, что бывает крайне редко. Но даже если вампир и вампирша образуют пару, шанс, что у них будет ребенок - один на тысячу. Так что рождение Астерии было истинным чудом. А потом, когда ей было десять лет, родителей убили охотники на монстров. Тогда, сидя в подполье и сквозь щели глядя на то, как умирают ее родители Астерия осознала, насколько слаба и беспомощна. Осознала жестокость мира, которому плевать на то, что ты слабая маленькая девочка. Она ненавидела людей и ненавидела проигрывать, потому что каждое поражение напоминала об том, что она слаба. Спустя много лет, она внезапно повстречалась с владыкой. Астерия вначале хотела убить его, но владыка оказался силен, и девушка вновь проиграла от рук человека. Она готовилась к смерти, когда внезапно владыка предложил служить ему.
        «Ты проиграла и теперь твоя жизнь принадлежит мне. Я не стану ее забирать, но взамен ты станешь моим стражем». - Произнес тогда он.
        Астерия тогда подумала, что это ее шанс отомстить. Только вот у владыки были еще стражи и их глава - Лилит, девушка из расы демонов, во всем превосходила Астерию. Вампирша поняла, что не сможет добраться до владыки, пока не расправится с Лилит, но все их бои происходили так, что она вечно проигрывала. Конечно, все это происходило под предлогом тренировочного боя. Лилит, тогда еще ее поддразнивала, что мол победишь, займешь мое место. Как-то желание отомстить владыке со временем исчезло, тем более что он сам никакой ненависти к Асетрии не питал, более того, он проявлял заботу и внимания, как и ко всем стражам конечно. Сама того не заметив, в один момент она осознала, что великая гробница стала ее новым домом. Домом, который она потеряла и не надеялась найти. Да и сама она теперь сильна и как страж не может позволить случиться тому, что случилось когда-то давно. Она не даст убить владыку.
        Соревнования c Лилит продолжились, но они никогда уже не были чем-то похожим на смертельный бой. Это больше было похоже на игры, но все так же ставкой было место подле владыки. В какой-то момент Астерия даже перешла черту и начала жульничать, но даже так ей не удавалось одержать победу. Хотя страстно хотелось встать рядом с владыкой, быть ближе к нему. Быть самым главным стражем, на которого он может опереться. Возможно, это было даже сродни любви, кто знает? Только вот владыка покинул их, а стражи остались. Они все, продолжают защищать гробницу, ведь это единственный смысл их существования.
        - Простите, владыка, вторженцы победили меня. Ван дер Декен, Асмодей и Лилит, надеюсь, что вы не дадите разграбить гробницу, наше сокровище, оставленное нам владыкой, - прошептала Астерия.
        Элантира приставила лезвия клинков к шее противницы, а затем резко рванула их. Голова вампирши взлетела в воздух и плавно опустилась в паре метров от тела.
        Вампиры застыли в ужасе, глядя на поверженную госпожу. Впрочем, мы от них не отстали, тоже застыв, только не в ужасе, а в приятном удивлении. Элантира победила Астерию - монстра третьего уровня с пятью звездами в одиночку. Невероятно! Девушка тем временем извлекла из магического пространства руку противницы, сняла кольцо, повертела его в руках, разглядывая камень, а затем под ее ногами возникла печать.
        Рядом вспыхнуло и Элантира оказалась на нашей площадке.
        - А ты крута! Справилась с вампиршей в одиночку! - восхищенно произнесла Мелиса.
        - Ты как? Дай, посмотрю раны! - сказала Нейта, подскочив к принцессе демонов.
        Я подошел следом за целительницей. Мне многое хочется сказать этой глупой полу-эльфийке полу-демонессе. Наши взгляды встретились, Элантира открыто улыбнулась.
        - Я победила, - сказала она.
        - Глупая! Зачем было так рисковать? В конце концов, могла бы взять мой меч, он дал бы тебе немало статов.
        - Я все равно не умею им драться и не привыкла ни к его длине, ни к весу, что сказалось бы на плавности, точности и скорости движений, так что в этом больше минусов, чем плюсов. Как бы то ни было, кольцо телепортации у нас, и мы можем продолжить путь.
        - Только после того, как поедим, а твои раны немного заживут. И вообще, в целом, нам надо отдохнуть, - сказал я.
        - Серж, что будем делать с теми вампирами? - спросил Малтиан.
        Я глянул на застывших вампиров. Без кольца их никто отсюда не телепортирует, но, с другой стороны, оставлять их здесь тоже не следует. Вдруг в гробнице есть еще кто-то с такими же кольцами. Не хотелось бы в очередном бою с еще одним стражем попасть в ситуацию, когда внезапно в бой вмешаются еще полсотни вампиров.
        - Элантира, можешь их телепортировать по одному в нужную точку? - спросил я.
        - Да, укажи куда, и сделаю. Кольцом, оказывается, довольно просто пользоваться.
        Я, Малтиан и Мелиса отошли в сторону.
        - Вот сюда, по одному.
        - Хорошо.
        Вампиры что-то заподозрили, стали нервно переглядываться. Внезапно под одним появилась печать, и он мгновенно был телепортирован к нам. Вампир даже не успел пикнуть, так как Малтиан тут же использовал заклинание и приморозил его ноги к земле, мой меч пробил ему грудь и пронзил сердце, а коса Мелисы снесла голову. Через несколько секунд монстр превратился в прах, а Элантира телепортировала следующего.
        Они пытались сопротивляться, пытались напасть, но все было безуспешно. Спустя пятнадцать минут на нашей площадке высилось пять кучек праха. После каждых десяти убийств, праха оказывалось столько, что мы отходили чуть в сторону, потому и появилось столько кучек.
        - Ладно, с этими покончили. Элантира, как твои раны? - спросил я.
        - Еще болят, но переживу.
        - Ей нужно еще минимум часа четыре отдыха, - строго произнесла Нейта.
        - Вот и отлично. Ладно, телепортируемся в зал, там перекусим и отдохнем, а потом продолжим путь, - скомандовал я.
        Через четыре часа мы спустились на пятый этаж, оказавшись перед огромным озером. Пещера, в котором оно расположено, размером мало чем уступает третьему этажу, который был просто огромным лесом. Сейчас же вокруг, насколько хватает видимости, сплошная вода. От входа тянется небольшой деревянный мостик. В конце него медленно покачивается на волнах небольшая лодка, привязанная к мостику веревкой толщиной с пару пальцев.
        - Нам что, придется на этом плыть? - спросила Элантира.
        - Похоже, что да, - задумчиво произнес Малтиан. - Надеюсь, лодка не прогнила.
        - Подойдем - узнаем, - сказал я, делая шаг.
        К моему удивлению, доски под ногами выглядят как новые и почти не скрипят. Такое ощущение, что мостик построили месяц назад. Лодка также оказалась в прекрасном состоянии.
        - Здесь вполне хватит места для пятерых, - глядя на лодку, произнесла Мелиса.
        - Не нравится мне это озеро, - мрачно сказала принцесса демонов.
        - Нравится или нет - это ничего не меняет. Нам нужно пересечь его, чтобы попасть на ту сторону, так что поплыли, - сказала Мелиса.
        Элантира нахмурилась, глянула на генерала смерти в упор.
        - Вы можете уйти, только вот денег не получите. Да и связь душ останется. Я не стану по доброй воле ее прерывать. Ты же не хочешь, чтобы Серж остался связанным со мной навсегда?
        У принцессы демонов дернулся глаз.
        - Так, хватит споров и пикировок. Мы все еще одна команда, а потому давайте действовать слаженно и осторожно. Здесь где-то должен быть еще один страж, так что смотрите в оба. А теперь в лодку, - хлопнув в ладоши, сказал я.
        Элантира и Мелиса сели по разные стороны суденышка, я, как самый сильный, взялся за весла - так быстрее доплывем. Берег стал стремительно отдаляться. Несмотря на отсутствие источников света, здесь все же довольно светло, хоть потолок и теряется в темноте, но вокруг видно минимум шагов на сто.
        Вокруг нас царит тишина, прерываемая лишь легким плеском, когда в очередной раз весла погружаются в воду.
        - А озеро довольно большое, - сказал Малтиан, спустя пять минут.
        - Ну, это все-таки озеро, а не пруд. Так что неудивительно, - сказал я, налегая на весла и стараясь как можно быстрее пересечь водную гладь.
        Все поглядывают на небо, ожидая нападения, я же прислушиваюсь к воде. С этой гробницы станется - возьмут да поместят в озеро какого-нибудь кракена. Хотя это океанический монстр и в пресной воде жить не сможет, но черт его знает, может местные как-то приспособили его к жизни и здесь?
        - Слушайте, этот туман всегда был здесь? - внезапно спросила Элантира.
        И правда, если приглядеться, то можно заметить слабую белую дымку.
        - Нет, вначале вроде не было, - ответил Малтиан.
        - Возможно, скоро появится страж, будьте внимательны, - предупредил я.
        Чем дальше мы плыли, тем гуще становился туман, в какой-то момент мы обнаружили, что он повсюду и дальность видимости упала до тридцати шагов.
        - Я не знаю, куда гребу, так что не удивлюсь, если мы приплывем обратно к лестнице, по которой спустились на этот этаж, - предупредил я.
        - Серж, тихо! Слышишь? - спросила Элантира.
        Я напряг слух. Где-то неподалеку раздается слабый плеск.
        - Похоже, близко берег, о который ударяется вода, - предположила Элантира.
        Я вгляделся в туман. Внезапно впереди заметил черный силуэт, который стремительно стал приближаться.
        - Нет. Кто-то к нам идет.
        Все обернулись в сторону, в которую смотрю я. В белом мареве проступили черные очертания огромного корабля, а через миг его нос, разрезав ткань тумана, показался в пятидесяти метрах от нас.
        - Это что, корабль призрак? - удивленно спросил Малтиан.
        Огромный галеон стремительно плывет к нам навстречу. Выглядит он больше, как обглоданный труп: в корпусе множество проломов, доски торчат, словно обнаженные кости, паруса изодраны, висят обрывками. На одном из парусов я заметил оборванную надпись «Летучий…» видимо там была и вторая половина надписи, но ее вместе с частью паруса оторвали.
        Внезапно у края палубы появился высокий скелет в черном балахоне. В его руках вспыхнул огненный шар, и через миг мертвец метнул его в нашу сторону.
        Часть 7. Глава 80.
        НЕУДАЧНЫЙ АБОРДАЖ.
        Огненный шар устремился в нашу сторону. Малтиан быстро создал такой же, метнул в ответ. Два сияющих шара встретились на полпути, столкнулись. Ярко вспыхнуло пламя, осветив округу, шар из огня разросся, став больше похожим на маленькое солнце, а потом, подобно сверхновой, лопнул, выпустив стремительно расширяющееся кольцо пламени. Правда оно практически сразу погасло.
        - Какой-то новый вид мертвеца. Может использовать стихийные заклинания. Как интересно, - задумчиво произнесла Мелиса.
        - Не об этом сейчас нужно думать, - прорычал Малтиан, не сводя взгляда с мертвеца, в руках которого вновь появился огненный шар.
        - Он атакует! - крикнула Элантира.
        Вновь огненные шары встретились примерно на равном расстоянии от лодки и корабля. Вновь пещеру осветил яркий свет взрыва.
        - Сейчас я ему задам, - грозно произнес Малтиан.
        В этот момент на борту корабля появилось еще где-то три десятка мертвецов, маг замер на миг с раскрытом ртом, Нейта охнула, а я сжал рукоять меча. Если сейчас они начнут бомбардировать нас огненными шарами, то потопят в мгновение ока. Пытаться уплыть от корабля - дело сомнительное, а брать на абордаж - почти нереальное. Да, до корабля метров пятьдесят - не так уж и много, но если учесть, что нам придется плыть под постоянным огнем мертвецов, то это невыполнимая задача.
        - Нейта, используй щит и прикрой нас. Серж, как самый физически сильный греби. Мы возьмем на абордаж корабль. У меня есть план, - крикнула Элантира.
        Не знаю, что она придумала, но раз говорит, то стоит все-таки ей довериться. Но не потому, что она как-то себя зарекомендовала, у меня есть еще пара вопросов к ней по поводу поступка с Астерией, но, с другой стороны, есть такое правило: «критикуешь - предлагай». Может ее план и рассчитан на какую-нибудь случайность и вообще при детальном разборе будет полной авантюрой - не знаю, в детали она решила нас не посвящать. Но у меня никакого плана нет, а мертвецы - вот они, готовы атаковать.
        - Вторженцы, решили взять нас на абордаж? Смелый ход. Ну, попробуйте, если сможете. Я покажу, что такое сражаться с морским волком в его стихии! - раздался хриплый голос.
        Среди застывших мертвецов появился один высокий скелет в металлическом нагруднике, на голове у него повязана выцветшая бандана, вместо левой руки крюк, а правая сжимает саблю. В черных провалах глаз горит зеленое пламя.
        - Огонь! - взревел мертвец.
        Десятки огненных шаров полетели в нашу сторону.
        - Все отрицающий щит! - воскликнула Нейта, создав на пути вражеского заклинания непреодолимую преграду.
        Ее заклинания едва хватило, чтобы защитить лодку. Несколько огненных шаров ударились в магическое препятствие, взорвались одновременно, пламя взметнулось высоко вверх, а магическая защита пошла трещинами, но все же выдержала. В принципе, заклинание Нейты способно выдержать мощь заклинаний вплоть до шестого класса, но это при условии, что заклинание будет одно. Огненные шары - всего лишь второй класс, но их несколько, вот и получилось, что магическая преграда треснула.
        Еще несколько шаров упали справа и слева от борта, мощно взорвались, поднимая столбы воды. Волны ударили о борта лодки, заставив ее раскачиваться из стороны в сторону. Мы едва не перевернулись, я налег на весла. Элантира стоит рядом и внимательно вглядывается в сторону корабля.
        Я на миг оглянулся. До вражеского судна еще шагов тридцать, ряды скелетов создали очередные десятки огненных шаров. Выпустили в нашу сторону. Вдалеке они горят подобно звездам на черном небе, но вот они приблизились и стали подобиями маленьких солнц.
        Нейта создала очередную магическую защиту. Вновь пламя осветило округу, несколько шаров упали позади нас, создав волну, что, ударив в борт, перехлестнула через него. В этот раз, на удивление, магическая защита Нейты осталась полностью цела.
        Я вновь глянул на скелетов, продолжая работать руками. И правда, мне не показалось как это было в прошлый раз - их стало меньше.
        - Сейчас я потоплю это суденышко! - пообещал Малтиан, вставая в полный рост.
        - Нет, постой! - воскликнула Элантира. - Мы захватим его. Смотри, противников все меньше.
        Тот скелет, что командует мертвецами, перевесился через борт, размахивает саблей, глядя на нас, а потому не замечает, как то справа, то слева вспыхивает белое пламя и очередной скелет исчезает. Сейчас их уже меньше десятка. Теперь понятно, что задумала Элантира. Она просто отправляет их в то магическое пространство, в котором мы с Астерией играли в ее безумные игры.
        - Хорошая работа! - крикнул я.
        Элантира лишь улыбнулась, продолжив сосредоточенно сверлить взглядом корабль и убирать скелетов одного за другим.
        - Куда вы целитесь, бездари?! - взревел скелет, когда последняя атака была остановлена щитом Нейты. - И почему так мало? Продолжайте осыпать их огнем!
        Мертвец обернулся и с удивлением обнаружил, что рядом с ним остался последний скелет. Яркий свет окутал его, и через миг капитан корабля остался один.
        - Какого дьявола?! - воскликнул скелет, обернулся к нам, а в следующий миг и его окутал свет.
        Нос лодки ударил о борт корабля.
        - Быстрее на борт, - крикнула Элантира. - Подозреваю, что у этого стража также есть магическое кольцо, и он вернет всех мертвецов обратно.
        Девушка, обнажив клинки, быстро воткнула их в борт, подтянулась, затем один вытащила и резким ударом загнала выше, подтянулась, вытащила второй клинок. Таким образом, быстро перебирая руками с клинками, она стремительно взобралась на борт и сбросила нам веревочную лестницу.
        Через минуту мы оказались на корабле. В этот миг на палубе появилась знакомая печать, а через секунду вспыхнул яркий свет и из него словно материализовались десятки скелетов во главе с капитаном корабля.
        - Займитесь мертвецами, я за капитаном! - резко скомандовал я, стремительно промчавшись мимо скелетов, подобно гоночному автомобилю.
        Если скелеты-маги не успели даже понять, что за тень промелькнула мимо них, то вот капитан мгновенно заметил меня, вскинул саблю. Наши клинки встретились со звоном. На «ночи» загорелась звезда, но, к моему удивлению, я не смог не только разрубить саблю, но даже не оставил зазубрин.
        - Хорошее оружие, - произнес я, нанося удар вторым мечом.
        Но и в этот раз скелет смог парировать удар, подставив руку с крюком. Вообще, крюк на скелете выглядит несколько необычно. Ведь часто он надевается поверх культи. Только вот у стоящего передо мной мертвеца нет плоти, только кости, так вот, крюк словно сросся с ней. Лучевые кости плавно соединяются и перетекают в массивный крюк.
        - Жалкий вторженец, не думай, что победа может достаться тебе! Я не пущу вас дальше этого места. Никто не посмеет разграбить великую гробницу!
        Я молча нанес несколько быстрых ударов. Мертвец бодро завертелся, отбивая атаки. Это удивительно, ведь я сражаюсь в полную силу и пусть противник из-за моего напора перешел в глухую оборону, но все равно я пока не смог нанести ему ни единой раны.
        Внезапно справа я заметил движение. Яркий огненный шар полетел в мою сторону. Я быстро отклонился в сторону, пропуская снаряд скелета-мага. Капитан воспользовался этим, чтобы сделать стремительный выпад. Клинок блеснул ярко и быстро, подобно разряду молнии. В последний миг я извернулся, острое лезвие больно резануло по щеке, тут же потекла горячая кровь.
        Справа бахнуло. Огромная ледяная глыба смела бросившего в мою сторону огненный шар мертвеца, избавив меня от лишней головной боли. Капитан же попытался вновь атаковать. Я защитился мечом, ударил в ответ, но противник смог поймать на крюк лезвие «ночи», чуть рванул ее на себя, и мои пальцы с трудом удержали рукоять.
        - Еще не появился человек, способный справиться с легендарным охотником на монстров Ван дер Декеном! - с легким шипением произнес мертвец.
        - Ты уже не охотник на монстров, а просто оживший труп, - напомнил я.
        Пламя в глазницах вспыхнуло сильнее, его явно разъярили мои слова. Возможно, он собирался еще что-то сказать или просто с криком напасть на меня, только вот я не дал ему и мгновения, начав стремительную атаку. Да, может быть этот скелет был легендарным охотником на монстров, у него прекрасный меч и не менее удивительный крюк, только и я не лыком шит. Более того, я уже успел убедиться, что превосхожу его по всем параметрам.
        Я перешел в атаку, нанося быстрые и тяжелые удары, не давая мертвецу и мгновения на контратаку. Справа, слева и позади раздается грохот, мертвецы пытаются справиться с моими друзьями, но те быстро превращают их в груду костей. Видимо предчувствуя скорое поражение, Ван дер Декен раскрыл рот и яростно закричал. В следующее мгновение пламя в глазницах вспыхнуло еще сильнее, а затем он раздвоился. Точнее справа появилась синяя светящаяся, словно сотканная из электричества, фигура. У него жесткое угловатое лицо, словно кожа его, продуваемая просоленными ветрами, огрубела, щеки впалые, глаза глубоко посажены. Одет этот второй в куртку, штаны и плотные ботинки на жесткой подошве. На левой руке у него крюк, в правой сабля.
        - Теперь попробуй сказать что-то про то, что я еще мертв! - прошипел мертвец.
        Они вдвоем атаковали с разных сторон, я завертелся, стал отступать, отбиваясь то от крюка, то от сабли. Что это за чертовщина? Почему их стало двое? Этот второй своим ростом и крюком явно похож на мертвеца. Видимо таким он был до того как умер, и плоть слезла с костей.
        Плечо больно дернуло, сабля пробила доспех и порезала кожу. Я взвинтил темп до предела, атакуя, отбивая удары и уклоняясь от атак на максимально возможной скорости. Похоже, это какой-то талант, ибо не бывает такой магии, чтобы можно было создать свою копию по силе равную оригиналу!
        - Ну как, все еще желаешь надсмехаться над великим мной?! - прохрипел мертвец.
        Я отбил его удар, поднырнул под атаку второго, подставил «ночь» под крюк, а затем отпрыгнул чуть назад, чтобы увернуться от второго крюка. Нет. Такого не может быть. Даже если это талант, он слишком сильный и нечестный. Хотя, если мы говорим про таланты, то там нет такого понятия, как честность, но есть ограничения. Чем сильнее талант, тем больше у него ограничений: время применения, частота применения или еще какие-либо другие.
        Я отбил очередной удар, но тут нагрудную пластину сорвало от резкого удара копии мертвеца. Она вполне материальна, несмотря на то, что выглядит как какой-нибудь призрак. Понятно, что у мертвеца живучесть выше, и отруби я ему руку или проткни тело, то он не погибнет и даже не дрогнет. Тогда вопрос, что будет если я раню его копию.
        Я попытался контратаковать копию, но слева появился мертвец, крюк пронесся в нескольких волосках от лица, а затем сабля оставила широкую рану на животе. Я зарычал от боли. Черт! Совсем стал каким-то расхлябанным - пропускаю такие удары! А ведь я сражался с противниками и посильнее! Нужно сосредоточиться и войти в привычный ритм.
        Я отклонил саблю призрака, уклонился от атаки крюком, затем резко развернулся к скелету. «Ночь» парировала удар, а затем его крюк впился в мой нагрудник, пробил его и резанул по плоти. Я захрипел, до слуха донесся хохот мертвеца, а затем со всей силы саданул ногой по нагруднику. Мертвец отлетел на несколько шагов и с силой стукнулся о борт. Боль прошлась по моему телу, ведь крюк до этого пробивший доспех и засевший в моей плоти, вырвался с ее куском и куском доспеха, когда я пнул мертвеца. Кровь потекла по груди, но иного выбора не было. Нужно было хотя бы на миг избавиться от одного из противников.
        Клон тем временем атаковал слева, я быстро отбил удар саблей и точно также позволил себя ранить крюком. Нет, я мог бы отбить его «ночью», но тогда лишился бы возможности контратаковать, а через несколько мгновений к нему присоединился бы отброшенный мертвец и все началось бы по новой. Так что, когда крюк вошел в мою ключицу, одновременно с этим «ночь» пронзила клона. В его глазах появился ужас, затем рот раскрылся в немом крике, а через миг он с легким хлопком исчез.
        Боль от раны, оставленной вторым крюком наложилась на боль от первой раны, заставив меня замереть на миг. Я думал, что мертвец воспользуется этим, поэтому, несмотря на сковывающую боль, развернулся к противнику. Но тот стоит на коленях и рычит от боли.
        - Вот оно как. Теперь ясно, что у тебя за талант. Твоя душа настолько усиливается, что создает свою копию. А сейчас она была уничтожена. Более того, последствия такого действия должны быть немалыми. К примеру, у тебя все статы уменьшились в два раза. Я прав? - спросил я, двинувшись к нему.
        Мертвец поднял взгляд, пламя еле полыхает в черных глазницах. Он затравленно оглядел палубу. Все остальные мертвецы валяются побежденные, повсюду видны подпалины, доски в нескольких местах почернели, кое-где еще горит слабое пламя, помимо огня тут немало и ледяных осколков.
        Ван дер Декен, медленно поднялся.
        - Похоже, я проиграл. Я подвел владыку и не смог защитить гробницу. Простите меня, владыка.
        Тысячу лет назад великий мореплаватель и охотник на морских монстров Филипп Ван дер Декен, на своем паруснике рассекал океан. Однажды он со своей командой спас молодую пару с тонущего корабля, заполненного монстрами. Филипп был пленен красотой девушки настолько, что не мог найти себе места. Впервые им настолько сильно овладело подобное чувство. В порыве страсти и ревности к ее спутнику, он вызвал парня девушки на дуэль и убил его. После предложил ей руку и сердце, но девушка отвергла Филиппа. Она бросилась в океан с криками проклятья. Стоило ей утонуть, как внезапно солнце закрыли черные как смоль тучи. Начался шторм. Матросы шептались, что это последствия проклятья и что им надо бы причалить к острову, да дождаться штиля, чтобы потом уже по спокойным водам добраться до континента, но Ван дер Декен, убитый горем, не стал слушать команду и потребовал отправиться в путь. Он воскликнул тогда: «Ничто мне не страшно, ни буря, ни шторм, мы доберемся до континента, даже если на это потребуется вечность!»
        А затем с небес раздался громовой голос: «Да будет так!» Никто не знал, была ли это шутка богов или им почудился этот голос, но с того времени корабль стал блуждать по океану и куда бы они ни плыли, но добраться до суши не могли. Со временем, когда провизия закончилась, все в команде погибли и только проклятый Ван дер Декен не мог умереть. Он продолжал стоять за штурвалом своего «Летучего» и вглядываться вдаль, надеясь однажды увидеть берег. Корабль-призрак наводил ужас на моряков других кораблей и те рассказывали в тавернах байки о том, откуда он появился и что сулит тому, кто повстречает его.
        Сотни лет Филипп Ван дер Декен ходил по морю, его мертвое, лишившееся плоти, тело продолжало жить, он не мог покинуть борт своего корабля, ибо был проклят и обречен на вечное плаванье: один в огромном море. Ему было так тоскливо и одиноко, что хотелось умереть, но он не мог покончить с собой, так и продолжая плаванье и сходя потихоньку с ума.
        В один прекрасный день к кораблю пристало небольшое судно, и на борт взошел владыка.
        - Убей меня, - попросил тогда Ван дер Декен.
        - Я не могу, Армьес запретил мне это делать. Но Бог тьмы и смерти сказал, что кара за проступок твой будет смягчена. Он разрешил мне забрать тебя. Отныне ты будешь служить мне, в качестве стража и пока я не умру.
        - Если это избавит меня от бесконечного плаванья по океану, то я согласен.
        Позже он и его корабль были перенесены в великую гробницу. Так Ван дер Декен стал стражем подземного озера.
        Поначалу он просто выполнял уговор, но спустя время, общаясь с другими стражами и с владыкой, он обрел то, что когда-то давно потерял - товарищей. Он уже не помнил лица той, из-за которой убил человека, но каждый день он теперь начинал с того, что просил у нее прощения, а потом заступал на службу.
        И вот однажды владыка покинул этот мир. И их договор на этом закончился. Но Филипп Ван дер Декен, преисполненный благодарности к тому, кто спас его от вечного скитания по океану, продолжил охранять гробницу, хотя мог уже прервать череду своих лет. Они все - стражи - давно могли уйти, но их преданность и любовь к своему господину заставила остаться здесь и охранять сокровища гробницы и память о великом человеке, что жил здесь.
        Все имеет начало и все имеет конец. И его служба тоже не может длиться вечность.
        «Спасибо, владыка, что спасли меня и простите, что я не смог защитить то, что был должен».
        В последний момент мертвец внезапно опустил руки и склонил голову. Я задержал меч, но лишь на миг. Лезвие разрубило голову, огонь в черных глазницах вспыхнул и погас. Магия, скрепляющая кости, исчезла, и мертвец развалился на множество частей.
        - Фух, вот и все. Нелегкой оказалась битва, - произнес Малтиан.
        - Серж, подойди, я вылечу твои раны, - позвала Нейта.
        Я подошел к целительнице, все еще задумчиво глядя на убитого мной капитана корабля. Ван дер Декен. Я слышал это имя. В моем мире. Ведь это была старая байка о «Летучем Голландце». Не помню, про что она была, но и это имя и название корабля - ведь это из моего мира. Что-то со всем этим точно не так. Сначала в магическом королевстве Колизей и гладиаторы, причем все те же исторические имена, теперь вот это. Все это не просто так.
        У меня появилось странное ощущение тревоги. Но я не мог понять из-за чего конкретно оно возникло.
        - Корабль плывет при помощи магии, - раздался от штурвала голос Мелисы.
        - Куда ты там рулить собралась, а ну постой, - воскликнула Элантира, быстро подбежав к генералу смерти.
        - Серж, все в порядке? - внезапно спросила Нейта, глядя мне в глаза. - Ты как-то побледнел.
        Я провел ладонью по лицу, сделал глубокий вздох и натянул улыбку. Пока бессмысленно об этом думать. Пусть такое странное совпадение меня тревожит, но никаких догадок даже не появляется, так что придется это все оставить на потом. Сейчас нужно сосредоточиться на насущных делах.
        - Да, я в норме. Спасибо за лечение.
        - Враг был настолько силен, что смог тебя ранить, - заметила Нейта.
        - По его словам он был легендарным охотником из прошлого, да и оружие у него явно не ниже эпического, а то и великое, не говоря о том, что он использовал талант. Кстати, об оружии и доспехе - надо будет забрать. И еще у него должно быть кольцо с телепортом, такое же, как и у вампирши.
        Проведя ревизию на корабле, мы ничего лучше, чем нагрудник и сабля капитана корабля не нашли. Мелиса благородно отказалась от дележа добычи, сказав, что ее интересует только коса. Мы не стали спорить. Не хочет, дело ее - нам больше достанется.
        Теперь перед нами встало несколько вопросов:
        
        
        
        После небольшого совещания мы решили плыть до стены, а потом уже изменить курс и плыть, держа ее в поле зрения. Так что, двигаясь вдоль нее, мы рано или поздно найдем причал и проход в тронный зал.
        Так и поступили. Первое, что мы нашли - это причал, от которого отплыли. Затем были долгие часы плаванья, которые, наконец, закончились еще одним причалом.
        - Ну что, пошли? - сказала Мелиса.
        Я бросил взгляд на корабль.
        - Да, пошли, - произнес я.
        Надеюсь, когда будем возвращаться корабль никуда не денется.
        Мы двинулись к массивной двери, ведущей в тронный зал. Как и все остальные двери, она оказалась незапертой.
        - Будьте начеку. Последние два противника были сильны, а страж, что там впереди, должен быть еще сильнее, - предупредил я.
        - Хорошо, - ответил за всех Малтиан.
        Приоткрыв одну из створок, мы скользнули в тронный зал. Перед нами предстало огромное помещение, залитое мягким желтым светом. Красная ковровая дорожка пролегает от двери до массивного трона. Справа и слева от дорожки возвышаются массивные колонны, на которых прикреплены красные флаги с изображением разных знаков. Освещает помещение несколько люстр, висящих под потолком. От них исходит яркий нежный свет, от чего и тени кажутся сглаженными и мягкими. Впереди на троне в черных одеяниях застыл скелет с короной на голове.
        - А вот и последний страж, - прошептал Малтиан.
        - Нет. Это просто мертвец. В нем нет и капли жизни, - внезапно произнесла Мелиса. - Это и есть отец Заэрола и владыка этой гробницы. Страж еще не появился. Возможно, нам повезет и сможем проскользнуть. Вон там за троном небольшая металлическая дверь, ведущая в коридор, что заканчивается перекрестком. Вправо покои владыки, влево ванны, а прямо путь к сокровищнице.
        - Ладно, двинули, но только тихо. - прошептал я.
        Мы, медленно озираясь по сторонам, двинулись через зал.
        Несмотря на то, что Малтиан и Нейта много тренировались, все равно в тишине зала раздаются, пусть и легкие, приглушенные мягким ковром, шаги. Когда до трона осталось всего лишь десять шагов, внезапно в стороне раздался легкий вздох, и из-за ближайших колонн вышли двое демонов. Это были определенно представители расы демонов: алая кожа и характерные рога. Первый был высокий длинный мужчина с мощной мускулатурой, распирающей элегантный красный костюм. Вторая была женщиной в темном, расшитым золотом, платье, что облегало фигуру и выразительно подчеркивало широкие бедра, узкую талию и объемную грудь. От нее так и веяло похотью и одновременно смертью - наверное, в моем мире ее приняли бы за суккуба.
        - Вы зашли слишком далеко, вторженцы, и убили наших товарищей. Это непростительно, - произнесла женщина. - Я Лилит, глава стражей, позабочусь о том, чтобы ваши тела были похоронены на третьем этаже.
        - Не думайте, что сможете сбежать. Вступив в этот зал, вы подписали себе смертный приговор. И я - Асмодей - сильнейший страж, приведу его в исполнение.
        На их руках блеснули кольца, а в следующий миг засияли печати магического пространства. У мужчины в руках появилась тяжелая шипастая булава, а у женщины огромная секира.
        - Эй, Лилит, оставь это мне, все-таки двое на четверых - это слишком, - произнес Асмодей, покачивая булавой.
        - Ну уж нет. Они здесь, а это значит, что мне лично придется вступить в бой. Так что это ты не мешай мне, - сказала Лилит.
        - Похоже, они успели разучиться считать, - сказала Элантира. - Уже пятерых от четверых отличить не могут.
        - В смысле не можем? - удивленно спросил Асмодей. - Вас же четверо.
        Я подумал, что это уловка, чтобы отвлечь нас, потому, не отводя взгляда от демонов, быстро произнес:
        - Малтиан?
        - Что?
        - Элантира?
        - Здесь я.
        - Нейта?
        - Тут.
        - Мелиса?
        Молчание.
        - Мелиса? - переспросил я.
        И вновь тишина.
        - Серж, а Мелисы то и нет, - прошептал маг.
        Филипп Вад дер Декен.
        СИЛА - 494, ЛОВКОСТЬ - 490, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 120, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 999, ВОСПРИЯТИЕ 260.
        Талант: Духовная копия. Увеличивает силу своей души настолько, что она не выдерживает и создается полная духовная копия. Ее статы полностью идентичны оригиналу. Есть несколько ограничений: по окончанию действия сила души падает, а статы понижаются вдвое. Действует клон лишь десять минут. Повторное использование только спустя двадцать четыре часа.
        Часть 7. Глава 81.
        СОКРОВИЩА ДЛЯ НЕУДАЧНИКА.
        Асмодей и Лилит были близнецами, только не теми, кто похож друг на друга как две капли воды. Глядя на них, можно сказать, что они брат и сестра, но то, что близнецы - нет. Не только разного пола, но и совсем друг на друга не похожи. Но это внешне. Что касается силы - вот тут они не уступали друг другу: что в магии, что во владении оружием всегда кто-то из них был лучше. В тренировочных боях они всегда одерживали верх поочередно, что у несведущего могло бы вызвать подозрение, что бои договорные, но кто воочию видел сражения, о подобном даже мысли не допускал.
        Росли они сиротами. Отец умер в одной из пограничных стычек, а мать при родах. Асмодей и Лилит постоянно были вместе и все думали, что они довольно близки, что неудивительно для близнецов, но на самом деле они ненавидели другу друга. Для них не было понятия старший и младший, ходил слух, что они даже из утробы вылезли одновременно, пытаясь оттолкнуть друг друга. А в общении с другими каждый из них утверждал, что старший именно он. Возможно, именно равность по силе и возрасту и стала причиной их взаимной ненависти. Будь Асмодей старшим братом и чуть сильнее, Лилит пусть и завидовала бы ему, но все же любила и восхищалась. Будь наоборот Лилит старшей, то заступалась бы за Асмодея, а он бы восхищался и гордился такой сестрой. Но этого не было. Равные во всем, что бы ни делали: в играх, охоте и сражениях.
        Когда король демонов Ол-демо Эр был побежден великим героем, а армия демонов разгромлена, Лилит и Асмодею было всего лишь по шестнадцать лет. Они уже тогда были сильными демонами, входящими в ударную группу. Их армия была уничтожена, и из всех выжили только брат с сестрой. После поражения демоны разбежались кто куда. Лилит и Асмодей, изнемогая от ран, бежали через хребты тьмы.
        - Это все из-за тебя! Ты слишком слаба, именно поэтому не смогла удержать правый фланг, дала вражескому войску пробиться, - с упреком произнес Асмодей, когда они остановились на очередной привал.
        - Нет, это ты слаб! Если бы не твоя немощь, то вы бы смогли первыми прорвать оборону, вклиниться в ряды врага.
        - Ой, не ври, у нас бы все получилось, но тут враг прорвался сквозь ваши ряды.
        - Это ты врешь! - зло прокричала Лилит. - Ваша атака захлебнулась, разбилась о ряды людей, как вода о прибрежные скалы.
        - Маленькие демоны отчаянно спорят. Воистину говорят, у вас горячая кровь, - раздался высокий холодный голос.
        Они насторожились, быстро обернулись в сторону, откуда послышались слова.
        Тогда они в первый раз увидели владыку.
        - Человек! Убью.
        - Попробуй, если сможешь, - хохотнув, сказал владыка.
        В итоге они были разгромлены в пух и прах. Сила владыки оказалась недосягаемой для близнецов. Валяясь изнеможденными перед высившимся над ними человеком, Асмодей и Лилит мысленно прощались с миром.
        - Где ваши родители, дети?
        - Они мертвы. И вообще, мы не дети! Нам уже шестнадцать, и мы убили много таких как ты! - огрызнулся Асмодей.
        Владыка степенно рассмеялся.
        - Ты даже огрызаешься как маленький волчонок. Я тоже убил многих из своего рода. Убил немало демонов и немало эльфов. И что дальше?
        Повисла пауза, было слышно лишь тяжелое дыхание.
        - Вы брат и сестра. Кто из вас старший?
        - Я, - хором ответили близнецы. - Нет, я!
        Смех владыки вновь наполнил округу.
        - Вы такие забавные. И вижу - вы соперники. Хорошо, дети. Раз у вас нет родителей, то я стану вашим отцом.
        - Что? - опять хором спросили они.
        Асмодей и Лилит думали, что им конец, но предложение незнакомца было странным и сбивающим с толку.
        - Вам ведь все равно некуда идти?
        - Но это не значит, что мы пойдем служить жалкому человечишке.
        - Этот жалкий человечишка только что одолел вас, - напомнил владыка. - Идемте, и я защищу вас.
        - Нам не нужна защита, мы сами справимся, - прошипела Лилит.
        - Нет. Вы умрете. В мире, где демонам нет места, вас однажды найдут и убьют. Я не могу этого допустить. Вы будете моими детьми. Я воспитаю и выращу вас. Если хотите отомстить или выжить, вы должны быть сильными, а сейчас вы слишком слабы. Давайте так: вы поживете некоторое время у меня, я буду обучать вас, а когда вы станете такими же сильными, как и я, то уйдете.
        И они согласились. Только ненадолго - года на два.
        Живя с владыкой, обретя новый дом, найдя новых друзей и соратников, они со временем так привыкли к этому, что забыли, что собирались уйти. А владыка не напоминал. Он относился к ним как к собственным детям, обучал их и тренировал.
        Он постоянно называл их своими детьми и со временем Асмодей и Лилит свыклись с этим, а потом и сами стали относиться к нему как к отцу. Впервые у них появился родственник, который стоял над ними. До этого момента были только брат и сестра, равные по силе и не знающие кто из них старше, а теперь появился могучий и добрый отец. Их вражда и соперничество поутихли, а великая гробница стала тем местом, которое они с уверенностью могли назвать домом.
        Мелисы нет. Так, да? То есть она опять куда-то по-тихому сбежала, оставив нас одних? Понятно. Генерал смерти в своем репертуаре, воспользовалась нами и свалила, когда ей было это выгодно.
        - Эта мелкая сучка опять нас подставила. Я знала, что ей нельзя доверять, - прошипела Элантира.
        - Но связь душ все еще держится, я это чувствую, так что, возможно, она собирается опять нам помочь как с той…
        - Ой, тут у нас мешок с золотом лежит, - сказал Малтиан.
        Я не спускаю глаз с демонов, но так и подмывает обернуться. И все же, подобное может стоить жизни.
        - То есть она нам заплатила и сейчас найдет косу. Как это случится, все условия будут соблюдены, связь разорвется, и ее в гробнице больше ничего не будет удерживать, - сказала Элантира.
        В этот миг я почувствовал, как связь порвалась.
        - Забудьте все, что я сказал несколько секунд назад. Она и вправду сбежала, оставив нас разбираться со всеми проблемами, - хмуро произнес я.
        - Вы наговорились? - спросил Асмодей.
        - Да.
        - Асмодей, о чем они говорили? Тут был еще один вторженец, который по-тихому ушел в сокровищницу?
        Демон покачал головой.
        - Не дай ввести себя в заблуждение. Они просто хотят уверить нас, что кто-то мог прошмыгнуть мимо, чтобы мы разделились, - сказал демон и глянул в нашу сторону, губы его искривились в улыбке. - У вас прекрасная актерская игра, но я вас раскусил.
        Нет-нет, ничего подобного! Тут и правда была Мелиса, которая тайком проскочила мимо вас, забралась в сокровищницу и украла нужную ей легендарную косу. Интересно, как это ей так удалось проскочить мимо? Может какой-то талант? Наверняка у генерала смерти должен был быть один такой. Как бы то ни было, мы остались вчетвером против двух демонов - последних стражей гробницы. Каждый из них, по логике, сильнее, чем Филипп Ван дер Декен. Но сейчас я сражаюсь не один.
        - Нейта, Тайя, поддержите меня. Элантира прикроет Малтиана. Я возьмусь за Асмодея, вы разберетесь с Лилит.
        - Элантира? - хором спросили Лилит и Асмодей. - Принцесса?
        Ах да, они же из расы демонов. Как я мог забыть такое? Не говоря о том, что все демоны долгожители и их можно было бы назвать бессмертными, только вот в отличие от настоящих бессмертных их можно убить. Впрочем, как показал случай с Ливуалом, даже бессмертного можно убить. Хотя для этого нужно соблюсти два условия: оружие, которым производится убийство - легендарное и убийца сам должен быть бессмертным, или как в моем случае, обладать таким же умением - поглощением силы врага. Если одно из условий не соблюдено, то бессмертный через некоторое время возродится.
        - Вы архидемоны, - прищурившись, произнесла Элантира. - Странно, что не вернулись обратно за хребет тьмы, ведь мой отец вернулся к жизни.
        Лица демонов помрачнели.
        - Это не имеет значения. Мы проиграли ту войну, Ол-демо Эр был повержен. Теперь мы служим владыке. И пусть он покинул этот мир, мы не оставим свой пост. Если сейчас уйдешь, мы не станем преследовать тебя.
        Ого, а вот это шанс. Сокровищница нам не особо нужна, деньги мы получили, задание выполнили - а значит, оставаться здесь не имеет смысла.
        - А мои друзья?
        - Их ждет смерть. Вы убили много стражей на пути сюда, а значит, не достойны пощады. Так что спастись можешь только одна.
        Вместо ответа Элантира молча сдвинулась, прикрыв Малтиана. Взглядом она стала осматривать Лилит так, словно примериваясь куда ударить.
        - Вот как? Ну что ж, мы расправимся с вами! - воскликнул Асмодей.
        Через мгновение вновь вспыхнули печати магического пространства. Я прыгнул в атаку, но не успел преодолеть и половину расстояния, как тело Асмодея покрылось черным доспехом, а сам он двинулся вперед, с размаху попытавшись пригвоздить меня булавой к полу. Я резко сместился в сторону, тяжелое металлическое навершие с гудением пронеслось мимо. Вообще, булава Асмодея длиннее обычной раза в два, а навершие едва ли не втрое больше. Так что, не попав по мне, булава со всей силой ударилась об пол. Раздался тяжелый треск, по камню во все стороны прошлись толстые трещины. Я атаковал противника в щели между доспехами, но Асмодей резко распрямился, развернулся в мою сторону, так что острия мечей лишь звякнули о металлическую поверхность, но даже так полностью избежать последствий атаки ему не удалось. Ткнул я быстро и сильно, так что пусть пластины и выдержали удар, но его самого оттолкнуло назад.
        Асмодей зарычал, нанес быстрый удар, но я пригнулся, пропустив булаву над головой, и сам перешел в наступление, атакуя резко и целя в щели между доспехами. Очевидно, Асмодей сильнее, чем Ван дер Декен, но ненамного, по личным ощущениям его статы примерно на уровне пяти-шести сотен, с учетом того, что он демон, конечно. То есть реально у него статов где-то 400 силы и 400 выносливости, но так как он демон, то они равны 600 человеческим. Это конечно не дает мне колоссального преимущества, но все же разница в скорости и силе есть, и она заметная.
        Я полностью сосредоточился на бое, потому что любая ошибка может оказаться фатальной. Удар такой булавы по голове означает стопроцентную гибель, а от удара в тело кожаный доспех не спасет, и грудная клетка будет сломана. Несмотря на мощь и простоту использования этого оружия, у него есть несколько существенных недостатков. Из-за смещения центра тяжести к кончику наносить им точные удары довольно сложно, чего нельзя сказать о мече, у которого центр тяжести ближе к рукояти. Второй же недостаток - это ее вес и повышенная нагрузка на запястья. Третий - это то, что из-за особенности конструкции удары булавой медленные, ведь чтобы нанести удар нужно ей размахнуться, а мечом можно быстро ткнуть, или сделать порез без взмаха.
        Конечно все это в теории, на практике же, все что у меня получается, это попадать по пластинам доспеха. Поняв, что ему ничего не грозит, Асмодей даже не пытается как-то уклоняться, нанося быстрые и сильные удары. Когда булава проносится рядом, то создает мощный воздушный поток, что невидимыми руками пытается оттолкнуть меня.
        Шлем у противника с забралом, так что есть лишь узкая щель, сквозь которую видны ярко-рыжие, словно магма, глаза с вытянутыми черными зрачками.
        Мечи то и дело делают стремительные выпады, но противник словно чувствует, куда я целюсь и смещается в сторону, так что оружия бьют не в сочленения, а в пластины, а затем стремительно атакует в ответ. Причем опять же создается ощущение, будто он знает куда я собираюсь уклоняться, так как еще в полете булава изменяет траекторию движения, но все равно я двигаюсь намного быстрее, так что даже в таком случае у него не получается меня задеть. Наверное, не будь он под проклятьем, насланным Тайей и уменьшившим его базовые статы, мне пришлось бы еще тяжелее.
        Чуть в стороне послышался сдавленный вскрик Элантиры, а затем раздался взрыв, мощная волна тепла накатила на нас. Появилось острое желание повернуть голову, посмотреть, как там друзья, но я удержался. Нельзя отвлекаться, ибо это может стоить жизни. Малтиан и Элантира справятся, и если хочу им помочь, то должен не крутить головой, а как можно быстрее победить Асмодея.
        - Бездна! Вы сильнее, чем показалось вначале. Извини, парень, я бы еще потанцевал с тобой, но Лилит явно нужна моя помощь.
        Я в очередной раз уклонился от булавы, собирался контратаковать, но его рука внезапно покрылась пламенем, а затем он резко выбросил ее в мою сторону. Я отклонился с такой скоростью, что хрустнули суставы, а жилы натянулись как струны. Мощный поток зеленого пламени, обдав жаром, пронесся мимо меня и, ударив в близстоящую колонну, проплавил в ней дыру.
        Я почувствовал, как холодок прошелся по телу. Попади в меня такое пламя, то не осталось бы и косточек.
        Слева появилась фигура противника, булава с непривычно высокой скоростью понеслась в мою сторону. Асмодей явно использовал какое-то боевое умение, потому что его движения резко ускорились. Все, что я успел - это подставить мечи под удар, надеясь, что их не сломает. Мощный удар сотряс все тело, я почувствовал, как земля ушла из-под ног. Колонна с силой врезалась в спину, и было чувство, словно меня сшиб грузовик. Затылок с легким звоном ударился об каменную поверхность. Если бы не шлем, то я бы, наверное, потерял сознание, но и так перед глазами стало двоиться.
        - Серж, держись! - раздался крик Нейты.
        Противник тем временем направил в мою сторону руку. Пламя вновь метнулось ко мне, но внезапно на его пути появился магический щит Нейты. Огонь ударил в него, защита пошла трещинами, но выдержала. Я почувствовал, как легкая морозная волна обдала меня, заставив взбодриться, убирая легкую усталость и боль. Мир перед глазами перестал двоиться. Я быстро вскочил, глянул на мечи, но они в порядке, что не может не радовать. Хотя ожидать, что недавно полностью отремонтированная «Ночь», будучи выкованной из адамантия, вот так легко сломается - не стоит. Что до «Убийцы тысячи монстров», то это вообще легендарный меч, а их ничем, кроме другого легендарного оружия разрушить нельзя.
        - Защитная магия? Неплохо, - прохрипел демон.
        Я резко прыгнул на него, нанес два быстрых разящих удара. Я бросил попытки попасть противнику в уязвимые места. Не знаю как, но он словно чувствует, куда я атакую, и поэтому ничего не получается. Так что будем просто колошматить его. Да, хороший пластинчатый доспех так просто не сломаешь, но сами по себе мои тяжелые удары дают так называемое «заброневое» поражение. Это как с бронежилетом: пули он может остановить, но человек все равно получает повреждения - на теле остаются здоровенные синяки, а иногда такое поражение может быть смертельным.
        Мечи колотят противника по плечам, попадают по шлему, рукам и ногам. То и дело слышится глухой звон. Демон хрипит, машет булавой, иногда запускает в меня пламя, но, то и дело, передо мной встает невидимая защита.
        Движения его становятся медленней, но Асмодей продолжает сопротивляться, время от времени используя и боевые умения, однако я вовремя уклоняюсь от атаки, и в итоге булава ударяется о колонны или об пол. В отчаянии он отпрыгнул назад, поднял руку, над головой вспыхнули десятки шаров из зеленого пламени. Они стремительно полетели в мою сторону, но как только появилась преграда, резко изменили курс, облетели ее и атаковали меня с разных сторон. Я завертелся, уклоняясь от атак. Сам же демон прыгнул ко мне, пользуясь тем, что я отвлечен. В этот миг черный туман появился передо мной и Асмодей со всего маху влетел в него, вздрогнул, отпрыгнул прочь. Я тем временем уже уклонился от атаки, и сам прыгнул к нему. Асмодей, громко кашляя и пошатываясь, закрылся рукой, мечи со всей силы ударили по наручу. Уже неплохо погнутый предыдущими атаками металл погнулся еще сильнее, лезвиям удалось разрезать его и неглубоко погрузиться в руку. Демон зарычал, отмахнулся булавой, но я уже отпрыгнул назад.
        Асмодей с трудом распрямился, глаза его слезятся, слышно, как шмыгает носом.
        - Что это? - страшно гнусавя, спросил он.
        - Пара болезней, - донесся голос Тайи.
        Я продолжил натиск, посыпая противника ударами. Он уже не пытается уклониться, просто, пошатываясь, закрывается руками и подставляет булаву. За время боя я его сильно измотал. Крепкая броня не спасет, когда по тебе с силой лупят острой металлической полосой, когда от каждого удара на доспехе появляется вмятина, когда каждое попадание отдается болью в теле. Плюс к тому он сам активно использует боевые умения, так что и выносливость его быстро тает, особенно учитывая, что он размахивает тяжелой булавой. И вот к этому еще добавилось проклятье Тайи с несколькими болезнями. Сражаться со слезящимися чешущимися глазами, с сухостью в горле, когда то и дело вырывается кашель, с повышенной температурой и тошнотой - дело малоприятное. Конечно, за счет высокой выносливости и магической силы воздействие заклинаний Тайи снижено, но даже этого хватает, чтобы там, где в нормальном состоянии он смог отбить мой удар, сейчас просто не успевает реагировать.
        Мой меч рубанул по шлему, голова демона дернулась назад, забрало слегка вогнулось, послышался сдавленный хрип. Я увидел, что он на миг закрыл глаза. «Ночь» метнулась вперед, целя в зазор между шлемом и воротником доспеха, но внезапно, как и в прошлый раз противник, даже не видя атаки, чуть сместился и меч звякнул о доспех. Случись это раньше, я принял бы за случайность, но уже сколько раз он вот так уклонялся, даже не видя атаки. Определенно он знает, куда я ударю. Это точно какой-то талант. Что-то похожее на ясновиденье, как было у паладина по имени Эн. Он точно знает, как и куда я ударю, более того, знает, куда я уклонюсь. Словно читает мысли.
        Мечи со звоном колотят по доспехам. В какой-то момент не выдержал и отлетел наплечник, обнажив кольчугу. Я тут же обрушил на нее мощный удар, противник попытался уклониться, но ему просто не хватило сил. «Убийца тысячи монстров» разрубил кольца, врубился в плоть, с хрустом прорезав кости. Я рванул его на себя, углубляя рану.
        - Бездна! - с хрипом, вскрикнул Асмодей. - Откуда, ты такой сильный взялся?
        Он попытался отмахнуться булавой, но промахнулся, а зашел справа, острие ударило в бок, под панцирь. Ночь, пробив кольчугу погрузилось в плоть. Асмодей вздрогнул, булава выскользнула из пальцев и с глухим стуком упала на пол. По руке потек поток крови. Глаза его потускнели. Он качнулся назад и с грохотом упал на каменный пол.
        Асмодей.
        Комплект доспехов демонического стража Асмодея (великий).
        Боевая булава стража Асмодея (великий).
        СИЛА - 433, ЛОВКОСТЬ - 589, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 440, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 439, ВОСПРИЯТИЕ - 540.
        Талант: Духовное намеренье - ощущает душу противника, с которым сражается и тем самым понимает его намеренья и даже может заранее предугадать его действия, как защитные, так и атакующие.
        В отличие от боя Сержа, где тот в основном сражался, а Нейта с Тайей стояли позади и помогали ему, бой Элантиры и Малтиана против Лилит протекал совсем по-иному.
        Элантира и Лилит бросились друг на друга одновременно. Секира демона рубанула сверху. Элантира ловко увернулась, краем глаза заметив, что лезвие с легкостью прорубило камень и ушло в глубину на ладонь. Принцесса демонов уже собиралась сократить расстояние, чтобы атаковать, но Лилит направила в ее сторону руку. Нет даже не так, еще в момент, когда Элантира смещалась в сторону, дабы уклониться от секиры, демон уже направила ману в ладонь, вспыхнуло пламя, а после того, как Элантира закончила маневр, оно вырвалось вперед.
        Принцесса демонов пригнулась почти к земле, зеленое пламя пронеслось над головой. Секира тем временем с гудением понеслась в ее сторону. Девушка вынуждена была отпрыгнуть, дабы разорвать дистанцию. Лезвие разрубило доспех, но до плоти не достало. В этот момент слева в пяти шагах в вихре ветра появился Малтиан, ледяное копье метнулось в Лилит, но девушка даже не попыталась уклониться. Она резко развернулась, секира с размаху врезалась в глыбу. Осколки льда, блестя, словно горный хрусталь, разлетелись в разные стороны, а противница в одно движение направила в сторону мага руку и зеленое пламя, извиваясь подобное змее, устремилось вперед. Малтиан отлетел в сторону, но в последний миг огонь изогнулся, словно живой, и ударил в мага. Каменная стена выросла перед лицом Малтиана, пламя ударило в нее, поверхность мгновенно раскалилась, до слуха донеслось шипение, раскаленный камень потек вниз, быстро остывая и образуя потеки как на свече.
        Они продолжили синхронно атаковать, но противница легко отбивалась и контратаковала. Несколько раз Элантире удавалось подойти в упор, она выбрасывала кинжалы вперед, целя в щели, но в последний миг по какой-то неясной причине ее руки слегка дергались, и направление ударов менялось. Каждый раз клинки лишь чиркали по доспеху, оставляя царапины. Более того, однажды при уклонении от секиры, принцесса демонов отпрыгнула назад, но недостаточно далеко, хотя она точно знала на какое расстояние надо отпрыгнуть, ноги как будто не послушались ее. Секира, прорубив доспех, резанула по каменной коже, наколдованной Малтианом, но даже усиленная с помощью таланта, она не смогла остановить секиру. Боль резанула так, что на миг перехватило дыхание. Элантира вскрикнула. Лилит тем временем подняла руку, чтобы заклинанием добить раненую, но в этот миг слева прилетел огненный шар. Демон быстрым и легким движением закрылась секирой. Огненный шар ударил в широкое лезвие. Полыхнуло пламя, Лилит слегка пошатнулась, но сразу без колебаний направила руку в сторону мага. Зеленое пламя, прорезав желтое, создав в нем
своеобразную зону турбулентности, понеслось в сторону мага.
        Тот хотел было уклониться с помощью поступи ветра, но в последний момент изменил решение и создал каменную стену. Поток пламени проплавил преграду и ударил в мага, тот захрипел, использовал поступь ветра, чтобы отпрыгнуть. Весь левый рукав мантии до плеча сгорел, руку не спасла даже каменная кожа, она почернела и словно высохла, повиснув вдоль тела.
        - Малтиан, о чем ты думаешь?! Почему не уклонился? - прошептала Элантира, в один прыжок оказавшись рядом, и не сводя взгляда с Лилит.
        - Что-то не так. Я собирался уклониться с помощью заклинания, но внезапно в голове появилась идея просто защититься. Я понимал, что это неправильное действие, но почему-то все равно так сделал. Я ошибся. Нет, как будто кто-то заставил меня ошибиться и принять неправильное решение.
        Лилит тем временем повернулась к ним. Губы ее сложились в хищную улыбку. В отличие от Асмодея, у нее не полный шлем и закрыта лишь верхняя часть лица, оставляя губы и подбородок открытыми.
        - Это явно какой-то талант. Она словно заставляет нас ошибаться. То же самое было и со мной. Я пыталась атаковать, но почему-то изменила траекторию удара.
        - Что же делать?
        - Будем атаковать так, чтобы не ошибиться. Возможно, она как-то читает наши мысли и, возможно, навязывает нам неправильные действия. Создай магические ловушки, пока я ее отвлеку.
        - Постарайся сильно не подставляться, а то мне не хочется потом объясняться с Сержем за то, что не уберег тебя.
        Девушка кивнула.
        - Я бы поиграла с вами, но, похоже, Асмодей вот-вот победит. Не хочу ему проигрывать, так что разберусь по-быстрому, - глянув в сторону, произнесла Лилит.
        Элантира сорвалась с места, в ее сторону метнулось пламя, словно противница ожидала, когда девушка начнет атаку. Внезапно на его пути выросла каменная стена, а Элантира, почти прижавшись к земле, использовала боевое умение и слилась с тенью.
        Зеленое пламя расплавило каменную стену. Лилит прищурилась в поисках противника. Принцесса демонов зашла сбоку, стремительно атаковала, но демон заметила ее. Клинки, изменив траекторию в последний момент, жалобно звякнули, ударившись о броню. Секира обрушилась сверху. Элантира отпрыгнула назад, но, как и в прошлый раз, ноги подвели ее, только вот секире не суждено было ранить принцессу демонов. Ледяное копье ударило в широкое лезвие, заставив секиру изменить траекторию. Лезвие ударило в пол в нескольких сантиметрах от Элантиры.
        - Похоже, твой талант можно обойти, - произнес Малтиан. - Если атаки направлены не на тебя.
        - Жалкий человек! - только и прорычала Лилит.
        Элантира в этот миг вызвала знакомое чувство. Ей пока трудно пробуждать кровь демонов в себе, но еще в битве с вампиром она уловила это чувство и поняла, как ей действовать. Кожа стала алой, на лбу появились небольшие рожки.
        Лилит направила на Малтиана руку, но в этот момент Элантира выдохнула пламя. Демон краем глаза заметила атаку, прервала свою и отпрыгнула назад от опасного пламени. Стоило ей приземлиться, как под ногами появилась магическая печать. Ужас сжал сердце холодной рукой. Лилит успела вновь прыгнуть, но тут из печати вырвалось пламя, что обдало жаром доспехи. Левую ногу хорошо прожгло. Боль настолько яркая и слепящая, что из горла Лилит вырвался крик.
        Она приземлилась в стороне, нога подогнулась.
        Маг тем временем запустил в нее усиленную талантом шаровую молнию. Зарычав от боли, Лилит подбросила секиру, закрывшись ей как щитом, и в последний миг отпустила рукоять, но шаровая молния на то и шаровая, что траектория ее движения может быть непредсказуемой. Обогнув секиру, она бросилась на Лилит. Мощный разряд прошелся по телу демона. Да, у нее много магической силы, что уменьшает воздействие заклинаний, да и великие доспехи тоже имеют свойство снижать их поражающую силу. Именно поэтому даже усиленная талантом магическая огненная ловушка вместо того, чтобы прожарить ногу до костей лишь оставила по всей ее длине ожог третьей степени. Вот и сейчас шаровая молния, усиленная талантом и поднятая до шестого класса, вместо того чтобы убить ее, лишь хорошенько прожарила, да заставила потерять сознание на несколько секунд. Но этого хватило.
        Элантира подскочила к противнице. Тусклый взгляд Лилит вновь обрел осознанность, она дернулась, попыталась отпрыгнуть, но ноги подкосились. Клинки вошли в живот под нагрудником. Один кинжал пронзил бок и разрубил почку, а второй пронзил печень.
        Лилит вздрогнула, замерла на миг, а потом захрипела. Глаза ее закатились, ноги подогнулись, и тело со звоном повалилось на пол.
        Элантира вырвала клинки и устало бухнулась попкой на каменные плиты зала. Взгляд направился в сторону. Там Серж не спеша убрал меч в ножны и, сняв шлем, вытер пот.
        Лилит.
        Комплект доспехов стража Лилит (великий).
        Боевая секира Лилит (великий)
        СИЛА - 433, ЛОВКОСТЬ - 589, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 440, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 439, ВОСПРИЯТИЕ - 540.
        Талант: Ментальное замешательство - выстраивает связь с сознанием противников, частично навязывая им нужные мысли - ударить в нужную, обладателю таланта, область, использовать то или иное заклинание или уклониться туда, куда это пожелает владелец таланта. Работает даже на тех, у кого стопроцентный иммунитет к заклинаниям контроля разума или контроля тела.
        Я двинулся в сторону принцессы демонов.
        - Серж, тебя подлатать? - спросила Нейта.
        - Займись для начала Малтианом, - сказал я, глянув на морщащегося мага и его обгоревшую руку. - Сможешь ее восстановить?
        - Не знаю, сейчас посмотрим. Малти, иди сюда.
        Бой закончился только что, так что сердце продолжает бешено колотиться в груди. Элантира сидит прямо на полу, в руках у нее появилась баночка с зельем регенерации.
        - Со мной все в порядке, - произнесла Элантира. - Немного посижу и приду в норму. Лучше забери мешок с деньгами, да потом надо будет снять доспехи с демонов и забрать оружие. Оно явно дорогое.
        - Это точно, - произнес я, глянув на поверженных демонов. - Сильные и опасные противники. Кто бы мог подумать, что здесь в глуши, в какой-то богами забытой гробнице, есть столько сильных и опасных воинов. Я подошел к мешку, чуть ослабил горловину, увидел золотые монеты и снова затянул узел. Проверять не имеет смысла. Если бы Мелиса не выполнила в полной мере свою часть сделки, то связь душ все еще оставалась бы.
        Нейта застыла перед Малтианом, слабый свет окутал пальцы, а рука мага медленно изменяется, приходя в привычный вид.
        Я собирался было двинуться к демонам, чтобы забрать оружие и доспехи, как внезапно в зале прозвучал чистый сильный мужской голос.
        - Благодарю!
        Пальцы сжались на рукоятях мечей, лезвия с шелестом покинули ножны, я резко развернулся на звук. Впереди перед троном в воздухе завис призрак. Силуэт его размыт, лица не различить, но у меня появилось стойкое чувство, что призрак перед нами - это дух владыки этой гробницы.
        - Кто ты? - спросил Малтиан.
        Кто кроме него мог задать такой вопрос, ответ на который очевиден?
        - Мое имя не так уж и важно, главное то, что я владыка этого подземелья. И благодарю вас. Вы фактически спасли меня.
        - Что ты имеешь в виду? - спросила Элантира, поигрывая кинжалами.
        - Если вы желаете, то я расскажу вам свою короткую историю. Я был великим некромантом и все, что меня интересовало - это исследования. У меня был ученик и сын Заэрол, но однажды он покинул гробницу, отправившись в путешествие, а затем погиб в лесу фей. Я был подавлен и расстроен. Единственное дитя погибло. Тогда я понял, что есть в жизни не менее важные вещи, чем исследование магии. Я отправился в путешествие, нашел множество соратников и привел их в гробницу. У меня вновь появилась семья и дети. Однако любовь - это не только прекрасное чувство, но и опасное. Мои любимые дети и создания - мои стражи, не могли смириться с тем, что я умру, а затем покину их. Им очень хотелось, чтобы гробница существовала вечно. Так что в день, когда я умер, они с помощью заклинаний и особого амулета не дали моей душе отправиться в иной мир. Из владыки гробницы я превратился в заключенного. Почти тысячу лет я томлюсь тут и, наконец, пришел день, когда кто-то смог одолеть стражей. Осталось лишь последнее, что нужно сделать.
        На некоторое время повисло молчание.
        - Думаешь, что мы вот так легко купимся, и сделаем так, как попросишь? - спросила Элантира.
        - Я еще ни озвучил просьбу, а вы уже отказываете. Впрочем, я все же сделаю попытку. На шее моего скелета висит на цепочке амулет, разбейте его и я смогу покинуть это место. А взамен, так уж и быть, я скажу вам, как попасть в тайную комнату сокровищницы. Вообще сокровищница делится на две комнаты: основная, где лежит золото и всякие украшения и вторая, где лежат древние артефакты и легендарное оружие, собранное мною. Как попасть во вторую комнату знал только мой сын и я. Более того, вы ведь наверняка не знаете где сокровищница. Но я могу сэкономить вам время и показать, где она находится.
        Теперь понятно. Мелиса знала про тайную комнату и как туда попасть, так что, воспользовавшись тем, что мы отвлекли демона, проникла туда и забрала все что нужно. Естественно рассказывать, как туда попасть, она не собиралась, как и о том, что сокровищницы, по сути, две.
        - Ну, так как, по рукам? - спросил призрак.
        Я глянул на товарищей.
        - Мне это не нравится, но если бы он хотел убить нас, то у него был более подходящий момент - когда мы сражались с демонами. Так что, думаю, нам ничто не грозит, хотя все равно не хотелось бы идти у него на поводу, - сказала Элантира.
        - Я думаю, что он говорит правду, - сказал Малтиан. - Он и вправду томится тут уже почти тысячу лет. Никому бы не пожелал такой судьбы. Давай его отпустим.
        - Тайя сказала, что полагается на тебя. Я же не доверяла бы некроманту, но не думаю, что тут есть какой-то подвох. В крайнем случае, он улетит, так ничего и не сказав.
        Я глянул на призрака. Конечно, доверять первому встречному - дело такое. Но судя по имеющимся фактам, его в самом деле держали как заложника. Что ж, если это так, то отпустим его. Тем более мы ничем не рискуем.
        - Сначала расскажи, как попасть в сокровищницу и как в ней найти проход ко второй, тайной сокровищнице, - сказал я.
        - Я сейчас вам все расскажу, а вы потом обманете меня и уйдете, так и не освободив, - произнес владыка.
        - У тебя есть выбор? Мы ведь можем пройти и сами попытаться найти сокровищницу.
        Призрак на миг задумался, затем произнес:
        - Хорошо, я согласен. Слушайте.
        - Итак, я режу. Готов? - спросил я, застыв перед троном, на котором восседает мертвец.
        - Да, уже как тысячу лет готов, чтобы покинуть этот мир, - произнес мертвец.
        Я глянул на друзей, что с напряженными лицами следят за мной. Ну что ж, в крайнем случае, нам самим придется искать сокровищницу.
        «Убийца тысячи монстров» с легким свистом рассек воздух и рубанул по золотому амулету, висящему на шее скелета. Раздался легкий звон, и две золотые половинки упали на пол перед троном. По залу прошла легкая дрожь.
        - Что это было? - тихо спросила Элантира.
        - Это освобождение. Мое освобождение. Наконец-то! - воскликнул призрак.
        Я заметил, что до этого он был более плотным, что ли, а сейчас словно начал медленно растворяться.
        - Армьес, я иду к тебе. А вам, глупцам, за мое вызволение я дам совет. Бегите отсюда прочь. Вторженцам, желающим сокровище, да будет дарована смерть - таков закон гробницы. Но, как уже сказал, я благодарен вам, отсюда и мой совет - бежать. Моя жизнь неотрывно связана с этим подземельем и как только я умру, будет разрушено и оно. Так должно было случиться еще тысячу лет назад. Я должен был умереть, гробница разрушиться вместе со мной, а стражи разойтись кто куда, став полностью самостоятельными. Однако они не захотели моей гибели и не захотели разрушения гробницы - слишком были привязаны к этому месту. Но теперь все изменилось. Спасибо, конечно, что спасли меня, но хрен вам, а не мои сокровища, - громко произнес он, расхохотался и исчез.
        - Бездна! - ругнулась Элантира. - Я знала, что тут что-то нечисто.
        - Так что будем делать? - спросил Малтиан.
        Все вокруг затряслось, по полу пошли ощутимые вибрации, колонны одна за другой стали покрываться трещинами. Раздался мощный треск, а затем одна из колонн лопнула, брызнув в стороны кусками камня, каменной крошкой и тучей пыли. Обломки камня посыпались вниз. Следом лопнула еще одна колонна.
        - Бежим! - прокричал я.
        Мы рванули что есть мочи к выходу. Жаль оставлять доспехи и оружие парочки демонов, но жизнь важнее. Колонны стали лопаться одна за другой, с потолка посыпались каменные обломки. Один из таких, размером с быка, грохнулся прямо перед нами. Мы быстро обогнули его, прорвались к двери, а затем бегом помчались к пристани.
        - О нет, только не это! - воскликнула Нейта.
        Корабля нет. Уплыл ли он сам или кто-то его угнал, но факт остается фактом - озеро нам пересекать не на чем. Но положа руку на сердце, могу сказать, что даже если бы корабль был тут, то пока бы мы плыли через озеро, гробница успела раз десять полностью разрушиться.
        Впереди с потолка падают каменные булыжники, громко плеском ударяясь об воду и пуская волны.
        - Стойте здесь. Я сейчас, - быстро сказала Элантира.
        Девушка замерла с закрытыми глазами. Несколько секунд ничего не происходило, а потом ее окутал свет, и принцесса демонов исчезла.
        Спустя еще несколько секунд она появилась вновь.
        - Все работает! - радостно воскликнула она.
        Один из булыжников с треском ударился об деревянный причал, обломки взлетели в воздух.
        - Что работает? Где ты была? - спросил я.
        - Это кольцо не только телепортирует в то магическое пространство, но позволяет перемещаться и по всей гробнице. Я только сейчас об этом подумала. Представила поляну перед входом и внезапно переместилась. Короче, все сюда.
        Мы спешно сгрудились вокруг Элантиры. Она протянула руку ко мне, я ухватился за нее, а другую положил на плечо Малтиана, тот в свою очередь приобнял за талию Нейту. Яркий свет вспыхнул, заполнил все пространство, а затем исчез. Мы оказались посреди разрытых могил. Сейчас уже вечер, солнце склонилось к горизонту, а небо медленно темнеет, как слиток металла, вытащенный из печи. На нескольких могильных плитах сидят гарлы и противно каркают. Земля под ногами слегка подрагивает.
        - Смотрите! - крикнул Малтиан, указывая на вход в гробницу.
        Здание в виде древнегреческого храма с треугольной крышей и каменными колоннами, испещрили трещины. Раздался треск, колонны обломились, крыша провалилась, и через считанные минуты от здания осталась лишь груда обломков.
        - Ну и денек выдался, - выдохнув, произнес Малтиан, тяжело опираясь на посох.
        - Из-за этой сучки мы несколько раз чуть не погибли, - произнесла Элантира. - Я это ей еще припомню.
        - Что там, кстати, с золотом? - поинтересовалась Нейта.
        Я достал мешок из магического хранилища, развязал горловину. В свете заходящего солнца золотые монеты вспыхнули словно пламя.
        - Вот это да. Не обманула она нас, заплатила, - произнес Малтиан, затем глянул чуть в сторону и спросил: - А что это там?
        И правда среди золотых монет торчит клочок бумаги.
        Я извлек его, развернул и прочел:
        - Спасибо ребята, что опять хорошо постарались для меня. Если читаете это, значит, наша сделка завершилась успехом и «коса» у меня. Спасибо вам за все. Деньги перед вами, как я и обещала. Надеюсь, что мы еще встретимся и поработаем вместе. Мелиса.
        - Я тоже надеюсь, что мы еще встретимся, - мрачно произнесла Элантира.
        Асмодей пришел в сознание от сильной тряски и грохота. Перед глазами его все плывет, чувствует он себя так, словно по нему протоптался табун лошадей, кажется, нет на теле места, не ноющего от боли.
        Вокруг все трясется, лопаются колонны, разбрызгиваясь каменной крошкой. Асмодей осторожно ощупал рану, затем скосил взгляд. С каким-то равнодушием он понял, что очнулся только лишь затем, чтобы застать момент своей смерти. Дыхание дается с трудом, а от кровопотери кружится голова. С такой раной как у него обычный человек к этому времени скончался, правда и он проживет с ней недолго, но скорее он умрет от булыжника, что во множестве валятся сейчас с потолка.
        - Еще жив? - раздался хрип Лилит.
        Она подползла к брату. Изо рта ее течет струйка крови, ею покрыты доспехи. По какой-то странной прихоти судьбы их смертельные раны оказались одинаковыми - у обоих распороты животы.
        - Хорошо тебя отделали, - прохрипел Асмодей, затем закашлял, отхаркивая сгустки крови.
        - Сам-то не лучше. С такой раной ты должен быть уже трупом.
        - То же самое можно сказать и о тебе. Но я не умру раньше тебя, - сказал демон.
        На миг Асмодей даже замер. Может все так и есть, может он очнулся для того, чтобы победить Лилит в последнем их соревновании - кто дольше продержится?
        - Не дождешься, я умру позже.
        С этими словами она активировала кольцо. Впрочем, Асмодею тоже пришла в голову эта идея. Так что он не отстал от сестры.
        Они оказались в магическом пространстве. Возвращаться на поверхность опасно, там могут быть враги и они помешают этому последнему соревнованию, а вот здесь в этом пространстве нет никаких опасностей. Да, гробница будет разрушена, но их это никак не коснется.
        - Эй, ты еще жив? - спросила Лилит.
        Асмодей глянул на лежащую на спине сестру, что глядит в потолок и быстро-быстро дышит, но с каждой секундой частота вдохов и выдохов уменьшается.
        - Сама-то еще жива? Ну, ничего, я выиграю в этом соревновании. Я проживу дольше.
        - Ну конечно, это я посмотрю на то, как ты испустишь дух.
        Она медленно села, направив взгляд на столь ненавистного ей брата. Асмодей придвинулся ближе, с ненавистью глядя на сестру.
        - Сдавайся. Зачем терпишь боль и не даешь себе умереть? Все равно итог один, - прошептал он.
        - Мечтай! Лучше сам сдавайся, я удивлена, как с такой глубокой раной ты еще жив.
        - Ты довольно болтлива для того, у кого дырки в животе.
        Лилит кашлянула, кровь заляпала подбородок.
        - Эй. Уже все?
        - Нет, - сипло ответила Лилит.
        Веки ее подрагивают, а глаза того и гляди закатятся. Все бы хорошо, только вот и самого Асмодея шатает. Он балансирует на грани обморока, который, если случится, то плавно перейдет в смерть.
        - Асмодей, почему мы ненавидим друг друга? - внезапно шепотом спросила Лилит.
        - Откуда мне знать? Просто, когда вижу тебя, сразу начинаю чувствовать, как поднимается гнев, - ответил он.
        - Я тоже… так себя чувствую… - с трудом произнесла она, пошатнулась и начала заваливаться.
        - Эй, ты чего, уже умерла? - прохрипел он, ухватив сестру. - Слышишь? Не смей умирать! Как же наше соревнование?
        Он притянул ее к себе, обнял за плечи.
        - Ты ведь не умерла… Лилит? - прошептал он.
        Круг обзора сужается, словно Асмодей медленно опускается в колодец.
        - Я… еще жива… дурак… Сам-то еще жив? - раздалось сипение.
        - Я-то жив… пока еще…
        Он почувствовал, как руки сестры обняли его.
        - Как же… как же… я тебя ненавижу, - надломившимся голосом произнесла Лилит. - Ты еще жив?
        Асмодей почувствовал, как что-то горячее капнуло на руку.
        - Да… жив… я тоже тебя тоже очень-очень ненавижу, - из последних сил прошептал он, сильнее прижав к себе сестру.
        Через несколько мгновений они одновременно умерли, так и оставшись в объятьях друг друга.
        Часть 7. Глава 82.
        НЕУДАЧНАЯ КОНКУРЕНЦИЯ.
        Мелодичный звон разлился по квартире. Я чуть вздрогнул, закрыл глаза, сделал несколько вдохов, успокаивая сердце. Сняв перчатки и очки, я поднялся с кресла, взгляд на миг обратился в сторону вирткапсулы. Звонок раздался вновь, на этот раз он был более продолжительным и если в первый раз в нем чувствовалась некая вежливость, то сейчас он звучал более раздражённо, словно человек, стоящий по ту сторону двери, из спокойного и доброжелательного стал требовательным и злым.
        Я поспешил к двери, ладонь коснулась красной панели чуть правее. Дверь стала прозрачной, но только для меня. В коридоре застыл высокий лысый мужчина. Одет он в обычную куртку, джинсы и ботинки, что явно говорит о том, что человек старается не выделяться, но именно такой тип одежды и резко выделяет его из толпы. И дело тут не столько в одежде, сколько в том, кто в ней. В первую очередь глаза явно искусственные, это видно по зрачкам, что дают небольшие красные блики, когда он поворачивает голову, а также по тому, что они несколько неестественно резко движутся. Справа и слева от шеи видны тоненькие ровные шрамы, говорящие о том, что руки у человека заменены на кибернетические.
        В общем, это всё равно что холеный с ровным золотистым загаром сынок какого-нибудь из глав корпораций оденется как бомж - его вычислят на раз: породистость, как говорится, выдаст. Конечно, при желании можно замаскировать кого угодно, но в данном случае мужчина с его дорогущими кибернетическими частями тела, одетый в простую одежду, выглядел именно так, как в примере выше. И из-за этого контраста богатого тела и бедной одежды - он резко выделяется из окружения. Оденься он дороже, - не так сильно привлекал бы внимание.
        Мужчина, словно заметив, что его рассматривают, хотя такого не может быть, чуть улыбнулся. По моей спине прошли мурашки.
        - Открыть.
        Дверь с шипением плавно уехала в сторону.
        - Здравствуйте, - натянув вежливую улыбку, произнес мужчина. - Догадываетесь, кто я?
        - Да, проходите.
        На миг его глаза посмотрели вправо, затем влево, и только после этого мужчина перешагнул через порог. Я вошел в комнату, чувствуя легкую дрожь в коленях. Сейчас все решится. Я очень рискую, но именно так могу заполучить билет из этой нищеты и прозябания на нижних этажах жилого блока.
        Сев в кресло, я сделал приглашающий жест. Мужчина кивнул, уселся на небольшой стул рядом с обеденным столиком и демонстративно положил К-698 - портативный пистолет с пневмоэлектрическими патронами.
        - Гражданин *****, меня зовут *****, я являюсь представителем корпорации «АНБ». Знаете, зачем я пришел?
        - Да.
        - Тогда не будем задерживать ни вас, ни меня. Закройте глаза и не сопротивляйтесь.
        - Постойте минутку. Я уверен, что главы корпорации сейчас следят через ваши глаза за выполнением заказа и слушают, что я говорю. Так вот, я хочу им сказать кое-что важное, о том, кто заказал взлом. У меня есть очень выгодное предложение.
        Мужчина на миг застыл. Мой лоб покрылся испариной. От того, что решат сейчас главы корпорации АНБ, зависит моя жизнь.
        - Хорошо. Говори, что ты хочешь предложить. Надеюсь, твое предложение не разочарует нас и поможет хоть как-то компенсировать убытки.
        - Вначале я хочу сказать, что не вы нашли меня, а я дал вам найти себя. Я специально оставил несколько зацепок, чтобы вы могли, пусть и с трудом вычислить меня.
        Вновь на несколько мгновений воцарилось молчание.
        - Зачем? - транслировал вопрос глав корпорации мужчина.
        - Чтобы заключить с вами сделку. Ваш продукт мне симпатичен, и я не хотел его портить, внося критическую ошибку, по сути, уничтожая его. Понимаете, взлом вашего продукта мною выгоден не только корпорации «Инфо Ко», но и вам - «АНБ».
        - Это как же?
        - Как я и сказал, я специально оставил следы, но еще и специально взламывал в лоб, чтобы вы заметили, что вас взломали. Хотя мог бы сделать это иными методами и не оставить следов. В день, когда вы выпустили бы продукт, всплыла бы критическая ошибка, и вы понесли бы убытки минимум в два миллиарда кредитов, а то и больше. И это только в первый день. Не говоря о репутационных потерях, потому что это падение повлияло бы и на продажи другой дружественной вам корпорации - «Виртуал Стандарт».
        - Получается, ты сам вырыл себе могилу, оставив следы? Сейчас избавимся от тебя, и проблемы не будет. Какой нам резон платить тебе?
        Мужчина замер, глядя на меня. По тому, что он не спешит хвататься за пистолет, понятно, чтоглавы корпорации очень заинтересованы моими мотивами.
        - Просто в случае моей смерти «Инфо Ко» не остановится в своих попытках вам подгадить. А это значит, что найдут еще одного умелого хакера, который решит никак не связываться с вами и сделать все без шума и пыли, сломав ваш продукт, не оставив следов и не потревожив систему защиты.
        - А ты любишь нашу продукцию и решил вот таким способом помочь? С трудом в это верится.
        - Ну, это правда, но что еще мною движет - это деньги. «Инфо Ко» заплатят мне сто тысяч кредитов. Я честно взломаю ваш продукт, испорчу его и предоставлю результат. У них не будет ни одного повода придраться к моей работе. А вот вы заплатите мне еще такую же сумму, и я помогу вам сделать так, что вроде бы ошибка приведет к тому, что ваш продукт окажется из-за нее даже лучше.
        Вновь повисло молчание. Мужчина медленно взял пистолет. Я почувствовал, как между лопатками прошелся холодок, но он небрежно убрал оружие в кобуру на поясе, закрыл ее курткой и произнес:
        - Поле подавления работает в полную силу, это защищенный канал. Мы слушаем твое предложение.
        Мои веки медленно поднялись. Сон, если он какой-то и был, то я его не помню. То есть помню, что что-то было, но что конкретно - нет. На груди легкая тяжесть, так что вдыхать чуть труднее, но это одна из тех тяжестей, что можно назвать приятными. Элантира расположилась на мне, подобно ящерке на горячем булыжнике: лежит, греется. Помнится, она спала рядом, но видимо во сне перебралась на меня. Моя рука медленно поднялась к голове девушки, пальцы осторожно погладили мягкие, шелковистые волосы, а в груди отчего-то защемило сердце. Внутри образовался холод и тяжелое тянущее чувство, словно там появилась черная дыра, стремящаяся втянуть в себя все.
        «Опасно вот так привязываться к кому-то».
        Я вздрогнул. Откуда такие мысли? И этот ужас, что внезапно появился внутри меня. Точно такой же, когда я размышлял над Ван дер Деккеном и над Колизеем с гладиаторами. Что меня так тревожит? Откуда этот страх? Почему он всплывает еще и здесь?
        Элантира медленно заворочалась, открыла сонные глаза.
        - Серж, уже проснулся? - слегка сипловатым голосом спросила она.
        - Да, - сказал я, оглянулся в сторону окна, где сквозь щели пробивается свет. - Пора вставать, сегодня у нас очередная охота.
        С момента покорения гробницы прошло уже три недели. Вообще, за это время мы успели подняться до второго ранга с тремя звездами. Причем самый большой скачок в росте наших рангов произошел из-за событий в гробнице. Первое и самое важное - оказывается, это подземелье было давно и печально известно. Я не слышал о нем, но мог бы догадаться по тому, сколько было зарыто трупов охотников на третьем этаже в том лесу, где был костяной дракон. Многие пытались покорить гробницу, но все они пали. И вот мы внезапно оказались теми, кому удалось покорить ее. Конечно доказательств, кроме того, что гробница в итоге разрушилась у нас не было, но они оказались у Мелисы. Она сделала не один прощальный подарок для нас. Сбежав из сокровищницы, она пришла в таверну. Как она сбежала? - спросите вы. Изначально я думал, что она создала портал и смылась в империю некромантов, но после некоторых раздумий пришел к выводу, что это было благодаря Ван дер Деккену. У него было такое же кольцо, как и у вампирши. Мелиса стянула его, а затем сбежала так же, как это сделали мы - все-таки об этом подземелье она знала очень много. Так
вот, она и предъявила доказательство покорения гробницы и сообщила, что сделала это не одна, а с нашей помощью. Таким образом, когда мы вернулись в таверну, нас встретили восторженными криками. Денег за гробницу мы, разумеется, не получили - так как за ее покорение никто награду не выставлял. Конечно же, за исключением денег от Мелисы. Но вот за прохождение этого подземелья, что само по себе является подвигом, нам подняли ранги. Так нежданно-негаданно, мы влетели, так сказать, в элиту охотников. По пути, за несколько недель мы побывали в десятке сел и паре крупных городов, убили василиска - монстра второго ранга, нескольких монстров помельче, а также разгромили целое орочье поселение, что образовалось неподалеку у одного из городов и наводило ужас на местных жителей. Поселение орков оказалось большим и помимо обычных воинов и рабочих, нам встретились элитные воины и даже вождь. То сражение заставило нас попотеть, но оно того стоило. Так что до нынешнего момента мы успели собрать каждый по три звезды. Еще две звезды, и мы выйдем на рубеж, за которым лежит звание охотника легендарного ранга.
        Малтиан уже несколько раз спрашивал меня про прозвища. Мол, когда им дадут. Я ответил, что скоро, а про себя немножко злорадно, совсем чуть-чуть, подумал, что дадут тогда, когда на какой-нибудь попойке охотников каким-либо образом «отметишься». Напьешься так, что начнешь, к примеру, выть на луну, как «оборотень» Ефцер, вроде звучит круто «оборотень», но Ефцер до сих пор стесняется своего прозвища, так как прекрасно помнит, каким образом его получил. Да и все, кто его знает, без смеха это прозвище произнести не могут. Даже я. Ведь сам был свидетелем этого еще тогда, когда только-только завершил свое первое задание и пил в таверне с Балфорстом и другими охотниками. До сих пор перед глазами картина мускулистого охотника застывшего на крыше в позе сидящего пса и воющего на луну.
        А вообще да, Малтиану, Нейте с Тайей и Элантире уже пора получить свои прозвища - традиция, знаете ли. Все охотники спустя полгода охоты рано или поздно получают прозвища. Полгода - хороший срок, чтобы зарекомендовать себя, а мои товарищи еще как зарекомендовали себя. Шутка ли, из новичков до второго ранга скакнуть!
        В бар мы спустились первыми. Заказав завтрак, стали ждать, когда придут Малтиан и Нейта. Элантира уселась рядом, прижавшись ко мне плечом. Это немножко мешает есть, но я совсем не против такой помехи. Эх, почему в прошлой жизни в моем мире не было такого? Наверное, я даже рад, что попал сюда. Более того, раньше читал, как люди, попав в иной мир, всеми силами стремятся вернуться обратно. Так вот, я не хочу возвращаться. Что меня там ждет? Безденежье, унынье, безнадега и одиночество. Здесь же у меня друзья, я известный человек, здесь есть та, кого люблю. Да, теперь Ильдриалл - это мой дом.
        Через десять минут пришли Малтиан и Нейта. С улыбками поприветствовали нас.
        - Итак, на кого мы охотимся сегодня? - спросил Малтиан, поглядывая в сторону кухни, откуда выплывают приятные ароматы жареного мяса и овощей, варящегося супа и каши, а также всякого рода специй.
        - Черная саламандра. Как помните, несколько месяцев назад, перед тем как идти в лес эльфов, мы победили саламандру, так что опыт какой-никакой есть.
        - Вы победили саламандру? - спросила Элантира. - Пока шли спасать меня? Интересное дело.
        - Нам нужны были деньги на оружие и доспехи, тем более нам было по пути. Я тогда в первый раз встретился с архидемоном Биллиал-ар Троном.
        - Но тогда была обычная саламандра, - заметила Нейта.
        - Да. А сегодня - черная. Так названа из-за цвета чешуи, правда, она не совсем черная, а с красными прожилками и издалека, как рассказывают, выглядит как вулкан, из которого во все стороны вытекают реки лавы, - сказал я.
        Служанка в короткой юбочке, держа в изящных ручках широкий поднос с парой тарелок с яичницей, подошла к нам. Это очень странно, ибо обычно у служанок, особенно в средние века, юбки были длинными. И вообще, для девушки обнаженные ноги - это страшный разврат. Только в мое время пришла мода на короткие юбки и шортики, а вот тогда ничего подобного не было. Здесь, вроде бы, мир на уровне моего средневековья, только вот нравы и одежда какие-то современные, что ли.
        - Чем она опасна?
        - Тем, что это монстр второго уровня с пятью звездами. Победа над ним даст нам очков примерно столько, чтобы получить еще одну звезду. Мы и так подошли близко к этому рангу, так что даже если очки за эту саламандру разделить на четверых, как раз хватит.
        - Отлично! Еще ближе к легендарному рангу, - потерев руки, произнес Малтиан.
        - Не будь беспечен. Этот монстр опасен и силен, чуть зазеваешься и не сносить тебе головы.
        - Прости, я помню-помню, - примирительно подняв руки, произнес маг. - В бою я всегда внимателен.
        - Вот и хорошо. Для начала нужно найти его логово. Нападения были на несколько фермерских хозяйств на востоке. В общей сложности сожрано уже почти тридцать ягеров.
        - Много, - сказала Элантира.
        - Это за десять дней. По три ягера в день.
        - Послушай, а не лишку ли для такого монстра? - спросила Нейта.
        - В этом ты права, саламандры крупные, но не настолько, чтобы жрать по три ягера в день. По крайней мере, обычные саламандры питаются раз в три дня. Только тут черная саламандра, возможно более прожорлива. Я не очень хорошо осведомлен о них. Учитель мало рассказывал о высокоуровневых монстрах, сосредотачивая внимание на монстрах послабее, которые предположительно и должны были быть моей основной добычей. В общем, давайте ешьте быстрее и в путь. Раньше начнем - раньше закончим.
        Как только с завтраком было покончено, мы пошли на выход из дома гильдии охотников на монстров.
        - А что это такое? - внезапно спросил Малтиан, указывая на небольшие листовки, прикрепленные чуть левее выхода.
        На листовках изображено четыре человека: два мужчины и две женщины. У одного из мужчин крупное лицо, испещренное шрамами, массивный подбородок, лысая голова и чуть скошенный на бок нос - Клаус. Второй имеет утонченные черты лица, большие с загадочным прищуром глаза и длинные волосы - Йортен. Девушки же похожи друг на друга как две капли воды, у них хищные взгляды и черты лица, они как две пантеры - Листа и Стила.
        - Это охотники на людей, - пояснил я.
        - Охотники на людей? - удивленно спросили мои товарищи.
        - Да. Это не просто бандиты с большой дороги. Нет. Эти люди - бывшие охотники на монстров, все хорошо экипированы и занимаются тем, что убивают других людей и преимущественно охотников на монстров. Делают они это из-за хороших доспехов и оружия, которые забирают у убитых и продают на черном рынке. Опасные люди. Явление редкое, но все же имеет место быть. Цифры под ними - это награды за их головы. В отличие от наград за убийство монстров, которые выплачивают правительства, награды за охотников на людей - выплачивает сама гильдия охотников.
        Я опустил взгляд. Если просуммировать цифры под портретами, то получится, что за эту группу платят почти двадцать четыре тысячи золотых. За убийство черной саламандры мы получим восемь тысяч.
        Спустя два часа мы подошли к крупному каменному дому, рядом с ним здоровенное деревянное здание - похожее на барак. Это одно из крупнейших фермерских хозяйств в этой местности. Есть еще два, но на это было совершено несколько нападений, так что мы решили начать поиски отсюда. Как мы успели узнать, тут живет одна крупная семья. Главе семейства почти сорок лет, у него шесть сыновей и четыре дочери.
        Встретила нас жена фермера. Она вышла на крыльцо, когда мы подходили к дому, завидев нас, нахмурила брови. Уже не молодая, но еще и не старая. У нее черные длинные волосы, заплетенные в толстую косу, в уголках глаз и губ виднеются морщинки, что выдают истинный возраст. И все же с трудом можно поверить, что ей около сорока и она мать десяти детей.
        - Здравствуйте, мы охотники на монстров. Я лидер группы - «счастливчик» Серж, охотник второго ранга с тремя звездами, - представился я, остановившись в двух шагах от нее.
        Взгляд женщины потеплел, губы чуть дрогнули, сложились в улыбку.
        - Здравствуйте. Я Майя. Проходите, сейчас позову мужа.
        - Ничего, мы здесь подождем. Мы торопимся и хотели бы побыстрее приступить к поискам монстра, - сказала Элантира.
        - Хорошо.
        Она скрылась в доме, а через минуту к нам вышел высокий здоровый мужчина с густой бородой и растрепанными волосами. Одет он в простую домашнюю рубаху, штаны и ботинки. В общем, типичный, но все же довольно зажиточный, судя по комплекции, явно не голодающий крестьянин. Ну, в данном случае фермер.
        - Я Ансельм. Приятно познакомиться, - произнес он, протягивая руку.
        Я ответил на рукопожатие, представился сам.
        - В общем-то, ничего особенного сказать не могу. Выпасом у меня тогда занимались сыновья, так что рассказать могу с их слов. Нападения были вон там, на севере. Там хорошие поля, но сейчас туда стада не гоняем. Все происходило одинаково: внезапно выметалась из леса огромная черная ящерица, неслась со всех ног и нападала. Конечно, стадо пытались увести, но тварь была дюже проворна, так что одного-двух ягеров ухватить могла. Бывало, по несколько раз в день нападала на наши стада, а потом через несколько часов на соседние.
        Мы переглянулись. Нападение сразу через несколько часов после первого? Воистину прожорливая саламандра.
        - Могли бы вы указать точное место?
        - Вон в ту сторону идите. В…вообще-то… Шейла, иди сюда. Отведи охотников к пастбищу.
        Из дома выскочила девочка лет десяти с растрепанными светлыми волосами и хитрыми зелеными глазами. Одета она в большое, явно не по размеру, крестьянское платье.
        - Сюда, идемте за мной, - весло позвала она.
        - Спасибо вам, - поблагодарил я Ансельма.
        - Поторопитесь и догоните своих друзей.
        Я резко затормозил, мир резко повернулся вокруг, в поле зрения вновь вернулась фигура фермера.
        - Каких друзей? - спросил я.
        - Э-э-э-э… - озадаченно протянул Ансельм, поскребя пальцами затылок. - Ну, тут час назад уже приходили охотники за монстрами… вроде как. Тоже спрашивали про саламандру.
        - Странно. Никто до нас заказ не брал. Мы первые, - сказала Нейта. - Поспешим, Серж, похоже, кто-то решил их убить без заказа.
        Я кивнул.
        - Веди нас, Шейла.
        Следы, оставленные саламандрой, четкие и глубокие. Пусть нападение произошло несколько дней назад, и вчера прошел дождь, все равно следы никуда не исчезли - огромные, четырехпалые, с четко выделяющимися когтями. В глубину они на добрые четыре пальца.
        - Вот здесь произошло нападение, - сказала девочка.
        Я глянул на примятую траву, на ней видна засохшая и потемневшая кровь.
        - Ты можешь возвращаться, - произнес Малтиан.
        Шейла кивнула, резко развернулась и, напевая песенку, вприпрыжку побежала обратно.
        - Ладно, следы четкие, идем по ним. Будьте наготове, - сказал я.
        Элантира, как лучший следопыт, пошла впереди. Движется принцесса демонов ловко, быстро и бесшумно, словно тень.
        Лес встретил нас полумраком, таинственным и пугающим скрипом, и отдаленным пением птиц. Чарующая и в какой-то мере даже слегка пугающая атмосфера. Следы стали менее заметны, но вместо них четко видны следы неочевидные: поломанные ветки, пятна крови и ободранная кора деревьев. Саламандра особо не скрывает, где прошла, но это понятно, так как вряд ли найдется кто-то, кто сможет ее убить, а раз так - то и скрываться не имеет смысла.
        Элантира, идущая впереди, замерла, мы резко затормозили, увидев ее вскинутую руку. Я, стараясь не шуметь, подошел ближе.
        - Мы близко. Слышишь? - спросила она.
        Я сконцентрировался на слухе. Слышен легкий треск и урчание.
        - Жрет что-то, - сказал я.
        Девушка лишь кивнула.
        - Пойдем поближе. Малтиан, Нейта, двигайтесь как можно тише.
        Спустя десять шагов, впереди открылась небольшая очищенная от деревьев низина. Она выглядит как такая небольшая плешь среди густого леса. В центе лежит огромная черная саламандра. Она больше обычной, что мы убили тогда, раза в полтора. Даже шкура кажется прочнее.
        - Так, план таков. Как и у любой ящерицы у нее более тонкая и слабая чешуя на животе. Действуем следующим образом…
        Договорить я не успел, так как впереди из-за деревьев показались три черных гоблина. Они выкатили небольшую баллисту, заряженную здоровенным копьем.
        - Какого хрена? Откуда здесь темные гоблины? - шепотом спросил я.
        - Похоже, это наши «друзья», - мрачно сообщила Нейта.
        - Они сумасшедшие если думают, что смогут хотя бы ранить саламандру этой штукой, - прошептал Малтиан.
        Тем временем саламандра услышала шуршание колес баллисты, резко развернулась, и из раскрывшейся пасти раздался протяжный крик, больше похожий на звук передвигаемой металлической бочки по стальному полу.
        - Быстрее пускай! - прокричал один из гоблинов, но тот, что встал за баллисту и начал прицеливаться, не спешит убрать крючок, удерживающий тетиву.
        - Надо им помочь! - крикнул Малтиан.
        Он встал в полный рост, собрался использовать заклинание. В этот миг саламандра метнулась в сторону гоблинов. Раздался громкий щелчок, металлическое копье устремилось в сторону твари. Острие со звоном ударилось о черную чешуйчатую шкуру и срикошетило в сторону. Гоблины закричали в ужасе, метнулись в разные стороны, а саламандра, вновь закричав, затормозила и выдохнула рыжее пламя. Огонь мгновенно спалил баллисту. Один из гоблинов, крича и пытаясь потушить огонь, повалился в овраг, остальные помчались прочь, забыв про товарища.
        Я и Элантира спрыгнули в овраг. Малтиан, тем временем, создал шаровую молнию, справедливо полагая, что огонь против саламандры бесполезен, а ледяные глыбы шкуру не пробьют. Элантира подскочила к гоблину, рванула его на себя. Саламандра заметила их, мощный хвост с воем ударил плашмя в место, где только что была принцесса демонов и темный гоблин. Я зашел левее, готовясь атаковать. В этот момент ударила шаровая молния. Мощные электрические разряды прошлись по шкуре, тварь замерла на миг, я хотел было проскочить к ней и отрубить либо лапу, либо хвост, как краем глаза заметил движение.
        - Осторожней! - крикнула Элантира.
        Я отпрыгнул назад, мощная волна пламени пронеслась перед лицом, обдав сухим жаром. Оглянувшись, увидел, что на краю оврага застыла еще одна саламандра. До слуха донесся еще шум. Глянув в сторону звука, я увидел, как еще одна черная саламандра выходит к оврагу. Итог: идя охотиться на одну, мы напоролись на трех.
        Часть 7. Глава 83.
        НЕУДАЧНОЕ ПРЕДЛОЖЕНИЕ.
        Вообще, я уже, наверное, привык. Привык к тому, что всегда что-то идет не по плану, ну, или не так, как себе это представляешь. Вот был контракт на одну саламандру, а тут, на тебе, - сразу три. Хотя, можно было бы заподозрить, что тут что-то неладно хотя бы из-за того, что уж слишком много ягеров пропадало. Справедливости ради стоит сказать, что если бы даже я догадался, что саламандра не одна, а две или даже три, то это никак не поменяло бы наше положение. То есть, мы все равно пришли бы к оврагу и бросились бы на помощь гоблину.
        Наше положение таково, что я с Элантирой нахожусь в центре оврага с саламандрой, а еще две застыли по обе стороны, если попытаемся сбежать, то попадем под перекрестный огонь - причем не тот, который обычно случается при использовании пулеметов, а реальный перекрестный огонь. Причем пламя будет не только с боков, но и со спины. Я уверен, что худо-бедно мне все-таки удастся сбежать, но вот у Элантиры с гоблином такое вряд ли получится. Была бы девушка одна, то, скорее всего, все бы получилось.
        Естественно все эти размышления пронеслись в моей голове мгновенно, подобно проблеску молнии. Единственный шанс - атаковать всех сразу, чтобы огонь саламандр не был сосредоточен на одном противнике. Элантира пришла к тому же выводу, так как, спихнув гоблина, развернулась к одной из саламандр.
        - Беги, - бросила она ему.
        Первая саламандра, в которую попала шаровая молния, будет еще несколько секунд парализована, так что станет легкой добычей.
        - Разберись с ней, - крикнула Элантира, резко пригнулась к земле и метнулась вперед и вверх по склону.
        Одновременно с ней я бросился к парализованной саламандре. Слева краем глаза заметил, как спускающийся третий монстр остановился. Пасть раскрылась, блеснув острым, как пики, рядом зубов, мощный поток пламени вырвался вперед. Я уже хотел было уклоняться, но внезапно между ним и мной выросла каменная стена. Пламя ударило в преграду, расплескалось в разные стороны и вверх. На миг показалось, что рыжая волна перехлестнет через стену и обрушится вниз, но она просто завихрениями поднялась вверх.
        Я подлетел к черной саламандре. Вблизи чешуйки не кажутся такими черными, а больше темными, словно покрытыми копотью, красные изломанные прожилки, похожи на кровеносные сосуды. Мутный взгляд прояснился, она резко метнулась вперед с раскрытой пастью. Я пригнулся, над головой раздался щелчок. Мой меч проворно ткнул вверх. Даже легендарным мечом будет трудно разрубить чешую, но есть у всех ящеров одно уязвимое место - брюхо, часть шеи и кожа нижней челюсти. Там чешуйки намного мельче - что и понятно, обычно монстры прижимаются к земле и так что защита нужна только сверху и боков, отсюда и чешуя там толстая и прочная. Меч прорвался сквозь мелкую чешую. Я рванул рукоять, расширяя рану, сверху плеснуло горячим, вмиг окрасив меня в красный цвет.
        Быстро отпрыгнул в сторону. Монстр противно завизжал, стал метаться из стороны в сторону. Мощный хвост ударил справа, но саламандра била наотмашь и не особо целясь, так что я легко уклонился, и стоило хвосту промахнуться, как рванулся вперед. Подскочив к передней лапе, с силой вогнал клинки в место сгиба. Лезвие еле пробило чешую и вошло на палец. Монстр вскрикнул, отдернул лапу, но это только помогло мне расширить рану. И пусть она оказалась неглубокой, но боль от нее заставила монстра хромать. Вообще, животные очень чувствительны к боли, и даже небольшая рана заставляет их поджимать лапу и пищать. Только человек при ранении может сдержаться, не закричать, и не подать виду, что ранен.
        Хромая, захлебываясь кровью, тварь попыталась убежать, но я стремительно подбежал и пригнулся. Над головой с гудением пронесся хвост. «Ночь» ударила в заднюю лапу, в незащищенную чешуей внутреннюю часть. Кровь брызнула на землю, перерубленная почти пополам лапа подогнулась. Саламандра завалилась набок, я ловко перепрыгнул, увернулся от лапы, а затем резким ударом вогнал меч в открывшееся пузо. Сделав широкую, явно смертельную рану, я не стал добивать монстра, оставив медленно умирать, быстро развернулся и помчался по склону к Элантире.
        Девушка, морщась, уклонилась от потока пламени. У саламандры ранена лапа, кровь изрядно запачкала землю, но тварь не думает отступать. У принцессы демонов обожжена левая рука, она до скрипа сжала челюсти. Кожа покраснела, на лбу видны маленькие миленькие рожки.
        Саламандра открыла пасть, очередная порция пламени выплеснулась вперед, поджигая стволы деревьев. Пожар в лесу уже знатный, сизый дым заполнил округу, по стволам ближайших деревьев взбегает пламя, с веселым и легким треском пожирает ветки.
        Нужно расправиться с монстрами быстрее и уходить из леса.
        Последняя саламандра с другой стороны оврага меня не беспокоит, так как там сражаются Малтиан и Нейта, уж они-то справятся - это точно. А вот Элантире приходится трудно, потому что даже вот эта пробужденная ее демоническая сущность не помогает. Все из-за того, что она наряду с использованием боевых умений позволяет применять магию демонов - особую огненную магию. Только вот против саламандры огонь, даже демонический, не лучшее средство.
        - Я ее отвлеку, используй боевое умение и незаметно подкрадись! - крикнул я.
        Девушка, не оборачиваясь, метнулась в сторону, уходя от очередной струи пламени, на фоне которой пламя из огнемета выглядит бледной пародией. Монстр, было, рванулся в ее сторону, но заметил мое приближение, резко повернулся, раскрыл пасть, и противно зарычал. Поняв, что я не внемлю его предупреждению, саламандра чуть присела, в глубине пасти заклокотало пламя. Я отпрыгнул в сторону, мощная волна огня пронеслась мимо, обдав жаром. Деревья на ее пути вспыхнули как спички, пламя стремительно побежало вверх по стволам.
        Раздался противный писк, саламандра резко изогнулась, попытавшись перекусить незаметно подскочившую к ней и всадившую кинжалы между пластин на лапе, Элантиру, но принцесса демонов ловко подпрыгнула, сделав в воздухе сальто, и приземлилась на монстра, чуть балансируя руками, как заправский акробат на натянутом канате. Девушка резко присела, клинки ударили сверху, вонзившись в загривок твари в узкие пространства между пластинами. Монстр взревел еще громче, стал метаться, желая сбросить Элантиру. Хвост бьет из стороны в сторону, ломает тонкие стволы маленьких деревьев. Девушка держится на монстре как ковбой во время родео.
        Я воспользовался тем, что он отвлекся. Расстояние между нами стремительно сократилось. Тварь повернула ко мне голову. «Убийца тысячи монстров» метнулся вперед со скоростью выстрела, лезвие вошло в глаз и стало погружаться до тех пор, пока крестовина меча не стукнулась о глазницу. Монстр вздрогнул, а затем внезапно прыгнул вперед, пасть раскрылась в попытке перекусить меня. Я бросился вправо, зубы громко щелкнули где-то позади. Сердце чуть не выпрыгнуло из груди, а на лбу выступила испарина. Я развернулся, ухватившись двумя руками за «ночь», но это было лишним. Монстр, не сумев меня перекусить, пробежал еще пару шагов и повалился на землю.
        Девушка ловко спрыгнула с его спины. Я осторожно приблизился. Пальцы легли на рукоять, я рывком вытащил «убийцу тысячи монстров», лапы саламандры вздрогнули, заставив меня инстинктивно отпрянуть.
        - Эй, ребята, вы там целы? - раздался крик Малтиана.
        Он и Нейта застыли у третьей саламандры. Все вокруг нее покрыто льдом, у самой твари пробито пузо и внутренности бесформенной грудой лежат на земле.
        Я кивнул, затем оглянулся. Вся округа покрыта сизым дымом, дышать тяжело, глаза слезятся и легкие подрагивают, того и гляди начну кашлять. Тут и там весело пляшет пламя, разгораясь все сильнее, округа наполнилась ярким рыжим светом, раздается треск деревьев.
        - Надо отрезать головы и уходить, а то сгорим, - крикнул я.
        - Не беспокойся, сейчас все сделаю, - сказал маг.
        Малтиан поднял руку. Внезапно над лесом потемнело, а в небе образовалось темное облако, что опустилось так низко, что едва не задевает верхушки деревьев. Чуть громыхнуло, и через миг капли дождя весело застучали по листьям. Огонь стал стремительно затухать, а сизый дым сменился молочно-белым.
        Через пять минут все было закончено.
        - Интересное у тебя заклинание, - сказал я, подходя к Малтиану.
        - Это самое элементарное заклинание. Такому нас обучали в школе магии. Это не боевое заклинание. А вообще, я его здорово усилил с помощью таланта. Так-то оно должно было быть раз так в десять меньше - маленькое облачко, из которого выплескивается чуть-чуть воды.
        Я выдохнул, глянул на первую саламандру. Она валяется в луже крови на боку, взгляд мутный, пальцы на лапах то и дело рефлекторно вздрагивают, словно пытаются сжаться.
        Нейта склонилась над обожженной рукой Элантиры, теплый свет окутал ее, восстанавливая поврежденные ткани.
        - Ну, вы и сильны ребята, - раздался в отдалении крик.
        Мы обернулись. У спуска в овраг застыл знакомый нам темный гоблин. От обычных отличается, в основном темно-фиолетовой кожей и ярко желтыми глазами. В остальном: такой же большой крючковатый нос, низкий рост и длинные тонкие руки с непропорционально большими кистями. Голова практически лишена волос за исключением небольшого желтого островка на затылке, собранного в конский хвост. Он ниже обычного человеческого мужчины раза в два. Одет он в легкие кожаные доспехи, на поясе объемная сумка. Да, внешних отличий от обычных гоблинов практически нет, но главное отличие не во внешности. Темные гоблины обладают высоким интеллектом, недаром их зелья считаются лучшими в мире.
        Гоблин быстро сбежал по склону.
        - Что вы вообще тут делали, бездна вас забери? - спросил Малтиан, когда гоблин подошел к нам.
        - Как что? Охотились на саламандр, - удивленно произнес гоблин. - С них можно получить много важных ингредиентов. Их кровь, к примеру, в засушенном виде добавляется в особый взрывчатый порошок, усиливая его свойства. Представляете, всего грамм крови на килограмм порошка усиливает скорость его горения вдвое!
        - Мы не про это, - сказала Элантира. - Темная саламандра - монстр второго уровня, для ее поимки нужна опытная высокоранговая группа охотников. К тому же, если вы собрались охотиться, то хоть получите задание от гильдии охотников.
        - Но я не охотник.
        - Так какого фига пошел охотиться? - спросил я. - Такими вещами занимаются охотники. Если тебе нужно, то можешь сделать запрос в гильдию по поводу крови саламандр, и если она будет, то купить ее.
        Гоблин выдохнул, уселся у дерева, задумчиво скребя пальцами по лысой голове.
        - Мир такой необычный, - прошептал он. - Оказывается, тут столько премудростей.
        - Хочешь сказать, что до недавнего времени не знал мира дальше забора своего дома? - спросила Нейта.
        - Да. Я спокойно жил на отдаленном острове в королевстве темных гоблинов, но потом с товарищами покинул родной дом, путешествуя и надеясь открыть новые травы и растения, чтобы создать новые зелья и вещества с необычными свойствами. Правда до этого у меня были деньги, и я покупал все ингредиенты, которые хотел, но сейчас они на исходе, вот и решил поохотиться сам. Ах, да, забыл представиться, Меир Цойреф. Я из семьи ювелиров, но пошел не по отцовской стезе - от чего папа сильно огорчился в свое время, и это мягко сказано, - а решил заняться алхимией.
        Я смерил взглядом болтливого гоблина. Его имя и фамилия какие-то знакомые, но не пойму, где их слышал и в чем загвоздка.
        - Так вот, если тебе что-то надо, то нужно делать запрос в гильдию, - наставительно произнесла Элантира.
        Глаза гоблина расширились, когда он обратил внимание на принцессу демонов, словно увидел ее впервые.
        - О! В первый раз вижу эльфийку! - воскликнул он, разглядывая Элантиру во все глаза. - А правда, что среди вас нет молодых и все старухи, но благодаря магии вы делаете себя молодыми и стоит ей развеяться, как вы тут же превращаетесь в сморщенных бабулек?
        Глаз девушки чуть дернулся. Так-то он прав, ей уже тысяча лет, но Элантира еще и наполовину демон, и может оставаться молодой бесконечно много лет.
        - Не может быть! Я угадал? Сколько тебе лет? Пятьсот? Тысяча? Можешь показать, как на самом деле выглядишь?
        Кинжал с шелестом покинул ножны, на лице Элантиры появилась безумная улыбка. Гоблин икнул, почувствовав ее жажду крови, на лбу выступили бусинки пота.
        - Постой, Элантира, не обижайся на него и вообще не двигайся, дай долечить руку, - быстро произнесла Нейта, загородив гоблина собой.
        - П-п-простите. Я, кажется, чуть перегнул, - заикаясь, произнес Меир.
        - Ты ходишь по офигенно тонкому льду, гоблин, - прошептала Элантира.
        - Еще раз простите.
        Брать саламандру целиком - это чересчур, но вот снять шкуру - дело хорошее. Да и когти ее считаются ценными, а, учитывая слова гоблина, кровь вообще имеет огромную ценность.
        - Ой, вы их решили полностью распотрошить? - уточнил гоблин, наблюдая за моими манипуляциями. - Вы спасли меня еще и так помогаете.
        - В смысле, помогаем? - спросил Малтиан.
        - Да. Я решил, - проигнорировав его вопрос, быстро произнес гоблин. - Раз уж вы спасли мне жизнь, то одна из туш саламандр ваша… нет, половина туши. Ох, какой я щедрый сегодня, батенька был бы мною недоволен…
        Он осекся, напоровшись на яростный взгляд принцессы демонов.
        - Что не так? Ладно, отдам вам целую саламандру…
        - Я убью его, - пообещала Элантира.
        - Вот. С тебя десять золотых.
        Я присвистнул, но спорить не стал. Мешочек полный монеток с легким звоном упал в широкую, покрытую мозолями ладонь кузнеца. Тот кивнул с видом, что все так и должно быть, протянул мне блестящий нагрудник. Нет, с его стороны это было настоящей обдираловкой - просить за небольшой по своей сути ремонт нагрудника такую цену. Пользуется гад, что в округе он единственный кузнец, а мне важно получить отремонтированный нагрудник как можно быстрее.
        Да, я пришел к выводу, что кожаного доспеха, с металлическими накладками уже не хватает, так что не мудрствуя лукаво, заменил нагрудником, который забрал у Ван дер Деккена. Хороший нагрудник - великого класса.
        Адамантиевый нагрудник Ван дер Деккена: СИЛА +35, ЛОВКОСТЬ +30, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +24, ВЫНОСЛИВОСТЬ +45, ВОСПРИЯТИЕ +30. Амортизация - защита от заброневого поражения, на 10 %. Сопротивляемость воде - защита от магии льда и воды +20 %.
        Особо сильных изменений он не принес, но все же получше, чем эпическая куртка из кожи саламандры.
        С ним мои общие статы следующие:
        СИЛА - 999, ЛОВКОСТЬ - 999, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 246, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 938, ВОСПРИЯТИЕ - 891.
        То есть, чуть увеличилось восприятие, выносливость и магическая сила, но учитывая, что основной, самый большой прирост, в сравнении с обычным человеком, идет в районе от 1 до 100 статов, то эти +20 с чем-то выносливости дадут мизерный прирост. Если прибавка в 20 статов, когда у тебя всего 1 выносливости, дает огромный прирост в 100 % в сравнении с обычным, среднестатистическим человеком, то в моем случае прибавка за каждый стат только 1 %. Впрочем, грех жаловаться - стал чуть сильнее - и то хорошо. Меня тут, кстати, стал интересовать другой вопрос. Ведь у Элантиры, раз она является наполовину эльфом, каждый стат ловкости и восприятия равен 1,5 статам обычного человека. То же самое и с ее второй половиной - демонической, что дает такой же бонус к силе и выносливости. Интересно, если у нее будет 999 силы, ловкости, восприятия и выносливости, и если этот бонус будет действовать, то она, по сути, будет равна человеку с почти 1500 статов силы, ловкости, восприятия и выносливости. Если это так, а мне кажется, что это так и есть, то если она продолжит развиваться и получит много легендарных предметов, то
превзойдет меня по всем параметрам. Но ведь к этому нужно прибавлять еще и то, что она умеет использовать боевые умения и магию, а если у нее еще и пробудится талант, а с таким отцом как король демонов - вполне возможно, то сила этой девушки будет просто колоссальна. По сути, у нее потенциал стать сильнейшим охотником в мире, за всю историю.
        Странно, что эта мысль совсем не вызвала у меня какого-то отторжения, а только положительные эмоции. Хотя знаю, что обычно у некоторых мужчин возникает дискомфорт, если их женщина или жена зарабатывает больше них и вообще в целом успешней. По крайней мере, я такое видел в передачах по телевизору. Если Элантира будет, а точнее не если, а когда, сильнее, то меня это никак не расстроит. Возможно, я просто такой вот человек.
        Оставив позади пускающую черный столб дыма из длинной трубы кузницу, я двинулся к гильдии охотников. Мимо проплывают, поблескивая окнами, домики, солнце ярко светит на небе, собаки бегают по улицам, тут же с визгом носится детвора, да на лавочках сидят старухи. На миг мне показалось, что я вернулся в привычную реальность, в свой двадцатый век. Но тут мимо проскакал всадник, а я в одном из окон увидел в отражении себя - высокого в блестящем нагруднике, мощных ботинках, в кожаных штанах с металлическими нашивками и широким ремнем, на котором висят в ножнах мечи.
        За саламандр нам дали почти двадцать пять тысяч монет. А учитывая, что мне удалось добыть немало крови, шкур и прочего, то общая сумма может перевалить за тридцать тысяч, что уже неплохо и позволяет задуматься о полной великой экипировке и оружия для Нейты и Элантиры.
        В таверне малолюдно, только пара охотников на вид пятого-шестого ранга сидят в стороне. При виде меня они почтительно наклонили головы. Как-то даже непривычно, но факт остается фактом - я элитный охотник второго ранга с пятью звездами. После победы сразу над тремя темными саламандрами нас всех подняли до максимального ранга, за которым следует легендарное звание. Только вот шаг, который нам надо преодолеть, это разница не между вторым рангом с четырьмя звездами и вторым рангом с пятью звездами, и даже не между вторым и третьим рангом, а пропасть, как между вторым рангом и десятым. В каждом поколении всегда было по несколько сотен охотников второго ранга с пятью звездами, а вот легендарных охотников один или два, а то и ноль. Сейчас во всем мире существует шесть легендарных охотников. Точнее пять - Велдерна я убил. Один из оставшихся пяти - мой учитель Алтирег. Еще один - неуклюжий Риас, сейчас, по слухам, со своей командой, находится где-то на севере близ Хребтов Тьмы. Где оставшиеся три - не знаю.
        Ребята ждут меня за отдельным столиком, там уже исходит паром похлебка в металлических тарелках, на небольшом подносе красиво украшенная жареная птица, напоминающая индейку. В кружках уже разлито пиво.
        - С обновкой, - произнес Малтиан, когда я тяжело бухнулся на стул.
        - Спасибо. Скоро и вас всех приоденем. Охотники второго ранга с пятью звездами должны ходить в соответствующем их рангу обмундировании.
        - Кстати, поднимем кружки за нас! - быстро произнесла Тайя. - Мы теперь в шаге от званий легендарных охотников.
        Я хотел было сказать, что этот шаг сделать будет очень трудно, но решил не омрачать праздник, мысленно прикидывая объем денег, и сколько мы потратим на великую экипировку.
        - Блин, скорее бы получить прозвище. Ведь время-то должно подойти, - произнес Малтиан, откинувшись на стуле. Пригубил пиво, затем отставил кружку и приступил к похлебке.
        - Всему свое время. Думаю, в ближайшем крупном городе уж получите сполна, - пообещал я.
        - В смысле, получим сполна? - уточнила Тайя. - Прости, Серж, но как-то это странно звучит.
        - Вы, видимо, еще не в курсе, что прозвища, в связи с традицией охотников, дают смешные, зачастую противоположные тому, что представляет собой человек. Громилой - могут назвать субтильного юношу, а неудачника - счастливчиком.
        Друзья удивленно переглянулись.
        - Это значит ты-то неудачник? - уточнил Малтиан и усмехнулся. - Что за глупость?
        - Давайте не будем об этом, - скривившись, попросил я. - В общем, прозвище могут дать и из-за какого-то забавного случая. Так что, Малтиан, осторожней, охотники все подмечают, а прозвище потом останется на всю жизнь.
        Маг нахмурился, оглянулся на столик, где сидят еще два охотника. Похоже, энтузиазма у него явно поубавилось.
        - Ладно, давайте еще выпьем за наш успех!
        Кружки глухо стукнулись друг о друга.
        Дверь гильдии открылась, внутрь вошли трое темных гоблинов. Всех троих мы прекрасно знали: Меир и двое его сопровождающих. Гоблин нашел нас взглядом, широко улыбнулся и пошел к нам. Двое остальных приотстали на полшага.
        - Ребята, вас-то я и искал.
        Элантира с подозрением посмотрела на гоблина, от чего его улыбка слегка завяла, он нервно сглотнул.
        - И зачем же? - спросил я. - Хочешь парой сотней золотых отблагодарить нас?
        Гоблин открыл рот и захлопнул, словно рыба, выкинутая на берег.
        - Я… благодарен вам, но в средствах стеснен…
        - Не бойся. Серж просто пошутил, - вмешался Малтиан.
        Я хмуро глянул на него. Вообще-то я не шутил, но блин, Малтиан, опять со своим благородством вмешался. Конечно, как мы можем брать деньги за спасение кого-то? Впрочем, плевать.
        - Я пришел предложить вам сделку.
        - Не интересует, - произнесла Элантира.
        Эй, я вообще-то лидер группы, вы чего ребята? Надо вмешаться.
        - Но вы даже не выслушали меня! - воскликнул Миер.
        - Как и сказала Элантира, нас это не интересует, ведь ты сам сказал, что стеснен в средствах, а помогать бесплатно мы не собираемся, - сказал я.
        - А никто не говорит, что будет бесплатно, - сказал Меир. - Вот.
        Он положил на стол пару кинжалов в простых ножнах. Рукояти тоже простые, но только с виду. Пусть и выглядят просто, но в реальности за этой простотой кроется точность линий и крепость материала. Даже так я понял, что кинжалы далеко не обычные.
        - Что это?
        - Это особая вещь. Мне эти клинки достались по наследству. Когда-то в нашем роду был великий гоблин-охотник, от него и передавались эти кинжалы. Но уже несколько поколений в нашей семье все занимаются мирной профессией. Так что я посчитал, что эта вещь мне уже не понадобится. Легендарные кинжалы «укус смерти».
        Мои брови чуть дрогнули, я покосился на Элантиру.
        - Вот как! Серж - это же прекрасно! Как раз такое оружие подойдет Элантире, - воскликнул маг, просияв лицом.
        На этом моменте, я чуть не расшиб себе ладонью лицо. Ну как так можно-то? Нет, Малтиану точно закрыта дорога в дипломаты или торговцы - прогорит. Опытный торговец, даже если увидит очень нужный ему товар, не будет так откровенно проявлять заинтересованности - ведь тогда продавец воспользуется этим и завысит цену.
        Гоблин хищно заулыбался.
        - Вот как? Значит это хорошая сделка?
        - Мы еще не услышали, что ты хочешь за это, - сказал я.
        - Мне нужна кровь дракона.
        Часть 7. Глава 84.
        НЕУДАЧНАЯ ВСТРЕЧА.
        Я откинулся на спинку стула. Кровь драконов, значит? Интересно. Вообще, убийство дракона - это практически прямой путь к первому рангу. Хотя всё зависит от вида дракона. Слабые зеленые или костяные драконы - все-таки слишком низкого уровня, чтобы победитель мог претендовать на легендарный ранг. А вот красные, золотые и черные - дело другое. Красные самые слабые, так что их, в принципе, в теории способна победить группа из охотников второго ранга с пятью звездами. Так-то, в случае с красным драконом, его нужно побеждать в одиночку, чтобы получить первый ранг. Золотой дракон - тот уже посерьезней, шкура у него очень прочная, пламя жаркое, да и сам он огроменный, как минимум раза в два здоровее, чем тот молодой зеленый дракон, с которым мне довелось сражаться в группе с архидемоном Биллиалом-ар Троном. Про черных драконов вообще говорят лишь шепотом - дракон легендарный и самый сильный, рождается, чуть ли не раз в сотню лет, среди кладки красных драконов. Больше и свирепей золотого, но самое главное - это то, что его шкура имеет высокую защиту от магии, снижая силу ее воздействия на девяносто
процентов, и то, что никто и никогда еще не побеждал черного дракона. По крайней мере, никто из охотников на монстров за все время существования этой организации, то есть тысячу лет. Даже мой учитель смог победить только красного дракона, но при этом погиб весь его отряд. Так что, несмотря на заманчивую перспективу, сражаться против дракона довольно опасно.
        - И какого дракона нужно убить? - спросил я.
        Вообще внутренний голос подсказывает, что лучше бы это был вообще зеленый. Я все еще не уверен в наших силах, но если будет красный, то и тут соглашусь, а вот с золотым надо будет подумать.
        - А кто сказал, что мы будем убивать дракона? - чуть склонив голову на бок, спросил Меир.
        - Тогда как ты намереваешься добыть кровь? - уточнил я.
        Гоблин ощерил зубы в улыбке. Все ровные, толстые, чуть-чуть желтоватые, но на фоне темной кожи издалека могут показаться сахарно-белыми.
        - Я не только путешествовал и добывал ингредиенты, но и собирал сведенья о всякого рода коллекционерах. И есть один такой, что покупает разные редкие ингредиенты. Вершина его коллекции - сосуд с кровью дракона.
        - Если предлагаешь что-то криминальное, то мы отказываемся, - произнес я.
        - О, нет-нет! Я не хочу, чтобы вы его ограбили или убили. Нет, все проще. Прошел слушок, что он с семьей собирается уехать в северные королевства и нанимает охотников для охраны от монстров и разбойников.
        - Учитывая, что он коллекционер, то сомневаюсь, что такой человек даже под страхом смерти расстанется с жемчужиной своей коллекции, - задумчиво произнес Малтиан.
        Я глянул на мага. Логика в его словах есть, что удивительно. Впрочем, раз он из семьи аристократов - сословия, среди которого часто коллекционеры и встречаются - то может знать о таких вещах немало. Видимо, он встречал таких людей и знает, что говорит.
        - О да, несомненно, он не захочет просто так расставаться с драконьей кровью, только вот если на кону жизни не только его, но и жены и детей, то уверен, мы сможем договориться. По крайней мере, ничто не мешает попробовать, если откажется, то вы же ничего не потеряете?
        - У нас есть время подумать?
        Гоблины переглянулись, затем Меир сказал:
        - Если только до утра. Потому что нас могут опередить, и когда аристократ соберет нужную для охраны команду, то нам места просто не найдется. Мы будем ждать ответа в местном трактире «Три кружки».
        Гоблины развернулись, мы проводили их взглядами до выхода, а когда двери за ними закрылись, вернулись к еде.
        - Ну, что думаете? - спросил я.
        - Думаю, что ему не стоит доверять. Этот гоблин, как и любой темный гоблин, придумает такие договоры, что поработав на него, ты не только не заработаешь, но останешься еще и должен. Не доверяю я им, - произнес Малтиан. - Недаром среди аристократов моего королевства была поговорка: «Хочешь остаться без дома, денег и земель - возьми в долг у темного гоблина».
        - Все так плохо? - спросил я.
        Блин, что-то такое я уже где-то слышал. Банкиры, хитрые и жадные до денег. Опять эти странные дежавю.
        - Не думаю, что тут будет какой-то сильный подвох. Сделка честная. Он получает кровь дракона, мы - кинжалы. - задумчиво произнесла Тайя, через миг выражение лица слегка сменилось, это взяла под контроль тело Нейта, которая тут же добавила: - В конце концов, мы можем взять его за шкирку и хорошенько вытрясти из него все, что нам нужно, если вдруг попытается обмануть.
        - Это прозвучало пугающе. Ты точно целительница? - спросила Элантира. - Впрочем, я согласна. Мне он тоже не нравится, но подвоха не вижу. А легендарное оружие нам понадобится, если мы действительно хотим попасть на север и принять участие в войне против демонов.
        - Ну, у нас есть еще время. Думаю, ничего страшного, если откажемся от сомнительного предложения и поищем другие варианты, - произнес я.
        В этот миг дверь таверны открылась, ввалились несколько охотников. Лица выражают крайнюю озабоченность. Они проследовали к столику, что расположился по соседству, с шумом развалились на стульях, заказали еду.
        - Нет, этого не может быть, - произнесла высокая девушка в одеяниях мага.
        - Алеф не станет врать, если он говорит, то значит так и есть, - возразил ей лысый мужчина в тяжелом доспехе, с массивной шипастой булавой на поясе.
        - Йоу, ребята, о чем разговор? - крикнул я.
        - О! «Счастливчик» Серж и его группа охотников! Приятно встретить вас ребята.
        - Мы настолько знамениты, что люди, которых встретили в первый раз, узнали нас? - пробурчала Элантира.
        - Привыкай, - шепнул Малтиан, лицо которого расплылось в довольной улыбке - вот ему такое внимание явно льстит.
        - О, а ты ведь эльфийка Элантира. Слухи о твоей красоте уже несколько месяцев гуляют по гильдии охотников. Вашу группу ни с кем не спутать, - произнес еще один мужчина из группы охотников, у него темные длинные волосы, темные загадочные глаза и руки с длинными ловкими пальцами, одет в кожаные доспехи, а на поясе пара коротких кинжалов.
        Элантира проигнорировала его взгляд, а вот девушка в одежде мага, нахмурилась, ткнула кулачком в бок, мужчина скривился, сделав вид, что ему якобы сломали все ребра.
        - А по поводу вашего вопроса… Вы же тоже собираетесь на север? - спросил лысый в тяжелых доспехах - явно лидер отряда.
        - Да, говорят, там неплохо платят, - сказал я.
        - Будьте осторожны. Похоже, все намного хуже, чем ожидалось. Только что пришло сообщение.
        - Слух, - поправила девушка.
        - Слух не слух, но я уверен, что это правда. Все, что говорил Алеф - всегда подтверждалась.
        - Так о чем слух то? - спросила Нейта.
        - Группа под предводительством легендарного охотника Риаса, решила скрытно проникнуть в замок короля демонов и убить Ол-демо Эра. Если бы им удалось убить короля, что объединял демонов, то тогда началась бы борьба за власть между архидемонами, и в разгар этой борьбы можно было бы ударить армиями северных королевств и решить проблему демонов еще на несколько столетий, а то и на тысячу лет.
        Лицо Элантиры посерьезнело, она глянула на мужчину, пальчики сжались в кулаки.
        - И у них получилось? - спросила принцесса демонов.
        - Нет. Одной ночью демоны пришли к приграничной крепости, вывалили головы охотников и ушли.
        В баре повисла тяжелая атмосфера. Гибель легендарного охотника - вещь из ряда вон выходящая. А если добавить к этому, что армия демонов, наконец, двинулась к границам и вот-вот начнет вторжение, то ситуация совсем хреновая.
        - Забудьте слова про время. Похоже, его-то у нас как раз и нет, - мрачно произнес я. - Пойдемте к гоблину, нужно будет заскочить в крупный город и поменять вещи. Денег у нас прилично, еще можно продать великую саблю Ван дер Деккена и сбыть кровь и шкуру саламандр. Также продадим все эпические вещи, что у нас есть. Думаю, этого вполне хватит хотя бы на доспехи Элантире, Нейте с Тайей и тебе, Малтиан.
        - Тогда не будем задерживаться, - произнес Малтиан.
        Мой взгляд скользнул по металлическому забору из толстых прутьев, что окружает большую территорию, на которой расположился обширный сад с клумбами цветов, каменными дорожками, ухоженными газонами, беседками и небольшими фонтанчиками. Чуть дальше виден массивный двухэтажный особняк с красивой широкой лестницей, ведущей к входу. По своим габаритам особнячок не уступает тому, что был у Малтиана, а то может и поболее будет.
        Гоблин переговаривается с дворецким, я же с группой стою поодаль.
        Элантира слегка поежилась, ей до сих пор непривычны новые доспехи, а вот Нейте наоборот ее новая роба впору. Малтиан же выглядит чуть-чуть уставшим, ибо на нем ныне боевое облачение мага - плотная кожаная куртка с такими же штанами и ботинками. Кожа особенная - такую не пробьешь обычным оружием. Только у меня все осталось по-прежнему, за исключением нагрудника, впрочем, меня-то как раз моя броня полностью устраивает, а число статов таково, что менять ее на что-то иное не имеет смысла. Обновки мы приобрели еще вчера на местном аукционе, но тут нам повезло, ибо огромное количество охотников, способных тратить деньги на комплекты доспехов, сейчас находится на севере, так что перебить наши ставки было особо некому и денег хватило. Правда теперь, даже с продажей эпических комплектов, что были на девушках и маге, у нас едва ли наберется три тысячи золотых, так как мы еще крупно потратились на большие зелья усиления, мощные зелья лечения и прочие расходники, но это уже не имеет значения. Собственно, уже с тем, что на нас надето, мы можем идти в северные королевства, но шанс получить еще одно легендарное
оружие упускать не стоит.
        Если глянуть на карточки охотников моих спутников, то получается следующая картина:
        Малтиан:
        СИЛА - 6, ЛОВКОСТЬ - 5, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 50, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 5, ВОСПРИЯТИЕ - 5.
        Комплект (куртка, ботинки, перчатки и штаны) боевого архимага (великий):СИЛА +38, ЛОВКОСТЬ +55, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +103, ВЫНОСЛИВОСТЬ+66, ВОСПРИЯТИЕ +40. +50 % к запасу маны, +35 % к силе заклинаний, +25 % к защите от заклинаний. Встроенные заклинания: «стальной покров» (поверх тела появляется тонкий в несколько миллиметров слой стали), «разбрасывание» (создает мощную воздушную ударную волну, что разбрасывает противников вокруг на несколько метров). Встроенные боевые умения: «отскок» (позволяет стремительно отпрыгнуть и уклониться от атаки), «стремительный выпад» (позволяет владельцу нанести быстрый, внезапный и сильный удар).
        Посох ужаса (легендарный):СИЛАx2, ЛОВКОСТЬx2, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА x3, ВЫНОСЛИВОСТЬ x3, ВОСПРИЯТИЕ x3. Встроенный талант: «духовный поток» (позволяет полностью восстановить весь объем маны владельца, но накладывает ограничение на скорость ее регенерации на 50 % в течение следующих суток).
        Кольца (2 шт.) боевого архимага (великий):МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +70, ВЫНОСЛИВОСТЬ +60. +30 % к запасу маны, +20 % к силе заклинаний. Эффект: «пробивная магия» (заклинания мага могут проходить сквозь иммунитет к магии, но имеют лишь 10 % силу, складывается с другими схожими эффектами).
        Амулет боевого архимага (великий):МАГИЧЕСКАЯ СИЛА+30, ВОСПРИЯТИЕ +25. Сопротивление ослеплению, ночное зрение. Эффект: «пробивная магия» (заклинания мага могут проходить сквозь иммунитет к магии, но имеют лишь 5 % силу, складывается с другими схожими эффектами).
        Итог:
        СИЛА - 50, ЛОВКОСТЬ - 65, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 353, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 141, ВОСПРИЯТИЕ - 80.
        ТАЛАНТ: Усиление Магии.
        Тут стоит учесть, что для магов сторонние статы, типа ловкости и силы, не так уж и важны, ибо главный стат - это магическая сила, и вот по ней Малтиан вышел на довольно высокий уровень. Если добавить к этому усиливающие заклинания Нейты и большие банки усиления, что мы приобрели, каждая из которых дает по +100 к базовым статам, то с множителем на легендарном посохе, даже просто сила Малтиана перевалит за сотню, а магическая сила за 600. Но все же самое главное для мага - это его заклинания, а с этим у Малтиана точно все в порядке. Можно сказать, что он уже фактически достиг легендарного ранга, учитывая его талант.
        Нейта/Тайя:
        СИЛА - 3, ЛОВКОСТЬ - 5, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 9, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 4, ВОСПРИЯТИЕ - 6.
        Комплект (мантия, перчатки, ботинки) из шерсти священного животного листихи (великий):СИЛА +30, ЛОВКОСТЬ +35, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +95, ВЫНОСЛИВОСТЬ +56, ВОСПРИЯТИЕ +35. +100 % усиление, лечащих и усиливающих заклинаний. +50 % к защите от проклятий. Встроенные заклинания: легкость (позволяет на несколько секунд обнулить вес носителя и вещей, откат 1 минута), исцеляющее касание (при прикосновении снимает все негативные эффекты, откат 10 минут). Встроенное боевое умение: «бесшумная поступь» (полностью убирает все звуки от ходьбы, причем даже звуки от поверхностей, таких как скрипящие половицы, хлюпанье грязи, хруст снега и т. п.).
        Жезл темных сил (эпический):СИЛА +8, ЛОВКОСТЬ +7, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +28, ВЫНОСЛИВОСТЬ +7, ВОСПРИЯТИЕ +8. +15 % к силе проклятий, +5 % к объему маны.
        Диадема тьмы (великий):СИЛА +10, ЛОВКОСТЬ +10, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +25, ВЫНОСЛИВОСТЬ +10, ВОСПРИЯТИЕ+25. +35 % к силе некромантии, +25 % к запасу маны. Встроенное заклинание: «копье тьмы» (позволяет полностью развоплотить любую нежить за исключением вампиров и истинных вампиров) - потребляет ману владельца.
        Кольца (2 шт.) смерти (великий):МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +60. +30 % к объему маны, +20 % к силе заклинаний некромантии, встроенные заклинания: «кислотные капли», «сильное проклятье» (снижает показатели всех статов на 10 %).
        Амулет смерти (великий):МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +30. +20 % к объему маны, ночное виденье, защита от ослепления, встроенное заклинание: «костяной доспех» (создает доспех из костей умерших).
        Итог:
        СИЛА - 51, ЛОВКОСТЬ - 57, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 247, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 77, ВОСПРИЯТИЕ - 74.
        У Нейты всегда статы были ниже, чем у Малтиана, но ненамного, а учитывая, что она владеет не только целительством, но и некромантией, то единственное преимуществом мага - это наличие таланта. А так, в дуэли, Нейта может наложить на себя усиливающие заклинания, мощь которых теперь за счет мантии усиливается на 100 %, а Тайя может наслать на Малтиана кучу проклятий и понизить его статы. Конечно, маг, скорее всего, победит, но эта победа дастся ему нелегко, не говоря о том, что у нее есть заклинания для защиты от магических атак, как тот же «все отрицающий щит». Пусть сестры и могут показаться самыми слабыми в группе, но если это и так, то ненамного.
        Не стали, кстати, ей менять жезл, так как денег на него после покупок брони не хватило. Как, впрочем, и для Элантиры, но принцессе демонов покупать новое оружие все равно бы не стали, даже если бы были деньги, так как после задания и так получим легендарные клинки.
        Элантира:
        СИЛА - 16, ЛОВКОСТЬ - 15, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 6, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 11, ВОСПРИЯТИЕ - 12.
        Комплект (куртка, перчатки, ботинки, штаны) гранд-мастера ассасина (великий):СИЛА +73, ЛОВКОСТЬ +102, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА+30, ВЫНОСЛИВОСТЬ +55, ВОСПРИЯТИЕ +95. +75 % к скорости, +75 % к реакции, +20 % к магической защите, +15 % к смягчению ударов и заброневому поражению. Встроенные боевые навыки: «хамелеон» (позволяет сливаться с местностью), «стремительный рывок» (позволяет сделать длинный мощный прыжок на огромной скорости). Встроенные заклинания: «антимагия» (позволяет один раз в 10 минут на одну атаку получить 100 % защиту от магии), «копия» (создает нематериальную копию, которая зеркально повторяет движения оригинала, но неспособна нанести никакого урона, действие 10 минут, откат 30 минут).
        Парные клинки ассасина семьи Сейвин (эпические):СИЛА +34, ЛОВКОСТЬ +52, ВЫНОСЛИВОСТЬ +26, ВОСПРИЯТИЕ +40. Эффекты: «отравление» (снижает вражеские статы силы, ловкости и восприятия на 5 % от каждой раны, накладываются последовательно, то есть первый удар заберет у противника с 100 силы 5 статов, второй удар уже заберет 5 % от 95 силы, то есть 4,75. Следующий еще 5 % из оставшихся 90,25); «кровотечение» (снижает вражескую выносливость на 3 % от каждой раны, накладываются последовательно).
        Итог:
        СИЛА - 123, ЛОВКОСТЬ - 169, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 36, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 92, ВОСПРИЯТИЕ - 147.
        Выносливость у Элантиры чуть подводит, а в целом ее статы довольно высоки. Особенно, если учесть, что есть большие зелья усиления, которые дадут +100, и усиливающие заклинания Нейты, которые дадут +30, но из-за мантии этот показатель поднимется на 100 % и в итоге окончательные статы Элантиры будут на 160 больше, то есть в промежутке между 250 и 300, за исключением, конечно, магической силы. А теперь стоит вспомнить, что в ней кровь демонов и эльфов, поэтому силу, ловкость, выносливость и восприятие, нужно умножить на полтора. И ее реальные статы будут соответствовать 400 - 450 обычного человека. Да, это ниже, чем у меня, но Элантира способна использовать боевые умения и магию демонов, что тоже нужно учитывать, да и разница между нами не такая уж и колоссальная. Нужно еще учесть закон статов: с 1 по 20 +5 % к силе за единицу в сравнении с обычным человеком, с 21 по 50 +4 %, с 51 по 100 +2 %, далее +1 % до 1000. Начиная с 1001 и до 10000 +0,1 %. С 10001 до 100000 +0,01 %. С 100001 и до бесконечности +0,001 %. Проще говоря, если я имею силу в 999, то я на 1219 % или в 13,19 раз сильнее обычного
человека. У Элантиры под заклинанием, зельем усиления и за счет крови демонов реально будет примерно 400 силы, а это значит, что она на 620 % или в 7,2 раз сильнее обычного человека. Так что реальная разница не в 2,5 раза (400 статов и 999), как может показаться, а меньше чем в 2 раза, а по ловкости и восприятию и того меньше.
        Так что прямо колоссального преимущества у меня нет. Добавить к этому возможность использовать демонические заклинания, и если я выйду с ней на дуэль, то стоит чуть расслабиться и могу проиграть. Более того, мы взяли за привычку по утрам иногда проводить совместные тренировки в виде небольших дуэлей. И пусть она еще ни разу не смогла меня одолеть, но несколько раз условно ранить тренировочным деревянным ножом получилось, причем мне приходилось выкладываться на полную, а она не использовала огненную магию демонов.
        - Проходите. Его сиятельство Залтор де Бринг ждет вас, - произнес вернувшийся дворецкий.
        Стражники у входа расступились, пропуская нас внутрь. Мы двинулись по каменной дорожке к особняку.
        - Запомните, что обращаться к его сиятельству нужно со всем проявлением уважения и никак иначе, чем «ваше сиятельство», за исключением, конечно, господина Малтиана ан Даларгана, как человека того же сословия и имеющего схожий титул.
        Я покосился на мага, тот виновато улыбнулся и пожал плечами.
        Ступеньки привели к большой резной двери из дорогого дерева, покрытой красным лаком. Дворецкий ухватился за причудливую позолоченную ручку, дверь бесшумно ушла в сторону, впуская нас внутрь. Переступив через порог, мы оказались в просторной гостиной. Под ногами блестит паркет, в стороне камин, в котором на уложенных домиком поленьях весело танцует пламя. Перед камином круглый высокий столик, на который можно поставить бутылку с вином и, взяв заполненный красной жидкостью бокал, глядеть на огонь.
        - Здравствуйте, господа, рад приветствовать в моем особняке, - раздался с лестницы, ведущей на второй этаж, бодрый мужской голос.
        К нам быстро спустился высокий, с меня ростом, мужчина, средних лет с заметной проседью в темных волосах и пышных усах. Одет он в строгую и, кажется, скромную темного цвета одежду, но внимательный взгляд может подсказать, что за простотой скрывается дорогая ткань и работа мастера, где стежки ниток все до миллиметра равны друг-другу, где нет ни торчащих ниток, ни неровных обрезов.
        - Я Залтор де Бриг.
        - «Счастливчик» Серж и моя группа охотников, Нейта, Малтиан и Элантира, - сказал я, не став упоминать, что есть еще и сестра-некромант, чтобы не отвечать на лишние вопросы, которые сейчас неуместны.
        - Да-да, наслышан, охотники второго ранга с пятью звездами - очень большая редкость в этих краях, особенно в связи с последними событиями, - быстро проговорил он. - Я даже не надеялся, что удастся нанять кого-то столь высокого ранга, но мне повезло!
        Я посмотрел на аристократа внимательней. Залтор де Бриг кажется каким-то суетливым и нервным, из-за резких движений, торопливой манеры разговора и бегающего взгляда.
        - Мы еще не наняты, ваше сиятельство, - напомнил я.
        - Ох, не нужно этих формальностей. Просто зовите меня Залтор, - махнув рукой, произнес мужчина.
        - Господин Залтор, мы еще не наняты, - повторил я.
        - Не беспокойтесь, я готов заплатить любую сумму. Понимаю, что ваши услуги стоят дорого. Итак?
        Меир, было, дернулся, но я жестом показал, чтобы он не вмешивался - переговоры веду я.
        - Нам нужна кровь дракона, тот сосуд, что есть в вашей коллекции.
        Залтор замер, лицо его слегка побледнело. Он спешно отвел взгляд.
        - Вот как? Может, вы захотите что-то другое? - спросил он.
        - Нет, нас интересует именно это.
        Аристократ вздохнул, прошелся из стороны в сторону.
        - Папа, там кто-то пришел? - раздался сверху детский голосок.
        На лестнице появился белокурый мальчишка лет шести, голубые глаза с интересом направились в нашу сторону.
        - Эльбин, папа сейчас занят важными переговорами. Иди к маме в комнату, пожалуйста.
        Мальчик как-то расстроенно вздохнул, я заметил, как его заинтересованный взгляд направился на мои мечи. Затем он еще раз вздохнул, все еще не решаясь уйти, но, поймав отцовский взгляд, развернулся и пошел в комнату к матери.
        - Ладно. Я согласен. Если таково ваше желание, то сосуд с кровью красного дракона будет ваш, - согласился Залтор.
        - Тогда, господин Залтор, давайте составим договор, - все же вмешался темный гоблин.
        - Э… да.
        Они расстелили на столе бумажку, на которой Меир чернилами стал быстро выводить буквы.
        Внезапно левая дверь, ведущая в соседний зал, открылась.
        - Господин Залтор, вы разрешите нам покинуть особняк или нам все же остаться тут на ночь? - раздался хрипловатый голос.
        В комнату вошли несколько здоровых мужчин в доспехах, лица у всех суровые, испещренные шрамами. Даже, кажется, что они похожи друг на друга, только немного отличаются ростом и шириной плеч, а в целом они могут сойти за братьев, что вполне возможно так и есть.
        - О, какие люди! Не ожидала вас тут встретить! - раздался девичий голос. - Хи-хи, похоже, этот поход будет куда веселее.
        Растолкав мужиков, к нам вышла невысокая девушка. У нее блестящие карие глаза, волосы коротко подстрижены, от чего она походит на мальчишку-сорванца. На ней кожаная броня, а по бокам на поясе два кинжала. Я сразу ее узнал. Раньше она носила мифриловые доспехи, поверх которых надевался плащ с изображением солнца - символа Ярхвье.
        - Пирка? - удивленно воскликнула Элантира, во все глаза глядя на бывшего паладина.
        В темной просторной пещере эхом разносится треск костра. Пламя ярко освещает мрачную округу, густые черные, словно смола, тени пляшут на сталактитах и сталагмитах. Потолок скрывается во тьме. На костре, шипя, жарится мясо, от него исходит приятный аромат.
        - Долго еще? - спросил Клаус.
        Сидящий у костра и переворачивающий мясо Йортен прищурил глаза, словно оценивая, затем перевел взгляд на лысого мужчину с лицом исполосованным шрамами и чуть скошенным набок носом.
        - Еще пять минут, Клаус.
        - «Пять минут» я слышал пять минут назад, - грозно произнес мужчина.
        Йортен неопределенно пожал плечами, в глазах его нет и капли страха.
        От широченного входа в пещеру донесся стук ботинок. Клаус перевел взгляд. На входе появились две девушки. На фоне яркого пятна входа они выглядят как две небольшие черные точки. Как только они подошли ближе, стало видно, что они близняшки, у обеих цепкие хищные взгляды, двигаются мягко и плавно, как пантеры, черные, гладкие и блестящие волосы, только дополняют этот образ.
        - Братики, как тут еда? - спросила одна из них с родинкой под глазом - Листа.
        - Еще пять минут, - привычно отозвался Йортен.
        Клаус едва заметно поморщился.
        - Вы-то как, справились с заданием?
        - Да, конечно, - ответила с родинкой под губой - Стила. - Мы послали ему записку, и он воспринял ее очень серьезно. Настолько, что начал судорожно нанимать охотников. Собирается бежать отсюда.
        Клаус расхохотался.
        - Так даже лучше, разберемся еще и с охотниками. Младшего не видели?
        - Да, по дороге встретили его, он охотится, но, думаю, скоро вернется.
        Девушки присели на холодный камень, повели носиками, улавливая соблазнительные запахи жареного мяса. Одновременно облизали губки.
        - Ну, что там? - спросила Листа.
        - Еще пять минут.
        У Клауса задергался глаз, но тут его мысли вновь переместились на Залтора.
        - Ничего, скоро он поплатится за все, - произнес Клаус вслух. - Мы драконьи дети, покараем его и заберем кровь матери.
        - Так и будет, - хором согласились сестры.
        - Не сомневайся, брат. Нет ему прощения за мать, - отозвался Йортен. - Прошу, еда готова.
        В этот миг от входа донеслись знакомые звуки - возвращался самый младший из их семьи, а это значит, что все в сборе.
        - Охотникам и убийцам нет места в этом мире! - прохрипел Клаус и вцепился зубами в мясо.
        Клаус:
        Полный доспех (нагрудник, поножи, ботинки и шлем) из костей дракона (великий).
        Меч карающей тьмы (легендарный)
        СИЛА - 789, ЛОВКОСТЬ - 889, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 250, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 777, ВОСПРИЯТИЕ - 697.
        Талант:???
        Йортен:
        Полный доспех из драконьей чешуи (великий).
        Жезл воплощения тьмы (легендарный).
        СИЛА - 320, ЛОВКОСТЬ - 222, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 760, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 175, ВОСПРИЯТИЕ - 200.
        Талант:???
        Листа:
        Зачарованный легкий доспех из паутины королевского кардуна (великий).
        Ятаган безмолвия (эпический).
        СИЛА - 370, ЛОВКОСТЬ - 350, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 66, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 300, ВОСПРИЯТИЕ - 290
        Талант:???
        Стила:
        Зачарованный легкий доспех из паутины королевского кардуна (великий).
        Меч «день» (эпический).
        СИЛА - 370, ЛОВКОСТЬ - 350, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 66, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 300, ВОСПРИЯТИЕ - 290.
        Талант:???
        Часть 7. Глава 85.
        НЕУДАЧНАЯ ОХРАНА.
        - О, вы знакомы? - удивленно спросил Залтор.
        Я глянул на аристократа, затем на бывшего паладина.
        - Типа того.
        - Ой, да ладно вам! Мы прекрасно друг друга знаем и неплохо ладили в прошлом. Так, Нейта, Элантира? - улыбаясь, произнесла Пирка.
        - В общем, это братья Делкарвен, Вотчир «свиное ребрышко», Робред «красный нос» и Калтон «серебряная заколка». Все они охотники третьего ранга со звездами, - кашлянув в кулак, произнес Залтор. - А это Пирка, она охотник-одиночка, но вы ее знаете.
        Паладин хитро улыбается. Еще не так давно она была врагом, но сейчас охотник, что странно. Я глянул на девушек. Нейта нахмурилась, Элантира же смотрит так, словно ей безразлично. А ведь я особо не интересовался, что случилось с девушками, пока я сражался с Лергом Борди. Видимо, они не стали добивать Пирку. Но все же, что там произошло, из-за чего она вот так радикально изменила свою жизнь? По крайней мере, одно понятно точно - путь в Святые королевства ей заказан, ибо дезертиров не любят, а из паладинов уходят только посмертно.
        - А это отряд Сержа, - представил нас Залтор.
        - Наслышаны. Приятно познакомиться, - прохрипел Роберт «красный нос», выступив вперед.
        Выглядит он как заправской такой бандит: коренастый, покрыт шрамами, взгляд недобрый. Я спокойно пожал протянутую руку. Вот удивительно - в прошлой жизни, увидев такую компанию, я бы попытался перейти на другую сторону дороги, а то и вовсе развернулся бы и поискал обходной путь. Сейчас же спокойно жму руку, сердце даже не дрогнуло. Видимо, я настолько закален боями, что подобный страх просто выветрился. Более того, в их глазах вижу почтение, и даже легкий трепет. Именно в такие моменты понимаю, насколько сильно изменился.
        - Так что, господин Залтор, мы можем идти? - спросил Вотчир.
        - Да-да. Выходим рано утром в четыре часа, все должны быть готовы.
        Я удивленно приподнял бровь и только сейчас заметил, что особняк выглядит пусто. Стены голые, хотя там обычно висят головы животных, картины. Окна также без занавесок.
        - Тогда мы пошли.
        Мужчины, слегка раскачиваясь из стороны в сторону, как пингвины, гуськом пошли к выходу.
        - Господин Залтор? - раздался голос гоблина.
        - Да, иду.
        Аристократ вернулся к столу. Пирка тем временем подошла к нам, на губах играет улыбка, взгляд направлен на Элантиру.
        - Что? - не выдержав, спросила принцесса демонов.
        - Давно не виделись.
        - Еще бы столько не видеться, - буркнула она.
        - Тю! Что так грубо? Так поступила со мной, а теперь не хочешь брать ответственность, - надув губки произнесла бывший паладин.
        - Что я такого сделала? - вскинув брови, спросила Элантира.
        - Да, что ты такое сделала? - хмуро поинтересовался я.
        Пирка улыбнулась, сделала шаг ближе.
        - А то не помнишь?
        - Нет.
        Пирка чуть вытянула шею, теперь на ней стал виден шрам.
        - Это ты мне оставила на память, но и вылечила меня. Я всегда верила, что Ярхвье любит меня, и что кому-то я нужна, но это оказалось не так. Когда ты победила меня, я думала, что моя жизнь окончена, что я никому в этом мире не нужна.
        Лицо ее стал трагическим и чуть побледнело. Элантира сжала губы, нахмурилась, отвела взгляд.
        - Но ты не дала мне умереть. Ты спасла мою жизнь. Я прочла твою записку, когда очнулась.
        - И что, хочешь еще сразиться?
        - Нет. Сражения ни к чему.
        Она в одно движение приблизилась, лицо ее оказалось прямо перед Элантирой, та рефлекторно дернулась, но ручки Пирки схватили ее за плечи. Губы бывшего паладина скользнули по щеке принцессы демонов, а затем Пирка все также стремительно отступила. Элантира отошла на шаг, глядя во все глаза на девушку, ладонь прижалась к месту поцелуя, словно щеку в этом месте ожгли. Да и сама Пирка с пылающим лицом и дышит так, словно пробежала пару километров спринтом.
        - Что это? - воскликнула принцесса демонов.
        У меня самого челюсть отвисла, а Малтиан нервно засмеялся.
        - В тот момент я поняла, что все еще не одна в мире. Что кому-то еще нужна моя жизнь, что кто-то все-таки любит меня. Еще увидимся.
        Быстро развернувшись, она скользнула к выходу, дверь открылась, свежий ветер ворвался внутрь, заставив короткие волосы девушки чуть колыхнуться. Она стремительно перешагнула через порог, свет осветил волосы, заставив их сиять и, кажется, сделал чуть светлее, а через миг дверь с легким хлопком отрезала ее от нас.
        - Что это было? - спросила Нейта.
        - А я знаю? - с пылающими ушками произнесла Элантира.
        Я почувствовал, как на плечо легла рука, обернулся, увидев мага.
        - Крепись. Не вздумай отдавать Элантиру этой девке.
        У меня задергалась бровь.
        - Ты сейчас прикалываешься?
        - Не знаю, что это за слово, но думаю, что ты имеешь в виду, что я шучу, так? Ну да, - засмеявшись, произнес маг.
        Я глянул на гоблина с аристократом, те старательно делают вид, что заняты договором.
        - Черт. Какая-то сумасшедшая, - пробурчала Элантира, потирая щеку.
        Где-то внизу в баре раздаются крики, слышны песни. Сегодня была удачная охота сразу у нескольких групп, вот они и отмечают. Нам даже пришлось заказывать еду в номера, ибо есть в общем зале невозможно. Все из-за того, что мы стали известными охотниками, и теперь каждый норовит пригласить за свой стол и угостить. В обычное время я был бы не против, но сейчас нам надо быстро поесть и ложиться спать, чтобы не быть сонными в четыре утра.
        Я застыл у окна, разминая плечо. Сегодня с Элантирой тренировались вечером, так как утром не получится. Девушка все ловчее и ловчее управляется с кинжалами, привыкла к моей силе и ловкости, а также технике боя. Находит уязвимые места и с каждым разом справиться с ней становится труднее. Да, до того момента, как она сможет победить меня - еще далеко, но он неумолимо приближается, что еще раз показывает - статы не самое главное. Понятно, что когда противник в десять раз сильнее тебя по всем статам - то тут никакое умение не поможет, но вот когда сила противника не такая подавляющая, то это уже другое дело. Понятно, что боксер тяжеловес - более выносливый и сильный, чем легковес, а если он быстрее, то у последнего очень мало шансов на победу и все же они есть. Из десяти боев в одном он может все-таки победить, к примеру, попав в часть подбородка и вызвав сотрясение мозга у тяжеловеса. Так что скоро придем к тому, что она начнет побеждать меня в одном из десяти случаев, если ее прогресс продолжится.
        Элантира лежит на кровати, но все еще в одеждах. Тяжело дышит, взгляд устремлен в потолок. Тренировка порядком измотала ее, но уверен, что уже к утру она восстановится. То что, было немыслимо в моем мире, в этом кажется обыденным. К примеру, после тяжелой тренировки мышцам нужно несколько дней на восстановление. Здесь же все быстрее, а если прибавить повышенные статы выносливости - которые тоже ускоряют регенерацию мышечной ткани, то восстановить силы за несколько часов - дело обыденное.
        За окном почти стемнело, солнце уже скрылось за горизонтом, и о нем напоминает лишь узкая красная полоска. По улицам все еще ходят люди, но их становится все меньше и меньше. Чаще видны патрули, что небольшой стальной змейкой, громко топая, проходят перед гильдией охотников.
        - Не нравится мне все это, - произнесла Элантира. - Какой-то этот аристократ скользкий.
        - Скажи, ты вообще кому-то доверяешь? Не помню, чтобы при встрече с кем угодно ты не выражала бы подозрение.
        - Ну, уж прости, что я вот такая - никому не доверяю.
        Я вздохнул.
        - Не обижайся, я не со зла.
        - Не со зла он, - пробурчала Элантира.
        - Как бы то ни было, все что нужно - охранять повозку с ним, его детьми и женой. Не думаю, что тут будут какие-то проблемы, - продолжил я.
        Девушка прикрыла глаза, выдохнула.
        - Тем более мы уже подписали контракт. Надо будет, кстати, обдумать то, как будем защищать повозку во время пути. Конечно, проблем не должно быть, но все же перестраховаться надо.
        - Если я недоверчивая и подозрительная, то тогда ты мистер негатив, потому что все время готовишься к тому, что все будет предельно плохо, - усмехнувшись, произнесла она.
        - Не думаю, что это прямо самое плохое качество, - сказал я, двинувшись к выходу.
        - Ты куда?
        - Позову Малтиана и Нейту.
        Я вышел из комнаты, подошел к соседней, костяшки пальцев с глухим стуком пару разу ударили о дверь.
        - Нейта, Тайя, это вы? Я читаю, дверь не заперта, - раздался голос Малтиана, прежде чем я успел что-то сказать.
        Пожав плечами и понимая, что не застану ребят в интимной обстановке и не смогу их тем самым смутить, ввиду отсутствия Нейты и того, что Малтиан упомянул, что занят чтением, я открыл дверь.
        Перешагнув порог, оказался в комнатке копии той, в которой остановились мы с Элантирой. Небольшой круглый стол у окна, справа от входа вешалка для одежды, а в дальнем левом углу двуспальная кровать - не ахти какой дорогой номер, но и не самый дешевый. Белье чистое, клопов нет, постель мягкая, в самой комнате тепло - что еще надо?
        Малтиан сидит за столом, внимательно читая книгу. Перед ним еще стопка из книг, чуть правее от них массивный подсвечник с тремя свечами, что дают мягкий ровный свет.
        - Что-то ты быстро, - сказал Малтиан, поднимая взгляд.
        Увидев меня на пороге, он замер. Я чуть улыбнулся, поднял руку.
        - Привет.
        В этот миг позади раздались шаги, а через пару секунд дверь открылась, и в комнату вошла Нейта. Увидев меня, она тоже замерла, затем отвела взгляд.
        - Что это? - спросил я, указывая на стопку книг.
        По их богатой и одновременно затертой обложке можно понять, что книгам много лет и они довольно ценные.
        - Понимаешь, Серж. Мы не хотели… мне, правда, очень стыдно за этот поступок, но перед тем, как началась основная битва за страну фей, когда варвары непосредственно подошли к лесу, мы с Нейтой здраво рассудили, что лучше будет забрать как можно больше книг, в случае если все-таки проиграем. Но ты не подумай, после битвы мы спрашивали у Алчески, и она разрешила оставить их пока у себя. Мы пообещали, что вернем их, и книги попадут в новое древо знаний там, где феи оснуют свое новое королевство.
        - То есть, вы уже несколько недель тайно по ночам изучаете украденные у фей книги.
        Лицо Малтиана покраснело. Понятно, что он стремится быть похожим на великого героя, поэтому я специально назвал то, что они сделали воровством, хотя это не совсем так, особенно учитывая, что в итоге им разрешили их почитать. Но почему бы лишний раз не подразнить мага?
        - Мы их не крали, а одолжили.
        - Да-да, понимаю, - произнес я, затем не выдержал вида красного как помидор лица мага и засмеялся в голос.
        - Дразнишься, да? Я припомню это, - пробурчал Малтиан.
        Я еще несколько секунд смеялся, затем выдохнул и сказал:
        - Ладно, я пришел поговорить, но, похоже, увидел кое-что интересное. И много заклинаний выучили?
        - Это не учебники заклинаний. Точнее не совсем. Тут описываются теории магии, создания заклинаний и их принципы. Это поможет нам улучшить наши заклинания и разработать на их основе новые. Например, Нейта улучшила вчера свой «все отрицающий щит».
        - Серж, что вы там застряли? - раздался голос Элантиры, дверь вновь открылась, девушка чуть не напоролась на Нейту, быстро скользнула в сторону, и ее взгляд зацепился за стопку книг. - Что это?
        - Сейчас все объясню. Нейта и Малтиан украли книги… - с ухмылкой начал рассказывать я, и услышал стон мага.
        Утро выдалось прохладным. К особняку мы прибыли за десять минут до четырех. Оказалось, что нас все уже ждали. Карета запряжена, братья Делкарвен и Пирка уже в седлах предоставленных лошадей. Помимо них, здесь еще два неизвестных воина. Сидят они на козлах кареты, один взял вожжи, другой откинулся на спину, рука лежит на рукояти меча. Видимо, это личная охрана Залтора
        - Быстрее садитесь, - произнес знакомый дворецкий, подведя нам лошадей.
        - Вроде еще четырех нет, - озадаченно произнес я.
        - Мы пришли за полчаса, - сказала Пирка, подъехав ближе. - Так что было решено выехать пораньше. Все собрались, думая, что и вы придете примерно в это же время, но, как оказалось, не угадали.
        Лошадь Пирки поравнялась с лошадью Элантиры. Девушка с улыбкой глянула на принцессу демонов, что подозрительно на нее посмотрела.
        - Элантира, не смотри на меня так, я больше не враг, - произнесла она.
        Повинуясь молчаливой команде принцессы демонов, ее лошадь быстро обежала мою, тем самым Элантира встала так, что отгородилась мной от Пирки. Мой взгляд встретился с взглядом бывшего паладина. Она нахмурилась.
        - Вот значит как, вы любовники. Смотри, охотник Серж, чуть зазеваешься, и я отобью ее у тебя.
        В сторонке заржал Малтиан, причем преувеличенно громко, видимо в отместку за мои шутки, когда застал его за чтением книг.
        - Все в сборе, - доложил дворецкий, подойдя к карете и глянув в небольшое решетчатое окошко.
        - Прощай, Лафред. Присматривай за особняком, через месяц я пришлю за тобой людей, - раздался голос Залтора.
        - Не извольте беспокоиться, ваше сиятельство.
        Через минуту мы покинули особняк. Копыта лошадей громко стучали по каменной мостовой, колеса кареты чуть постукивали, подпрыгивая на неровностях, но благодаря мощным рессорам, едущие в карете не испытывали дискомфорта.
        Ехали мы, то и дело сворачивая в подворотни. У меня возник вопрос: «Почему нельзя было ехать по прямой?»
        Стражники у ворот, молча, открыли двери, выпустив карету и сопровождающих. Выглядело так, будто они были предупреждены заранее.
        По тракту мы ехали ровно до того момента, как от него отделилась узкая тропа. Карета спешно свернула на нее. Я глянул на братьев Делкарвен, но у тех на лице тоже написано удивление. Роберт по прозвищу «красный нос», имея при этом самый обыкновенный - чуть бледноватый, пожал плечами и слегка натянул поводья, направляя лошадь следом за повозкой.
        - Почему мы свернули? - шепотом спросила Элантира.
        - Уверена, что господин Залтор кого-то опасается, - внезапно произнесла подъехавшая Пирка.
        Элантира опасливо покосилась на паладина, чуть отъехала в сторону.
        - Учитывая, какого уровня охотников он нанял, и как желал нанять группу Сержа, что даже решился расстаться с самым ценным предметом в своей коллекции - можете не сомневаться, что наняты мы не от бандитов охранять, - сказал Меир, подъехав ближе.
        Гоблины даром что маленькие и могли разместиться все на одной лошади, едут каждый на своей. Сопровождающие Меира гоблины молчаливы и сосредоточенны. Учитывая происхождение Меира, я думал, что это его слуги, а оказалось соратники, также «повернутые» на поисках новых ингредиентов, на экспериментах с зельями, и на создании новых.
        - Мне это не нравится. Не люблю неизвестность, - произнесла Элантира.
        Я поискал взглядом Малтиана, махнул ему рукой. Маг и целительница спешно подъехали ближе.
        - Нужно будет поговорить с Залтором на привале, - сказал я. - Малтиан, слушай внимательно, мне понадобится твоя помощь.
        Услышав мой план, маг кивнул.
        - Хорошо, сделаю.
        - Тогда отлично. Во время привала на обед так и поступим.
        К моему огорчению, днем мы не остановились, а есть пришлось прямо на ходу. Повозка свернула в еще большую глушь, что только подтвердило наши подозрения. От братьев Делкарвен подъехал Роберт, и я посвятил его в наш план.
        - Я слышал, на ночь собираются остановиться. Но его палатку буду охранять те двое, - сказал охотник.
        - Не беспокойся, не думаю, что он откажется выйти, если я позову его. Так что когда лагерь будет разбит, а его дети и жена уйдут спать, тогда и вытащим его - нечего в разговор втягивать детей и супругу. Так что рассчитываю, что вы тоже будете присутствовать.
        - Не сомневайся, мне тоже все это не нравится.
        Огонь медленно, но верно пожирает ветки, периодически раздается треск, веточки обламываются, в воздух поднимаются снопы искр. Лагерь окружил лес и свет от пламени лишь заставляет тени отойти подальше от палаток, спрятаться черной бесформенной массой за деревьями. Иногда доносится слабый скрип деревьев, да уханье, похожее на совиное. Черный небосвод навис над нами перемигиваясь сотнями звезд. По нему медленно, словно нехотя, ползет полумесяц.
        Я глянул в сторону шатра, где расположилась семья Залтора.
        - Что-то не так, Серж? - спросила Элантира, проследив за моим взглядом.
        Услышав ее слова, и остальные охотники повернули головы.
        - Да. Многое не так.
        Я рывком поднялся с земли. Уверенно пошел к палатке. Двое личных охранников, заметив мое приближение, нахмурились, руки легки на рукояти мечей.
        - Господин Залтор, можно вас на минуточку, - крикнул я, застыв в паре шагов.
        Не то, чтобы я не мог справиться с этими бойцами, но все равно лучше иногда быть вежливым и уважать людей. Если никого не уважаешь, то и тебя, в конце концов, уважать не будут. В лицо тебе это никто не скажет, но за спиной шептаться будут.
        Минуту ничего не происходило, потом полог открылся, на пороге застыл Залтор. Кивнув охранникам, сделал шаг.
        - Что такое? - спросил он.
        - Нам нужно поговорить о дальнейшем маршруте, - решил зайти я издалека. - Отойдем к костру, чтобы все охотники могли принять участие.
        - А что с ним не так?
        - Многое.
        - А мы не можем поговорить здесь? - спросил аристократ, глянув на нахмурившуюся охрану.
        - Вы нам не доверяете? Господин Залтор, если бы мы хотели убить или навредить вам, то давно бы это сделали. И поверьте, ваши охранники никак не остановили бы нас. Просто мы хотим поговорить о важных вещах, и не хотим тревожить сон вашей жены и детей.
        - Да, хорошо, - кивнув, произнес Залтор.
        Мы подошли к огню. К тому времени подтянулись все оставшиеся охотники.
        - Итак, что не так с маршрутом? - спросил аристократ.
        - Это подождет. Лучше расскажите, чего вы боитесь? - спросил я.
        Веки мужчины чуть дрогнули, он оглянулся на шатер.
        - Не понимаю, о чем вы.
        - Еще как понимаете. Вместо того, чтобы ехать по хорошей дороге, мы свернули в глушь и плетемся по тайным тропам.
        - Какая вам разница? - спросил Залтор. - Я нанимал вас как сопровождение. Вы должны только охранять меня и мою семью от нападений. Это все. Как ехать - решаю уже я.
        Мы переглянулись. Братья Делкарвен одновременно сложили руки на груди, брови нависли над глазами от чего их взгляды стали жутковатыми, заставив аристократа поежиться, словно от холода.
        - Да. Это так. Только ведь мы можем и отказаться, - сказал я.
        - Вы не посмеете! Договор уже подписан.
        - Мы его расторгнем, а неустойку просите у суда, если, конечно, доберетесь целыми до ближайшего города.
        - Эй… - прошипел Меир, но наткнулся на взгляд Элантиры и заткнулся.
        - Не мешай, - сказала принцесса демонов.
        - Постой, Серж, - вмешался Малтиан ровно в тот момент, как мы и договаривались. - Давай не будем принимать столь резких решений.
        Залтор сглотнул, его взгляд просветлел, в глубине глаз загорелся огонек надежды. Он явно преисполнился благодарностью к Малтиану. Если бы он знал, что мы с магом просто ведем психологическую обработку, играя в злого и доброго полицейского, чтобы сделать аристократа более сговорчивым, то не относился бы к Малтиану столь благосклонно.
        - Давайте все немного остынем, - продолжил маг, затем повернулся к аристократу. - Залтор, мы не просто так это спрашиваем. Не из праздного любопытства. Чтобы лучше защитить вашу семью, нам надо знать с кем мы можем столкнуться.
        Залтор несколько секунд смотрел на нас, затем опустил взгляд, тяжело выдохнул, осунулся и словно стал чуть меньше. Его рука нырнула к карману, через миг на свет появились четыре листовки. Мы уже видели их в гильдии охотников, перед тем как идти на саламандр. Двое мужчин и две женщины-близняшки. Бывшие охотники, которые вместо убийства монстров стали убивать других охотников.
        - Группа людей под названием «Драконьи дети». Вы могли видеть их листовки в гильдиях охотников. Это я объявил за них награду.
        - Да? - удивленно спросили мы, переглянувшись. - Разве не гильдия объявляет награды за охотников на других охотников?
        - В обычных случаях, да, так и есть. Но это не обычный случай. Эти люди не простые охотники на охотников. Они никогда не были охотниками на монстров и не состояли в гильдии охотников.
        - Так, а теперь давайте подробней.
        - Тогда я присяду, ведь рассказ получится долгий.
        Он подошел к бревну, что лежит у костра, уселся на него, ладони протянулись к пламени так близко, что его язычки чуть не облизывали кожу, но сам Залтор словно не замечал жара, его била мелкая дрожь.
        - Все это из-за меня. Из-за моей жажды до редких предметов. Как вы знаете, я коллекционер. Давно, около двадцати лет назад, я активно собирал разные предметы. А конкретно редкие части сильных монстров. Чешуя саламандры, рог единорога, уши тролля, хвосты гноллов, глаз циклопа и прочие части тел разных монстров. Единственное, что мне оставалось - добыть кровь дракона. Но, как вы знаете, это не так просто. В наше время почти не осталось драконов. Но я не сдавался, нанимал людей, что занимались для меня поиском и однажды мне улыбнулась удача. Я нашел логово красного дракона. Все что мне оставалось - это найти охотников, что смогли бы убить монстра и, естественно, убедить их это сделать.
        - Не так-то просто найти тех, кто в состоянии победить дракона.
        - Да, это я понял только спустя несколько месяцев активных поисков нужных мне бойцов. Мне удалось найти группу охотников, все второго ранга, а их лидер вдобавок с пятью звездами. Звали этого ныне известного легендарного охотника - Алтирег.
        Я замер, словно окаменел. Ребята глянули в мою сторону.
        - Серж, это же твой учитель? - спросила Элантира.
        - Да, - хрипло ответил я.
        Роберт «красный нос».
        Комплект тяжелых доспехов грома (Уникальный)
        Тяжелый двуручник грома (Уникальный)
        СИЛА - 69, ЛОВКОСТЬ - 55, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 18, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 66, ВОСПРИЯТИЕ - 39.
        Вотчир «свиное ребрышко».
        Комплект кожаных доспехов «попутного ветра» (Уникальный)
        Лук «попутного ветра» (Уникальный)
        СИЛА - 45, ЛОВКОСТЬ - 70, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 20, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 48, ВОСПРИЯТИЕ - 50.
        Калтон «серебряная заколка».
        Комплект легких кожаных доспехов боевого мага (Уникальный)
        Посох боевого мага (Уникальный)
        СИЛА - 15, ЛОВКОСТЬ - 20, МАГИЧЕСКАЯ СИЛ - 89, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 23, ВОСПРИЯТИЕ - 22.
        Пирка.
        Комплект кожаных доспехов бесшумного убийцы с нашивками из адамантия (Эпический)
        Кинжалы «бесшумной резни» (Великий)
        СИЛА - 172, ЛОВКОСТЬ - 212, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 55, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 156, ВОСПРИЯТИЕ - 145.
        Талант: «боевой эксперт» (может использовать два боевых умения одновременно, а также накладывать одно на другое, тем самым усиливая их).
        Часть 7. Глава 86.
        НЕУДАЧНАЯ ИСТОРИЯ.
        Двадцать лет назад.
        Алтирег сделал легкий выдох, чуть втянув живот, руки с силой затянули ремень.
        - Что, уже встаем? - раздался со спины женский голос.
        Алтирег оглянулся. На двуспальной кровати лежит рыжеволосая сероглазая красавица. Узкое утонченное лицо, большие глаза с темными пушистыми ресницами. Брови у нее красного цвета, из-за чего четко выделяются на фоне мраморно-белой кожи.
        - Да, уже утро, Тисса. Шмет и Каста наверняка давно ждут в баре.
        - Ах, так хочется поваляться еще, ты всю меня измучил ночью, - жеманным голоском произнесла она.
        Девушка потянулась, от чего крупная грудь острыми кончиками натянула белую ночнушку с кружевами. Ткань настолько легкая и тонкая, что сквозь нее почти все видно. Впрочем, это особая ночнушка, которую девушка надевает только когда она с Алтирегом наедине.
        Алтирег повернулся к зеркалу, ловким движением сложил темные с проседью волосы на затылке и перетянул их веревкой, сделав конский хвост. Слегка поморщился, заметив шрам на переносице - привет из детства. У него много шрамов и на руках, и на теле - охотники не обходятся без них, особенно в начале карьеры, когда на дорогие зелья не хватает денег. Но шрам на носу достался ему не от чудовищ, как многие думают, а от людей. Серые, словно пустые, глаза взглянули из-под густых бровей, от чего взгляд получился каким-то холодным и жутким, словно в тебя вглядывается смерть: ей наплевать на тебя, она и знать-то тебя не знает, просто пришла за твоей жизнью. В уголках глаз и губ виднеются морщинки - оно и понятно, Алтирегу уже тридцать пять, что является приличным возрастом для охотника, но он все еще не растерял хватку, более того, с уверенностью может сказать, что сейчас сильнее себя двадцатилетнего и находится, по сути, на пике сил.
        - Я готова, - раздался позади голос Тиссы.
        Алтирег обернулся. Девушка уже в привычном легком кожаном доспехе боевого мага, на плечах развевается алый плащ. В основном все маги развивают стихийное волшебство равномерно, но Тисса сосредоточилась на магии огня. И пусть воздух, лед и земля - у нее на начальном уровне, но вот огненная магия развита так, что позавидует любой. У нее есть все типы заклинаний от первого класса до седьмого, да и обращается она с ними виртуозно. Заканчивая разговор об ее экипировке, нужно сказать, что она полностью «великая», как и кольца, и амулет, и посох. Охотница второго ранга с четырьмя звездами - Тисса «горящий плащ». Вообще, с ее прозвищем отдельная история. Когда девушка получила пятый ранг, будучи охотницей уже больше полугода, на вечеринке по этому случаю решила продемонстрировать свои умения. Все вышли в поле, и она начала пускать заклинания, но так увлеклась, что не заметила, что и ее плащ - тогда еще простой - загорелся, а когда почувствовала жар и услышала предостерегающие крики, вся спина уже пылала. Несколько секунд бегала с горящим плащом, пока не удалось его сорвать и под пьяный смех окружающих
затоптать.
        Дверь с легким скрипом открылась наружу, выпуская в коридор.
        - До сих пор голова после вчерашнего побаливает, - пожаловалась Тисса.
        - Ну, мы неплохо отметили хорошую охоту. Денег срубили - почти пятнадцать тысяч золотых. Такие-то деньжищи!
        - Кто о чем, а «богач» Алтирег о деньгах, - раздался голос.
        Охотник обернулся, в стороне застыл высокий парень в легкой светлой одежде, кажется, сотканной из тумана. В руке у него жезл, а спокойный взгляд голубых глаз, красиво контрастирующих с черными короткими волосами, излучает тепло и заботу. Целитель «хладнокровный» Шмет. Самый добрый и ранимый член команды, раньше часто вдавался в панику. Отсюда и прозвище.
        - Я думал, вы с Кастой уже обедаете? - сказал Алтирег.
        - Я вернулся в комнату за парой вещей. Голова не болит? Могу помочь.
        - Мне помоги, - попросила Тисса.
        В баре их ждала гибкая как трость и такая же стройная полуэльфийка Каста. Ее большие темно-зеленые глаза глянули на спустившихся охотников, на миг задержавшись на Шмете, затем девушка отвернулась, глянув в сторону висящих на стене часов.
        - Что-то вы не спешили. Вроде бы совещание на восемь, а время уже - пятнадцать минут девятого.
        - Прости, - сказал Алтирег.
        - Что-то не чувствую раскаянья в голосе, - пробурчала Каста.
        Полуэльфийка пока единственная без прозвища, но и присоединилась она к группе всего несколько месяцев назад. Тогда девушка, получив свой первый ранг, решила идти сразу на поселение кварлаков. Ее услышал Шмет и хотел предупредить, но Каста тогда с подозрением на него посмотрела и естественно отмахнулась от предупреждения. В итоге мы еле успели ее спасти, когда кварлаки окружили девушку и собирались добить. Именно Шмет убедил Алтирега помочь глупышке, и он чуть ли не грудью закрыл ее от ударов кварлаков, а потом еще залечил раны. Под конец Шмету пришлось до кучи успокаивать вздрагивающую и чуть ли не плачущую от страха полуэльфийку. Естественно, после этого случая девушка присоединилась к группе Алтирега, а также между ней и целителем возникла глубокая связь, переросшая в любовь. Сейчас у нее и опыта за плечами хватает и экипировка в сто раз лучше той, с чем начинала.
        Рассевшись, охотники принялись за завтрак.
        - Что у нас сегодня, кстати говоря? - спустя некоторое время, отхлебнув немного душистого травяного настоя, спросил Шмет.
        - Ничего. Мы столько заработали и так лихо отметили, что я не озаботился новым заданием. Так что сегодня у нас отдых. А вообще, предлагаю сделать перерыв на пару недель. Для начала съездим в Хайдель, что в пяти километрах севернее, там завтра праздник фейерверков. Слышал, что гоблины улучшили свой взрывчатый порошок и обещают устроить что-то невероятное, - сказал Алтирег.
        - Я бы хотела на это посмотреть, - поддержала его Тисса.
        - Фейерверки, что это? - спросила Каста.
        - Ты никогда про это не слышала? - удивился Шмет. - Что у тебя за детство было?
        Полуэльфийка нахмурилась, надула губки.
        - Ну, извините, что у меня детство прошло в глуши.
        - Не обижайся, я не со зла, прости меня, - мягко произнес целитель. - Тогда нам точно нужно посмотреть на них. Говорят, что если вместе с возлюбленной смотреть на эти фейерверки, то потом они остаются вместе на всю жизнь.
        Каста оживилась, в глазах появился интерес, а щечки чуть покраснели, как и кончики заостренных ушек.
        - Вот как? Интересно, - пытаясь сделать голос нейтральным, чтобы не показывать заинтересованность, произнесла она.
        - По-моему, это чушь, - заявил Алтирег. - Ее придумали жители Хайделя, чтобы привлекать туристов на свой праздник. Туристы - это деньги и неплохой доход.
        Острый локоток Тиссы ткнул охотника в бок.
        В этот момент дверь в гильдию охотников открылась, и на пороге возник невысокий мужчина средних лет с ухоженным лицом в дорогом темном костюме с позолоченными пуговицами. Его взгляд остановился на группе Алтирега. Подкрутив привычным движением седые усы, мужчина бодрым шагом двинулся к столу охотников.
        Первой его заметила Каста. Взглядом показала на приближающегося мужчину. Алтирег медленно обернулся. Стоило их взглядам встретиться, как мужчина на миг остановился, но, нахмурившись, продолжил движение.
        - Чем можем быть полезны? - спросил Алтирег подошедшего мужчину.
        - Меня зовут Лафред, я прислуживаю местному аристократу - графу Залтор де Бригу. Поправьте меня, если я ошибусь. Вы ведь Алтирег - охотник второго ранга с пятью звездами? - уточнил мужчина. - А это ваш отряд?
        - Да, все верно.
        - Прекрасно. Мой господин хочет дать вам личное задание.
        - Пусть обращается через гильдию охотников.
        - О, об этом не беспокойтесь, гильдия осведомлена. Так что это будет проходить как официальный запрос, но будет персональным для вас.
        - Почему мы? - поинтересовался Шмет.
        - Потому что сейчас вы самая сильная группа охотников на многие километры вокруг.
        - Вообще, у нас сейчас небольшой отпуск, - сказал Алтирег.
        - Намек понял, но вы все же подумайте. Дело на один день, а плата в сто пятьдесят тысяч золотых.
        Алтирег, услышав сумму, замер.
        - Кто и за что будет платить такие бешеные деньги? - удивленно спросила Тисса.
        - Мой господин. Если вы заинтересованы, то приходите в особняк вот сюда.
        Он расстелил карту города, палец указал на крупный особняк, расположившийся ближе к центру.
        - Мой господин будет ждать, - сказал Лафред на прощание.
        Когда за мужчиной закрылась дверь, а с улицы донесся еле слышный удаляющийся цокот копыт и стук колес, Алтирег развернулся к друзьям.
        - Мне не нравится это, - произнесла Каста.
        - И все же, сто пятьдесят тысяч золотых, ты только подумай! В десять раз больше того, что мы заработали ранее! - произнес Алтирег.
        - Но сопряжено с риском. Я в этом уверена, - заметила Тисса.
        - Мы охотники на монстров. Вся наша жизнь - это риск, - сказал Шмет.
        - И ты туда же? - спросила Каста. - Хотя соглашусь, предложение заманчивое.
        - Тогда соглашаемся, - пожав плечами, сказал Алтирег.
        Тисса нахмурилась, пальцы со звонким стуком забарабанили по столу.
        - Когда предлагаются такие деньги, то это значит, что задача невероятно трудная и за нее никто не берется.
        - Ну, нам-то это будет по силам. К тому же, мы можем отказаться. Ничего страшного, если мы просто послушаем что за задание, - сказал Алтирег.
        - Логично. Когда отправимся?
        - После полудня.
        Когда солнце поднялось в зенит, они подошли к огромному особняку, окруженному мощным каменным забором, оканчивающимся частоколом из металлических прутьев. Прямо неприступный замок. Сам особняк сделан из камня, справа высится высокая тонкая башня. Перед входом застыли двое охранников, что с подозрением смотрят на охотников, но не прогоняют их, так как Лафред был чересчур возбужден появлением незнакомцев и прыжками побежал докладывать об их появлении господину, а это значит, что они, возможно, для чего-то нужны Залтору.
        - Порою мне кажется, что ты слишком зацикливаешься на деньгах, Алтирег, - прошептала Тисса.
        - А что в этом плохого? - пожав плечами, спросил охотник. - Если у тебя есть деньги, значит, у тебя есть все.
        - Я у тебя не из-за денег, - напомнила девушка.
        - Но не будь их, не было бы и снаряжения, а без него я бы не пошел на ту охоту и не встретился бы с тобой, - возразил Алтирег, покосился на стоящих рядом Шмета и Касту. - Я неправ?
        - Если рассматривать вопрос так, то вполне, - чуть замявшись, произнес целитель.
        Алтирег перевел взгляд на массивную дверь, перекрывающую вход в небольшой сад, что окружает особняк. Решетки у нее толстые и, судя по характерному цвету, сделаны из адамантия.
        В памяти охотника внезапно всплыли обрывки воспоминаний: грязные холодные улицы, нищие - такие же, как и он сам, и постоянный голод. Алтирег лишился родителей в шесть лет, оказавшись на улице без средств к существованию. Маленькому мальчику не выжить в одиночку, но банды всегда ищут молодую кровь, чтобы в будущем пополнять свои ряды и беспризорники для этого лучшие кандидаты, так что Алтирег быстро оказался в учениках у одного из ловких воров. Дальше были подростковые банды. Взрослея в такой среде, Алтирег понял одну важную вещь - деньги ключ ко всему. Они открывают любые двери, они дают тебе неограниченную власть и возможности. Универсальный инструмент. Он так бы и остался среди бандитов, но случилась война, город спалили, а он бежал. Алтирегу был дан шанс начать жизнь с чистого лица, но все, что он умел - воровать и убивать. Но и учиться чему-то новому он не желал, ибо освоение профессии, к примеру, плотника не даст ему желаемого - денег. Так что путь у Алтирега был один - охотники на монстров. Именно такая работа помогла ему измениться и научиться спасать чужие жизни. Единственное, что осталось
неизменным, это мысль, что в деньгах заключается главное счастье в жизни. Если у тебя нет денег - то нет и счастья. Разве можешь ты быть счастлив, когда твой желудок пуст, когда голодают твои дети? Можно ли быть счастливым, не имея крыши над головой? Алтирег, познавший все прелести квартала нищих, считал, что нет.
        - Простите за ожидание. Господин ждет, - произнес запыхавшийся Лафред, подойдя к воротам.
        Изнутри особняк ничем не напоминал крепость. Тут все было более пристойным. Отделанные деревом стены, паркет, дорогие ковры, мраморные статуи и картины с изображением людей, природы или замков. Хозяин - молодой мужчина лет тридцати, встретил их радушной улыбкой. На темном кафтане блестит золотом вышивка, облегающие по последней моде темные штаны подпоясаны дорогим кожаным ремнем по виду из какой-нибудь саламандры. У него тоненькие короткие темные усики и клиновидная бородка. Длинные темные волосы зачесаны назад. Взгляд цепкий, полный любопытства.
        - Позвольте представиться, я Залтор де Бриг.
        - Приятно познакомиться, ваша светлость, - произнес Алтирег, отвесив поклон.
        Он быстро представил остальных охотников, но судя по реакции Залтора, тот прекрасно осведомлен обо всех присутствующих.
        - Что ж, раз со знакомством покончили, то… ммм… хотите вина?
        - Премного благодарны за оказанную честь, но вынуждены отказаться. Хотелось бы услышать цель вашего приглашения.
        - Не любите затягивать?
        - Просто хотим попасть на завтрашний праздник фейерверков, - сказала Тисса.
        - Ах, вот как? Ну тогда, правда, нужно поторопиться. По правде сказать, я тоже спешу.
        - Тоже куда-то собрались, ваша светлость? - спросил Шмет.
        Залтор усмехнулся, прошелся вдоль стены, глядя на картины, затем обернулся к охотникам.
        - Нет. Не совсем. Видите ли, я коллекционер. Собирать разные вещи - моя страсть. И я занимаюсь тем, что собираю коллекции частей тел разных монстров. В шедевры моей коллекции входят: «глаз циклопа» и «рог единорога». И трачу на сбор этих вещей я очень приличные суммы, но, с другой стороны, можно это считать вложением денег, ибо всегда найдутся люди, готовые выкупить мою коллекцию, так что нельзя это назвать просто выбрасыванием денег на ветер.
        У Алтирега сложилось впечатление, что Залтор слегка повернут на том, чтобы доказывать себе и окружающим, что он не транжира.
        - И вы желаете, чтобы мы добыли для вас очередной экземпляр? - догадался Алтирег.
        - Абсолютно верно.
        - И что это?
        - Кровь дракона.
        В комнате повисла тишина. Залтор явно наслаждается произведенным эффектом, так как на лице его легкая улыбка.
        - Дракона найти не так-то просто, - мягко произнес Шмет.
        - Потому я и сказал, что спешу. На самом деле я знаю, где обитает один дракон - в горах на востоке примерно в шести часах ходьбы. Местные жители видели его не раз.
        - А при чем тут спешка? - не поняла Каста.
        - Дело в том, что он может улететь. Вот я и спешил с поиском охотников, отсюда и высокая цена.
        - Как понимаю, дракон не зеленый - эти самые распространенные и их кровь можно найти, если постараться, в лавках темных гоблинов.
        - Да. Это красный дракон.
        - Ал, давай откажемся, - вмешалась Каста.
        Алтирег задумчиво потер подбородок. Красный дракон опасен. Даже очень. Но с другой стороны, они все опытные охотники и сражались с тварями пусть и уступающими драконам, но все же ненамного.
        - И дело не в том, что дракон таскает местную животину. Он утащил детей. Четверых. Двух девочек и двух мальчиков. Говорят, они все еще живые и находятся в его пещере. Нужно их как можно быстрее спасти, - сказал Залтор.
        - Тогда это все меняет, - прошептал Шмет, потирая правую руку, на указательном пальце которой кольцо с небольшим камнем, только он не драгоценный, а фрагмент камня правды. Очень тонкая работа. И судя по цвету, господин Залтор не врет, иначе камень уже отреагировал бы. И именно этим движением целитель привлек внимание Алтирега.
        - В округе кроме вас больше по-настоящему сильных охотников нет. Так что вы единственная надежда на спасение детей, - сказал Залтор.
        Тисса сжала посох, а Каста лук, их взгляды обратились на Алтирега.
        - Сто пятьдесят тысяч золотых, - наконец произнес охотник.
        - Да, конечно. Могу выдать даже задаток в виде пятидесяти тысяч, чтобы вы могли закупить зелья. Лафред укажет на карте точное расположение логова. И вот еще.
        Перед ним загорелась магическая печать, а через миг в воздухе материализовался большой стеклянный сосуд литров на шесть.
        - Вот. Заполните ее.
        Алтирег, молча, принял сосуд, взвесил в руке.
        - Значит, идем? - на всякий случай уточнил он.
        Все остальные члены команды синхронно кивнули.
        В деревню, расположенную недалеко от гор, в которых дракон расположил логово, прибыли спустя четыре часа - быстрого шага. До логова, судя по карте еще где-то час пути. Дабы уточнить путь, Алтирег принял решение спросить у местных.
        - Да, я видел, видел дракона. Он пролетал во-о-о-он в ту сторону, - произнес худой со сморщенной кожей старик, трясущейся рукой указывая в сторону гор.
        Алтирег повел плечами. Пусть до логова дракона еще прилично, но если он пролетает здесь, то надо быть готовым к битве в любое время.
        Из-за забора раздалось надсадное кряканье, несколько домашних птиц вышли друг за другом, строем пошли в сторону небольшого водоема. Деревенская детвора с шумом и криками пронеслась мимо. Чуть дальше слышится плеск речки, что берет начало в горах. Быстрый поток толкает колесо водяной мельницы, что стоит тут же.
        Все это очень странно. Маленькая деревушка, расположенная практически у логова дракона, но никто особо не встревожен. Более того, дракон живет неподалеку уже продолжительное время, но наград за его убийство нет.
        - А что насчет детей? Слышали, дракон похитил детей.
        - Что? - шепеляво спросил старик, развернувшись и вытянув шею к Алтирегу.
        - Дети? Я про детей, - повторил охотник.
        - А? Да, дети, да. Сироты, значица. Да. Там у дракона, - кивнув, сказал старик.
        - Идем? - спросил Шмет.
        - Да, поспешим.
        Можно было бы спросить кого-то еще, но все заняты делом, а старик сидел одиноко на лавочке, вот Алтирег и решил подойти к нему. Кто знал, что мужчина слегка глуховат? Впрочем, им кое-как удалось расспросить его и получить нужные сведенья.
        Деревья сомкнулись за спиной, скрыв деревню от взоров. Группа Алтирега продолжила путь к логову монстра. Вскоре дорога пошла под уклон, под ногами появились мелкие камушки, а почва стала твердой. Лес поредел, сами деревья стали мельче.
        - Тисса, поскольку ты маг огня, то держишься в стороне. Твоя задача просто в нужный момент использовать огненные заклинания, направляя их в морду дракона, чтобы сбивать его с толку. Ну, как мы действовали против саламандры. Каста, приготовь эпические стрелы с повышенной пробивной силой. Шмет, поддерживай заклинания, чтобы восстанавливать нашу выносливость.
        - Хорошо, - кивнув, сказал Шмет.
        - У меня нехорошее предчувствие насчет этого дракона, - произнесла Тисса.
        - Я тебя понимаю, самому не хочется с этим связываться. Даже за сто пятьдесят тысяч золотых, - согласился Алтирег. - Но там похищенные дети. Мы не может просто махнуть рукой. Если мы это не сделаем, то кто?
        - Только поэтому я и не стала отговаривать тебя, - сказала Тисса.
        Стоило лесу остаться позади, как группа стала идти с оглядкой. Теперь деревья не прикрывают, так что если дракон появится, то нужно заметить его первыми.
        Широкую пещеру они заметили сразу. Странным кажется то, что дракон решил расположить логово в таком месте, куда можно добраться пешком. Почему-то Алтирегу казалось, что придется еще и лезть по скалам, но в реальности пусть и с трудом, но они добрались на своих двоих.
        - Приготовились, - шепотом произнес охотник.
        Тисса сжала посох, Каста наложила стрелу на лук, Шмет приподнял жезл, тот покрылся слабым сиянием, и Алтирег с девушками почувствовали прилив сил. Все вокруг стало резким, словно до этого они смотрели на мир сквозь водную толщу, даже, кажется, воздух стал прохладней, в нем словно появились льдинки, что режут нос и горло.
        - Вперед, - шепотом скомандовал Алтирег.
        Он быстрой рысью метнулся вперед, оказался у входа, осторожно заглянул внутрь, сделав знак рукой остальным оставаться на месте.
        В просторной глубокой пещере полумрак, но при этом довольно сухо и ухожено. В дальнем углу виднеется небольшой костер, у которого застыли четыре фигуры.
        - Его нет. Там дети. Сначала заберем их, отведем в деревню, потом вернемся и разберемся с драконом. Не хочу, чтобы во время боя они стали случайными жертвами.
        - Согласен, - сказал Шмет.
        Они рывком ворвались в пещеру.
        Дети - чумазые в старой одежде с растрепанными волосами вскочили с мест.
        - Сюда! Быстрее! Нужно уходить, пока дракон не прилетел, - позвал Шмет, его голос эхом отразился от стен пещеры.
        Дети вопреки всему не помчались к охотникам. Наоборот, они забились в дальний угол пещеры.
        - Не бойтесь, мы пришли вас спасти, - сказала Тисса.
        - Он здесь! - прокричала Каста.
        Все обернулись в сторону выхода. В небе появилась стремительно приближающаяся точка. Алтирег, оглянулся. Понимая, что драться в пещере - значит подвергать детей опасности быть сожженными, он резко скомандовал:
        - На выход! Встретим его на склоне.
        Впрочем, тут был и другой резон. В пещере драться сложнее. Да, дракон там летать не может, но он может и не залетать в нее, а просто залить огнем.
        Охотники выскочили наружу. Дракон, завидев их, громко прорычал, ускорился, сложив крылья и пикируя, как ястреб на утку.
        - Поток пламени! - прокричала заклинание Тисса.
        С посоха ее сорвалась толстая со ствол столетнего дуба огненная змея, что, извиваясь, устремилась в сторону дракона. Со стороны колдуньи все было сделано правильно. Нужно было дезориентировать противника, иначе налетит и прицельно польет пламенем.
        Остальные тем временем метнулись в разные стороны. Каста на ходу натянула лук. Заклинание пламени со всей силы ударило в морду красного дракона. С саламандрами это срабатывало прекрасно. Пусть у них и защита от огня, но все равно атака пламенем прямо в лицо и глаза - это как плеснуть из стакана водой в лицо человеку: вреда не нанесет, но инстинктивно заставит зажмуриться и отвернуться. Только вот с драконом такого не получилось. Теория - теорией, а практика иногда отличается от нее. Пламя ударило в морду, облизало чешую, побежало дальше по загривку, но огромная покрытая красной чешуей рептилия ни на миг не отвернулась и не замедлила полет.
        - Беги! - прокричала Каста, рванула тетиву на себя, затем пальцы отпустили ее.
        Раздался гулкий хлопок, стрела со скоростью молнии метнулась вперед, ярко блеснув наконечником в свете солнца, и с силой ударилась в шею пикирующему вниз монстру. По-хорошему нужно стрелять в пузо - где чешуйки мельче и менее прочные, но из-за того, что дракон летит к ним вниз мордой, попасть по брюху проблематично. Так что в экстренной ситуации, когда время на реакцию ограничено, все что успела полуэльфийка - прицелиться и выстрелить, чтобы хотя бы попасть в монстра, чуть ранить и отвлечь.
        Стрела ударила в чешую, на треть погрузилась в нее, монстр даже не обратил внимания. Понятно, что боль он почувствовал, но эта боль была сравнима с той, когда вам под кожу попадает маленькая заноза. Это не очень больно, но в обычной ситуации вы сразу бы это почувствовали, однако во время боя, когда кровь бурлит, а болевой порог поднят, боли почти не ощутишь.
        - Тисса! - проревел Алтирег, метнувшись обратно.
        Колдунья стала смещаться в сторону еще момент, когда поняла, что пламя не остановило монстра. Так что прервала заклинание и метнулась в сторону, но рептилия приблизилась с такой скоростью, что девушка успела сместиться всего на пару шагов. Стрела тоже не заставила тварь отвлечься.
        Раздался грохот, поднялась пыль. Дракон пропахал носом и лапами землю. Девушка вылетела из поднявшихся клубов пыли. Алтирег похолодел, так как у Тиссы откушена по плечо правая рука, кровь хлещет из раны. Она упала, громко закричала, засучила ногами переворачиваясь из стороны в сторону, забрызгивая округу кровью.
        - Тисса, я иду! - прокричал Шмет.
        Целитель метнулся к колдунье, девушка тем временем перестала дергаться, лицо побледнело, кровь уже не толчками, а скудной струйкой вытекает из раны, грудь медленно опустилась, воздух с шипением прошел сквозь зубы и Тисса замерла.
        - Нет, стой! - вскрикнула Каста.
        Огромный хвост ударил целителя со спины прямо в голову. Раздался жуткий хруст, голову моментально размозжило, словно ударили молотом. Обезглавленное тело рухнуло там же.
        - Шмет! Нет! - жутким голосом взвыла Каста и рванула тетиву на себя.
        Крича, с текущими по щекам слезами, она помчалась вперед, выпуская стрелу за стрелой.
        Алтирег, взревев, устремился за эльфийкой.
        Дракон резко развернулся, пасть его открылась, в глубине заклокотало пламя, несколько стрел попали внутрь, и огонь словно пожрал их. А затем огонь толстой струей, ударил навстречу.
        Девушка метнулась было в сторону, но огонь последовал за ней. Полуэльфийка вспыхнула как спичка. Все, что мог делать Алтирег, это беспомощно взирать на смерть своего последнего друга. А затем дракон обернулся к нему.
        Алтирег метался по склону в тщетной попытке хоть как-то достать дракона. Тому надоело гоняться за человеком. Он взлетел, начал пикировать и поливать пламенем - но Алтирег оказался не так прост и успевал, пусть и в последний миг, уклоняться от струи пламени. Видимо дракон до этого преодолел большое расстояние в полете, так как видно, что устал. Он быстро свалился на землю и начал гоняться за охотником, пытаясь ударить хвостом или лапой со здоровенными когтями или попросту сожрать.
        В какой-то момент измотанный охотник оказался у входа в пещеру. Сквозь заливающий глаза пот он увидел приближающийся хвост монстра. Вскинув руки, он прикрыл голову и верхнюю часть тела. Мощный удар сотряс его тело, земля ушла из-под ног, и Алтирег влетел в пещеру. Жесткая земля ударила в спину, раздался хруст. Шатаясь, охотник поднялся. Перед глазами все плывет, в ушах шумит. Он попытался поднять меч, но руки не послушались, только в этот миг он увидел, что от удара хвостом их сломало в нескольких местах. Металлические пластины наручей смялись - если бы не они, то руки вообще бы раздробило.
        Дракон появился в проходе, морда повернулась в сторону детей.
        - Мама, спаси! - раздался крик. - Они хотели похитить нас!
        Алтирег вздрогнул, растерянный взгляд обратился в сторону детей. Они назвали дракона матерью?
        - Вот оно что. Вот оно как получилось, - прохрипел Алтирег.
        Это не просто дракон, а самка. Вероятно она потеряла собственных детенышей и, обнаружив этих, следуя материнскому инстинкту, приютила. Теперь он смог разглядеть останки лесных животных, которых, видимо, дракон ловила и приносила на прокорм этим детям. Алтирег не знал, как эти сироты лишились родителей, как оказались здесь, но факт остается фактом - они приняли дракона как мать, а она их как детей. Их не похищали. Все логично. Если бы они были похищены, то давно бы сбежали. Благо, это не так трудно: спуск с горы пологий, а до деревни рукой подать. То же самое можно сказать и про местных. Дракон видимо не нападал на людей, вот за него и не давали награды. И живет он в горах уже давно.
        Осознав эту истину, Алтирег внезапно понял, что их геройство тут и не нужно. Детей спасать не было необходимости и, по сути, друзья его погибли зря.
        - Тисса, Шмет, Каста. Ребята, - прохрипел он, подняв полный ярости взгляд.
        Плевать на дракона. Да, они не правы, но ящерица убила их без всякой жалости, и оставлять это просто так тоже нельзя. В конце концов, монстр есть монстр, и рано или поздно он нападет на людей, причем неважно по какой причине. Даже если считает, что просто защищает свое - это не значит, что защита должна быть сопряжена с убийством.
        Волна ярости поднялась внутри Алтирега. Дракон раскрыл пасть.
        В этот миг руки и ноги обрели силу. Усталость испарилась, а поломанные кости срослись. Алтирег метнулся в сторону, пламя лишь задело правую руку и ногу, спалив их почти до костей, но в тот же миг они вновь обросли плотью и кожей.
        Именно в этот миг в нем в первый раз проявился талант «десять божественных минут», дающий бесконечную выносливость. В эти десять минут любые раны затягиваются моментально, а он не испытывает усталости, постоянно используя боевые навыки. Платой за использование таланта станет то, что потом в течение целой недели его выносливость будет даже ниже, чем у среднего человека, он будет легко подвержен болезням, быстро уставать, а раны будут долго кровоточить и не затягиваться. Но это неважно, главное, что в эти десять минут его можно убить, только отрубив голову, или уничтожив ее - все другие раны будут не смертельными.
        - Теперь мы поговорим по-другому, - прохрипел Алтирег, сжимая в руке легендарный меч.
        Теплый ветерок нежно касается кожи, треплет волосы. Луна, зависшая в центре небосвода, выглядит как огромный глаз, посредством которого небо наблюдает за землей. Множество звезд блестящими осколками рассыпано по темному полотну.
        Алтирег поднял небольшую стопку, чуть помутневшую от времени. Крепкий настой на фрукте, названия которого он не знает, чуть колыхнулся, носа коснулся слабый запах спирта.
        - За вас, ребята, - прошептал Алтирег, опрокинул содержимое стопки в рот и сжал челюсти, чувствуя, как горячая жидкость обжигающей волной пробегает по пищеводу.
        Взгляд охотника направился на три надгробных плиты. По его просьбе их похоронили рядом друг с другом. На каждом написано имя, прозвище, год рождения и смерти.
        Внезапно раздался отдаленный хлопок и небо окрасилось розовым цветом. Алтирег вздрогнул, поднял взгляд. Высоко в небе расцветает разноцветный цветок.
        - Ах, да, сегодня же праздник фейерверков. Хайдель совсем рядом, и даже отсюда их видно. Эй, Каста, ты хотела полюбоваться ими - смотри.
        Алтирег усмехнулся, опустил взор. Тем временем расцвел очередной цветок, на этот раз зеленого цвета, слышны легкие хлопки взрывов.
        - Ребята, если слышите меня, знайте, я не сломался. Я все еще в здравом уме и продолжу идти дальше, так что за меня можете не волноваться. Я справлюсь. Выдержу. Тем более смотрите - у меня теперь столько денег!
        Он указал на стоящий рядом мешок полный золотых монет. Там где-то пятьдесят тысяч небольших золотых кругляшей. Все это вскоре отправится в магическое хранилище. Как Залтор и обещал, он заплатил оставшуюся сумму, только не золотом, а двумя здоровенными, размером с кулак, драгоценными камнями. При удаче их можно обменять даже больше чем на сто тысяч.
        - Так что не переживайте.
        Пальцы с силой сдавили стопку, стекло не выдержало, лопнуло, острые края порезали кожу, кровь каплями стала падать на землю.
        - У меня столько денег! Просто невероятное количество! Любая еда, любая одежда, любое оружие - все доступно мне. Я могу построить целый дворец, нанять кучу слуг и не знать забот всю оставшуюся жизнь. Я счастлив! Я счастливый человек! - произнес он громко, расправив плечи. - Да, я полон счастья! Ведь чем больше у тебя денег, тем ты счастливей! Так и есть. Я счастлив… я счастлив, слышите все?!
        Он тяжело выдохнул, скрючившись и став каким-то потерянным. Слезы, оставляя горячие дорожки, потекли из глаз, скапливаясь на подбородке и срываясь каплями вниз.
        - Шмет, Каста, Тисса… пожалуйста… кто-нибудь, если это возможно, заберите все мои деньги, но верните их, - прохрипел он, затем со злостью пнул мешок. - В бездну богатства, если моих друзей и любимой не будет рядом! Зачем мне тогда вообще нужны эти деньги?
        На следующий день Алтирег, которого за победу над драконом провозгласили легендарным охотником и дали первый ранг, покинул эти края. Все заработанные деньги он потратил на восстановление детских приютов и на помощь бездомным и инвалидам.
        После этого Алтирег исчез, и никто не знал, куда ушел великий охотник на монстров.
        Настоящее время.
        - Я сделал заказ на дракона. Я знал, что там есть дети и что самка дракона их не похищала, они жили с ней добровольно. Она стала для них матерью. Также этот дракон не нападал ни на людей, ни на скот, добывая пищу исключительно охотой на диких животных. Но мое желание получить новый экземпляр для коллекции, пересилило. Мне даже удалось обмануть камень правды. Я просто говорил такими словами, чтобы их можно было толковать двояко. Мои слова: «Дракон утащил детей», - можно понять и как «похитил» и как «просто унес» в пещеру. Или, например, я сказал что: «дело не в том, что таскает местную животину…», - удачное словосочетание. Я как бы и сказал, что дело не в этом, и это правда, но сделал намек, что все-таки таскает, хоть и не сказал это напрямую. Так что я обманул Алтирега, - произнес Залтор. - Детей потом отдали в приют, но они не забыли о своей ненависти ко мне и охотникам за то, что их лишили «матери», и когда выросли, стали охотниками на охотников. Пять лет назад они уже пытались убить меня, но тогда были не так сильны, и моя охрана сумела отбиться. Они убежали, обещая расквитаться со мной и
Алтирегом.
        Я выдохнул, глянув на небо, усеянное сотнями тысяч маленьких льдинок. Волны жара накатывают теплыми пальцами, поглаживая руки, касаясь лица.
        - Что было дальше? Все эти годы я ждал повторного нападения, но «драконьи дети» словно забыли о моем существовании, занимаясь тем, что убивали охотников.
        Залтор сглотнул, покосился в сторону шатра, где спят жена и дети.
        - Я испугался и за себя, и за жену, и за детей, так что послал убийцу, чтобы разобраться с ними. Один охотник вызвался пойти на это задание. Он, скажем так, был нечист на руку, и я воспользовался этим. Он потерпел поражение, что стало полной неожиданностью. Я сменил место жительства и надеялся, что смогу прожить спокойную жизнь, но потом услышал, что «драконьи дети» появились в этих краях. Первое, что я сделал, это назначил награду через знакомого в гильдии охотников. А потом начал искать тех, кто защитит мою жизнь. И тут от «драконьих детей» пришло письмо.
        Его дрожащие пальцы вытащили небольшой конверт с красной печатью.
        - Они пообещали убить не только меня, но и жену и детей.
        - И вы решили бежать?
        - Да. Ныне они совсем иные. Убившие множество высокоранговых охотников, «драконьи дети» обзавелись опытом и экипировкой. И теперь моей охране их не остановить.
        - И поэтому вы наняли нас? - с хрипом произнес Роберт, покосившись на братьев.
        - Да, - кивнув, согласился Залтор.
        - А почему, бездна вас забери, вы сразу об этом не сказали? Рассказывали про каких-то разбойников. Мы, между прочим, и нанимались охранять вас от разбойников, а не от убийц охотников. Такая работа стоит дороже, - произнес Вотчир, второй по старшинству среди братьев.
        - Я знаю, просто испугался, что вы откажетесь, узнав реальную причину. А что насчет цены, то я плачу каждому по тысяче золотых - думаю, что это намного выше той цены, что обычно дают за охрану от разбойников, раз так в пятьдесят.
        Роберт еле заметно с досадой цокнул языком. Хороший малый. Явно хотел со сбитого с толку и испуганного аристократа взять еще деньжат, но и Залтор оказался не промах.
        - Ладно, думаю как-нибудь с четырьмя молокососами справимся, - махнув рукой, сказал Калтон - третий и самый младший из братьев Делкарвен.
        По виду Роберта можно понять - он настолько уверен в своих силах, что готов сказать, что помощь остальных не понадобится, но промолчал. Тут уже сыграла солидарность охотников. Ведь если помощь нашей команды и Пирки не нужна, то и держать в качестве охраны и платить нам не за что.
        - Что ж, надеюсь, что это не просто слова. А если даже не нападут, то все равно вам всем будет выплачена положенная плата, - выдохнув, произнес Залтор. Выглядит он как человек, которому только что вырвали гнилой, ноющий тупой болью зуб.
        Решив, что разговор окончен, аристократ развернулся.
        - Они и правда так сильны, как об этом беспокоится наш наниматель? - уточнила Пирка.
        - Кто знает? Возможно, - пожав плечами, произнес Роберт. - Хотя, что могут противопоставить нам самоучки, убившие парочку высокоранговых охотников.
        - А они стольких убили? - уточнила Элантира.
        - Без понятия. Но раз на них раньше не было объявлений от гильдии охотников, то наверняка так оно и есть. Ладно, мы спать. Команда Сержа, как и был уговор, дежурит первую ночь.
        Братья зашли в один из шатров, оставив нас одних у костра.
        - Тогда я тоже спать, - произнесла Пирка, глянув в сторону Элантиры.
        - Я если и пойду, то в свою палатку, и не смей ко мне залезать, на этот раз убью, - предупредила принцесса демонов.
        Пирка захихикала.
        - Такая стеснительная, - бросила бывший паладин, прежде чем полог закрылся за ее спиной.
        - Ладно, тогда мы с Сержем дежурим первыми, - произнес Малтиан.
        Хотел бы я это сказать, но маг меня опередил. Ладно, пусть его, прощу нарушение субординации на этот раз. Все-таки мы не просто команда охотников, мы еще и друзья, так что подобное допустимо.
        - Учитель когда-то говорил, что нужно тщательно готовиться к бою с любым монстром и в бою всегда быть сосредоточенным, не важно тролль это, огр, великан или гоблин. А в качестве примера он говорил, что из-за разгильдяйства потерял всех друзей. Но он никогда не рассказывал подробностей. Значит, вот как это случилось, - произнес я.
        - Ну, с нами-то подобного точно не случится, - уверенно произнес Малтиан. - Ведь мы всегда готовимся к сражению с любым монстром. Давайте быть внимательными, и если эта четверка нападет, будем предельно осторожны и сразимся с ними в полную силу.
        Утро выдалось ярким и солнечным. Слышен щебет птиц. Ветер с веселым шумом раскачивает деревья, шуршит листвой.
        Я вдохнул полной грудью. Судя по погодке, еще пару часов и начнется жара, а часам к трем будет настоящее пекло - самое время где-нибудь искупаться. Эх, помню в детстве в такую погодку ехали с родителями на озеро, купались, кушали шашлык и пили квас, ну, я квас, а родители пиво. Порою скучаю по тем денькам. Надо будет, когда все закончится, сгонять на бережок и поесть шашлычков из местных ягеров, тем более я уже как-то обещал это товарищам.
        Первые два часа мы ехали без особых проблем. Дорога, пусть и не новая, из-за чего карета движется еле-еле, но все же сносная, так что какого-то дискомфорта не испытываем. Еще перед отъездом спланировали, как поедем. Братья едут впереди, шагах в десяти, я рядом с каретой, Малтиан и Нейта замыкающие, Элантира справа, а Пирка чуть впереди.
        - Передай, чтобы сворачивали туда, - внезапно произнес возничий, обращаясь к бывшему паладину.
        Пирка глянула в указанное место.
        - Мы вообще в лес сворачиваем.
        - Так надо. Там через полдня будет старая дорога, ей уже давно никто не пользуется.
        Пирка хмыкнула, пришпорила коня. Братья Делкарвен хмуро выслушали ее, глянули на дорогу, затем в сторону кареты, но спорить не стали, молча повернув лошадей.
        Странно, что Залтор так боится этих «драконьих детей». Уверен, что моя группа сможет справиться с ними. То есть, если даже все они будут сравнимы по силам с легендарными охотниками, чего быть не может, то даже так мы сможем их победить.
        Мы уже подъезжали к месту, где должны были сворачивать, как донесся сначала слабый, а потом нарастающий шум. Я повернул голову, но вижу только деревья.
        - Что это? - удивленно спросила Элантира.
        Сидящий на козлах личный охранник Залтора занервничал, глядя на нашу реакцию, пальцы легли на рукоять меча.
        - Что-то случилось? - спросил один из братьев, заметив, что мы остановились.
        Делкарвен подъехали, лица посерьезнели. Шум стал сильнее, но все еще не видно, откуда он доносится. Внезапно по земле пронеслась тень, мы разом вскинули головы.
        Мои внутренности замерзшей глыбой провалились куда-то в район живота, а по телу прошла дрожь. Над нами завис, закрывая собой солнце, огромный черный дракон, на спине которого застыли маленькие черные фигурки четырех человек.
        Часть 7. Глава 87.
        НЕУДАЧНЫЙ ПОЛЕТ.
        Ветер приятно холодит лицо. Мимо проносятся облака, такие мягкие и белые, как пух. Кажется, что на них можно лечь и отдыхать как на кровати. Над головой расплескался темный синий океан, по которому ярко сияя плывет раскаленный шар солнца. Лучи скользят, нагревая доспехи, но встречный прохладный ветер тут же охлаждает их.
        Клаус сделал тяжелый вздох, легкие наполнились прохладой, что отдалась в голове. Мир приобрел четкость, стал ярче и насыщенней.
        Арч сделал очередной взмах, мир чуть качнулся, затем он вновь расставил широко крылья и продолжил медленно планировать.
        Клаус глянул на самого младшего в их семье. Черный дракон по имени Арч не может ни говорить как люди, но прекрасно их понимает. Когда они сбежали из приюта, то смогли найти яйцо, оставленное матерью в пещере, которое так и не нашли охотники. Оно почти пять лет пролежало в тайном месте, но в этом плане драконьи яйца могут лежать и сотни лет, а особая магия сохранит невылупившегося дракончика пока не появится кто-то, кто поможет ему вылупится.
        - Они не могли уйти далеко. Я уверен в этом, - раздался сквозь вой ветра, крик Йортена. Он, как и Клаус стоит в полный рост, только рукой держится за один из шипов, что во множестве растут вдоль позвоночника Арча.
        Клаус кивнул, взгляд направился вниз, где расстелился зеленый ковер. Деревья стоят так близко друг другу, что листва образует сплошную поверхность. Кажется, что можно прыгнуть и утонуть в ней, как в море. Изредка в сплошной массе зелени появляются дороги или речки.
        В этот миг на переносице зачесался шрам. Такое часто бывает перед боем. Клаус чувствует приближение драки, сердце начинает биться быстрее, разгоняя кровь, отчего шрам багровеет, раздувается становясь похожим на земляного червяка. Вообще шрамов у Клауса масса, но все они получены в один день. Тогда, пять лет назад, они пытались уже отомстить Залтору, но были слабы. Только вот аристократ не захотел их отпускать и послал следом убийцу. Именно в сражении с убийцей Клаус и получил все эти шрамы. Его братья и сестры были измотаны и изранены, так что помочь не могли, только он, будучи старшим мог защитить семью. Правда и сам Клаус оказался на гране жизни и смерти. Если бы не вмешавшийся Арч - то они все бы погибли. Тогда, пять лет назад Арчу было всего десять и размером он был не больше лошади, летал плохо, а чешуйка была еще маленькая и по прочности едва ли не хуже стальной кольчуги. Тогда молодой дракончик, был той песчинкой, что склонила весы в их пользу.
        За пять лет, он здорово вырос, превратившись из детеныша, в такого себе молодого дракона. Ему еще лет пять расти до полноценно взрослого, но даже так, будучи пятнадцатилетним, он огромен. По воспоминаниям Клауса, больше матери.
        Впереди раздался легкий рык, Арч мотнул головой.
        - Видишь? - переспросил Клаус, вглядываясь в зеленый ковер.
        Дракон изменил чуть-чуть угол крыльев, земля стремительно приблизилась, и Клаус наконец смог рассмотреть маленькую тропку, петляющую средь густого леса. По ней еле движется карета запряженная четырьмя лошадьми, впереди и позади нее двигаются два отряда охотников. Они разом вскинули головы, взгляды направились на дракона.
        - Арч, не жги. Карета и люди внутри нужны нам живые. Так же там, кровь матери, которую мы обязаны забрать. Спускайся ближе.
        Внезапно снизу полетело длинное ледяное копье, но на подлете к дракону оно истончилось и ударило сосулькой размером с небольшую палку в чешую и разбилось. У черных драконов практически стопроцентная защита от заклинаний и то, что заклинание все-таки ударило об шкуру Арча говорит о том, что у противника есть «пробивные заклинания», что позволяют все-таки наносить по противнику с иммунитетом, атаку заклинанием. Судя по размеру ударившего ледяного копья, то сила заклинаний где-то четверть от максимальных.
        Дракон рыкнул, заложил вираж, спускаясь ниже. Кони взбесились стали рваться во все стороны. Сидящие на козлах мужчины пытались удержать вожжи, но лошади, в которых словно проснулись демоны, вырвались. Стали разбегаться во все стороны. То же самое случилось и с всадниками, кони под ними стали вставать на дыбы, дико ржать.
        Арч тем временем завис над верхушками деревьев, чуть в стороне, чтобы противники не могли запустить какое-нибудь мощное заклинание по прыгающим вниз драконьим детям.
        - Так достаточно, - крикнул Йортен, - Листа, Стила прыгаем. Клаус, ждем тебя.
        Клаус кивнул. Ему надо еще сказать Арчу, что ему делать. Брат и сестры ловко скользнули по хвосту дракона, который тот опустил чуть ниже. Ловко приземлились на ноги, только Йортен использовал заклинание, чтобы замедлить полет - его выносливости и ловкости все же не хватает, чтобы безболезненно приземлиться.
        - Арч, слушай внимательно. Как только… - начал было он, но дракон внезапно рыкнул, да и сам Клаус заметил мелькнувшую тень.
        Он резко обернулся. Уцепившись правой рукой за один из шипов, выступающих на спине, застыл воин в кожаных доспехах, с металлическим нагрудником. У мужчины короткие темные волосы и холодный взгляд серых глаз. На лице есть несколько небольших шрамов, запястье левой руки заменяет магический протез сделанный из адамантия, пальцы сжимают рукоять меча. У него, черное лезвие отливающее фиолетовым, на крестовине виднеется рисунок пятиконечной звезды.
        - Арч, взлетай! - скомандовал Клаус, поняв намеренье противника.
        Дракон резко взмыл в воздух. Клаус уцепился за шип, еле удержавшись на спине младшего брата, но и противник оказался проворен и силен. Пусть ноги и скользнули по шкуре, но пальцы с силой сжали шип не дав сорваться вниз.
        Клаус хотел спрыгнуть за остальными, но появившийся откуда ни возьмись противник, заставил изменить его планы, ведь он прекрасно понимал, что может произойти. Есть мнение, что слабое место дракона - это его брюхо, но это не так. На самом деле слабое место дракона - его крылья. Их легче всего ранить и если дракон упадет с довольно высокой высоты, то может переломать себе все кости. Кто может знать этого охотника, он вполне в состоянии отрубить крыло дракону, а потом спрыгнуть и с помощью заклинания замедлить падение. Конечно, Арч может попытаться скинуть незваного наездника, но у него может и не получиться. Оставлять же самого младшего из их семьи один на один с врагом, Клаус не может себе позволить. Пусть Арч и кажется сильнее их всех, но все-равно долг старшего всегда защищать младшего, поэтому он остался, чтобы сбросить охотника вниз.
        - Выровняй. Тут у нас противник, сейчас я его скину Арчи! - прокричал Клаус.
        Полет выровнялся мимо поплыли облака. Клаус метнулся вперед. Противник поднял меч, клинки встретились с тяжелым звоном.
        Дракон стремительно ухнул вниз, мое сердце рухнуло следом куда-то в район пяток, но я нашел в себе силы справится с ужасом, стремительно спрыгнул с лошади, понимая, что в лесной тропинке, на лошади далеко не ускачешь. Как показало будущее, моя интуиция подсказала верное решение. Стоило дракону зависнуть над верхушками деревьев, как лошади словно взбесились, стали сбрасывать всадников, с дикими взглядами ржать, пускать пену и разбегаться кто-куда. Те что были запряжены в кареты, так испугались, что вырвались из упряжи.
        У меня уже давно возник вопрос. А как высоко я могу запрыгнуть? Ведь сейчас я сильнее обычного среднестатистического человека в 13 раз, во столько же раз быстрее и выносливее - сиречь мои кости прочнее, моя кожа прочнее, раны восстанавливаются в 13 раз быстрее, я менее подвержен болезням. Если средний мужчина, напрягшись, используя мышцы на максимум, поднять ну, условно говоря, сто килограмм, то я способен поднять больше тонны и меня не раздавит этот вес, так как мои связки и кости многократно крепче. Отсюда логичный вывод, если средний человек приложив максимум усилий подпрыгнет на метр-полтора вверх, то я, теоретически способен запрыгнуть на типичную пятиэтажку. Ну это в теории, а на практике я задумался об этом только в тот момент, когда дракон опустился ниже. Для чего он это сделал, стало понятно, когда маленькие фигурки стали спрыгивать вниз одна за другой.
        - Защищайте Залтора! - крикнул я, метнувшись вперед подобно метеору.
        Да на мне доспехи, но весь вес их не превышает десяти килограмм, так что добавления этого веса практически никак не сказалось на скорости, это как для обычного человека дополнительные полкилограмма веса - он его даже не заметит.
        Дракон завис примерно в двадцати шагах. Это расстояние я преодолел за мгновение, резко оттолкнулся от земли, рука уцепилась за ветку дерева. Я подтянулся, встал на нее, а затем оттолкнулся, под ногами хрустнуло, а фигура дракона стремительно прилизалась. Шкура монстра ударила в ноги, пальцы спешно уцепились за один из шипов, левой рукой вытащил «ночь» из ножен. Не думаю, что легендарный меч хуже рубит, я никогда не проверял какой из них в этом плане лучше, но ночь уже успела зарекомендовать себя как клинок, который хорош в прорубании чего бы то ни было, так что чтобы отрубить или сильно повредить крылья дракону он сойдет. Судя по всему, противники хотят захватить Залтора живьем, иначе бы просто спалили карету, с другой стороны, они еще могут это сделать, когда поймут, что начинают проигрывать, именно для этого и нужно обезвредить дракона.
        Последний из противников - лысый, покрытый шрамами мужчина, одетый в доспех из костей, цвета схожего с цветом бильярдных шаров - заметил меня, в глазах его мелькнуло беспокойство.
        - Арч взлетай! - резко скомандовал он.
        Мои пальцы с силой впились в шип, резко рвануло вверх, в ушах засвистел воздух, а земля стала стремительно удалятся. Ноги скользнули по шкуре и зависли в воздухе, болтаясь от порывов ветра, опусти я шип и полечу вниз. Думаю, что даже с моей выносливостью, падение с высоты облаков смертельно. Хотя я не пробовал и возможно, учитывая, что прочностью костей, органов, кожи и мышцы у меня в тринадцать раз больше, чем у обычного человека, я смогу пережить падение даже с такой высоты. Правда проверять что-то желания совсем нет. Хотя, учитывая положение дел, вполне может так случится, что я на практике узнаю могу ли выдержать падение с такой высоты или нет.
        Сквозь шум ветра я услышал, как мужчина что-то произнес. Полет выровнялся, мы оказались сред облаков.
        Клаус, если правильно помню его имя, достал длинный широкий меч, просто глядя на который чувствуешь заключенную в нем мощь. Путь к крыльям перегорожен противником, так что срубить крылья не получится, но с другой стороны если мы продолжим находится далеко от сражения и мои друзья, победив смогут увести семью Залтора подальше - такой вариант меня тоже вполне устроит. Дракон не может летать вечно, ему придется приземлится и когда это случится, я могу просто бежать. Хотя это не вариант. Этот мужчина не остановится и попытается вновь нас найти, так что разобраться с ним и драконом - жизненно необходимо. Черт и почему я оказался в такой ситуации? Почему согласившись лишь проводить графа я попал в ситуацию, при которой придется сражаться с самым свирепым и сильным среди драконов - черным?
        Противник метнулся вперед, я поднял меч, наши кликни столкнулись с тяжелым звоном, словно на наковальню опустился молот.
        - Готовься к смерти охотник! - кровожадно произнес уже набившую мне оскомину фразу, настолько клишированную, что начинаю от такого уставать. После стольких раз, когда противники просили меня приготовится к смерти и в итоге сами умирали, эта фраза способна вызвать у меня лишь усмешку.
        - Я побеждал, магов, легендарных охотников и полубога, думаешь меня страшит какой-то дракон и его хозяин?
        Я отпустил шип, в правой руке загорелась печать магического хранилища, а через мгновение пальцы сжали рукоять убийцы тысячи монстров. Я нанес стремительный удар. Противник отклонился в сторону, но лезвие с глухим стуком чиркнуло по костяному шлему.
        Дракон взмахнул крыльями, твердь под ногами шатнулась, я с трудом удержал баланс, противник же привычный видимо к такому, ухмыльнулся, атаковал быстро и сильно. Я заблокировал удар ночью, контратаковал, острие «убийцы тысячи монстров», чиркнуло по наплечнику, оставив небольшую царапину.
        Тем временем дракон вильнул вправо, мир качнулся перед глазами, плечо ударилось в шип. Я вновь еле удержался от того, чтобы не свалится. Клаус вновь этим воспользовался, меч ударил с силой, я подставил ночь, тяжелый удар заставил отшатнутся. Он буквально впечатал меня обратно в шип.
        Я попытался ударить противника, но тот отскочил назад, а в следующий миг дракон под углом полетел вниз. Я напрягся, пытаясь удержатся, и не заскользить вниз, а в место атаки пришлось вновь защищаться. А через миг полет изменился и на этот раз мы вильнули вверх. Клинок противника с силой ткнулся в нагрудник, оставив в нем углубление, я спешно убрал убийцу тысячи монстров в магическое пространство, пальцы уцепились за шип, чтобы не дать мне отлететь от удара вниз. Чтобы понять всю мою трудность, то нужно представить, что вы пытаетесь устоять на вагонетке, что катится по рельсам аттракциона под названием «американские горки».
        Я зарычал подался вперед, ночь ударила с силой, на рукоятке блеснула звезда, враг попытался уклонится, но это получилось не очень, так что лезвие оставило неглубокую зарубку на нагруднике.
        Полет выровнялся. Я воспользовался этим, материализовав в правой руке второй меч и обрушившись на противника всей мощью. Клаус стал отчаянно защищаться от моих атак, но получалось у него это не очень, видно, что он самоучка, действует на рефлексах. Его статы если и ниже моих, то ненамного, но вот мастерства ему не достает. Так что я поймал его на ложном замахе, противник подставил клинок, но я атаковал совсем по-другому. Клаус сдавленно зарычал, когда клинок ударил в щель в доспехах, на уровне живота.
        В этот миг дракон сделал резки поворот и клинок вместо того, чтобы погрузится дальше в тело противника скользнул в сторону. Клаус отпрыгнул из раны потекла кровь.
        Он сплюнул кров, вытер перчаткой, а затем выпрямился, словно ничего не случилось.
        - Похоже ты довольно силен, придется биться с тобой в полную силу.
        Только не говорите, что у него есть талант?
        Словно прочитав мои мысли, он хищно улыбнулся. Внезапно он стремительно прыгнул вперед, я подставил клинок, удар чудовищной силы прошелся волной прошелся по мне, а противник тем временем сместился, чтобы контратаковать, но я быстро развернулся. Наши мечи стали биться друг об друга, звон разносится по округе. Несколько раз его клинок попадал по моим доспехам, но успех у него добиться не получилось. Все что ему удалось порезать рука, да оставить несколько отметин на нагруднике. В какой-то момент мне удалось его подловить, меч устремился в сочленение, но в этот раз Клаус успел среагировать стремительно отпрыгнув назад.
        - Арч, вверх! - проорал он, ухватившись за шип.
        Дракон взметнулся вертикально вверх. Я охнул от неожиданности, почувствовав, как твердь исчезла и под ногами образовалась пустота, а перед глазами стремительно понеслась вверх чешуя.
        - Защищайте Залтора! - прокричал Серж, а затем стремительно метнулся вперед.
        Эланитра, Малтиан и Нейта успевшие спрыгнуть с обезумивших лошадей, лишь проводили его ошарашенными взглядами. Но когда увидели, как он стремительно запрыгнул на дерево, а потом с него на дракона - все стало ясно. Принцесса демонов было хотела рванутся следом, но быстро поняла, что не успеет, да и Серж все-таки лидер группы и как он сказал - так и надо делать, но сердце девушки все равно предательски защемило. Ей очень не хотелось бросать Сержа одного, чтобы тот сражался с черным драконом. Но мгновения были упущены, а в следующий миг монстр вертикально устремился вверх.
        - Нейта, наложи заклинания, а затем отходи к Залтору, его семье возможно понадобиться помощь - уводи их подальше, мы с братьями Делкарвен займемся спрыгнувшими врагами. - сказал Малтиан.
        Целительница быстро наложила положительные заклинания, не забыв и про братьев охотников и про Пирку, а затем побежала к повозке, из которой с опаской выглянул аристократ. Его двое охранников уже скрылись в лесу, явно не желая становиться пищей для дракона.
        - За мной! - скомандовал Малтиан.
        - Мы разберемся, - крикнул Роберт, метнувшись вперед.
        - Ну конечно, смотрите чтобы вас не порубили на фарш. - пробурчала Элантира.
        - Прикроем их. - сказала Пирка выхватив кинжалы и встав рядом.
        У принцессы демонов пробежали легкие мурашки, но сейчас отказываться от помощи паладина не время - они все в одной лодке.
        Противники выскочили из-за деревьев. Две девушки близняшки единственным отличием которых были родинки в разных местах и парень в одеждах мага с жезлом целителя.
        Роберт, подняв двуручник резко опустил его, стремясь разрубить близняшку с родинкой под чувственными губами - Стилу, но девушка подставила клинок. Держала она его одной рукой, но все равно смогла блокировать атаку двуручнка и чуть изменив угол заставила клинок скользнуть мимо. В этот время Вотчир спустил стрелу с лука, но перед девушкой возник серебристый щит, стрела тренькнув отлетела в сторону, в руках Калтона - третьего брата - появился жезл, а перед ним образовалось пламя, он собирался метнуть огненный шар в противников, но в этот миг справа от него возникла Листа, ятаган рубанул по животу с легкостью пробив легкие кожаные доспехи. Кровь брызнула на землю, Калтон с хрипом повалился. Листа - близняшка с родинкой под глазом - хотела вторым движением добить охотника, но рядом с ней возникла Пирка. Листа развернулась ятаган свистнул, с звоном встретился кинжалами бывшего паладниа.
        - Безнда! - прохрипел Роберт.
        Меч его повалился на землю, он упал рядом, сжимая отрубленную по локоть правую руку. Элантира резко прыгнул в перед, острия кинжалов устремились к Стиле, но та, вовремя заметив опасность отскочила назад, выставив перед собой меч. Выглядит он явно необычно - лезвие голубоватое, но отливает желтым - словно золотое, на рукояти у него нарисован круг.
        - Я прикрою! - крикнул третий противник - мужчина в чешуйчатом доспехе с жезлом в руках, но в этот миг со стороны прилетел огненный шар, и он спешно вскинул руки создав щит перед собой. Огненный шар ударил в него, раздался оглушительный взрыв, огонь взметнулся выше деревьев.
        - Вотчир, утаскивай братьев к Нейте, она их вылечит. Эти противники вам не по зубам! - крикнул Малтиан.
        Третий брат кивнул, быстро подхватил Калтона на плечо. В этот момент встал и Роберт. Все еще сжимая руку, он поковылял к братьям.
        Стила было рванулась в сторону, но Элантира сместилась, перекрыв ей путь.
        - А вам значит мы по-зубам? - спросил Йортен, рукой убрав часть волос за ухо, чтобы не мешались, и поднял жезл, не сводя глаз с Малтиана.
        - Еще как, - только и произнес маг.
        Я среагировал мгновенно, быстро убрал убийцу тысячи монстров в магическое хранилище, выставил руку в сторону, пальцы ухватились за один из проносящихся мимо шипов. Руку дернуло, но не сильно - все-таки статы у меня слишком большие, чтобы подобное хоть как-то повредила связки.
        Ветер свистел некоторое время в ушах, я видел противника, что находится выше и крепко сжимает другой шип. Он смотрит с ненавистью и разочарованием. Поняв, что ничего не получилось, он обернулся, что-то прокричал.
        Даркон вновь выровнял полет. Я тут же прыгнул вперед. С такими выкрутасами похоже мне не удастся использовать двухмечевой стиль. Придется обойтись одним. Сейчас я успел убрать оружие и схватиться за шип, но в следующий раз может не так повезти, нужно только улучить момент и поменять ночь на «убийцу тысячи монстров», так как с ночью мои статы все-таки ниже.
        Наши клинки вновь встретились с жутким звоном. Противник атакует яростно и быстро. Его статы точно поднялись. Причем не понятно насколько, но чувство такое, что в какие-то моменты он быстрее меня, а в другие сильнее, но при этом скорость его падает. Будто он жонглирует всеми статами перекидывая все то в силу, то в ловкость, то в выносливость. Но несмотря на это, он все равно не может меня достать - сказываться неопытность его техники. То, что он еще не проиграл - заслуга этой странной силы, которую он использует, что позволяет ему в разные моменты превосходить меня по тем или иным статам.
        - Арч, вправо! - резко скомандовал он.
        Я напрягся, внезапно мотнуло в сторону, Клаус резко прыгнул вперед, меч обрушился сверху, я вскинул клинок, но из-за того, что твердь под ногами шатается, как палуба корабля во время шторма, я чуть не потерял равновесия и защита получилось неудачной. Меч противника ударил не в клинок, а рукоять, а если точнее по пальцам адамантиевого протеза, причем попал как раз в соединения пальцев. Раздался легкий звон, часть пальцев полетела вниз, а следом за ним и выскользнувшая рукоять ночи. Я отпрыгнул, быстро материализовал в правой руке убийцу тысячи монстров, скосив взгляд и с грустью наблюдая как ночь падает вниз, затем посмотрел на протез. Отрублены наполовину два пальца - мизинец и безымянный - но этого хватило, чтобы выбить «ночь» из рук.
        - Вверх! - прокричал Клаус.
        В этот раз я был готов. Противник слишком предсказуем. В общем я догадывался, что он попытается воспользоваться тем, что в правой руке у меня теперь меч, а хватка левой ослабла из-за потери половины пальцев. Так что стремительно отпрыгнул в сторону, чуть ли не обхватив не только руками, но и ногами. В этот миг начался стремительный взлет, с воем в ушах.
        Поняв, что это не подействовало, Клаус приказал дракону выровнять полет. Мы вновь полетели параллельно облакам. Я не стал дожидаться атаки противника, сам метнулся вперед. Он попытался ускориться, но в этот раз у меня в руках убийца тысячи монстров, с учетом большой банки усиляющего зелья и усиливающего заклинания Нейты - это значит, что все мои статы, за исключением магической силы - теперь равны 999, так что его движения оказались не такими быстрыми. Пусть они все еще быстрее и сильнее, но все компенсирует мой большой боевой опыт.
        Мы вновь стали обмениваться ударами, на меняющем то и дело направление полета драконе. Как Клаус не старается, но клинок не может достать меня, я же, быстро привыкнув к новому месту боя, а также к атакам и примитивным уловкам противника, парирую все легче и все чаще контратакую.
        - Убью, убью, я убью тебя! - проревел он.
        В этот миг мой меч ударил его в шею, противник отклонился лезвие разрезало кожу на подбородке и так же ремешок шлема. В следующие мгновения я, поймав на обманном движении противника вновь ударил в голову. Шлем слетел с головы противника и улетел вниз.
        - Тебе не видать победы. - прохрипел я.
        - Вниз! - сорвавшись на крик, резко произнес Клаус.
        Я отпрыгнул к шипу как раз вовремя. Левая рука уцепилась за него, дракон нырнул вниз, пальцы заскользили, но мне все-таки удалось подтянуться обхватить и второй рукой шип. Земля стремительно прилизалась. Я увидел всполохи магии, заметил Элантиру, что сражается с одной из девушек, а рядом бьется Пирка с другой. Дракон передел в горизонтальный полет пролетел над ними. Увидев развернувшуюся в низу картину, Клаус зло скривился.
        - Арч, ищи его, ищи того, кто похитил кровь матери, они не ушли далеко.
        У меня мурашки пробежали по коже. Похоже понимая, что аристократ такими темпами может сбежать, он решился спалить Залтора, а не захватывать его в живы.
        Я прыгнул вперед. Нужно быстро его убить и отрубить дракону крылья. Увидев легкую панику в моих глаза, Клаус хищно улыбнулся. Наши кликни вновь встретились, высекли искры. Я стал атаковать быстро и отчаянно но противник с той же отчаянностью стал блокировать атаки. Я понимал, что у меня есть лишь секунды, так что бросил все силы.
        В этот миг раздался рык.
        - Спали их! - скомандовал Клаус.
        - Не позволю! - вскрикнул я.
        Дракон тем временем завис над аристократом. Его жена закричала, запуталась в платьях упала на землю, ударилась головой об пенек и обмякла. К ней тут же подбежали дети, а затем и Залтор. Нейта подскочила следом, использовав заклинание что должно привести в чувство жену графа, но с ужасом понимая, что не успевает оттащить их от атаки монстра.
        В этот миг в пасти дракона заклокотало пламя, а через миг оно вырвалось, мощным потоком обрушившись на людей.
        Клаус:
        Полный доспех (нагрудник, поножи, ботинки и шлем) из костей дракона (великий).
        Меч карающей тьмы (легендарный)
        СИЛА - 789, ЛОВКОСТЬ - 889, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 250, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 777, ВОСПРИЯТИЕ - 697.
        ТАЛАНТ: Манипуляция статами. Может передавать часть статов одни в другие. К примеру, перекинуть 100 очков восприятия добавив их в силу. Ограничение - нельзя увеличить статы выше 999, второе ограничение - действует талант в течение 30 минут, после чего все статы понижаются в два раза на пять часов.
        Часть 7. Глава 88.
        МЕЧ НЕУДАЧНИКА.
        Пламя ударилось о землю, поглотив все в мгновение ока, растеклось в стороны, побежало по стволам деревьев. Говорить о том, что в этом бушующем пламени кто-то выжил - не приходится. Огонь пожирает все, полностью залив округу, скрыв земную твердь. Густой дым повалил вверх, закрыв обзор. Дракон резко взмахнул крыльями, под ногами чуть качнуло, я автоматически уцепился за шип, все еще пытаясь осознать произошедшее. Перед глазами вдруг предстало лицо учителя, что с легкой грустью в глазах говорил, что всегда нужно тщательно готовиться к бою с монстрами, а то потеряю товарищей, как это случилось с ним.
        Я глянул вниз. Там вовсю продолжается сражение, но даже отсюда видно, как Элантиру уже прижала одна из девушек и готова вот-вот расправиться с принцессой демонов, как Малтиан стоит в стороне, с тяжестью опираясь на посох, как истекающая кровью Пирка отступает под напором другой противницы. Они еще не знают, что случилось там, что сотворил дракон.
        Затем мой взгляд переместился на противника, тот, держась за шип, смотрит со злорадством.
        - У тебя лицо, как у того охотника, что много лет назад пришел нас «спасти» и убил мать. Как его звали? Алтирег? Легендарный ныне охотник - но по факту убийца, который еще и потерял всех друзей. Ты похож на него. У тебя похожий стиль боя.
        - Алтирег - мой учитель, - прохрипел я.
        Под ногами качнулось, полет выровнялся.
        - Вот как? Это хорошо. Таким образом, наша месть будет более полной. Как он отобрал у нас мать, так и мы теперь отберем жизнь его ученика!
        Я, молча, метнулся вперед. Меч ударил сверху, противник отбил удар, атаковал в ответ, клинок с легким звоном оставил неглубокую отметину на нагруднике. Я сделал резкий тычок, Клаус зашипел, из раны на щеке потекла кровь.
        Я атакую быстро и спокойно. Все чувства пропали, остались лишь движения, заученные во множестве тренировок. Я бьюсь на автомате, как робот: нет ни мыслей, ни желаний, есть только задача - убить и Клауса, и дракона.
        - Арч, вверх! - отчаянно завопил Клаус, когда мой меч со звоном оставил углубление в наплечнике.
        Я отпрыгнул к шипу, в лицо ударила холодная воздушная подушка. Я словно очнулся от сна, сердце болезненно сжалось. До сих пор не могу поверить, что Нейта могла вот так просто погибнуть. Этого не может быть. Сжал челюсти до скрипа зубов. Нет, с ней все в порядке, она точно как-то спаслась!
        Я попытался подавить ненужные мысли о том, что с друзьями что-то может случиться. Нужно сосредоточиться на бое.
        Полет выровнялся, мечи стали высекать искры, ударяясь друг о друга. Удары у нас тяжелые, звон такой словно лупим кувалдами по наковальням, но оно и понятно - у обоих стат силы максимальный, так что в сражении двух людей, чья сила каждого превосходит силу обычного человека в 13 раз, по-другому быть не может
        - Твои друзья, считай, мертвы, зачем сопротивляешься? Даже если убьешь меня, то останется еще и Арч, и мой брат с сестрами. Победы тебе не видать - только смерть.
        - С ними все будет в порядке. Даже Нейта спаслась, я уверен! - прохрипел я и ударил, но атака получилась вялой, и противник легко парировал.
        - Ложь. Ты лжешь сам себе! И прекрасно понимаешь, что в том пламени никто не выжил. Так что смирись.
        Сердце заледенело - я понял, что Клаус прав. Я считаю, что Нейта мертва и что Малтиан с Элантирой тоже в шаге от гибели. Да, конкретно я побеждаю, и думаю, что смогу одолеть Клауса, только вот что толку, если все друзья умрут? Нет, нельзя об этом думать, нужно сконцентрироваться на другом.
        Я с упорством загнал мысли о случившемся в дальние уголки сознания, но они подобно воде, что просачивается сквозь пальцы, прошли и сквозь все заслоны, вновь заполнив череп. Я зарычал, стал стремительно атаковать, нанося один удар за другим, но в какой-то момент противник подловил меня.
        - Вниз! - крикнул он.
        Дракон резко изогнулся, понесся вниз, а у меня твердь ушла из-под ног, дыхание перехватило, я понял, что не достаю до шипа. Сжав меч обеими руками, я со всей доступной силой ударил им. Острие легендарного меча со скрежетом, словно вскрывая консервную банку, пробило чешую и погрузилось на глубину в две ладони. Дракон взревел, заметался: стал то подниматься вверх, то опускаться вниз, то дергаться вправо и влево. Меня стало болтать из стороны в сторону, я мысленно молился лишь одному - чтобы застрявший меч не выскользнул из раны.
        - Спокойней, спокойней, Арч! - раздался крик Клауса, которого тоже изрядно помотало.
        Стоило дракону выровнять полет, я вытащил меч, метнулся в сторону врага. Не время сейчас думать о потерях. Если я не сосредоточусь и не разберусь с Клаусом и драконом, то потерь может оказаться больше. Все, что я могу сделать - это верить в друзей и сделать свое дело. О погибших погорюем потом!
        Смирившись с этой мыслью, я нанес несколько быстрых ударов. Противник отчаянно защищается. Может по силе и выносливости мы и равны, но вот я явно быстрее его, да и восприятие выше. К этому стоит добавить тот факт, что мое владение мечом намного превосходит его, а к покачивающейся тверди я уже привык.
        Мой меч со свистом разрубил воздух, Клаус сместился, попытался контратаковать, но я легко уклонился, а затем провел серию ударов. По лицу противника покатился пот, дыхание стало тяжелым, мой клинок все чаще пробивает защиту, оставляя на доспехе порезы, которые появляются все ближе и ближе к сочленениям. Да, пробить костяной доспех - представляется невероятно трудной задачей, так что путь один - бить в голову, или в сочленения между доспехами.
        - Зачем ты так отчаянно сражаешься?! - слегка срывающимся голосом воскликнул он.
        Я ничего не ответил, видя в глазах противника панику.
        - Твои друзья сейчас умрут, может и тебе сдаться? Давай, будет быстро и безболезненно, обещаю.
        В этот миг я сделал стремительный выпад, он заблокировал его, но атака была столь сильной, что Клаус отшатнулся, взмахнул руками, чуть не потеряв равновесие. Я качнулся вперед, меч с силой ударил в лицо противника. Дракон громко рыкнул, краем глаза я заметил, что Арч чуть повернул голову, следя за боем. В тот момент, когда меч должен был пронзить шею, дракон резко вильнул в сторону, мы качнулись, лезвие лишь расцарапало шею, я чуть не упал, но удержался на ногах. Противник отпрыгнул, зажимая рану. Рана на щеке у него, кстати, уже затянулась. Как я и подозревал, Клаус перед боем выпил зелье регенерации, что действует продолжительное время, а за счет возможности перекидывать статы он увеличил свою выносливость до максимума. Именно это позволило ему пережить то ранение в живот. Царапина на шее быстро перестала кровоточить, образовалась полоска запекшейся крови.
        - Арч, вверх! - завопил Клаус.
        Но в этот раз я сохранил самообладание, так что успел ухватиться за шип. Наши взгляды встретились. Клаус оскалился, но в его взгляде явно читается страх.
        - Арч, не останавливайся! - прокричал он.
        Дракон после резкого полета вверх, стремительно полетел вниз. Теперь понятно, он пытается выиграть время. Надеется, что его братья и сестры выиграют, а затем, присоединившись к нему, расправятся со мной. Я подтянулся к шипу. Убрал меч в магическое хранилище, затем рука протянулась к следующему шипу. Они располагаются на расстоянии примерно в полметра друг от друга, так что с этим проблем нет. Дракон изменил направление полета, я ухватился за шип испорченным протезом, но так как хват несколько другой, чем когда сжимаю рукоять меча, поэтому отсутствие половины мизинца и безымянного пальца не сильно сказывается.
        - Нет, не приближайся! - закричал Клаус.
        Еще один шип, и нас разделяет маленькое расстояние. Он оглянулся, собираясь перебраться подальше, но внезапно осознал, что дальше крылья и если он будет убегать, то я просто отрублю одного крыло, и дракон упадет. В его взгляде появилась обреченность, он оскалился. Рука сжала меч.
        В этот момент Арч достиг максимально высокой точки, вокруг заметно похолодало, меня словно окунуло в ледяную воду, изо рта вырвался пар, а дышать стало тяжело. На пару мгновений мы зависли, а затем дракон нырнул вниз. Мир со свистом понесся на нас, встречный поток воздуха ударил в лицо, попытался уцепиться за одежду и ноги и оторвать от шипа, но я, напрягая мышцы, подтянулся дальше.
        Стоило подтянуться к соседнему с Клаусом шипу, как он резко атаковал. Я отклонил голову, меч противника просвистел мимо, но даже если бы я никак не среагировал, то клинок едва задел бы шлем и никакого урона не нанес. Все из-за того, что мы мчимся к земле с огромной скоростью, и как-то нормально прицелиться у него не получается. Крепко обняв левой рукой шип, я слегка вытянулся, рубанул мечом. Клаус подставил свой. Раздался звон, настолько громкий, что услышал его даже сквозь вой ветра в ушах.
        - Арч, выравнивай! - прокричал Клаус.
        Мой желудок скакнул к горлу. Полет вниз прекратился так резко, что я с усилием удержался на ногах. Мы тут же бросились друг на друга, мечи зазвенели с новой силой, но, как и прежде, я попадаю чаще, заставляя противника больше защищаться.
        Клаус отбил очередной удар.
        Он, Стила, Листа и Йортен - не были родными братьями и сестрами. Да и любой, кто посмотрел бы на них, сказал бы то же самое. Разве что Стила и Листа близняшки. Они просто были обычными сиротами.
        Родителей Клауса убили, когда ему было восемь лет. Когда он вылез из погреба посреди пепелища, бывшего когда-то его домом, то, увидев трупы женщин, девушек и пронзенных мужчин, до конца пытавшихся защитить своих жен и дочерей, упал на землю. Ему хотелось зареветь и позвать родителей, но внезапный плач заставил его отвлечься.
        Клаус не знал тогда, что его сподвигло, но он шмыгнул носом, вытер навернувшиеся на глаза слезы и побежал на крик. В разрушенном доме в подвале наткнулся на мальчика трех лет - Йортена. Пусть они и жили в одной деревне, но Клаус его толком не знал, так как детвора постарше предпочитала обычно бегать со сверстниками или теми, кто постарше. Впрочем, когда-нибудь и Йортен мог присоединиться к ним, но после того, как слегка бы подрос. Клаус посмотрел на зареванного мальчика, ухоженного, выглядящего как маленький принц, так не похожего на него, хмурого и грубоватого.
        - Не реви, дурак, - грубо произнес он.
        Отчего в нем появилась такая злость, Клаус не знал. Может, это было потому, что еще пару минут назад Клаус и сам был готов расплакаться.
        - Но мама и папа… - шмыгнув носом, произнес тот, но договорить не смог: закрыл глаза и заревел громче.
        - Хватит реветь, они погибли, и их теперь не вернешь, а если будешь реветь, то умрешь следом за ними.
        - Я не хочу умирать…
        - Тогда заткнись. Пошли.
        Клаус схватил мальчика за руку, властно потащил за собой. Тот перестал реветь в голос, но двигался следом похныкивая.
        Они вышли на окраину деревни и вдруг услышали смех. Чистый детский смех.
        - Еще кто-то выжил, - прошептал Клаус. - Идем.
        В полусгоревшем доме они обнаружили женщину с истыканной стрелами спиной. А под ней люльку с двумя младенцами. Детки смеялись, играя с руками матери, они еще не понимают, что их мама мертва, возможно, думают, что уснула.
        - Смеются, - прошептал Йортен.
        Клаус, глядя на смеющихся деток, пытающихся разбудить маму, почувствовал, что все его попытки сдерживаться окончательно провалились - по щекам мальчика потекли слезы.
        - Ха-ха-ха, такие глупышки, - смеясь сквозь слезы, прошептал он. - Вы не добудитесь ее, но еще настолько глупенькие, что не понимаете этого.
        Так они познакомились с Листой и Стилой. Эти имена дал девочкам Клаус, не согласившись с теми, что потом дали в приюте, куда они пришли. Стила и Листа же только уже когда повзрослели, узнали правду.
        В приюте им приходилось несладко, и часто Клаусу доставалось от старших мальчиков, когда он заступался за Йортена. Они всегда были вместе и вместе спрятались в тот день через четыре года, когда смерть вновь постучалась к ним в дом. Правда, это были не люди, а монстры - гноллы. Они ломились в их приют, все дети сгрудились от страха вокруг святых сестер, а те молились, ожидая охотников на монстров, что их спасут. Но охотники не пришли, монстры ворвались и стали рвать всех на части. Клаус, Йортен, Стила и Листа, успели спрятаться, так что монстры нашли их намного позже. Человекоподобные гиены выволокли их из приюта, собираясь убить и расчленить. На поляне перед приютом уже разбили лагерь и вовсю трапезничали десятки здоровых монстров.
        Именно в этот миг в небе появился красный дракон. Неизвестно, что его побудило, но он резко спикировал, спалил всех гноллов, а затем увидел дрожащих от страха детей. Они думали, что монстр съест их, но вместо этого дракон, которая оказалась самкой, забрала их с собой.
        Впервые кто-то защитил их, стал по-настоящему заботиться, подобно умершим родителям. Так у них появилась мама: дракон, что не нападал на людей, потому что и сам в далеком прошлом был выращен человеком. Естественно, об этом Клаус, Йортен и Стила с Листой не знали, но доброта дракона теплом проникла в их сердца.
        В третий раз смерть пришла к ним в виде охотников на монстров. Они убили их мать, спасительницу и ту, кто о них заботился. Их разделили, поместив в разные приюты, но ребята бежали и встретились вновь. Все, чего они хотели - мести. Мести за то, что их не спасли, мести за то, что убили близких, мести за все зло, что было причинено.
        Я усилил напор, используя все мастерство. Клаус полностью перешел в оборону, отчаянно отбиваясь. Я начал его теснить. В какой-то момент в его глазах вместо страха появилась злоба. Я нанес резкий удар в шею, но противник вместо того, чтобы отбить его, стремительно атаковал в ответ.
        Я с удивлением увидел, как мой клинок чисто прошел через шею, но так и не отрубил ее, словно прошел сквозь туман. Я четко видел, как он разрубает плоть и как она тут же сращивается за ним. Клинок противника ударил в живот прямо под нагрудником. Моя левая рука уцепилась за лезвие меча, не давая ему продвинуться дальше. Будь на ее месте рука из плоти, ее давно бы разрубило, но с протезом из адамантия это сработало. И все же оружие противника пусть и неглубоко, но погрузилось в плоть - где-то на ладонь. Ударь он на пару пальцев правее и пробил бы печень.
        Я отпрыгнул назад, боль волной жгучей кислоты разлилась от раны в разные стороны. Что случилось? Я уверен, что отрубил ему голову, почему же этого не произошло?
        - Теперь начнется настоящая битва. Да мне не победить, но я сделаю так, что мы вместе отправимся в царство Армьеса, - прохрипел Клаус.
        Клаус:
        Меч «карающей тьмы» (легендарный):ВСТРОЕННЫЙ ТАЛАНТ - ОТЛОЖЕННЫЙ УРОН. ИСПОЛЬЗУЮЩИЙ ЭТОТ ТАЛАНТ МОЖЕТ СДЕЛАТЬ ТАК, ЧТО ЛЮБОЙ НАНЕСЕННЫЙ УРОН БУДЕТ ОТЛОЖЕН И ПРОЯВИТСЯ ЧЕРЕЗ ДЕСЯТЬ МИНУТ.
        Элантира увернулась от атаки меча, сделала стремительный рывок, клинки ударили быстро, но противница, одетая в легкие доспехи явно из паутины кардуна, отклонилась назад. Острия лишь чиркнули по крепкой ткани, что превосходит по крепости даже сталь. Противница быстрая и ловкая, ничем не уступает принцессе демонов. Но сразу видно, что опыта в боях мало, ибо удары просты, движения предсказуемы. Побеждала она других охотников видимо за счет высоких статов и хорошего снаряжения и еще не исключено, что и дракон им помогал.
        Принцесса демонов быстро перешла из обороны в атаку, нанося молниеносные удары, используя боевые умения, скрываясь в тени, уходя из обзора и атакуя с неожиданных мест. Стила крутится, отчаянно отбивая атаки, голубое лезвие меча отливает золотом, когда на него падает свет солнца.
        Элантира быстро переместилась, кинжал стремительно ударил. Во взгляде Стилы появился страх, она дернулась в сторону, кинжал пробил твердую ткань и до половины погрузился в район ключицы. Девушка слегка вскрикнула, ударила мечом снизу вверх, но принцесса демонов ловко отпрыгнула назад.
        - Я тебя недооценила, - прохрипела девушка, зажимая рану.
        Элантира стремительно прыгнула вперед, на миг ей показалось, словно она прошла сквозь тонкую стену воды. Клинок ударил в сторону Стилы, но противница внезапно размазалась в пространстве, и кинжал поразил лишь пустоту.
        - Мне нужно было время на подготовку. Если бы знала, что у нас будут такие сильные противники, то подготовилась бы заранее, - раздался голос Стилы.
        Элантира резко развернулась, но противницы и след простыл и только легкий шорох, и опускающиеся листья подсказали, что миг назад тут кто-то был.
        Принцесса демонов почувствовала позади движение, резко сместилась в сторону, меч противницы прошел рядом. Замешкайся Элантира на мгновение, и оружие пронзило бы ее насквозь. Она стремительно атаковала в ответ, но Стила мгновенно отпрыгнула. Подобного не может быть, но такое ощущение, что противница ускорилась в два с половиной раза. Увеличилась не только скорость ее движений, но и реакция - чего не может быть. До этого ее скорость и реакция были примерно равны таковым у Элантиры, а это значит, что ее статы были примерно на уровне в 350 ловкости и 350 восприятия, что означает, что ее скорость и восприятие выше на 570 % или в 6,7 раза больше, чем у обычного человека, чтобы стать ровно в два с половиной раза быстрее, то есть иметь скорость и восприятие в 16,75 раза выше, чем у обычного человека нужно выйти за привычные рамки в 999 статов, ведь 999 статов дают всего лишь в 13,19 раза большую скорость и восприятие. Более того, судя по ощущениям Элантиры, даже у Сержа каким-то образом получалось выйти за эти рамки, но не настолько. Стила явно движется быстрее Сержа, уж его-то скорость Элантира прекрасно
знает. Учитывая, что после 1000 каждый стат дает прибавку всего лишь в 0,1 % от возможностей среднестатистического человека, то чтобы получить 16,75 кратное превосходство над обычным человеком к 999 статам нужно прибавить примерно еще 3000.
        Меч противницы появляется то справа, то слева, сама же Стила превратилась в мелькающий тут и там силуэт. Единственное, что не поменялось - ее техника. Правда, при такой скорости движений это не самое главное. Что толку, что ты владеешь всеми приемами единоборств, если для противника ты двигаешься словно черепаха?
        Принцесса демонов заметила краем глаза движение, быстро отпрыгнула, разворачиваясь к опасности, мелькнул клинок, рисунок на рукояти загорелся. Лезвие коснулось кожаной брони. Элантира почувствовала жар, к груди словно приложили раскаленную железяку, кожа зашипела, в воздухе появился дым. Девушка вскрикнула от боли, а противница, захохотав, тут же исчезла.
        Сзади раздался шорох. Действуя на инстинктах, Элантира пригнулась, над головой просвистел клинок, девушка из низкой стойки ударила ногой. Пятка ударила в твердое, раздался вскрик. Стила, не ожидавшая такой контратаки, отлетела в сторону, морщась от боли. Принцесса демонов прыгнула следом, но противница, словно растворилась в воздухе, подняв порыв ветра. Пытаясь предугадать действия оппонента, Элантира развернулась. Она успела увидеть, как клинок, рассекая воздух, летит к ней. Девушка резко отклонилась, но лезвие все же достало ее. Нарисованный на рукояти меча круг, снова вспыхнул, а лезвие, внешне оставаясь таким же голубым, словно налилось жаром, как пролежавший в кузнечной печи прут. К запаху паленой ткани добавился запах паленой плоти. Крик попытался вырваться изо рта, но принцесса демонов сжала зубы, и звук ударился о них, как волна об утес. Так что вместо крика послышался лишь сдавленный полу хрип, полу стон.
        Противница атакует быстро с разных сторон. Элантира старается уклониться, потому что отбивать подобные атаки кинжалом - сродни смертному приговору. Прессинг такой, словно она сражается с Сержем, сердце бьется о грудную клетку с такой силой, что, кажется, вот-вот ее пробьет. Дыхание спирает, словно невидимые руки сдавливают легкие, выжимая остатки воздуха.
        Меч противницы явно непростой, чем-то похож на оружие Сержа - «ночь». Только если тот становится предельно острым, то этот раскаленным.
        То, что противница так ускорилась, понятно - это талант, только он выглядит каким-то слишком нечестным, если такое можно сказать про таланты. Есть какое-то ограничение. Либо по времени, либо по еще каким-то параметрам. Нужно только понять по каким.
        Уклонившись от очередной атаки, вдалеке Элантира заметила сражающихся Пирку и другую близняшку - Листу. Самое удивительно в том, что они двигаются так же быстро, как и Стила.
        Стила возникла пере Элантирой, меч пробил доспех принцессы демонов, оставил небольшой порез с обожженными краями. Из-за вспышки боли на миг мир побелел, а в памяти внезапно всплыл момент, когда она атаковала противницу в первый раз и та внезапно исчезла. Именно в этот миг, Элантира почувствовала, как словно прошла через невидимую преграду. В голове что-то щелкнуло и все встало на свои места. Теперь принцесса демонов поняла, что это за талант и как он работает.
        Не тратя больше времени, Элантира метнулась вперед. За спиной донесся шорох, девушка отпрыгнула в сторону, меч больно резанул по плечу. Кожа принцессы демонов стала алой, она резко обернулась и выдохнула зеленое пламя. Стила, не ожидавшая подобного, вскрикнула, отпрыгнула назад. Элантира же продолжила бег. В какой-то момент она почувствовала, как пересекла какую-то преграду, словно прошла сквозь стенку мыльного пузыря. Пирка и Листа, сражающиеся в стороне, вновь стали двигаться с привычной скоростью.
        - Догадалась, значит, - прохрипела Стила, застыв в пяти шагах.
        - Да. И сколько она действует? - обернувшись спросила Элантира.
        - Тебе это знать не нужно.
        Элантира смерила противницу взглядом. Та не спешит нападать. Видимо с помощью таланта она создала небольшую область, где время замедлилось. Именно этим объясняется ее повышенная реакция и скорость. То есть все в этой области движется медленней кроме нее. Вот почему Пирка, находящаяся вне области, двигалась быстрее, а точнее не она двигалась быстрее, а время для Элантиры текло по-иному. Стила не спешит нападать. Левая рука у нее обгорела, но не сильно, в правой блестит меч.
        - Что ж, если ты не будешь нападать, тогда это сделаю я, только начну с твоей сестры, - холодно произнесла Элантира.
        В глазах Стилы появился страх. Она прекрасно понимает, что если Элантира нападет на ее сестру, то вдвоем с Пиркой они быстро расправятся с Листой. Хотя это может быть просто провокацией, чтобы заставить ее выйти из пространства замедленного времени, только вся проблема в том, что это тот уровень провокации, не среагировать на который нельзя, потому что если она не поддастся на нее, то принцесса демонов может и правда напасть на Листу.
        Элантира рванулась к Листе и Пирке, но краем глаза заметила, как Стила прыгнула следом, тут же развернулась к противнице, ловким движением убрала кинжал в ножны, в левой руке появилось пламя. Стила резко затормозила, метнулась в сторону. Сгусток зеленого пламени ударил в дерево, прожег его словно кислота. Элантира прыгнула к сопернице, та вскинула меч, кинжал звякнул об лезвие, принцесса демонов тут же выдохнула пламя. Противница пригнулась, во второй руке Элантиры вновь появился кинжал, острие прыгнуло в лицо девушки. Она дернула головой в последний момент, и лезвие, распоров губу и часть зубов, разорвало щеку.
        Элантира усилила напор, противница с окровавленным лицом, отбивается изо всех сил, уклоняясь от пламени и мелькающих клинков. Но и принцессе демонов, несмотря на напор, тоже тяжело, ибо раны, нанесенные ей, горят, словно к ним до сих пор приложены раскаленные прутья.
        В какой-то момент Элантира ослабила напор, чувствуя, что уже выдыхается. Меч Стилы мелькнул перед лицом, заставив девушку отшатнуться.
        Внезапно над головой раздался протяжный вой, мелькнула огромная тень, мощный поток воздуха заставил листву зашелестеть. Девушки на миг глянули вверх. Над ними пролетел черный дракон, в небе что-то блеснуло, а через миг перед Стилой упал, вонзившись в землю, меч с черным лезвием и пятиконечной звездой на рукояти. Меч Сержа под названием «ночь», Элантира узнала мгновенно. На том драконе происходит нешуточная битва, если Серж потерял один из мечей.
        Стила рывком вырвала меч из земли, на обезображенном лице появилась жуткая ухмылка, сквозь окровавленную разорванную щеку видны обломанные зубы.
        - Тебе конец, - прохрипела она, быстро приложив мечи друг к другому.
        Элантира не знала, что задумала противница, но инстинктивно рванула вперед, желая добить ее до того, как замысел будет реализован, но не успела. Мощная волна воздуха ударила в разные стороны. Элантиру отбросило назад, она с трудом устояла на ногах. Подняла взгляд. Стила стоит все там же, но в ее руках уже один клинок, его лезвие черное, но в нем видны красные прожилки, словно он покрылся сетью кровеносных сосудов.
        Меч «заката и рассвета» - легендарный клинок, сделанный в незапамятные времена. По легендам он мог рубить все, к чему прикоснется и только другие легендарные клинки были способы хоть как-то сдерживать его мощь. Его отличительной чертой было то, что в отличие от других мечей, он не давал «таланта», но это единственное оружие, способное прорубать даже легендарные доспехи. Нет ничего в мире, что он не мог бы разрубить или уничтожить. Такая мощь испугала его создателя, и с помощью заклинания легендарный кузнец разделил это оружие на две части - «день» и «ночь». Но даже так клинки желали вновь стать единым, и тянулись друг к другу. Поэтому кузнец спрятал их в разных частях света. Но то, что должно случиться - случится обязательно. Оружия были найдены разными людьми и стали постепенно двигаться навстречу друг другу. Их соединение и приход к изначальному состоянию - был предопределен самой их сущностью. И, в конце концов, это случилось.
        - Все-таки победа будет моей! - воскликнула Стила.
        Воодушевленная противница стремительно сократила дистанцию. Как и любое легендарное оружие, этот меч также не добавляет статов, а множит базовые. И видимо у противницы их было достаточно много, либо перед боем она выпила зелья усиления, так что движения ее стали пусть и ненамного, но быстрее, и этого хватило, чтобы вновь выровнять бой. Элантира заметалась из стороны в сторону, ускользая от атак Стилы и подгадывая момент для контратаки. Ей пришлось использовать все умения, чтобы не дать противнице ранить себя.
        Меч вновь пронесся мимо. Используя боевое умение, Элантира слилась с тенью, быстро переместилась за спину противнице, кинжал ударил в область почки - из положения принцессы демонов, это место было ближе всего. Стила просто прыгнула вперед, словно почувствовав, откуда ее будут атаковать, так что клинок прошил лишь воздух. Противница развернулась, меч стремительно ударил по горизонтали. Элантира отклонилась назад, клинок промелькнул перед лицом, чуть не задев нос. Принцесса демонов хотела было прыгнуть в атаку, но Стила вновь атаковала - как ни крути, а движется она быстрее Элантиры. Меч обрушился сверху, Элантира поняла, что не успевает увернуться, потому подставила кинжал под углом, чтобы хоть как-то отклонить лезвие, но вместо того, чтобы скользнуть по клинку, меч противницы врубился в кинжал Элантиры. На рукояти вспыхнул круг, внутри которого также загорелась пятиконечная звезда. Режущая кромка лезвия внезапно стала невероятно острой и к тому же раскаленной до невозможности. Бритвенная острота и жар, превышающий температуру в плавильной печи - именно эти два уникальных свойства меча «заката и
рассвета» позволяют ему рубить все, что попадется на пути. Вот и лезвие кинжала Элантиры не выдержало, меч с легкостью его перерубил, а затем врубился в руку девушки. Она вскрикнула, отпрыгнула назад. Меч противницы почти перерубил руку, но девушка успела ее отдернуть. Что до кинжала - он пришел в негодность.
        - Все на моем пути отныне будет разрублено! - с хрипом радостно провозгласила Стила.
        Принцесса демонов, тяжело выдохнула, пытаясь не закричать от боли в руке. Остальные раны также горят, а сил почти не осталось. Этот бой вымотал ее до конца, выпив силы.
        - А теперь прощайся с жизнью…
        Она хотела что-то произнести, но внезапно над головой вновь пролетел дракон.
        - Арч, что он делает? И куда смотрит Клаус? - пробормотала Стила.
        Внезапно струя пламени прорезала лес, а через миг, огонь хлынул во все стороны, опалив деревья. Элантира с холодком в сердце вспомнила, что именно туда убежали братья Делкарвен.
        - Похоже, Клаус устал от всего этого. Что ж, пусть так, но наша месть свершилась. Жаль, что не смогли вернуть кровь матери, но лучше уж так, лишь бы этот подлец не убежал.
        Дракон тем временем взлетел, исчезнув в облаках.
        - Пора заканчивать, - прохрипела Стила.
        Противница налетела подобно вихрю, атакуя со всех сторон, Элантира стала уклоняться от атак, но с каждым мгновением ей становилось делать это все тяжелее и тяжелее. Усталость, помноженная на боль от ран - дает о себе знать. Она попыталась выдохнуть пламя - но не получилось. Ей не удалось пробудить и кровь демонов, но даже если бы это удалось, то все равно применить заклинания она бы не смогла - так как исчерпала ману, ведь стат магической силы у нее всего лишь 36.
        Противнице удалось достать ее несколько раз, оставив порезы на животе и груди. От боли в глазах темнеет, а ноги подкашиваются от усталости. Если бы не практика с Сержем, то Элантира уже давно бы проиграла, но даже так, ей все еще не хватает силы. Будь у нее тоже легендарные кинжалы, она бы победила, но в нынешних обстоятельствах ее ждет только смерть.
        - Вот и конец. Умри! - воскликнула Стила.
        Внезапно на нее налетел серый туман. Она вздрогнула, закашляла.
        - Что это? - сквозь кашель прокричала она.
        Девушка отступила на пару шагов, выходя из дыма.
        - Держись, - раздался сзади знакомый голос.
        Элантира почувствовала, как боль в ранах ослабла, а воздух вокруг стал морозным, как в горах. Она сделала глубокий вдох, в голове прояснилось, а силы, пусть и чуть-чуть, но восстановились.
        - Нейта, Тайя? - удивленно произнесла Элантира.
        - Не отвлекайся, покончи с ней, надо помочь Пирке!
        Краем глаза Элантира заметила целительницу, что побежала в сторону бывшего паладина.
        - Рада, что ты жива, - произнесла она.
        - Я тоже. Спасибо графу, - сказала Нейта и скрылась за деревьями.
        Принцесса демонов перевела взгляд на Стилу. У той слезятся глаза, губы побелели, а щеки и лоб, наоборот, покраснели и покрылись испариной. Дышит она тяжело, а ноги подрагивают. Тайя видимо не ограничилась только тем, что понизила ее статы проклятьем, но еще и наслала болезней. Пусть из-за повышенной выносливости, они не так эффективны, но все равно дают пусть и маленькое, но преимущество. Также она наложила лечащие заклинания на Элантиру и заклинание бодрости, которое чуть-чуть восстановило выносливость.
        Этого немного, но вполне достаточно, чтобы принцесса демонов смогла победить.
        - Ничего не хочешь мне сказать? - спросила она Стилу.
        Взгляд противницы помрачнел, она оскалилась, а затем прыгнула вперед. Элантира прыгнула навстречу, но в последний момент использовала боевое умение, уклонилась от атаки, резко ткнула кинжалом. Стила попыталась увернуться и не будь уменьшены ее статы и не будь ослабления от болезней, то ей удалось бы это. Кинжал пробил доспех и погрузился в бок. Стила вскрикнула, а Элантира повернула лезвие, расширяя рану, резко вырвала кинжал, отрыгнув назад. Меч противницы мелькнул перед ней, грудь ожгло болью. Промедли мгновение и вместо неглубокой раны, ее бы развалило пополам. Зашипев, как разъяренная кошка, принцесса демонов контратаковала, ловко поднырнув под атакой противницы, всадила кинжал в грудь. Стила вздрогнула, замерла, взгляд медленно опустился. Из уголка рта потекла кровь.
        - Вашей мести не суждено случиться.
        - Почему… почему каждый раз у нас все отбирают? Почему этот мир так несправедлив? Будьте вы все прокляты, - просипела она.
        Веки девушки опустились, и она повалилась на землю.
        Часть 7. Глава 89.
        НЕУДАЧНАЯ ПОБЕДА.
        Малтиан, заставил противника отступить, бросив один за другим несколько огненных шаров, несмотря на то что каждый раз они натыкались на какую-то невидимую преграду, создаваемую Йортеном. В руках у противника жезл, который обычно используют целители, но, с другой стороны, от жезла веет темной силой, словно перед Малтианом некромант. Одет Йортен в доспехи из драконьей чешуи. Так что вполне возможно, что она уменьшает воздействие магии и именно она является причиной, по которой заклинания словно врезаются в невидимый барьер. А возможно какое-то встроенное заклинание.
        Противник ухмыльнулся, чуть дернул головой, чтобы челка не закрывала обзор. Жезл направился в сторону Малтиана, маг напрягся. Черный туман вырвался вперед, подобно приливной волне.
        - Некромант, значит, - прошептал маг.
        Малтиан использовал «поступь ветра», стремительно сместившись в сторону, черный туман его не задел, но внезапно маг почувствовал легкую слабость. Видимо, помимо тумана, противник использовал и ослабляющие заклинания. В отличие от усиливающих заклинаний целителей, что дают конкретное число статов, проклятья некромантов снижают их в процентном соотношении. И если статы, даваемые заклинанием Нейты, добавляются именно к базовым, то проклятья вычитают их из уже просуммированных со статами всей экипировки.
        Малтиан, не желая тратить ману зря, метнул обычный огненный шар. Прежде чем метать самые сильные заклинания, нужно понять, на что способен противник, а то есть шанс, что мана полностью истощится, а враг заблокирует все заклинания и тогда победить будет нечем.
        Огненный шар ударился в невидимую преграду, но вместо того, чтобы взорваться лишь слегка вспыхнул и погас. На лице Йортена появилась слабая улыбка. Малтиан нахмурился, быстро сместился с помощью «поступи ветра», запустил еще один огненный шар. Противник быстро развернулся к нему, и вновь огненный шар растворился, не коснувшись его.
        Проверяя свою догадку, Малтиан вновь переместился, зайдя за спину, и метнул огненный шар. И вновь Йортен развернулся к опасности лицом, заклинание ударилось о невидимую преграду и развеялось.
        - Это все, что ты можешь? - спросил Йортен.
        Малтиан не ответил. Похоже, противник может отбивать только заклинания, которые летят прямо в него. Маг стал быстро перемещаться вокруг противника, закидывая его заклинаниями, чередуя огненные шары с ледяными копьями, но до сих пор не усиливая их талантом. Йортен сосредоточился, но не пытается атаковать, предпочитая создавать магическую преграду.
        Малтиан закидывал противника заклинаниями еще минуты две, но как не старался, ранить его не смог. Йортен успевает разворачиваться и выставлять защиту.
        - Ну что ж, раз так, то пойдем иным путем, - прошептал маг.
        Малтиан вытянул руку и создал позади Йортена магическую огненную ловушку, а затем использовал заклинание «возмездие земли». В глазах Йортена мелькнуло беспокойство. За мгновение до того, как Малтиан использовал заклинание, он резко отпрыгнул в сторону. На том месте, где он только что был, из земли вырос каменный шип.
        - Хорошая попытка. Но твои действия предсказуемы, а ловушку, что поставил позади меня, я заметил сразу.
        Услышав слова противника, Малтиан на миг замер, а в груди стало разрастаться беспокойство. Этот парень непрост. Но почему он не пытается атаковать?
        - Если бы не ваш друг, что залез на Арча, то мы бы уже давно вас всех спалили, а так приходится возиться. Но сейчас Клаус разберется с ним и тогда вам конец. Я бы на твоем месте поторопился и прикончил меня.
        Это очевидная провокация, но непонятно, блефует он или говорит правду.
        - Ты так самоуверен, но я знаю, что для того, чтобы защититься тебе тоже приходится тратить ману. Посмотрим у кого ее больше.
        Обычно для защиты от заклинания определенной силы, нужно равное или более сильное заклинание. К примеру, «все отрицающий щит» Нейты способен защитить от заклинаний вплоть до шестого класса. То есть, ее щит - заклинание потребляет столько же маны, сколько заклинание шестого класса. Малтиан уже метнул пару усиленных огненных шаров, но они также были развеяны. Значит, эта магическая защита отражает даже заклинания четвертого класса. Сколько бы у противника ни было маны, сейчас у Малтиана за счет зелья и усиливающего заклинания Нейты базовая магическая сила почти 200. Множитель на посохе поднимает это число до 600, а если добавить кольца и доспехи, то приближается к восьми сотням.
        План Малтиана был прост - закидывать противника заклинаниями второго и третьего класса, заставляя его тратить больше маны. Даже если у противника максимальное число магической силы - 999, то он все равно выдохнется быстрее, чем Малтиан, так как тратит на защитное заклинание больше маны, чем маг на атакующие.
        - Ну что ж, давай поиграем, - прошептал он.
        Малтиан стал пускать один за другим огненные шары, даже не используя «поступь ветра» - противник все равно только защищается. Лес озаряет одна вспышка за другой, словно в его центре появилось грозовое облако, что пускает молнии в разные стороны. Малтиан кидает одно заклинание за другим, придвигаясь все ближе, но Йортен заметил его приближение и начал отступать. Маг под прикрытием очередной вспышки огненного шара создал позади Йортена еще одну огненную ловушку и двинулся вперед, бросая заклинания, надеясь, что и в этот раз противник отступит. Но тот, словно почуяв ловушку, отступил в сторону, обошел ее, продолжая создавать магические преграды.
        Малтиан мог бы резко приблизиться с помощью «поступи ветра», мог бы атаковать с помощью усиленного талантом шквала огня, но использовать все козыри в начале боя - глупо. Кто знает, на что способен противник? Более того, он странно действует. У мага появилось чувство, будто противник знает, когда и какое заклинание он хочет использовать и это чувство Малтиану не нравится. Если щит противника, как и защита Нейты, способен защищать от заклинаний вплоть до шестого класса, то усиленный талантом шквал огня, став заклинанием седьмого класса, потенциально может пробить защиту. Однако, если противник знает, какое заклинание и какой силы Малтиан собирается применить, то вместо защиты он может попытаться каким-то образом уклониться и в итоге мана на мощное заклинание будет потрачена впустую.
        Так что Малтиан продолжил придерживаться выбранной тактики. Пустил еще один за другим огненные шары, продолжая идти на противника, который вновь отступил, развеяв заклинание. Маги ушли от места боя Элантиры и Пирки достаточно далеко, что также соответствует плану Малтиана. Если они устроят настоящую бойню, то заклинания могут задеть девушек - чего ему бы не хотелось.
        И все же противник продолжает только защищаться, не пытаясь как-то контратаковать.
        - Что с ним не так? - пробормотал Малтиан, запустив ледяное копье. Оно пролетело разделяющее их пространство и раскололось, не долетев до противника, осыпав его градом мелких осколков.
        Малтиан метнул еще один огненный шар, обратился к своей мане и внезапно ощутил, что ее осталось очень мало. Маг на миг замер. По его расчетам ее должно остаться еще довольно много, но начиная управлять ее потоком в теле, он вместо полноводных рек, чувствует лишь слабые ручейки, что еле перетекают по телу.
        - Что это? - хрипло спросил он.
        - Заметил, да? Молодец. Ха-ха-ха, наивный охотник, - прокричал Йортен.
        Малтиан замер, собрал в руке ману. Ее хватит едва ли на пару огненных шаров. Как это могло случиться? У него должно быть еще много маны. Маг замер, вспомнив, что в начале боя он почувствовал какую-то слабость. Не может быть, чтобы его статы уменьшились настолько, что объем маны уменьшился в два раза.
        - У меня необычный жезл. Он легендарный и имеет встроенный талант: «магический вампиризм». Когда я использовал заклинание защиты, то давал на него только половину нужной маны, вторую половину жезл забирал у тебя. Таким образом, ты тратил ману на атакующие заклинания, и еще отдавал часть маны, чтобы создать магический щит, которым я защищался от них. Это заклинание встроено в мой доспех и основано на иммунитете дракона к магии. В метре от меня создается небольшая область, что развеивает любую магию, но видимо у тебя есть способность «пробивная магия», так как заклинания не полностью развеивались, однако мои доспехи также обладают пассивной защитой от магии, снижая ее мощь на 50 %, за исключением заклинаний шестого и седьмого класса. Если бы ты с самого начала стал ими кидаться - то признаю, у меня могли бы возникнуть небольшие проблемы.
        Сердце Малтиана бьется, часто гоняя кровь по телу, но сам он чувствует лишь холод. Думая, что выбрал верную стратегию боя, он оказался в ситуации, что не может даже сбежать, так как маны почти не осталось.
        - И все же, я удивлен, что у тебя так много маны, она пусть и чуть-чуть, но превышает даже мой объем. Я использовал только магическую защиту, но уже потратил больше трети.
        Малтиан почувствовал, как небольшая слабость исчезла.
        - Похоже, закончилось, значит, она работает десять минут? - уточнил маг.
        - Что? Хм, учитывая, что разговариваю с трупом, то думаю, что можно сказать. Да, это так. Единственный минус этой способности - это ограниченное время и перезарядка таланта происходит в течение трех часов.
        - Это меня устраивает, - хищно улыбнувшись, сказал Малтиан.
        - Что? - Спросил Йортен, оглянулся, но кроме них никого поблизости нет. - Что ты имеешь в виду? У тебя не осталось маны, я это вижу.
        Помимо встроенного в жезл таланта, Йортен обладает еще одним, личным - «Магическое зрение». Этот талант позволяет видеть потоки маны и заранее понять, какое заклинание хочет использовать противник. И сейчас он прекрасно видит слабенькие, истончившиеся до размера с волосок струйки маны в теле Малтиана. Так откуда такая самоуверенность?
        - Умри!
        В руках у него появился кислотный туман, что быстрым потоком устремился в сторону мага. Того окутал вихрь, созданный на остатки маны и Малтиан переместился в сторону. Туман с шипением вцепился в деревья, осел на них зеленой жидкостью, кора деревьев шипящим грязным потоком медленно потекла вниз.
        Йортен перевел взгляд на Малтиана и замер в страхе. Все тело парня пышет силой, потоки маны восстановились.
        - Не может быть!
        - Не ты один имеешь пару фокусов в рукаве, - произнес Малтиан, запустив в него огненный шар.
        Все так. Посох Малтиана, что он отобрал у генерала смерти, тоже легендарный и его встроенный талант позволяет полностью восстановить всю ману.
        Малтиан стал стремительно забрасывать противника заклинаниями, как делал до этого. Йортен по привычке создал пару раз защитное заклинание, но быстро понял, что такими темпами, когда он тратит на это намного больше маны, чем Малтиан на атакующие заклинания, его силы иссякнут раньше. Но Йортен не всегда был магом. В отличие от большинства магов, он еще и неплохой боец, поэтому у него неплохо развиты сила, ловкость и выносливость, а также восприятие. За счет особой экипировки, которая дает не только магическую силу, но немало и остальных статов, сейчас у него силы больше трех сотен, а ловкости выносливости и восприятия в районе двух. Это очень большие показатели, так что вместо того, чтобы использовать для защиты магию, Йортен решил уклоняться.
        Очередное ледяное копье устремилось вперед, но парень заранее понял, что это будет за заклинание и куда оно полетит, так что уклоняться начал за мгновение до атаки. На ходу Йортен бросил проклятье, но Малтиан, используя «поступь ветра», увернулся, появился в стороне и бросил в Йортена огненный шар, заставив того вновь уклоняться. Взрыв от пламени догнал парня, легко толкнув в спину.
        - Что это за огненный шар такой? Он явно мощнее обычного, - пробормотал Йортен, чувствуя страх и понимая, что попади в него такой шар - мало не покажется.
        Йортен спрятался за дерево. Малтиан метнул в него усиленное ледяное копье. Оно пробило ствол, но противник успел пригнуться, так что острие его даже не задело.
        «Эта его способность видеть магию - уже порядком напрягает. Плюс у него довольно высокие остальные статы, дай ему холодное оружие и даже так был бы проблемным противником». - Подумал Малтиан.
        Внезапно тень пробежалась в разные стороны. Малтиан отпрыгнул назад, опасаясь, что это очередное проклятье.
        Тут и там зашевелилась земля, повсюду появились бугорки, а через мгновение они взорвались и на поверхность стали вылезать скелеты разных животных и птиц: ягеров, лошадей, варгов, гарлов. Противник поднял их целую кучу.
        - Так и думал, что не будет легко, - прошептал Малтиан.
        Мертвецы бросились на мага со всех сторон, он метнул в ближайшего огненный шар. Еще двое, зашедшие сзади, угодили в магическую ловушку. Пламя вырвалось вверх, разнеся мертвецов на кусочки. Сверху спикировали несколько гарлов, посох снес их, раздробив кости. Будучи опытным охотником, Малтиан не полагается только на магию, так что им были выпиты зелья усиления еще и на силу, ловкость, выносливость и восприятие, а также Нейтой были наложены соответствующие усиливающие заклинания. Поскольку это все базовые статы, то множители от легендарного посоха подействовали на них и сейчас все эти статы у него выше трех сотен.
        Краем глаза Малтиан заметил высунувшегося Йортена. В его руках образовался черный сгусток. Противник метнул его в сторону мага. Черный сгусток разросся, превратившись в темную волну тумана. Малтиан, ловким попаданием огненного шара, разворотил скелет варга, а затем, используя «поступь ветра», сместился в сторону от тумана. Следом прыгнули еще несколько мертвецов, заставив Малтиана вновь отвлечься, вместо того, чтобы атаковать Йортена. Тот воспользовался этим, запустил в мага сгусток кислоты, вынудив опять уклоняться.
        Малтиан поморщился от досады, разворотив посохом еще одного гарла. Бывает такое, что вам всего лишь нужно выполнить что-то мелкое, но что-то да мешает. К примеру, ремонтируешь часы, нужно аккуратно подогнать шестерни, но внезапно перед лицом начинает летать муха, отмахиваешься, а она все равно возвращается.
        Позади раздался шорох, не будь у Малтиана повышенного восприятия, он не заметил бы этого. Маг на автомате использовал «поступь ветра». В том месте, где он был мгновение назад, появился кислотный туман, что стал разъедать кору близстоящих деревьев. Маг кинул огненный шар, но на этот раз противник заблокировал его защитным заклинанием. Малтиан собирался метнуть еще одно заклинание, но слева из-за дерева появился скелет варга, прыгнул на мага. Создать заклинание времени не хватит, так что парень ударил посохом. Стальное навершие в виде черепа с легкостью раздробило голову варга. Краем глаза маг увидел, как приближается черный туман, использовал «поступь ветра», но было поздно, часть черноты его задела. Туман, словно живой, почувствовав добычу, ринулся под одежду, впился в кожу. Малтиан почувствовал расползающийся жар, она покрылась противными волдырями, которые стали лопаться, выплескивая вонючую желтоватую жидкость. Боль прокатилась по телу, а перед глазами поплыло, как при высокой температуре. Тошнота подкатила к горлу. В этот миг впереди появился скелет ягера, он, наклонив голову, стремительно
прыгнул в сторону Малтиана. Парень не успел среагировать, так что рога с силой ударили в живот. Кольчуга спасла от серьезного ранения. Во рту почувствовался привкус крови. Малтиан оскалился, мана прилила к рукам, а в следующий миг заклинание сорвалось с пальцев. Каменный шип вырвался из земли, ударив ягера, размолотил ребра, пробил хребет. В итоге мертвец развалился на части. В черных провалах глазниц еще несколько мгновений горел зеленый огонь, а челюсть чуть двигалась, но вот он погас, и мертвец перестал подавать признаки жизни.
        Малтиан спешно использовал «поступь ветра», стремительно убираясь прочь, и вовремя, так как через миг на то место, где он был, прилетел кислотный туман. Если бы не интуиция, подсказавшая ему правильное действие, то сейчас бы шипела и плавилась его кожа, а не ветки и листья. Парень огляделся в поисках противника, но различить что-то вокруг из-за слезящихся глаз и черных кругов, периодически возникающих перед взором - непросто. Слева движение. Малтиан метнул огненный шар, костяной варг разлетелся на куски, сам же маг, тут же отпрыгнул в сторону, еще один кислотный туман накрыл место, где он только что был.
        Со всех сторон налетели гарлы, Малтиан закрутил посохом, отбиваясь от мертвых птиц. Тяжелое навершие с легкостью раскалывает старые кости. Чуть в стороне раздался шорох. Маг, расколов очередную птицу, создал несколько ледяных копий, метнул в сторону звука. Йортен выпрыгнул из-за дерева, в его ствол впились ледяные копья, пробив насквозь. Останься он там, и лед достал бы и до него. Конечно, с броней из чешуи дракона опасаться того, что ледяные копья как-то сильно ранят его - не приходится, но все равно получать лишние синяки не хочется.
        - Тебе мало? Сейчас добавлю! - зло пообещал Йортен.
        Из теней вокруг с карканьем поднялись десятки гарлов, сотканных из тьмы, с горящими красными глазами. За ними выпрыгнули черные варги. Они напали на Малтиана, но тот не обратил на них внимания. Сердце Йортена дрогнуло. Он ожидал, как это было и с другими, что противник испугается, начнет отбиваться от теней и тогда он сможет продолжить атаковать, но Малтиан даже не глянул в их сторону, сотворив шаровую молнию. Все просто. Маг знал, что это за заклинание, ведь Тайя тоже умеет его использовать. «Теневые слуги». Они только выглядят ужасающими и страшными, но это просто тени. Шаровая молния ярко вспыхнула в его руках. Сейчас, когда противники так близко, Йортен попадает в радиус атаки, а учитывая неожиданную реакцию Малтиана, он на миг растерялся и потерял время на то, чтобы уклониться от заклинания. Раньше подобное заклинание Малтиан использовать не мог, потому что Йортен всегда держался на приличном расстоянии, и шаровая молния просто не достала бы до него.
        Йортен спешно вскинул руки, создавая перед собой защитное заклинание, но если бы у него была хоть пара лишних мгновений, чтобы понять, что это за заклинание, то он поступил бы иначе. То есть у него был талант, он мог бы все понять, но на такие вещи нужно немного времени, а его-то у парня и не было. Шаровая молния, светясь как небольшое солнце, резко вильнула в сторону, спрятавшись за деревьями, а потом полетев по дуге атаковала в спину. В отчаянии Йортен попытался отпрыгнуть в сторону, чтобы уклониться, но молния последовала за ним. Она ударила в доспех. Пусть он и снижает силу заклинаний на 50 %, но шаровая молния была усилена талантом и поднята до шестого класса, а также у Малтиана была пробивная магия, что позволила игнорировать часть защиты от заклинаний.
        Это было подобно тому, словно где-то внутри тебя вспыхнуло солнце. Жар испепеляющей волной пошел из центра груди в руки, ноги, ударил в голову. Было чувство, словно Йортен расплавился, мышцы, словно окаменели. Крик боли вырвался изо рта. Парень чувствовал, словно горит заживо, кожа обуглилась, от нее пошел пар.
        Почему все так происходит? Почему они все время лишаются всего в этой жизни. Почему жизнь так несправедлива? Она словно надсмехается над Йортеном, Клаусом, Листой и Стилой. Это как если бы утопающий барахтался в воде, а стоящие на берегу люди не только не помогали, но наоборот осложняли бы ему попытки выбраться из воды. Так и с Йортеном. Он потерял родителей в детстве и ничего не мог сделать, лишь наблюдая из-под кровати за тем, как отца изрубили на куски, потом насиловали рыдающую мать, после чего перерезали ей горло. В тот день он потерял все - беззаботную жизнь, родителей и дом. Когда появился Клаус, Йортен ухватился за него как утопающий за соломинку, а затем они нашли Листу и Стилу. С тех пор они стали считать себя семьей. Все это выглядело так, словно калека, лишившийся ног, получил взамен протезы - они позволяют ему ходить, но это не полноценные ноги. И все же, Йортен берег эту новую семью, защищал Листу и Стилу. Чуть позже у них появилась и мать, пусть это был дракон, но Йортен вновь ощутил, что есть кто-то, кто будет заботиться о нем, любить и растить. Однако судьба, словно надсмехаясь,
вновь забрала у него и дом и семью. Мама была убита охотниками, а затем его разлучили с Клаусом, Листой и Стилой. Он имеет право на месть. Имеет! Полностью! За все те страдания, что пережил. Так почему сейчас у него опять все отнимают: семью, жизнь и право на месть? Это несправедливо! Мир несправедлив!
        Йортен зарычал, сжав зубы, поднялся на дрожащих ногах. Малтиан убил очередного мертвеца, удивленно глянул на поднимающегося противника. По всем расчетам он должен быть без сознания, а то и при смерти, но нет, медленно встает, а в глазах пылает ярость. Лицо его обезображено, волосы сгорели, те участки кожи, что видны, обуглились. То, что он жив - уже чудо, а что встал - кажется невероятным.
        - Убью! Убью вас всех. Я имею на это право! - зарычал он, вскидывая руки.
        Малтиан спешно сместился в сторону, чувствуя, как очередные волдыри лопаются и словно выплескивают из себя магму, что горячими потоками течет по коже, оставляя за собой обугленные участки. Йортен выпустил облако кислоты, но мимо, затем направил руку в сторону мертвеца, скелет разлетелся на кости, они зависли в воздухе, а через миг собрались в продолговатое копье. Йортен развернулся в сторону Малтиана, с силой метнул оружие, но промахнулся - видимо он уже и видит с трудом, а не только двигается.
        Маны у Малтиана осталось меньше трети, чувствует себя он ужасно: слезятся глаза, кожа вся в больших волдырях, что то и дело лопаются, все тело горит, а голова кружится и подкатывает тошнота. Малтиан добил заклинанием последнего мертвеца, затем развернулся к противнику. Йортен что-то бормочет, периодически стонет, взгляд его блуждает, он пытается создать заклинания, но руки не слушаются, глаза закатываются, но он тут же приходит в сознание.
        Малтиан двинулся к поверженному противнику. Есть опасность, что тот использует заклинание, но маг уверен, что успеет уклониться. Не доходя до противника двух шагов, он использовал магию земли - обездвиживающие лианы. Именно такими он уже когда-то давно обездвижил тролля. Повинуясь Малтиану, лианы развели руки в разные стороны, чтобы Йортен не вздумал использовать на маге какое-нибудь заклинание. Парень застонал от боли, каждое движение вызывает очередную волну жжения по всему телу, причем настолько сильное, что кажется, будто плавятся кости.
        - Ненавижу, я вас всех ненавижу! Убийцы! - прохрипел Йортен. - Убили мою семью, убили нашу мать. Ненавижу!
        - Возможно, по законам кровной мести, ты может быть и вправе убить тех, кто забрал жизни твоих близких. Но ты переступил грань, убивая всех подряд. Я понимаю твои чувства, но также понимаю, что убивать тех, кто непричастен к гибели родни - неверно. Вы решили мстить не конкретным людям, а всему миру, только вот сил для этого у вас маловато. Покойся с миром. Громовой кинжал.
        Рука Малтиана направилась в лоб парню, через миг с пальцев сорвалась тонкая молния, что прошила голову насквозь. В центре лба появился желтый кружок, который быстро покраснел, а затем потемнел. Парень вздрогнул и затих.
        - Малтиан, ты цел?! - раздался крик Нейты.
        Маг быстро обернулся, к нему спешат целительница и принцесса демонов.
        - Более-менее, - хрипло ответил он, шмыгнул носом и пошатнулся.
        - О, бездна, иди сюда, похоже на тебя наложили проклятья.
        Малтиан почувствовал, как словно прохладный ветер коснулся кожи, сняв жар, холодная ладонь легла на лоб, принося облегчение. Он прикрыл глаза и медленно сполз по стволу на землю.
        - Нейта, что ты вообще здесь делаешь? Разве ты не должна защищать графа и семью? - поинтересовался маг.
        - Я подлатала братьев Делкарвен, так что они этим заняты.
        - Кстати говоря, я там видела пламя, что у вас вообще случилось? - спросила Элантира.
        - Дракон решил спалить нас. Я видела, Серж еще сражался с последним противником, оставшимся на драконе, но как-то помешать тому, выпустить в нас струю пламени - не получилось.
        - Судя по всему, вы остались живы.
        - Да, но только благодаря графу. У него, оказывается, был магический артефакт с мощным заклинанием защиты. Так сказать, вещь на крайний случай. Только вот ценой за использование магии была его жизнь. Он создал магический щит, защитивший от пламени, но сам погиб.
        Малтиан нахмурился.
        - Вот как? Честно говоря, не думал, что он из тех людей, кто способен пожертвовать собой ради других.
        - Ну, тут он жертвовал, прежде всего, ради семьи.
        Нейта замолчала, вспомнив последние слова испускающего дух Залтора. Вокруг бушевало пламя, но Калтон «серебряная заколка», самый младший из братьев Делкарвен уже пробил с помощью магии проход в огне и готовился использовать заклинание огня, чтобы потушить пламя и не дать ему распространиться по всему лесу.
        Нейта склонилась над умирающим графом, используя заклинания лечения, но, уже понимая, что это не поможет - жизнь покидала его.
        - Я во всем этом виноват, я заварил эту кашу. Именно я виноват в том, что эти дети выросли такими. Мое желание наживы привело к тому, что они выросли людьми, ненавидящими других людей. Из-за меня они мстили всему миру и готовы были отомстить и мне, отобрав не только мою жизнь, но и жизнь жены и детей. Так что, если моя жизнь послужит хоть каким-то искуплением вины, я готов ее отдать. Прошу, защитите мою семью.
        - Мы непременно это сделаем, - пообещала целительница.
        Губы графа дрогнули, чуть растянулись в улыбку, веки опустились, и он, в последний раз выдохнув, уже не вдохнул. Жизнь покинула его.
        - Ясно. А что там с Пиркой?
        Лица девушек стали озадаченными.
        - Пирка, ну она… даже не знаю, как сказать. Надеюсь, что с ней все в порядке, - наконец сказала Элантира. - И не смотри на нас так, мы бы и сами помогли - в конце концов, мы не настолько бесчувственные и злопамятные. Просто она сама так захотела.
        - Я ничего не понял, но раз это ее выбор, то пусть так и будет.
        Над головами раздался протяжный вой. Все глянули вверх. Дракон завис на фоне облаков.
        - Надеюсь, Серж справится, - прошептала Элантира.
        - Если уж он не справится, то нам точно конец, - сказал Малтиан, доставая банку восполнения маны.
        Осушив тару, он почувствовал, как мана начала медленно восстанавливаться, намного медленнее, чем обычно - сказался побочный эффект использования таланта. Конечно, использовать банку в такой ситуации - расточительно, но интуиция подсказывает Малтиану, что сейчас даже если он чуть-чуть восполнит объем духовной энергии - это лишним не будет.
        - Нам остается только ждать, - сказала Нейта.
        Дракон летит неровно, покачивается как корабль на волнах, отчего парировать удары и контратаковать невероятно сложно, но в моем случае это еще сложнее из-за того, что противник не боится получать раны и бьет в ответ, совсем не заботясь об том, что его могут ранить.
        Наличие таланта и еще одного встроенного в оружие - это уже перебор. Я знаю, что они бывают достаточно нечестными, но, чтобы еще и по две штуки сразу? Впрочем, такое уже было в бою с Велдерном. И пусть с тех пор я стал намного сильнее, но даже сейчас противник близкий мне по статам и двумя талантами - настоящая проблема.
        Я полностью перешел к обороне - атаковать не имеет смысла, ибо противник не будет защищаться, а тоже атакует в ответ, только это не будет полноценным разменом. Рану-то я получу, а вот он - нет.
        Клаус с резким выдохом ударил, вложив в атаку всю силу, я отклонился в сторону, зайдя за шип, меч противника с гудением пронесся мимо. Я поморщился от боли. Рана в животе довольно неприятная, кровь продолжает течь, а ощущение такое, что вражеский клинок до сих пор там и мешает двигаться. Прямо чувствую, при каждом движении будто клинок там шевелится и задевает то кишки, то печень, то желудок, а бывает, чуть поднимается вверх, подпирая легкие.
        - Что ты бегаешь? Иди сюда и умри! - прокричал Клаус.
        Я пригнулся, меч противника со звоном ударил об один из шипов. Я ткнул «убийцей тысячи монстров» - но не чтобы ранить, а лишь оттолкнуть. Острие ударило противника в грудь, оставило небольшую вмятину, а сам он, взмахнув руками, чуть не упал, но удержался, зарычал и попер вперед, как носорог.
        Я отбил несколько быстрых ударов, уклонился еще от одного. Резкая боль в животе заставила поморщиться. На лбу выступил холодный пот. Крови, похоже, я потерял уже немало, да и все эти скачки на драконе порядком утомили.
        Меч противника налетел справа. Из-за резкой боли я отвлекся на миг, чем и воспользовался Клаус. Все что я успел сделать - это чуть отпрянуть, вжав голову в плечи. Раздался звон. Меч противника с силой ударил по шлему, от чего у меня потемнело в глазах, а голову дернуло так, что хрустнули позвонки. Я упал на четвереньки, инстинктивно сделал перекат, вскочил на ноги. Перед глазами чуть прояснилось, но все равно двоится. Противник налетел на меня словно ястреб на перепелку, меч обрушился как гильотина. Я подставил клинок.
        - Хватит сопротивляться! Просто сдохни! Встретишь своих друзей, которых наверняка уже отправили на тот свет.
        Я не ответил. Не в моем стиле разговаривать с противником, если, конечно, это не даст какого-либо преимущества. Со мной такое впервые. Впервые я в таком неправильном бою, когда противник даже не защищается, а просто атакует. Такое чувство, будто он включил чит «режим бога» и, будучи неуязвимым, даже не пытается как-то действовать «правильно», как предписано правилами боя на мечах. Его оружие обрушивается то справа, то слева, тыкает, пытаясь попасть в уязвимые места.
        В голове до сих пор звон после его удара, уверен, на шлеме осталась порядочная вмятина, а на голове у меня точно неслабая шишка.
        Я пытаюсь защищаться, но боль в животе, головокружение и неустойчивая поверхность из-за полета дракона - мешают мне это делать. Так что меч противника нет-нет, да и ткнет в нагрудник, оставит порез на руке или ноге. Не будь у меня максимальной выносливости, я уже давно бы свалился либо от кровопотери, либо от болевого шока, но пока держусь. Только вот не знаю, сколько нужно продержаться.
        Противник, никак не заботясь о защите и о том, что я могу ткнуть его в лицо мечом, поднял оружие над головой, собираясь обрушить его на меня. Я спешно отступил назад, острие меча с воем прошло перед носом.
        Сколько времени прошло? Сколько действует этот его чертов талант?
        Дракон заложил резкий вираж, я от неожиданности качнулся вправо, резким выстрелом боль проснулась в животе, заставив меня застонать, ноги лишились сил и подогнулись. Я сжал зубы, пальцы вслепую ухватились за шип не давая свалиться. Я увидел, как противник прыгнул ко мне. Еще одно его преимущество - он привык к этой качке и прекрасно умеет сражаться на драконе.
        Я попытался увернуться, и это почти получилось, но меч противника все равно с хрустом вошел в плечо. Я вскрикнул от боли, а Клаус с хищной улыбкой двинул рукой, лезвие с хрустом повернулось в ране.
        - Сволочь! - сквозь зубы прорычал я.
        Ткнул мечом ему в лицо, меч слегка вздрогнул, словно я ткнул в дерево. Лезвие вошло в лицо противника, но выглядит все так, словно я пытаюсь проткнуть голограмму.
        - Неприятно. Эти твои тычки раздражают, - прошипел Клаус.
        Он рывком вырвал меч из раны, я на подгибающихся ногах отступил. Пусть моя рана менее опасна, чем тот удар, что я нанес Клаусу, но на последнем нет и царапины, а у меня рукав мгновенно покрылся кровью, рана выворочена, словно под кожей взорвалась петарда.
        - Убью! Убью! УБЬЮ!
        Каждый раз, повторяя это слово, он стал наносить удары. Я уже не в состоянии перемещаться: от боли, усталости и кровопотери ноги отказываются слушаться. Все, что могу, это отбивать удары, но с каждым мгновением становится сложнее. Меч противника бьет быстро и сильно, звон стоит такой, словно мы находимся на кузне в момент ковки.
        Вновь меч, пусть и вскользь, ударил по шлему. В глазах раздвоилось, и я внезапно понял, что сейчас мне настанет конец. Он просто рубанет по шее и отрубит голову. Защититься не успею. И пусть атаковать его бесполезно, но если ничего не остается - то придется сделать это.
        Зарычав, собрав все силы, я оттолкнулся, прыгнув вперед. Противник не успел ударить. Мой клинок врезался в костяной нагрудник, я навалился всем телом. Раздался хруст. Клаус не удержался на ногах повалился на землю, я навалился на меч всем весом, оружие с трудом но все же прошло дальше, пробив нагрудник, вошло в плоть, прошло и ее и, выйдя из спины, уперлось в заднюю часть доспеха.
        - Ну и что? Я все равно не получил урона, - прохрипел он, пальцы сжали рукоять меча, он собирался ударить, но в этот миг я разжал руку и повалился сверху, прижав его всем телом.
        - Эй, что ты творишь?! А ну слезь! - взревел он.
        Но я прижал противника с силой, не давая ему встать. Это мой единственный шанс. Я с силой надавил на его правую половину тела, не давая размахнуться, чтобы ударить мечом. Так как левая рука у меня тяжело ранена, пришлось извернуться, чтобы сделать это правой, но из-за этого у него осталась свободной левая рука. Он попытался спихнуть меня, но не получилось.
        - А ну слезь! - взревел он. Кулак с силой ударил меня в шлем.
        В голове вновь раздался звон, но я только склонился, прижавшись к нему, чтобы удары Клауса были не так сильны.
        - Слезь с меня! Кому говорю?!
        Удар, еще удар, попытка спихнуть, но я из последних сил отчаянно прижимаюсь к нему, не давая двинуться. Противник дрыгается, пытается вывернуться, но ничего не получается - этому мешает еще и торчащий меч.
        Но все не может длиться вечно. После очередного удара, который пришелся в висок, шлем слегка прогнулся, а у меня потемнело в глазах. Почувствовав, что давление ослабло, он спихнул меня, вывернулся. Вытащил меч, бросив его рядом со мной, и ухватился за свой.
        - Умри.
        Я слепо пошарил рукой, пальцы ухватились за рукоять меча. Вскинул его над головой в отчаянной попытке защититься, хотя даже не вижу удара и не знаю, рубящий это или колющий.
        Удара не последовало. Перед взором прояснилось, я поднял голову. Противник замер, кровь стекает по шее и из развороченного рта, выплескивается из раны на животе. Он чуть качнулся, голова слетела с плеч и, упав, покатилась в сторону.
        Клаус свалился, как мешок с камнями. Я устало выдохнул.
        В этот миг дракон, словно что-то почувствовав, повернул морду. Увидев убитого Клауса, он громко взревел.
        Я, покачиваясь, поднялся на ноги. Не время разлеживаться, теперь дракон ничем не ограничен и может устраивать любые виражи, пока не скинет меня с себя.
        Нужно спешить.
        Я, ковыляя, подошел к шипу, обнял его. Дракон резко взлетел вверх, мой желудок провалился куда-то вниз, а я с трудом удержался на спине. Затем полет резко изменился, и мы стремительно понеслись вниз.
        Перед самой землей дракон стал резко тормозить, выводя полет из вертикальной плоскости в горизонтальную. Я воспользовался этим быстро побежал по шкуре. Он, чувствуя опасность, заработал крыльями и резко перевернулся. Я вновь вовремя ухватился за шип, на миг мир перевернулся, мои ноги повисли в пространстве, но дракон не самолет и не может все время летать вверх ногами. Так что летели мы кверху ногами лишь миг. Мир принял привычное положение. Я, борясь с тошнотой, рванулся вперед. Морщась и рыча от боли, доковылял до крыла. Меч резко опустился вниз. Хрустнули кости. Дракон взревел. Я рванул меч дальше, отрубая крыло, и через мгновение оно оторвалось и полетело вниз. Дракон извернулся, и я оказался в воздухе. Туша монстра пролетела мимо и с хрустом врезалась в деревья, я с ужасом увидел, как ко мне стремительно приближаются кроны деревьев.
        Клаус:
        Полный доспех (нагрудник, поножи, ботинки и шлем) из костей дракона (великий).
        Меч карающей тьмы (легендарный):ВСТРОЕННЫЙ ТАЛАНТ:отложенный урон. Использующий этот талант может сделать так, что любой нанесенный урон будет отложен и проявится через десять минут.
        СИЛА - 789, ЛОВКОСТЬ - 889, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 250, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 777, ВОСПРИЯТИЕ - 697.
        ТАЛАНТ:Манипуляция статами. Может передавать часть статов одни в другие. К примеру, перекинуть 100 очков восприятия добавив их в силу. Ограничение - нельзя увеличить статы выше 999, второе ограничение - действует талант в течение 30 минут, после чего все статы понижаются в два раза на пять часов.
        Йортен:
        Полный доспех из драконьей чешуи (великий).
        Жезл воплощения тьмы (легендарный).ВСТРОЕННЫЙ ТАЛАНТ:Магический вампиризм. На десять минут связывает себя и противника, и при использовании заклинаний забирает половину нужной для него маны у противника, а половину у владельца.
        СИЛА - 320, ЛОВКОСТЬ - 222, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 760, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 175, ВОСПРИЯТИЕ - 200.
        ТАЛАНТ:Магическое зрение. Позволяет видеть потоки маны и заранее понять какое заклинание хочет использовать противник.
        Часть 7. Глава 90.
        ЛЕГЕНДАРНЫЙ НЕУДАЧНИК.
        Ятаган Листы с воем пронесся перед лицом отпрыгнувшей назад Пирки. Несколько отрезанных волос, подхваченных порывом ветра, улетели в сторону. Бывший паладин усмехнулась, приземлилась, а затем резко прыгнула в контратаку, заставив уже Листу уклоняться от клинков. Острия кинжалов оставили мелкие порезы на одежде.
        Сражение идет на равных, но противница сильнее, и чтобы уравнять шансы Пирке приходится использовать боевые умения. До таланта пока дело не дошло - бывший паладин приберегает его на случай, если у противницы тоже припрятан козырь в рукаве.
        Бой двух девушек не походит на полноценное сражение, где скрещиваются со звоном клинки. Нет, здесь слышен свист, когда сталь рассекает воздух, шорох листвы и резкие выдохи при ударах. Блеск клинков, размытые тени и силуэты противниц, что изгибаются, словно танцовщицы, когда уклоняются от ударов. Свои же атаки они проводят с не меньшей грацией и в то же время жестокой расчетливостью. По крайней мере, с Пиркой - это в полной мере так. Каждая атака девушки выверена, экономна и смертельна. Долгие годы тренировок и десятки смертельных боев именно против людей, а не монстров, дают ей явное преимущество над противницей, которая движется пусть и быстро, но не так мастерски, делая лишние движения, что приводит к трате сил и потери скорости, а также предоставление противнику большего времени на уклонение или контратаку.
        Будь их статы равны, Пирка уже расправилась бы с противницей, но и так на каждое попадание она отвечает двумя. С каждой атакой клинки подбираются к плоти Листы все ближе. Пирка быстро изучила ее стиль боя и движения, благодаря чему при очередной атаке ей удалось разрезать одежду и оставить на животе пару порезов.
        Листа зашипела, как разъяренная кошка, контратаковала, но из-за того, что потеряла контроль над собой, то пропустила еще одну атаку. На левом плече и щеке появилось по порезу. Пирка хотела было развить успех, но ятаган противницы свистнул перед ней, заставив отшатнуться.
        Бывший паладин чуть присела, планируя следующую атаку. Листа же не спешила этим воспользоваться, решив поймать противницу на контратаке. Пирка усмехнулась, прекрасно понимая намерения противницы.
        «Ну что ж, попробуй, если получится!» - подумала она.
        Девушка устремилась в атаку, но тут же с помощью боевого таланта сместилась в сторону. Мимо пронесся ятаган, а Пирка вновь прыгнула вперед, сокращая дистанцию. Листа отскочила назад, Пирка сделала ложный замах, а затем атаковала, незащищенную шею.
        Листа никак не могла заметить эту атаку. Она точно проводилась из слепой зоны, но девушка умудрилась дернуть головой, чуть отклонившись, из-за чего лезвие кинжала прошло мимо. На миг Пирке показалось, что все это словно уже случалось когда-то. У нее появилось острое чувство дежавю, только вот вспомнить, где и когда это происходило, она не смогла. Внизу блеснуло.
        Используя боевое умение, Пирка отпрыгнула назад. Живот резануло болью. Было чувство, что ее перерубили пополам, но глянув вниз, девушка увидела лишь порез. Получись он чуточку глубже, и бывшему паладину пришлось бы собирать вываливающиеся кишки.
        - Странно. Не ожидала от тебя такой прыти. Обычно мне удается справиться с противниками с первой же попытки, - прищурившись, произнесла Листа.
        Она явно хотела задеть Пирку, вызвать в ней либо страх, либо гнев или сомнения, но эмоция, которая появилась на лице бывшего паладина - оказалась для нее неожиданной. Пирка широко и тепло, словно бабушка при виде внуков, улыбнулась, но эта добрая улыбка совсем не обманула девушку, так как взгляд у бывшего паладина был безумный.
        - Хи-хи-хи, давно я так не веселилась. Наконец попался достойный противник.
        Противница явно использовала какую-то хитрость. Возможно, это талант. Пирка не знает точно, но теперь бой принимает иной оборот, и ей тоже нужно перестать придерживать свой козырь, иначе противница может убить ее.
        Пирка тоже обладает талантом: боевой эксперт. Он позволяет использовать два боевых умения одновременно, а также накладывать одно на другое, тем самым усиливая их.
        Она стремительно сорвалась с места, вновь уклонилась от атаки, сократила расстояние, а затем использовала талант, наложив друг на друга сразу два боевых умения. Клинки словно выстрелили, устремившись к противнице: один в шею, другой в живот. В это мгновение у Пирки вновь появилось чувство, что это уже было. Противница не видела атаки, но изогнулась назад, ятаган сделал полукруг, отбивая удар бывшего паладина. Повинуясь инстинктам и усилив ноги при помощи одного боевого умения, а затем, наложив, благодаря таланту, на него другое, увеличивающее скорость реакции, она смогла отпрыгнуть в сторону. Но даже этого рывка не хватило в полной мере. Противница крутанулась вокруг своей оси, ударила ятаганом, даже не глядя на Пирку. Острие клинка рубануло по боку чуть ниже подмышки, пробив не только кожаный доспех, но разрубив кожу и чуть поцарапав ребра.
        Листа недовольно скривилась, цокнув языком.
        - Еще одна попытка провалилась. Похоже, до этого момента ты тоже не показывала все, что умеешь, - прошипела она.
        - Что-что? Я не ослышалась? Еще одна попытка? - не обращая внимания на боль от раны, спросила Пирка. - Так и думала, что это твой талант. И сколько у тебя еще попыток?
        Руки Листы чуть заметно вздрогнули, а взгляд помрачнел, она тихо произнесла:
        - Я сильно недооценила тебя.
        - Или переоценила себя. Каждый раз у меня появляется чувство, что все это уже было. Учитывая твои слова о попытках, может, это и правда все уже было? Видимо, твой талант связан с обращением времени вспять. В те моменты я должна была тебя убить, но вместо этого ты словно знала, как я атакую и уклонялась, более того, во второй раз ты знала, куда я уклонюсь, а это значит, что попыток было потрачено как минимум две. Одну ты потратила, когда я попала в тебя, вторую, чтобы отмотать время назад вновь и атаковать, уже зная, куда я буду уклоняться и, судя по твоим глазам, я оказалась права. Ха-ха-ха, мой опыт работы паладином и знание реакции человека, когда он пытается соврать - помогли тебя раскусить. Даже если ты будешь молчать, я смогу определить, что ты пытаешься скрыть, по твоей же реакции. Какая ты все-таки неопытная! Так сколько у тебя еще попыток?
        Листа, зарычав, метнулась вперед. Пирка захохотала, уклоняясь от атак, пырнула противницу в ответ, но та ловко ушла в сторону, а затем обрушила ятаган. Бывший паладин, увидев эту атаку, почувствовала дежавю, используя талант и совместив два боевых навыка, попыталась уклониться, но оружие противницы все равно распороло доспех и грудь.
        - Ха-ха-ха, это больно! И так весело. Так приятно опять испытывать боль.
        - Давай, подойди ближе и не уклоняйся, тогда испытаешь ее еще сильнее! - помахав окровавленным ятаганом, сказала Листа.
        - Ну, уж нет. Так будет не интересно. Попытайся достать меня. Ведь даже с возможностью откатывать время назад, и зная, как я уклонюсь, ты все равно не можешь поспеть за мной и вместо того, чтобы убить, только ранишь.
        - Этого достаточно. Ты истечешь кровью и все равно умрешь.
        Пирка ничего не ответила, лишь улыбнулась. Девушки вновь сошлись в битве, клинки замелькали с такой частотой, словно вокруг них взрываются десятки фейерверков, рассыпаясь сотнями огней.
        Еще несколько раз Пирка ощущала дежавю, и только талант, позволявший использовать одновременно два боевых умения, давал возможность уходить от атак так, чтобы они были не смертельными.
        Спустя несколько минут сражения, которое было настолько интенсивным, что показалось, будто прошли часы, бывший паладин, отшатнувшись, отступила от противницы. Листа дышит тяжело, щеки покраснели, на лбу выступили бусинки пота. У нее на теле несколько неглубоких ран, но в сравнении с ранами противницы - это ничто. Раны Пирки намного хуже. К старым прибавились новые: порез на левой руке, который, впрочем, не сказался на подвижности, и глубокая рана на бедре, которая отзывается резкой болью каждый раз, когда девушка переносит центр тяжести на эту ногу. Единственное, что раны на животе и груди перестали кровоточить, но это не сильно облегчает положение девушки. Из-за того, что ей пришлось часто использовать сразу по несколько боевых умений, выносливость Пирки практически истощилась. Осталась едва ли четверть от максимального значения. Но и дежавю перестали появляться, правда это перестало быть решающим фактором, ибо из-за кровопотери, усталости и боли от ран, движения бывшего паладина замедлились настолько, что теперь Листа могла ранить ее и без использования таланта.
        - Ну, вот и все, охотник на монстров. Теперь понимаешь, что я имела в виду? - спросила Листа.
        - Хи-хи-хи, и правда, получилось так, как ты и говорила, - сплюнув кровь и широко улыбнувшись, обнажив окровавленные зубы, произнесла Пирка. - Только вот ты не используешь эти свои попытки, потому что в них нет нужды или потому что их уже не осталось?
        - Второй раз я не попадусь. Тебе не удастся прочитать ответ по моим эмоциям, - мрачно произнесла Листа.
        - Если бы тебе нечего было скрывать, то ты бы этого и не делала. Почему же ты боишься, что я как-то узнаю правду? Потому что скрываешь что-то? Что именно? Предположим, у тебя еще много этих попыток, зачем это скрывать? Скрывать можно только в одном случае - у тебя их не осталось, или осталась одна.
        Второй раз за бой Листа вздрогнула. Пирка явно не в своем уме, раз продолжает смеяться, несмотря на свое положение и раны. Она точно проиграет этот бой, у нее нет шансов на победу - Листа точно это знает, но почему-то противница не испытывает ни страха, ни сомнений. Она по-прежнему трезво мыслит и читает Листу, словно открытую книгу. И это пугает еще больше. Может у нее и правда есть еще какие-то скрытые способности, которые до сих пор не показала? Нет, это не так. Если бы у Пирки что-то и было, то она давно бы это применила.
        - Права ты или нет - все равно не узнаешь. Тебе конец.
        Листа хотела было прыгнуть в атаку, но внезапно краем глаза заметила движение. Отпрыгнула назад, разрывая дистанцию, чтобы пока она отвлечена, Пирка не воспользовалась этим и только после оглянулась. В пятнадцати шагах от них застыла охотница, которая сражалась с ее сестрой. Страх молнией пробежался по нервам, она глянула чуть дальше. Там вдалеке валяется тело Стилы. Скулы Листы свело, она хотела закричать, но так и не смогла открыть рта. Сердце сжалось от боли, а в уголках глаз стали собираться слезы. Она судорожно вздохнула. Сейчас не время плакать. Убийцы ее сестры живы и если сейчас даст волю чувствам, то убьют и ее, а Стила останется неотомщенной.
        - Пирка, сейчас помогу, - сказала принцесса демонов.
        Листа затравленно оглянулась. Пусть Элантира и выглядит потрепанной, но и Листа уже достаточно устала и, как и догадалась Пирка, потратила талант. Сражаться сразу против двух противниц, одна из которых смогла справиться со Стилой - стопроцентное поражение.
        - Пирка, ты как? Стой, я залечу раны, - раздался еще один голос.
        К ним спешит невысокая темноволосая девушка с жезлом целителя. Листа замерла, пытаясь решить, что делать. Атаковать двух противниц - обречь себя на смерть. Но и ждать, когда их раны залечат - тоже не вариант. Убежать, оставив Йортена на произвол судьбы? Ведь если она сбежит, то эти охотники переключатся на него. Рассчитывать на помощь Арча и Клауса не приходится: эти двое летают сейчас непонятно где и пытаются сбросить еще одного охотника. Неизвестно, когда они смогут вернуться в бой. Так что сбежать - значит обречь Йортена на смерть, чего Листа допустить точно не может. И даже не потому, что он ей брат. Нет, она знала, что никаких кровных уз между ними нет, но росла с осознанием, что Клаус и Йортен такие же родные ей люди, как и Стила. Но еще более важным было то, что Листа, несмотря на то, как она росла, начала в последнее время испытывать к Йортену более сильные чувства. Ей всегда хотелось находиться к нему ближе.
        Девушка мрачно глянула, сжав ятаган. Пришел ее смертный час, но отступать не станет.
        - Остановитесь! - резко произнесла Пирка.
        Элантира и Нейта удивленно глянули на нее.
        - Идите, помогите лучше Малтиану. Я справлюсь сама.
        - Нет! - взревела Листа, поняв, к чему все идет, и рванула к Элантире. Но бывший паладин, пусть не так стремительно, как вначале, но все равно быстро сместилась, встав на пути. Кинжал мелькнул перед лицом Листы, заставив ту отшатнуться.
        - Ты уверена? - уточнила Элантира.
        - Не беспокойся. Я точно выиграю и ваша помощь мне не нужна. Хи-хи-хи, это мой бой, моя игра и я не хочу, чтобы в нее вмешивались.
        - Не очень-то и хотелось. Если умрешь, то не вини нас в этом. Пойдем, Нейта.
        - Ты точно в этом уверена? - спросила целительница.
        - Это ее выбор, - прошептала девушка. - Мы не друзья, чтобы помогать ей даже против ее воли. Вспомни, что она хотела сделать с тобой. Ты уже простила ее? Вот так-то. Не хочет нашей помощи - ее дело.
        Девушки быстро двинулись в сторону, откуда видны вспышки магии. Листа проводила их взглядом. Ей хочется помчаться следом, но тут все еще Пирка, которая может воспользоваться этим, ударить в спину и тогда Листа просто умрет, так и не сумев кому-то помочь.
        - Ты уверена, что не нужна их помощь, ведь так вы смогли бы со мной быстро расправиться? Я уже успела понять, что ты далеко не дура, но этот твой поступок точно нельзя назвать разумным.
        - Ты права, но это мой выбор! И мотивы тебя не касаются.
        Пирка отпрыгнула назад, кинжал из левой руки исчез, отправившись в магическое хранилище, а вместо него появилась небольшая бутылочка с зельем. Глаза Листы расширились, она тут же взяла себя в руки, стремительно прыгнула вперед, желая не дать противнице выпить зелье. Пирка тем временем зубами сорвала пробку. Противница оказалась рядом, девушка использовала талант, задействовав сразу два боевых умения, отпрыгнула назад, одновременно запрокинув голову и одним глотком выпив зелье. Ятаган противницы разрубил ей грудь от левого плеча до правого бока, разрезав не только кожу, но и кости, лишь чуть-чуть не достав до легких и других внутренних органов.
        - Ну, ты и дура! Если бы не пыталась выпить зелье, то не получила бы такую рану! - зло захохотав, прокричала Листа. - А теперь с таким ранением, даже это зелье лечения тебе не поможет!
        Пирка откинула бутылочку, спокойно глянув на противницу. Усталость сняло как рукой, а боль исчезла. Улыбка бывшего паладина была такой зловещей, что Листа застыла, прекратив смеяться.
        - А, это ободряющее зелье. Теперь не чувствуешь боли? Дорогая штучка, но боль - это сигнал о ранах. То, что ты ее не чувствуешь, совсем не означает, что их последствия на тебе не сказываются. Через минуту ты истечешь кровью и умрешь! Но еще быстрее я снесу тебе голову! - воскликнула Листа.
        Девушка ничего не ответила, только метнулась вперед с той скоростью, что была вначале. В левой руке вновь появился кинжал, и она стала стремительно осыпать тоже уставшую противницу атаками. Как и сказала Листа, Пирка умрет. Она знала об этом в тот момент, когда отказалась от помощи Элантиры, но девушка сознательно пошла на это. Она просто не могла принять помощь от Элантиры и Нейты. Пирка, после той битвы в Сверистонии много думала о случившемся. Она принесла много бед обеим девушкам, обеих хотела убить, но те, несмотря ни на что, сохранили ей жизнь, позволив тем самым познать мир и иную его сторону. Пирка сбежала из ордена и стала охотницей на монстров. Никто ее не любил, и никому в этом мире она была не нужна - так она думала, но Элантира все равно оставила ей жизнь. Это долг. Долг чести, долг за сохраненную жизнь. Как ни назови, но Пирка считала, что должна Элантире и Нейте. И этот бой она рассматривала, как возможность этот долг отдать, как возможность сказать «простите за все, что я вам причинила». Она хотела быть вместе с ними, стоять вместе и смеяться, но между ними всегда пролегала эта
тень прошлого и поступков, что были совершены ранее, и бывший паладин не знала, как переступить через нее. И вот представился шанс. Если сейчас она приняла бы помощь Нейты и Элантиры, то ничего бы не изменилось. Преодолеть эту преграду между ней и Элантирой - намного важнее, чем сохранение какой-то жизни. Пирка не может дать этому шансу пропасть. Она сама победит Листу, поможет тем самым команде Сержа и сможет прямо смотреть в глаза Элантире, сможет попросить прощение. И даже если она умрет, так и не сказав эти слова, но даже так все будет нормально, ведь она умрет с сознанием того, что отдала долг.
        Клинки вновь, как и в начале битвы свистят, рассекая воздух, только теперь они режут и плоть. Все больше и больше ран появляется на теле Листы, ее же контратаки никак не могут достать до Пирки, чтобы она не делала. И если еще несколько минут назад она доминировала в битве, и казалось вот-вот победит, то теперь все изменилось полностью в противоположную сторону - теперь она защищается и чувствует дыхание смерти за спиной. Противница открыто использует талант, засыпая ударами, что больно впиваются в плоть, оставляя кровоточащие раны.
        После очередной атаки противницы Листа отступила, тяжело дыша. Все тело покрыли раны, правая рука не слушается, и девушка теперь держит ятаган в левой руке. Перед взором плывет, а мир покачивается. Окровавленная Пирка, выглядящая как живой мертвец, стоит перед ней, губы растянуты в улыбке, а безумный взгляд сосредоточился на противнице. Вдалеке позади нее между деревьями Листа заметила тело сестры.
        Стила. Они росли вместе, всегда были как отражение друг друга. В этот момент, когда смерть застыла на пороге, Листа вдруг с особой остротой ощутила потерю сестры. Словно человек, который, наконец, осознал происходящее, будто очнулся от дурмана.
        - Не прощу. Не прощу вас! Мерзкие убийцы! - вскрикнула она. Слезы, сдерживаемые все это время, потекли из глаз.
        - Поздно для прощения, теперь ты умрешь!
        Листа тряхнула головой, избавляясь от слез, но было поздно, Пирка оказалась перед ней, кинжалы вонзились в тело девушки. У нее не осталось «попыток», больше она не могла отматывать время, талант закончил свое действие, но в этот миг, в миг боли, отчаяния и жажды мести, мир вновь замер, как и тогда, когда она использовала талант, а затем время обратилось вспять. Пирка отбежала назад.
        - Поздно для прощения, теперь ты умрешь!
        Листа уже знала, как атакует ее противница, потому схватила ятаган обратным хватом. Пирка оказалась рядом, но в эту попытку ее кинжалы не пронзили девушку. Листа изогнулась, повернувшись боком, и оба кинжала прошли мимо, лишь оставив на груди и пояснице два пореза. Острие ятагана ударило навстречу бывшему паладину. Это был даже не удар, Листа просто выставила клинок, и паладин сама на него насадилась. Острие пробило сердце и с хрустом вышло из спины.
        - Ну, вот и все, - прошептала Листа.
        - Да, все, - хрипло согласилась Пирка, изо рта на подбородок хлынула кровь.
        Одна из рук Пирки сжала руку Листы, не дав той вырвать ятаган. Ужас ледяной волной прошелся по коже девушки, а бывший паладин продолжает улыбаться.
        - Я пронзила тебе сердце, почему ты еще жива?! - воскликнула она.
        - Потому что я иду дорогой смерти, - прохрипела она.
        Листа попыталась вырваться, но ничего не получилось, а в следующий миг, кинжал Пирки рубанул по шее, мир перевернулся, Листа успела увидеть свое обезглавленное тело, прежде чем на глаза словно накинули черную ткань. Пропали звуки, запах, а затем, в черном мареве смерти, растворилось и «Я» самой Листы.
        Пирка отошла назад, рывком вырвав ятаган из тела. Вот и все. Осталось еще минут пятнадцать, после чего особое зелье, созданное в святых королевствах и называемое «дорога смерти», закончит свое действие и перестанет поддерживать жизнь в уже мертвом, по сути, теле.
        Девушка медленно опустилась на землю, прислонившись к дереву спиной. Веки опустились, и мир вокруг погрузился во тьму.
        Вот и все. Дело сделано.
        Верхушки деревьев стремительно полетели навстречу. Было чувство, будто на меня надвигается стена пик, и через миг они меня проткнут. Но внезапно полет замедлился, и я плавно опустился на землю.
        - Серж! - раздались позади голоса.
        Я обернулся. Ко мне спешат Малтиан, Элантира и Нейта с Тайей.
        - Вы целы?! - воскликнул я, сделал шаг и пошатнулся.
        - Не двигайся! - приказала Нейта.
        Я замер. Подбежав, девушка протянула руки, их окутал свет, а боль слегка отступила. Я вздохнул полной грудью, ощущая свежесть, как на берегу моря прохладной осенью.
        - Где дракон? - спросил Малтиан. - Мы видели, как он пронесся, а потом раздался треск.
        - Я отрубил крыло, так что он свалился, но не думаю, что с ним покончено.
        Словно в ответ на мои слова неподалеку раздался протяжный рык и треск деревьев.
        - Что будем делать, отступим? - спросила Элантира.
        - И оставим недобитого монстра? А вдруг он двинется к ближайшей деревне? Мы не можем этого так просто оставить, - возразил Малтиан.
        - Согласен. Тем более он не может летать, а из-за падения явно кости себе переломал. Так что это наш шанс, - сказал я. - Одолеем его и станем легендарными охотниками. Нейта, я видел, как дракон полил вас огнем, но раз ты цела, значит все в порядке.
        - Все Кроме графа. Если бы не его магический артефакт, мы бы сгорели.
        Я прищурился.
        - Вот значит как? Что ж, потом расскажешь подробнее, что у вас случилось.
        Мы услышали повторный рык, а затем земля стала мелко подрагивать. Деревья впереди с треском стали ломаться и падать.
        - Серж, держи, ты обронил, - произнесла Элантира, вытащив из магического пространства длинный меч с черным клинком.
        Это определенно была «ночь», но с явными отличиями: изменился рисунок на рукояти, а на лезвии появились красные прожилки, словно сет капилляров.
        - Что это? - спросил я, беря оружие в руки.
        - Стила имела похожий на «ночь» клинок. На рукояти вспыхивал знак и лезвие раскалялось, при этом не теряя прочности, то есть было горячее как расплавленное железо, но при этом твердое, словно не нагретое. Интересное свойство. А потом рядом упал твой меч, и она их соединила. Похоже, это теперь легендарный клинок с невероятными режущими свойствами.
        Я взвесил оружие в руках, глянул в карточку охотника.
        - Меч «заката и рассвета», - прочитал я.
        Я чуть напрягся, на рукояти вспыхнул знакомый знак, только теперь еще есть круг, в который заключена пятиконечная звезда. Видимо он активируется так же, как и «ночь», а раз обладает сверхрежущими свойствами, то будет эффективнее против дракона, чем «убийца тысячи монстров». Хочется взять два меча, но на левой руке не хватает пальцев, и хват будет не идеальным, так что возьму только меч «заката и рассвета» в правую руку.
        Раны чуть зажили и не так болят, да и выносливость я чуть-чуть восстановил. Все вылечить за такое короткое время Нейта не способна, но и на том спасибо. Я глянул на товарищей. Все они выглядят уставшими, ранеными, но в глазах горит решимость. Вдалеке заметил еще одного человека - им оказался Роберт. Видимо один из братьев решил понаблюдать за битвой.
        - Будьте осторожны, пусть он и не может летать, но все еще опасен.
        Нейта обновила на нас усиливающие заклинания.
        - Мы готовы.
        Впереди усилился треск, а через мгновение передние деревья повалились, и к нам выскочил дракон. Он хромает на одну лапу, по спине стекает кровь из обрубка крыла. Дышит он тяжело, и с каждым выдохом слышен рык боли. Видимо, переломана не только лапа, но и несколько ребер, раз каждый вздох отдается болью.
        Завидев нас, черный дракон, от размера которого кровь стынет в жилах, поднялся на задние лапы, став выше деревьев. Шея изогнулась, а в глубине глотки заклокотало пламя.
        - В атаку!
        Мы бросились врассыпную. Элантира, низко пригнувшись, использовала боевое умение, слившись с тенью, и помчалась к дракону по дуге. Малтиан кинул в сторону монстра усиленный талантом огненный шар, но тот, ударившись о шкуру, слабо вспыхнул и потух, не нанеся урона. Однако этого было достаточно, чтобы дракон сфокусировал внимание на маге.
        Струя пламени стремительно вылетела из пасти. Малтиан использовал «поступь ветра», чтобы увернуться, но дракон прекрасно видел его движения, потому резко повернул голову.
        - Все отрицающий щит! - использовала заклинание Нейта.
        - Каменная стена, - произнес маг, поняв, что пламя вот-вот его накроет.
        Желтая струя, больше похожая на реку из магмы, ударилась об радужную защиту созданную Нейтой. Та не продержалась и нескольких секунд, лопнула, но этих мгновений хватило, чтобы из земли следом выросла каменная стена. Поток ударился об нее. Стена в мгновение ока накалилась, стала плавиться. Малтиан приготовился отпрыгнуть, когда преграда будет сломлена, но в этот миг поток резко прервался. Дракон взревел, я на бегу глянул на него. Тварь замотала головой из стороны в сторону, а через миг с нее скользнула тень, мягко, по-кошачьи, приземлилась и метнулась в сторону. Одна из лап твари ударила в то место, где миг назад была принцесса демонов. Только сейчас заметил, что монстр жмурится и мотает головой, а из глаз тонкими струйками течет кровь.
        Я подскочил к твари, увернулся от передней лапы, оказался у задней. Меч с силой ударил в нее, на рукояти полыхнул знак, а лезвие с небольшим сопротивлением, но прорезало чешую и углубилось в кость. Я с силой рванул клинок, разрезая дальше. Монстр взревел, качнулся - мне удалось отрубить ногу. Дракон чуть не упал, но оперся на передние лапы, одна из которых оказалась переломанной. Морда повернулась в мою сторону, один глаз приоткрылся, и я увидел, что он поражен не до конца, по крайней мере, взгляд твари сконцентрировался на мне. В пасти вновь заклокотало пламя, но в этот миг справа прилетел сияющий шар. Шаровая молния Малтиана, усиленная талантом и подкрепленная «пробивной магией», пусть и ослабленная из-за иммунитета дракона к магии, достигла морды твари. Ярко вспыхнула. По шкуре пробежались нитки электрического разряда, а чешуя в месте удара из черной стала ярко красной, словно нагретый на огне металл. Монстр вздрогнул, пораженный молнией, на несколько мгновений застыл, будучи парализованным. Я воспользовался этим, подскочив к передней лапе.
        Меч разрубил ее. Монстр качнулся, не удержался и брякнулся на землю, из обрубка хлынула кровь. Я подскочил к голове. Шея у монстра толщиной со столетний дуб. Мой клинок опустился сверху, прорубил чешую. Я рванул рукоять на себя, разрубая гортань. Монстр вздрогнул, вторая передняя пусть и сломанная лапа ударила справа, но в этот миг между ней и мной возникла каменная стена. Раздался грохот, стена вздрогнула, пошла трещинами, но выдержала.
        Запрыгнув сверху на тушу, глядя, как из раны выплескивается кровь, я нанес второй удар, отделяя голову твари от туловища.
        Я упал на землю, тяжело дыша, глядя на чуть вздрагивающего монстра. Пусть он и лишен головы, но лапы еще дрыгаются.
        - Было опасно. Даже хромой и раненый он был настолько опасен, что мы каждое мгновение были на волоске от смерти. Не создай Нейта щит, я не создал бы стену и меня бы спалило. Не запусти в него шаровую молнию, и он уже мог бы прикончить и тебя, - подойдя, произнес Малтиан.
        - Согласен. Но это все-таки черный дракон. Нам повезло, что он не мог летать, - сказал я.
        К нам подошли обе девушки, сели рядом. Это сражение пусть и шло меньше получаса, но, кажется, будто мы сражались целый день. Чувствую себя полностью выжатым. Сначала эти безумные полеты и сражение с Клаусом, а под конец и с драконом.
        - Ну, справедливости ради нужно сказать, что это Серж его и лишил крыльев. Так что в этом плане наша победа над черным драконом вполне заслуженная, - сказала Элантира.
        - Беда, ребята, беда! - раздался голос Роберта.
        Старший из братьев Делкарвен подбежал к нам, тяжело дыша. Взгляд направился на тушу убитого дракона.
        - Ты должен был охранять семью графа. Почему ты здесь? - спросила целительница.
        - Хотелось увидеть воочию рождение легенды… но я не о том. Мои братья приглядывают за ними. Благодаря вам они оклемались, и защитить их вполне смогут. Опять я отвлекся. Пирка! Беда с ней!
        Мы переглянулись. Элантира помрачнела.
        - Чертова девка! Не стоило ее слушать, надо было вмешаться, - прошипела принцесса демонов, демонстрируя крайнюю степень досады и раздражения. - Что с ней?
        - Умерла.
        Девушки, не сговариваясь, метнулись в сторону, где была битва с близняшками. Я поднялся, побежал следом.
        Через пару минут мы нашли Пирку. Девушка лежит в стороне, все тело изрезано, в груди широкая рана, неподалеку от нее лежит обезглавленная противница.
        - Выглядит так, словно она сражалась, будучи со всеми этими ранами, - прошептала Элантира.
        - «Дорога смерти», - одновременно произнесли Малтиан и Нейта.
        - Похоже, прихватила на память это зелье, когда сбегала со службы, - сказал я, вспоминая бой с Эн. - Оно закончило действие?
        Нейта подошла к девушке.
        - Нет. Все еще поддерживает жизнь в теле. В мертвом теле. Сама Пирка видимо просто уснула, желая умереть во сне.
        - Ты можешь вылечить ее? - спросила Элантира.
        Целительница покачала головой.
        - Скорее всего, нет, ведь ее тело уже мертво, а магия лечения работает с еще живыми, но не с мертвыми.
        Принцесса демонов сжала кулаки. Нейта глянула на Элантиру, сжала губы, подошла ближе, руки легли на тело бывшего паладина. Слабый свет наполнил округу, но раны так и не стали затягиваться. Веки Пирки дрогнули, медленно поднялись. Взгляд направился на нас, губы медленно расползлись в улыбке.
        - Хорошо. Вы живы и справились с противниками.
        - Ты дура! - резко произнесла Элантира. - Какого черта не приняла мою помощь! Ты же сказала, что справишься сама!
        - Я и справилась.
        - Но обрекла себя на смерть.
        Улыбка Пирки стала чуть грустной.
        - Прости. Прости меня, Нейта, прости, Тайя - что хотела вас убить. Прости, Малтиан, что хотела отнять их у тебя. Прости, Элантира, что желала тебя убить тогда в Сверистонии. Прости, Серж, за то, что чуть не лишила тебя друзей.
        Мои кулаки сжались. В груди образовался ком, что мешает дышать.
        - Ты… все из-за того, что я оставила тебя в живых? - внезапно догадалась Элантира.
        - Ты подарила мне жизнь, хотя могла ее отнять. И я решила эту жизнь подарить тебе, сразившись с одним из врагов.
        - Ты дура, я еще раз это повторю! Если хочешь отдать долг, то не приноси себя так бездарно в жертву. Умри за меня, спася мне жизнь, а не в такой вот битве! А теперь живо говори, как тебя можно спасти. Твоя жизнь все еще принадлежит мне.
        Девушка улыбнулась, глаза заблестели.
        - Прости, но никак. И все же я счастлива, услышать такие слова. Моя жизнь нужна тебе. Я рада, что все-таки прожила эту жизнь и повстречала тебя.
        - Прожила жизнь? Как бы не так! - прохрипела Нейта, ее голос слегка изменился, а глаза потемнели, свет вокруг рук изменился.
        - Брось. Мое тело мертво, и через несколько минут зелье… - начала было Пирка, но запнулась.
        Тени стеклись к рукам Нейты, погрузились в раны, превратившись в маленькие серые нити, что стали сплетать плоть, которая стала заживать.
        - Что это? - удивленно воскликнула Элантира.
        Но Нейта ее словно не слышит, лицо ее побледнело, покрылось сетью капилляров, а глаза стали полностью черными. Через минуту на теле Пирки не осталось и следов от ран. Нейта отпрыгнула назад, глаза ее закатились. Подскочивший Малтиан поймал девушку, не дав упасть на землю. Ладонь похлопала по щекам, пытаясь привести целительницу в чувство. Она резко вздохнула, открыла глаза, глянула на сидящую с открытым от удивления ртом Пирку.
        - Что случилось? Я внезапно потеряла сознание, - произнесла она. - Тайя тоже ничего не помнит.
        - В твоих руках собрались тени и вылечили эту дурочку, - прошептала Элантира.
        - Похоже, я стал свидетелем истинного чуда и возрождения легенды, - раздался позади голос Роберта.
        - Ты что-то об этом знаешь? - спросил Малтиан.
        - Да. Это серая магия. Или магия пограничья, что повелевает жизнью и смертью. По мифам, тысячи лет назад не было разделения на целительство и некромантию. И были серые маги, что манипулировали жизнью и смертью. Это все, что я знаю, но, похоже, легенды оказались правдой.
        Наши взгляды направились на застывшую в не меньшем удивлении Нейту. Та моргнула, смущенно улыбнулась.
        - Извините, я ничего не помню.
        - За Малтиана «громовержца»! - воскликнул Роберт.
        Стоящие вокруг охотники с полными кружками пива хором поддержали его, бар сотрясся от дружного ора десяток глоток.
        Я тоже поднял кружку, натянул улыбку, затем сделал мощный глоток.
        В баре гильдии охотников стоит полумрак, усугубляемый табачным дымом, что подобно сизому туману заполняет округу. Милые девушки в белых фартуках разносят напитки и еду, улыбаются охотникам и иногда хохочут, конечно, из вежливости, над пьяными шуточками.
        - А теперь поднимем кружки за «серого мага» Нейту! - прокричала одна из охотниц, с длинными рыжими волосами и выделяющимся шрамом, что пересекает левую бровь, веко и заканчивается на щеке.
        - И, конечно же, за «последнюю королеву» Элантиру! - добавил еще один охотник, имени которого не помню.
        Я поймал взгляд принцессы демонов, улыбнулся, поднял кружку со всеми, сделал глоток и, убедившись, что никто не видит, тяжело выдохнул. Почему? Почему у них такие клевые прозвища? Почему нет ни одного насмешливого? Да, Малтиан неплохо зарядил дракону шаровой молнией, усиленной талантом, и смог его ранить благодаря тому, что у него бижутерия с пассивным навыком «пробивная магия», позволяющая наносить атаки сквозь иммунитет к заклинаниям. Впрочем, видимо то обстоятельство, что им вместо насмешливых дали такие крутые прозвища, связано еще и с тем, что получили они их в момент, когда стали легендарными охотниками. Что и говорить, победили не просто дракона, а самого свирепого и опасного - черного.
        Когда довезли семью графа, то братья Делкарвен отказались от платы, вернув большую часть денег вдове, оставив себе только на лечение и ремонт снаряжения и то после того, как их об этом упросила сама графиня. Они решили, что раз никак не смогли защитить их, то и платы просить не имеют права.
        Мы же получили свой сосуд с кровью, но гоблины нацедили крови намного больше из убитого нами черного дракона, так что кровь красного им была как-то не очень нужна. Набрали они примерно столько же, сколько нам обещал и там же на поле боя выдали кинжалы Элантире, а сами с поклоном удалились. Кровь красного дракона, оставшуюся кровь черного, его чешую и кости, а также добытые в бою доспехи и оружие, кроме жезла и двух легендарных мечей, мы выставили на аукцион. Как потом узнал, кровь выкупили по максимальной цене три гоблина, я даже догадываюсь какие. Интересно, откуда у них появились деньги, ведь Меир вроде говорил, что все потратил? Может, успел создать улучшенный порошок и продать его по огромной цене? Или нашел инвесторов? Не знаю, но факт в том, что теперь мы все не просто богаты - нет, денег столько, что мы можем купить себе большое поместье и окрестные деревни в каком-нибудь небогатом окраинном королевстве. Теперь у нас хватает денег, чтобы в случае, если кто-то вдруг выложит на аукцион какой-нибудь легендарный предмет - выкупить его. В конце концов, у нас есть парочка легендарных мечей,
которые также можем, как продать, так и обменять. Ни меч «Сильон», ни меч «карающей тьмы» я использовать не могу, так как у обоих ограничение использования - только для расы людей. Так что толку для меня от них ноль. Как, впрочем, и для Элантиры, пожелай она сменить кинжалы на мечи. Хотя, даже если бы я мог использовать меч «карающей тьмы», то ни за что не стал бы этого делать, ибо его талант больше для каких-нибудь суицидников, а мне пока жизнь дорога.
        Что ни говори, а рейд для нас выдался крайне удачным - получили звания легендарных охотников, теперь у всех членов группы легендарное оружие, есть куча денег на дорогущие зелья и магические книги. Малтиан загорелся идеей приобрести парочку книг с заклинаниями 6 и 7 классов. Все, что мы могли сделать и как-то подготовиться - мы сделали. Теперь пора вступить в сражение с Ол-демо Эром. С севера идут вести, что уже было несколько крупных стычек с армиями демонов, прошедших с переменным успехом.
        С серой магией Нейты и Тайи мы пока что еще ничего не поняли. Есть только пара эпизодов в древних легендах, в которых имеются упоминания о серых магах и о том, что они умели, но не более того. Ни книг по магии, ни чего-то еще. Сестры, как ни пытались, но вернуть то чувство и ту магию так и не смогли.
        Что насчет Элантиры то, как оказалось, после разгрома ее родины некромантами, оттуда бежали лишь простые эльфы, а оставшиеся наследники семей и прочие аристократы не выжили. И, по сути, она осталась единственной наследницей единственной оставшейся семьи. И, конечно, выжившие эльфы, что пришли с повинной головой просить убежища у остатков семьи Аэлай, также решили к ним присоединиться и приняли тот факт, что теперь Элантира их глава. И пусть они пока не дали клятву, но девушку прозвали королевой эльфов. Это уже охотники назвали ее «последней» - конечно они не имели в виду ничего плохого, просто звучит более пафосно. А Элантира просто махнула рукой и не стала настаивать на изменении. Последняя так последняя - ее это не особенно волновало.
        Конечно, забот у нас еще много, но сегодня все отошло на второй план. Сегодня вечерника и официальное чествование новых охотников легендарного ранга. До сих пор помню то удивление, что образовалось на милом личике девушки за стойкой гильдии охотников, когда из магического пространства достал голову дракона.
        Я ухмыльнулся. Взглядом нашел принцессу демонов. Ее уже отвела в сторону Пирка. С того момента, бывший паладин еще сильнее привязалась к Элантире. Видимо ее хорошо проняли слова, сказанные принцессой демонов: «Твоя жизнь все еще принадлежит мне».
        Чувствуя, что начинаю трезветь - спасибо высокому уровню выносливости - я сделал глоток. В этот миг мочевой пузырь напомнил о себе. Я поднялся из-за стола. Пора пойти отлить лишней жидкости, а то уже чувствую дискомфорт. Сделал пару шагов. Внезапно перед глазами потемнело, я чуть качнулся. Что-то странное, я же почти протрезвел. Что со мной не так?
        - Серж, с тобой все в порядке? - раздался тревожный голос Элантиры, но он показался каким-то отдаленным, словно нахожусь в колодце, а она говорит откуда-то сверху.
        - Да, - сказал я, попытался шагнуть, мир перед глазами качнулся.
        - Осторожней! - крикнул Малтиан.
        Я брякнулся на пол, а взгляд заволокла тьма.
        - Нас точно не услышат? - спросил Алекс.
        - Нет, - ответил я. - Я заранее побеспокоился о том, чтобы в случае нужды делать так, чтобы корпораты не смогли узнать, о чем я говорю. Они видят модулируемую моим ИИ картинку с иным голосом, а программа подменяет пакеты данных, причем так, что они неотличимы от настоящих. Они думали, что хорошо спрятали камеры, но нашел я их довольно быстро.
        - И все же, Серж, мне стремно. Вдруг ты чего-то не учел. Если они узнают, что ты о чем-то мне поведал, то и меня пришлепнут.
        - Не беспокойся, я же говорю - все будет в порядке.
        Алекс вздохнул, почесал череп, камера, заменяющая левый глаз, с легким шипением сфокусировалась на мне.
        - Но все же ты решил обуть обе компании - это нехорошо.
        - Ну, я никого на самом деле не обуваю. На первую работаю и честно сломаю продукт второй. У них не будет ни одного формального повода ко мне прицепиться, все будет сделано честно. Только вот вторая компания все-таки сможет выпустить свой продукт и получит ожидаемую прибыль, пусть он и будет полностью сломан.
        - И все же, я бы не ввязывался в это.
        - Хочешь хорошо жить - придется рисковать, - пожав плечами, сказал я, протягивая другу бутылку.
        Механические руки Алекса ловко взяли бутылку, пальцы отвинтили крышку, легко пшикнул напиток. Он присосался к горлышку, сделал несколько громких глотков, а потом, оторвавшись, тяжело выдохнул.
        - Так что ты хочешь от меня?
        - Я не могу это сделать, но ты должен будешь проникнуть в их сеть. Я облегчу тебе работу: вот на этой флешке нужные программы, - сказал я, протягивая маленький чип размером с ноготь большого пальца.
        - Что мне нужно там найти?
        - Что случилось с бета-тестерами. Эта их новая штука, которую я обязался сломать, на полную мощь использует квантовые сети и новенькие капсулы с квантовыми процессорами.
        - Такую же капсулу, которую ты недавно приобрел?
        - Да. Все прежние использовали более старые не квантовые процессоры, а это совсем иное. В общем, тебе нужно узнать, куда пропали бета-тестеры.
        Алекс нахмурился.
        - Они куда-то пропали?
        - В том то и дело, что да. Компания спешно подтерла все сведения о них, но все не сотрешь, что-то где-то, да осталось, я хочу это раскопать, потому что их пропажа меня тревожит.
        - Боишься, что корпораты тебя кинут, и ты также пропадешь?
        - Да.
        - Хорошо, понял тебя. Разузнаю все, что смогу.
        Я кивнул. Алекс поднялся со стула, двинулся к выходу. Перед тем как дверь закрылась за ним, он бросил: - Береги себя, Серж. Ты, конечно, «счастливчик», но на удачу вечно тоже полагаться нельзя, хотя судьба тебя любит.
        - Не беспокойся, я вывернусь, - пообещал я. - И да, возможно, это тебе поможет. Пусть имена этих бета-тестеров неизвестны, но вот игровые ники я смог найти среди файлов, видимо их пропустили. Все-таки стереть все невозможно. Их ники были следующими: Ярхвье, Армьес, Фьерла и Гьерус.
        Часть 8. Глава 91.
        ЧАСТЬ 8.
        ВОЙНА ОТМЩЕНИЯ.
        ГЛАВА 91.
        РАЗМЫШЛЕНИЯ НЕУДАЧНИКА.
        Я открыл глаза, резко вскочил, хватая ртом воздух, словно утопающий, который чудом выбрался на берег. Вокруг темнота и тишина, подо мной мягкая перина. Справа раздался шорох, я оглянулся. Рядом с кроватью на стуле сидит черный силуэт.
        - Серж? - раздался заспанный голос Элантиры.
        Брызнули искры, слабый огонек затрепетал на свече. Появился небольшой круг света, что убрал черные цвета наполнив краской, осветил лицо девушки.
        - О, великие силы! Хорошо, что ты очнулся! Ты всех так здорово напугал, когда брякнулся на пол словно бревно.
        - Хорошее сравнение, - хмыкнул я, но улыбнулся.
        - Ну вот, понимаешь шутки, значит цел. Но все же, что с тобой случилось?
        - Не знаю. Может, перепил.
        - У тебя максимальная выносливость, в баре нет столько выпивки, чтобы ты перепил. Ну ладно, положим, есть, но ты и выпил-то не так уж и много.
        Я потер лицо, чувствуя легкую усталость. В голове слабый шум, а в памяти до сих пор всплывают странные обрывки сна - такого далекого, с разумной точки зрения невозможного, но в то же время такого реального. Он был о некоем будущем, далеком будущем, с летающими машинами, огромными домами, модификациями человеческих тел и тому подобном. Почему мне, человеку, родившемуся в девяностые годы двадцатого века, снятся такие сны? И что там было? Не помню. Чувствую, что это что-то важное, что может пролить свет на то, кто я такой, как сюда попал, и что это за мир такой, но никак не могу вспомнить.
        - Серж, ты как? У тебя сейчас было такое серьезное лицо.
        - Нормально я, нормально, - выдохнув, произнес я и глянул в окно. - Похоже, уже скоро утро. Не так уж и долго провалялся в беспамятстве.
        - Недолго? Ты шутишь? - спросила Элантира.
        - Что ты хочешь сказать? - настороженно поинтересовался я.
        - Ты провалялся тут целую неделю. Мы попеременно дежурили у твоей кровати, думали, ты нас покинешь.
        На последних словах ее голос чуть дрогнул. Маска спокойствия на миг треснула, а в глазах блеснули слезы, но Элантира быстро отвернулась, стараясь скрыть их.
        - Опять я заставил вас поволноваться, - с досадой сказал я, протягивая руки к девушке.
        Она примкнула к моей груди, я осторожно обнял ее, прижав к себе.
        - Всегда ты так. То и дело с тобой что-то случается, - прошептала она.
        В этот миг позади раздался скрип петель.
        - Элантира, мы слышали голоса, неужели Серж проснулся? - раздался тревожный голос Тайи.
        - Серж, ты очнулся?
        Я обернулся. Малтиан и некромант застыли на пороге.
        - Слава великим силам! А то уж мы думали, что ты уснул вечным сном, - произнес Малтиан, подбежав к кровати.
        - Жаль Нейта «спит», она бы тоже порадовалась! - воскликнула Тайя.
        Ребята обняли нас с Элантирой.
        - Задушите же, - прохрипел я.
        Обнимания и слова радости, продолжались еще несколько минут. Наконец меня отпустили.
        - Так что это было, Серж? - спросил Малтиан.
        - Как и сказал, не знаю. Просто обморок…
        В голове раздался писк, я вздрогнул, сжал ладонями виски.
        - Серж! - раздался издалека голос Элантиры.
        Перед взором вновь появились отрывки воспоминаний. Армьес, Ярхвье, Фьерла и Гьерус. Точно, их имена прозвучали в том сне. Кем же они были? Не помню, но знаю одно, они пропали. Они кем-то были и пропали. Точно, я ведь тоже пропал. Из своего мира перенесся сюда. Малтиан упоминал, что по легендам Боги тоже пришли в этот мир из другого.
        - Все нормально, легкий приступ, - выставив руку вперед и показывая, что все в порядке, произнес я.
        - Не пугай так, - попросил Тайя.
        - Теперь я знаю.
        - Что знаешь? - спросила Элантира.
        - Знаю кто такие Боги. Малтиан, ты же говорил, что они пришли в ваш мир. И я могу сказать точно из какого они мира пришли. Они прибыли из моего мира, только из будущего. Я не знаю, как это получилось, почему я, живший за много лет до них, прибыл в ваш мир позже, аж на тысячу лет, но то, что мы из одного мира, пусть и из разного времени - это факт.
        В комнате повисла тишина. Я, конечно, не добавил еще пары деталей, которые тоже вспомнил. Боги - бета-тестеры. И во сне я тоже был Сержем, это не чей-то сон, а мой. Точнее, я даже не уверен, что это сон. От подобных мыслей начинает болеть голова. Черт, да что же происходит? Кто я такой? Я уже не уверен, что родился в двадцатом веке.
        - Серж, что ты теперь намерен делать?
        - Ну, пока что наша цель осталась неизменной - разобраться с Ол-демо Эром. Но теперь есть еще кое-что. Я должен встретиться с Богами.
        Я должен понять, что это за мир и как я в нем оказался. Уверен, что у Богов есть ответ.
        Я быстро поднялся с кровати. За окном уже забрезжил рассвет.
        - Ну что ж, думаю, что я слишком долго спал. Очень уж есть хочется. Но знаете, что самое главное? Не Боги, не мой обморок и не все, что с этим связано.
        - А что? - спросил Малтиан.
        Я ухмыльнулся.
        - То, что мне теперь нравится мое прозвище. И я рад, что получил его. Все потому, что если бы не получил его тогда, то получил бы в тот вечер с попойкой, когда брякнулся без сознания. И оно было бы «повеселее».
        Преувеличенно громко заржав над своими словами, я вышел из комнаты, дабы спуститься в бар и заказать поесть. Забегая вперед, скажу, что через несколько минут мне пришлось вернуться, так как я забыл, что в этом мире нет круглосуточных заведений и что повар, да и хозяин таверны еще спят, и завтрак будет только через пару часов.
        Я отклонился назад, но недостаточно быстро. Деревянный нож чиркнул по щеке, в глазах Элантиры мелькнула радость, но в следующее мгновение я нанес стремительный удар, выбив оружие из рук, а второй меч застыл в паре волосков от горла девушки.
        - Я победил, - тяжело дыша, произнес я.
        - И все-таки я смогла тебя достать, - выдохнув и опустив руки, сказала принцесса демонов, отступив на шаг.
        Уровень ее мастерства и чувства боя заметно увеличились. Я сражаюсь лишь чуть-чуть лучше нее. Да, сейчас из-за того, что я сражаюсь деревянным мечом и без доспехов, мои статы не максимальны. После боя с Клаусом, мои базовые статы опять подросли:
        СИЛА - 536, ЛОВКОСТЬ - 477, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 232, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 487, ВОСПРИЯТИЕ - 344.
        Но и Элантира сражается тоже без легендарных кинжалов, только в доспехах, и, между нами, все еще остается приличная разница, пусть и не двукратная, но все равно достаточно большая. Так что если это будет настоящий бой, то под усиливающим заклинанием Нейты и под зельями усиления все ее статы за исключением магической силы тоже приблизятся к максимальным значениям в 999. А это значит, что разницы в статах у нас не будет, и если добавить к этому, что в Элантире кровь демонов и эльфов, то ее статы смело умножаются на полтора. Проще говоря, в настоящем сражении она имеет все шансы победить меня. Страшно представить, что будет, сравняйся она со мной в мастерстве, а если к тому же у нее пробудится еще и талант - то уже я буду в роли догоняющего.
        - Я все еще не могу победить тебя. Ты все-таки невероятен, Серж, но однажды я смогу тебя достать, - пообещала она.
        - Хорошая мечта, но как говорится - мечтать не вредно, - произнес я, стараясь, чтобы в моем голосе не было нервозности.
        Я подошел к небольшому ведерку с водой, умылся. Холодная жидкость приятно ожгла кожу. Выпрямившись, подставил лицо теплым лучам и ветру.
        - Ребята сейчас вернутся, так что поспешим.
        - Иду.
        Мы все еще находимся в той гильдии охотников, в которой отмечали получения легендарных рангов. Расположилась она в центре крупного города, входящего в альянс северных королевств, что был сформирован для противостояния королю демонов. Я решил, что небольшой отдых нам не помешает. И если утром с Элантирой мы проводили тренировки, то днем прогуливались, ходили на местный рынок и вообще наслаждались спокойной жизнью. Ни охоты на монстров, ни битв на грани жизни и смерти, ни лишений, что испытываешь во время путешествия. Идиллия. Только мы с грустью понимали, что вскоре это закончится и вновь вернемся к привычной жизни.
        С того момента, как я очнулся, прошло несколько дней. Спешить нам пока некуда, ибо, как оказалось, ущелье все еще держится, а северные королевства стянули огромную армию к нему, так что даже если войска демонов прорвутся через стену, что перекрыла проход в хребтах тьмы, то сразу окажутся в окружении огромной армии. Информации оттуда идет мало, но говорят, что это стояние продолжается уже месяц, а кроме двух небольших штурмов демоны, пока, не предпринимали серьезной попытки атаковать. Даже не всю армию стянули к проходу. По крайней мере, новости такие.
        В гильдии народу почти нет, большинство охотников сейчас в «поле». С возрождением короля демонов, архидемоны натаскали в эту местность много монстров. Большую часть смогли затащить за хребты тьмы, но часть осталась и по эту сторону. Также помимо охоты на монстров, много высокоранговых охотников занято тем, что патрулируют у хребтов, а также разыскивают тайные тропы. Так, месяц назад было несколько сражений с отрядами демонов. В итоге четыре тайных проходов были завалены. Теперь демонам, если хотят прорваться на основную часть континента, надо пробиться через ущелье, а его перекрывает огромная, толстая стена. Поражают не только ее толщина и высота, но и то, что зачарована. Стена перекрывает ущелье и на ней размещено почти шесть тысяч солдат и магов, плюс всегда есть резерв за стеной. Так что пока одни сражаются, другие могут отдыхать. Конечно, при желании демоны могут прорваться, но только вот какой ценой? Не получится ли так, что положив десятки тысяч солдат, а то и сотню, они окажутся перед лицом объединенных армий северных королевств в меньшинстве.
        Мы сели за свободный столик поближе к окну. Служанка записала заказ и быстро удалилась. Я откинулся на стуле, глянул на принцессу демонов. Приятно вот так побыть вдвоем. Особенно без назойливой Пирки - бывшего паладина, которая отчего-то решила стать личным телохранителем Элантиры, видимо от переизбытка чувств, из-за той тирады принцессы демонов: «Твоя жизнь принадлежит мне». Ее удалось сплавить к эльфам. На самом деле Элантира дала Пирке важное задание сообщить о ее прибытии, но по факту просто использовала это как повод отослать подальше.
        Малтиан и Нейта сейчас активно изучают разного рода заклинания, заодно улучшая их с помощью тех знаний, что получили из книг, взятых у фей. Вообще, книги с заклинаниями высокого класса, такими как шестой и седьмой стоят как эпическое и великое оружие. Так что немалая часть денег уже испарилась. Благо нам ничего из оружия покупать и не надо. Теперь у каждого есть по легендарному оружию. Еще когда я лежал без сознания, Нейта пыталась привести меня в чувство - но ничего не помогало. Она пыталась использовать «серую магию», но так и не смогла войти в то состояние, что было в момент, когда оживляла Пирку. Так что все дни, что я лежал в «коме», они с Малтианом мотались по черным рынкам в поисках книг по серой магии, но почти ничего не нашли. Только в нескольких исторических книгах было упоминание о ней и некоторых людях, владевших ею.
        - Ваш заказ.
        Передо мной опустилась тарелка, исходящая паром. Каша из коричневого зерна, напоминающего помесь пшена и гречки, даже вкус какой-то смешанный. Поначалу кажется непривычным и вызывает отторжение, но со временем привыкаешь и даже находишь новое блюдо вкусным. В качестве основного блюда тут зажаренное в особом соусе мясо ягера.
        Элантира же мясу предпочла грибы. Запах от них идет такой, что у меня рот наполнился слюной.
        - Ну, наконец-то они пришли.
        В таверну зашла, судя по взгляду, Тайя. Хотя не уверен, что это она. С каждым днем все труднее и труднее понять, кто из близняшек, кто. Следом за ней вошел Малтиан. Лицо хмурое, взгляд отсутствующий.
        - О чем задумался? - спросил я, когда маг и некромант уселись напротив.
        Малтиан поднял взгляд.
        - Да вот, в городе слухи идут разные. Поговаривают о сумасшедшем, что с пеной у рта рассказывал про орды демонов. Что, мол, лично их видел и чудом сбежал.
        - Орды демонов? Здесь? Им надо сначала пройти через ущелье и потом разгромить объединенную армию. Но я пока что не слышал о том, что демоны хотя бы прорвались через ущелье.
        - Да и если бы что-то подобное было, то их обнаружили бы охотники и доложили об опасности, - сказала Элантира.
        - Пожалуй, я зря волнуюсь.
        - Лучше скажи, узнал что-то о матери? - спросила Элантира.
        После событий в Сверистонии мама Малтиана - Элуна ан Даларган - отправилась в северные королевства. Она была здесь.
        - Ее здесь знают под именем «штормовой колдуньи». Мама обладает талантом - «совместитель стихий», так что порой сила ее заклинаний выходит за рамки возможностей обычного мага. Она успела отметиться в паре сражений. Только вот где она сейчас, в городе никто не знает, даже местный бургомистр - сказал Малтиан.
        - Жаль. А как продвигается ваше изучение заклинаний? - поинтересовался я.
        - Я могу теперь поднять даже костяного дракона, - внезапно произнесла Тайя. - А благодаря тому, что обучалась по книгам фей, смогла изменить некоторые свои заклинания и теперь я могу поднять любого мертвеца, главное, чтобы было нужное число костей. То есть, чтобы поднять костяного дракона, мне даже не нужен труп дракона, достаточно нужного объема костей животных, и из них я могу создать нужного мне мертвеца.
        Я хмыкнул. Звучит недурно. По крайней мере, теперь, если понадобится куда-то добраться, то можно положиться на Тайю. Только вот костей на дракона явно потребуется немало. Идея же разорять кладбища, делая из останков людей костяных драконов, - не самая лучшая.
        - А я изучила высшее заклинание усиления и модифицировала его. Теперь я могу добавить каждому по 300 базовых статов, - внезапно произнесла уже Нейта.
        А учитывая, наличие множителей от легендарного оружия, получается, что все мы, получив усиление от Нейты, будем фактически иметь максимальные статы - 999. Даже зелья усиления теперь не требуются. Нет, на всякий случай они у нас останутся - мало ли попадем в ситуацию, когда целительница не сможет наложить на нас заклинания.
        - А что у тебя, Малтиан?
        - В основном массовые заклинания. Я посчитал, что раз нам предстоит участвовать в войне, то неплохо иметь заклинания, работающие против толпы.
        - Так у тебя есть шквал огня, - припомнила Элантира.
        - Да, но площадь поражения недостаточна. Но теперь все изменится. Теперь я могу насылать смерч, а также поток пламени - тоже очень мощное заклинание.
        - И сколько денег у нас осталось? - спросил я.
        - Четыре тысячи золотом, но мы смогли сегодня на аукционе кое-что урвать. Пусть и обошлось это в пятнадцать тысяч. Жизнь и бытие Лотруса Шиола.
        Я приподнял бровь, глянул на Элантиру, та пожала плечами.
        - Автор книги, Винчест Лауст, древний историк, живший тысячу лет назад, современник Лотруса Шиола и по совместительству был его секретарем. Да, конкретных заклинаний мы в этой книге не найдем, но я уже глянул и обнаружил, что здесь подробно описываются его приключения, слова, которые произносил при заклинаниях, чувства Винчеста, которые он испытывал, когда великий маг создавал свои заклинания. Возможно, это даст какую-то подсказку, к освоению этой магии.
        - Я чего-то не понимаю, этот Лотрус он…
        - Да, он был серым магом, - сказала Тайя, поменявшись местами с сестрой. - Возможно, серая магия - это ключ к тому, чтобы изменить нашу с Нейтой судьбу. Остановить слияние.
        Я хотел было уточнить про это, узнать, сколько у нас еще есть времени, но внезапно привычный городской гул, что стоит за окном прорезал тяжелый звон колокола.
        Мы выглянули из окна. Люди застыли на улице, глядя в сторону колокольни. На ней вновь раздался звон.
        - Что-то случилось? - обернувшись, спросил Малтиан у проходившей служанки.
        - Не знаю, - пожав плечами, озадаченно произнесла она.
        Хочется пойти проверить, но Нейта и Малтиан еще не доели. Наверное, нам с Элантирой надо будет сходить, пусть маг и целительница доедают.
        - Мы посмотрим, - опередила меня Элантира. - Пойдем.
        - Я глава нашего отряда или ты? - пробурчал я под нос и поплелся следом.
        Вообще, учитывая то, что статы под бафом Нейты у нас всех одинаковые, это значит, что наличие у Малтиана таланта, или крови демонов и эльфов у Элантиры - дает им серьезное преимущество надо мной, человеком не способным усиливать или выделять ману. Так что по всем параметрам они уже сильнее меня. Что до Нейты с Тайей - то их две, а значит и объем маны двухкратный, не говоря о том, что может накладывать проклятья и увеличивать свою силу. Так что медленно, но, верно, из лидера отряда и самого сильного в нем, я превращаюсь в якорь, который тянет всех остальных вниз. Чувствую себя как-то неуютно от этой мысли.
        Мы двинулись по главной улице. В большинстве своем народ перешептывается, но есть и те, кто чуть ли не кричит, жестикулируя руками. Так что мы быстро узнали, что через городские ворота только что прошел крупный отряд воинов и остановился сразу за ними.
        - Что-то мне все это не нравится, - сказала Элантира.
        У меня появилось плохое предчувствие.
        - Поспешим и узнаем все из первых рук.
        До стен мы шли минут десять, за это время с востока надвинулись темные тучи, нависли над нами, посверкивая молниями. Первые капли стали падать, оставляя темные разводы на каменной мостовой.
        От стен до ближайших домов примерно шагов пятнадцать. Все это пространство заняли десятки солдат. Многие с повязками, некоторые лежат на носилках и тихо стонут, рядом с ними уже склонились целители.
        - Что тут происходит? - спросил я, подходя к сержанту городской стражи.
        Бородатый с проседью мужчина в металлических доспехах и с копьем в руках хмуро глянул на меня.
        - Кто таков будешь?
        - Охотник, «счастливчик» Серж.
        В мгновение ока его лицо преобразилось, он даже вытянулся в струнку, словно предстал перед генералом.
        - Начальник стражи сержант Вольтов, приятно познакомиться. Наслышан о вашей группе. Легендарные охотники, победившие черного дракона! Приятно знать, что такие люди есть среди нас. А что до этих, то я сам толком еще не понял, они все что-то бредят про демонов.
        Я глянул на солдат. Тут не меньше тысячи бойцов, но нет ни одного не раненого. Характерно, что у всех разные гербы, вон у одного Лайти - местный аналог сокола - расправил над солнцем крылья, у другого - рыцарь на фоне заката.
        - У всех разные гербы.
        - Да, я заметил это, - согласился начальник охраны и замер. - И, правда, у всех разные, будто они все состояли в огромном смешанном войске. Эй, ты, а ну быстро ответствуй, кто вы такие?!
        Он подбежал к ближайшему воину, несмотря на протесты целителя, схватил того за грудки, приподнял и встряхнул так, что парень клацнул зубами.
        - Я… я… нет… не надо… я хочу жить!..
        Парень заорал, у него взгляд безумца, сам трясется, как щенок под дождем.
        - Я не хотел убегать… простите… мама…
        Сержант тяжело выдохнул, отпустил парня. Тот повалился на землю, быстро свернулся калачиком, закрыв голову руками, и тихо заплакал.
        Дождь чуть усилился, капли застучали по крышам. Пока это еще мелкий дождик, но в небе то и дело вспыхивают молнии, доносится гром, так что скоро вполне может начаться ливень. Я обвел взглядом округу, заметил одного из бойцов, что сидит в стороне, поджав ноги к груди и обхватив их. Взгляд его мрачный, направлен в одну точку, на суровом лице свежая рана, кое-как зашитая грубыми нитками.
        - Привет, - произнес я, подойдя к нему.
        Мужчина поднял на меня суровый взгляд.
        - Чего тебе? - хрипло спросил он.
        - Может, расскажешь, кто вы такие и откуда пришли?
        Руки воина чуть дрогнули, а взгляд стал безумным, лицо побледнело.
        - Мы пришли из ада, - хрипло сказал он.
        - А точнее?
        - Мы все состояли в единой армии, что находилась недалеко от ущелья. На нас напали. Демоны. Они обманули нас, усыпили бдительность. Все это время в строжайшей тайне они делали огромный проход в горах. А потом в одну ночь быстро пробили оставшиеся десять метров. Огромная армия вышла в стороне и атаковала нас. Разведчики успели заметить приближение, но подготовиться толком мы не успели. Они ударили по объединенной армии. Это был разгром. Я не знаю, что стало с другими частями, что успели бежать, но скажу только одно: единой армии нет, а стена, закрывающая ущелье, пала, и демоны прорвались за хребты тьмы. Последние дни мы просто убегали.
        Его ладони грязные, покрытые засохшей кровью, сжали виски.
        - Все мои друзья, все они погибли. Это была настоящая мясорубка.
        Я замер, глянул на Элантиру. Лицо принцессы демонов напряженно, взгляд застыл.
        - Этого не может быть. Армия союза северных королевств разгромлена? Не верю, - произнесла девушка.
        - Твое право. Я говорю то, что видел.
        Мои пальцы сжались в кулаки. Все намного хуже, чем мы ожидали. Нет, то, что справиться с королем и его армией будет непросто, было понятно еще в тот момент, когда дошла весть о смерти легендарного охотника Риаса и его группы, но чтобы все обернулось настолько плохо - этого я точно не ожидал. Мы ведь рассчитывали прийти в северные королевства, присоединиться к армии и вместе с ней вторгнуться в королевство демонов и там, в группе с другими охотниками, одолеть Ол-демо Эра. Но все пошло наперекосяк. Армии северных королевств, если верить этому парню, нет. И что же теперь нам делать?
        В стороне раздался шум.
        - Что это там? - пробурчала принцесса демонов.
        Десятки солдат городской стражи высыпали на стены, кто-то отчаянно указывает вперед. Знакомый сержант быстро взобрался, несколько мгновений всматривался, а затем рявкнул на одного из солдат. Тот пулей сбежал вниз и помчался по улице в сторону колокольни.
        - Мне это не нравится. Идем, - сказал я Элантире, двинувшись к лестнице.
        Когда взобрались на стену, нашим взорам, предстало широкое поле, уходящее на многие километры вперед, там вдалеке виднеется опушка. Я сощурился. Легкий холодок образовался в груди. Перед опушкой застыли десятки, а может даже сотни троллей, но помимо них виднеются и демоны. Через миг, они стали высыпать на поле.
        - Вот и закончился наш отдых, - произнес я.
        Позади вновь раздался колокольный звон, громкий, наполняющий тревогой. Словно вторя ему, в небе раздался гром, похожий на треск, словно там раскололась скала.
        - Не возвращаются, - сказал Малтиан, глянув в окно
        Капли бьют по стеклу, медленно стекают вниз. В баре царит тепло и уют. Приятно вот так порою глядеть на дождь за окном, находясь в теплом помещении. Есть в этом что-то расслабляющее.
        - Может, пойдем к ним? - предложила Тайя.
        - Боюсь, можем разминуться.
        В этот миг раздался звон. Тревожный, быстрый. В небе сверкнула молния, донесся раскат грома, от чего зазвенели стекла.
        Маг нахмурился.
        - Что-то происходит. Пойдем-ка к стенам.
        Они вышли из бара. Люди в большинстве своем попрятались по домам. Мимо, топая латными ботинками, пробежал отряд стражи, спешно направляясь по главной улице в сторону стен. Горожане, застывшие у окон, с тревогой провожают взглядами солдат.
        Малтиан создал небольшой воздушный барьер, защищая себя и Тайю от моросящего дождика.
        - Пойдем за ними быстрее, - сказала некромант, двинувшись за воинами.
        Малтиан кивнул, пошел следом, но не успел сделать и двух шагов, как в одном из переулков заметил группу людей в плащах с накинутыми на головы капюшонами. Группа поспешила до его конца и скрылась за поворотом.
        - Постой, я сейчас вернусь, - шепотом произнес Малтиан.
        Конечно, мало ли какие люди будут во время дождя кутаться в плащи. Возможно, в иное время он бы и не обратил на них внимания, но в воздухе стоит ощущение тревоги и опасности, его усиливает звон колокола и грохот грозы.
        Малтиан свернул в улочку, девушка последовала за ним.
        - Я же сказал, что сейчас вернусь.
        - Лучше бы ты сказал, зачем пошел. Не глупи, я понимаю, что ты заметил что-то странное и не собираюсь отпускать одного, - произнесла девушка, на этот раз Нейта, судя по тону.
        Они свернули за угол и вышли к небольшой площади, в центре которой застыл фонтан, а в конце нее возвышается городская ратуша.
        - Это они привлекли твое внимание? - спросила Нейта, кивнув на группу людей в плащах, что спешат к ратуше.
        - Да. Выглядят подозрительно, но может мне кажется?
        Тем временем группа подошла к ратуше, им навстречу выдвинулся один из стражников, а в следующий момент блеснул меч, и голова воина улетела в сторону. Обезглавленное тело повалилось на землю. Второй стражник не сразу понял, что случилось, а когда до него дошло, и он хотел было поднять щит и закричать, как в его сторону выплеснулось зеленое пламя. Оно мгновенно поглотило мужчину, тот заорал, упал на землю, стал кататься, пытаясь потушить огонь, но ничего не получилось.
        - Что тут делают демоны? - удивленно произнес Малтиан.
        - Сейчас не время об этом думать. Они хотят напасть на градоначальника! - сказала Нейта.
        Демоны быстро поднялись по ступенькам. Один из них протянул руку к двери, но тут же резко развернулся. Малтиан создал усиленный огненный шар, метнул его в противников. Демоны прыгнули в разные стороны. Вспыхнуло пламя, осветив округу.
        Их пятеро, все с красной кожей, длинными рогами и ярко-желтыми, словно расплавленное золото, глазами. У всех перстни на пальцах, и все одеты, судя по виду, в дорогие доспехи. Несмотря на то, что огненный шар Малтиана был усилен с помощью таланта и, по сути, это было заклинание четвертого класса, никто из противников не пострадал. А это говорит о том, что перед ним не простые воины.
        Тайя вышла из подворотни.
        - Будь осторожен. Это не простые демоны, - сказала она.
        Демоны, увидев, что противников двое, слегка расслабились, один из них выпрямился, смерил взглядом Малтиана.
        - Зря ты вышел оттуда человек. На твоем месте я бы не вмешивался и, сделав вид, что ничего не видел, сбежал бы как можно дальше.
        - Ну, ты не на моем месте. К тому же я не из тех, кто может вот так просто закрыть глаза на убийство. Предлагаю вам сдаться. В таком случае обещаю честный суд и справедливый приговор.
        Пару демонов хмыкнуло. Демон, что говорил с магом, улыбнулся.
        - Хорошая шутка. Речь достойная какого-нибудь героя. Но, к сожалению, для тебя, как бы не старался походить на героя, ты им не станешь. Я Гер-на Тунг, архидемон и глава отряда ликвидаторов. Мы должны были расправиться с бургомистром до начала штурма, но, похоже, сначала придется расправиться с парочкой жалких человечков.
        - Всего лишь архидемон? Тогда для меня ты на один зуб, ведь я легендарный охотник, - произнес Малтиан, чувствуя, как Нейта наложила на него усиливающие заклинания.
        - Убить их, - холодно приказал Гер-на Тунг.
        Демоны выхватили длинные мечи и прыгнули в атаку.
        Часть 8. Глава 92.
        РЕЧЬ НЕУДАЧНИКА.
        Гер-на Тунг был слабым. Нет, не так. Он был силен для демона, но слаб для архидемона. Свою должность получил за крайне редкое умение - исполнительность. Какое бы задание не было поручено, он всегда выполнял его идеально. И заключалось все это в точном расчете и подготовке. Он умел прятаться, умел проникать и подкрадываться. Там, где более сильный архидемон потерпел бы неудачу, Тунг преуспевал. Операция перед битвой у ущелья стала его триумфом. Поражение людей была бы не столь разгромным, если бы Тунг со своим отрядом не подкрался к шатру с королями северных стран. По древним традициям своих народов именно короли вели войска в бой. Тунг с отрядом тихо устранил правителей, и так же тихо исчез. Когда разведчики людей обнаружили войска демонов, хлынувшие через тайный проход, еще можно было что-то сделать. Можно было организовать оборону, развернуть войска, но короли были мертвы. Единая армия раскололась - одни предлагали обороняться, другие атаковать и не дать всей армии демонов развернуться, третьи вообще желали отступить и поискать выгодные позиции. И ко всему этому в войсках людей царила паника -
ведь правители мертвы. Кому подчиняться? За кем идти вперед?
        Именно за эту операцию Тунг удостоился звания архидемона, а также был награжден легендарным плащом. Так как у Тунга не было своего таланта, а быть архидемоном без таланта нельзя, то ему и был дарован этот плащ, дающий необычный и редкий талант - полет. Талант, позволяющий ему еще лучше проникать туда, куда не могут проникнуть другие. Но в бою этот талант бесполезен и единственным приятным бонусом является множитель х2 для всех статов.
        Задание, которое он должен был выполнить - рутинное. Убить главу города, а затем найти и расправиться с командирами. И все шло по плану, пока не появились двое охотников. Девушка и парень. С виду жалкие людишки, но утверждают, что легендарные охотники.
        - Убить их, - приказал Гер-на Тунг.
        Демоны быстрые, словно молнии, черными тенями метнулись к магу, но тот не проявил даже малейшего беспокойства. В душе Гер-на Тунга появилось сомнение, а где-то в глубине груди появился липкий холодный комок страха.
        Вихрь охватил мага, и он исчез, а через миг появился в стороне. Огненный шар полетел в сторону противников. Это был необычный огненный шар. Он был намного больше привычного. Тунг моментально ощутил, что если попадет под подобную атаку, то его не спасут эпические легкие доспехи со снижением урона от всей магии. Одного прямого попадания хватит, чтобы убить его.
        Раздался оглушительный взрыв. Один из демонов горящим факелом упал на землю и замер. Трое оставшихся на миг застыли. В эту же секунду сзади на них накатил черный туман. Девка, про которую забыли, подняла жезл и использовала заклинание. Ее аура полностью изменилась, если раньше Тунгу казалось, что от нее как будто исходит свет, то сейчас она словно втягивала в себя все окружающее, как всепоглощающая тьма.
        Демоны зачихали, у них стали слезиться глаза, кожа покрылась язвами.
        «Некромант! Она всех прокляла! - мысленно воскликнул Тунг. - И сразу несколькими разными проклятьями!»
        Ледяные копья устремились в сторону демонов.
        - Осторожней! - воскликнул Тунг.
        Он понял, что дело плохо, но в голове что-то переключилось и вместо того, чтобы броситься на помощь товарищам, он развернулся, желая завершить задание.
        - Каменная стена! - воскликнул маг.
        Внезапно вход перекрыла каменная глыба. Тунг развернулся, на лице появился оскал. Его подчиненные метнули огненные сгустки в сторону мага, но из-за проклятий, заставивших слезится глаза, поднявших температуру и вызывающих надсадный кашель, сопровождающийся болью, нормально прицелиться не смогли, так что маг даже не шелохнулся - все атаки прошли мимо.
        Ледяное копье пробило грудь одного из воинов и пришпилило его к стенке стоящего позади дома. Двое оставшихся в отчаянии прыгнули на противника, короткие мечи блеснули в руках воинов, но маг стремительно сместился, при этом даже не используя заклинания. Все статы демонов были примерно равны 50 - 60, но маг двигался с такой скоростью, что они не поспевали. Да, возможно проклятье уменьшило их статы на 10 %, но даже так они были достаточно высоки, но не для мага. Тот перемещался стремительно даже для глаз Тунга, словно у парня было больше шести сотен статов только на ловкость.
        Внезапно маг оказался рядом с одним демоном. Металлическое навершие посоха, выполненное в виде черепа, с хрустом пробило висок, демона отбросило. Он плюхнулся на землю, ноги чуть вздрогнули, и он замер.
        Ужас волной прошелся по телу Тунга. Его чутье подсказало, что нужно бежать.
        Он резко подпрыгнул, талант, встроенный в плащ, образовал поток ветра, что подбросил демона, но в этот миг, что-то вцепилось в ногу. Острая боль пронзила ее. Тунг опустил взгляд. Холодный пот выступил на лбу. За его ногу уцепился обгоревший товарищ. Черепушка с остатками обгорелой плоти повернута к нему, в темных глазницах горит пламя.
        - Отвали! - взревел он. Но пальцы мертвеца сжимают как тиски.
        Тунг махнул мечом, лезвие разрубило кость, мертвец стал стремительно падать.
        Огненный шар появился слева. Отвлеченный мертвецом Тунг не уследил за атакой мага. Он не успел ни закрыться руками, ни сделать что-либо ещё, ни даже удивиться. Пламя ударило в грудь, а сознание словно взорвалось, разлетевшись на осколки, которые исчезли, а с ними и «Я» Тунга - его мысли, воспоминания и чувства. На землю брякнулось обгоревшее тело.
        Армия демонов выстроилась в линию, заполонив все свободное пространство, но держась на достаточном расстоянии, чтобы стрелы со стен до них не долетали. Среди нападающих самих демонов не так уж и много. Они больше представляют собой элитные ударные группы, либо являются командирами иных существ: высоченных с зеленой кожей лесных троллей; не менее больших с широким телосложением и серой землистой кожей огров, что обычно живут на болотах и по силе превосходят сильнейших кварлаков, но, в отличие от последних, предпочитают селиться в одиночку; и, конечно же, орков - этих невысоких, но крепких монстров с розоватой кожей, выпирающими клыками и носами-пятачками. Последние закованы в добротные доспехи и представляют самую многочисленную часть войска. Их тут тысяч пятнадцать по первым прикидкам. Еще тысяч семь демонов. Троллей же, на первый взгляд, не больше тысячи, а огров вообще едва ли сотня. Но этого вполне хватит, чтобы разгромить немногочисленную городскую стражу. По моим прикидкам стражников в городе не более шести тысяч.
        - Сохрани нас Боги, - прошептал кто-то из солдат.
        - Забудь про богов, - произнес старый сержант. - Им давно плевать на нас, у них свои игрища. Сейчас они воюют друг с другом, используя людей в качестве пешек, так что на их помощь можешь не рассчитывать. Максимум, если выживем, то станем мишенью для святого королевства или для варваров.
        - Что же нам делать?
        - Сражаться, - сказал я.
        Все глянули на меня. Послышался шепот.
        - Это же «счастливчик» Серж.
        - Легендарный охотник.
        - Убийца черного дракона.
        Я почувствовал, как запылали уши. Хорошо, что их скрывает шлем. Мне с трудом удалось удержать лицо спокойным, хотя губы то и дело норовили растянуться в довольную улыбку.
        - А рядом с ним тоже легендарная охотница «последняя королева» Элантира.
        - Она же королева эльфов?
        - Да, но выбрала стезю охотника на монстров.
        - Какая красивая. Завидую ему, - услышал я шепот стражников.
        Блин, губы, не растягивайтесь, сейчас серьезное дело, не время для самодовольства! Надо держаться, хотя приятно, когда обо мне отзываются с таким пиететом, да еще и завидуют. Сбылась мечта: я уважаем, богат, силен и моя девушка самая прекрасная женщина на свете. Ну, держитесь демоны. Хотите завоевать город? Черта с два я вам позволю. Наступил момент моего триумфа, и я не дам его разрушить. Я только добился всего, о чем мечтал, и ни за что не допущу, чтобы все это пропало.
        - Так что смелее! Мы победим!
        - Но как же, господин Серж?
        - Вы будете удерживать стены, обстреливать врага из луков. Мы же с Элантирой займемся зачисткой мест прорыва. Все будет хорошо, они не захватят город.
        На лицах воинов появилось облегчение и решимость. Неужели они и вправду так верят в мои силы? Впрочем, судя по лицам, - так оно и есть. Даже как-то неловко себя чувствую. Все это так ново.
        - Так, все приготовились! - Раздался зычный голос.
        Я увидел закованного в броню высокого мужчину с мечом и щитом. Наши взгляды встретились, он сделал поклон.
        - Я командир городской стражи, Олфорд. Рад, что вы будете сражаться с нами, охотник Серж.
        Раздался протяжный звук трубы. По армии врага прошло волнение, и она понеслась вперед, все ускоряясь и ускоряясь. Постепенно стал слышен все усиливающийся рык монстров. Я с шелестом обнажил мечи, чувствуя на себе взгляды, полные надежды.
        - Мы не опоздали? - раздался голос Малтиана.
        Я обернулся. Маг и целительница, слегка запыхавшись, остановились у стены.
        - Нет, пришли вовремя. Чего припозднились?
        - Была парочка дел, но мы разобрались. Что нам делать, Серж?
        - Займите башни. Ты будешь использовать заклинания и одолевать врагов. Нейта, ты воспользуешься некромантией, подними как можно больше опасных мертвецов.
        По губам целительницы прошла легкая улыбка, она понимает, что обращаюсь я на самом деле к Тайе, но мы условились, что на людях не будем упоминать, что внутри целительницы Нейты сидит еще и душа ее сестры близнеца-некроманта.
        - «Серый маг» Нейта. Значит это правда, что она может использовать не только целительство, но и некромантию!
        - А с ней «громовержец» Малтиан - маг, молнии которого способны поражать даже неуязвимого к магии черного дракона.
        Услышав этот шепот, Малтиан приосанился. Будь у него усы, обязательно бы подкрутил, чертов позер, хе-хе. Но с его стороны все заслуженно - он действительно легендарная личность.
        - Лучники, приготовиться! - вернул нас к реальности голос капитана.
        Я заметил, что помимо мантии на плечах Нейты появился серый плащ, внутренняя подкладка которого переливается на свету алым и темно фиолетовыми цветами.
        - У тебя появилась обновка? - спросил я девушку, когда она поднялась на стену.
        - Да, одолжила кое у кого. Потом расскажу, сейчас не время, - с хитрой улыбкой пообещала она.
        - Пускай! - тем временем скомандовал Олфорд.
        По цепочке его приказ повторили сержанты на всем протяжении восточной стены. Стрелы взвились в воздух и понеслись убийственным дождем, навстречу наступающим монстрам и демонам.
        Армия демонов ударила в стены. Стали закидывать «кошки», приставлять лестницы со специальными крюками, что цеплялись и не давали так просто откинуть их назад. По-хорошему защитникам бы выплеснуть кипящее масло, но никто не ожидал внезапного появления армии демонов, так что город не готов к осаде. Нет, масло есть, но чаны с ним внизу на складах. Их нужно вынести, вскипятить масло - все это требует времени. Держать же их на стене просто непрактично и неудобно, не говоря о том, чтобы оно было постоянно разогрето.
        Защитники бросают вниз разве что заранее заготовленные камни - они всегда присутствуют на стенах и не требуют времени на подготовку, в отличие от масла. Но это мало помогает.
        Несколько сгустков зеленого пламени ударили по стенам, одно попало в солдата, тот с визгом упал, стал сдирать оплавившийся шлем.
        В этот миг в рядах наступающих солдат противников завертелся ветер, поднялась пыль, а через миг вырос огромный смерч, что стал засасывать в себя воинов, поднимать в небо и вышвыривать вон. Он пошел, собирая свою жатву, сея хаос, ужас и смерть. И пусть буквально через полминуты он развеялся, эффект это произвело впечатляющий: на противника - ужас, а на защитников - воодушевление. Они подняли мечи и издали победный крик.
        Следом произошло еще одно событие. Внизу перед стенами раздались крики, а затем хруст. Сотни костей убитых вырвались из тел, закружились, затем стали соединяться. Не прошло и минуты, как перед стенами застыл костяной дракон. Он раскрыл пасть. Орки, стоящие на его пути, с криком стали разбегаться. Пламя вырвалось из пасти, поливая врагов.
        Но даже это не остановило нападающих. Я увидел, как несколько демонов, перемахнув через зубцы, заняли кусок стены, создав плацдарм для беспрепятственного проникновения на стену других бойцов, что грозило расширением прорыва и в итоге взятием стен. Я метнулся к демонам. Пришла и моя очередь поучаствовать в битве, не только же Нейте и Малтиану блистать.
        Я подобно вихрю примчался к очередному месту прорыва, влетел в ряды врагов. Кровь моментально забрызгала округу, в разные стороны полетели отрубленные части тел. Не спасли ни доспехи, ни подставленные клинки: лезвия двух легендарных мечей рубили магические и редкие оружия и доспехи, сделанные из черной стали, подобно тому, как нож режет бумагу.
        - Пора домой, - сказал я, рубанул по крючкам, которым крепится лестница, а затем пинком спихнул ее, и не успевшие залезть демоны вместе с лестницей полетели обратно.
        Сколько мы уже сражаемся? Не больше получаса. Враг продолжает нести потери, но наступает. Заклинания ударяются в стены, некоторые попадают по лучникам, те с воплями падают, бросая оружие. Товарищи же, подбегают и пытаются сбить пламя, совсем забывая, что нужно поливать врага стрелами, иначе он прорвется и тогда не спастись не только товарищу, но и всем остальным. Но такова человеческая природа. Мы не можем бросить раненого и продолжать хладнокровно отстреливать врагов, особенно если этот раненый твой близкий друг, с которым росли вместе и провели детство и юность. Малтиан и Нейта заняли две главные башни. Первый то и дело призывает один смерч за другим. Черные, ужасающие, они возникают посреди рядов врагов, начинают поднимать солдат в тяжелых доспехах и даже троллей. Нейта, а точнее ее сестра Тайя, управляет костяным драконом. Тот летает над войсками, пускает струи пламени. В него летят шары из зеленого пламени, ударяются о кости, прожигают их. Такими темпами дракон скоро будет повержен, но уверен, что у Тайи хватит сил создать еще одного.
        Внезапно мощный слитный поток пламени ударил в башню, где расположился Малтиан. Перед магом заискрился разными цветами прозрачный «все отрицающий щит» Нейты, и пламя развеялось, так и не достигнув мага.
        Элантира разметала еще одну группу прорвавшихся демонов, что пытались закрепиться на захваченном участке стены. Они даже не успели понять, что случилось, лишь мелькнула тень, а через миг, демоны повалились, заливая стену кровью, хлещущую из перерубленных гортаней. Мы сражаемся, но нас не хватает. Армия демонов атакует по всей восточной части стены. Страшно представить, что было бы, если бы они не вступили в бой сразу, а сначала взяли город в кольцо и после этого атаковали со всех сторон. Защитить весь периметр у нас бы не получилось. Но рано или поздно, поняв, что сходу взять город не получится, демоны откатятся, возьмут его в кольцо, дождутся подкреплений и тогда нас уже ничто не спасет. Нет, уверен, что я, Нейта с Тайей, Элантира и Малтиан выживем, только толку от этого мало, если все в городе погибнут.
        Огры донесли таран до главных врат, с силой ударил об них, раздался треск. Я хотел было крикнуть Малтиану, но маг уже увидел. Один за другим вниз отправились огненные шары, раздались взрывы, огры, с криком бросив горящее бревно, побежали в разные стороны, на ходу сбивая пламя с одежды. Несколько монстров остались лежать перед воротами с обугленными телами.
        Еще пара орков перемахнула через стену. С ними схватились трое защитников. Одному удалось даже ранить орка, порезав ему лицо и глаз, но в этот миг они ударили со всей мощью. Два человека лишились головы, а третий с обрубком руки упал и стал отползать, оставляя кровавый след. Тем временем еще несколько орков взобрались на стену. К ним со всех сторон бросились солдаты, помчался и я.
        Бой был скоротечен и жесток. Я порубил всех орков с такой скоростью, что стражники не успели даже принять участие. Хотел сбросить лестницу, но тут правее появился новый прорыв.
        - Займитесь этим! - приказал я воинам, а сам рванулся в бой.
        Сколько это может продолжаться? Сколько мы еще продержимся? Нет, скорее всего, мы продержимся, но что дальше? Что будем делать, когда демоны решат дождаться подкрепления и возьмут город в осаду?
        Внезапно раздался длинный протяжный звук трубы. Армия начала медленно отступать. Защитники, тяжело дыша, опустили мечи. Черт, вот и пришло это время? Сейчас нас возьмут в осаду.
        - Эй, что это там? - раздался голос одного из солдат, что указал на север.
        Я прищурился. Там из леса вышли отряды солдат. Они рывком натянули луки. Туча стрел зависла в воздухе, описала дугу и дождем обрушилась вниз. За ней последовала следующая волна. Армия демонов стала отступать, неся потери.
        - Это эльфы! Они пришли нам на помощь! - раздался голос стражника.
        - Не нам, а своей королеве, - вмешался сержант.
        Все взгляды скрестились на нем, он же глянул в мою сторону.
        - Да, среди нас сражается владычица эльфов, легендарный охотник на монстров «последняя королева» Элантира, - подтвердил я.
        Тут краем уха услышал легкий шорох, и рядом со мной возникла Элантира. Напряженный взгляд направлен вдаль, туда, где тысячи лучников выпускают стрелы в пятящуюся и пытающуюся организовать оборону армию демонов.
        - Долго они не продержатся. Сейчас демоны оклемаются и пойдут в атаку. Их еще десятки тысяч, они сомнут эльфов, - сказала девушка.
        Я кивнул.
        - Сержант, приведи начальника городской стражи. Он должен быть где-то здесь. Это срочно.
        - Как скажете, - быстро произнес он.
        Старый воин, даже не посмел мне перечить. Оно и понятно, я не только легендарный и уважаемый охотник, убивший самого свирепого дракона - черного, но еще и на их глазах доказавший свою силу. Если бы не мои и Элантиры усилия, стены давно бы захватили. Только я убил не меньше пары сотен демонов и столько же орков, уверен, принцесса демонов убила не меньше.
        Через минуту, громыхая доспехами, к нам подбежал начальник городской стражи.
        - Господин охотник, вы что-то хотели? - спросил он.
        - Да. Собирай войска. Возьми всех, кого сможешь. Срочно. Мы должны идти в контратаку.
        В его взгляде появился вопрос.
        - Быстрее. Другого шанса не будет. Эльфы поливают армию врага стрелами. Их появление застало демонов врасплох, но сейчас они оклемаются, перегруппируются и сомнут эльфов. А после этого возьмут город в осаду, дождутся подкрепления, и потом даже мы не сможем их сдержать. Если хотите победить, то нужно воспользоваться этим шансом.
        - Но, господин охотник. Я соберу максимум тысячи три-четыре.
        - Этого хватит. Эльфов примерно три тысячи. Сверху нам помогут Нейта и Малтиан. Они прорвут первые ряды с помощью магии. Я поведу войско. Мы обратим их в бегство. А теперь не мешкайте!
        Он вздрогнул. Видимо было в моем тоне что-то такое, что заставило его подчиниться. Да, все-таки сильно я изменился. Видимо опыт руководства обороной леса фей также сказался на мне. Теперь я отдаю команды четко и уверенно, да так, что ни у кого нет сомнений в моем праве на это. А авторитет охотника легендарного ранга только добавляет этого права. Сейчас, когда мы на грани поражения, я и моя команда - олицетворяем тот луч надежды, что озаряет тьму безнадеги. Мы единственные, кто может принести спасение в том положении, в котором оказался город. Он несколько мгновений смотрел на меня, потом кивнул.
        - Как прикажете.
        Начальник городской стражи сбежал с лестницы и начал собирать командиров, когда я крикнул вдогонку:
        - И еще принесите мне красный плащ.
        - Красный плащ? Хорошо, будет сделано, - озадаченно произнес мужчина.
        Я двинулся к лестнице.
        - Я пойду в бой с тобой, - предупредила Элантира.
        - Не сомневаюсь. И еще - будь осторожна, не пробуди в себе кровь отца, - шепотом попросил я.
        - За дуру меня держишь? Конечно, я буду следить за собой, - пробурчала она.
        - Не обижайся, я просто волнуюсь за тебя.
        Магическая фраза, которая позволяет притушить любой гнев девушки.
        - Ладно, иди уже, - выдохнув, произнесла она.
        Я спустился на площадь, где все еще сидят солдаты из объединенной армии северных королевств. Одного взгляда достаточно, чтобы понять, что тут осталась едва ли половина от тех, что вбежали в город. Понятно, что часть тяжелораненых унесли, но видимо были и те, кто, услышав звуки битвы и приближающихся демонов, бежали в страхе. Те, что остались, мрачно и затравленно посматривают в сторону стен, ожидая, что вот-вот через них перелезут демоны. Раны большинства, благодаря целителям, затянулись, но все равно солдаты выглядят потрепанными, у некоторых не хватает элементов доспехов, у других все на месте, только погнуто и покрыто порезами.
        - Мы собираемся контратаковать, - объявил я. - Гляжу, вас стало меньше.
        Если до этого кто-то смотрел в сторону, кто-то просто сидел с закрытыми глазами, то сейчас взгляды сконцентрировались на мне, но никто и слова не произнес.
        - Так и будете сидеть, скованные страхом? Сколько ваших товарищей погибло?
        - Вот именно. Они все погибли, - прохрипел один солдат, сжав кулаки. - Это был ад, ты не понимаешь, какие силы вышли против нас.
        - Вполне возможно. Но разве это имеет значение?
        В глазах солдат появилось недоумение. Краем уха я услышал приближающийся металлический топот. Со стен спускаются еще солдаты и выстраиваются, готовясь к выходу. Действовать надо быстро, потому что как только демоны перегруппируются, то атакуют эльфов, а в нашей стороне выстроят заслон. Конечно, Малтиан и Нейта с Тайей устроят переполох во вражеских войсках, но лучше воспользоваться еще и тем замешательством, которое возникло.
        - Разве это важно, кто против вас? Если вашего ребенка хотят убить, вы встанете, и ничего не будете делать? Скажете: «Ну, они сильнее, так что ничего не поделаешь». Демоны отняли жизни товарищей, отнимают дом и отнимут жизни близких, если вы будете тут сидеть и дрожать как трусливые псы. Не так уж и важно, кто против вас, важно то, что вы хотите защитить, за что сражаетесь. У вас ведь остались там жены, дети и матери? - чуть ли не прокричал я, указывая в сторону стен. - И что, будете сидеть, дрожа за свои жизни?
        - Но что нам делать? - спросил один из воинов.
        Я с шелестом вытащил оба меча. Справа уже выстроились войска - все, кого смог собрать глава городской стражи.
        - Мы готовы, господин Серж, - негромко произнес он.
        Я кивнул, глянув на солдат. Многие из них поднялись, поглядывают на выстроившихся воинов. Руки у них слегка подрагивают, они все еще помнят ту мясорубку, но в глубине глаз, помимо страха читается решимость. Та решимость, что возникает, когда ты идешь в бой, пусть твои ноги дрожат, усилием воли заставляя двигаться руки, с отчаяньем бросаясь в атаку, даже понимая, что умрешь, но также осознавая, что не можешь поступить иначе.
        - Что, говоришь, делать? Сражаться! Вытащить меч и биться до конца! Я не прошу вас пойти и умереть. Нет. Я прошу пойти со мной и победить. Я легендарный охотник на монстров - «счастливчик» Серж. Это моя команда охотников, все они, как и я, удостоились легендарного звания. Мы победители черного дракона. Мы поведем вас в битву, верьте в нашу силу, верьте в свою силу, верьте в победу! - прокричал я, поднимая «убийцу тысячи монстров». Яркий луч солнца весело заиграл на лезвии. - Вперед! В бой! Мы победим! ВСЕ ЗА МНОЙ!
        Уже все воины поднялись на ноги. Пальцы, дрожа, сжались на рукоятях мечей. Они с шелестом вытащили их. Я накинул красный плащ, чтобы в бою все видели, где я. Пока жив, пока бьюсь с монстрами и демонами, идущие за мной продолжат сражаться.
        - В БОЙ, УРА! - закричал я, помчавшись к открывающимся воротам.
        Никто не понял, что это за крик такой - «Ура!», но всех захватила моя решимость. Кровь вскипела в венах, праведный гнев, накопившийся в душах, вырвался в виде слитного ора из тысяч глоток:
        - УРА!
        Часть 8. Глава 93.
        НЕУДАЧЛИВЫЙ ПОЛКОВОДЕЦ.
        Топот тысяч ног сотрясает почву, мы мчимся вперед, оглашая окрестности ором. Демоны не сразу поняли, что происходит, так что запоздало начали разворачивать часть армии в нашу сторону. Они готовились обрушиться на внезапно появившихся эльфов, но высыпавшая из города армия людей порушила планы.
        Мы успели преодолеть две трети расстояния, как первые ряды развернулись, вперед выступили орки. Из-за их спин демоны запустили сотни огненных шаров. Два полетели в меня, но я вскинул мечи, заслонившись ими, пламя ударилось в широкое лезвие, зелеными брызгами разлетелось в стороны, так и не причинив вреда. Это пламя с легкостью прожигало стволы деревьев, но легендарные клинки, сделанные из адамантия, им не по зубам. Думаю, что и нагрудник выдержал бы попадание. Бегущая рядом, почти прижавшаяся к земле и ставшая словно тень, Элантира вообще пропустила атаку над собой. Простые же солдаты вскинули щиты. Вот обычная сталь получила урон. Металл в местах попаданий раскалился, оплавился, некоторые солдаты с криком выронили щиты, нескольким пламя попало в шлемы и забрала, опалив лица, но в целом, огненный залп рядовых демонов почти не нанес урона.
        Орки подняли щиты, выставили копья, готовясь нанизать накатывающую волну, но в этот миг над нами пронесся костяной дракон, вихрь воздуха поднял пыль, ударил невидимой рукой по спине, как бы подгоняя. Зеленое пламя выплеснулось мощной струей, поглощая первые ряды, создавая крупную брешь. Малтиан встал в полный рост, балансируя на костяной спине, мощный смерч образовался в стороне, создав вторую брешь.
        Мы влетели в любезно созданные драконом Тайи и магией Малтиана проходы, разорвав строй врагов. Мои мечи запели песню смерти, рубя доспехи и оружие, словно они сделаны из бумаги. Руки, ноги, головы - все летит в разные стороны. Я рублю быстро и без пощады, оставляя позади себя просеку из тел. Чувствую себя газонокосилкой.
        Слева надвинулся огр - огромный, жирный, в руках дубина. Землистого цвета кожа похожа на камень, пасть его ощерилась рядом острых зубов, а взгляд нацелился на меня. Элантира в стремительном прыжке оказалась на его плече, клинки ярко блеснули, подобно вспышкам, голова огра отделилась от тела и медленно упала вниз.
        На меня надвинулись два тролля. Я стремительно бросился на них, мечи ударили быстро и слаженно, в стороны полетели ноги, а сами монстры, потеряв равновесие, начали падать на спину. Я отрубил обоим головы, кровь забрызгала стоящих позади орков. И те дрогнули, стали отступать, в глазах появился страх. Я налетел на них подобно тигру, бросившемуся на добычу. Не спасли ни нервно вскинутые щиты, ни подставленные мечи.
        Я даже сражением это назвать не могу. Просто мясорубкой.
        Впереди появились двое демонов, они вскинул руки собираясь запустить в меня заклинаниями.
        - Ум… - начали произносить они, но я в мгновение ока преодолел расстояние между нами и перерубил их пополам, так и не дав договорить.
        Они умерли, не успев ничего понять, я же пошел дальше.
        Наша атака разрезала армию врага, как ножницы режут ткань. Дракон продолжает поливать армию пламенем, то и дело возникают смерчи, а вдобавок эльфы подходят все ближе, их стрелы бьют чаще, сильнее и точнее.
        Наконец я достиг цели - прорубившись через отряд, оказался перед генеральскими шатрами. Мой прорыв был настолько стремительным, что все отстали от меня, так что практически сразу за спиной, сомкнулись ряды орков, но меня это мало беспокоит, потому что враги просто не поспевают за мной.
        Воины у шатра - два демона в черных тяжелых латах - подняли алебарды. Я стремительно преодолел расстояние между нами, на лицах демонов успел появиться испуг, они нервно и запоздало ткнули остриями, но я извернулся, пропуская удары. Атаковал быстро и беспощадно. «Убийца тысячи монстров» врубился в голову демона, с легкостью пробив шлем, остановился только на нижней челюсти. Второй демон успел дернуться, но это не спасло его, меч «заката и рассвета» пробил ключицу, разрубил легкое и сердце. Лезвие, раскаленное и до предела острое, не остановил ни наплечник, ни нагрудник. Легендарный клинок, вкупе с приложенной силой и скоростью, превосходящими обычного человека в тринадцать раз, разрезал их с такой легкостью, словно сделаны из фольги.
        Внезапно внутри шатра появился зеленый свет. Я резко пригнулся, в следующее мгновение над головой пронеслась зеленая волна, ударилась в стоящих позади орков. Раздались крики боли, горящие бойцы попадали на землю, стали кататься из стороны в сторону.
        Из шатра выскочил высоченный широкоплечий демон, закованный в доспехи. Черный плащ покрывает спину и плечи, сквозь щели забрала видны золотистые глаза. В руках у него массивный щит и топор. Увидев меня, он грозно зарычал.
        - Ничтожный смертный!
        Противник поднял топор, но ударить не успел. Я налетел вихрем, заставив закрыться щитом. Мечи забарабанили по защите, не давая и мгновения продыху. Он с удивлением во взгляде стал отступать под моим напором. Позади слышны крики и звуки боя. Судя по тому, что орки не напали со спины, наши войска дошли досюда и связали их боем. Что ж, значит, с предводителем этой армии справиться получится легче.
        Каждый удар меча оставляет зазубрины и вмятины на щите, иногда удается пробиться через защиту и лезвия уже бьют по доспеху. Демон тяжело дышит, слышен хрип, движется на пределе сил, но все равно не поспевает за мной.
        Наши взгляды встретились. Внезапно меня охватило странное чувство, мир будто замер, а золотистая радужка приковала все внимание, она словно увеличилась, будто желая поглотить меня. Звуки отдалились и вовсе исчезли, превратившись в писк.
        - Наконец-то. Добро пожаловать в мой мир, - раздался громогласный голос. - Я уже боялся, что ничего не получится, и ты убьешь меня, но теперь все будет по-другому. Я предводитель шестого легиона демонической армии Меугорд-ар Шорт. Ад открыл свои двери и ждет твою душу, смертный.
        Я мотнул головой, пытаясь развеять наваждение. Вокруг меня темнота, словно наступила ночь. Звуки битвы исчезли, я один на поле, которое наполнил туман, из-за чего очертания леса стираются, становятся размытыми и тонут в мареве. Черное небо склонилось надо мной, словно гигант пытающийся разглядеть муравья, размышляя как с ним поступить.
        Слева заметил движение. Демон выпрыгнул из тумана, нанес стремительный удар, но я вовремя отпрыгнул, так что топор лишь рассек пустое пространство, противник открылся, чем я и воспользовался, сделав резкий выпад. Меч ударил в щель между шлемом и нагрудником, но противник лишь засмеялся, его тело начало распадаться, словно сделано из дыма, через мгновение он превратился в туман.
        Тут же впереди появился еще один противник, топор обрушился сверху, я подставил меч, но стоило нашему оружию соприкоснуться, как противник вновь превратился в дым.
        - Ха-ха-ха. Как тебе мой талант? Сможешь понять, что это такое? - вновь раздался громогласный голос.
        Внезапно со всех сторон начали появляться силуэты демонов.
        - Да, вы в этой битве победили, признаю. И мне придется отступить, но прежде чем это сделаю, заберу твою жизнь!
        Они напали одновременно, стремясь перерубить меня, я завертелся со всей доступной мне скоростью, желая поспеть за всеми. Стоит только нашим клинкам соприкоснуться, как противник тут же превращается в туман. Возможно, если бы я пропустил удар, то стоило бы топору противника коснуться доспеха, как тут же превратился бы в туман и не нанес увечий, только проверять так это или нет - не хочется.
        Я отбил практически все удары без каких-либо последствий, как очередной топор, с гудением разрубив пространство, опустился на подставленный под углом клинок, со скрежетом прошелся по лезвию, мои мышцы напряглись, пальцы сжались, не давая рукояти выскользнуть.
        Настоящий.
        Уже не обращая внимания на остальных, я сделал стремительный выпад, острие меча ударило в нагрудник, впилось в металл, погнуло. Противник, захрипев, отпрыгнул и скрылся в тумане. Я обернулся, но врагов не осталось. Видимо остальные, сотканные из дыма противники, нанесли по удару и развеялись, и только этот был настоящим. Получается можно не обращать внимания на других и спокойно сражаться с настоящим, правда есть одна проблема - непонятно, где настоящий, а где нет.
        В тумане вокруг вновь появилось множество силуэтов.
        И все-таки таланты - чертовски читерная вещь. Статы Меугорда-ар Шорта явно ниже, чем мои, намного ниже, и он был бы с легкостью повержен, но применение всего лишь одного таланта, а это, несомненно, талант, сделало его по силам равным мне. Теперь шансы победить у нас одинаковые.
        Этот мир несправедлив. Почему так происходит? Почему, сколько бы я не старался, даже будучи сильнее врагов, у тех есть всякие скрытые таланты, нивелирующие мои силы. А ведь у меня никогда ничего подобного не было, всегда если враги сильнее, то даже если я каким-то образом начинал их побеждать, то они вытаскивали очередной козырь из рукава. Как это было с Велдерном. И вот, когда я, казалось бы, победил их всех, стал легендарным охотником, самым сильным, оказалось, что все равно нельзя расслабляться и приходится сражаться в полную силу - иначе смерть.
        На этот раз силуэты не сдвинулись, лишь подняли руки. По коже пробежались мурашки, я понял, что собирается сделать Меугорд-ар Шорт. В следующий миг я сорвался с места, зеленое пламя ударило со всех сторон, я прижался почти к земле, пропустив его над головой. Оказавшись перед первым силуэтом, быстро ударил, развеяв его, тут же сместился к следующему, тот ударил топором навстречу. Меч поставить не успел, но зато быстро сдвинулся в сторону, пропуская лезвие, выбросил руку с мечом вперед. Очередной силуэт развеялся. Вновь зеленое пламя полетело в меня. Я подпрыгнул вверх метра на три, кувырнулся в воздухе. Земля с силой ударила в ноги, я одним прыжком преодолел расстояние до следующего силуэта. Тот с легким шорохом отступил назад, поднял щит. Меч со звоном ударился об него, оставив глубокий порез.
        - Зря стараешься. Все равно ведь умрешь! - прохрипел демон, отпрыгнул в туман и исчез. - Я раню тебя, затем лишу рук и ног, но ты не умрешь, а станешь моим живым трофеем. Я решил, что подарить тебе простую смерть - будет слишком просто. Нет. Я буду каждый день пытать тебя. Все, что ты будешь делать - это беззвучно наблюдать из своей клетки, в которую я тебя посажу. Ты будешь медленно умирать с каждым днем от голода и постоянных пыток. Так что готовься.
        - Зря стараешься. Меня не напугать. Какие же вы скучные, - произнес я.
        - Кто мы?
        - Мои враги. Вы все. Демоны, паладины, маги, некроманты, полубог Ливуал, генералы смерти, вожди варваров. Сколько вас было великих, сильных и непревзойденных? Думаешь, ты пугаешь меня? Думаешь, твой талант такой крутой, что позволит меня убить? Ты наивен. Я «счастливчик» Серж! Я легендарный охотник, прошедший через сотни битв, убийца черного дракона, убийца полубога Ливуала. Слышишь, демон? Не трать мое время! Тот, кто сегодня умрет - это ты.
        - Жалкий человечишка рассказывает о действиях, которых не совершал. Как смешно, - произнес он, но в голосе отчетливо послышались нотки сомнения.
        Вновь появились десятки силуэтов. Я выпрямился.
        - Ну, так иди и проверь. Или ты так боишься сразиться лицом к лицу, из-за чего использовал эту уловку.
        - Это не уловка, а способность, - произнес демон.
        Они атаковали одновременно. В последний миг, я резко развернулся, меч ударил быстро и жестко. Топор демона опустился сверху, но его встретил второй меч. Раздался звон и скрежет. Демон замер, опустил взгляд на пробивший живот меч «заката и рассвета».
        - Как? - прохрипел он.
        - Они двигаются неслышно, - сказал я, чуть поведя головой, указывая на копии, что бьют иллюзорными топорами, после чего развеиваются как дым, не причиняя вреда. - А вот ты много шумел. Видимо ты можешь манипулировать только зрением, но звуки, запахи и прочее тебе неподвластны, вот я тебя и вычислил.
        Внезапно вокруг все посветлело, округа вновь наполнилась звоном мечей, шумом битвы. Меугорд-ар Шорт стоит напротив, изо рта вытекает кровь. Во взгляде читается боль и страх. Я рывком вырвал меч. Демон отступил, упал на колено, хотел было поднять щит, но сил не хватило. В этот миг я атаковал.
        Изрубленное тело Меугорда-ар Шорта упало на землю. Я обернулся. Позади продолжается уничтожение армии демонов: разрезанная на несколько частей, она оказалась окруженной. Все тролли и огры пали, эльфы расстреливают демонов, чуть ли не в упор. С каждым мгновением войско тает все быстрее и быстрее.
        Над головой раздался вой ветра, на миг накрыла черная тень, а затем мощный поток ветра ударил в спину, поднялась пыль. Тяжелые костяные лапы коснулись земли справа и слева.
        - Серж, гляжу, ты покончил с вражеским генералом, - раздался голос Малтиана.
        Он легко приземлился рядом.
        - Да, только вот что-то не вижу Элантиру. Бой еще не закончился, так что, думаю, пора присоединиться.
        - Я видел вон там, чуть севернее, она завалила очередного огра и сейчас продвигается в сторону, где находятся эльфы, видимо решила взять командование над ними.
        - Хорошо. Ладно, долго не отдыхайте, пусть мы и побеждаем, но битва все еще в самом разгаре.
        С этими словами, я рванулся в атаку и влился в строй. Вокруг меня тут же образовался круг людей, что-то типа личной охраны. Теперь из-за них я не мог пойти в «свободное плаванье», но зато вот так, сражаясь со всеми, стал вселять уверенность в победе. Мой красный плащ виден издалека. Эх, еще бы коня, чтобы меня лучше видели.
        - Вперед, к победе! Вражеский генерал пал! - взревел я в полный голос, врубившись в ряды орков, разбив щиты и порубив монстров вместе с доспехами.
        Позади раздался рев сотен глоток, и солдаты с большим ожесточением продолжили бой.
        Вскоре армия демонов дрогнула, разбитая на части она начала пытаться вырваться, из-за чего стала терять еще больше солдат. Через час бой был окончен. Армия людей застыла на поле, усеянном трупами орков, демонов, троллей и огров, пораженно оглядываясь и не веря в победу. В этом ожесточенном бою потери оказались невероятно малыми - едва ли три сотни убитых и пять сотен раненых, тогда как трупов только орков насчитали тысяч девять. Да, немалую их часть убили эльфы, дракон и магия Малтиана, но даже так, если брать только тех, кого убили солдаты, размен все равно получился чуть ли не один к десяти.
        Я встал перед войском, состоящим из городской стражи, отдельных охотников, присоединившихся к атаке, а также бывших солдат, состоявших в объединенном войске.
        Воздев над головой меч, я вспоминая фразы из фильмов и сериалов про рыцарей, магов, орков или просто исторические. Они смешивались в голове, образуя длинную, воодушевляющую речь.
        - Это великая победа! - громко произнес я. - Слава нам!
        Воины взревели, поднимая мечи и топоры.
        - Слава! - хором повторили они.
        Я сделал жест, наступила тишина.
        - Мы показали демонам, что людей рано списывать со счетов. Мы показали, что с нами еще стоит считаться. Они пришли к нам огромным войском, но мы одолели их, заставив умыться кровью! Они собрали непобедимую армию, они думали, что сильны, но сегодня… сейчас… мы… все мы, доказали обратное - обломали зверю зубы! Ура!
        - Ура!
        Рев еще повторился несколько раз, но тут я заметил, как со стороны города выехали несколько всадников на конях. Они быстро прискакали к нам. Два - высокие, закованные в броню воины, на мощных конях, укрытых латами. В центре же на более смирной и менее грозной лошадке восседает упитанный мужчина в дорогой темно-бордовой одежде с белым кружевным воротником и манжетами. У него узкие из тонкой ткани черные штаны и черные лакированные башмаки. Пухлые пальчики унизаны золотыми перстнями, а на шее золотая цепь с большим медальоном, на котором нарисован герб королевства.
        - Здравствуйте, господин бургомистр, - поприветствовал я.
        Мужчина с трудом даже не слез, а сполз с лошадки, быстро протер платочком блестящее от пота округлое лицо с отвисшими, как у бульдога, щеками, затем подошел. Охранники спрыгнули следом, держатся от бургомистра на расстоянии в полшага.
        - Здравствуй, охотник Серж, и, конечно, охотники Малтиан, Нейта и… Элантиры нет?
        - Она сейчас со своей семьей, - пояснил Малтиан.
        - Вот как? Ну что ж. Во-первых, хочу поблагодарить вас за спасение лично моей жизни. Малтиан и Нейта, в благодарность от города вы получаете звания почетных гостей, а также премию в виде ста золотых и право на дом в черте города. Серж, вы также получаете звание почетного гостя. Ваша отвага и мужество помогли нам в трудную минуту отбиться и город этого не забудет.
        - Не сомневаюсь. Спасибо за столь приятные подарки, но по поводу заселения в городе - это, скорее всего, не получится. Да и, думаю, церемонию награждения нужно перенести. Сейчас есть куда более важные дела.
        Бургомистр пожевал губами, потом выдохнул, энергично кивнул и произнес:
        - Да, в этом вы правы. Нужно, прежде всего, укрепить город и подготовить его к осаде. Надеюсь, пришедшие эльфы помогут нам с обороной.
        - В этом нет необходимости, - все так же вежливо произнес я.
        - Почему? - удивленно спросил он.
        - Потому что мы не собираемся обороняться.
        - Как это? Предлагаете оставить город? - ужаснулся он.
        - Нет, конечно. Мы пойдем в атаку, - сказал я и развернулся к строю. - Сегодня была великая победа, но не стоит расслабляться! Это только первая атака демонов, но там их еще много. Я понимаю, что хочется запереться и ждать за городскими стенами, но это не выход! Они уничтожат все сопротивление в стране, а потом придут сюда уже объединенной армией, ворвутся в дома, убьют вас, ваших жен и детей. Мы не должны позволить этому случиться! Сейчас демоны, после того как разгромили объединенное войско, сами разделились на отдельные войска, они штурмуют города, штурмуют замки. Мы обязаны воспользоваться этим! Там еще остались те, кто сражается, мы обязаны помочь им! Мы соберем армию из тех, кто выжил, как вот эти воины.
        Я указал на отдельно стоящую группу солдат, что пришли из объединенной армии.
        - У нас в союзниках лучшие следопыты и стрелки - эльфы. Они пойдут за своей королевой - Элантирой. Да, нас пока мало, но будет становиться больше и больше, мы будем громить врага по частям, находить солдат и вскоре переломим ситуацию в свою пользу. Северные королевства не будут завоеваны демонами! Если хотите защитить то, что вам дорого, идите за мной!
        - Постойте, стоп, стоп, стоп! - внезапно воскликнул бургомистр. - Что вы такое говорите?
        - То, что вы слышали, господин бургомистр, - внезапно произнес тот солдат из выживших бойцов объединенного войска, с которым я общался перед боем, вызнавая, что случилось у ущелья. - Мы, идем с вами. Нам есть еще, что сказать демонам, мы должны отомстить за товарищей. К тому же много наших семей там, в тех краях.
        - Рад, что вы пойдете с нами.
        - Это я рад служить вам. Вы уже доказали свою силу. Такой разгром армии противника. Теперь я начинаю верить, что слова о том, что мы сможем победить - не фальшивка.
        Я кивнул, глянул на городскую стражу.
        - Ну, а вы? Попытаетесь отсидеться за стенами, думая, что беда пройдет мимо? Или все же пойдете с нами? Нам нужен каждый солдат.
        - Я иду, - внезапно произнес один из солдат. - Я родом из Люшкина, города, что лежит западнее, там много моей родни. Возможно, они тоже в осаде и нуждаются в помощи.
        - Коилт, думаешь, мы одного тебя отпустим? - раздалось еще несколько голосов, из строя вышло трое парней, встав рядом с первым.
        - И я пойду, при штурме города убили Алта, а мы ведь дружили с детства. Вы правы, охотники, если мы будем отсиживаться за стенами, надеясь на милость судьбы, то можем все потерять, - произнес уже немолодой вояка с небольшим шрамом на щеке и частично поседевшими волосами. Он обернулся и крикнул. - Эй! Что, будете дрожать за свои жизни? Кто еще не дрейфит?
        - За кого ты нас держишь? - воскликнули сразу десятки глоток.
        В течение следующей минуты, один за другим стражники стали выходить вперед, желая присоединиться к нашему войску. Я еле заметно выдохнул, чувствуя облегчение. Самый серьезный этап пройден.
        - Ну, как тут? Похоже, все согласились идти, - раздался голос Элантиры.
        Взгляды присутствующих мужчин скрестились на принцессе демонов, глаза их заблестели, и как-то разом те еще полторы сотни сомневающихся шагнули вперед, желая присоединиться к походу. По бокам от Элантиры появились двое эльфов. Я узнал тех, кто сражался против Ливуала.
        - Да. Мы полностью готовы.
        - Я протестую! - воскликнул бургомистр. - Вы не имеете права, это против закона королевства. Я запрещаю вам.
        - Королевства нет, - сказал, выходя, начальник городской стражи. - Страна в опасности, мир в опасности, мы не можем сидеть здесь и ничего не делать. Простите, но мы пойдем в поход под предводительством Сержа.
        Наши с градоначальником взгляды встретились.
        - Схватить этих смутьянов! - завизжал бургомистр, брызгая слюной.
        Округлое лицо градоначальника покраснело, став похожим на помидор. Двое солдат личной охраны переглянулись, взглянули на нас. Я чуть улыбнулся. Лбы ребят заблестели, а лица побелели, один обернулся к шефу.
        - Но, господин, как мы это сделаем-то? Они все легендарные охотники, убившие черного дракона, - растерянно произнес он.
        - Извините, господин, но мы забираем большую часть солдат, оставляя вам лишь небольшой гарнизон для охраны порядка. Если будет мало, сформируйте народную милицию, для помощи в охране правопорядка, - спокойно произнес я.
        Бургомистр открыл рот намереваясь что-то сказать, но встретившись со мной взглядом, с лязгом закрыл. Я обернулся к Олфорду.
        - Назначь кого-нибудь для сбора нужной провизии, амуниции и припасов для похода. Выступить в поход нужно как можно быстрее.
        - Как прикажете! - вытянувшись в струнку, произнес он.
        Эльфы тем временем стали обустраивать временный лагерь. Надо будет сформировать пару поисковых отрядов, а еще попросить Тайю вновь создать дракона и, взяв пару зорких эльфов, отправиться на разведку. Мы должны знать, что происходит впереди.
        - Эх, и как я в это опять вляпался, - прошептал я, глядя на то, как стража втягивается внутрь города, дабы начать сбор провизии и припасов, а также попрощаться с близкими.
        - Видимо это судьба, - сказал Малтиан, встав рядом. - Тем более это не первое твое руководство. Еще недавно ты руководил обороной фей.
        - Ну, не столько руководил, сколько был генератором идей, все-таки в основном армиями командовали сами феи. Сейчас же я буду непосредственно полководцем. И это у меня в первый раз.
        - Как говорил мой отец: «все когда-нибудь происходит в первый раз». Не переживай, мы тебе поможем.
        - У вас есть опыт в управлении армией?
        - Нет.
        - То-то и оно. Ладно, в детстве я играл в «героев магии и меча», так что как-нибудь справлюсь с управлением армией.
        На следующий день, наша армия, которая, по сути, и не армия, а сборная солянка из охотников на монстров, эльфов, городских стражников и бывших воинов из объединенной армии северных королевств, двинулась на восток, освобождать от демонов захваченные земли.
        «Война отмщения» началась.
        Меугорд-ар Шорт
        СИЛА - 35, ЛОВКОСТЬ - 28, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 30, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 38, ВОСПРИЯТИЕ - 29.
        Полный комплект доспехов архидемона-полководца (эпический):СИЛА +80, ЛОВКОСТЬ +60, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +55, ВЫНОСЛИВОСТЬ+75, ВОСПРИЯТИЕ +41.
        Топор и щит «отрицающих реальность» (великий):СИЛА +90, ВЫНОСЛИВОСТЬ +90. Уменьшает расход выносливости на 30 %. Встроенные боевые навыки: тяжелое рассечение.
        Итого:СИЛА - 205, ЛОВКОСТЬ - 88, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 85, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 203, ВОСПРИЯТИЕ - 70.
        ТАЛАНТ:Мир иллюзий - при зрительном контакте на противника накладывается мощный гипноз, заставляя видеть искаженную реальность.
        Часть 8. Глава 94.
        ПОХОД НЕУДАЧНИКА.
        Никогда не понимал желания людей быть кем-то великим, могучим, чтобы все на тебя смотрели, кланялись и подчинялись. Наверное, потому что я прекрасно понимал, что где слава, величие и могущество, там и гора ответственности за чужие жизни, поступки и прочее. Более того, нахождение на перекрестье взглядов накладывает на тебя и ответственность за собственные поступки. Начинаешь себя в чем-то ограничивать, вести где-то более сдержанно - ведь на тебя смотрят тысячи людей и подражают тебе. Все, чего мне хотелось бы - это быть незаметным, но богатым, чтобы позволить себе все, что можно, и чтобы никто не доставал своим вниманием. По мне, только сумасшедший пожелал бы стать кем-то вроде Наполеона или Александра Македонского. Впрочем, в заведениях, где сумасшедшие содержатся, поговаривают, что именно Наполеонов и Македонских там хватает. Нормальный человек такого не пожелает. Но бывают обстоятельства, когда этого не избежать, когда придется взять на себя ответственность, стать исторической фигурой, которой уже потом будут приписывать невесть что: от желания захватить мир, до отмщения за обиды в прошлом, но
никак не реальные причины.
        Вот и со мной так получилось. Я не желал этого, но у меня просто не было выхода и не было человека, на которого мог бы все спихнуть. Так, я стал полководцем, принял командование над армией людей и эльфов. Возможно, когда-нибудь в будущем, историки будут приписывать мне какие-то амбиции, реализацию потаенных желаний, а те или иные действия объяснять какими-то комплексами. Ну, как желание того же Бонапарта захватить Европу связывают с тем, что он испытывал комплексы по поводу малого роста и малых размеров других частей тела. Или, например, если взять Гитлера и Сталина: одного обозвали просто сумасшедшим, а другого кровавым маньяком, только и жаждущим кого-то расстрелять. Для тех, кто поумнее, очевидно, что это не так, что действия и желания исторических личностей продиктованы совсем другими мотивами. Но простым людям это неинтересно и скучно. Им подавай объяснения попроще и «посочнее».
        Я глянул на длинную стальную реку, что, изгибаясь, течет вперед по дороге. Конь подо мной идет ровно и не спеша, прохладный ветерок треплет красный плащ - его я решил оставить, чтобы союзники всегда видели меня в бою и тем самым воодушевлялись. Обратной стороной этого будет то, что врагам легче будет понять, где я, но тут уж ничего не поделаешь.
        Мой взгляд поймал фигурку Элантиры, что движется с другой стороны колонны. Лошадка ей досталась смирная и покладистая, не то, что конь подо мной - настоящий, боевой, хотел пару раз скинуть меня, но его удалось приструнить, все-таки у меня 999 ловкости и 999 силы. Правда, когда в руках легендарный меч, но чувствую, такими темпами к концу войны подниму все базовые статы до 999.
        Тайя, оседлав дракона, улетела в разведку, взяв парочку зорких эльфов. Еще несколько эльфийских отрядов разъехались в разные стороны в поисках врагов, засад, а также остатков войск северных королевств, которые, как и те ребята, что пришли в город, в коем мы отдыхали, разрозненными группами двигаются подальше от места разгрома в поисках убежища.
        Отряд разведчиков я заметил раньше, чем передовой отряд дозора, который и должен замечать подобные вещи. Так что они лишь нервно схватились за мечи, когда эльфы внезапно вышли из соседних с дорогой кустов. Но увидев, что это союзники, расслабились. Я же заметил эльфов еще шагов за двадцать, когда те бесшумно скользили меж деревьев, словно тени. Оно и понятно - у меня такой уровень восприятия, что эти ребята не в состоянии спрятаться от меня, как бы ни хотели.
        - Командир, мы обнаружили их. Они вместе с отрядом воинов устроили лагерь в лестной чаще, - произнес Снайрт - светловолосый эльф с короткой стрижкой, холодным взглядом голубых глаз и шрамом от ожога на шее, подойдя ко мне.
        - Сколько их? - спросил я.
        - Около двух сотен бойцов.
        - Добро, вы вышли на контакт?
        - Да, мы оставили Нуэля. Корвин с ними.
        - Прекрасно. По последним докладам впереди будет небольшая река. Разобьем лагерь у нее, солдатам надо отдохнуть и перекусить. Пусть подходят.
        - Как прикажете.
        Такая послушность эльфов происходит из-за того, что Элантира передала их в мое подчинение. То есть, своим приказом назначила меня их командиром. Эльфы приняли это без энтузиазма, но и особого неприятия у них не было - все понимали, что единый командир нужен, иначе в войске будет разлад. Впрочем, часть даже отнеслась к этому позитивно, помня битву против Ливуала и мою силу, а также то, что спас Элантиру от магического порабощения. Только вот Корвина с ними не было. Он, как охотник на монстров, участвовал в уничтожении монстров и патрулировании окрестностей. И я боялся, что парень попал в мясорубку у ущелья и погиб, но, похоже, жив, да еще и прибился к отряду солдат. Еще утром Тайя сказала, что заметила движущийся отряд левее от нас. Так что я послал разведчиков наладить с ними контакт - лишних две сотни мечей нам не помешают.
        Вообще, что до нашего войска, то всего тут четыре тысячи городских стражников и еще около тысячи солдат, спасшихся из разгромленного объединенного войска северных королевств. Эльфов же подавляющее число: почти пятнадцать тысяч и в основном из других семей, что влились в семью Аэлай. В бой с орками вступил лишь передовой отряд из трех тысяч, основная армия подошла чуть позже. Их было бы больше, но часть эльфов, по договору, за то, что им разрешили поселиться в северных королевствах, отослали в объединенное войско почти тридцать тысяч лучников. Конечно, это далеко не все силы эльфов - сейчас спешно собираются еще пять тысяч лучников, и вскоре они присоединятся к нам.
        Кстати, в тот роковой день привела их, как можно догадаться, Пирка, которую Элантира, собственно, и отправила к своим подданым. Она сейчас как раз едет рядом с принцессой демонов, исполняя роль телохранителя.
        Что же до эльфов, то в новой эльфийской деревне, которую назвали по привычке Авулделе, остались еще около ста пятидесяти тысяч женщин, стариков и детей. Когда-то великая и многочисленная раса эльфов сейчас, фактически, на грани вымирания. После гибели всех глав семей и смерти Ливуала они оказались перед лицом вторжения армии некромантов. Те прошлись по эльфийским лесам с огнем и мечом. Выжила лишь горстка эльфов - чуть более двух сотен тысяч.
        Спустя час мы остановились у небольшой речки. Студеная вода весело журчит, играя в солнечных лучах, в ней плавают желтые листья, опавшие с деревьев. Осень в этих краях наступает рано: оно и понятно - север. По ночам уже прохладно, а судя по словам местных, скоро вообще должен выпасть первый снег. Ненавижу холод, но тут уж ничего не поделаешь.
        Я сидел со всеми у костра, когда справа послышались возбужденные голоса и топот десятков ног. Из леса на опушку вышли две сотни солдат в доспехах, с мечами и топорами на поясах. Среди них я заметил высокого эльфа, одетого в плотные кожаные доспехи с шапкой, в которой торчит длинное перо. Один глаз эльфа закрывает зеленая повязка. Заметив меня, он скупо улыбнулся, кивнул, а затем покосился на юношу, идущего рядом с ним. У парня короткие черные волосы, благородные черты лица и большие голубые глаза. У него выражение лица простого и доброго человека, который готов ради друзей пожертвовать жизнью и которого легко обмануть.
        Я кивнул Корвину, обернулся к юноше и шагнул вперед.
        - Приветствую. Я «счастливчик» Серж, охотник легендарного ранга и в данный момент предводитель этого войска. С кем имею честь общаться?
        Как хорошо, что в свое время я увлекался всякими сериалами про средневековье, да и перед переносом в этот мир, тоже, помнится, смотрел один сериал, уже и не помню его названия, но не суть. А дело в том, что благодаря таким вот сериалам я научился выражаться витиевато, что обычно ценится при разговоре с аристократами, которые не приемлют обычную речь. Вот, даже думаю так! Надо же, даже в мыслях такое слово проговорил «витиевато».
        - Рифитрус ан Штормон. Но если отец и старшие братья и правда погибли, то получается Рифитрус первый.
        Я быстро глянул на гербы его солдат. Меч и сердце. Нет, этот герб не такой, как у городской стражи, которой управляю я, значит он король другого королевства. С одной стороны, я почувствовал разочарование - придется и дальше командовать. А с другой облегчение, потому что в противном случае началась бы эта мутотень с разбором, кто должен командовать, с переподчинением солдат. А как бы среагировали эльфы? Короче, все эти передряги могли бы привести к разладу в еле сколоченном войске, что в итоге привело бы возрождающееся движение против демонов к уничтожению. Вполне может сложиться ситуация как в гражданской войне, где белогвардейцы поделились на несколько самостоятельных армий и не смогли договориться, а красноармейцы действовали единой силой.
        - Приятно познакомиться.
        - И мне. До нас неделю назад дошли слухи об охотниках, победивших черного дракона.
        - Итак, могу ли я узнать о цели вашего похода? - спросил я.
        - Да, конечно, - торопливо произнес юноша. - Как только пришли вести о разгроме, я тут же собрал всех доступных людей и отправился в поход. Возможно, отец или братья с частью войска отступали, и мы хотели их встретить.
        - Неприятно об этом говорить, но всех выживших, что добрались до этих мест, вы можете наблюдать в моем войске.
        Парень глянул в указанном мною направлении. Там расположились воины из объединенной армии, выжившие после бойни. Пусть они и дружны со стражей, но все равно держатся обособленно.
        - Значит, ваше войско?
        - Да. В связи с тем, что правитель этой страны, скорее всего, погиб, я не мог оставаться в стороне, особенно когда армия демонов подошла к городу. Я возглавил войско и разгромил пришедшую армию. Также мне помогли подоспевшие эльфы из семьи Аэлай. Пусть они подчиняются мне, но их настоящая госпожа и королева - Элантира. Кстати, она тоже член моей группы охотников и также имеет звание легендарного охотника.
        Девушка услышала, что я говорю о ней, обернулась, коротко улыбнулась и поклонилась. Рифитрус чуть вытянулся, на щеках появился румянец, он коротко кивнул, поспешил отвести взгляд.
        - Понимаю. И значит цель ваша…
        - Освободить от демонов северные королевства, а затем отправиться за хребет и уничтожить Ол-демо Эра.
        Юноша вздрогнул, глаза его расширились, а рот приоткрылся. Он таращился на меня лишь несколько мгновений, потом опомнился, рот, с легким клацаньем, захлопнулся, веки опустились, послышался легкий выдох.
        - Вы смогли меня удивить, - произнес Рифитрус. - Хотя, меньшего от легендарного охотника ожидать и не стоит.
        - И в связи с этим я предлагаю вам присоединиться к моему войску и соответственно, пусть и временно, но перейти под мое командование.
        Его взгляд потемнел. Оно и понятно, привык быть принцем и тем, кому все подчиняются, а теперь и вовсе стал королем. Мысль о том, что придется кому-то подчиняться, явно не греет его душу. Он уже было открыл рот, но в этот миг на нас упала тень. Воины, пришедшие с Рифитрусом, выхватили мечи, отступили назад, наступая на ноги стоящим позади. Сам юноша тоже дернулся, рука метнулась к рукояти, пальцы сжали ее, но меч так и остался в ножнах. Все потому, что парень глянул на меня и, не увидев признаков беспокойства, решил, что и ему торопиться не стоит.
        Мощный поток воздуха поднял пыль и песок. Костяной дракон плавно опустился на землю, вниз соскочили Тайя и Малтиан.
        - А вот и последние бойцы моего отряда охотников. «Громовержец» Малтиан, и «серый маг» Нейта. Они тоже легендарные охотники.
        Рифитрус с трепетом перевел взгляд с дракона на двух охотников, сглотнул и опустил взгляд, словно в чем-то провинился.
        - Серж, срочное дело, - произнесла Тайя, подходя ко мне, бросив взгляд на юношу. - Впереди примерно в шести часах ходу город Элтувар - столица местного королевства. Ее осаждают два легиона армии демонов, судя по численности, но пока не взяли.
        - Отлично. Значит, через полчаса выступаем. За час до их позиций установим скрытный лагерь, а под утро, как только начнет светать - атакуем. Нас не ждут, так что эффект будет не хуже, чем когда появились эльфы. Вечером проведем большой совет, чтобы наметить, кто куда будет атаковать и какие маневры проводить.
        - Хм… простите, что прерываю, - раздался позади голос Рифитруса.
        Я ухмыльнулся, но тут же стер довольную улыбку и когда повернулся, лицо мое выражало строгость. Взгляд спокоен и исполнен мудрости, по крайней мере, я надеюсь на это, губы поджаты.
        - Да, простите, забыл представить. Малтиан, Нейта, это Рифитрус ан Штормон или, скорее всего, уже просто Рифитрус первый, король…
        - Салтики. Салтика на севере от этой страны. Наше королевство не такое большое, как это, но является… являлось полноправным участником союза северных королевств. И я с удовольствием вместе с моим небольшим отрядом присоединюсь к вашему освободительному войску.
        - Хорошо, тогда рассчитываю на вас в том числе. Вечером жду на общем совещании, где будут все командиры.
        Рифитрус поморщился, но опять ничего не сказал. Мне понятна его реакция, ведь, по сути, я поставил его на уровень с остальными командирами-простолюдинами, но сейчас он в той ситуации, что спорить не получится. На самом деле я даже немного переживал, что он может просто развернуться и уйти, но иначе было нельзя. Нельзя было стелиться или угождать Рифитрусу, надо было с самого начала поставить себя так, что он либо безоговорочно подчиняется, либо уходит. Парень, скорее всего, из-за того, что был самым младшим и никогда не рассматривал себя в качестве правителя, смог запрятать гордость поглубже и, образно говоря, склонил передо мной голову, признавая мое право командовать. Еще одна проблема решена. По крайней мере, если нам встретятся еще аристократы с отрядами, им будет легче, прежде всего, морально, влиться в нашу армию и не тянуть одеяло на себя, видя, что мне подчиняется уже, по сути, король одного из государств.
        Эльфы еще несколько раз вместе с Тайей, которую мы продолжаем называть Нейтой, чтобы не вызывать подозрений, вылетали на разведку. Дракон держался высоко в небесах, так что снизу выглядел лишь небольшой черной точкой. Учитывая, что армия демонов была занята осадой, и ей недосуг было вглядываться в небеса, то уже к вечеру, когда наша армия подошла к врагу на максимально близкое расстояние, с которого не будет обнаружена, схема расположения войска, его лагеря, повозок с провизией и прочего была готова.
        Осталось решить вопрос с защитниками. Так что, закончив совещание с командирами отрядов, разметив для каждого маршрут и направление ударов, я пошел к дракону Тайи.
        - Мы скоро вернемся. Пусть войска отдыхают, - сказал я Малтиану.
        - Не задерживайся там. Тут все чуть ли не молятся на тебя. Ты произвел очень сильное впечатление тогда, когда повел армию в бой. Так и сейчас, без тебя они вряд ли выдвинутся в атаку, - сказала Элантира.
        - Не беспокойся. Час туда и час обратно.
        С этими словами я забрался на дракона. Тайя успела устать за день, но понимая, что дело важное, залезла следом. Дракон, повинуясь ее воле, взмахнул костяными крыльями. Несмотря на то, что это просто кости, под ними образовался воздушный поток, будто и вправду от взмаха полноценными крыльями. Дракон взвился в воздух, палатки и костры резко отдалились. Мы поднялись выше облаков. Над головой только звездное небо и ярко-желтый полумесяц, и если с земли может показаться, что от него действительно осталась половина, то вот сейчас, в небе, если приглядеться, можно увидеть вторую половину, что скрылась в тени. Внизу под нами проплывает небесная твердь. Облака полностью скрыли от нас землю и, кажется, что если спрыгнуть с дракона, то можно приземлиться на них и ходить как по земной тверди. Тут есть и молочные низины, и белые высокие холмы, которые Тайя умело облетает.
        - Ты уверена, что стоит лететь вот так, не видя земли?
        - Я уже запомнила как маршрут, так и примерное время полета. Можешь довериться мне, - сказала некромант. - Все это кажется каким-то безумием.
        - Что ты имеешь в виду? - спросил я, покосившись на девушку.
        - Ну, то, что ты возглавил войско людей. А теперь мы идем в поход против орды демонов, вторгнувшейся в северные королевства.
        - Я понимаю, но выбора нет. Нам некуда идти, кроме северных королевств. Путь к некромантам, в святые королевства, к варварам или магам после всего, что мы натворили, закрыт. Единственные нейтральные северные королевства сейчас рискуют попасть под власть демонов, и тогда в этом мире не будет места, куда мы сможем уйти. Забиться в глухую деревню - не вариант. Король демонов будет продолжать искать свою дочь. Что же до остальных, то хоть инквизиторы, хоть некроманты, но обязательно заглянут в каждый уголок в поисках своих врагов. Эта война Богов всколыхнула мир и, кажется, что он завис над пропастью, готовый в любую секунду сорваться вниз.
        Несколько секунд длилось молчание, лишь ветер свистел в ушах. Затем Тайя произнесла:
        - А что потом? Предположим, мы победим короля демонов, что будем делать потом?
        - Не знаю.
        Ее брови взлетели на середину лба.
        - Как?
        - Вот так, - разведя руками, ответил я. - Я не задумывался об этом, да и какой смысл? Вот победим короля демонов, там и решим, что делать дальше. Возможно, за победу над ним Боги наградят нас как-то и простят за прошлые проступки. А вообще, бессмысленно думать о будущем, не разобравшись с настоящим. Конечно, многие говорят, что нужно думать о том, что будет дальше, что будет в будущем, но будущее формируется настоящим, и если ты все распланировал в будущем определенным образом, а в настоящем все пошло иначе, то и все будущие планы пойдут насмарку, так как не вписываются в сформировавшуюся реальность. Так что давай сосредоточимся на насущном, а вот когда наступит будущее, тогда и подумаем, что делать.
        Дракон мерно машет крыльями, хотя на самом деле это для видимости. В реальности эта махина летает с помощью магии. Что касается полета, то после той битвы, у Нейты с Тайей появился плащ, который они забрали у демона-лазутчика хотевшего расправиться с бургомистром. Помимо уже привычных множителей статов, у него есть один встроенный талант - полет. Это был бы один из слабых талантов, если бы не тот факт, что он не требует маны и позволяет находиться пользователю в воздухе так долго, сколько он хочет.
        - Нам осталось недолго, - внезапно произнесла Тайя.
        - Хорошо, я готов.
        - Нет, я не про полет, хотя и правда скоро будем снижаться. Я про слияние. Нейта и я скоро сольемся. Нам осталось не больше нескольких месяцев. И это максимум. А в реальности и того меньше - всего несколько недель. Я даже уже сама не понимаю кто я, Тайя или Нейта. Мне, порою, даже кажется, что мои мысли это и не мои вовсе, а Нейты.
        - Не беспокойся, мы обязательно что-нибудь придумаем. Демоны древняя раса, возможно у них остались древние магические книги и там есть что-то про серых магов. Я уверен, ключ к остановке слияния именно в этой силе.
        Девушка улыбнулась.
        - Да, конечно. Но знаешь, я хотела сказать, что ни о чем не жалею. Ни о том, что стала некромантом, ни о том… что повстречала тебя.
        Я почувствовал укол в сердце, отвел взгляд.
        - Извини. Не хотела поднимать эту тему. Я понимаю, что ты любишь Элантиру, а она тебя и на что не претендую. Даже рада, что полюбила тебя. Вот и все. И если мы все-таки не остановим слияние… я хотела, чтобы ты знал мои чувства и знал, что я не печалюсь.
        Я глянул на девушку, она улыбается, пусть и слегка грустно, но во взгляде нет и капли боли. Мне даже показалось, что из нее льется свет, теплый, успокаивающий.
        - Я познала многое в этой жизни и не боюсь уходить. Как и Нейта. Она не хочет нарушать наш разговор, но я прекрасно ощущаю ее чувства. Не знаю, кем мы станем, но прошу, не горюйте и не переживайте за нас. И с Малтианом Нейта потом сама поговорит.
        - Хорошо, - только и ответил я, чувствуя, как гадко на душе от собственной беспомощности, так, наверное, чувствуют себя люди перед кроватью, на которой лежит близкий им человек, медленно умирающий от неизлечимой болезни.
        - Мы обязательно спасем вас обеих. Так что держитесь! Вы не уйдете из этого мира! - резко произнес я, схватив ее за руку. - Я обещаю. Так что не смейте сдаваться, и ты и Нейта. Слышите?!
        Девушка вздрогнула и внезапно маска умиротворенности словно треснула, обнажив истинные чувства. Из уголков глаз потекли слезы, Тайя опустила веки, сжала губы и с легкой дрожью выдохнула.
        - Спасибо. Мы продержимся столько, сколько это будет нужно.
        Может и существует что-то, что кажется невозможным, но я до конца не буду тем, кто опустит руки, кто скажет, что этого нельзя сделать. Я буду бороться до конца, даже если сам буду уверен, что шанс на успех - ноль процентов, иначе не буду собой.
        Наши взгляды встретились, девушка замерла, видимо прочитав стальную решимость в моем взгляде, затаенная боль и страх, прорвавшиеся в последние секунды, внезапно отступили.
        - Если и есть что-то, что невозможно в этом мире, так это то, что я признаю, что что-то невозможно, - сказал я. - Даже если придется обратиться к богам, мы это сделаем. За победу над королем демонов - их опаснейшим врагом, мы сможем выторговать у них знания о том, как тебе помочь. Если, конечно, сами не найдем способа. Так что даже не сомневайся, и ты и Нейта останетесь и не сольетесь, превратившись в нового человека.
        Дракон пронзил облака, внизу появился город. Его окружили могучие стены - молчаливые стражи грозно взирающие на стоящую на почтительном расстоянии армию демонов, что создала второе кольцо. Тут не меньше сорока тысяч орков, демонов и троллей с ограми - внушительные силы.
        - Куда будем спускаться? - спросила Тайя.
        - Вон, перед замком. Времени у нас немного, чтобы договариваться со стражей на стенах, дабы они послали гонца к командиру, тот разобрался, что к чему и только потом известил короля или кто там вместо него руководит. Пропустим все эти процедуры и пообщаемся с первым лицом сразу.
        - Поняла. Держись! - бодрым голоском произнесла Тайя.
        Я не успел спросить, за что держаться, как дракон ухнул резко вниз. Пальцы вцепились в хребет монстра. Ветер ударил в лицо, от чего заслезились глаза. Город стремительно приблизился, и показалось, что сейчас мы врежемся в землю, но внезапно дракон резко затормозил, мой желудок подскочил к горлу. Монстр взмахнул крыльями и плавно опустился на землю.
        Мы быстро спрыгнули на площадь. Перед нами предстал крупный дворец с множеством тонких башен и острых шпилей. Между башнями есть изящные мосты.
        Двери замка резко распахнулись, десятки закованных в броню солдат высыпали на площадь. В правых руках по мечу, левые держат факела.
        - Вторженцы! Ни с места! - прогремел голос командира.
        - Мы не вторженцы. Если бы мы хотели уничтожить вас, то стали бы приземляться и слезать с дракона? Мы пришли вам помочь. Позови своего предводителя да побыстрее.
        - В этом нет необходимости. Я здесь, - раздался сильный, тяжелый и до боли знакомый голос.
        Раздвинув ряды воинов, вперед вышел высоченный мужчина, закованный в доспехи, в руках у него боевой молот, броня, подсвеченная множеством факелов, горит бронзой. Я от удивления раскрыл рот.
        - Опустите мечи, ребята, даже если нападете все сразу, то не сможете и ранить его, перед вами охотник первого ранга. Ну, здравствуй, легендарный охотник «счастливчик» Серж, - произнес мужчина.
        - Балфорст?!
        Часть 8. Глава 95.
        НЕУДАЧНЫЙ ПЛАН.
        - Значит, вы атакуете с рассветом? - уточнил Балфорст.
        - Да.
        Мы застыли перед столом, на котором расстелена карта с изображением города, а также расставленными фигурками, изображающими вражеское войско и войско города. Такое чувство, что передо мной какая-то настолка, я даже сначала поискал взглядом кубики, но не нашел.
        - Так, вы атакуете вот с этого направления? - спросил невысокий бородатый мужчина в блестящих доспехах - один из офицеров.
        - Да. Удары по двум точкам. Здесь и здесь. С воздуха нас будет поддерживать дракон и маг. Они будут вносить в ряды врагов смятение и панику. Вы же атакуете спустя пару минут, как начнется бой, но будьте готовы заранее, чтобы атака была стремительной и массированной. Сколько в вашем распоряжении солдат?
        - Около восьми тысяч стражи плюс четыре тысячи ополчения, - сказал Балфорст.
        По численности силы плюс-минус равны, но у врага более опытные и хорошо вооруженные воины, на нашей стороне эффект неожиданности и то, что армия врага рассредоточена.
        - Отлично. Тогда проведите инструктаж и будьте готовы, - сказал я.
        Стоящие вокруг офицеры глянули на Балфорста, тот кивнул, и только после этого они покинули комнату.
        Мы с Балфорстом остались вдвоем. Висящие на стенах подсвечники испускают теплый свет, что бликует на выпуклых частях доспеха охотника. Он высок и широкоплеч, кажется грозным и опасным, но прозвище у этого охотника «добряк», что так не вяжется с внешним видом.
        - Ты изменился, - раздался в тишине его голос.
        - Все мы меняемся, - сказал я.
        На лице воина появилась улыбка. Может я и изменился, но вот он такой же, как и был. Короткие красные волосы, голубые глаза над которыми нависают густые рыжие брови, не менее густая рыжая, словно сделанная из медной проволоки, борода. Он все так же высок и мне приходится поднимать взгляд, чтобы смотреть ему в лицо и это при том, что я стал выше за последнее время.
        - Ты точно Серж? Куда подевался робкий, ноющий на отсутствие у него удачи охотник, которого я знал? Не так уж и много времени прошло.
        - А мне кажется, будто прошла вечность, Бал. После Сверистонии столько всего случилось.
        - Оно и видно. Теперь ты легендарный охотник и уже мне впору на тебя равняться.
        Я засмеялся.
        - Скажешь тоже.
        - Точно-точно тебе говорю. Я бы теперь поостерегся сражаться с тобой, - сказал Балфорст,
        - Ну, я бы тоже побоялся сражаться с собой, - задорно улыбнувшись, сказал я.
        Мы захохотали. Затем Балфорст подошел к небольшому шкафчику. Стеклянная дверь чуть блеснула в свете свечей, на миг я увидел свое отражение. Балфорст извлек большую стеклянную бутылку с темно-бордовой жидкостью и пару кубков.
        - Пива не имеется, но, думаю, и это неплохо пойдет, - сказал он, поставив кубки на стол.
        Темная жидкость с легким плеском ударилась о дно кубка, быстро наполнила его, поднявшись темным зеркалом почти до краев. Если приглядеться, то можно увидеть свое отражение.
        - Ну что, «счастливчик» Серж, поздравляю со званием легендарного охотника.
        - Спасибо, Бал, - сказал я.
        Кубки с легким звоном ударились друг о друга, я поднес свой ко губам, рот заполнила слегка обжигающая сладковатая жидкость. Я сделал глоток, затем другой. Осушив кубок, с силой поставил его на стол, Балфорст сделал то же секундой позже.
        Мы некоторое время постояли, затем он произнес:
        - Что думаешь делать, если удастся выгнать демонов обратно за хребты тьмы?
        - Пойду дальше. Мы должны сразить короля, иначе эта война повторится, пусть и спустя несколько лет.
        - Ол-демо Эр опасен, он убил группу Риаса, - произнес Балфорст.
        - Слышал, но нам придется это сделать. Придется сразить его.
        Он усмехнулся.
        - До сих пор поражаюсь. Еще вчера твоей самой опасной работой было убийство гоблинов. А теперь побеждаешь драконов и собираешься сразиться с королем демонов.
        - Ты же мне поможешь?
        - Конечно.
        Мы еще помолчали.
        - Слушай, ты ведь был там, у ущелья?
        Его лицо помрачнело.
        - Да. Это была настоящая мясорубка. Демоны разрезали армию на несколько кусков и начали планомерно уничтожать. Думаю, больше половины всей объединенной армии там и полегло. Остальные вырвались и отступили, но их преследовали и нещадно добивали. Не знаю, сколько их осталось-то.
        - И все же, несмотря на это, ты задал мне вопрос о том, что я буду делать, когда разгромим демонов здесь в северных королевствах. Почему?
        - Потому что тебе всегда удается сделать то, что кажется невозможным. Я за все время выиграл множество споров, когда все считали, что ты не справишься или тебе придет конец. Эх. Был бы Нейтман жив, я бы с него пару тысяч золотых срубил.
        - И что это был за спор? - усмехнувшись, спросил я.
        - Что ты станешь легендарным охотником, - широко улыбнувшись, сказал он. - И я бы сейчас с ним поспорил, что тебе удастся одолеть демонов и освободить северные королевства. Я уверен, что победил бы и в этом споре.
        Мне хотелось бы еще поговорить с Балфорстом, но время не ждет. Уже скоро рассвет и нужно готовиться к атаке на демонов. Дракон сделал вираж, а затем стремительно понесся к земле. Я уцепился за выпирающий шип как утопающий за руку спасателя, разве что не залез на него и не уцепился ногами. У меня не самые приятные воспоминания о полетах на драконах. Тайя же легко
        держится одной рукой, на лице улыбка.
        - Не дам вам умереть, - прошептал я.
        В лагере по моему велению стоит темнота. Костры так и не разводили для маскировки. Эльфы способные прекрасно видеть в темноте стоят в дозоре и легко заметят врага.
        - Ну как? - спросил подошедший Малтиан.
        - Сейчас соберем всех и нужно чуть скорректировать план. И да, там командует Балфорст.
        - Правда? - подняв брови, спросил маг. - Рад, что он жив.
        - Скажешь ему завтра при встрече, - ухмыльнувшись, сказал я. - Позовите офицеров.
        После некоторой корректировки задач мы разошлись по шатрам. Осталось совсем немного времени и надо этим воспользоваться, чтобы поспать хоть чуть-чуть.
        Элантира уснула сразу, а вот я вновь прогнал в голове план.
        Столица королевства взята в осаду. Элтувар стоит на перекрестке двух дорог, демоны устроили четыре крупных лагеря с четырех сторон, а также несколько мелких между ними. Между лагерями, окруженными частоколом, может пройти в ряд пара десятков солдат, только они окажутся под постоянным огнем с двух сторон. В каждом крупном лагере почти по пять тысяч орков, и по тысяче демонов. В маленьких едва ли пять сотен бойцов, только вот если армия выйдет, скажем, из северных врат и попытается вырваться, то демоны могут быстро перекинуть из западных и восточных лагерей дополнительные войска и взять наступающую армию в окружение.
        Наш план состоит в том, чтобы атаковать одновременно южные и западные лагеря из леса, откуда меньше всего ждут. И когда в эти лагеря выдвинется помощь, из города выйдет армия и атакует спешащих на помощь демонов. Мы к тому времени должны захватить лагеря, а эльфы занять позиции и обстреливать подкрепление, что вышло из других лагерей и оказалось без прикрытия.
        Я лежал на шкуре, прикрывшись другой. Рядом спит Элантира. Через два часа уже вставать, так что лучше выспаться, но сон не идет. Я уже тридцать минут лежу с открытыми глазами, пытаясь заснуть, но ничего не получается.
        Слышно, как в соседних палатках спят воины. Если сконцентрироваться на слухе, могу понять, кто в какой фазе сна находится, так как обычно у тех, кто в быстрой, сердце бьется быстрее, они иногда разговаривают во сне и дышат чаще. Слышно также, как некоторые шмыгают носом, третьи выбираются из палаток и тайком уходят в сторону кустов справить нужду - такое у меня сильное восприятие.
        Я закрыл глаза, пытаясь сосредоточиться на сне, но легкое волнение не дает успокоиться, а прекрасно слышимые вокруг звуки отвлекают. Понимая, что уснуть не получится, я осторожно, дабы не разбудить принцессу демонов, выполз из-под шкуры.
        Двое солдат, что стоят на страже шатра, чуть выпрямились, когда я вышел наружу.
        - Продолжайте охранять, я отойду ненадолго, - приказал я.
        - Есть, - дружным шепотом ответили воины.
        Снаружи легкая осенняя прохлада. Звезды блестят на темном небе, будто капли воды, превратившиеся в льдинки, да так и оставшиеся там.
        Раз не удается поспать, то нужно хотя бы чем-то занять себя, поэтому вытащил мечи, собираясь сделать пару легких комбинаций в качестве разминки. Я уже поднял мечи, как заметил спешащую в мою сторону группу эльфов. Они собирались было свернуть к шатру, но тут заметили меня.
        - Командир, срочное донесение, - произнес невысокий с ярко-зелеными глазами светловолосый эльф, остановившись в двух шагах от меня.
        - Слушаю.
        - Только что прибыла группа разведчиков.
        У меня появилось неприятное предчувствие.
        - Те, что следили за лагерями демонов?
        - Да. К вражеской армии что прибыло крупное подкрепление - еще один легион. Навскидку - пятнадцать тысяч орков и пять тысяч демонов, а также около двух сотен троллей. Похоже, они собираются штурмовать столицу.
        Я чертыхнулся. Так всегда бывает. Вроде все распланировал, все учел, но тут вмешивается случай и весь тщательно продуманный план летит насмарку.
        - Быстро всех ко мне. Поднимаем лагерь.
        - Штурм начался. Они атакуют восточные стены, - доложил эльф разведчик, спрыгнув с дракона Тайи.
        - Противоположные от нас. Черт, даже атаковать не получится нормально. Как думаешь, сколько смогут продержаться защитники, ты ведь видел, как они обороняются?
        - Да. Враги накатывают волнами, ров уже засыпали и почти выломали ворота. Так что не думаю, что они долго продержатся.
        Я сжал кулаки. Глянул на солдат, что застыли в готовности. Мы уже подошли, до ближайшего лагеря метров двести.
        - Хорошо. Действуем по плану. Захватываем западный и северный лагеря. Нейта, Малтиан, вы на драконе отправляетесь к стенам. Помогайте защитникам, как можете, поливайте огнем наступающих, не дайте ворваться в город.
        - Хорошо, - сказал маг, глянув на некроманта.
        Дракон стремительно взлетел, мы же двинулись к кромке леса. Эльфы заняли позиции на верхних ветках деревьев. С такой высоты они будут снимать стрелков на частоколе и тем самым прикроют атаку пехоты. Вообще без дракона будет сложнее. Нам предстоит силами в две тысячи пехотинцев взять лагерь с более чем пятью тысячами солдат, что кажется невозможным, но иначе нельзя. Дракон сейчас нужен защитникам города. От эльфов тоже помощи будет мало. Да, их несколько тысяч, но прикрывать нашу атаку будет едва ли сотня - больше на ветках просто не разместить, а стрелять навесом из глубины леса - дело бесполезное. Так что пока вся пехота не выйдет в поле, от армии лучников толку будет мало, но зато они пригодятся, когда мы будем сражаться в лагере. Если враг попытается направить подкрепление, то эльфы перестреляют их. Второй лагерь будет брать Элантира.
        - За мной! - выхватив меч, приказал я. - УРА!
        Мы с криком вывалились из леса, стремительно преодолевая разделяющее нас и частокол расстояние. Двадцать шагов, но такие долгие и волнительные. Сверху прогудели, как рой рассерженных пчел, стрелы. Не ожидавшие врагов с этой стороны и потому глядящие в сторону города часовые обернулись и тут же повалились с частокола, пронзенные стелами. В лагере раздались крики, затем громко протрубил рог, но было поздно, мы уже добежали до стены. Легендарные мечи ударили быстро и мощно, разрезая толстые бревна, словно нож кусочки торта.
        Часть преграды обвалилась. Эльфы тем временем дали уже третий залп. Стоя на ветках деревьев, они прекрасно видели творящееся в лагере и потому стреляли практически прямой наводкой, что скомпенсировало малочисленность стрелков. Приоритетом были демоны и сотники орков, нужно было лишить противников возможности организоваться и дать слитный отпор.
        Мы ворвались в лагерь, передо мной тут же возник тролль. Видимо он тоже удивился, так как слегка отшатнулся, но тут на его лице появилась злоба, дубина взметнулась вверх, готовая обрушиться и превратить меня в котлету. Я резким прыжком оказался перед ним, мечи подрубили ноги. Тролль стал замедленно падать на спину. Ну, это для меня замедленно, для всех остальных все происходит стремительно, все-таки восприятие у меня в тринадцать раз лучше, чем у обычного человека и то, что для одних кажется невероятно быстрым - для меня медленно. Я отрубил троллю голову еще в полете, и из-за этого получилось так, что когда он ударился, голова отлетела в сторону, поэтому со стороны могло показаться, будто голова отделилась от тела из-за удара об землю.
        Мы понеслись по лагерю подобно стальной волне, смывая на своем пути очаги сопротивления. Максимум, что успевали делать противники - это организовывать небольшие группы круговой обороны. Стальная волна огибала их, и противники оказывались в окружении, а потом с ними расправлялись, быстро используя пики и алебарды.
        Несколько демонов метнули в меня пламя, но, как и в предыдущей битве, я отбил вражеские заклинания мечами, словно мячики бейсбольной битой. Я уже хотел было налететь на демонов и раскидать, но в этот миг над головой прогудели стрелы. Они пронзили тела демонов и те повалились словно кегли, сбитые шаром для боулинга.
        Я быстро оглянулся. Пехота растянулась в длинную тонкую цепь и планомерно зачищает лагерь, разрушают палатки подавляют отдельные очаги сопротивления. Эльфы забрались на частокол, поливают стрелами противника, не давая группам собираться в отряды, убивая или раня лидеров и наводя панику. Опять я оторвался от остальных. Нужно как-то с этим заканчивать.
        И все же демонам удалось организовать оборону. Почти две тысячи орков и три сотни демонов при поддержке пятнадцати троллей собрались на противоположной стороне лагеря. Выставили щиты, готовые к обороне.
        - Стоять! - скомандовал я, поднимая меч.
        Мои солдаты быстро остановились, также закрывшись щитами и ощетинившись пиками и алебардами. Противники не спешат нападать. Наша стремительная атака и разгром большей части находящихся тут бойцов ошеломили противника.
        - Зря они не стали атаковать, - прошептал один из офицеров стоящий по правую руку от меня.
        Из-за наших спин в воздух взвились стрелы. Эльфы вышли из лесов и теперь ничто не мешает стрелять навесом. Плюс те, что заняли южную часть частокола, продолжают прицельно бить по рядам орков, и стрелы то и дело находят бреши в защите. Первая волна стрел быстро достигла наивысшей точки, а эльфы спустили тетивы вновь. Кажется, что все происходит медленно, но на самом деле прошла едва ли не пара секунд. Орки и демоны, что взглядами проследили за стрелами до неба, только в этот момент поняли, что происходит. Те воины, что расположились за первым рядом, стали спешно вскидывать щиты над головами.
        Стрелы обрушились подобно ливню. Несмотря на щиты, они все равно находили бреши и то и дело слышались болезненные вскрики. Орки стали падать десятками, а тролли, у которых не было щитов и которые по росту превосходят всех стоящих, оставшись без прикрытия, получив десятки попаданий и став похожими на подушечки для игл, начали падать замертво, подминая под собой других бойцов и образовывая новые бреши в обороне.
        - В атаку! - взревели демоны командиры.
        Они быстро сообразили, что такими темпами их просто перестреляют всех, не вступая в ближний бой. И даже если у эльфов закончатся стрелы - что, скорее всего, так бы и случилось из-за того, что мы атаковали сходу, оставив обозы с запасами позади, - живых останется так мало, что ни о каком сопротивлении можно не мечтать.
        А дальше случилось то, чего я ожидал, но конечно не ожидали командиры вражеской армии. Атаковали не все. Огромные потери, туча стрел - все это сломило дух солдат. Поэтому, когда началась атака, почти половина орков не сдвинулись с места. В их умах возникла одна, по их мнению, верная мысль: атаковать - самоубийство. А затем они развернулись и в панике стали убегать, получая смертельные раны в спину от продолжавших стрелять эльфов.
        Та же часть, что рванулась в нашу сторону в отчаянной попытке как-то переломить ход битвы, тоже стала нести большие потери. Из-за поломавшегося строя стрелы стали чаще находить бреши, орки и демоны падали, об их тела спотыкались бегущие следом. Мы ощетинились копьями. Армия врага налетела подобно приливной волне, ударилась о щиты и, оставив тела, нанизанные на копья, откатилась назад, теряя бойцов под стрелами.
        - Разгромим их! - взревел я.
        Мы сорвались с места, ударив по отступающим. Конечно, логика подсказывает, что лучше дать лучникам добить врагов, но это займет какое-то время и может случиться так, что прибудут подкрепления. Так что лучше захватить лагерь как можно быстрее.
        Видя погибших товарищей, закрываясь от града стрел и увидев несущуюся стальную волну, противники дрогнули, развернулись, побежали прочь. Осталось лишь несколько десятков демонов, что стали отчаянно закидывать нас заклинаниями, но щиты принимали на себя зеленый огонь. На них появляются потеки металла, некоторым солдатам приходится с криками скидывать раскаленные щиты, но в целом какого-то эффекта им добиться не удалось. Мы налетели на них подобно катку, буквально втоптав в землю. Они попытались сопротивляться, но были убиты в мгновение ока: затыканы копьями и изрезаны мечами.
        Я рубил быстро и безжалостно. Опять вырвался вперед лишь бы догнать убегающие отряды орков. Рубил в спины, а они кричали, захлебывались кровью, падали на землю, с отрубленными конечностями, но я не оставлял их мучиться, коротким ударом прерывая жизнь.
        Сердце бьется быстро, разгоняя горячую кровь по телу. В воздухе стоит металлический запах, причем настолько плотный, что, кажется, оседает железной пылью и скрипит на зубах.
        Спустя некоторое время мы оказались на противоположной стороне лагеря. Тяжело дыша, оглядывая убитых, добивая раненных.
        Эльфы быстро заняли частокол.
        - Командир! - раздался голос одного из капитанов эльфов.
        - Что, идут? - спросил я.
        - Нет. Там что-то странное. Посмотрите.
        Я бегом взобрался на частокол. Впереди открылся величественный город с могучей стеной, у которой множество башен.
        - Вон там.
        Я глянул в сторону, куда указывает эльф. Солдаты из восточного лагеря вместо того, чтобы бежать на нас, уходят в другую сторону.
        - Что-то не так. Они отступают? - удивленно произнес я.
        Глянул в сторону западного лагеря, который должна штурмовать Элантира. Увидел ее на частоколе в окружении десятка эльфов. Похоже, у них тоже все прошло хорошо.
        В небе появился костяной дракон. Он резко спикировал вниз, массивные костяные лапы ударили о землю, вокруг поднялась туча пыли. С мертвеца спрыгнула одинокая фигурка Тайи. Я перемахнул через частокол, поспешил к девушке.
        - Где Малтиан? - спросил я.
        - На стенах, насылает на врагов заклинания. Но я не за этим прилетела. Там произошло что-то странное. Легион, что атаковал стены, сам подвергся атаке. С леса его атаковала довольно крупная группировка хорошо вооруженных воинов. Тысяч пять или шесть. Демоны отступили, а Балфорст вывел войска в поле на помощь пришедшим. Сейчас демоны из лагерей стягиваются к битве. Боюсь, если вы не присоединитесь, то Балфорста и тех воинов ждет разгром.
        - Понял! Лети к Элантире, скажи, чтобы обходила с запада дальше на север, мы обойдем с восточной стороны. Ударим с двух сторон.
        - Хорошо.
        - Удачи.
        Девушка ловко залезла на дракона. Тот послушно взмахнул крыльями, ветер ударил в лицо, я прищурился, прикрывшись рукой.
        - Что случилось, командир?
        Я обернулся, ко мне спешат все офицеры.
        - Быстро трубите в бой. Мы идем в атаку. Там пришло подкрепление.
        Взвыли трубы, армия вышла из лагеря. Мы, не теряя ни секунды, поспешили за демонами из восточного лагеря. Шли быстро, но не бежали. Я берегу силы солдат, так как в бою они понадобятся, хоть и понимаю, что каждая секунда промедления приводит к тому, что у пришедших на помощь солдат и вышедших из города стражников растут потери, а в головы закрадывается страх, что все пропало и битва проиграна.
        Мы обогнули город по дуге, впереди открылось грандиозное зрелище. На огромном поле застыла армия демонов - воистину огромная. Десятки тысяч орков и демонов, и высящиеся над ними тролли и огры. Они встали в круговую оборону. Над ними летает дракон, зеленая струя пламени обрушивается на противников, в ответ летят сотни стрел и огненных сгустков, но лишь малая их часть попадает в дракона, но перед ним то и дело возникает мерцающая прозрачная защита и заклинания так и не вредят мертвецу. Темное небо нависло над нами, из него то и дело опускаются вниз завихрения. Черные смерчи один за другим появляются в центре войска, всасывая в себя десятки солдат и поднимая к облакам. Со стороны города на них давит крупный, в несколько тысяч, отряд стражников, с запада уже наступает армия под предводительством Элантиры, а с северо-востока из лесов напирает крупное войско. У них массивные прямоугольные щиты, в руках короткие мечи, что по своим размерам чуть больше кинжалов.
        - Вперед! Поможем им! Победа будет за нами! - скомандовал я, рванувшись вперед.
        Я понял, что за армия пришла на помощь. Я слышал, что они, не сумев победить, смогли сбежать сюда, на север. Восстание рабов в магическом королевстве, как давно это было? Как бы то ни было, сейчас появилась реальная перспектива того, что в наше войско вольется еще достаточно крупное формирование из опытных бойцов ближнего боя - бывших гладиаторов.
        Часть 8. Глава 96.
        НЕУДАЧНЫЙ ПРАВИТЕЛЬ.
        Зажатая с четырех сторон огромная армия могла бы еще противостоять, встав в круговую оборону, а то и вообще прорваться, но только при условии, что все воины будут организованно следовать приказам и действовать как единое целое. Проблема в том, что в армии демонов смешались как новоприбывшие, так и отряды, занимавшиеся осадой. Они перемешались между собой, и часто оказывалось так, что одна часть слаженного отряда находилась в одном месте, а вторая часть с командиром метрах в ста правее или левее. Кому подчиняться - непонятно. На это наложилась паника от вида огромного числа врагов, что атакуют со всех сторон, большого костяного дракона, что летал над головами, заливая огнем и то и дело опускающихся смерчей.
        Эльфы встали за нашими спинами. Тысячи стрел поднялись в воздух, закрыв темной тучей солнце. Со стороны войска Элантиры поднялась такая же черная туча. Они упали на армию врагов смертоносным дождем. Мы же двинулись в атаку.
        Пусть в моем войске не вчерашние пахари, а городские стражники, но у них все же не получилось идеального строя: одни выбежали вперед, другие отстали. Будь наш противник не напуган и не зажат, то мог бы контратаковать, вклиниться в ряды, разорвав нашу армию на лоскуты и, наконец, вырваться из окружения, но этого не произошло. Мы окружили армию демонов, рубя тех, кто стоял впереди, солдаты же в глубине гибли от стрел, заклинаний и огня дракона.
        Я рубанул ближайшего орка, тот попытался закрыться щитом, но меч с легкостью разрубил его и руку, и самого орка. Монстр повалился на землю, я же шагнул дальше. Справа и слева солдаты высоко держат щиты, выставили пики, колют противников, как только те оказываются в зоне досягаемости. Мне это без надобности, так как мое оружие играючи справляется с доспехами противников, а скорость движений компенсирует меньшую дальность атаки.
        Мечи рубят и колют, я перешагиваю через трупы. Слышны стоны, крики, звон металла. Воздух наполнили запах крови и пота. Солдаты делают слитный шаг, слышны резкие выдохи, копья ударяют быстро и точно, находя брешь в обороне противника, впиваются в кольчуги, пробивая их и погружаясь в тела орков.
        Разрубив очередного орка, я увидел впереди демона окруженного двумя тяжеловооруженными орками, что стоят в полных доспехах. Демон что-то выкрикивает, машет руками, видимо пытаясь наладить оборону. Я прыгнул вперед. Орк-охранник успел только раскрыть в удивлении глаза, да дернуть рукой в попытке поднять щит для защиты. Лезвие меча «заката и рассвета» разрезало орка в полных стальных доспехах с такой легкостью, с какой нож нарезает кусочки торта. Второй орк успел поднять меч, чтобы атаковать, но в этот момент «убийца тысячи монстров» врубился шею, голову снесло с такой скоростью, будто листок сдуло ветром.
        Демон с ужасом глянул на умерших за одно мгновение охранников, в одной руке у него мгновенно появилось зеленое пламя, а вторая начала поднимать меч. Я с силой ударил ногой в грудь. Демона отбросило на задние ряды, пламя улетело куда-то вверх. Я же одним прыжком сократил расстояние. Меч пробил нагрудник, кости, легкие, позвоночник и вышел из спины.
        Рывком вырвав меч, отпрыгнул назад в строй. Тут же слева и справа встали воины со щитами, готовые прикрыть командира. Мы продолжили медленно наступать, сжимая кольцо вокруг войска демонов.
        Вообще, это нехорошо, когда командир идет в рядах солдат. С другой стороны, как еще их воодушевить? Они напуганы разгромом объединенной армии, напуганы самими демонами, и только идущий впереди воин, что разит таких страшных до зубов вооруженных орков, огров, троллей и демонов, может вселить в солдат уверенность в победе, даже если перед ними превосходящая по численности армия. Только так. Именно для этого мне и нужен красный плащ, чтобы солдаты всегда видели идущего впереди… хех… героя.
        Мечи опускаются вниз, срубая бьющие в меня копья, затем шаг вперед, удар, и еще один противник падает под ноги. То и дело нас накрывает тень от стрел, что падают где-то в глубине войска противника, разя сотни воинов.
        Битва превратилась в бойню. Противники, почувствовав, что отступать уже некуда, рванулись вперед изо всех сил. Если бы они собрали силы в кулак и ударили в одном направлении, то, наверное, смогли бы прорвать окружение, но они просто панически рванулись вперед. Демоническая армия перестала существовать, превратившись в сборище вооруженных, неплохо умеющих сражаться, но полностью неконтролируемых бойцов.
        Мы остановили атаку, встав в оборону, давая противнику возможность самому напрыгнуть на пики. Они стали атаковать с отчаяньем обреченных, пытаться рубить копья или насаживать на них тела убитых товарищей, чтобы опустить их под весом мертвецов и тем самым добраться до воинов. И надо сказать, что в некоторых местах им это удавалось. Тут и там стали вспыхивать схватки.
        Я рубил каждого налетающего на меня противника, и уже через несколько минут передо мной был вал из тел.
        Орки отхлынули назад. Прижавшись друг к другу, слыша со всех сторон стоны раненых, они с ужасом взирали на тела погибших товарищей и окруживших их солдат противника.
        Солнце высоко над головами светит ярко и весело. Ему явно не хватает понимания происходящего, а может просто плевать на людей. У солнца свое - веселое настроение и ему безразлично, что где-то тут внизу на грешной земле идет жестокая рубка.
        Мы напали, когда солнце еще не показалось из-за горизонта. Учитывая нынешнее его положение, с момента начала штурма лагеря прошло минимум часов шесть.
        Битва на миг застыла. Армии стоят друг напротив друга, разделенные валом из трупов. Мои солдаты дышат тяжело, слегка покачиваются от усталости. Оно и понятно шесть с лишним часов сражений. Многие готовы уже просто свалиться на месте, но и противники тоже выглядят измотанными. Я заметил еще, что и стрелы перестали падать, видимо у эльфов закончились все запасы. Дракон летает над головой, но не поливает огнем, Тайя прониклась моментом и, видя, что все замерли, решила и сама не атаковать.
        - Мы сдаемся! - раздался крик из глубины.
        Раздвинув орков, вышел демон в погнутых, покрытых кровью доспехах. В плече между пластин торчит обломок стрелы, дышит тяжело, в правой руке меч, покрытый зазубринами, а в левой белая тряпка, привязанная к палке, имитирующая флаг.
        - Мы сдаемся, - повторил он.
        Я выдвинулся вперед.
        - Что будем делать, командир, добьем их? - услышал я тяжелый шепот одного из офицеров.
        - Нет. Продолжение битвы приведет только к потерям среди людей. Все устали, - произнес я. - Труби окончание битвы. Эй, демон!
        - Шагаф-ар Белсто, - представился он.
        - «Счастливчик» Серж. Сложите оружие. Мы принимаем вашу сдачу.
        - Ну, здравствуй, брат! - раздался знакомый голос.
        Я обернулся. В большой походный шатер, где сейчас собрались офицеры, мой отряд охотников, а также Балфорст, вошли четверо мужчин.
        На них металлические нагрудники поверх кожаных курток. На всех кожаные штаны, явно сделанные из шкур опасных монстров, из оружия - по небольшому гладию на поясе, на сгибах рук по открытому стальному шлему.
        - Ганник, Эномай, Марк, Оргос. Рад, что вы живы, ребята.
        - Мы тоже, - хрипло ответил Марк, его борода, заплетенная косичку, кажется, стала еще длиннее, густые брови нависают над глазами. Что странно, он бережно относится к бороде, а вот волосы у него всегда растрепаны.
        - Это лидеры восставших в магическом королевстве рабов - гладиаторы, - сказал я, поворачиваясь к соратникам.
        Я быстро представил ребят, попутно заметив, что на лице Ганника таки появился небольшой шрам. Еще при первой встрече я отметил, что у него их не было, что выдавало в нем очень сильного бойца, но, похоже, кто-то всё-таки смог его достать. Глаза же его все такого же темно-зеленого цвета, как поверхность пруда или болота, стоит в них взглянуть, как появляется ощущение тягучести, словно тебя затягивает в трясину.
        - Я вижу, у вас тут военный совет. Хочется о многом поговорить, но есть задачи и поважнее. Так что давай, Серж, я так понимаю, ты лидер всей этой группировки, рассказывай о положении дел, - произнес Эномай.
        Бывший тренер гладиаторов встал рядом, кажется, что он стал еще выше и шире, черная кожа блестит, словно покрытая тонким слоем жира. Единственное, что у него сильно выделяется - это глаза. Серые, почти белые. Насколько помню, его мать была рабыней, но при этом из рода белых людей. Глаза у нее были серебряного цвета, но из-за того, что отец Эномая был чернокожим владельцем лудуса, который потом унаследовал его сын от законной жены - Квинт Херей - то глаза у Эномая немного другие. Хотя, если приглядеться, у него есть и иные отличительные от обычных чернокожих черты. В первую очередь - нос. Прямой, тонкий, с аккуратными ноздрями - он точно достался от матери. И все же, несмотря на такие отличительные признаки, он здорово напоминает бывшего владельца лудуса дома Херей - Квинта, моего «хозяина», владельца одной из трех сильнейших школ гладиаторов. Интересно, что с ним стало? Восстание было серьезным, так что вполне могло получиться так, что всех владельцев школ гладиаторов перебили. Учитывая особые наклонности главы дома Херей, он наверняка не оставил наследников.
        - В общем, дело в следующем. Половина королевства и столица отбиты. Уничтожено три легиона демонов. Сейчас я отправил разведчиков из числа эльфов вот сюда и сюда.
        - Что будем делать с пленными? - спросил один из офицеров.
        - Орков отправим на работы по восстановлению разрушенных деревень и городов, конечно, под присмотром стражи. Для демонов отдельная тюрьма.
        - Убить бы их, - проворчал кто-то.
        - Это самое простое. Только разве мы звери какие, чтобы, взяв пленных, всех их казнить? Или ты хочешь, чтобы демоны сделали то же самое с нашими пленными, когда узнают, как мы поступили с их? - возразил король Рифитрус первый.
        - Может, они и сделали, - сказал Марк.
        - Вот когда мы узнаем, что сделали с пленными демоны, тогда и поступим с нашими пленниками соответствующе, - закрыл тему я. - Эномай, сколько у вас солдат?
        - Около восьми тысяч. Было больше, но половина полегла во время битвы у ущелья.
        - Вы там были? - удивленно спросил я.
        - Да. В качестве платы за то, что приютили всех бежавших рабов, с нас потребовали выставить определенное по числу войско. Когда армию разбили, мы отступили. Мест этих мы не знаем, так что все это время здорово плутали. А тут недавно увидели армию, движущуюся к крупному городу, и когда начался штурм, пришли на помощь.
        Я хмыкнул. Теперь понятно, что тут и как.
        - Значит, так. Сейчас три дня на отдых, лечим раненых, ремонтируем доспехи, пополняем припасы. Как у вас тут с едой, Балфорст?
        - Вообще, запасов натаскано на год осады, но раз осаду сняли, то часть запасов можно забрать.
        - Ясно. Сформируй ополченцев. Оставим тут пять сотен стражников для управления отрядами ополчения. Они будут охранять порядок в городе, часть используем для надзора за орками. Также надо местный склад переоборудовать в бараки. Демонов заковать в кандалы и определить в бараки. И еще, много у вас есть антимагического металла?
        - Килограмм десять, может пятнадцать.
        - Сами браслеты кандалов делать из него, цепи можно из обычного металла. Демоны могут использовать магию, не хотелось бы, чтобы они вырвались из заточения.
        - Хорошо, сделаем.
        - И еще, что там по деньгам в казне?
        Балфорст понимающе хмыкнул, переглянулся с несколькими офицерами.
        - Негусто. Тысяч тридцать или сорок золотых. Большая часть денег ушла на наем и вооружение армии.
        - Значит, на ремонт снаряжения, закупку нового, покупку стрел для луков и многие другие мелочи - денег нет?
        Повисло молчание. Понятно, что можно бы просто под предлогом - отечество в опасности - забрать нужное и принудить людей работать бесплатно.
        - Короче, сделаем так: выпустим государственные долговые расписки.
        - Что? - разом спросили все присутствующие.
        - Мы будем брать все нужные товары, оружие, доспехи и прочие необходимые вещи… в долг. А взамен выдавать такие расписки, в которых будет записано, что после войны государство будет отдавать этот долг.
        - Может, просто забрать без всяких расписок? - предложил Марк.
        - Конечно можно, только вот я не хочу, чтобы у людей, у которых отняли то, что они создали честным трудом: мечи и топоры, на руду для которых они потратили последние деньги, кожаные доспехи, бронники, коневоды. Если мы все отберем, то, по сути, разорим их. И может случиться бунт, а то и того хуже.
        - Да мы их от демонов спасаем, должны быть благодарны! - воскликнул кто-то.
        - Согласен. Но только как мы это объясним? Как объясним оружейнику, что забираем все его оружие, и теперь он нищий, зато живой, а вот его сосед - торгаш на рынке, у которого нечего для армии забирать, останется при деньгах. Любой посчитает, что с ним поступили несправедливо. Если брать за защиту, то брать со всех. А если мы все население обдерем, то у них могут закрасться мысли - а может при власти демонов жить будет легче? Может, пиво будут пить демоническое, и платить за их работу будут больше? В общем, этого я не хочу. И чтобы этого избежать, будем брать в долг и раздавать расписки. Только надо, чтобы солдаты все доходчиво объяснили, что: вот расписка, ее надо убрать и беречь, а потом после войны предъявить, и им будет выплачен долг.
        Я замолчал, оглядывая присутствующих, и заметил странный задумчивый взгляд Рифитруса первого. Интересно, что он так пялится на меня?
        - И еще, чтобы придать бумагам официальный статус, нужна королевская печать. Она ведь есть у вас, Балфорст?
        - Да, конечно.
        - Ну вот, ты как временный исполняющий обязанности правителя, заверишь печатью расписки.
        Гигант хмыкнул, да и все присутствующие заулыбались, стали переглядываться. В том числе и Малтиан, с Нейтой, только Элантира фыркнула, состроив мне рожицу, которая у нее обычно появляется, когда ей кажется, что я туплю.
        - Что-то не так?
        - Да нет, все так. Заверим печатью. Только вот делать это будешь ты, Серж. Думаю, все присутствующие не будут против? - спросил Балфорст.
        - Нет, конечно, - сказал один из офицеров.
        - Нет, не против, - поддержал его другой
        - Серж доказал, что может и имеет на это право, - сказал третий.
        - О чем вы? - спросил я.
        - Ну, понимаешь… ты всех объединил, повел за собой. Ты главнокомандующий, а значит, тебе и нести за все ответственность, - сказал Малтиан. - Уверен, что все согласны, что твоя кандидатура идеальна.
        - Только не говорите мне…
        - Да, Серж, ты и будешь исполняющим обязанности короля. А учитывая отсутствие наследников, по сути, ты и будешь правителем этой страны, - резко пояснила Элантира.
        Мне с трудом удалось удержать челюсть, чтобы она не упала на пол.
        Биллиал-ар Трон пригубил бокал с вином, слегка поморщился от кисловатого привкуса, поспешил отставить напиток в сторону на небольшой столик, поднялся из шикарного отделанного красной тканью кресла. Мягкий ковер из шерсти приятно подминается под ногами. Архидемон прошел мимо не менее роскошной двуспальной кровати, которую занимает один. Справа в узком высоком окне промелькнула луна. Трон подошел к небольшому зеркалу, перед которым на столике расположился большой стеклянный шар на красной подушке. Свет от горящих на люстре свечей красиво играет на поверхности шара и если приглядеться, то под определенным углом можно увидеть радугу.
        Пальцы коснулись гладкой текстуры шара. Внезапно в нем образовалась дымка, словно кто-то выдохнул табачный дым, что стал крутиться и медленно расширяться, заполняя пространство. Через несколько мгновений дымка внезапно исчезла, а вместо нее появилось изображение небольшой комнаты. В отличие от шикарных апартаментов, занятых Биллиал-ар Троном, комната в шаре более простовата: голый пол, обычная деревянная мебель и кровать.
        С края шара началось движение, и через миг обзор закрыло лицо демона. Черные рога выпирают вперед, золотистые глаза смотрят с вниманием. У демона большая черная татуировка в виде пламени, она начинается на правом плече, идет по ключице и, поднимаясь по шее, заканчивается у подбородка.
        - Лимт, как у вас дела? Осада завершена? Лагерь обустроен?
        - Да, командующий. Мы взяли столицу, всех пленных свели в лагеря. Как вы и требовали в городе минимум бесчинств.
        Биллал-ар Трон выдохнул, настроение у него резко поднялось. Оно и понятно, приятно, когда все идет по плану. Даже захотелось выпить снова того не очень вкусного вина.
        - Голодом пленных не морить. Относиться бережно, но, конечно, пресекать попытки бегства. Ополченцев после наказания плетью отпустить.
        - Командующий, разумно ли это, вот так мягко относиться к ним? - с легким сомнением спросил Боршиус-ар Лимт.
        - Сомневаешься в моих приказах?
        - Ну, как я слышал, другие командующие, за исключением Ваулси-ар Виши, особо не церемонятся.
        Трон вздохнул, прикрыв глаза. И почему ему приходится объяснять такие элементарные вещи?
        - Они просто недальновидные идиоты, пытающиеся таким образом понравиться повелителю. Мы захватываем эти земли, а не уничтожаем. В перспективе люди, живущие здесь, должны будут снабжать наши войска оружием и продовольствием, так как везти подобное из-за хребта - слишком долго. К тому же, по крайней мере, у меня в планах не только пополнить ряды демонической армии новыми ограми, троллями и орками, но и людьми.
        - Людьми?
        - Да. Ты ведь знаешь, что на пути завоевания демонами мира обязательно встанут Боги. Когда-то давно они уже одолели Ливуала, а потом руками Великого Героя убили один раз даже повелителя. Так что и сейчас они не будут сидеть, сложа руки. Да, возможно сейчас у них междоусобная война, но если на горизонте появится новая сила, способная бросить им вызов, то они тут же объединят силы. Воевать против некромантов, святых королевств, магов и варваров только силами демонов и орков - непосильная задача. Очень важно, чтобы наше войско было как можно больше и отряды, сформированные из людей, нам сильно помогут. А чтобы у них появилось желание воевать за нас, у них, во-первых, должна быть веская причина, а во-вторых, не должно быть ненависти к нам.
        - Ну, так у них нет причин воевать против Богов.
        - Пока нет. Но может случиться так, что она появится, и было бы жалко, что из-за ненависти к нам, они все-таки не присоединились бы к нашей армии. Поэтому работать с населением нужно сейчас. Они должны почувствовать, что под властью демонов жить даже лучше, чем под властью бывших королей.
        - Понимаю, - с легким придыханием произнес Лимт. - Поражен вашей мудростью и дальновидностью.
        - И это, конечно, не все, - сказал Трон. - Долгие века, мы все в той или иной мере жили среди людей, пусть и прятали свои личности. Узнав их получше, мы поняли, что люди в целом неплохая раса. Среди них есть очень достойные представители. Именно поэтому я выступаю против порабощения и превращения их в рабов. Впрочем, не только людей, но и гномов, темных гоблинов, фей и даже эльфов.
        - Даже эльфов?!
        - Да, Лимт, даже их. Да и ты сам внутренне чувствуешь, что то, что делают другие - неправильно.
        Демон грустно улыбнулся.
        - Ваша правда. Да, мы завоевываем, но те зверства, что творят некоторые мои собратья, вызывают во мне злобу. Хочется взять так и дать по голове, а потом в ухо прокричать: «А если бы не ты, а они пришли в твой дом, а если бы они насиловали твою жену, тебе бы это понравилось?»
        - Потому-то ты и такие как ты под моим командованием. Мы не одиноки. Тех, кто считает, что эра ненависти и порабощения должна кануть в лету, много. Мы, демоны, уже не те, что были тысячу лет назад. Мы почувствовали вкус к мирной жизни.
        - Повелитель, да…
        - Не произноси вслух опасные вещи, Лимт. О подобном сейчас даже думать опасно. К тому же без Ол-демо Эра, мы все падем под натиском Богов. Время, когда мы сменим эпоху войн и ненависти, придет не скоро. Ладно, раз у вас хорошо продвигаются дела, то на этом закончим. Завтра доложишь, как выполнил распоряжение.
        - Да, командующий.
        Стоило изображению исчезнуть, как Трон услышал шаги за дверью. Раздался легкий стук.
        - Кто там?
        - Это Авиш. Вас зовет господин Маврус-ар Гонт.
        Трон нахмурился. Чего это главнокомандующему войск вторжения звать его в столь поздний час? Впрочем, игнорировать призыв было бы глупо, так что придется идти.
        - Сейчас прибуду.
        Накинув плащ, Биллиал-ар Трон, покинул апартаменты. В зал совещаний он пришел предпоследним. Когда он вошел, там уже были четыре командующих и главнокомандующий Гонт.
        - Ты не торопился, - сказал Гонт, хмуро глянув на вошедшего.
        В этот момент дверь в противоположном конце зала открылась, и вошла высокая, широкоплечая, с широкими бедрами и узкой осиной талией демонесса. Мощи ее рук позавидовали бы многие мужчины демоны, а длинным стройным ногам, крупной выдающейся груди и тонкой талии, девушки-демонессы. У нее высокие скулы и чуть больше, чем у обычных женщин выделяющийся подбородок, но в то же время он явно меньше, чем у мужчин. Большие золотистые глаза смотрят с вызовом, в их глубине словно плещется золото. Вошла она, гордо выпрямив спину, движения отточены.
        - И вы тоже, госпожа Виши, - обратился к ней главнокомандующий.
        - Простите за небольшое опоздание, - одновременно проговорили они и украдкой улыбнулись друг другу.
        Остальные архидемоны, стоящие у круглого стола, с расстеленной на нем большой картой, лишь переглянулись.
        - Итак, наконец все в сборе. Пора начать обсуждать обстановку, - произнес Гонт. - Начнем с тебя, Трон. Докладывай, как обстоят дела с твоими королевствами.
        - Хорошо, - пожав плечами, сказал он. - Захват двух самых восточных королевств, входящих в союз северных королевств, закончен.
        - Вот как? - подняв брови, произнес Гонт. - Что ж, пусть ты и опоздал, но вести хорошие. Не то, что у некоторых.
        - Я занял почти все города, за исключением двух самых северных, но завершу захват в ближайшие недели, - внезапно вскинулся высокий широкоплечий демон с длинными черными волосами.
        - Олфт, Горхес, как у вас дела?
        - Я захватил южное королевство Таут, и еще то, что на западе - Алстан, оно, кстати, под тем северным, которое в ближайшие две недели обещает захватить Бишток, - сказал Олфт.
        Крупный демон поморщился, с рыком глянул на более мелкого Олфта, но тот и бровью не повел.
        - Захват западного королевства Теруктония идет согласно плану. Остались только поселения гномов, что вгрызлись в хребты и защищаются. Все осложняется тем, что туда же переселились и темные гоблины, мы испытываем проблемы, но, думаю, в ближайшее время их решим, - произнес Горхес.
        - Виши.
        - Восточное королевство, самое крупное, Галтандия, что находится по соседству от захваченных Троном, тоже под нашим контролем, - ответила архидемон.
        - Значит восток и юг полностью наш, север же не весь. Полностью захвачено только то королевство, где находится ущелье. Северные же королевства справа и слева от него, пока не захвачены полностью. Что по западным королевствам, Мулс.
        Последний архидемон, отличающийся тонким телом и низким ростом, но при этом непропорционально огромными рогами, как будто компенсирующими этот недостаток, бросил на главнокомандующего мрачный взгляд.
        - Все шло по плану, но внезапно все изменилось. Люди организовали сопротивление. Разбили сначала один легион, а потом еще сразу три. К ним примкнули эльфы и множество из беглецов. Там собралась приличная армия на несколько десятков тысяч бойцов. Они отбили столицу и сейчас отбивают еще несколько городов. В общем, Фостенд, скорее всего, они отобьют. Еще в небольшом королевстве Салтика, что чуть севернее Фостенда, нашим войскам не удается захватить крепость Бейст, а она преграждает путь вглубь страны.
        Гонт хмыкнул.
        - Ну, никто не ожидал, что все пройдет гладко. Что ж, в целом все позитивно, за исключением того, что в Фостенде людям удалось вновь собрать небольшую армию и дать отпор, но нас все равно намного больше, так что волноваться не о чем. Кто руководит армией? Кто-то из детей убитых нами королей?
        - Нет. Легендарный охотник, по слухам убивший черного дракона. В его группе еще трое легендарных охотников.
        - А имя этого охотника как? - уточнил Биллиал-ар Трон.
        - «Счастливчик» Серж, - поморщившись, словно вспомнил что-то мерзкое, произнес Мулс.
        Трон спешно натянул капюшон и опустил голову, чтобы никто не увидел на его лице улыбку. Похоже, все-таки новая эпоха настанет раньше, чем он ожидал.
        Часть 8. Глава 97.
        НЕУДАЧНАЯ РЕКОНКИСТА. ЧАСТЬ 1.
        Белый снег хлопьями падает на землю. В этих краях он выпадает уже в первом месяце осени. Ветер-проказник время от времени налетает, хватает снежинки и начинает крутить в безумном танце.
        Я поежился. Вроде нахожусь в тепле, а только одного взгляда хватает, чтобы чуть ли не физически ощутить холод, стоящий на улице.
        Я отвернулся от окна, протянул руки к камину. Огонь с треском пожирает поленья, даже кажется, что поглядывает с опаской на мои ладони, словно боится, что отниму его лакомство, так что иногда чуть вытягивается в мою сторону, предупреждающе обдавая волной жара.
        Я нахожусь в огромных покоях с большой двуспальной кроватью, застеленной одеялом из дорогущей ткани. Справа небольшой комод, над ним огромное зеркало в золотой рамке. Тут есть и шкаф полный разного рода дорогой одежды для приемов и публичных выступлений. Королевские покои, несмотря на размеры, все равно кажутся довольно уютными. Может, это из-за камина и придвинутых к нему богато украшенных кресел, или из-за большого книжного шкафа, рядом с которым расположился удобный диван с подушками. А может, из-за теплого мягкого ковра, что покрывает каменный пол и сохраняет тепло. Не могу в точности сказать, что является причиной. Возможно, все это вкупе и создает уют, которым я наслаждаюсь уже почти две недели.
        Мои размышления нарушил легкий стук в дверь.
        - Господин, все собрались, - раздался из-за двери голос слуги.
        Я со вздохом поднялся с кресла, отставил кубок с теплым вином и двинулся к выходу, провожаемый взглядами картин, на которых изображены предки нынешнего павшего у разлома правителя. Стражники звонко стукнули копьями в пол, стоило мне переступить через порог, показывая, что не спят и бдят.
        Я направился по коридорам к лестнице, ведущей на нижние этажи. Даже спустя столько времени чувствую себя неуютно. Я, пусть и временный, правитель целого королевства. Хотя думаю, что если удастся изгнать демонов, то вполне могу стать и полноправным правителем целой страны, чего мне, естественно, не хочется. Ну, да ничего не поделаешь: если нет тех, кто готов брать ответственность и вести людей вперед, то это придется делать мне, а уже после разбираться с аристократами Фостенда, если таковые остались, а не полегли все в том сражении вместе со своим королем. В целом, даже будет выгодно, если кто-то оспорит мою власть в Фостенде после того, как расправимся с Ол-демо Эром. Я с удовольствием отдам бразды правления.
        Слуга учтиво открыл дверь, а герольд громко произнес мое имя, не забыв упомянуть титул, ранг и прозвище.
        Собравшиеся в зале командиры вытянулись в струнку. Я с теплотой в сердце увидел среди них Элантиру, Нейту и Малтиана. Ребят я назначил командирами разных крупных подразделений. Не мне же одному все это разгребать? Раз уж мы в одной команде, то пусть тоже разделят со мной часть обязанностей. Я отправил их с небольшим войском в две тысячи пехотинцев и эльфов в несколько крупных городов страны для их взятия. Так как основная армия была разгромлена под столицей, и крупных войск демонов в Фостенде не осталось, я решил разделить часть армии и добить оставшихся, тем самым максимально быстро зачистив страну. Внезапных гостей я не ждал, так как эльфы, посланные заранее, полностью обследовали территорию королевства.
        - Итак, господа, начнем совещание. Какова обстановка? Балфорст, тебе уже все рассказали, так что докладывай.
        - Хорошо. Самые крупные после столицы города Люшкин, Стаурф и Оста успешно взяты. Там были небольшие силы - не больше тысячи орков и сотни демонов в каждом.
        Его палец поочередно указал на небольшие точки на карте. Я увидел, что над каждой уже поставлена небольшая фигурка с гербом королевства. Такие же фигурки стоят еще над десятком мелких городов.
        - Что по остальным городам?
        - Также взяты без проблем. Часть попутно освободили отряды Элантиры, Нейты и Малтиана, часть зачистили отряды других посланных вами войск. Села и крупные деревни также освобождены. Сейчас восемь отрядов численностью от пяти сотен до тысячи вышли на восточные границы и окружили три крепости: Таилен, Горн и Стар. Численность демонических отрядов, защищающих эти крепости, не превышает сотни бойцов. В основном орки под предводительством одного демона. Штатная численность защитников крепости должна равняться пяти сотням, чтобы успешно обороняться от ударов со всех сторон. Учитывая, что численность врагов не превышает сотни бойцов, взятие крепости дело одного-двух дней.
        - То есть, можно говорить о том, что Фостенд полностью очищен от вражеских войск? - уточнил я.
        - Да.
        - Хорошая новость.
        Командиры тут же зашептались друг с другом, на лицах появились улыбки. Я поднял руку, прерывая шум.
        - Прекрасное событие, но праздновать рано. Это только начало пути. Что еще?
        На этот раз слово взял Корвин, который назначен мной главой разведки.
        - Я бы хотел поговорить о крепости Бейст, - произнес он. - Эта крепость в соседнем королевстве, что находится на севере - Салтика.
        При этих словах все обернулись к Рифитрусу ан Штормону. Юноша и формально король этой страны слегка смутился, но тут же одернул себя.
        - И что с ней?
        - Она в тяжелом положении. Легион демонов осаждает ее уже почти три недели.
        Когда достопочтенный король выдвинулся с отрядом на поиски короля и оказался в Фостенде, где мы его и повстречали, Салтика еще не подверглась нападению, так что он справедливо решил, что может забрать часть армии. Уже после его ухода демоны попытались прорваться в его страну, но дело в том, что Салтика - это страна болот и густых лесов. Единственную дорогу, по которой можно вторгнуться в страну, перекрывает крупная крепость - Бейст.
        - Корвин, что там с армиями демонов? До них должны были дойти сведенья о наших успехах.
        - Судя по всему в одном из соседей - Теруктонии, все еще оказывается сопротивление, конкретно в горах, где поселились гномы. Основные силы демонов связаны там, и по тому, что видят разведчики, они пока не собираются снимать осаду. А вот Таут захвачен. У нас с ним самая протяженная граница. Именно там, на основных путях стоят крепости, которые мы должны взять со дня на день.
        - То есть, в случае чего восточная граница будет прикрыта? Легионы, захватившие Таут, пока не собираются вторгаться сюда?
        - Нет. Они рассредоточены по стране. Разведчики следят за ними и, если что, доложат.
        - Хорошо. Тогда у нас развязаны руки в отношении тех, кто сейчас осаждает Бейст. Мы должны помочь Салтике. Что насчет освобожденных пленных?
        - Несколько лагерей пленных, что были сделаны демонами, полностью освобождены, - произнес высокий уже немолодой мужчина. - Воины содержались в тяжелых условиях, но, в целом, из-за того, что пробыли они там чуть больше недели, никаких серьезных угроз для здоровья нет. Всего удалось вызволить из плена около восьми тысяч солдат объединенной армии. Сейчас они отдыхают.
        - Как проходит набор ополчения? - спросил я, глянув на светловолосого мужчину в легком доспехе и с коротким мечом на поясе.
        - В полном порядке. По всей стране удалось мобилизовать порядка десяти тысяч мужчин. Сейчас ведется их обучение и вооружение.
        - Главная задача ополчения - защита городов, а также охрана пленных демонов. Что, кстати, по ним?
        - Всего пленных чуть больше пятнадцати тысяч. В основном орки и демоны. По вашему приказу они задействованы на восстановительных работах и прочей черновой работе. Часть заменили тех мужчин, которых мы мобилизовали.
        Я выдохнул. Похоже, все идет не так уж и плохо. Враг пока нас недооценивает, да и, судя по всему, завяз в некоторых королевствах. Это, несомненно, наш шанс.
        - Часть солдат оставим здесь в помощь ополченцам и для управления ими. Дождемся захвата крепостей, там оставим по четыре сотни солдат и по сотне эльфов для обороны. Такие хорошо укрепленные крепости, полностью укомплектованные бойцами, взять даже крупным войском будет тяжело. Что насчет магов, магистр?
        Я обернулся к невысокому седовласому мужчине в черном балахоне, опирающемуся на позолоченный посох.
        - За последние годы многие маги покинули северные страны и отправились жить в магическое королевство. Часть из тех, что осталась, погибли в битве у ущелья. Всего сейчас готовы продолжать сражаться не более пяти сотен магов.
        - Хорошо. В каждую крепость на границе пусть отправятся по двадцать магов. Еще сорок оставим в стране. Часть распределим по ключевым городам, часть останется в столице. Остальные три сотни присоединятся к нам. Теперь охотники. Ваулш, глава гильдии, вам слово.
        - Спасибо, ваше величество.
        Я слегка поморщился. Все-таки я просто исполняю обязанности и не являюсь королем, но формально ко мне такое обращение применимо.
        - Сейчас в гильдиях охотников на территории королевства Фостенд находятся около ста пятидесяти охотников разного ранга. Начиная с пятого и кончая тремя двухранговыми с тремя, двумя и одной звездой. Вот полный список, - произнес он, протягивая свиток.
        - Отлично. Соберите их и уточните цену, за которую каждого можно нанять. Их сила будет нелишней. Так, теперь бывшие гладиаторы.
        - Всего нас с учетом раненых пять тысяч двести двадцать воинов, - произнес Эномай.
        Я глянул на бывшего тренера гладиаторов. Высокий, широкоплечий, он лишь немного уступает Балфорсту. Сейчас у него хорошие доспехи и оружие. Учитывая мастерство владения всеми видами оружия, Эномай вполне может сравняться с охотником второго ранга, как и Ганник и Марк. «Гигант» Оргос вообще бывший охотник, а учитывая наличие таланта, у него вообще есть все шансы стать легендарным охотником. Конечно, не каждый охотник, имеющий талант, становится легендарным, но именно его наличие дает шанс получить первый ранг.
        - Предполагаемая численность армии освобождения следующая: пятнадцать тысяч пехотинцев, пятнадцать тысяч эльфийских лучников, четыре сотни магов и сто пятьдесят охотников на монстров. В Фостенде остается часть воинов для командования ополченцами, охраны пленных и обороны крепостей и городов. Также им в помощь остаются несколько тысяч эльфов. Прошу всех подготовиться. Как крепости на восточной границе будут взяты, а часть солдат возвратится, мы должны быть готовы к выходу. Нужно как можно быстрее выступать, пока враг не разобрался с проблемами и основательно не взялся за нас. Мы должны перехватить инициативу. Начнем с Салтики, не дадим взять крепость Бейст, а заодно разгромим легионы демонов. Далее идем в Теруктонию, нужно помочь обороняющимся гномам и только после этого начнем освобождение Таута! Разгромим демонов и изгоним их из северных королевств!
        Последующие дни прошли в суматохе. Пришлось решить множество вопросов: подготовка к зиме, встреча с несколькими послами из других стран, которые до сих пор предпочитают оставаться в стороне от конфликтов и не присоединились к союзу северных королевств. Думаю, скоро их так или иначе либо поглотят варвары, либо некроманты. Правда, я надеюсь, что приспешники разных Богов быстрее перегрызутся друг с другом и не дойдут до северных королевств. Также был прием глав мастеровых гильдий королевства, затем встреча с купеческой гильдией. Под конец у меня уже голова шла кругом и если бы не помощь Малтиана, а также еще нескольких советников, то я бы вообще потерял возможность понимать, что происходит. Так что отправление в поход стало для меня избавлением. Я почувствовал себя как человек, которому, наконец, вырвали больной зуб.
        К тому времени все ключевые крепости на окраине королевства были взяты, а часть солдат вернулась. Так что огромная масса людей и эльфов, вытянувшись в длинную колонну, двинулась по широкой дороге на север. Еще двумя днями ранее король Рифитрус первый выехал в свое королевство, дабы узнать обстановку. В целом проблема снятия осады с крепости состоит в том, что она с двух сторон зажата глухими болотистыми лесами, из-за чего обойти ее нельзя. Несомненно, это преимущество при защите, но из-за этого нельзя зайти осаждающим за спину и ударить, как это мы проделали во время битвы за столицу Фостенда. Вообще, чтобы зайти за спину осаждающим, придется сделать большой крюк, зайдя в Теруктонию, в которой сейчас обороняются гномы и темные гоблины. Только вот такое крупное передвижение войск не может быть не замечено, и мы рискуем оказаться в ситуации, когда при атаке легиона, осаждающего Бейст, нам в спину ударит еще парочка легионов демонов, снявших для такого дела осаду с гор гномов. В случае же, если мы попытаемся сначала освободить Теруктонию и атаковать осадивших горы гномов демонов, то легион,
осаждающий Бейст, также может сняться и, отступив, ударить нам в спину, не говоря о том, что из Таута могут быть переброшены еще небольшие подразделения в помощь демонам, захватывающим Теруктонию. Таким образом, как ни крути, удар по осаждающим Бейст войскам нужно проводить через территорию Салтики.
        Конь подо мной идет ровно, уже даже не пытается брыкаться, полностью подчинившись моей воле. На плечах у меня вместо обычного красного плаща, такой же красный только с меховым воротником. Под доспехом также теплые штаны и кофта, от чего чувствую себя каким-то космонавтом в скафандре.
        Еще вчера мы пересекли границу Салтики. На границе нас встретила небольшая крепость, что расположилась в местности похожей на ту, в которой находится Бейст - справа и слева от дороги густые леса с болотами. Защитники встретили нас ликующими криками, на лицах я увидел искреннюю радость и только в этот миг понял, насколько отчаянным казалось этим людям положение на фронте. Ведь если подумать, то демоны разгромили объединенное войско, захватили почти все государства севера, казалось, еще чуть-чуть и Салтика останется одна против орд демонов и тоже падет. Так что появление сопротивления и более того - разгром демонов в Фостенде сильно поднял моральный дух людей. Оказалось, что не все потеряно, что грозную армию демонов можно победить.
        Впереди заметил перекресток, на котором расположился крупный город.
        - Это Фолкен - крупный торговый город Салтики. Если свернуть от него налево, то можно прямиком доехать до столицы. Если направо, то через пару дней появится крепость Бейст, - пояснил подъехавший Балфорст.
        - Выглядит как город посреди леса. За все время, что ехали, я вообще не заметила ни одного поля. Как тут люди живут? - спросила Элантира.
        - Ну, как я успел узнать, Салтика - это страна лесов. Говорят, в древние времена более тысячи лет назад, здесь бушевала магия, и в итоге из-за этого деревья тут вырастают в десятки раз быстрее. Не говоря о том, что древесина этой страны считается высококлассной и самой лучшей в мире. Из нее получаются самые прочные корпуса кораблей, самые прочные и изящные предметы мебели. Так что по праву местные деревья называют золотыми. Взамен срубленных деревьев высаживают новые, которые всего за несколько лет вырастают и становятся такими, как срубленные ранее, - сказал Балфорст.
        Армия не стала заходить в город, а обогнула его по дуге. Местные жители толпой высыпали на стены, стали кричать, махать солдатам. Воины в ответ поднимали руки, приветствуя жителей Салтики. В целом, такой прием серьезно укрепил моральный дух солдат. Одно дело, когда ты просто воюешь за правое дело, а другое, когда чувствуешь огромную поддержку простых людей.
        В тот момент, как мы проезжали, ворота открылись, раздалось гудение труб, и оттуда выехала колонна всадников, закованных в сталь, возглавляет которую Рифитрус первый. Люди на стенах громкими криками прощались с королем.
        - Гляжу, вы набрали еще солдат.
        - Взял всех, кого мог. Сформировал ополчение и по вашему примеру выпустил королевские долговые бумаги. Многие короли серьезно потратились на эту войну, в том числе и я. Казна почти пуста. В общем, благодаря всем этим действиям мне удалось тех ребят, что были со мной, посадить на коней и собрать еще около восьми сотен. Так что в вашем распоряжении будет почти тысяча конных воинов.
        - Отрадно это слышать. Как обстановка у крепости?
        - Все еще держится. Пережили двадцать штурмов, после которых полегло почти треть легиона демонов, они даже откатились назад и запросили помощь.
        - У вас бравые воины.
        - Несомненно, но если бы не помощь фей, а также охотников на монстров, нам бы не удалось продержаться.
        - Феи у вас? - удивленно спросила Элантира.
        - Да. Прибыли в наши леса около месяца назад и попросили разрешения на обустройство нового дома. Я, будучи наместником, пока отсутствовали отец и брат, не решился пригласить их для участия в объединенной армии, ибо пришли они полностью подавленные. Говорят, лишились дома, который уничтожили варвары Гьеруса.
        - Мы были там и сражались вместе с феями, - подъехав к нам, сказал Малтиан. - Победа была бы за нами, если бы не пришли некроманты.
        - Вот как? Удивительно. Не знал. В общем, я не стал требовать от них выделить часть фей для присоединения к объединенной армии. А потом, когда узнал о разгроме, также не стал брать с собой, ибо, что я за воин, раз прошу сражаться за себя еще и столь хрупких созданий. По крайней мере, я так думал. Сейчас же, выяснилось, что они прекрасные воины с уникальными навыками. Крепость Бейст теперь защищают не только люди, но и несколько сотен орков и троллей плененных магией фей. Удивительно.
        - Ну, это-то как раз неудивительно, - произнесла Элантира. - Больше мне интересно, отчего они вообще решились помогать.
        - Ну, как я понял из доклада, они считают Салтику своим домом и не желают вторжения демонов, так что добровольно пошли защищать крепость, - сказал Рифитрус.
        - Учитывая, как изменились многие феи после той войны, для многих мирная жизнь уже перестала быть чем-то важным и приоритетным. Так что не удивлюсь, что многие даже с радостью пошли воевать, - едва прошептал Малтиан, но благодаря высокому восприятию я услышал его.
        Передовые отряды вышли к Бейсту через два дня. К крепости подошли, когда ночь накрыла округу. Естественно, все в полной тишине. Не хочется, чтобы враги узнали о прибытии подкрепления. Нейта уже успела слетать к крепости, так что защитники знали, что к ним подходит целая армия.
        Лагерь расположили перед крепостью, я же с офицерами отправился внутрь, дабы обсудить план атаки на демонов.
        Крепость имеет два ряда толстенных стен, высокие массивные башни, на каждой из которых расположилось по несколько баллист, заряженных мощными копьями. Основное их предназначение - убийство огров и троллей.
        Площадь перед донжоном оказалась заполнена воинами вперемешку с феями. Девушки, заметив нас, помахали руками.
        - К сожалению, командир крепости погиб при первом штурме, его место занял охотник на монстров первого ранга, - сказал один из офицеров.
        - Тут есть еще один легендарный охотник? - удивленно спросил Малтиан.
        - Да. Я думал, вы знаете про это событие. Оно было не менее громким, чем ваше. Он не так давно одолел левиафана - легендарное морское чудовище. Обычно такие монстры плавают далеко в океане, но внезапно один появился в бухте одного из прибрежных городов страны, что расположился на западе у самого океана, - произнес Рифитрус первый. - В том бою этот охотник пробудил талант и спас сотни жизней, а также десятки кораблей от уничтожения.
        В этот миг из донжона раздались яростные голоса: женский, мягкий и томный, в котором при этом сейчас слышны стальные нотки, и спокойный с легкой хрипотцой мужской голос.
        - И нафига ты спрыгнул со стены? Совсем ума лишился? - произнесла женщина.
        - Если бы не порубил тех огров, то они выбили бы ворота, и нам пришлось бы оставить первые стены. Как ты не поймешь - нельзя врагам дать уцепиться за стены, иначе крепость падет, - ответил мужчина.
        - Я-то это понимаю, но делать подобное должны другие, а не командир крепости!
        Двери донжона открылись и к нам вышли двое людей.
        - О! Серж… - звонко произнесла девушка. Но заметив Элантиру, осеклась, ее голос потерял былой задор, и она договорила: - Приятно вас, ребята, видеть. Не думала, что так быстро встретимся вновь.
        Я вгляделся в стоящую передо мной девушку. Она одета все в ту же, как и при последней нашей встрече, зеленую броню, только поверх нее еще зеленоватый плащ. Все из тонкой ткани, но по девушке не видно, что ей как-то холодно. Длинные рыжие волосы делают ее чем-то похожей на лису, зеленые глаза, кажется, горят в темноте, яркие припухлые губки чуть растянулись в улыбке, от чего черная родинка справа над верхней губой чуть приподнялась. Тонкая талия, широкие бедра и крупная грудь - черты, присущие больше зрелым женщинам, - создают такой необычный контраст с явно девичьим чуть наивным личиком.
        - Привет, Алческа, - произнес я, и взгляд переместился на мужчину.
        С последней встречи он почти не изменился. Все те же белые, словно покрытые снегом волосы и не менее яркие, чем у Алчески, зеленые глаза. В этом эти двое удивительно похожи, кто-то может даже подумать, что они брат и сестра. На правой щеке у парня крестообразный шрам. Сам одет в серьезный металлический доспех. Если раньше он всегда экономил на экипировке и предпочитал дешевые доспехи, то сейчас на нем как минимум доспехи эпического класса, а то и великого.
        - Давно не виделись, Серж, - произнес Алтмас.
        Часть 8. Глава 98.
        НЕУДАЧНАЯ РЕКОНКИСТА. ЧАСТЬ 2.
        - Рискованный план, - заключил Эномай, как только я закончил излагать мысли. - Слишком много ложится на эльфов. Если они не успеют или у них не получится, то нам придется туго.
        - Придется туго сначала оркам и троллям под контролем фей, а мы-то отступим, - возразил Балфорст.
        - Если успеем. Враги могут быстро прорвать оборону, - сказал Алтмас.
        - Тебе лишь бы покритиковать, - фыркнув, изрекла Алческа. - По-моему, прекрасный план. По крайней мере, другого у нас нет.
        - Я согласен. Но все же, Серж, обязательно ли тебе лично участвовать в основном действии?
        Я глянул на Рифитруса первого, задавшего этот вопрос.
        - Все верно - не обязательно, но только так мы сможем вести солдат в бой. Только так они будут уверены в победе. Если полководец не отсиживается за спинами, а сам идет вперед, то значит - победа неминуема.
        - Раз так, то я буду рядом с тобой, - сказал Алтмас. - Прикрою тебе спину.
        - И я тогда! - быстро произнесла Алческа.
        - Ну, уж нет! Ты будешь командовать феями, - резко сказала Элантира.
        - Что это ты тут раскомандовалась? - тут же произнесла фея.
        Я выдохнул, хлопнул руками по столу так, что вздрогнули фигурки, расставленные на карте, некоторые попадали набок.
        - Хватит перепалок. Элантира, назначь своего заместителя, чтобы он командовал второй группой. Ты пойдешь с первой.
        - Хорошо.
        Я на миг задержал взгляд на принцессе демонов. Дожили. Теперь моя возлюбленная - мой же подчиненный, которого должен с войском послать в рискованный поход, управлять ей, как очередной шахматной фигурой на доске. Не дай Бог дожить до того момента, когда вдруг передо мной встанет выбор либо пожертвовать этой фигурой, либо обречь армию на поражение. Но пока этого момента не настало, и нужно делать все, чтобы такого не случилось.
        - У кого-то есть какие-либо конкретные предложения по улучшению плана? - прервав обсуждение, спросил я.
        - Послушай, может просто вывести войска и дать бой? - спросил Балфорст.
        - Там слишком узкая местность. Буквально пятнадцать воинов в ряд. Именно из-за этого враги не могут взять крепость. Да, ближе к своему лагерю они успели вырубить часть деревьев, но из-за обстрела с башен и болотистой местности - дальше не смогли. Так что если выведем войска и попытаемся ударить по лагерю, будут слишком большие потери. Там впереди лагерь из частокола и армия численностью в двадцать тысяч воинов. Даже если мы пойдем в первых рядах, даже если удастся прорвать оборону, все равно в этой битве может полечь половина всех наших войск. Это плохая победа, учитывая какие еще резервы есть у противника. Мы обязаны громить врага при минимальных потерях, освобождать города и пополнять армию, потому что в один момент враг поймет всю серьезность ситуации и соберет все наличные войска, дабы ударить по нам. К тому моменту, как это произойдет, мы должны разгромить как большую часть армии противника, а также увеличить свою численность.
        Я обвел взглядом присутствующих, треск факелов чуть нарушает тишину, свет от пламени бликует на выпуклых нагрудниках и шлемах.
        - Раз все решили, то действуем по плану. Элантира, веди эльфов, дорога каждая минута.
        - Хорошо. Береги себя.
        - Ты тоже.
        Девушка покинула зал. За ней потянулись все остальные. Обязанности распределены, так что время разговоров прошло - пришло время действий.
        - Малтиан, Нейта, помогите ей, - сказал я.
        - А как же вы? - спросила целительница.
        - Мы тут справимся. Есть Бал, ребята гладиаторы, я и Алтмас. Мы удержим ситуацию. Куда важнее то, что должны сделать эльфы, но есть вариант, что они могут встретиться с трудностями, ваша помощь будет не лишней.
        - Хорошо, как скажешь, - серьезно произнес Малтиан. - Пойдем. Надо хотя бы чуть поспать.
        Мы остались с Алтмасом вдвоем. Алческа пошла к феям.
        - Не ожидал тебя здесь увидеть, да еще и в таком крутом снаряжении, - произнес я.
        Алтмас подошел к окну. Я подошел, встав рядом. Снег все еще продолжает падать с неба, но температура сейчас выше нуля, так как стоит снежинкам упасть во двор, как они начинают таять. Но еще пара недель и температура опустится, а землю скует холод, сделав по твердости чуть ли не равной камню. Именно в это время вражеская армия сможет попробовать обойти крепость по лесам. Хотя, как говорит Рифитрус, болота и лес всегда каким-то образом наполнены теплом, так что если на поверхности воды и появится лед, то тонкий.
        - А я тебя не ожидал увидеть командиром огромного войска, - наконец произнес он. - Как жизнь закрутилась, да? Святые королевства захватили приют, который я спонсировал. Благо, что детей не тронули, даже под опеку взяли, но мне путь в эти королевства заказан, ибо меня бы тут же мобилизовали в армию, а сражаться во славу Ярхвье вместо того, чтобы спасать людей от монстров - это не для меня. Так что пошел путешествовать, убивать монстров и прочее. А вот пару месяцев назад на западном побережье и встретился с левиафаном. Огромное морское многоголовое чудище.
        - Тяжелая была битва?
        - Еще бы. Я думал, что умру, но тогда пробудился талант, и я смог одолеть монстра. А про то, что вы одолели дракона, тоже слышал. Получается, два ученика великого Алтирега тоже стали легендарными охотниками.
        - Получается так, - усмехнувшись, произнес я. - Интересно, где сейчас учитель?
        - Кто знает. Я думал встретить его здесь, но прибыл поздно - объединенную армию разгромили. Я как раз пришел к этой крепости, когда подошла армия демонов.
        - Тяжело было? - спросил я.
        - Да. В первом же сражении был убит командир Бейста и тогда оборону возглавил я. Мы выдержали несколько штурмов, после чего нам на помощь пришли Алческа с феями. Так и продержались до вашего прихода.
        Мы помолчали некоторое время, глядя на расположившийся в паре километрах от нас лагерь демонов. Лес справа и слева от него вырублен. От него до крепости идет узкая дорога. Демоны пытались ее расширить, но стрелы фей быстро охладили их пыл. Попытались соорудить широкие деревянные щиты, но тогда в дело вступили баллисты. Конечно, рано или поздно, отчаявшись, демоны бы атаковали, не считаясь с потерями, и скорее всего, взяли бы крепость, но тут пришли мы, а это значит, что завтра все изменится.
        - Думаешь, у эльфов все получится? - спросил Алтмас.
        - Если бы так не считал, то не предлагал бы этот план. Они единственные, кто сможет его реализовать. Кто как не те, кто тысячелетиями жил в лесах, способны к путешествию по ним? Не говоря о том, что эльфы обладают особой магией. По крайней мере, разведчики спокойно путешествовали по этим лесам, пока мы добирались сюда. Так что можешь не беспокоиться - все получится, и это окажется серьезным сюрпризом для демонов.
        Лауфтан-ар Олдор с ненавистью взглянул на крепость. Для него и его легиона она стала как кость в горле. И господин Мулс не раз уже высказывал ему претензии по поводу того, что Олдор никак не может взять жалкую крепостенку. Чертовы леса с болотами, окружающие эту крепость, выводят его из себя. Попытка срубить ненавистный лес провалилась. Кажется, что тут не лес, а одно сплошное болото, в котором растут деревья. Просто рубить их недостаточно - нужно сначала осушать болота. Только как осушишь сплошное болото? Люди этой страны как-то умудряются рубить деревья и поставлять их в другие страны, только вот как они это делают, Олдор пока не узнал. Все осложняется лучниками и баллистами. Он уже предпринял несколько попыток вырубить деревья вокруг крепости, только все закончилось провалом.
        Но сегодня он, наконец, возьмет крепость. Как раз днем ранее подвезли массивные стальные щиты, под прикрытием которых огры смогут подойти к вратам и выбить их. Троллей также удалось одеть в сталь, хоть монстры и испытывают в них дискомфорт. Так что стальной кулак, удар которого должен пробить как минимум первую оборону крепости и закрепиться на первых стенах, готов.
        Небо медленно светлеет, но солнца не видно, ибо закрывают его белые облака. Кажется, что над головой еще одна твердь, только полностью покрытая снегом.
        Олдор медленно спустился с частокола. В огромном лагере с десятками тысяч палаток суета. Воины просыпаются, быстро готовят в котлах похлебки. Огры и тролли прямо так жрут сырое мясо, а вот орки, глядя на хозяев-демонов, переняли их привычку жарить мясо перед едой. Вообще, орки - это отдельная раса: эксперимент демонов по созданию себе тупых, но исполнительных приспешников. Выведены были еще на заре этого мира. Эльфы успели тогда подмять под себя молодых дикарей - людей. Из-за того, что люди быстро плодились и по своим физическим возможностям мало уступали эльфам, армия Альваидов резко усилилась. Эльфы научили людей выковывать металл, стрелять из луков и биться на мечах, но все равно люди оставались на правах младшей, подчиненной расы и в войнах против демонов являлись эдаким мясом, которым заваливали крепости демонов, после чего сами эльфы триумфально входили в захваченные замки и добивали остатки демонов. У драконидов же помимо драконов была подчиненная раса - гномы. Те строили им города и ковали невероятно могущественное оружие и доспехи. Так что ящеры также имели колоссальное преимущество над
демонидами. Именно тогда демоны и пришли к выводу, что нужна раса физически ничем не уступающая людям, но, чтобы они не восстали против хозяев, их интеллектуальный уровень был ослаблен. После множества экспериментов с людьми и разного рода животными удалось вывести эту особую расу - орков. Многочисленная, быстро плодящаяся, достаточно сильная и воинственная - идеальная раса для войны.
        Олдор двинулся к шатру, но не успел пройти и половину расстояния, как заметил слева движение. К нему быстрым шагом подошел демон в темном доспехе и белом плаще. Преклонив колено, он быстро произнес:
        - Господин, штурмовой отряд готов.
        - Отлично. Выводи их на передовую.
        Стоило демону двинуться к подчиненным, как Олдор свернул в сторону. Ему хотелось пойти в шатер и выпить бокал вина, закусив сочным стейком, но раз подчиненные рвутся в бой, то не стоит их останавливать ради утоления собственных желаний. К тому же, выпить вина и съесть стейк будет куда приятней на развалинах ненавистной крепости.
        - Трот, Филан, Доус. Готовьте отряды, вы пойдете следом!
        В лагере поднялась суета. Почти четыре тысячи орков и тысяча демонов стали готовиться к атаке. «Стальной кулак» состоит из десяти огров, четыре из которых несут огромный стальной таран, а шестеро стальные щиты для прикрытия не только от стрел, но и от копий баллист. Им в поддержку выделены двадцать закованных в броню троллей, что первыми прорвутся в пролом. Вообще, конструкция входа в крепость сыграет с людьми жестокую шутку, ведь проектировался он с таким расчетом, чтобы в него могли проехать рыцари на конях в полных доспехах с поднятыми кверху копьями, а это даже больше роста тролля. Будь проход достаточным только для прохода пешего человека, троллю пришлось бы чуть ли не на четвереньках в него заползать, но сейчас, как только врата будут выбиты, тролли ворвутся в пространство между стен, обеспечат прикрытие идущим следом оркам и демонам, которые и заберутся на первые стены и захватят их. После того как удастся закрепиться на первых стенах, взятие крепости станет вопросом времени. Защитников там не больше тысячи, а как только первые стены будут взяты, на помощь подоспеют основные силы, которые
без потерь подойдут к крепости, так как их уже не будут обстреливать со стен.
        Два здоровенных огра подошли к «воротам» частокола. Ухватившись за специальные ручки, они с усилием подняли их и отнесли в сторону. По сути, это и не ворота, а просто переносная стена. Ударный отряд тихо выдвинулся вперед. Все происходило в тишине, и Олдор был уверен, что враги не сразу обратят внимание на подозрительное шевеление в лагере. Именно для этого он пять последних дней перед каждой атакой приказывал трубить в рога и бить в барабаны, приучая противника к тому, что без этих звуков демоны не начинают штурм.
        Так и оказалось, на стене засуетились только когда огры и тролли прошли больше двух сотен метров, а за ними высыпали орки и демоны. Олдор внимательно следил за стенами, на которых спешно забегали солдаты. На башнях начали натягивать тетивы баллист.
        Первые стрелы полетели, когда до стен оставалось около километра. Они взлетали по дуге, и падали на щиты подобно мелкому дождику, что бессильно бьется о крышу дома. И даже если им удавалось находить щель, то, пролетев такое больше расстояние, все, что они могли сделать ограм - это чуть впиться в кожу, но не нанести каких-либо серьезных ранений.
        Тяжелые копья, выпущенные из баллист, ударили по огромным металлическим щитам. Даже отсюда Олдор услышал тяжелый звон, но ни одно из копий не нанесло сколько-нибудь серьезных повреждений защите: небольшие вмятины и царапины - максимум.
        Олдор почувствовал прилив сил. У него появилось предчувствие, что сегодня все получится. Огры тем временем подошли к стенам. Одному копью, выпущенному из баллисты, удалось проскользнуть между двумя щитами. Копье ударило огра в пузо, он повалился на землю, кровь полилась из раны. Один из троллей, идущих следом, среагировал моментально: подскочил к упавшему, с натугой поднял щит и встал на его место, закрыв образовавшуюся брешь. Олдор облегченно выдохнул.
        - Гасатор, Олвер, Штаурт и Гисп. Выводите отряды. Мы выходим следом!
        Он оставит только Волотара с двухтысячным отрядом для охраны лагеря. Остальные десять тысяч бойцов пойдут к крепости, как только первые отряды прорвутся и начнут захват первой стены.
        Тем временем огры с силой ударили тараном. Раздался скрежет и треск. Массивные обитые толстыми стальными пластинами двери дрогнули. Еще один удар, и треск усилился. Защитники стен пытаются посыпать огров стрелами, выливают чаны с кипящим маслом, но на их пути встает стальная стена из щитов. И пусть часть масла все же просачивается, но мелкие ожоги не страшны ни ограм ни тем более троллям.
        Олдор вскочил на коня, спешно выехал из лагеря. Следом выходят ровные ряды орков и демонов.
        Тяжелый треск и лязг наполнил округу, ворота, закрывающие вход в крепость, обломками влетели внутрь. Сразу вбежали тролли. Враги попытались запереть троллей опустив решетки, но Олдор был готов к этому и предусмотрел подобный исход - первый же вбежавший тролль поставил высокий металлический столб, и решетка, ударившись об него, так и не опустилась.
        Демоны и орки влетели следом за троллями, внутри крепости началась битва.
        - Вперед, вперед! - взревел Олдор, пришпоривая коня.
        Крича, трубя в рога и ударяя в барабаны, огромная масса орков и демонов помчалась следом за ним. На стенах кипит бой, видно, как вниз срываются орки, как демоны прорвались на башни и бьются с воинами, что охраняют баллисты.
        Масса воинов движется позади, выстроившись по двенадцать бойцов в ряд. Идут плотно друг к другу, так что когда первые ряды прошли полкилометра, последние воины покинули лагерь, и огры поставили ворота на место.
        Тем временем все больше и больше воинов втягивается в крепость, на стенах идет жаркая битва, но, несмотря на численное преимущество пока не удается расправиться с защитниками. Ну, ничего, это допустимые потери. Сколько бы враги не сопротивлялись, численное преимущество за армией демонов.
        До стен оставалось буквально три сотни метров, как внезапно на миг Олдора накрыла тень. Он поднял взгляд и с ужасом увидел, как над головой пролетел костяной дракон.
        - Бездна! Что тут делают некроманты? - с легким беспокойством в сердце воскликнул он и оглянулся.
        Ужас прокатился по спине холодной волной. Дракон завис на миг над частоколом, а затем зеленая струя пламени вырвалась из пасти. Огонь быстро охватило часть частокола, а небо над лагерем вытянулось и через миг выплюнуло черный могучий смерч, что опустился в лагерь и стал засасывать оставшихся воинов, палатки, котелки и прочую утварь.
        - Осторожней! - раздался крик.
        Справа и слева из леса вылетели сотни стрел, ударив по войску. Приглядевшись, только сейчас Олдор смог различить застывших на высоких ветках эльфов в белых плащах. Они быстро выхватывают стрелы и выпускают в армию демонов.
        - Щиты, поднять щиты! - взревели командиры.
        Атакованная со всех сторон колонна войск остановилась, спешно были подняты щиты. Валяющихся и стонущих раненых никто даже не пытался оттащить в сторону. Эльфы бьют практически в упор.
        - Да сделайте с ними что-то! - взревел Олдор
        В этот миг он заметил стремительно приближающиеся стрелы. Одним движением вскинул секиру. Пара стрел ударила об широкое лезвие, еще две жалобно звякнули об нагрудник и наплечник.
        Орки, подгоняемые командирами, рванули было вперед, но эльфы отступили в глубину леса. Брошенные следом десятки огненных шаров зеленого цвета, судя по паре вскриков, серьезного урона не нанесли.
        - Командир! Там!
        Олдор обернулся. В лагерь, в пролом в частоколе, врываются эльфы. Смерч бушует по всему лагерю, дракон низко летает над ним, постоянно заливая пламенем и позволяя эльфам удачно занимать позиции и обстреливать оставшихся в лагере солдат.
        Это ловушка. Противники подготовили ее и специально сдали первую стену, справедливо полагая, что тогда демоны рванут всеми силами развивать успех.
        Лагерь позади можно считать потерянным, сейчас появившиеся откуда ни возьмись эльфы займут его и выбить их оттуда будет довольно тяжело, учитывая поддержку костяного дракона и вызвавшего его некроманта, а также высококлассного мага - только такой мог создать смерч.
        Несколько орков попытались углубиться в лес, но стали тонуть в болотах, товарищи схватили их, стали вытаскивать. Из глубины леса полетели стрелы. Некоторые впивались в стволы деревьев, но были и те, что пронзали орков, пытавшихся вытащить товарищей, а затем и добивали завязших в болотах противников. Демоны запулили в ответ сгустки зеленого пламени, но, очевидно, не видя мишеней - попасть чрезвычайно сложно.
        - Господин, они отбили атаку!
        Олдор затравленно глянул в сторону столь ненавистной ему крепости. Огры, что выбили ворота, валяются изрезанные, также убиты все тролли, а ворвавшиеся орки и демоны отброшены назад, в проходе застыла стена из стальных щитов, со стен сбросили последние трупы орков, после чего она полностью заполнилась эльфийскими лучниками. Стрелы черным роем пчел, жужжа, устремились вниз, уменьшая численность стоящих под стенами отрядов.
        - Что нам делать, господин? - отчаянно прокричал один из демонов.
        - Отступаем! Труби отступление, пусть те, что под стенами тоже отступают. Надо отбить лагерь!
        Я и Алтмас застыли на внешней стене, глядя, как приближаются войска противника. Баллисты стреляют, но копья лишь со звоном отлетают от щитов. Справа и слева от нас в основном орки и тролли, а также управляющие ими феи. Именно им придется принять на себя большую часть яростной атаки врага. Я с Алтмасом здесь для того, чтобы сразить троллей и помочь отбросить врагов обратно. Также за зубцами второй стены уже притаились сотни эльфов, а за стеной у ворот столпились гладиаторы. Их гладии, будучи короткими мечами, как раз прекрасно подходят для сражения в узких пространствах.
        Огры тем временем подошли к воротам. От тяжелого удара тарана по стене прошла дрожь. Доски тоскливо затрещали, словно внезапно поняли, что обречены.
        - Готов? - спросил Алтмас.
        - Спрашиваешь.
        - Тогда устроим соревнование, кто больше одолеет врагов? Пусть я тогда и победил на турнире, но это была неполноценная победа. Я просто на мгновение раньше «убил» тебя, но будь тот бой настоящей битвой, то закончилась бы она смертью обоих. Так что, как насчет соревнования? На этот раз выясним, кто из нас лучше.
        Я глянул на его улыбающееся лицо. Под ногами грохотнуло, обломки ворот влетели внутрь.
        - Как хочешь.
        Мечи с шелестом покинули ножны, он тоже выхватил оружие.
        - Постой, что у тебя за меч?
        - Хм? Великий меч, под названием «рассекатель».
        - Вот, держи.
        Я извлек из магического пространства меч, забранный у Ливуала.
        - Что это?
        - Легендарный меч. У него есть встроенный талант и у него есть множитель базовых статов. Ты же принял усиливающие зелья? Вот, получишь ощутимую прибавку.
        - Но правильно ли у тебя забирать такой меч?
        - У меня у самого два легендарных меча. К тому же тот, что отдаю тебе, для меня бесполезен. Ну и даю тебе его на время. Как только закончится вся эта заварушка с демонами - вернешь. Будет нечестно, если я выиграю только за счет более крутого снаряжения.
        Последний аргумент подействовал на него наиболее сильно.
        - Хорошо. Честное соревнование. Да будет так.
        Алтмас взял меч. Тем временем во внутренний двор ворвались тролли, а за ними десятки орков и демонов. Они тут же побежали по лестницам на стены, их встретили орки под управлением фей. Раздался лязг и скрежет, кровь забрызгала лестницу, а на землю повалились убитые.
        На меня выпрыгнули трое демонов и пятеро орков. Я не стал ждать, когда нападут, а прыгнул в атаку. Враги попытались сопротивляться, но я стремительно нарубил их одного за другим. Кровь забрызгала доспехи, мечи и руки, плеснула на лицо, я отерся рукавом. Там, с другой стороны, Алтмас стремительно разделался с пятью противниками.
        Враги тем временем атакуют по всей длине стены. Нескольких фей зажали, поубивав захваченных ими орков, но не успел я рвануться на помощь, как позади демонов возникла Алческа. Кнут хищно щелкнул, острие ударило в шлем и пробило его, из щелей забрала выплеснулась кровь, от лопнувшей от атаки черепушки. Демон повалился на землю, а его товарищи с ужасом обернулись к противнице, и это стало роковой ошибкой. Феи атаковали в спину, поражая противников в уязвимые места.
        Я помчался к другому месту массового скопления орков, раскидывая и рубя одиноких противников.
        Слева заметил движение, резко отпрыгнул назад. Тяжелая здоровенная палица с грохотом опустилась в шаге от меня. В стороны брызнул камень. Я обернулся. На стену влез огромный закованный в доспехи тролль. Он с усилием поднял палицу, из шлема донесся глухой рев.
        Я прыгнул вперед, мгновенно сократив дистанцию. В последний миг заметил, как глаза тролля расширились в удивлении. Мечи со скрежетом пробили стальной воротник. Я рванул руки в разные стороны, голова тролля взлетела вверх, за ней ударил кровавый фонтан. Я оттолкнулся от нагрудника, сделал небольшое сальто назад и приземлился.
        Вновь помчался к толпе, с которой уже схватились несколько фей и орков с троллями. Демоны что-то кричат, раздавая приказы, у обеих сторон огромные потери, кровь залила все пространство, тела валяются тут и там. Я налетел на них как тигр на антилопу. Бил, рубил и уничтожал. Схватка продолжалась несколько мгновений, пока не осталось противников. Я застыл, тяжело дыша, чувствуя в воздухе запах железа. Кровь стекает по мечам, заляпала мне одежду.
        - Начинается! - раздался чей-то крик.
        Я глянул на поле. Там основная армия демонов прошла большую часть расстояния. В этот миг из лесов начали лететь стрелы, а над нами промчался дракон, устремившись к оставленному лагерю.
        Пора.
        - Давайте! - проорал я, подняв меч.
        Из-за зубцов вторых стен разом поднялись эльфы. Орки и демоны, сражающиеся с контролируемыми феями орками, с ужасом в глазах обернулись. Десятки стрел сорвались с луков, ударив по противникам. Тела стали падать на землю.
        - Я за троллями! - крикнул Алтмас, лихо спрыгнув со стены во внутренний двор, где все еще стоит десяток закованных в броню троллей.
        Тогда я займусь ограми.
        Я резко перемахнул через зубцы. Ближайший огр заметил меня, вскинул щит. Я с лязгом приземлился на металлическую поверхность. Мечи вошли в центр щита по рукоять, пронзив не только защиту, но и держащую его руку.
        Огр взревел, а я, вырвав мечи, прыгнул на землю прямо в гущу врагов, что столпились у входа и медленно заходят внутрь. Мечи запели смертельную песню. Орки и демоны не сразу поняли, что произошло. Я же пошел прорубаться сквозь них, оставляя позади изрубленные тела. Оказавшись рядом с огром, резким ударом подрубил ногу. Огромное тело повалилось на меня, но я резко подпрыгнул, ловко приземлился на плечо стоящего рядом орка, сделал длинный прыжок. Огр упал позади, с хрустом придавив десятки орков.
        Противники пытались хоть как-то атаковать, но для них я двигаюсь слишком быстро. Со стороны это, наверное, похоже на то, словно мимо проносится вихрь, оставляя позади себя мертвых.
        Я подлетел к третьему огру, подрубил ногу. Стал рубить стоящих рядом воинов, а как только земля вздрогнула от падения огромного тела, подскочил к огру и быстрым ударом вспорол шею.
        Тем временем донесся гул десятков глоток. Орков и демонов выдавило из прохода, как пасту из тюбика. В проходе встали, сомкнув щиты гладиаторы. Один из огров взмахнул дубиной, собираясь разбить строй, но в этот миг со стены спрыгнули двое мужчин. В них я различил Марка и Ганника. Оба приземлились на разные плечи огра. Стремительно атаковали. Монстр завертелся, пытаясь скинуть их, но парни держались уверенно и разили быстро. В какой-то момент ноги огра подогнулись, и он, забрызгивая кровью округу, повалился на землю. Ганник и Марк за миг до падения спрыгнули в стороны.
        На стены высыпали эльфы, тут же став поливать дождем из стрел войско противника. Я метнулся к проходу, прорубая себе путь. Марк и Ганник последовали за мной. На миг щиты гладиаторов раздвинулись, пропустив нас, а затем с лязгом закрылись.
        - Серж, сюда! Мы привели коня, - раздался голос Алтмаса.
        На площадке между стенами уже скопились все всадники. В руках у них мощные копья, специально созданные для таранной атаки. Все закованы в броню, в том числе и кони.
        Сейчас время решающего удара. Противник попытается отступить и захватить лагерь - это единственный путь вырваться из ловушки. Поэтому нельзя дать ему это сделать.
        - Пехоту следом поведет Балфорст, - сказал Рифитрус, поравнявшись со мной.
        Я запрыгнул на коня, принял копье, протянутое одним из солдат. До слуха донесся рев труб.
        - Они отступают, - крикнула Алческа со стены.
        Я кивнул, обернулся к всадникам и поднял руку, сжатую в кулак.
        - Вперед! Разгромим их!
        Воины ответили слитным гулом. Гладиаторы тем временем вышли из прохода, освободив его нам.
        Держа копья вертикально вверх, мы по четверо в ряд быстро выехали в поле. Орки и демоны спешно отступают к основной армии, что сейчас развернулась и под беспрерывным обстрелом из леса медленно движется к лагерю, частокол которого уже заняли сотни эльфов, еще больше стрелков в самом лагере. Вообще, под покровом ночи по лесам прошло почти шесть тысяч эльфов. Почти тысяча осталась справа и слева от дороги и сейчас обстреливает вражеское войско, а пять тысяч участвовали в атаке на лагерь.
        Дракон сделал вираж над вражеским войском, резко снизился, зеленый огонь вырвался из пасти, сжигая десятки орков. Снизу в него полетели сгустки пламени, но дракон резко изогнулся, махнул крыльями и стремительно поднялся вверх. Ни один сгусток даже не задел его.
        Над головой прогудели стрелы, ударили в спину убегающим оркам и демонам. Десятки бойцов упали. Всего, по моим прикидкам, под стенами погибло около половины всех отрядов, что подошли сюда - то есть примерно три тысячи воинов. Не говоря о том, что убиты все огры и тролли.
        - Сметем их, - прохрипел Алтмас, вставая рядом.
        Мы выстроились по десять конников в ряд. Один из впереди стоящих вскинул рог, протрубил. Мы разом опустили копья, пришпорили коней. Животные мощно понесли нас вперед. С каждым мгновением ветер все сильнее и сильнее бьет в лицо, а передовые вражеские отряды все ближе и ближе. Копье держится ровно. Пусть это первый раз, когда участвую в конной атаке, но получается как-то интуитивно правильно.
        Мы налетели на отступающих стальной волной, смели первые ряды, сильно вклинились вглубь. Я отбросил уже бесполезное копье, выхватил клинки и, пришпорив коня, понесся вперед, рубя направо и налево. Рядом со мной скачет Алтмас, никак не отставая. Его клинок, который когда-то принадлежал Великому Герою, убившему короля демонов, рубит быстро и так же легко, как и мои мечи. Вскоре ряды орков и демонов остались позади, а мы помчались дальше, к основному войску, что уже почти подошло к лагерю. Стрелы гудят в воздухе, обрушиваясь на армию демонов, с каждым залпом на земле остаются десятки и даже сотни трупов.
        Я оглянулся. Наша армия всадников прошла сквозь вражеское войско, как сквозь туман. И пусть позади остались сотни раненых и недобитых орков и демонов, но это неважно - ими займется бегущая следом пехота.
        - Вперед, вперед! - прокричал я.
        Встречный ветер с силой треплет плащ, кони храпят, но упорно несут нас вперед.
        - Потерпите еще чуть-чуть, скоро мы дадим вам отдохнуть, а пока несите на врагов, - прошептал я.
        Часть армии впереди резко остановилась, развернулась к нам, выставив щиты и копья. Это, возможно, могло бы остановить нас, да только в небо взлетела очередная черная туча стрел и обрушилась вниз. Стрелы вонзились в открытые спины оркам и демонам, многие попадали, в шеренге образовались бреши. Мы влетели в них, расширяя и углубляя. Удар конницы был страшен и жесток. Мы врубались все глубже и глубже, оставляя за собой стонущие тела. В какой-то момент я заметил, что враги даже не пытаются не то что стянуть с лошади, но даже атаковать. Укрывшись щитами, они расступаются в стороны в надежде, что мы не заденем их.
        Мы с Алтмасом, подобно двум ангелам смерти, прошлись по врагам, оставив за собой просеку из трупов. И нашей целью был он - высокий демон в доспехах, что сидит на коне. Увидев нас, он развернулся, вскинул секиру. Я услышал глухой грозный рык.
        - Смертные, идите сюда, я уничтожу вас! - взревел он.
        Мы в два скачка преодолели разделяющее нас расстояние, напали, не сговариваясь, с двух сторон. Это был явно архидемон, наверное, он даже обладал талантом, раз с такой уверенностью решил сражаться с нами.
        Секира прогудела над головой, я вовремя прильнул к конской гриве. Меч Алтмаса нашел тем временем щель под нагрудником. Демон захрипел, кровь потекла из раны. Он взмахнул секирой, хотел было обрушить ее на Алтмаса, но в этот миг мой меч ударил в уязвимое место - в подмышку. Пробив кольчугу, меч «заката и рассвета» глубоко вошел в тело, пронзив оба легких и сердце. Демон замер. В это мгновение клинок Алтмаса ударил в шею, снеся голову противнику.
        Часть 8. Глава 99.
        НЕУДАЧНАЯ РЕКОНКИСТА. ЧАСТЬ 3.
        Разоруженные, закованные в кандалы орки и демоны стройными рядами под присмотром воинов проходят через крепость и отправляются вглубь Салтики. Они все-таки смогли попасть в эту страну, как и хотели, только не в качестве завоевателей, а как пленные.
        Снег медленно падает на землю, тут же тает. Дорога превратилась в грязь, но уже ночью, когда температура опустится, холод скует ее, из-за чего будет выглядеть так, словно на ней разлили бетон: с подтеками, неровностями, но при этом невероятно твердой.
        Я спустился с частокола внутрь огромного лагеря. Солдаты празднуют, поднимают кубки, в котлах варится мясо. Еще бы. Очередная легкая победа. С нашей стороны потери составили меньше тысячи убитых эльфов и трех тысяч с разной степенью ранений. Примерно столько же убитых и раненых людей. Вроде бы немного, учитывая, что враг понес потери в три раза большие, но меня такой расклад не устраивает. Особенно принимая во внимание тот факт, что следующая наша цель - это уничтожение сразу двух легионов, что осаждают горы. Естественно, они пока не знают о нашем приближении, но уверен, вышлют разведывательные отряды и за день до того, как мы подойдем, будут в курсе не только о том, с какой стороны нас ждать, но и о численности. Так что будут готовы к нападению. Все осложняется тем, что к гномам не попасть. В отличие от той же столицы Фостенда, мы просто не сможем с высоты спикировать к замку и скоординировать действия. Горы гномов - нечто иное. По словам Рифитруса первого, в горе просто огромные ворота, нет ни стен, ни домов, а все гномы находятся глубоко в горах. Если мы приземлимся у ворот, не факт, что
удастся договориться, чтобы гномы нас впустили, да и враг не станет смотреть на это. Конечно, возможно у гномов есть запасной выход, чтобы эвакуироваться в случае захвата, вот только мы не знаем, где он расположен.
        Однако есть и приятные новости. По предполагаемому маршруту имеется несколько крепостей, которые превратили в лагеря для пленных. Так что перед столкновением мы можем пополнить войска. Только вот как взять крепости и не потерять много солдат - вопрос. Как докладывает разведка, в каждой из крепостей по тысяче воинов, а это значит, что взять даже одну такую обычным способом - дело непростое. Помнится, в средневековье в моем мире крепости осаждали по несколько месяцев, а то и лет, а если и шли на штурм, то при десятикратном преимуществе и несли огромные потери. Серьезных стенобитных орудий, таких как пушки, еще не существует, про стенобитные свойства требушетов и катапульт - говорить смешно, ибо она никакая. Стихийные магии тоже не особо подойдут - пламя толстенные каменные стены не уничтожит, вода или молнии им вообще не угроза. Серьезные проблемы могут создать только заклинания стихии земли шестого и седьмого класса, вот только проблема в том, что Малтиан таких заклинаний не знает, а если бы и знал, то использовать их нужно непосредственно вблизи стен. Да, в войске есть еще маги, но их предел - это
заклинания 5 класса и то их объема маны хватит на одно или два таких заклинания. Да и в этом случае эффективность неизвестна. Остается только либо привычным способом залезать на стены по лестницам, либо придумать что-то другое.
        Воины тем временем прокричали здравицу и опрокинули содержимое кружек в глотки. Сегодня у всех отдых и пирушка. Без этого - никак. От походов и сражений у воинов всегда накапливается стресс, и его лучше снимать хотя бы вот такими пирушками. Учитывая, что врагов поблизости нет, можно денек расслабиться. Феи, кстати, тоже расслабляются, но в стороне от общей массы. Выставили себе в охрану орков и троллей, так что даже в пьяные головы большинства воинов не закрадывается желания подойти к девушкам, хотя поглядывают на них с жадностью. И это, кстати, еще одна головная боль для меня. Все-таки в войске почти сорок тысяч мужчин. Ну ладно, эльфы не в счет - они слишком брезгливы и благородны, и на другие расы не смотрят. Но вот люди.
        - О чем задумался? - раздался справа задорный голос.
        Я обернулся, ко мне приближается Малтиан, опираясь на массивный с металлическим черепом посох.
        - Да есть кое-что, что не дает покоя.
        - Ну, поведай, может, я помогу.
        Я вздохнул, глянул на улыбающееся лицо мага и рассказал о проблеме, связанной с феями.
        - Вот оно что. Понимаю, - задумчиво произнес Малтиан. - Но решение есть.
        - Правда? - удивленно спросил я.
        - Да. Мифы и легенды. Можно для этого, кстати, использовать эльфов.
        - Мифы и легенды? - переспросил я, не очень понимая, что хочет сказать маг.
        - Ну да. Есть множество всяких мифов про фей. И есть такой, что феи высасывают мужскую силу. Ведь среди них нет мужчин, только женщины. Отсюда и пошел этот древний миф.
        - Что значит - высасывают мужскую силу?
        - Это значит, что тот, кто проведет ночь с феей, станет импотентом, - с улыбкой пояснил он. - Нужно попросить некоторых эльфов, чтобы распространили эти слухи среди людей. К эльфам у простых воинов доверия будет как-то больше. Добавит эффекта еще факт, что сами эльфы даже не смотрят в сторону фей.
        Я несколько мгновений смотрел на улыбающегося Малтиана, затем усмехнулся.
        - Быстро ты нашел решение. Спасибо. Надо будет поговорить с Корвином.
        Главу разведки я нашел спустя пять минут в окружении эльфов. Выслушав мою просьбу, он криво усмехнулся и дал согласие.
        - Командир, есть кое-что еще, что нужно обсудить, - произнес он, увидев, что я собираюсь уходить.
        - Что? - спросил я.
        - Только что прибыли разведчики, что наблюдали за горами.
        - Да, я видел, как приземлился дракон Нейты.
        - Так вот, там все плохо. Врата пробиты, и демоны проникли в горы.
        Я выдохнул, прикрыв глаза. Вот почему, когда думаешь, что все начинает налаживаться, сразу начинают сыпаться неприятности, как из прохудившегося мешка?
        - Пока демоны прорвали первую линию обороны, но такими темпами они захватят горы.
        - Я понял. Значит, завтра выступаем в поход. Нужно в срочном порядке идти на выручку.
        - А что с крепостями по пути? Просто путь до гор займет почти пять дней, а если брать стоящие на дорогах крепости, то больше недели. И это при условии, что на штурм крепости потребуется не больше дня.
        - Может, тогда просто обойти их? - предложил один из эльфов.
        Мой взгляд на несколько мгновений сфокусировался на одной точке, пальцы поскребли лоб.
        - Нет. Если солдаты еще как-то смогут пройти по лесам, то обозы с провизией, походными кузнями и прочим придется бросить, так что это не вариант. Будем штурмовать. Взятие каждой крепости у нас займет меньше часа, - сказал я.
        - Как это? - удивленно спросили эльфы.
        - Все объясню сегодня вечером на совете. Жду тебя там, Корвин. И позаботься о распространении мифа.
        - Хорошо.
        Начальник крепости и по совместительству тюремного лагеря Альвирус-ар Гороот с мрачной решимостью наблюдал за выходящим на поле войском. Тысячи закованных в броню солдат, тысячи эльфов. И это, как докладывает разведка, даже не половина войска. Основная масса еще не подошла.
        Он слышал, что вроде как люди после ужасного разгрома все-таки сумели организовать оборону где-то на западе, но не думал, что все настолько серьезно.
        - Господин, мы наладили связь! - раздался позади голос.
        Гороот обернулся, позади застыли два демона в полном облачении.
        - Хорошо, иду.
        Он быстро сошел со стены, поспешил в донжон. Внутри помещения комнаты превращены в тюремные камеры, так что вместо привычных дверей - решетки. В каждой камере по десятку заключенных. Всего здесь на первых этажах почти две сотни воинов, еще две сотни содержатся в подземных тюрьмах, а оставшиеся триста в бараках, рядом с донжоном. Солдат здесь содержат пока как пленников, но, как слышал Гороот, их собирались отправить на принудительные работы после того, как завоевание всех северных королевств завершится. По-хорошему Гороот давно казнил бы всех, но приказ был - сохранить жизнь.
        Гороот прошел через обеденный зал и вошел в небольшую комнату. Несколько демонов стоят у круглого стола, в центре которого лежит небольшая красная подушка, на ней блестит стеклянный шар, в глубине виднеется лицо.
        - Гороот, что случилось?
        - Огромная Армия людей подошла к крепости. Идет с запада, с Салтики.
        На миг демон внутри шара задумался.
        - Значит, Олдор со своим легионом был разгромлен? Плохо, очень плохо, надо будет срочно доложить господину Горхесу. Учитывая, что Фостенд был отбит, получается, что все легионы, подчиненные господину Мулсу полностью уничтожены. Тревожный звоночек. Ладно, Гороот. Сколько сможете продержаться?
        - У нас здесь полный штат. Так что удерживать можем хоть месяц. Но все зависит от силы врага и того, сколько воинов он может положить ради взятия крепости.
        - Понимаю. Продержитесь там, сколько можете. Нам нужно еще немного времени, чтобы захватить горы гномов, потом мы придем на помощь.
        - Как прикажете. В крайнем случае, на пути вражеской армии встанут еще крепости подконтрольные Истаи и Лоцу. Так что у вас есть не меньше недели.
        - Если станет туго, отступай по тайным выходам.
        - Как будет угодно.
        Краем уха демон услышал, как загудела труба. Похоже, враг решил начать штурм.
        - Простите, господин, но мне нужно идти.
        - Удачи, Гороот.
        Надев шлем и поправив любимый палаш, Гороот поспешил к выходу. Демоны личной охраны последовали за ним.
        Когда он вышел из донжона, то увидел суетящихся на стенах орков, что достают луки, готовятся стрелять по наступающим.
        Быстро взбежав по лестнице, Гороот направил взгляд на поле. Враг выстраивается в километре от стен. Тысячи пехотинцев, но впереди них всадники. И это сразу насторожило демона. Более того. Эльфийские лучники вместо того, чтобы подойти ближе и обстреливать стены, застыли позади пехоты. Будь Гороот командующим, он в первую очередь выдвинул бы стрелков. Эльфы прекрасные лучники и способны точно стрелять с предельного расстояния - в пятьсот шагов. С такой дальности стрелять по стенам крепости могут только эльфы, и будь на их месте орки, то они просто не дострелили бы. Конечно, со стен орки смогут дострелить до эльфов, но точность будет никакая, да и сила выстрела слабая - все-таки лукам орков далеко до эльфийских. Более того, всегда можно использовать воинов со щитами, что прикрывали бы эльфов.
        - Неужели они собираются атаковать так? - раздался удивленный шепот одного из демонов. - Без таранов, без лестниц?
        Брови Гороота дрогнули. Он внезапно понял, что еще смутило его. У врагов нет никаких осадных приспособлений.
        Враг тем временем медленно двинулся в сторону крепости.
        - Что-то тут нечисто.
        Гороот глянул на стоящего рядом демона. Внезапно услышал в вышине слабый свист. Он быстро поднял взгляд. Ужас прокатился по спине холодной липкой волной.
        Сверху стремительно падал огромный костяной дракон. Пасть его раскрылась, внутри затрепетало зеленое пламя.
        - В сторону! - взревел Гороот, быстро спрыгивая со стены.
        Пламя ударило мощным потоком, разлилось в стороны. Дракон почти ударился о стену, но в последний миг сделал резкий вираж.
        Гороот вскочил на ноги, с ужасом взирая на кричащих воинов, охваченных зеленым огнем. И пусть пламя задело участок стены длиною в семь метров и поразило двадцать орков, все равно наличие у врага костяного дракона сильно осложняет оборону. Но неожиданности на этом не закончились. Дракон пронесся над головой, тень на миг накрыла двор, а через пару мгновений справа, слева и позади приземлились несколько человек. В доспехах. Один с двумя мечами, второй с одним, третий с посохом в руках, а четвертым была… Элантира - дочь короля демонов. Она застыла перед Гороотом. Все архидемоны знали ее в лицо благодаря тому, что Ол-демо Эр демонстрировал им портрет девушки, написанный еще тысячу лет назад.
        - Принцесса, - только и прошептал Гороот.
        Слева заметил движение, резко развернулся. Человек с двумя мечами атаковал быстро и сильно. Остальные вторженцы метнулись в разные стороны. Маг создал перед собой десятки огненных шаров, что устремились в сторону охраны у ворот и подъемного моста. Мощные вспышки на миг ослепили. Десятки орков охватило пламя, что устремилось в разные стороны, накрыв рыжим все испепеляющим туманом округу. Следом к мосту побежали Элантира и еще один воин с мечом. Тот же, с кем сражался Гороот, продолжил нападать, тесня командира крепости. Архидемон с ужасом увидел, как от меча и щита отлетают куски металла. Движется противник с такой скоростью, что его образ словно размазывается в пространстве, только врожденная интуиция помогает Горооту продержаться, но с каждым мгновением он все отчетливей понимает, что ему конец. Над головой пролетел дракон, вновь пламя выплеснулось на стены и площадь перед ними, еще несколько десятков защитников превратились в живые факела. Тем временем со стен стали падать орки. Видно, как в них попадают стрелы - эльфы подошли на расстояние выстрела. Большая часть защитников была отвлечена
прилетевшим драконом, так что упустили момент, когда эльфы стремительно сократили расстояние и стали засыпать стену стрелами. Орки попытались организовать штурмовой отряд, чтобы помешать опустить мост, но маг и воин с одноручным мечом прикрыли Элантиру, что спешно перебила запоры. Звеня цепями, мост с грохотом опустился, а во двор влетела стальная масса всадников.
        Гороот зарычал, хотел было использовать талант, но в этот миг меч перерубили, а затем грудь взорвалась болью. Он опустил взгляд и с ужасом увидел торчащую из пробитого нагрудника рукоять меча. Перед взглядом потемнело, и он повалился на площадку.
        Пленники, выходя, щурятся, прикрывают глаза руками. Кандалы с них уже сбили, во дворе спешно готовят еду. Парни выглядят изнеможденными. Как удалось выяснить, их поили водой, и раз в день давали по куску хлеба, отчего ребята за пару недель стали выглядеть как ходячие обтянутые кожей скелеты.
        К крепости мы вышли час назад и, не дожидаясь подкреплений, приготовились к штурму. План был прост: пять легендарных охотников штурмуют крепость сверху, открывают ворота, и уже тогда врываются всадники. Да, опять полководцу приходится идти чуть ли не в первых рядах. Но если не я, то кто? Кто способен на такое? Мы не можем позволить себе застрять здесь на дни и недели.
        Заметил, как ко мне движутся Малтиан, Нейта, Элантира и Рифитрус, который и командовал ударным конным отрядом.
        - Последние отряды уже подошли, - произнес Малтиан. - Балфорст приказал разместиться и отдохнуть.
        - Передай, что у них час на отдых, потом выходим к следующей крепости. Враг надеется задержать нас хотя бы на два-три дня, а в идеале на неделю, но мы не дадим ему и нескольких часов, - сказал я.
        Почему я так в этом уверен? Успел допросить нескольких пленных демонов, приближенных к убитому начальнику крепости.
        - Что будем делать с пленными орками? - спросил Рифитрус.
        - Сколько их? - поинтересовался я.
        - В живых осталось около трех сотен, - сказал Малтиан.
        - Бараки и тюрьма. Людей накормить. Оставим тут еще сотню солдат. Когда разгромим армию, штурмующую горы гномов, бывшие пленные поправятся и смогут влиться в нашу армию.
        Из донжона тем временем выбежал воин, взгляд его внимательно просканировал окрестности, остановился на мне, лицо просветлело, и он поспешил к нам.
        - Ваше величество! - воскликнул воин.
        Я не сразу понял, что он обращается ко мне, а не к Рифитрусу, но нет, воин смотрит на меня.
        - Слушаю, - сориентировавшись, сказал я.
        - Там один из пленников утверждает, что он король Теруктонии.
        Мы переглянулись.
        - В каком он состоянии?
        - Худ и слаб.
        - Хорошо. Пойду тогда сам, негоже заставлять измученного человека ходить.
        Уходя, я услышал, как Малтиан за спиной прошептал новое для него словечко: «негоже».
        - Я пойду с вами, - произнес Рифитрус.
        Проходя мимо котла с кипящей похлебкой, я перехватил у одного мужчины тарелку с едой. Он как раз собирался нести ее тому самому королю, но я сказал, что сделаю это сам. Краем глаза заметил внимательный взгляд Рифитруса. Парень видимо опять пытается у меня чему-то научиться.
        Человека, назвавшегося королем, мы встретили в обеденном зале. Он сидит за столом отдельно от остальных. Глаза его глубоко посажены, над ними нависают густые брови. Из-за тусклого света тени падают так, что глаз почти не видно, лишь два темных провала. На вид ему лет тридцать. Одет в обычную, но хорошо сделанную одежду. Даже отсюда вижу, с какой тщательностью подогнаны все детали по фигуре, ровные стежки ниток и прочее, что говорит о том, что одежду делали на заказ для конкретного человека.
        - Здравствуйте, - произнес я, подходя и ставя тарелку с едой перед мужчиной.
        Он поднял взгляд карих глаз.
        - Благодарю, - сказал он, но к ложке не притронулся. - Я так понимаю, что говорю с командующим, что освободил крепость?
        - Новый правитель Фостенда легендарный охотник «счастливчик» Серж. А также командующий новой объединенной армией северных королевств, - представился я. - А это ранее наследный принц, а ныне правитель Салтики Рифитрус первый.
        - Приятно познакомиться. Я наследный принц Теруктонии Розвур на Гюнт, а значится ныне Розвур третий. Мой старший брат и отец погибли, я попытался организовать оборону, собрал всех, кого мог, но быстро проиграл и был пленен. То, что я все еще жив - чудо. Враги не прознали, кто я на самом деле, а солдаты не выдали.
        Я кивнул, затем показал глазами на тарелку.
        - Да, вы правы, мне стоит поесть.
        - Ничего, набирайтесь сил. К сожалению, нам вскоре выступать дальше.
        - Отчего такая спешка? - спросил он.
        - Гномов сильно прижали.
        - Они еще обороняются? - удивился Розвур.
        - Да. И потому надо спешить. Там два легиона демонов.
        - Ого, огромная сила.
        - У нас не меньше, - сказал Рифитрус.
        - И мы надеемся, что станет больше.
        - Да, да, конечно. Я понимаю. Как только ребята придут в себя, мы вооружимся и будем готовы влиться в ваше войско, - заверил Розвур. - Пусть вклад небольшой, но даже несколько сотен мечей не помешают.
        - Нет, у вас будет больше. По нашим данным есть еще как минимум две крепости с не меньшим числом пленных. Также есть еще несколько полевых тюремных лагерей. Так что вклад Теруктонии в общую победу будет немалым. Что ж, отдыхайте и набирайтесь сил.
        Когда мы вышли из донжона, Рифитрус оглянулся на закрывшиеся двери, а затем спросил:
        - Почему вы остановили слугу и сами дали ему тарелку с похлебкой? Все-таки по статусу вы старше, как бы, глава объединенной армии уже двух королевств, а сами пришли к нему, да еще и еду поставили.
        - В той стране, где я родился, это называется психологией. В разных ситуациях одинаковое поведение выглядит по-разному, знаешь ли. В данном случае я выступил не как слуга, принесший поесть, а как некий спаситель, принесший свободу и избавление от голода. Так что таким своим действием я не только не стал ниже в его глазах, а даже наоборот - возвысился, как спаситель, что сошел с неба. Освободил из плена и еще накормил. Как если бы Бог спустился к умирающему от жажды в пустыне смертному и даровал ему бурдюк с водой. Вот если бы ситуация была другой: он сыт и сам освободился из плена - в таком случае этот мой жест был бы расценен как слабость, как заискивание.
        - А в данном случае, как божественное снисхождение. Интересно, - потерев подбородок, произнес Рифитрус.
        - Ладно, хватит на сегодня раздумий. Пойдем, перекусим, а то уже минут через тридцать надо собираться и отправляться дальше.
        Перед второй крепостью нам попался небольшой город, обнесенный деревянной стеной. Охраняли его около пяти сотен воинов. Мы высыпали с передовым отрядом и сразу вступили в бой. Дракон прожег в стене пару дыр, а затем полторы тысячи бойцов ворвались под моим предводительством и буквально порвали орков и демонов. Самым серьезным противником оказался огр. Он продержался против меня целых три секунды. Демон же, который управлял им, не успел даже договорить: «тебе конец», как его голова, лихо подпрыгивая, как футбольный мячик, укатилась по центральной дороге.
        Ко второй крепости подошли к вечеру. Штурм был так же стремителен, как и первой. Мы спрыгнули с дракона, порубили защитников у подъемного моста, опустили его и ворвавшиеся воины довершили разгром.
        Я торопился, так как боялся, что тем, кто сейчас штурмует горы гномов, доложат о наших успехах и тогда они решат отложить штурм и сосредоточиться на нас. Пока же они уверены, что у них есть неделя.
        Подходя к третьей крепости, освободили еще несколько деревень, а потом уже напали на саму крепость поздно ночью. У нее и заночевали.
        Перед сном провели небольшое совещание. Разведчики доложили обстановку у гор. Враги пока не в курсе о том, что мы уже взяли третью крепость. И продолжают осаду в полной уверенности, что им ничего не угрожает. Более того, мы придумали особый план. Собственно, предложила его Алческа. Выживших демонов, приближенных к командирам крепостей, феи очаровали. Да, в бою очарование на демонов практически не действует, а особенно на архидемонов, но вот когда они привязаны к стулу и происходит длительное воздействие, то их удается взять под контроль. Таким образом, даже если враг свяжется с помощью того прозрачного шара с крепостью, то подконтрольные демоны сообщат, что все еще сдерживают вражескую армию. На вопрос: «Почему не докладывает командир?» Ответ будет: «Его убили во время одного из штурмов». Так что благодаря этой хитрости, враг еще долго не узнает о взятии крепостей.
        - На пути у нас будет столица. Не знаю точного количества, но по грубым прикидкам там не меньше полутора тысяч солдат, - сказал Корвин. - Два кольца стен. Первые окружают новую часть города, а вторые - старый город. Стены каменные.
        - Возьмем город без проблем, - сказал Малтиан. - Нейта с помощью пламени дракона сожжет врата, а мы ворвемся в город.
        - Нет, - сказал я. - Будем действовать иначе. Сначала под покровом ночи проникнем в него. Уничтожим командиров, и только после этого подойдет армия и окружит его.
        - Почему так? - спросил Малтиан.
        - У противника есть огромные стеклянные шары, через которые они общаются. Если мы выйдем и окружим город, то командующий войском в столице доложит о нас главному командиру, который сейчас штурмует горы гномов. Этого допустить нельзя. Мы должны оставлять врага в неведении о нашей скорости продвижения. И если с последними двумя крепостями получилось так, что мы атаковали быстро и уничтожили командиров мгновенно, так что те не успели доложить, то со столицей так не получится. Во-первых, мы не знаем точного места расположения демонов-командующих, во-вторых, если будем штурмовать обычным способом, то пока захватим весь город, враг уже десять раз доложит. Тем более, в отличие от крепости, у города множество выходов, а это значит, что противники могут сбежать, и чтобы этого не допустить, придется брать город в кольцо перед штурмом. Что опять же даст много времени нашим противникам. На этот раз с нами пойдешь и ты, Корвин.
        - Как прикажете.
        - А что если просто обойти столицу? - внезапно спросил Эномай. - Давайте обойдем ее и ударим по легионам, штурмующим горы, а уже потом спокойно захватим столицу.
        Все озадаченно переглянулись, мой взор пал на карту. Помимо основных дорог есть и небольшие и несколько - в обход столицы.
        Я сделал задумчивое лицо.
        - Хорошая идея, молодец Эномай, - наконец, произнес я.
        Вообще, стараюсь делать вид, что, мол, его предложение неплохое, хотя на самом деле это не только очевидная, но и самая правильная идея. Я должен был предложить такое. Чувствую теперь себя идиотом, вот и приходится делать так, чтобы и другие не подумали, что их полководец далеко не гениален. Я слишком увлекся тактикой захвата замков и забыл о стратегии завоевания страны. Если говорить игровым языком, то зациклился на микро, забыв про макро. Проще говоря, вижу только конкретные детали, не пытаясь охватить всю картину взглядом. Уперся в одну эту дорогу, по которой нужно идти и захватывать один за другим города, не обращая внимания на тропы попроще. А ведь нужно как можно быстрее добраться до гномов и ударить по вражеским легионам неожиданно - вот главная задача, которую я успешно позабыл со всеми этими лихими захватами крепостей и городов.
        - Так и поступим, - после нескольких мгновений завершил я. - Поведем войска вот по этой дороге в обход столицы. Выиграем время и у нас останется эффект неожиданности.
        Когда совет закончился, я двинулся к выходу. Нос щекочут приятные запахи, а желудок урчит в нетерпении, как пес, глядя на сосиску в руках хозяина. Понятно, что лучше послать кого-то, чтобы принесли еду, но знаю, что если буду есть из одного котелка с простыми солдатами, то это повысит мой авторитет в армии, хотя он, наверное, и так чрезвычайно высок, но пренебрегать лишней возможностью его поднять - не стоит. Нужно добиться такого доверия, чтобы солдаты без раздумий последовали за мной куда угодно, хоть на штурм крепости, хоть на превосходящего по численности врага, хоть на штурм ада.
        - Серж, - раздался слева голос Элантиры.
        Я обернулся. Девушка стоит в полном облачении с кинжалами в руках.
        - Можно тебя на пару минут?
        - Ты же знаешь, конечно, можно.
        Мы отошли в сторону - подальше от костров.
        - Что? - спросил я.
        - Сколько у тебя базовых статов? - спросил она.
        Я нахмурился, достал карточку охотника.
        СИЛА - 889, ЛОВКОСТЬ - 819, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 699, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 876, ВОСПРИЯТИЕ - 799.
        Мои брови медленно поползли вверх. Вот это да! Нет, так-то логично. Я постоянно в гуще сражений и пусть за огров и троллей - так как они монстры - мне статов не дают, но зато щедро насыпают за орков и особенно демонов. Учитывая, что я убил множество не просто демонов, но еще и архидемонов, то такие числа неудивительны.
        - То есть, у тебя базовые статы практически равны максимальным для смертных? - уточнила девушка.
        - Да. Если выпью усиливающие зелья, то кроме магической силы, все остальные будут 999, - подтвердил я.
        - Ну, или если Нейта наложит на тебя заклинания усиления, - сказала девушка.
        - Да. Так зачем ты меня позвала сюда?
        В этот момент из-за шатра вышла Нейта. Указала рукой на меня, я почувствовал прилив сил. С другой стороны, появился Малтиан. Маг резко выбросил в мою сторону руку. В свете факелов тускло блеснуло, я на автомате поймал.
        - Тренировочный меч, - произнес я, взвесив железяку.
        - Теперь сразись со мной, - произнесла Элантира.
        - Сейчас не до тренировок.
        - И все же, давай.
        Не понимая, к чему она ведет, я встал в боевую стойку. Девушка стремительно налетела на меня. Я стал отбиваться, а на клинке появились первые зазубрины. Она не только в полном облачении, но еще и тоже под усилениями, так что, принимая во внимание множители от кинжалов, все ее статы равны 999. Двигается девушка стремительно, удары быстры и тяжелы. Оно и понятно, учитывая, что она наполовину демонесса, наполовину эльфийка, на нее действуют особенности этих рас. То есть, ее 1 стат силы, ловкости, выносливости и восприятия равен 1,5 статам человека. Так что пусть у нас и по 999 статов, только вот у Элантиры они равняются почти 1500. Это, конечно, не значит, что она в полтора раза быстрее и сильнее меня - нет. Хотя может показаться и так, но это всего лишь магия чисел. Ведь каждый стат, к примеру, силы от 1 до 20 увеличивает твою силу на 5 % в сравнении с обычным человеком, но уже дальше от 21 до 50, каждый стат увеличивает ее всего на 4 % и так далее. В какой-нибудь игре это считалось бы балансом. Так вот, начиная с 1000, каждый стат дает лишь 0,1 % от силы обычного человека, и эти 500 статов дают
всего 50 %. Грубо говоря, если я с 999 статами силы на 1219 % сильнее обычного человека, то Элантира с примерно 1500 статами, всего лишь на 1269 % сильнее обычного человека. То есть, реальная разница между нами где-то 4 %. Значит, она быстрее меня на 4 %, на 4 % сильнее, на 4 % выносливее и на 4 % у нее лучше восприятие. Да, тут четыре процента, там четыре и в итоге ее суммарные боевые возможности превосходят мои на 16 %, если учитывать все статы.
        Я принял очередной удар кинжала, сместился в сторону. Нужно переходить в контрнаступление, но это не так-то просто, когда тебя атакуют. Меч ударил быстро, но девушка уклонилась, хотя я ожидал подобное: быстро сместился, сделал укол, одновременно не дав ей приблизиться для контратаки, и сам при этом атаковал. Так и сражаются мастера: их атаки должны сочетать в себе одновременно и защиту, и нападение. Каждое действие должно быть двойным или тройным.
        В какой-то момент мне удалось ее подловить. Меч резко опустился вниз, девушка не успевала отступить, так что вскинула кинжалы. Раздался звон. Понятно, что мой клинок не способен разрубить легендарное оружие, так что ее защита кинжалами - оправдана. Будь в моих руках меч «заката и рассвета», Элантира, скорее всего, уже проиграла бы. Я стал давить мечом, но девушка стойко сдерживает атаку. Наша выносливость стала быстро иссякать, каждый стремится пересилить оппонента. Но мне понятно, что скоро я начну выдыхаться и сдавать, а девушка медленно разогнется и отбросит мой клинок, ведь у нее чуть больше выносливости и силы. Так мы давили друг на друга минуту. Лица у обоих раскраснелись, мышцы напряглись и, кажется, закаменели, вены вздулись, опутав руки подобно проводам. Вот сейчас принцесса демонов должна начать медленно, как это бывает в голливудских боевиках, пересиливать меня.
        Прошла еще пара десятков секунд, но ожидаемого не произошло, я глянул на девушку, по ее губам скользнула улыбка.
        - Похоже, ты догадываешься. Мы можем уже прекращать бой.
        Она ослабила давление, и я сделал то же самое.
        - Ничего не понимаю, - произнес я, пытаясь привести в порядок мысли.
        - Да ладно, все ты понял, - раздался голос Элантиры. - Между нами нет никакой разницы в силе. И дело не в том, что множитель особенности расы не работает в случае достижения максимальных показателей статов. Нет, он все еще работает. Просто и на тебя работает такой же бонус. Вспомни Ливуала. Он убивал множество драконов и у него даже появился навык: драконья кожа. Поглощая часть статов, он поглощал и часть силы. Ты же можешь поглощать, в отличие от того же Ливуала, только статы от представителей разных рас, но в том числе их особенности. Поглотив силу Ливуала, ты получил особенность расы эльфов - то есть увеличение статов ловкости и восприятия. А убив множество демонов и архидемонов на этой войне, ты также получил особенность - увеличенные статы силы и выносливости.
        Часть 8. Глава 100.
        НЕУДАЧНАЯ РЕКОНКИСТА 4.
        - Демоны активно заходят вглубь гор. Подозреваю, что вторая линия обороны прорвана, - доложил эльф- разведчик.
        - Все демоны? - уточнил я.
        - Да. Осталось небольшое охранение - около пяти тысяч воинов, остальные же столпились у прохода, но думаю, что вскоре все демоны окажутся в горах.
        - Самое плохое в том, что мы не знаем, как устроена оборона гномов в горах, да и сами планы тоннелей не знаем, - сказал Рифитрус.
        - Это не имеет значения. Так как мы ни за что не полезем в эти тоннели. До противника день пути. Нужно идти максимально скрытно. Увеличим число разведчиков. При встрече с вражеской разведкой - сразу уничтожать. Значит, тот план с феями сработал. Враг еще не в курсе, что мы разгромили все замки. По крайней мере, если бы это было так, то они не стали бы заходить в горы, а активно готовились бы к встрече с нашей армией. Ведь зайдя вглубь гор, они окажутся зажатыми с двух сторон.
        Солнце тем временем выглянуло из-за горизонта. Воины быстро сворачивают лагерь, тушат костры, убирают вещи в повозки. С того момента, как решили идти мимо столицы, прошло два дня. По идее сегодня ночью мы должны выйти к горам гномов.
        - Далее. Рассредотачиваемся в лесу перед лагерем. Атаку произведем поздно ночью. Нейта, атакуешь на драконе, так что сейчас выспись. И да, дневной привал будем делать на два часа дольше, чтобы бойцы максимально отдохнули перед последним броском и боем за лагерь. Основной удар произведут гладиаторы. У вас большие щиты, так что к частоколу лагеря подойти будет проще всего.
        Эномай кивнул, а мой взгляд переместился на Элантиру.
        - Группы эльфов выйдут вот здесь и здесь.
        Я указал на небольшой составленной разведчиками карте места, где должны встать эльфы.
        - Большая часть войска встанет вот в этих местах. Но не показывайтесь. Ждите сигнала. Конница встанет здесь. Рифитрус, вы атакуете после второго сигнала.
        - Понял.
        Командиры разошлись по отрядам.
        Я взобрался на коня. Первые ряды воинов тем временем пошли по дороге. Налетел прохладный ветер, я поежился, закутался плащом. Пятки тронули бока коня, тот, глухо стуча копытами о замерзшую грязь, медленно двинулся вперед. Изо рта при дыхании вылетают клубы пара, мороз обжигает лицо.
        - Серж, а почему бы нам не атаковать так же, как делали это с крепостями - высадиться, открыть ворота? - подъехав, спросил Малтиан.
        - Потому что мне надо, чтобы враги успели подать сигнал об атаке. А если мы сделаем так, как с крепостью, то велик шанс, что убьем заместителя командира, и тот не доложит о нападении, а значит демоны, ушедшие вглубь пещер, не сразу узнают о нашей атаке.
        - Разве это не лучше?
        - Нет. Тогда придется выкуривать их из пещер. А этого мне не хочется. Понимаешь, если они поймут, что мы разбили лагерь и заняли все поле перед ним, то могут просто не выйти, а запросить помощь легионов из других стран. Так что нам придется тогда уничтожить их как можно быстрее, а в условиях пещер сделать это будет не просто. И даже если все получится, то у нас будут большие потери. Конечно, эти потери будут меньше, чем если бы мы честно сошлись в поле и план убить зажатых с двух сторон в пещерах, демонов - все же не плох, но у меня есть идея получше. Так что надо сделать все так, чтобы противник покинул пещеры, поспешив на помощь бойцам в лагере.
        Морозная ночь. Кому-то такое словосочетание может показаться романтичным и даже поэтичным, но только не мне. При словах «морозная ночь», я четко ощущаю холод на коже и лице. Хочется залезть в кровать, накрыться теплым одеялом и не вылезать. Но жестокому миру плевать на мои желания. Полумесяц застыл в центре черного неба. Выглядит так, словно землю накрыли огромным черным покрывалом и сделали небольшой вырез, сквозь который пробивается тусклый свет.
        Мы застыли перед опушкой. Мимо эльфы бесшумно пронесли убитых часовых. Вообще, подойти к лагерю на достаточное расстояние, при этом не издавая шума, - та еще задачка. Нет, одному или с группой - это сделать несложно, но вот когда по лесу идут почти восемь тысяч солдат, оставаться бесшумным, да еще и в темноте - дело непростое. В первую очередь мы сделали особые ботинки для гладиаторов с мягкой подошвой. Еще помогло то, что в лесу пусть и небольшой, но слой снега. Последние дни валил снегопад, и если на дорогах вначале снег под солнечными лучами еще таял, превращая их в грязь, то в предыдущий и нынешний день похолодало, и землю сковал мороз. В лесу же из-за тени от деревьев снег не таял, и его скопилось достаточно, чтобы гладиаторы при ходьбе не особо шумели. По крайней мере, снег глушил звуки ломаемых веток. Второй проблемой была темнота. В ночном лесу стоит такая темень, что хоть глаз выколи. Благо, тут помогли эльфы, выступив поводырями. Если для людей вокруг непроглядная тьма, то для живших в лесах тысячи лет эльфов - легкий полумрак. Так что каждый эльф вел по десятку солдат, что шли гуськом
след в след.
        Лагерь находится в пятистах метрах от кромки леса. По частоколу ходят охранники с факелами, стоят жаровни, что дают дополнительный свет. На вышках в углах дежурят демоны, внимательно вглядываясь в округу. Сам лагерь огромен - как небольшая деревня.
        Как и тогда, во время боя за столицу Фостенда, нас будут прикрывать эльфы, что уже расположились на нижних ветках деревьев. Их около пяти сотен и стрелять им придется на большое расстояние, отчего эффективность будет не очень высокая, но это лучше, чем ничего. Еще тысяча эльфов расположились в глубине леса, как только все гладиаторы выйдут в поле, они выдвинутся следом и будут стрелять по дуге. В общем, штурм будет практически полным повторением того, что был у столицы Фостенда, за одним исключением.
        Над кронами деревьев пронесся мощный ветер, заставив ветки затрепетать и сбросить покоящийся на них снег. Огромная черная туша почти не видная на темном фоне неба пронеслась вперед.
        - В атаку! - скомандовал я, слыша, как командиры по цепочке передают мою команду.
        Мы с ревом выбежали из леса, но не понеслись как угорелые, а перешли на легкий бег, чтобы отряды справа и слева поспели за нами. Спустя пару десятков шагов щиты первых рядов сомкнулись, образовав сплошную стену. Бегущие за нами легкой трусцой солдаты подбежали вплотную, накрыли огромными прямоугольными щитами и нас и себя. Следующий ряд соответственно также подбежал, держа щиты над головой. Построение «черепахой», созданное мною по воспоминаниям из учебников по истории. Мы несколько раз отрабатывали его с гладиаторами во время дневных и ночных привалов. Конечно, до сих пор оно не идеально, но все равно выглядит почти точь-в-точь, как на картинках. Такая защита хороша от стрел и вполне может защитить от заклинаний демонов.
        Тем временем дракон налетел на частокол. Струя зеленого пламени, похожая на какой-то огромный лазерный луч, буквально прожгла деревянные бревна. В лагере началась суматоха, раздались крики, затрубили рога. Нейта тем временем, заставила дракона подняться высоко в небо и начала медленный разворот для второго захода.
        Перепуганные воины пытаются потушить пожар, кричат, указывая на дракона, но некоторые, наконец, заметили приближающуюся пехоту. Закричали, тыча в нас пальцами. В этот миг над головами грозно просвистели стрелы. Некоторые орки на частоколе попадали, пронзенные стрелами, но большая часть вскинула луки. В нашу сторону полетели стрелы, забарабанили по щитам, послышались слабые одиночные вскрики, но в целом потерь почти нет.
        Дракон тем временем вновь опустился. Мощная струя пламени в мгновение ока испепелила вышку, затем ударила вдоль частокола.
        Стрелы, пускаемые эльфами, летят без остановки, но число противников не уменьшается - на место убитых встают новые.
        Я бегу в первых рядах, держа щит. Так непривычно, когда в руках лишь один клинок, но ничего не поделаешь.
        Тем временем последние ряды гладиаторов покинули лес и следом стали выходить эльфы, выстраиваться в ряд и пускать стрелы по дуге. Мощные луки эльфов способны бить пусть по дуге почти на семь сотен метров, так что тысячи стрел посыпались вглубь лагеря. Конечно, ни о какой прицельной стрельбе речь не идет, прицельно эльфы могут бить на сто метров, но такая стрельба нужна только если у тебя обычный стрелы, но сейчас лучники использую особые, обмотанные промасленными тряпками, которые, перед тем как выпустить, предварительно поджигают. Описав дугу, сотни горящих стрел подобно звездопаду обрушиваются на лагерь. Видно, как за частоколом вспыхнуло пламя, поднялся дым.
        Дракон сделал очередной вираж, вновь обрушил всю мощь на частокол. Очень надеюсь, что противники успели сообщить о нападении на тыловой лагерь.
        Мы подошли к горящему пролому, оставленному драконом, нас встретили десятки орков. Сомкнув ряды и выставив пики, они твердо решили не дать нам пройти. Я, Ганник и Марк быстро прыгнули вперед, причем настолько, что враги не успели среагировать. Щиты ударили по выставленным пикам, мы навалились, пригибая вражеское оружие к земле. Мечи ударили, сверху рубя древки. Сразу шесть пик было перерублено, мы же прыгнули дальше, оказавшись перед удивленными орками. Их пальцы спешно опустили древки враз ставшего бесполезным оружия, но они не успели достать клинки.
        Я ударил быстро, снося голову орку, затем щитом с силой оттолкнул тело на стоящих позади товарищей. Некоторые не устояли, упали вместе с убитым, а я рванулся в образовавшуюся брешь. Следом ударили остальные гладиаторы. Отбросив щит, я, наконец, достал второй меч и с колотящимся от прилива адреналина сердцем стал стремительно нарубать противников. Мне неважно было, кто против меня - орк, демон, тролль или огр. Все пали под ударами легендарных клинков.
        Мы ворвались в лагерь, дракон сразу же перестал поливать огнем частокол, а переключился на бегающих внутри орков и демонов. Я видел по лицам воинов, как им жаждется рвануться вперед, крушить и убивать, но сдержал их жестом. Потому что в противном случае бой превратится в свалку, мешанину, в которой не поймешь, где свои, где чужие. Учитывая, что у врага в лагере изначально было порядка пяти тысяч солдат, сейчас должно остаться около трех-четырех тысяч. В таком случае, если мы рванемся в безумную атаку, то потери будут огромными.
        Так что передовой отряд выдвинулся и выстроился, прикрывшись щитами. Я тоже поднял с земли щит и, убрав один из мечей, встал в первые ряды. Остальные забежали по лестницам на остатки частокола, добили выживших. Враги мечутся по горящему лагерю, то и дело прилетают стрелы, но обстрел вскоре должен на время прекратиться - эльфы подойдут ближе.
        Дракон то и дело налетает на лагерь, навстречу ему иногда летят заклинания демонов и стрелы орков, но монстр, искусно управляемый Тайей, легко уклоняется от атак и выплевывает во врагов струи пламени. Сейчас бы Малтиана сюда, но маг с крупным войсковым соединением в настоящее время движется в другое место, поэтому придется справляться так.
        Враги на удивление быстро организовались, посбивали горящие палатки и расчистили местность. Заметили нас, но вместо того, чтобы броситься в атаку, ощетинились пиками. Ну, так даже лучше.
        Наконец, позади я услышал щелчки - эльфы подошли и выпустили стрелы. Те с легким свистом посыпались на врагов. Орки и демоны стали спешно вскидывать щиты.
        - У меня дежавю, - прошептал я.
        - Что? - спросил стоящий рядом Ганник.
        - Готовься, говорю, сейчас пойдут в атаку.
        Десятки и даже сотни бойцов противника повалились на землю, истекая кровью. А дождь из стрел не прекращается, к тому же вновь налетел дракон, пламенем выжег просеку. Тут до командиров врага дошло, что никто атаковать не собирается, и их просто засыплют стрелами и сожгут при помощи дракона.
        Взревев, орки и демоны помчались на нас. В отличие от того, что случилось у столицы Фостенда, здесь все орки пошли в атаку. Но тут сказалось то, что по численности их не так уж и мало, да и успели раньше сообразить, что делать.
        - Всем приготовиться! - раздались крики офицеров.
        Щиты плотно сомкнулись. Земля затряслась от топота ног. До нас оставалось около полутора десятков шагов, как внезапно вновь налетел дракон, причем он пролетел над первыми рядами врагов, выжигая их подчистую. Бегущие следом, увидев, как товарищи прямо перед ними превратились в горящие факела, резко затормозили.
        - В атаку! - взревел я.
        Мы рванули вперед, понимая, что враг в замешательстве, и сейчас самый удачный момент ударить, сокрушить, сломить волю и заставить отступить. Над головой прожужжал рой стрел, темной тучей опустился на вражеское войско, сея смерть и хаос, а в следующий миг, перепрыгнув обгоревшие тела в оплавившихся доспехах, ударили мы. Наша атака была намного слабее, чем удар той же конницы, но все равно удалось разом смять первые ряды. Орки и демоны, громко крича, повалились на землю, из отрубленных конечностей полилась кровь, а мы шагнули дальше, предоставляя идущим следом воинам добивать раненых.
        Мой меч быстрой молнией ударяет вперед, протыкая очередного орка и тот, заливаясь кровью, попадает под ноги. Я спокойно переступаю через труп, бью очередного противника.
        Давно ли я стал таким хладнокровным? Я убиваю живых существ, даже не монстров, но отношусь к этому как к обыденности. Они падают под ноги мертвые или раненые, визжат, забрызгивая кровью округу, а я воспринимаю это как должное, без эмоций и отвращения. Интересно, если завтра вернусь в свой мир, буду ли таким же безжалостным? Даже не знаю. Знаю только одно, возвращаться не хочу. Пусть этот мир человеку, живущему в благополучном современном городе, кажется ужасным, пугающим, и он бы ни за что не променял теплое кресло и чай с пончиками на вот этот холод, грязь, крики, кровищу и постоянный риск получить мечом по голове, для меня этот мир стал роднее. Я уже не представляю себя сидящего в кресле и смотрящего очередной сериал. Не представляю, что убираю меч, чтобы больше никогда его не обнажать. Нет. За каких-то полтора-два года этот мир стал мне родным, а та прошлая жизнь в квартире с работой грузчика представляется чужой. Если подумать, то изначально мой родной мир был чужд мне. Я никак не вписывался в него, а он словно тоже чувствовал это и постоянно подкидывал мне подлянки, как хулиган постоянно
задирал не вписывающегося в коллектив мальчишку под одобрительные крики и улюлюканье остальных. Тот мир был для меня чужим, и только в этом я почувствовал, что живу. Нашел свое место, нашел призвание, стал совсем другим человеком.
        Пальцы крепче сжали меч, я разрубил очередного орка, защитился от зеленого сгустка пламени, кинутого демоном, резко шагнул к нему, нанес удар. Противник подставил щит, но легендарный меч разрубил его, затем держащую руку, с легкостью вошел в нагрудник, разрубил его вместе с ребрами, легкими и прочими внутренними органами. Я шагнул дальше, переступив через тело противника, и с удивлением обнаружил, что враги кончились.
        Тяжело вдыхая морозный воздух, я обернулся. Все-таки нам не удалось полностью удержать строй, и он распался, но врагов почти не осталось. Гладиаторы добивают последние очаги сопротивления, пользуясь численным преимуществом, а эльфы спешат переместиться с южной части частокола на северный, чтобы приготовиться к атаке тех, кто может прийти на помощь лагерю.
        Я последовал вместе с ними, взобрался на частокол.
        Небо уже потихоньку светлеет, но в округе все еще царит сумрак. Все-таки мы потратили слишком много времени, подходя к лагерю. Но ничего не поделаешь - надо было сделать это как можно более скрытно.
        Я с глухо бьющимся о грудь сердцем вглядывался в темноту, а через несколько мгновений с облегчением увидел, как из огромного пролома в горах высыпали сотни воинов с факелами, они замерли, словно ожидая внезапной атаки, но ее не последовало, и только тогда масса воинов двинулась вперед. Армия демонов стала стремительно выходить из гор, заполняя все поле. Их все больше и больше - выстраиваются в ровную цепь. Даже по грубым прикидкам тут уже не меньше двадцати тысяч, а пролом все продолжает и продолжает извергать новые порции воинов.
        Я оглянулся. Гладиаторы, сидят на земле, переводя дух и восстанавливая силы, после каждого выдоха вылетают клубы пара.
        - Всем, приготовиться! - прокричал я.
        Воины ловко подпрыгнули, словно пружины, стали быстро выстраиваться перед массивными дверьми. Те заскрипели, открывая проход.
        Я спустился к ребятам, вместе с ними вышел в поле. Мы выстроились в линию, выставив щиты и трофейные копья, что в большом количестве остались в лагере. Конечно, всех гладиаторов вооружить копьями не успели, но этого и не надо, достаточно, чтобы они были у первых рядов.
        Армия врага спешно выстроилась. На горизонте появилась узкая полоска света, небо чуть просветлело. Теперь противники видят, что лагерь уже захвачен, но они вывели огромную армию и теперь вряд ли будут отступать. Хотя бы потому, что мы можем пойти в атаку.
        До нас донесся гул труб, и огромная металлическая масса двинулась в нашу сторону подобно лавине. Все полторы тысячи эльфов, что поддерживали нас в этой атаке, приготовили луки, выстроились на частоколе, плотно встав друг к другу. Тайя на драконе парит где-то высоко в небе и не показывается. Она атакует, но только в нужный момент.
        Земля ощутимо трясется, до нас долетает слитный вой тысяч глоток, огромная стальная лавина несется в нашу сторону. Ее готовы встретить чуть меньше восьми тысяч гладиаторов и полторы тысячи эльфийских лучников. С нашей стороны кажется безумием при такой численности пытаться одолеть почти тридцатитысячную армию - а примерно столько бежит в нашу сторону. Когда враги подошли на предельное для лучников расстояние, эльфы выпустили первую порцию стрел. Она, свистя, по дуге унеслась вверх, следом за ней послали вторую, затем еще одну. Когда первая волна стрел ударила по передовым отрядам противников, эльфы послали уже пятую. Я увидел, как сотни вражеских воинов, получив ранения, падают, как бегущие следом товарищи спотыкаются об упавшие тела, но основная масса войск продолжает наступление.
        В этот миг справа и слева из лесов стали высыпать десятки тысяч воинов. Они быстро выстроились в линию, из-за чего вражеское войско, продолжающее наступать на нас, оказалось практически в кольце. Следом за воинами вышли эльфы, что тут же выпустили десятки тысяч стрел из-за спин солдат. Те опустились на бегущее войско, убивая сотни бойцов. Из леса также вылетели десятки разных заклинаний, в рядах противника стали взрываться огненные шары. Армия врага замедлила ход, даже с расстояния в триста шагов, благодаря, конечно, высокому восприятию, видно замешательство на лицах орков и демонов.
        - В бой!
        Мы рванулись навстречу, а враг, вдруг осознавший, что сам оказался в кольце, не сразу понял, как действовать. Одновременно с нами десятки тысяч солдат справа и слева так же рванулись в атаку. Сверху вынырнул дракон, став поливать огнем центр вражеского войска. Появились огромные смерчи, созданные Малтианом.
        Мы с силой сшиблись с вражеским войском. Это было похоже на мощный удар двух автомобилей лоб в лоб, наши и вражеские первые ряды смялись, на землю повалились убитые и раненые, округа наполнилась звоном, криками. В этот момент во вражеское войско справа и слева ударили остальные пехотинцы. Враг дрогнул, стал отступать, и мы начали теснить его. Именно в этот момент им в спину, сделав огромную дугу, в тыл вражескому войску, вышли всадники под предводительством Рифитруса. Выставив копья, они взяли разгон для того, чтобы замкнуть кольцо и нанести разгромный удар.
        - Полный разгром, Теруктония для нас потеряна, - закончил доклад Горхес.
        В зале повисло тяжелое молчание. Еще бы - армия демонов лишилась еще трех легионов, а армия людей пополнилась не только пленными из крепостей и полевых тюрем, но к ним еще присоединились гномы.
        - Олфт, теперь они нацелятся на Таут, - сказал Маврус-ар Гонт. - Скверная ситуация. Что у тебя там по армиям?
        - Два легиона - один распределен по городам, замкам и крепостям. Второй я собирался послать либо на отвоевание Фостенда, либо на помощь в Теруктонию, но никто не ожидал, что люди так быстро и легко разгромят почти три легиона, сначала один в Салтике, а потом два в Теруктонии.
        - Мы их сильно недооценили, - произнес Биллиал-ар Трон.
        - Кто бы мог подумать, что они смогут организоваться и собрать такую армию? Значит так. Олфт, приказываю тебе оставить Таут. Пленных убить, города разграбить и уйти к границе. Собираем войска здесь у ущелья. Также выводи оба легиона из Алстана, оставь там только небольшие отряды для контроля местных. Трон и Виши, приводите все свободные легионы сюда. Бишток, также оставь небольшой отряд, пусть держат осаду, а все остальные войска веди сюда. Учитывая те войска, что расквартированы здесь, с приходом всех легионов у нас будет порядка четырех сотен тысяч орков, сто пятьдесят тысяч демонов, пятнадцать тысяч троллей и десять тысяч огров. Этих сил будет вполне достаточно, чтобы стереть все новособранное войско людей в порошок.
        - Не слишком ли мы перестраховываемся, собирая такую армию? - спросила Виши.
        - Мы уже и так недооценили их - дали отвоевать три страны и уничтожить около восьми легионов. Конечно, не все они уничтожены, примерно половина стала пленниками, но все равно почти сто тысяч орков и демонов пали от руки врага - отряда в сорок тысяч солдат.
        - Уже почти шестьдесят, - поправил Олфт.
        - Как бы то ни было мы в состоянии собрать почти в семь раз большую армию. Так что их разгром неизбежен. На этом заканчиваем обсуждение. Всем привести легионы и быть готовыми к сражению.
        Демоны стали расходиться. Туринан-ар Олфт вышел одним из последних. Приказ оставить Таут его не слишком радует. Вообще, у него появилась идея собрать оба легиона Таута, затем привести подкрепление из Алстана и с этим войском просто взять и разобраться с объединением людей, гномов, эльфов и фей. Но если он ослушается приказа, то Гонт будет недоволен.
        Ступеньки звонко отзываются под металлической подошвой, стены текут справа и слева, второй этаж медленно приближается. Мимо прошла пара демонов охранников, почтительно поклонились, поравнявшись с Олфтом. Архидемон лишь коротко кивнул.
        Поднявшись на второй этаж, он свернул в левый коридор и через несколько шагов оказался у своей комнаты. Дверь бесшумно открылась, взору предстала уютная комнатка с большой широкой кроватью, мягким ковром, шкурами зверей и небольшим камином, в котором потрескивают поленья, объятые огнем.
        Олфт пошел к столику, на котором лежит красная подушка с блестящим в свете огня камина шаром. Дверь позади с легким хлопком закрылась, Олфт резко затормозил. Восприятие подсказало, что он тут не один.
        Резко развернувшись, он увидел перед собой архидемона.
        - Что тебе тут нужно, Трон? - озадаченно спросил Олфт. - Мне нужно переговорить с подчиненными, чтобы они убили пленных, разграбили города и уходили из Таута.
        - Нет, не нужно, - сделав шаг, произнес Биллиал-ар Трон.
        - Почему это? - с подозрением спросил Олфт.
        Все произошло настолько быстро, что архидемон не успел среагировать. Нет, если бы перед ним был враг, он бы успел уклониться, но перед ним был союзник, потому, даже когда тот сделал резкий выпад, Олфт не попытался защититься. В его мозгу не укладывалась мысль, что стоящий перед ним один из главных командиров - Биллиал-ар Трон попытается его убить. Ведь и мотивов-то у него нет. Именно эти мысли и помешали ему среагировать правильно. Кинжал с хрустом ударил в грудь. Биллиал-ар Трон резко рванул лезвие вниз, разрубая грудную клетку и сердце. Олфт хотел вскрикнуть, но кровь мгновенно заполнила рот, так что изо рта вырвалось лишь бульканье, кровь выплеснулась на пол. Олфт упал на колени, все еще не веря в происходящее, а в следующий миг кинжал Трона пронзил шею.
        - Тяжело быть предателем? - раздался от дверей голос Виши.
        - Лучше вместо того, чтобы комментировать, помогла бы. Его тело не должны найти, - произнес Трон.
        - Думаешь, для чего я здесь? Так что не бурчи, - сказала архидемон, входя в комнату и плотно закрывая за собой дверь.
        Маврус-ар Гонт
        СИЛА - 232, ЛОВКОСТЬ - 243, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 400, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 234, ВОСПРИЯТИЕ - 220.
        Нагрудник демонической сущности (легендарный): СИЛА - x2, ЛОВКОСТЬ - x3, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - x2, ВЫНОСЛИВОСТЬ - x3, ВОСПРИЯТИЕ - x2.ВСТРОЕННЫЙ ТАЛАНТ: Отражение реальности - на десять минут создает вокруг владельца магический щит, что отражает все заклинания от 1 до 7 класса. Откат сутки.
        Наручи, поножи и шлем отрешенного (великий): СИЛА +79, ЛОВКОСТЬ +67, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА +77, ВЫНОСЛИВОСТЬ +70, ВОСПРИЯТИЕ +56. Защита от всех типов магии любого класса +45 %. Встроенные навыки: Стремительное уклонение. Лихие удары.
        Двуручный молот расколотых небес (легендарный): СИЛА - x3, ЛОВКОСТЬ - x2, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - x2, ВЫНОСЛИВОСТЬ - x3, ВОСПРИЯТИЕ - x2.ВСТРОЕННЫЙ ТАЛАНТ:небесный суд - в течение получаса вместе с обычными атаками молот наносит удары молнией эквивалентные мощи заклинания 7 класса.
        Кольца могучих сил (великий): СИЛА +70. +30 % к урону заклинаниями.
        Амулет вещего Асталта (легендарный): ЛОВКОСТЬ - x3, ВЫНОСЛИВОСТЬ - x3, ВОСПРИЯТИЕ - х3.ВСТРОЕННЫЙ ТАЛАНТ: ясновиденье - позволяет на несколько мгновений заглядывать в будущее.
        Итог: СИЛА - 999, ЛОВКОСТЬ - 999, МАГИЧЕСКАЯ СИЛА - 999, ВЫНОСЛИВОСТЬ - 999, ВОСПРИЯТИЕ - 999.
        ТАЛАНТ:???
        Часть 8. Глава 101.
        НЕУДАЧНАЯ РЕКОНКИСТА. ЧАСТЬ 5.
        Биллиал-ар Трон родился в бедной семье. Всему виной были суровые условия проживания в той местности, где они жили. Небольшая деревня демонов, что расположилась у восточного побережья прямо у подножия Хребтов Тьмы. Эти земли принадлежали людям, но из-за сурового климата, соседства с ледяным океаном и вечной мерзлоты люди предпочитали не селиться здесь. Потому, вот уже множество столетий после поражения демонов в войне против людей и убийства возродившегося короля демонов Ол-демо Эра великим героем, здесь поселилась и жила группа демонов, бежавших от преследования.
        Ненавидел ли Трон людей? Он точно сказать не мог. С одной стороны у него было трудное и голодное детство, жизнь на промерзшем куске суши. С другой, ни один из его родителей или родных никогда не клял людей за то, что случилось с демонами. Наоборот, именно желание захватить мир в очередной раз привело демонов к тому, что они были, в конце концов, разбиты и разобщены. Так что, раздумывая над этим вопросом, Трон лишь приходил к выводу, что люди ему безразличны.
        Мальчик с самого рождения отличался от остальных селян, как физической силой, так и способностями к магии. Он родился архидемоном. И когда ему исполнилось семнадцать, он понял, что деревня для него слишком мала. Его талант и способности не могут быть раскрыты на полную, пока он остается в родной деревне. Поэтому в семнадцать лет он отправился познавать мир.
        Первое и главное, что он усвоил, - демонов ненавидят все. Их боятся и стараются не приближаться, а некоторые и вовсе стремятся убить. Даже спустя сотни лет после того, как демоны перестали угрожать миру, их все еще продолжали бояться и ненавидеть. Поэтому Трон скрывал свою личность, обходя крупные города. Все, что он хотел, это понять, для чего родился и почему живет в этом мире. Его уникальность не давала Трону покоя, а в голове постоянно пульсировала одна и та же мысль: «Раз я родился отличающимся от всех остальных демонов, значит, мне суждено свершить что-то великое». Но чем больше Трон находился среди людей, тем меньше он понимал, чего же хочет. Более того, он никак не мог понять, как люди смогли одолеть демонов. Слабые, разобщенные, постоянно сражающиеся друг с другом, плетущие интриги и заговоры, предающие друг друга. Он порою ловил себя на том, что с презрением смотрит на людей.
        Это произошло спустя сотню лет, как он начал путешествовать. Трон изучил множество культурных особенностей людей, отточил свое владение мечом и магией, сразился с множеством монстров, но ответа на главный в своей жизни вопрос так и не нашел. В Нисталии - небольшой стране в центре континента было третье засушливое лето, урожаи погибли, начались бунты, деревни обезлюдели, люди умирали от голода, но некому было их хоронить. Целые мертвые деревни, заполненные гниющими телами. Неудивительно, что за засухой пошла и волна болезней, что перекинулась и на другие страны. Сильнейшее бедствие, поразившее центр континента, приведшее к изоляции нескольких стран и войне. Даже незараженные, пытавшиеся бежать от болезней, были остановлены на границе армиями соседних стран и безжалостно убиты.
        День уже клонился к ночи, дорога как раз сделала поворот и взору Трона предстала небольшая деревенька. Первое, что он отметил, это стаи черных гарлов, что кружат тут и там, сидят на крышах, громко каркают. Демон сразу почувствовал запах разлагающейся плоти, поморщился. Для кого-то это место - огромное кладбище, а вон для гарлов настоящий банкетный зал.
        Трон уже собирался обойти деревню стороной, как до слуха донесся детский плач. Демон нахмурился, подумал, что ему показалось, но плач повторился.
        - Бездна, - ругнулся он и пошел на звук.
        В деревне трупный запах стал еще более удушливым и тошнотворным. У Трона мелькнула даже мысль, а не поискать ли ткани чтобы обернуть лицо и хоть как-то ослабить запах. Но здраво рассудив, что на поиски нужно время и лучше его потратить на то, чтобы узнать, что за крик, да побыстрее свалить из деревни, он отбросил эту идею и ускорил шаг.
        - А ну, пошли! - прохрипел Трон на кучку птиц, что появились на пути.
        Гарлы, возмущенно каркая, взлетели и сели на соседние крыши, начав каркать в спину Трону.
        Крик усиливался, и демон окончательно убедился, что ему не послышалось. Если не брать в расчет запах, то на вид деревня выглядит так, словно из нее просто ушли жители. Двери закрыты, окна целы. Обычно в запустелых деревнях все не так. Проходя мимо одного из домов, Трон глянул в окно. Внутри прибрано, гниющие хозяева лежат под одеялами в кроватях, над ними летают тучи насекомых. Если не обращать на это внимания, то кажется, будто они просто легли поспать и сейчас вот-вот проснутся, и дом вновь наполнится привычной суетой.
        Из-за очередного поворота выбежала псина, держащая в зубах отгрызенную кисть. Увидев Трона, она прижала уши, зарычала, но видя, что ее не боятся, поджав хвост, медленно отступила, а затем, резко развернувшись, помчалась прочь.
        Наконец крик стал совсем громким. Трон свернул во двор дома, из которого доносится плач. Детский плач. Надрывный, просящий о помощи. Шагнув через порог, демон оказался в небольшом просторном доме, с печью, столом, на котором заплесневела еда. Крики доносятся из соседней комнаты. Войдя, он увидел небольшую спальню. Два мертвых человека лежат в двуспальной кровати: парень и девушка лет двадцати, но точно определить возраст трудно. В люльке в стороне от кровати плачет младенец. Огромная голова резко выделяется на фоне костлявого тельца. Обычно младенцы пухленькие и большая голова не так выделяется, но этот совсем исхудал. Удивительно, что еще жив.
        - А ты везунчик, - произнес Трон. - Правда, ненадолго.
        Он уже собирался развернуться и уходить, так как тут уже ничем не поможешь - родители мертвы, но младенец закричал еще громче. Демон поморщился, вздохнул и, понимая, что бросить вот так ребенка не сможет, пошел искать погреб. По его памяти у людей в домах часто есть подобные места, где хранят продукты.
        Погреб он нашел справа от сарая. Заслышав, что кто-то копошится, заблеял ягер. Трон на миг заглянул в сарай, там, среди собственного навоза, застыло домашнее животное, оно уже слопало не только принесенное сено, но и собственную подстилку.
        - Не до тебя сейчас, - произнес Трон, открыв крышку погреба.
        Как он и ожидал, внутри нашлись не только закатанные на зиму банки с вареньем и разными овощами, но и банки с молоком.
        Молоко оказалось холодным, потому пришлось растопить печь и согреть его. С тем как накормить младенца, возникло тоже немало проблем, но, в конце концов, Трон справился.
        Оставаться в гниющей деревне - дело не из приятных, так что Трон ушел в лес. Хотел сделать небольшое убежище, но наткнулся на сторожку, которую обычно использовали охотники. Понимая, что с младенцем много не попутешествует, особенно с уставшим и истощенным, он решил провести здесь какое-то время, пока младенец поднаберется сил, а основная волна болезни схлынет. Удивительно, что ребенок, который обычно сильнее всех подвержен воздействию болезней, выжил, тогда как родители заболели и умерли.
        Убедившись, что ребенок уснул, Трон решил вернуться в деревню. Ягер ему не помешает, так как молоко еще потребуется.
        Когда он подходил к деревне, то заметил движение. Накинув капюшон, Трон рысцой преодолел разделяющее его и первые дома расстояние.
        - Сюда, я там его видел! - раздался шепот.
        Нахмурившись, Трон, прячась в тени и стараясь не шуметь, пошел за голосами. К его удивлению, невидимые собеседники, которых, судя по голосам и топоту ног, человека четыре, двинулись как раз к тому дому, откуда он унес младенца. Неужели какие-то родственники?
        - Ну, где он?
        - Вон там, в сарае. Хм, странно.
        - Что?
        - Я слышал тут еще плач ребенка, но, похоже, сдох.
        - Тут был еще живой ребенок?
        - Ага. Его плач сильно раздражал, если честно.
        - Ладно, бездна с ним. Где ягер?
        Быстро все поняв, Трон перемахнул через забор. От тяжелого удара ботинок о почву четверо мужчин, вооруженные мечами и дубинами, в кожаных доспехах с нашитыми на них пластинами, обернулись. Все бородатые, чумазые, лица явно не вызывают доверия.
        - Уходите, - холодно приказал Трон.
        - Чего? - взревел один из них, самый высокий, с квадратной челюстью. - Тебе чего тут надо мужик, по голове захотел получить?
        Солнце светит Трону в спину, так что тень от накинутого на голову капюшона скрывает лицо.
        - Ягер мой.
        - А вот хрен тебе, ату его, братва!
        Они рванулись вперед. Меч с легким шелестом покинул ножны на поясе, Трон стремительно прыгнул навстречу. Не ожидавший этого главарь, увидев резко приблизившегося противника, попытался ударить его. Меч Трона быстро ткнул противника в грудь в область сердца, а затем демон отпрыгнул назад. Справа и слева с ором атаковали двое мужчин, они еще не поняли, что их вожак уже мертв, настолько все быстро произошло. Легко, словно танцуя, Трон уклонился от атак, пропустив их, выбросил руку в сторону одного. Зеленое пламя ударило его в лицо. Мужик с воплем повалился на землю, второй с ужасом уставился на товарища, в этот момент с глухим стуком упало тело вожака. Бандит вздрогнул, обернулся на Трона, а в следующий миг острая боль пронзила шею, раздался хруст, земля, резко крутясь, отдалилась. Последнее, что увидел бандит, это свое обезглавленное тело, а в следующий миг взгляд застлала тьма.
        Трон приготовился к атаке последнего противника, но тот уже скрылся за калиткой и, судя по частому топоту ботинок, улепетывал, что есть силы.
        Трон вытер меч об одежду убитых и двинулся в сторону сарая.
        - И надо было это мне? - пробурчал он.
        Надо было просто обойти деревню и наплевать на плач. Теперь уже поздно. Он накормил его, вытащил из деревни и бросить просто не может. Как говорил его отец: «Раз уж взялся за что-то, то делай до конца».
        «Ладно, как только болезнь закончится найду ему приют и отдам на попечение людей». - Подумал Трон.
        Демон завязал на шее ягера веревку и, ухватив за второй конец, потащил за собой.
        Несколько дней ребенок медленно поправлялся. Трон с интересом заметил, что тот немного старше, чем он думал. Где-то чуть больше годика, так как может даже ползать на четвереньках. Демону пришлось впервые в жизни за кем-то ухаживать. Это было раздражающе, несколько раз у него появилась мысль даже бросить все, но он загонял ее обратно в глубь сознания.
        Однажды, сидя у печки, он размышлял над прожитой жизнью, вдруг краем глаза заметил, как к нему медленно на четвереньках ползет ребенок. Мальчик со светлыми волосами и любопытными серыми глазами сосредоточенно двигался по направлению к ноге демона.
        - Опять выбрался, - пробурчал демон.
        Взял его, высоко поднял. Мальчик залился смехом, сощурив глазки.
        - Хулиган, - усмехнувшись, произнес он, укладывая ребенка в постель.
        Тот протянул ручки в сторону Трона, словно не желая с ним расставаться.
        - Папа, - отчетливо произнес он.
        Пальцы демона чуть дрогнули.
        - Папа, - повторил он.
        Демон устало выдохнул.
        - Какой я тебе папа? Неразумное ты существо.
        - Папа, папа, смотри! - раздался задорный мальчишечий крик.
        Трон обернулся. К нему со всех ног несется пацан лет шести от роду. В руках у него огромный жук. На лице мальчика широкая улыбка, глаза сияют. Ветер треплет желтые, яркие, словно излучающие солнечный свет, кудрявые волосы.
        - Очередного жука тащишь? Где нашел? - спросил Трон.
        - Там у реки, под тем бревном.
        - Саил, сколько раз я говорил, чтобы ты туда не ходил? Я еще не проверял эту местность как следует, потому там могут появиться монстры!
        - Да нет там никого, зато там такие большие жуки! Смотри, какого рогача нашел!
        Покинули ту сторожку они только спустя год. Эпидемия закончилась и пусть границы все еще были закрыты, но контроль ослаб, и Трону удалось проскользнуть. Вообще, с его силами это возможно было сделать в любой момент, но только в одиночку - не с ребенком.
        Он уже хотел отдать двухгодовалого мальчика в приют, но когда стал передавать его сестрам, то мальчик вцепился в его одежду, стал кричать и повторять: «Папа, папа, папа». Трон не знал, почему он так поступил, но все же передумал оставлять мальчика в приюте и забрал с собой. Они ушли в северные страны и в густых лесах построили небольшой домик.
        - Ладно, пап, я пойду еще поищу.
        - Хорошо, только не ходи к реке и вообще далеко не уходи.
        Саил умчался обратно в лес, а Трон продолжил то, на чем остановился. У домика на специальной расчищенной от деревьев поляне он уже установил деревянный манекен, вкопал небольшие столбы и построил целую полосу препятствий. Саилу уже шесть лет, а это значит, что пора обучать его сражаться, потому что за те годы, что Трон провел среди людей, он четко усвоил, что без этого навыка выжить будет крайне тяжело. Даже если будешь жить в городе. Войны, нашествия монстров, да просто группа пьяных мужчин - все это представляет опасность для жизни, а потому умение сражаться не будет лишним. Конечно, помимо сражений, Трон будет обучать его чтению, некоторым ремеслам, что за сотню лет успел освоить сам. Возможно, у мальчика проснется талант к магии.
        Внезапно в глубине леса раздался крик. Сердце Трона дрогнуло, он стремительно бросил инструменты, пальцы легли на рукоять меча, ноги понесли вперед в сторону крика. Никогда еще в жизни Трон не бегал так быстро.
        - Папа! - раздался крик совсем рядом
        Трон выскочил к реке, сразу увидел Саила, прижавшегося к дереву, а напротив него в двух шагах застыл шаурбаф. Огромный лохматый хищник, свирепый, с длинными когтями на лапах. Он чем-то напоминает варга, только массивней и может передвигаться на двух лапах.
        - А ну, сюда! - взревел Трон, метнув сгусток пламени.
        Шкура монстра вспыхнула, он взревел, резко развернулся. Трон подлетел к твари, ловко уклонился от удара лапой, та лишь со свистом пролетела над головой. Демон прыгнул вперед, клинок вошел в тело зверя по рукоять, тот взвыл, обрушил удары лап. Боль обожгла спину, словно на нее вылили кипяток.
        - Ах ты тварь!
        Будь на Троне доспехи, подобного бы не случилось, но сейчас они лежат дома, убранные в небольшой шкафчик за ненадобностью.
        Трон, рыча, повернул рукоять, резко рванул меч на себя. Кровь выплеснулась на руки, демон отпрыгнул назад, перед лицом пронеслись когти. Он сформировал в руке еще один сгусток, кинул в монстра. Вновь вспышка озарила лес. Зверь протяжно взвыл. Трон уже собирался было атаковать, но в этот миг ноги хищника подломились, и он повалился на землю.
        Демон, тяжело дыша, опустился на землю. Спина вся мокрая от крови, рубашка прилипла к ней.
        - Папочка, папа, не умирай! - раздался слева голос.
        Саил подбежал, обхватил руками шею Трона, лицо уткнулось ему в грудь. Рубашка быстро намокла от слез, Трон медленно погладил по голове хнычущего сына и произнес.
        - Не плач, меня так просто не убить. Все будет в порядке.
        - Прости, прости меня. Я не послушался тебя, прости…
        - Ну, я пошел, отец, - произнес Саил.
        Высокий семнадцатилетний парень стоит перед Троном в полный рост. На нем добротные металлические доспехи, на поясе меч. Слабый ветерок чуть треплет светлые кудри, дергает за плащ. Парень с грустью посмотрел на дом, в котором прожил большую часть жизни, взгляд скользнул левее на полосу препятствий. Сколько раз он ее проходил - уже и не помнит. Дальше стоит измочаленный манекен.
        - Не грусти, сын, у всего есть начало и у всего есть конец. Мы не прощаемся навечно, просто ты уходишь во взрослую жизнь. Нельзя всю жизнь провести здесь, в лесу.
        - Я понимаю, папа, но…
        Трон усмехнулся, подошел ближе, обнял уже такого взрослого парня, удивляясь, как бежит время. Давно ли он вынес его крохотного на руках из той мертвой деревни? Вроде бы только вчера это было, а уже столько времени прошло.
        Прижав к груди сына, Трон испытал странное чувство какой-то легкой грусти и тоски. Но что еще более важно, в голове мелькнула мысль. Он не успел ее ухватить, она исчезла так же быстро, как и появилась, но демон почувствовал, что эта мысль тесно связана с тем, что он так долго искал. С его назначением в этом мире.
        - Мы ведь еще встретимся, папа?
        - Обязательно встретимся, сынок.
        …Правду о родителях Саила Трон открыл, когда тому было тринадцать лет. Он никогда не собирался скрывать этого, потому что не раз водил мальчика в ближайший город за одеждой и продуктами, где скрывал свою личину, и Саил видел это, но не задавал вопросов. А когда спросил, почему Трон не похож на всех остальных, тот усадил мальчика за стол и все рассказал.
        - Значит, демонов ненавидят, - только и сказал он.
        - Это все, что тебя волнует? - удивленно спросил тогда Трон.
        - Угу, - кивнув, сказал мальчик.
        - А то, что я не твой настоящий отец…
        - Своих настоящих родителей я не помню. К тому же ты спас меня и вырастил, то есть тогда, когда бы я умер, ты дал мне жизнь. Так что ты мой отец и навсегда им останешься…
        Наконец Трон отступил, достал из нагрудного кармана небольшой значок в виде головы варга выполненный из бронзы.
        - Вот. Это тебе. Когда он смотрит в ту сторону, в которой я нахожусь, глаза его будут загораться. У меня будет такой же. Так что я смогу тебя найти.
        Саил осторожно принял значок, улыбнулся.
        - Вот так, а теперь в путь. Весь мир открыт перед тобой.
        Трон оставил соратников еще утром. Весь день он шел по лесу, проверяя, не решил ли кто-то из его свиты, что негоже архидемону и одному из приближенных к королю демонов идти без охраны.
        Стоило Трону выйти на опушку, как взгляду предстала небольшая деревенька. Глаза на значке с изображением головы варга чуть светятся, доказывая, что он идет в верном направлении.
        В деревне царит непривычное запустение, когда он был здесь в последний раз, то слышал детский смех, блеянье ягеров и кудахтанье куркил.
        Трон направился сразу к самому большому дому в деревне, расположившемуся в центре. Толкнув створки и переступив через порог, он оказался в просторном помещении, заполненном людьми. У всех в руках котомки с вещами и продуктами, в руках палки.
        Услышав, как дверь открылась, все обернулись.
        Трон снял капюшон, открыв присутствующим лицо. Раздался шепот, затем люди почтительно поклонились, приветствовали его, но Трон жестом показал, что это лишнее, улыбнулся.
        - Я тоже всех вас рад видеть, но время не терпит. Где Саил?
        - Наверху, - ответил один из мужчин - седой, бородатый, с множеством морщин под глазами, но все еще крепкий и полный сил.
        - Я понял. Вы можете уходить. Я все сделаю сам.
        - Но дедушка… - произнес, было, мужчина, но осекся.
        - Я понимаю, Ашар, но оставаться опасно. Я уже переговорил со своими. Вас там уже ждут. Ол-демо Эр почти собрал армию и готовится вторгнуться в северные земли. Это значит, что скоро и сюда придет война.
        - Хорошо. Как будет на то твоя воля.
        Трон положил руку на плечо мужчины. Он помнил его еще маленького, когда приходил в деревню. Саил после десяти лет путешествий и работы охотником на монстров нашел себе жену и поселился в этом местечке. В первый раз, когда он представил ее Трону, девушка сильно испугалась, но потом привыкла к тому, что отец ее мужа - архидемон. Так и родилась эта деревня. Деревня людей с фамилией демона. Ее основателя так и звали Биллиал-ар Саил, сын Биллиала-ар Трона. Ар - это сокращение с древнего языка: алум рон, что значит - принадлежащий роду, где «алум» - род, а «рон» - принадлежащий. Биллиал-ар - принадлежащий роду Биллиалов. У людей это также отражено в древнем языке, только они перевернули слова, поменяв местами имя и фамилию и немного изменив фамильную приставку. У людей «ан», но в отличие от демонов ее имеют только дворяне. Друг того охотника «счастливчика» Сержа, с которым они убили Ливуала, тоже был из дворянского рода и звали его Малтиан ан Даларган. Малтиан алум ни Даларган - Малтиан из рода Даларганов.
        Лестница слабо поскрипывала под его весом, когда Трон поднимался. Толкнув дверь, он вошел в небольшую спальню, на широкой кровати которой лежит сморщившийся сухой старичок, рядом сидит молодая женщина. Услышав шаги, она обернулась, на миг мелькнуло удивление, но потом появилось узнавание, она мягко улыбнулась.
        - Прадедушка, ты пришел.
        - Да.
        - Отец? - раздался слабый хриплый голос от кровати.
        - Мила, оставь нас. Все уже внизу. Уходите. Я сделаю все сам.
        Женщина вздохнула, поднялась, в последний раз погладила ссохшуюся руку Саила.
        - Прощай, дедушка. Прощай, прадедушка.
        Когда дверь за ней закрылась, Трон сел на небольшой стул у кровати, ладонь накрыла тонкую, как у мумии кисть.
        - Саил, это я.
        - Отец. Ты пришел. Я думал, что уже не увижу тебя.
        - Я обещал вернуться, вот и вернулся.
        - Просто ты же собирался сразиться с полубогом эльфов.
        - Все получилось. Мне помогли, как сами эльфы, так и человек. Молодой охотник.
        - Вот как? Ты сражался бок о бок с человеком? - чуть улыбнувшись, произнес он.
        Веки старика дрогнули, медленно поднялись. Когда-то бывшие серыми и блестящими глаза, сейчас практически белые. Он подвигал ими.
        - Жаль, не могу увидеть даже твоего лица, отец. Все расплывается.
        Вторая рука Трона легла на лоб старику.
        - Это неважно, Саил. Я буду здесь до конца.
        Краем уха Трон слышал, как остальные родственники покидают дом, чтобы отправиться на северо-восток к океану, где расположилась небольшая деревушка демонов, что отказались возвращаться за хребты Тьмы и вновь воевать за короля демонов, который опять желает завоевать мир. Он приходил сюда перед тем, как отправиться в Авулделе, и Саил уже тогда был плох и не вставал с кровати.
        - Отец. Жизнь людей так коротка, да?
        - Да, сын, - чуть дрогнувшим голосом произнес Трон.
        - Я понимаю, каково тебе сейчас. За свою долгую по человеческим меркам жизнь, я успел похоронить одного из сыновей, нескольких внуков и внучек. Это очень тяжело, когда твои дети умирают раньше тебя.
        Трон сжал зубы, веки опустились. Глубоко в груди словно застыл кол, который неведомая рука начала медленно раскачивать, из-за чего то и дело в разные стороны распространяются волны боли.
        - Отец…
        - Да, сын, я здесь.
        - Моя жизнь подходит к концу, но я не печалюсь. Она была насыщенной и полной. Спасибо тебе за все это, за то, что подарил возможность прожить жизнь, за то, что вырастил и воспитал. У меня появилось столько детей и внуков, которые не испытывают ненависти к демонам, а наоборот относятся с почтением. У меня была в жизни цель, но я так и не смог ее воплотить… Куда бы я не приходил, всегда при расспросах о демонах слышал только негатив, множество небылиц и сплетен. Ненависть, воспитываемая поколениями.
        - Я не удивлен. Демоны несколько раз пытались завоевать мир, но не просто завоевать, а подчинить себе все расы. И в последней войне тысячу лет назад натворили очень много бед. Тогда они одолели северные королевства, двинулись в глубь континента, завоевывая страны, вырезая население, а тех, кто оставался в живых, превращали в рабов. Великая война тысячу лет назад была выиграна благодаря отчаянному броску людей и победой великого героя над королем демонов.
        - Я понимаю. Все понимаю, но не могу смириться с ложью, даже если она говорится во благо. Хотя мне само такое понятие кажется смешным. Отец, я хотел бы, чтобы все изменилось. Чтобы демоны перестали восприниматься людьми как кровожадные монстры. Я не мог переубедить всех, поэтому создал эту деревню, где все ее жители с почтением относятся к тебе - моему отцу, где все называют тебе дедушкой, прадедушкой, а теперь и прапрадедушкой.
        Он закашлял, задышал тяжелее.
        - Отец, ты еще долго будешь жить. Сотню, две, три, а то и тысячу лет. Прошу, измени этот мир. Тебе как долгожителю это под силу. Пусть однажды люди и демоны перестанут ненавидеть друг друга.
        - Обещаю, я сделаю это.
        Истончившиеся и побелевшие губы Саила чуть дрогнули, сложились в слабой улыбке, веки медленно опустились.
        - У тебя все получится, отец.
        Он уснул. С каждой минутой интервал между вдохами все увеличивался, пульс замедлялся, а тело медленно холодело. Когда за окном наступил вечер, Саил сделал последний выдох и больше не вдохнул, сердце его остановилось.
        Биллиал-ар Трон наклонился к руке усопшего сына и тихо заплакал. Впервые в жизни за почти две сотни лет архидемон позволил чувствам прорваться сквозь маску спокойствия. Ни до, ни после никто и никогда не видел, чтобы он плакал хоть раз.
        Бережно подняв тело старика, Трон спустился на первый этаж, вышел из дома и направился к краю деревни, где расположилась небольшая оградка. Уложив тело сына в загодя приготовленный гроб, он накрыл крышкой и опустил в заранее раскопанную остальными родственниками могилу. Такую церемонию надо бы проводить всей деревней, но людям надо спешить. Вторжение скоро начнется, и им нужно уйти как можно дальше. Именно поэтому Биллиал-ар Трон приказал им уходить и сказал, что все сделает сам. Хотя тут было и другое немножко эгоистичное чувство. Он хотел похоронить сына в одиночестве, чтобы никто этого не видел его слез и минутной слабости.
        Когда последние комья земли были закинуты и образовался небольшой холмик, Трон уселся на небольшую лавочку неподалеку, глядя на надгробие, на котором выжег демоническим пламенем: «Здесь покоится Биллиал-ар Саил».
        - Клянусь, я исполню то, что ты хотел. Нет, чего мы оба хотели. Я уже много лет как понял, для чего родился на этот свет и почему небеса сделали меня таким исключительным, - прошептал он. - И в этом наши желания совпали. Ты действительно был моим сыном.
        - Трон. Трон! - раздался слева голос Виши.
        Архидемон помотал головой, отбрасывая воспоминания.
        - Да-да, пора. Ты права, - произнес он, обернулся к сопровождающему его охраннику. - Передай, чтобы разведчики искали место для остановки.
        - Да, господин.
        - О чем задумался? - спросила демонесса, вглядываясь в лицо Трона.
        Трон чуть натянул поводья, конь замедлил ход.
        - Да так, вспомнил кое-что.
        - Хм, что-то важное?
        - И да, и нет.
        Виши нахмурилась.
        - В смысле?
        - Это важно в глобальном плане, но неважно сейчас.
        - Как бы то ни было, мы все правильно сделали?
        - Поздно отступать.
        - Ну, мы можем не останавливаться на ночлег, а прийти туда и влиться в общее войско.
        - Ты же знаешь, что мы этого не сделаем. После того, как сделали свой ход, убив Олфта, мы стали предателями. Нам нет пути назад. Даже если завтра люди потерпят поражение, мы ударим по остаткам армии Гонта, а потом пойдем и сразимся против Ол-демо Эра. Но я уверен, что люди победят.
        - Ты так веришь в этого охотника на монстров?
        Трон ничего не ответил, только ухмыльнулся.
        - И все же, даже без наших восьми легионов Гонт собрал немалую силу.
        - Ну, у него было четыре своих легиона, еще четыре привел Бишток, а также твой план дал осечку. Пусть Олфт убит и не дал команду легионам в Тауте выходить, но после того как пришли известия об их разгроме и сообщение о том, что сам Олфт пропал, Гонт взял командование над двумя легионами Алстаны и вывел их к себе. Из-за того, что времени было в обрез, он даже не удосужился приказать вырезать пленных - это приятно. Так что, получается, сейчас у ущелья Гонт сосредоточил двести тысяч орков, семьдесят тысяч демонов, семь тысяч троллей и пять тысяч огров. Армия же людей все равно меньше. Может, нам стоит помочь?
        - Нет, иначе переговоры пойдут не по тому сценарию, какой планирую я. Мы должны получить равный союз. Так что остаемся здесь.
        - Ну и коварный же ты, - растягивая слова, произнесла Виши.
        - Кто бы говорил. Как бы то ни было, кто бы не победил, именно мы останемся в выигрыше.
        Война отмщения, реконкиста - как только это не называли, но шла она с успехом для нас. После разгрома у гномьих гор наше войско пусть и понесло потери почти в пять тысяч раненых и убитых, но вскоре пополнилось почти десятком тысяч гномов. И это только воинов, закованных в первоклассную броню. Каждый гном пусть и низок, но силы у них немало, а в сочетании с мощной броней один такой воин становится как небольшой танк и таких почти десять тысяч.
        Так же к нам в войско влилось почти восемь тысяч солдат под предводительством Розвура. Еще подошли эльфы и почти пять тысяч фей, которых вызвала Алческа. Поэтому в Таут мы ворвались еще более крупной армией, чем вошли в Теруктонию. Самое необычное, что мы выяснили, это то, что в Тауте два легиона, но один распределен по крепостям и городам, а второй расположился у столицы, готовый выдвинуться в любую минуту. Но тем не менее я предпочел разделить войско на три части, чтобы как можно быстрее освободить страну. Мы постоянно находились на связи и следили за вторым легионом, но тот не спешил ударять, словно был парализован, словно у него исчез командир.
        Так что к столице Таута мы подошли с трех сторон, еще увеличив свою армию, пополнив освобожденными пленниками.
        Осенним ранним утром почти стотысячная армия людей, эльфов, гномов и фей, в равных пропорциях поделенная на три ударные группировки, атаковала столицу с трех сторон. Стены пали спустя пять минут с начала штурма, а затем, после непродолжительного боя, армия демонов предпочла сдаться.
        - Демоны стягивают все легионы к ущелью, где в свое время была расквартирована первая объединенная армия и где она была разгромлена, - произнес Корвин.
        Совет офицеров, который увеличился с появлением в нем представителей гномов, Розвура с его приближенными, а теперь еще и наследного принца Таута Алта второго, которому на вид лет шестнадцать, зашумел как рассерженный улей. Все стали обсуждать полученные новости, выдвигать идеи.
        - По нашим данным там уже собралось порядка двух сотен тысяч только орков, а еще и семьдесят тысяч демонов. В общем, десять полноценных легионов. Но на подходе еще восемь. Они пока далеко, но демоны не спешат атаковать, дожидаясь оставшегося подкрепления.
        - То есть время работает против нас? - уточнил Розвур.
        - Да, у врага уже сейчас численное преимущество, - подтвердил Эномай. - Если мы будем стоять и ждать, то наше положение только ухудшится.
        - Тем более мы не знаем, сколько у демонов есть в резерве еще, а то, что за хребтами Тьмы есть еще армии - сомневаться не приходится, - сказал Рифитрус.
        - Но если атакуем сейчас, теми войсками что у нас есть, то потерпим поражение, - произнес Малтиан.
        - Мы можем попробовать увеличить наши силы, освободив Алстану. Практически все силы демонов оттуда ушли, - предложил Алт второй король Таута, в замке которого проводим совещание.
        - И сколько мы наберем? Десять тысяч? Двадцать? Это не сильно поменяет расклад. А вот что поменяет, так это подход тех восьми легионов противника, - возразил Малтиан. - Если мы хотим хоть как-то изменить ход сражения, то должны атаковать сейчас.
        Я глянул на карту. Перед ущельем огромное поле, словно созданное для грандиозного сражения. Да, конечно, в реальности оно не гладкое и есть холмы и овраги, но они небольшие. Армия противника стоит почти в центре него прямо перед ущельем. От ближайшего леса к нему идти почти два километра. То есть ни о какой внезапной атаке речи быть не может.
        - С какой скоростью маршируют те легионы? - внезапно спросил я.
        Споры за столом прекратились, взгляды скрестились на мне.
        - Примерно двадцать-тридцать километров в день проходят, - подумав, ответил Корвин.
        - То есть им идти еще полторы недели?
        - Примерно так.
        - Если мы выдвинемся завтра, то за сколько дойдем до ущелья?
        - За неделю. Но это примерно. Возможно, получится дольше.
        - Хорошо, - произнес я, ухмыльнувшись. - Алческа, сколько, говоришь, под твоим предводительством фей?
        - Серж, что ты задумал? - спросила Элантира.
        - Я придумал, как мы можем победить.
        Часть 8. Глава 102.
        НЕУДАЧНАЯ РЕКОНКИСТА. ЧАСТЬ 6.
        Маврус-ар Гонт, молча, барабанил пальцами по столу. По шатру разносился глухой стук. Архидемон и главнокомандующий армии вторжения мрачно глянул на бокал с вином. На миг появилось желание со всей силы врезать по нему, разбить вдребезги, но Гонт усилием воли подавил это желание.
        По докладам огромная армия людей со дня на день должна подойти, а легионы Виши и Трона запаздывают. Так может получиться, что люди придут сюда раньше. Нет, конечно, Гонт не сильно этого боится, ибо готов к сражению. Более того люди сумели собрать около ста тридцати тысяч солдат - это и феи, и гномы, и эльфы, и, собственно, сами люди. Армия общей численностью в два раза ниже той, которой на данный момент располагает Гонт. Хотя, конечно, лучше сразиться с вражеской армией, имея трехкратное численное преимущество, чем двукратное, ибо в таком случае собственные потери будут ниже. Правда, если бы Олфт не пропал и отдал команду на вывод войск в Тауте, то сейчас армия демонов была бы еще больше, а человеческая наоборот меньше.
        Гонт не выдержал, схватил бокал, одним глотком осушил его, а затем со злостью метнул в сторону. Кровь демона вскипела в венах, он даже зарычал, взглядом нашел свой боевой молот, дарованный самим Ол-демо Эром. Вообще, у Гонта помимо собственных, несомненно, высоких боевых качеств, есть несколько легендарных вещей с встроенными талантами. И если брать его мощь, то он сейчас второй по силе среди всех демонов, сильнее только Ол-демо Эр.
        Гонт глянул на расстеленную рядом карту северных королевств. Все шло так хорошо! Еще чуть-чуть и победа была бы окончательной, только вот в последний момент что-то пошло не так. Люди смогли отбить один город, затем страну, потом вторую, а после и третью, громя легионы демонов с ошеломляющей статистикой потерь. Это сильно беспокоит архидемона. Но в ближайшие дни все закончится. Единственное, что тревожит его, это то, что в последние дни разведчики, следящие за армией людей, перестали выходить на связь.
        Со стороны входа в шатер раздались быстрые шаги. Алебарды охранников со звоном скрестились, преграждая путь.
        - Я прибыл с докладом. Легионы прибыли.
        Гонт встрепенулся.
        - Трон и Виши наконец пришли? - крикнул он.
        - Да, - раздался голос от входа.
        Гонт сделал глубокий вздох, поднялся со стула, подошел к молоту и, положив его на плечо, вышел из палатки. Серое небо мрачно проворчало при его появлении, по нему пробежалась молния. Гонт глянул на гонца. Перед ним молодой демон в полном доспехе. Его он видит впервые, видимо это один из гонцов Трона или Виши.
        - Отлично. Хорошие новости. Передай своему господину, чтобы отводил войска в сторону и вставал лагерем южнее.
        Демон кивнул, поднялся и помчался прочь. Гонт тем временем глянул в сторону, откуда идут новоприбывшие.
        Войско выстроилось в широкую линию почти по тысяче в ряд, что выглядит странно. Идут неспешно, за ними еще и еще ряды воинов. Все движутся плотно. Гонт оглянулся на лагерь. Укрепления здесь небольшие - в основном насыпи в полметра высотой. Он посчитал, что строить огромный лагерь для двухсоттысячной армии - расточительно и долго, не говоря о том, что с подходом армий Трона и Виши, пришлось бы покинуть его. И серьезных фортификационных работ он не проводил, так как не собирался сражаться в обороне.
        Внезапно в голове Гонта появилась мысль, что что-то не так. Он несколько секунд думал, что его тревожит, и что в происходящем не так. Взгляд вновь пробежался по десяткам тысяч палаток, рядом с которыми у костров сидят солдаты, рассказывают друг другу смешные истории, обсуждают что будут делать, когда завоевание севера закончится, вспоминают родных и близких. Все они расслаблены, спокойны, мечи в ножнах, щиты за спинами, некоторые расстегнули ремни на поясах, чтобы сидеть было удобней.
        Гонт обернулся на приближающуюся армию. Отсюда четко видно только первые шесть рядов, а остальные четырнадцать различить сложнее.
        Гонт нахмурился, вспоминая последние минуты. Гонец, идущие широким рядом воины.
        Холод прошелся по телу, архидемон глянул на подошедших на расстояние в десять шагов от лагеря орков и демонов. Только сейчас он обратил внимание на герб на наплечниках. Он такой же, как герб у тех легионов, что он вывел из Алстаны. Герб пропавшего Олфта. Получается, что раз он все легионы вывел из Алстаны, то эти бойцы относятся к легионам, которые были в Тауте, но они же все были разгромлены!
        Одна догадка мгновенно породила другую. Ведь сюда приближается армия всего в двадцать тысяч солдат - один легион, а у Трона и Виши их восемь. Значит это не их легионы, а тот, что был разгромлен в Тауте. Более того у этой армии нет повозок сопровождения, в которых обычно везут припасы, палатки и прочие нужные для армии вещи.
        В этот момент армия подошла к валу, но вместо чтобы остановиться перед ним и начать устанавливать лагерь, они стали перепрыгивать через вал, мечи блеснули в свете факелов. Сидящие у костров орки и демоны удивленно глянули на приближающихся.
        - Быстро труби тревогу, это нападение! - взревел Гонт, оборачиваясь к охраннику.
        В этот миг он услышал позади движение, резко развернулся, заметил блеск клинка, отступил в сторону. По нагруднику со звоном чиркнуло лезвие. Рука в металлической перчатке стремительно метнулась вперед, пальцы сжались на горле демона. Только сейчас Гонт понял, что смутило его в облике демона - пустой взгляд. Он с хрустом сдавил шею, резко бросил тело в сторону.
        - Ну что стоишь?! - взревел он на охранника.
        Тот вздрогнул, выпустил из рук алебарду, пальцы уцепились за рог на поясе.
        Тем временем ворвавшиеся в лагерь орки и демоны стремительно атаковали все еще недоумевающих собратьев. За ними подтянулась почти сотня троллей и столько же огров. Воины Гонта начали вскакивать, выхватывать мечи, но на них катит стальная волна, так что хоть какого-то сопротивления они не успели оказать, а некоторые так вообще побежали прочь. Хуже дело обстоит с более медлительными троллями и ограми. Если бы они четко видели врагов, то сразу бы атаковали, но сейчас они с удивлением смотрят как к ним приближаются сородичи, и только когда те атакуют, пытаются закрыться руками, но все тщетно.
        Слева, наконец, раздался звук трубы. Воины стали вскакивать, выбегать из палаток. В лагере поднялась суматоха, но не такая, какая обычно бывает среди простых людей на тонущем корабле, а больше рабочая суета - когда все вроде бегают в хаотичном порядке, но на самом деле действуют слаженно, как единый механизм.
        Наконец Гонту удалось разглядеть тех, кто шел за первыми рядами орков и демонов - это гномы. Идут они медленнее, выставив щиты и копья, не нарушая строя. Демоны и орки же бегут сквозь лагерь, наводят панику, ранят, убивают, и хоть задевают далеко не всех, но оставшиеся в живых не успевают организовать оборону или собраться в группы, так как идущие следом гномы чуть ли не вбивают их в землю.
        - Быстрее! В линию! - раздались команды.
        Бросать армию на противника сейчас бессмысленно, придется смириться с потерями и прежде всего с потерей южной части лагеря. Сейчас главное - организовать армию и только после этого атаковать, ибо бездумно броситься на врага - значит обречь себя на огромные потери. Да, те шесть рядов орков, демонов, троллей и огров они сметут, но наткнутся на мощное гномье построение, и пока оборона гномов будет вскрыта, поляжет много бойцов. Можно, конечно, сказать, что парочка огров с дубинами с легкостью сможет разметать гномов - на самом деле это не так, к тому же гномы просто не подпустят. По опыту Гонт знает, что за первыми рядами щитов стоят арбалетчики, с мощными арбалетами, болтами которых быстро нашпигуют огров и завалят.
        - Их немного, - быстро произнес Гонт. - Выстройте несколько рядов, так чтобы встретить их отряды, и не пустите дальше, остальную армию выводите в поле, обогнем их с двух сторон и возьмем в клещи.
        План Гонта был прост и продиктован больше теснотой лагеря: армия врагов наступает с юга и идет широким строем, начинающимся от восточной окраины лагеря до западной, а так как лагерь окружен земляным валом, враги попали в такой своеобразный «коридор». Так что Гонт может перекрыть этот коридор небольшими силами - тремя-четырьмя тысячами солдат, что станут в четыре ряда. Конечно, он перестраховался и выставил десять рядов, чтобы прорыва точно не было. Остальные же силы должны выйти в поле и окружить армию врага, взяв в кольцо.
        Враги все ближе, воины опустили пики, готовясь их встретить. Только по грубому подсчету из-за этой атаки в южном лагере погибло около десятка тысяч орков и не менее пяти тысяч демонов, тысяча троллей и огров.
        Тем временем волна врагов докатилась до рядов армии Гонта. Орки и демоны налетели на пики, словно сумасшедшие, лишенные всякого страха перед смертью, с ними ударили и тролли с ограми, не считаясь с ранами и игнорируя огненные сгустки, что ударили по их телам. В нескольких местах оборона была прорвана, враги хлынули в прорыв, пытаясь развить успех и разрезать линию обороны. Гонт поглядел на заходящие с разных сторон отряды и готовую захлопнуться в один миг ловушку.
        Гномы тем временем остановились и, ощетинившись пиками, встали в круговую оборону.
        - Тот, кто послал их на убой, явно был безумцем. Чего они хотели добиться? Нанести нам потери, чтобы отложить наступление? - вслух пробормотал Гонт. - Атакуйте!
        С диким воплем орки стали перепрыгивать через вал и бросаться в сторону гномов. Пока атака идет с трех сторон, потому как заколдованные врагом орки и демоны все еще продолжают атаковать. Первая атака, как и ожидал Гонт - провалилась. Гномы дали залп из арбалетов, в каждую из сторон полетело по несколько тысяч болтов. Два десятка огров и десяток троллей, идущие в первых рядах, повалились, погребя под собой часть атакующих, те же, кто добежал до гномов, нарвались на длинные пики. Пространство вокруг гномов заполнилось убитыми и ранеными.
        - Господин, там, смотрите! - раздался сквозь вопли и звон крик.
        Гонт обернулся на крик. Демон, что застыл на вышке позади, указывает на запад. Архидемон быстро подошел к вышке, в несколько быстрых рывков поднялся на нее. Орки и демоны тем временем вновь налетели на обороняющихся гномов.
        Гонт глянул в направлении, в котором указывает демон. Пальцы мгновенно сжались в кулаки, темный поток гнева поднялся из глубин, ударил в голову, да так, что перед глазами застыл кровавый туман.
        К ним стремительно двигались эльфы. Выстроившись в небольшие прямоугольники по тысяче лучников, они движутся на небольшом расстоянии друг от друга, так что идущая позади пехота в любой момент может выдвинуться вперед и закрыть щитами.
        - Вот что вы задумали, - прохрипел демон. - Торнут, быстро к Мулсу и Горхесу, пусть выводят резервы.
        Естественно, он не всем армиям приказал атаковать гномов.
        - Значит, решили пожертвовать гномами, сковать немалую часть войска? Ну, я вам еще преподам урок!
        Почти тридцать тысяч эльфов под предводительством Элантиры быстро выдвинулись из леса. Армия врага сейчас сосредоточилась на атаке гномов, и можно этим воспользоваться. Конечно, подойти близко не получится, но выйти на расстояние выстрела - они успеют. У врага не будет времени подготовиться, так что несколько залпов эльфов точно достигнут цели. А когда демоны все же пойдут в атаку, пехота быстро выстроится перед эльфами и защитит их.
        В детстве, в первых трех классах я ходил в шахматный клуб, потом забросил это дело, но все равно на всю жизнь запомнил некоторые вещи, которые использовал в играх. Я называл их связывающими позициями, когда выставлял фигуры далеко вперед таким образом, чтобы сковать ходы противника и ограничить маневр. Вот и сейчас хитрым ударом я внедрил в стан врага сильную фигуру, заставив сосредоточиться на ней, при этом давая себе пространство для атаки, а врага наоборот сковывая. Естественно, я не брошу гномов. На юге в лесах уже сосредоточились почти семь тысяч конных воинов и еще пять сотен магов. Как только враг бросит в бой против эльфов и основной армии резервы, то конница и маги пойдут на прорыв, чтобы вызволить гномов из окружения.
        Я же встал с последним ударным отрядом северней. Как только демоны ударят по сорокатысячной пехоте и стоящими за ними тридцатью тысячами эльфов, а Малтиан вместе с королями ударит конным кулаком и освободит гномов, мы вступим в бой, выскочив из леса, и, по дуге обогнув врагов, зайдем с фланга. Я оглянулся. Позади меня застыли готовые к атаке почти тринадцать тысяч конных воинов. Все благодаря Тауту, в котором мы смогли набрать столько лошадей и посадить на них часть освобожденных воинов, что и до этого служили в коннице. Но главным острием удара, конечно, буду я и три десятка охотников. Фей мы оставили в засаде, девушки и так много сделали, подчинив своей воле орков и направляя их - что потребовало немало маны.
        Я увидел, как из лагеря стремительно выдвигаются стальные ряды, но все уже тщетно. Черная туча стрел обрушилась вниз, буквально вколачивая войско противника в землю. Тридцать тысяч стрел накрыли больше половины лагеря. Даже отсюда я вижу, как падают сотни и тысячи воинов.
        Армия демонов медленно разворачивается в сторону нашей армии. Маневр затрудняется размерами войска демонов и тем, что им приходится выбираться из лагеря. Часть армии выбирается из проходов, часть через земляные валы.
        Тем временем я заметил, что большая часть подконтрольных феям орков, демонов, троллей и огров уже мертва, и демоническая армия в том направлении переходит в наступление. Теперь гномам придется еще туже, так как их будут атаковать со всех сторон. Но тут ничего не поделаешь. После анализа и всех расчетов мы пришли к выводу, что если будем атаковать классическим способом, то поражение неминуемо. То же самое и в случае с ночной атакой. Противник быстро заметит нас и успеет подготовиться. Поэтому предложенный мною план был словно лучом света в непроглядном мраке. Гномы сами согласились выступить в роли фигуры, которая свяжет крупные силы противника. И хотя в этом плане моя совесть должна быть чиста, но все же мысленно упрекаю себя за то, что не смог придумать плана получше.
        Тем временем, теряя сотни и тысячи бойцов, крупная группировка армии демонов смогла-таки выбраться из лагеря и, выстроившись, поднять щиты. Их, по первым прикидкам, около ста двадцати-ста сорока тысяч только орков, не говоря о демонах, троллях и ограх. Напротив них же спешно выстроилась, блестя доспехами, сорокатысячная армия людей, позади которых тридцать тысяч эльфов, что продолжают без остановки поливать врага стрелами. Гномам удалось связать боем четыре легиона - почти восемьдесят тысяч бойцов. Нет на самом деле их уже меньше - немалая часть была перебита внезапной атакой на лагерь и последующей безумной атакой подконтрольных феям орков и демонов. Так что, думаю, один легион такой атакой уничтожить получилось.
        Огромная масса орков и демонов понеслась в атаку. Армия людей ощетинилась длинными тяжелыми копьями, позади них второй ряд выставил копья над плечами первого ряда, третий поднял копья чуть выше. Фаланга - древнее македонское построение, принесшее множество побед Александру Македонскому. Посмотрим, настолько ли она эффективна, как об этом свидетельствует история.
        Стрелы то и дело накрывают очередной черной волной бегущую армию, после чего на земле остаются тысячи тел. Сколько уже успели перебить? Десять тысяч, двадцать? Никто не знает, но даже так противников еще слишком много.
        Они ударили мощной волной. Даже отсюда из леса я услышал этот тяжелый грохот, словно раскололась земля. От мощного удара орков даже фаланга чуть попятилась назад, на копьях остались десятки тел, пригибая их к земле. Более того, орки, отчаянно прыгая по трупам, попытались запрыгнуть прямо в строй воинов. Вспыхнул зеленый огонь, сотворенный демонами, люди с криками стали отбрасывать оплавившиеся щиты. Да, последствия удара об пики были страшны - почти полностью исчезли первые и вторые ряды армии врага, но затем им удалось вклиниться в фалангу, создать бреши.
        Воины срочно бросили копья взялись за оружие.
        В этот момент над головами пронесся костяной дракон. Тайя направила его на вражеское войско, пламя вырвалось из пасти, ударив по столпившемуся противнику, проделывая в радах демонов выжженные дорожки.
        - Ну что, атакуем? - спросил позади один из солдат.
        - Нет еще, враг только столкнулся с нашими силами. Они должны увязнуть в бою, подустать, и тогда атакуем мы.
        В этот миг внезапно огромное зеленое пламя ударило в морду дракона, в момент уничтожив его, он качнулся и шлепнулся вместе с Тайей прямо в гущу вражеского войска.
        Малтиан мрачно наблюдал за тем, как гномы отчаянно отбиваются от атак, уносят вглубь построения раненых, а их спешно сменяют свежие бойцы. Чуть далее армия демонов сошлась в жестокой сече с основными силами. И пусть немалую часть эльфы уничтожили на подходе, а еще несколько тысяч погибли, напоровшись на пики, противнику удалось навязать ближний бой. Эльфы продолжают стрелять из-за спин воинов по тылам противника, но рано или поздно у них кончатся стрелы, и что-то подсказывает магу, что это случится намного раньше, чем закончатся враги.
        - Внимание всем! - произнес Малтиан. - В атаку!
        Конь под ним радостно скакнул, вырвался на простор, но маг чуть придержал его, чтобы те, кто позади, поспели за ним. Конница быстро выбралась из леса, построилась. Вперед выдвинулись конники с пиками, маги встали следом за ними.
        - Смотрите! - крикнул кто-то.
        Маг задрал голову. Дракону Тайи снесли голову, и она вместе с остатками монстра грохнулась в центр армии. Внутри Малтиана все похолодело. Душу скрутило от боли и ужаса, но умом он понимает, что бессилен - Нейта с Тайей слишком далеко от него и помочь никак не сможет.
        - Та целительница…
        - С ней все будет нормально. Она легендарный охотник, - с уверенностью произнес Малтиан, гоня от себя плохие мысли. - На нее мною наложено усиленное заклинание «каменная кожа», не говоря о том, что у нее есть плащ с встроенным талантом полета. Все вышли? Тогда вперед!
        Кони начали разбег. Земля задрожала под копытами, а грохот наполнил округу. Противники уже заметили несущуюся на них волну, первые ряды спешно разворачиваются к нам, поднимают щиты, но это бесполезно. Без длинных копий и предварительной подготовки их защита обречена на провал.
        Копья со скрежетом ударили в подставленные щиты, с легкостью пробили их, нанизав орков и демонов. Конница прошла дальше, расширяя проход. Маги задействовали заклинания, выбрасывая их в противников и делая коридор еще больше. Малтиан мечет один усиленный талантом огненный шар за другим. Наконец, стоящие впереди враги закончились, и появились первые ряды гномов. Они встали в круговую оборону, выставив копья и защищаясь массивными щитами. Со стороны это больше похоже на небольшой стальной форт. Из-за спин первых рядов стреляют арбалетчики. Орки наседают со всех сторон, гномы падают, но на место убитых тут же стремительно встают новые солдаты, не давая врагам воспользоваться ситуацией и порвать строй.
        - Разворачиваемся! Бьем их! Бьем! Надо дать проход гномам.
        Конники вытащили мечи, стали рубить орков, оттесняя их в стороны. В этом им здорово помогают маги. Вперед летят то ледяные копья, то под вражескими воинами почва превращается в болото, из-за чего их начинает засасывать, и противник сразу забывает о битве.
        Гномы стыли медленно отступать. Они словно одна большая стальная черепаха - хорошо защищенная мощным панцирем, но вследствие этого медлительная и неповоротливая.
        По рядам орков пронесся рев, они быстро оправились от шока после мощной кавалерийской атаки, пошли в контратаку, пытаясь оттеснить конников и закрыть образовавшуюся брешь.
        Где-то позади Малтиан услышал мощный рев. Все понимали, что удар конницы поможет создать коридор для выхода гномов, но он не может продержаться долго, так как противник оправится от удара и пойдет в контратаку. И для того, чтобы сдержать его порыв, не дать раздавить конницу, был разработан третий удар. Несколько тысяч гладиаторов сейчас ударили во фланг противникам, отвлекая их и не давая подобным тискам сдавить образовавшийся коридор.
        Впереди появился огр, мощная дубина с воем опустилась, размозжив конника вместе с конем. Малтиан зарычал, создал усиленный огненный шар. Пламя стремительно метнулось вперед, ударив в лицо, оглушительно взорвалось, окутав голову монстра пламенем. Дубина выпала из ослабевших пальцев, и огромное тело бухнулось на спину, придавив пяток орков.
        Внезапно конь под Малтианом жалобно всхрапнул. Мага мотнуло, и он почувствовал, что падает. Перед тем как удариться о землю успел заметить копье в теле лошади.
        Маг быстро вскочил, оперся о посох. Впереди десятки орков с топорами мечами и копьями. Перед магом возникли десятки огненных шаров, ударили вперед. Вспыхнуло мощное пламя, раздалось в стороны, поглощая врагов, а вместе с ними их крики и стоны. Внезапно из него вылетели десятки демонов в доспехах. Ведет их здоровенный демон в тяжелых доспехах, в руках у него огромный двуручный меч. Их взгляды встретились, противник сделал прыжок, маг мгновенно создал перед собой ловушку, но демон, словно почувствовав опасность, резко метнулся в сторону.
        - А ты хорош, - прохрипел демон. - Я Тоногус-ар Бишток, а это значит, что пора тебе готовиться к смерти, маг.
        Он думал, что движется стремительно, для мага, конечно, но когда подскочил в упор, Малтиан сместился в сторону, легко уйдя от удара, посох с силой ударил в лицо противника, но тот успел отклониться, так что навершие лишь слегка звякнуло о шлем. А следом в противника ударила шаровая молния. Ярко вспыхнула. Он заорал, отпрыгнул назад, ноги подогнулись. Двое демонов тут же встали перед ним, закрыв щитами. Из щелей в доспехах у Биштока идет слабый дым, глаза смотрят на Малтиана со страхом, левая рука, в которую и пришлась вся сила заклинания, почернела и повисла, став какой-то вытянутой и иссохшей, как половая тряпка.
        Противник явно недоумевает, как маг может так быстро двигаться, но тут нет ничего удивительного, ведь благодаря зельям усиления и усиливающим заклинаниям Нейты все базовые статы выше 350, а учитывая множители посоха и дополнительные статы от предметов, получается, что его сила и ловкость приближаются к восьми сотням.
        - Малтиан ан Даларган, более известный как легендарный охотник на монстров Малтиан «громовержец».
        Все произошло внезапно и стремительно. Еще мгновение назад Тайя управляла драконом. Он стремительно приблизился к земле, уши заложило, армия врага, похожая на мелких копошащихся муравьев, приблизилась, стало отчетливо видно каждого орка, тролля и демона. Дракон изрыгнул пламя, выжигая целую колею. Внезапно снизу ударил огромный сгусток пламени. Все отрицающий щит ярко вспыхнул и лопнул. Вражеское заклинание оказалось многоуровневым. Первая оболочка скрывала второе заклинание. Так что когда оболочка взорвалась и разнесла защиту Нейты, вперед из пламени выметнулось еще одно, ударило в голову дракона, разметав ее на кусочки.
        Девушка не успела задействовать ни одно заклинание. Высота была маленькой, атака внезапной и падение стремительным.
        Когда дракон грохнулся, ее вышвырнуло вперед, как камень из требушета. Перекувырнувшись в воздухе, девушка упала на кого-то, придавив его. На миг воздух выбило из легких, а перед глазами закружилось.
        «Тайя!» - раздался в голове голос Нейты.
        Девушка подпрыгнула, быстро развернулась. Она находится в облаке пыли, поднятом от падения дракона. Тут же задействовала заклинание поиска жизни. Вообще, первым желанием у нее было использовать талант полета на плаще, но она быстро отмела его. Во-первых, в воздухе она станет хорошей мишенью, и противник, который сбил ее дракона, может сбить и ее. Во-вторых, она еще не до конца освоила этот навык, несмотря на то, что тренировалась почти каждый день, и полет пока дается тяжело. В будущем, конечно, она улучшит свои навыки. Все-таки когда всю жизнь привык передвигаться на своих двоих, сложно вот так взять и стать мастером полета. Но и оставаться здесь, посреди врагов - нельзя. Надо прорываться.
        Магия наполнила округу. Мертвые, придавленные драконом орки, медленно поднялись в клубах пыли, девушка видит их силуэты. По команде госпожи они тут же подошли, встав рядом и подняв щиты.
        Пыль осела и стало видно столпившихся вокруг орков и демонов.
        - Убить ее! - взревел один из демонов.
        Противники с ревом бросились вперед. Тайя мгновенно стряхнула с кончиков пальцев очередное заклинание, вокруг поднялся серый туман, стал распространяться в стороны. Орки, вбежавшие в него, закашляли, остановились, стали сдирать шлемы, пальцы до крови начали скрести чешущиеся глаза. Как только это случилось, девушка двинулась вперед, а за ней полтора десятка мертвых орков, они без жалости добили товарищей и те тут же присоединились к армии мертвых.
        «Я наложу на тебя регенерацию маны и буду поддерживать заклинание, так что мы продержимся дольше», - произнесла Нейта.
        «Хорошо, я выведу нас отсюда», - мысленно ответила Тайя.
        В нее полетели несколько копий, но их встретили щиты охраны. Девушка же прошла вперед. Нескольким оркам и демонам удалось, несмотря на чешущиеся и слезящиеся глаза, добежать до нее. Но их встретили мертвецы, раздался звон металла, раненые с криками упали на землю.
        Слева от девушки блеснуло. Похоже, враги знают, что бесполезно тратить силы на мертвецов, нужно в первую очередь добраться до некроманта. Тайя легко отклонилась назад, меч просвистел перед глазами, а затем девушка сделала резкий шаг к противнику, металлический жезл с силой ткнул навершие в лицо, раздался хруст. Орк взвыл, повалился на землю, закрывая лицо, сквозь пальцы полилась кровь, а на земле четко видны осколки зубов. Тайя не стала утруждать себя добиванием - на это есть мертвецы.
        Стоило ей покинуть зону тумана, как такие нападения участились. Ее мертвецов стали рубить на куски, но и мертвецы доставали врагов, которые, умирая, тут же оживали под действием заклинаний Тайи и получалось так, что ее небольшая кучка мертвецов так и не заканчивалась. Теряя одних, она тут же получала других. Только вот и до нее стали добираться чаще. Несколько мечей даже чиркнули по коже, но на нее наложено усиленное заклинание Малтиана, так что стальные мечи и копья не оставили даже царапин.
        Тайя уклонилась от очередного клинка, ручка ее метнулась к противнику, пальцы сжались на запястье. Она резко дернула орка на себя. Того с легкостью оторвало от земли. Она видела его выпученные глаза, когда он оказался в двух метрах над землей. В следующее мгновение Тайя опустила тело орка на другого нападавшего. Раздался мощный лязг метала и треск костей. Да, Тайя не была мастером ближнего боя, но сейчас эй это и не нужно. Насколько силен воин-орк? Ну, примерно, как воин-человек, то есть в среднем у него от 10 до 20 силы, около 15 ловкости, 20 выносливости - и то это даже слишком. Да, какой-то плюс дает снаряжение, но это даже не десятки статов, а единицы, ибо снаряжение у них самое обычное. У Тайи же за счет зелий и усиливающих заклинаний, а также множителей от двух легендарных предметов - жезла «воплощения тьмы» и плаща «силы ветра», забранного у архидемона-лазутчика - сейчас все статы равны 999 без исключения. Более того, на самом деле объем маны у нее двукратный за счет души Нейты, у которой своя мана. То есть она может постоянно накладывать и лечение, и усиление, и создавать магическую
защиту, и прочее, но будет тратиться только мана Нейты, а Тайя же сможет атаковать темной магией, поднимать мертвецов за счет своего объема. Эта их особенность по своей силе сравнима с талантами.
        Тайя била, раскидывала, уклонялась от атак, насылала проклятья, поднимала мертвецов, продолжая идти вперед. Это было больше похоже на избиение младенцев. Враги ничего не могли ей сделать. Нейта восстанавливала ей с помощью заклинаний даже выносливость, хотя ее и так выше крыши. Ты можешь быть мастером меча, но если противник движется в десять раз быстрее, если его реакция в десять раз выше, во столько же выше сила удара - то ты ничего не сможешь ему сделать. Она видела замедленные движения противников: все выглядело так, словно они движутся в смоле - лениво и как-то заторможено.
        Внезапно впереди появился демон, он метнул мощное заклинание. Тайя сразу узнала его, потому скользнула в сторону несмотря на то, что вокруг нее создан «все отрицающий щит». Заклинание мощно взорвалось, разбив защиту, а следом вылетело второе, но девушки уже не было в месте атаки, потому оно пролетело дальше и, ударившись в орков, взорвалось, поглощая воинов и обращая их в пепел.
        - Зря раскидываешься такими заклинаниями, - произнесла Тайя, незаметно для демона использовав встроенный в легендарный жезл талант: Магический вампиризм. Он на десять минут связывает себя и противника, и при использовании заклинаний забирает половину нужной для него маны у противника, а половину у владельца.
        Походя, как-то лениво, она жезлом размозжила голову еще одному орку, но тело не успело упасть, как тут же распрямилось, в глазах вспыхнул зеленоватый огонь, мертвец развернулся к товарищу и, приняв один меч на щит, ударил клинком, метя в горло. Орк, захлебываясь кровью, свалился под ноги, но уже через несколько секунд поднялся, чтобы присоединиться к убившему его мертвецу.
        - Не знал, что у людей есть некромант, да еще такой сильный.
        - Ты даже не видел моей настоящей силы, - произнесла Тайя.
        - Ну, так давай проверим. Я архидемон Ларгиур-ар Горхес, командующий легионами. Даже такой как ты я не под силу!
        В правой руке у него большой палаш, в левой вспыхнуло пламя. Тело демона покрывают черные доспехи, что блестят, словно лакированные.
        Он выбросил руку вперед, пламя сорвалось с нее, направившись в сторону Тайи сплошным потоком. Перед девушкой возник прозрачный щит. Заклинание ударило в него, разбилось на потоки, брызнуло в стороны. Тем временем двое демонов справа и слева атаковали Тайю, но девушка ловко уклонилась от атаки. Жезл ударил по забралу одного из нападавших. Раздался хруст, демон с мычанием повалился на землю. Второй с ужасом глянул на раненого товарища. Внезапно колдунья мгновенно преодолела разделяющее их расстояние. Жезл с силой опустился сверху. Раздался тяжелый звон. В месте удара образовалась глубокая вмятина, из забрала брызнуло кровью на руки. Не будь жезл в ее руках сделан из адамантия и не являйся он легендарным предметом, тогда бы девушка поостереглась им размахивать, но в данном случае такие удары вообще не влияют на него.
        Горхес атаковал из слепой зоны, по крайней мере, так он думал, но Тайя, еще когда переключилась на второго нападавшего, видела, как архидемон сместился в сторону под, как ему казалось, прикрытием пламени. Так что когда он возник рядом и собирался ткнуть мечом в незащищенный бок, то увидел направленную в него ладонь. Зеленый туман дыхнул архидемону навстречу, с шипением осел на доспехах, стал проникать в щели и въедаться в кожу. Взвыв от боли, Горхес отпрыгнул. Глаза защипало, в следующую секунду его накрыл легкий серый дым. Во всем теле почувствовалась слабость. Похоже, некромант наложила на него ослабляющие заклинания.
        В тумане появился силуэт, прыгнул на него. Горхес направил руку на нападающего, демоническое пламя устремилось вперед, сжигая противника. Им оказался демон, недавно убитый некромантом.
        «Это слишком опасно» - в панике подумал Горхес.
        - Я серый маг Тайя, легендарный охотник на монстров. Так что ты, похоже, переоценил свои силы, - раздался слева голос.
        Горхес резко развернулся, не целясь ударил, но Тайя ловко отпрыгнула назад. Горхес выпустил следом огненную волну, но она опять ударилась о защитное заклинание девушки. Тайя походя убила еще двух орков, потом вновь обернулась к противнику.
        Горхес выпрямился. Не видно, чтобы на нем были хоть какие-то раны. Более того, Тайя точно была уверена, что наложила на парня не только ослабление, но наслала еще и болезни. Только вот последствий их не заметно. Если до этого орки и демоны расцарапывали глаза от неимоверного зуда, выкашливали легкие, то Горхес стоит прямо без признаков какого-либо проклятья.
        - Ясно. Так вот какой у тебя талант. Избавился от всех проклятий.
        «Ну, теперь она мне не страшна. Мой талант «демоническая стойкость» нивелирует все болезни, проклятья, слабость и прочие вещи в течение десяти минут. Да, кожа еще горит от попадания кислотного тумана, но это ничего. Я смогу с ней совладать! Пока я не ослаблен, я могу ее убить!» - подумал архидемон.
        Тайя приготовилась к бою. Как она успела заметить, орки и другие демоны как-то не спешат нападать на них. Видимо ее и его битва создает вокруг опасную зону. Оно и понятно, демон раскидывается мощными заклинаниями огня, что рикошетят от ее щита и, расплескиваясь в разные стороны, сжигают всех вокруг. Да и просто воинам есть чем заняться - то и дело поднимаются мертвецы и нападают на них. Конечно, такой дикий расход маны не может не сказаться на Тайе, у нее осталась где-то половина и если бы не регенерация от Нейты, то она бы уже давно истощила все запасы.
        - Теперь твои проклятья не подействуют на меня, некромант. Тебе конец!
        Девушке не хотелось использовать это заклинание, так как оно слегка сковывало движения, но меч противника явно необычен и вполне возможно сможет пробить ее каменную кожу. Так что Тайя использовала встроенное в амулет заклинание - костяной доспех. Этот амулет когда-то принадлежал некроманту, что атаковал лес фей, теперь же его носит Тайя.
        Противник тем временем стремительно прыгнул вперед. Точнее стремительным его прыжок мог показаться другим, но не Тайе. Она сместилась в сторону, попыталась ударить, но парень подставил меч и жезл, слегка звякнув об него, скользнул вдоль лезвия и провалился в пустоту.
        - Сдохни!
        В этот миг кости из валяющихся вокруг мертвецов стремительно вырвались и мгновенно облепили девушку, образовав костяной доспех. Меч противника ударил в нагрудник, пробил его, но уперся в каменную кожу. Большая часть силы удара ушла на пробитие костяного доспеха, так что каменную кожу он пробить так и не смог. Девушка вцепилась в руку демона.
        - Попался, - произнесла она.
        - Это ты попалась!
        Демон с криком навалился на меч, но внезапно руку ожгло. Было чувство, что Горхес опустил ее в чан с расплавленным металлом. Сквозь пальцы девушки, что сжали его руку, просочился зеленый туман. Архидемон внезапно осознал, что не чувствует запястья.
        - Кислотный туман можно распылить на большом пространстве, но можно и на маленьком, где у него будет огромная концентрация, что способна сжечь даже руку. Моя ладонь защищена костяной перчаткой, каменной кожей и заклинанием «регенерация». А твоя?
        Архидемон с воплем вырвал руку из захвата девушки и с ужасом обнаружил, что запястье осталось на клинке меча, что застрял в костяном доспехе.
        Тайя ухватилась за меч, рывком вырвала его из доспеха. Пробоина в нагруднике тут же затянулась. Слева налетел тролль, но в момент, когда он собирался опустить дубину, пара орков-мертвецов ударили его по ногам. Тролль упал на землю, из обрубков хлынула кровь. Девушка чуть скосила взгляд, а затем резким ударом погрузила острие меча в череп монстра.
        - Неплохо рубит.
        Горхес отступил, чувствуя ужас. Тайя шагнула ему навстречу. Архидемон вскинул руку, попытался выпустить пламя, но внезапно понял, что маны не хватает.
        - Магический вампиризм. На свои заклинания я тратила только половину маны, вторая же половина забиралась у тебя. Так что ты мне помогал защищаться, с твоей же помощью я и сожгла тебе руку, а также оживила столько мертвецов в округе. А теперь пора умирать.
        Часть 8. Глава 103.
        НЕУДАЧНАЯ РЕКОНКИСТА. ЧАСТЬ 7.
        - Госпожа стрелы заканчиваются, - раздался слева голос.
        Элантира обернулась. Рядом с ней, приклонив колено, стоит высокий светловолосый воин в кожаном доспехе с металлическими нашивками. За спиной у него лук и пустой колчан.
        - Хорошо. Вооружаемся щитами и мечами. Враги уже плотно насели на пехоту, я уверена, как только поток стрел, что сковывал их маневр закончится, тогда они попытаются частью сил обойти пехоту и взять нас в кольцо.
        - Вас понял.
        Эльф поднялся быстро помчался к непосредственно командирам стрелковых бригад. Элантира обернулась к Корвину. Эльф мрачно взирает на стрелков. Чудь далее от него стоит Пирка. Заметив взгляд Элантиры, она улыбнулась. Принцесса демонов мысленно скривилась. От паладина никак не получается избавиться, та решила, что является личным телохранителем, так что спустя какое-то время бесполезных попыток Элантира просто махнула рукой. Прошло всего немного времени и Пирке каким-то образом удалось подмять под себя всю личную охрану принцессы демонов и стать их командиром.
        - Корвин, берешь пятнадцать бригад на левом фланге. Не дай нас окружить.
        - Как прикажете.
        - Берегите себя и держитесь, мы должны победить.
        Корвин быстро поднялся, снял со спины щит и двинулся к стрелкам.
        Как и ожидалось демоны, пользуясь численным преимуществом начали частью войск обступать армию людей, желая взять их в окружение.
        Элантира подошла к подчиненным, каждый уже успел снять со спины и одеть на руку по небольшому металлическому треугольному щиту и обнажить мечи. Сейчас наступает самый важный момент битвы. Когда демоны ударят по флангам, эльфы должны сдержать этот удар и не дать окружить пехоту людей. Но получится ли - вопрос. Причина в сомнениях проста - эльфы в основном привыкли сражаться на расстоянии. Нет, когда-то давно во времена, когда мир делили три расы - альваиды, дракониды и демониды, эльфам, или как они себя сами называют - альвам, приходилось сражаться в ближнем бою и тогда существовали великие мечники. Такие как тот же Ливуал. Но с тех пор, как в мир пришли Боги, эльфы были загнаны в леса и забыли о господстве, они сосредоточились только на защите и сражении на расстоянии.
        Со стороны людей доносятся крики и звон металла. Слышен рык орков, иногда видно, как вспыхивает зеленое демоническое пламя.
        Справа и слева от сражающихся рядов людей появились темные волны орков. Если сравнивать на что это было похоже, то достаточно представить, что на пути реки поставили преграду, вода ударилась об нее, обтекла и вновь слилась в единый поток. Нечто подобное происходит и сейчас. Ударившись об отряды людей, часть демонической армии стала их огибать, чтобы взять в кольцо.
        - Пора. В атаку, - скомандовала Элантира.
        Звонкий гул трубы пронеся по округе. Бригады эльфов быстро слились в одну массу, что стремительно понеслась вперед. Элантира, помчалась во втором ряду. Рядом движутся телохранители и их командир - Пирка. Орки, впереди увидев, что на них движутся эльфы, чуть притормозили, выровняли ряды.
        Две армии столкнулись друг с другом с таким грохотом, словно разломилось само пространство, а из этого разлома, как будто из потустороннего мира донеслись и наполнили округу жуткие вопли, но на самом деле это был крики раненых. Бегущих перед Элантирой воинов убили практически мгновенно. Девушка перепрыгнула через трупы, ловко пропустила над головой острие копья и сократив расстояние нанесла несколько быстрых ударов. Девушка даже не ощутила сопротивления словно погрузила их в воду и тут же вытащила. Орк беззвучно повалился на землю, заливая ее кровью.
        Справа и слева идет жестокая сеча, падают эльфы, падают демоны, падают орки и тролли. И все же разница в снаряжении и опыте дает знать. С каждым мгновением эльфы пятятся назад, а демоны напирают. В какой-то момент произошло несколько прорывов, армия эльфов распалась, а затем две армии перемешались, бой стал хаотичен и еще более ожесточен.
        Элантира бьет, уклоняется, снова пронзает врагов, справа и слева отряды охраны прикрывают ее, хотя принцесса демонов уверенна что останься без прикрытия, ничего бы ней не случилась, так как противники для нее настолько слабы, что даже поцарапать бы не смогли. Повсюду сражаются эльфы и орки с демонами, битва превратилась в жестокую рубку, в которой не понятно, где свои, а где враги. Слышны крики, хруст костей, звон мечей и стоны раненых. Кровь покрыла землю, а небеса словно горюя по этому поводу хотели заплакать дождем, но холод стоит такой, что вместо капель на землю стал опускаться снег. Он посыпал все усиливаясь, покрывая коричневую землю белым слоем, который тут же окрасился в алые тона от крови убитых. Впереди Элантира увидела крупный отряд демонов и один из них выделяется особенно, орудуя двумя мечами, с легкостью рубя противников. Внезап