Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.

Сохранить .
Парсек Налево - 2 Николай Нестеров
        Парсек Налево #2
        Наш человек в далеком космосе. Приключения продолжаются.
        Николай Нестеров
        Парсек Налево
        Книга вторая
        Пролог
        Где-то между пятым и четвертым внутренним радиусом, в одном из криминальных районов столицы. Бункер "Двенадцатой когорты "Пожирателей Пустоты". Планета Спика.
        Присутствуют трое: Цэрн - могучий двухметровый модификант, временно исполняющий обязанности главы клана, Цамн-Иль - казначей и по совместительству главный аналитик преступно-коммерческого сообщества, что в данной галактике - практически одно и то же. Дополняет картину очаровательная дева, похожая на валькирию, разъяренная и прекрасная одновременно.
        - Аста, сядь уже и мелькай перед глазами. Успокойся, наконец! Из-за тебя мы никак не можем приступить к нормальному обсуждению.
        - Нечего здесь обсуждать! Я его подлую натуру насквозь вижу! - взвилась, словно ужаленная, красавица в бронекостюме, который не очень-то скрывает её прелести, до которых здесь никому и дела нет.
        - И чего ты въелась на этого шустрого малого? Из-за того, что он чуть не увел у тебя первое место на турнире? Так, вроде бы ты должна быть благодарна, что помог тебе победить, а обижаться, наоборот, он должен. Получить удар станнером на полной мощности и три дня комы вместо спасибо? Уж насколько я циник и старый контрабандист, и то обиделся бы на такую черную неблагодарность. Или все-таки завидуешь, что какой-то новичок чуть тебя не обставил?
        Если бы взгляд Асты мог прожечь броню, то Цэрн уже бы пользовался встроенной аптечкой. Но в этот раз обошлось без ожогов.
        - Гнусный, хитрый тип. Я просмотрела все доступные записи с турнира и нашла, то, что искала! Перед началом он разговаривал с Хтуном! И затем подельники инсценировали его гибель. Только благодаря этому он смог продержаться до самого конца финала. И вот тут, его жадность переборола - он решил предать своих коллег, чтобы урвать куш побольше. Ничего другого от шпиона "Добрых самаритян" и ожидать не стоило.
        - То, что объект является их креатурой пока не доказано. Это всего лишь наше предположение. История с кредитом шита алюминиевой проволокой и не выдерживает никакой критики, - пояснил присутствующим господин Цамн-Иль. - С таким же успехом это может быть операция прикрытия, а настоящим бенефициаром "Корыстного Сатрапа" может быть кто угодно.
        - Что ещё удалось выяснить об этом персонаже? Давай по порядку, чтобы не повторяться.
        - В пограничной декларации указанно, что корабль прибыл с Арканаса. Однако, по времени получается, что покинули планету они через неделю после того, как база была полностью уничтожена.
        - И как они это объясняют? - заинтересовался командор.
        - Нагло и беззастенчиво врут, что уничтожили дестроер лхассов, а от второго разрушителя просто сбежали. Пользуются тем, что проверить их слова невозможно. Впрочем, по неподтвержденным данным, на поверхности Арканаса действительно обнаружены обломки линейного деструктора, предположительно лхасской постройки. Точнее установить пока невозможно, остов уничтожен почти полностью, по всей видимости, Чужие сами добили неисправный или поврежденный корабль, чтобы не достался противнику. Обычная практика для них.
        - Я же говорила! Каждое слово - ложь и обман. Не понимаю, почему вы этого в упор не видите! - снова вскочила девица, минуту назад едва успокоившаяся.
        Казначей снисходительно ухмыльнулся и, оставив выпад без комментариев, продолжил:
        - Корабля постройки верфи на планете "Вторая Утопия", входившей в состав федерации ЕССТ. Ориентировочный возраст - примерно девяносто лет. По справочникам проходит, как минный заградитель 123 серии - штатно несет до сорока восьми орбитальных мин на борту. Но по данным таможенной и пограничной службы Спики - вооружение демонтировано и полностью отсутствует. В настоящее время нет данных о других кораблях аналогичной постройки, цивилизация ЕССТ прекратила существование, технологии утрачены. То, что они смогли проползти через всю систему на досветовой скорости и никому не попасться - настоящее чудо. Либо, тщательно спланированная операция - что более вероятно.
        - Хоть ясности это и не внесло, но общее представление о них мы может составить. Мутные ребятишки с непонятными намерениями и неизвестной силой, стоящей за их спиной.
        - А я что говорила! Аферисты и проходимы…
        - Ты права, Асти. Это именно тот, кто нам нужен! - сделал неожиданный вывод глава клана. - Продолжай, Цамн-Иль. Меня больше волнует вопрос, откуда он получил информацию о поставках хлоя и наших проблемах! Это не может быть случайностью или блефом?
        - К сожалению, нет. Информация полностью подтвердилась. С точностью до центнера. Все данные по месячной добыче хлоя, по накопленным запасам верные. Даже имя командора базы совпадает. Утешает, что утечка явно не у нас. Скорее всего, крот сидит во Второй Вольной когорте, которая и занимается охраной каторжан и добычей хлоя.
        - Дык, это понятно. Какая когорта, такие и бойцы в ней - там каждый второй продаст каждого первого, только деньги покажи. Конвоирами на каторгу, на дрянной планете на краю обжитого мира нормальные люди работать не пойдут. Однако, в этот раз, проблема действительно у нас. После уничтожения перевалочной базы на Арканасе и появления рейдеров лхассов, поставки хлоя прервались. И пока этот сектор не зачистят, никто в здравом уме без пары линкоров не полезет.
        - В чем проблема? Нельзя месяц подождать, потом вывезти? - встряла в обсуждение Аста, демонстративно проявляя неодобрение теме обсуждения.
        - Стоимость месячной добычи - несколько миллионов кредов. А за четыре месяца сколько накопится? И практически без охраны! С каждым днем вероятность нападения только возрастает, и поэтому начальство требует срочно вывезти оттуда ценный груз. Поскольку наша когорта ближе всех, то и работать придется именно нам.
        - И зачем нам эти аферисты из "Добрых самаритян"? Соберем ударную группировку и наведаемся за товаром. Заодно разомнемся - давно никого не расчленяла, истосковалась вся, - решительно предложила воительница, с азартом потирая руки в бронированных перчатках.
        - Проблема в деструкторах лхассов, если ты не забыла. Нет никаких гарантий, что их всего две штуки было. Скорее, наоборот. Огромный шанс попасть в западню, где нас будут ждать, вот сюрприз, многократно превосходящие силы Чужих. Причем, нашу базу на планете наверняка вычислили, и теперь используют в качестве наживки.
        - Кто не рискует, тот зря живет на этом свете! Привлечем союзников, усилим наемниками - и зададим жару хвостатым! - сверкая глазами, аки Медуза Горгона, провозгласила наша воительница.
        - Ага. Как только мы всей толпой выйдем из системы, так тут же стервятники помельче набросятся на наше беззащитное имущество оставшееся здесь. На самой Спике, может, и не тронут - побоятся, а рудники на астероидах и склады на внешнем периметре точно обнесут.
        - К тому же не забывай, сколько это будет стоить. Даже просто стоимость топлива и зарплата экипажу посчитай, не говоря уже о наемниках. А также мгновенное увеличение страховок по всем нашим предприятиям и кредитам в связи с возросшими рисками, - опустил Асту на землю казначей.
        - А если они смоются с нашим товаром? Где их потом ловить? И сколько попросят за работу?
        - Они предлагают депозит под залог в банке в качестве гарантии, что не сбегут. На два миллиона кредов.
        - Откуда у них такие деньги? Они же все в долгах, как комета в углекислотном снеге.
        - То не наша проблема. Банк дает нам гарантию на эту сумму, а что они в залог им оставят - то мне не ведомо. Хоть по две почки каждый и отделение "Добрых самаритян" в придачу.
        - Мое решение такое: пусть летят. Тем более, что оплату они просят не деньгами, а древесиной, которую возьмут там же.
        - Чем?
        - Чем?! - два вопроса слились в один.
        Глава 1
        - Прежде, чем перейти к обсуждению наших планов, подведем некоторые итоги и оценим наши возможности и перспективы.
        - Нельзя обойтись без занудства? - попробовал сбить меня с делового настроя Рама при молчаливой поддержке третьего члена экипажа. - Все и так в курсе, в какой мы финансовой яме.
        - Целостная картина не помешает. По отдельности факты воспринимаются немного неправильно. Начнем по порядку. После покупки топливных стрежней, доставленных по заказу, пополнения припасов и расходов на самое необходимое у нас осталось 120 тысяч кредов в резерве. Кроме того ожидается дополнительная поставка стержней "твердого тела" на сумму в 18 тысяч кредов, которые надо вычесть из общей суммы.
        - Может, лучше было бы погасить кредит перед "Добрыми самаритянами"? Хотя бы частично?
        - Была такая мысль. К сожалению, наши любимые банкиры и кровопийцы уже знают о моем участии в турнире и полученных премиальных. В результате, наш долг вырос сразу вдвое - они просто подняли курс обмена сатрапского империала почти в два раза. Теперь наша задолженность оценивается примерно в четыреста тысяч кредов, и что самое печальное - никто не дает гарантии, что должок не вырастет ещё больше. "Самаритяне" просто издеваются - требуют полную предоплату сразу, а конечную сумму обещают назвать только после возвращения курьера с Сатрапии.
        - Но мы ведь и не собирались платить с самого начала? - напомнил Рама.
        - Так и есть. Но попытаться стоило. Теперь другого варианта не остается, как наказать банкиров за их жадность и наглость. Собственно, подготовка уже завершена, и можно приступать к выполнению нашего плана. Мы выбрасываем на рынок инвестиционный сатрапский динар, курс которого привязываем к настоящему империалу с Сатрапии. Банкиры попадают в свою собственную ловушку - поскольку реальный обменный курс отсутствует, то мы можем без особых усилий этим курсом манипулировать. Ну как, без "особых" - пару миллионов, все равно надо, но в масштабах экономики целой планеты это сущий мизер. Валовый планетарный продукт Сатрапии, к примеру, 20 триллионов кредов - а денежная масса не менее двух триллионов. Нам на руку играет, что планета, на которой живут любители строить гигантские пирамиды на каждом углу, практически изолирована, и финансовый цунами мы устраиваем только на самой Спике. И это вполне нам по силам.
        - Два миллиона? Где мы возьмем такие деньжищи?
        - Конечно, настоящие миллионы в короткие сроки мы раздобыть не в состоянии. Но мы можем создать виртуальную стоимость, при помощи которой ударим по банкирам, загнав курс нашего динара, а заодно и сатрапского империала на невиданную высоту. Для начала это парализует бизнес "Самаритян" по выдаче кредитов. Но если и этого им покажется мало, то можно пригрозить обрушить этот курс до нуля, обесценив все выданные займы.
        - План рискованный, но мы его уже поддержали раньше. Для чего нам эта рискованная авантюра с вывозом хлоя с планеты-каторги? Если даже "Пожиратели пустоты" не рискуют туда лезть, то нам и подавно там делать нечего. Два раза чудом ускользнули от лхассов - третьего шанса может не быть. Нельзя дергать Свалрга за бороду слишком часто - можно лишиться удачи совсем.
        - Где два раза повезло - там и три будет. Наше уникальное и главное преимущество - нестандартный и непредсказуемый гиперпрыжок. Поэтому догнать нас почти невозможно, главное успеть разогнаться и не словить удар в борт крупным калибром. К тому же, броня у нас мощная - должна выдержать пару попаданий, а там уже и прыгнуть успеваем.
        - Складно глаголишь. Шанс улизнуть есть - не спорю. Но ведь нам придется на планету садиться, на погрузку, опять же, время нужно, потом из атмосферы выйти, разгон набрать. Риск очень велик, а выгода не просматривается. Древесины хлоя у нас и так с избытком, больше, все равно, ни у кого нет.
        - В том и дело, что пока мы монополисты - цену устанавливаем мы. Как только "Пожиратели Пустоты" узреют астрономический рост цены на древесину хлоя, они тут же вытащат все запасы с этой планеты, наплевав на лхассов. В любом случае, у них там чистого хлоя на пять-семь миллионов, который вывозить, все равно, надо. А тут ещё и это! Именно поэтому мы должны добраться до него первыми и наложить лапу, пока никто не в курсе, сколько он будет стоить.
        - Ты же сам рассказывал, что кто-то увел три тонны древесины с этой планеты, во время последнего пиратского налета. Они не собьют нам цену?
        - Маловероятно. С большой вероятностью они убрались куда подальше, и пока узнают, пока сообразят что к чему, пока доберутся до Спики, где им появляться категорически не рекомендуется - мы все свои цели уже выполним. А вот сами "Пожиратели" могут доставить древесину сюда за пару недель, и пока мы не приберем к своим лапам этот товар - всегда есть шанс, что цены обрушатся раньше времени.
        Хванн окончательно выпал в осадок, запутавшись в хитросплетениях большой политики и финансов, Рама ушел в себя, обдумывая услышанное.
        - И второй аспект, не менее важный. Продать империалы по высокому курсу, который нам нужен, мы пока не можем. Немного заработать можем, а реально крупные суммы никто к нам не понесет. Поскольку мы нет никто и звать нас никак. Денег же на рекламную раскрутку катастрофически не хватает. Предварительные действия пока не принесли нам существенного внимания. Второе место на турнире, где мелькала эмблема нашего "Корыстного сатрапа", да скандал с хакерами, инициированный нами же, - вот, собственно, и все. Первый шаг к узнаваемости сделан, но нужно его закрепить и развить.
        - И как это сделать?
        - Сама по себе, рискованная операция одного единственного эсминца по прорыву на планету в зоне действия лхассов уже привлечет внимание. Как говорится, плутоний в полиэтиленовом пакете не утаишь, поэтому подробности нашей операции и условия договора обязательно станут известны всем заинтересованным сторонам. Если мы идем на смертельный риск ради древесины хлоя - то, значит, она того стоит! То, что риск не смертельный - это знаем только мы.
        - Логично. За прорыв блокады с такими шансами и пары миллионов кредов не жалко. А это значит, наша древесина стоит никак не меньше! - удовлетворенно подытожил Рама.
        - В точку! Но и это ещё не все. По самым скромным оценкам стоимость чистого хлоя на базе - от пяти до восьми миллионов кредов. Доверить нам, вывезти товар на такую сумму без серьезных гарантий никто не может. Ведь мы можем рискнуть и скрыться с таким ценным грузом, заодно прихватив и древесину. Поэтому я предложил главе клана "Двенадцатой когорты" банковскую страховку на два миллиона кредов под залог двух тысяч сатрапских динаров собственного производства.
        - Не маловат залог? Сам же говоришь, что там чистого хлоя миллионов на пять будет!
        - Вполне достаточно! Хлой - товар довольно специфичный и продать его без нужных связей в таком количестве нереально, и только если по бросовой цене. В лучшем случае нам за него дали бы миллион, а скорее всего, просто отжали бы бесплатно при попытке продать. Да и зачем платить трупам? К тому же динары мы оценим за половину "рыночной" стоимости. А поскольку рыночный курс устанавливаем мы сами, то никаких трудностей в этом нет.
        - Подожди, а банк, согласится с такой оценкой?
        - Банку пофигу. Он получает свою комиссию за хранение в любом случае, и в случае нашего исчезновения обязан передать заказчику залог, который у него хранится. И больше ничего. Банкиры ничем не рискуют.
        - А как "Пожиратели Пустоты" на это посмотрят? Получается, что они рискуют, доверяя нам несколько тонн хлоя под сомнительные гарантии?
        - У них безвыходная ситуация - кто-то должен рисковать. Либо мы по-тихому проскочим и вывезем, либо им придется тащить туда целую армаду, рискуя потерять половину флота и разориться на топливе и транспортных издержках. Если же ничего не делать, то с каждым днем возрастает вероятность очередного налета пиратов или конкурентов - не вывезенные запасы и их стоимость только растут. И чтобы окончательно успокоить наших заказчиков. Мы скормим им вот эту новость. Читай!
        Рама внимательно изучил документ, посмотрел на Хванна, потом они вместе дружно посмотрели на меня и вынесли окончательный диагноз:
        - Спятил!
        Их понять можно. Объявление от имени "ЗНАО "Корыстный Сатрап" возвещало о проведении открытого тендера на проведение научных исследований древесины хлоя. Два лота по пятьсот тысяч каждый!
        - Объясни, пожалуйста, что сие означает. В этот раз твоя фантазия перешагнула все рамки разумного, и не поддается осмыслению.
        - Расскажу вам одну старую быль или притчу. На одной планете решили изобрести антиграв…
        - Пфф! Что за чушь? Что это за планета, у которой нет денег купить подержанную гравиплатформу, но есть деньги на исследования в области пфи-мезонных полей? Скажи ещё, кто-то решил изобрести термоядерный реактор или гипердрав чтобы сэкономить тысячу кредов!
        - Тфу. Не придирайся к словам. Это же быль. Представь себе планету, которая оказалась в изоляции и деградировала до такого уровня, что им пришлось изобретать все заново. Такое начало тебя устроит?
        - Морфемного кроля брюквой не кормят. Продолжай свои сказки, не буду мешать, - смилостивился Рама.
        - Так вот! Много лет ученые не могли изобрести антиграв, просто потому, что не верили в такую возможность. А тратить время на то, что невозможно создать, в принципе, они не желали и не горели энтузиазмом. Тогда один из руководителей планеты создал фальшивый антиграв и продемонстрировал на видео его крушение. В качестве доказательств он представил набор обломков и деталей от разбитого инопланетного антиграва, специально созданные для этого другими учеными, посвященными в хитрый замысел. Причем "детали" от антиграва относились к самым разным сферам науки и техники. Воодушевленные доказательствами существования такого аппарата ученые за год создали работающий прототип!
        - История для умственноотсталых? Для того, чтобы создать хоть сколько-нибудь правдоподобные детали для антиграва требуется усилий и времени ничуть не меньше, чем для изобретения самого аппарата на основе антигравитации. Тут два варианта. Либо ученые, которые приняли эту фальшивку за настоящий агрегат абсолютно некомпетенты, так, что не способны отличить технологии с другой планеты, и поэтому ничего не смогут создать в принципе из-за своего вопиющего непрофессионализма. Либо это хорошие ученые, и тогда они мгновенно раскусят подделку, и вся затея не имеет смысла.
        - Рам, тебе никто не говорил, что ты редкостный зануда? Такую красивую историю опошлил. Ну да ладно, перейдем к сути вопроса. Для чего я предлагаю провести этот тендер? Во-первых: это объявление произведет настоящий фурор и привлечет внимание к нашему проекту. Во-вторых: суммы, выделяемые для исследований, очень большие! А это означает, что древесина хлоя - очень ценный ресурс, и он не может стоить дешево. Бинго! И, в-третьих: мы платим деньги только за реальный результат. То есть, наши вложения на первом этапе минимальные - по пятьсот грамм древесины каждому учреждению. Причем оценим их в сто тысяч кредов каждый кусок, и вычтем потом из суммы гранта.
        - Но четыреста тысяч придется выплатить? А если двоим сразу, то восемьсот тысяч кредов! Это сумасшедшие деньги, выброшенные под хвост комете.
        - Так в этом и вся прелесть. Если это произойдет, то мы озолотимся! И жалкие 800 тысяч за обнаруженные необыкновенные свойства древесины - это, считай, просто даром. Тогда его цена взлетит до небес. Именно для этого я и рассказывал вам байку о гипердраве. Если исследователи уверены, что у этой древесины есть волшебные чудесные свойства - они их обязательно найдут. А они точно есть - в их понимании, никто не будет тратить миллион на исследования просто так без серьезных оснований.
        - Может и сработать, - задумчиво покрутил несуществующий гусарский ус Рама и неожиданно добавил. - Только ты неправильно объявление даешь. Оно должно быть не от нашего имени, а от наших конкурентов! Это им нужно обязательно узнать, в чем секрет хлоя - мы, по идее, и так его должны знать. И, да! Платить можно частями, в течение года. И в самом худшем случае, мы потратим лишь полкило дерева и не получим ничего, кроме хорошей и бесплатной рекламы.
        Глава 2
        Конечно же, главная цель предстоящей операции не только получение древесины и создание монополии на её торговлю, но и спасение моих друзей по зоне - Пкуба и Уанью. Без их поддержки и помощи я бы просто не выбрался с каторги. Но кроме чистого благородства мной движут и чисто практические цели. Можно сказать, действует универсальное жизненное кредо или правило - если можно совместить полезное и выгодное с не менее полезным и прибыльным, то грех отказываться от такого шанса. А ещё лучше самому позаботится, чтобы зайцы кучно сгруппировались вместе, и тогда одним выстрелом можно парочку завалить, или даже тройку.
        Итак: первая проблема - острая нехватка экипажа на моем корабле. Набрать с "улицы" случайных людей по объявлению я не могу - мое корыто и так уже вызывает пристальный интерес, и не всегда доброжелательный. А в перспективе после этого рейда и мощной рекламной компании по раскрутке сатрапского динара и вовсе не отобьешься от любопытствующих. Поэтому шанс подцепить крота на борт очень велик.
        К тому же, нужных мне специалистов просто не существует в этой Вселенной - последних аннигилировали лет восемьдесят назад. Попытка сагитировать Раму и Хванна, чтобы они изучили язык ЕССТ, с треском провалилась. И я их не осуждаю - загружать себе в мозг кривую нелицензионную прогу, да ещё дефектную? Боже упаси. К тому же такая старая база данных может конфликтовать в человеческой памяти с уже загруженными и освоенными массивами информации, и есть серьезный риск, что приведет к серьезным проблемам и сбоям. Может так случиться, что и старые умения перестанут нормально работать, и новые не появятся.
        Мне было проще - загружал прогу фактически в пустой чайник, за исключением школьной программы в нем ничего ценного и не было. Поэтому и вышло относительно удачно.
        Исходя из всего перечисленного - есть шанс сделать из Пкуба настоящего спеца по технологиям ЕССТ - мне в помощь. Ему, все равно деваться некуда, для нормальной жизни на свободе у него нет ни знаний, ни денег. А тут такой шанс! Уанья мне нужен, как профессионал и знаток пиратского ремесла, если получится, то выйдет их него толковый оружейник.
        Рама и Хванн при этом раскладе тоже не останутся без дел. В любом случае нам придется использовать современные и доступные технологии и механизмы - старых запчастей просто не напасешься на все случаи жизни, поэтому мы уже начали их использовать на корабле. Для начала закупили электрогенератор и смонтировали на нижней палубе нормальную электрическую сеть. Теперь можно использовать любое погрузочное и ремонтное оборудование, которое им прекрасно знакомо. Правда, пока нет денег на серьезное обновление, но после рейда обязательно затаримся по полной. Пока же обошлись парочкой ремонтных дронов и новым, более мощным, грузовым подъемником.
        На верхней палубе решили пока ничего не трогать, лишь провести ревизию. К сожалению, большая часть ценного и секретного оборудования оказалась уничтожена или повреждена. По скупым сведениям Вычислителя, который и сам не был толком посвящен в устройство большинства из этих загадочных ящиков, поскольку монтировали и обслуживали его офицеры разведки, а не члены экипажа. Привозили и устанавливали оборудование уже готовыми блоками, без объяснения для чего они предназначены.
        Но все, же Вычислитель - не то создание, которое не поинтересуется, что же именно ему притащили на борт - благо, семьдесят лет для отгадки - вполне достаточный срок, даже при недостатке энергии. В результате назначение большинства было установлено точно, кроме совсем уж раскуроченных и не подлежащих восстановлению. Самое интересное - мощный постановщик помех и необыкновенно мощный масс-детектор, в простонародье - гравилокатор, использующий НФП. НФП - означает, что устройство работает на "новых физических принципах", если кто не догадался. Не знаю, насколько эти принципы являются новыми сейчас и для кого, но в те времена это была жутко секретная разработка, чуть ли, не в единственном экземпляре, и с наивысшим грифом по допуску. Впрочем, зная уже манеру ученых ЕССТ идти неведомыми путями, избегая привычных методов и решений, и вырезать гланды автогеном через печень, то не удивлюсь, что никто так и не повторил эту "гениальную" идею до сих пор. Наверняка к замечательной дальности и мощности бонусом идет куча траблов и косяков. Не удивлюсь, если он энергии жрет, как линейный фрегат со всеми поднятыми
щитами сразу, или время работы окажется втрое меньше обычного. Не говоря уже о прекрасной ремонтопригодности и полном отсутствии запчастей.
        Характеристики гравитационно-полевого локатора Вычислитель может назвать лишь приблизительно, но судя по косвенным данным, дальность у него в три-четыре больше, чем у стандартного, что установлен у нас на борту. И по идее, он должен засекать цели даже в режиме "невидимости" на огромной дальности. Точнее, в большинстве случаев - ибо вариаций такой маскировки огромное количество. И каждый год появляются новые, еще более совершенные виды снижения заметности. Так что не факт, что это чудо после восстановления будет действительно чудесным.
        И вот здесь мы переходим к самому главному. Вычислитель берется восстановить оба этих устройства, но только при наличии оригинальных запчастей.
        - Где же их взять через столько лет? Обе планеты Содружества труда давно уничтожены. Да и сам ты говорил, что приборы чуть ли не в единственных экземплярах были? - задал я резонный вопрос электронному Обещалкину.
        - Ты невнимательно слушал. Генератор помех - редкой модели, но достаточно распространенный в свое время. Устанавливался на астероидных базах или крупных кораблях, для обычного эсминца он все же великоват. Не переживай, у нас модернизированная "преднагруженная" силовая система - поэтому будет работать стабильно, без разбалансированной асинхронизации.
        - Спасибо успокоил. Если без разбалансированной асинхронизации - то это успокаивает.
        Электронный умник иронии не понял и продолжил, как ни в чем не бывало.
        - Гравитационный интерферометр такого типа действительно существовал в ограниченном числе экземпляров. Достоверно известно о двух таких приборах. Первый их них сейчас находится на борту в нерабочем состоянии. Второй прибор доставлен кораблем "Гнев несущего правду" в звездную систему 12-тау-В7169, и установлен на астероиде во внешнем облачном слое в составе автономного модуля глубинной разведки.
        - Думаешь, он до сих пор работает? Прошло без малого лет восемьдесят?
        - Ресурс реактора закончился ориентировочно 56 лет назад. Система не является работоспособной.
        - Что за система 12-тау-В7169? Она обитаема?
        - На момент установки модуля разведки признаки разумной жизнедеятельности отсутствовали.
        - Нафига устанавливать дорогое экспериментальное оборудование, если там никого нет?
        - Причина неизвестна. Установка производилась согласно личному распоряжению командования управления.
        - Почему не забрали модуль с информацией? Как я понял, он до сих пор там находится? Иначе ты не предлагал бы смотаться туда за трофеями.
        - Вероятность 129/169.
        - Не густо. Других вариантов нет?
        - Для интерферометра найти нужные материалы невозможно. С вероятностью 50/169 в звездной системе "Утопия-2" можно обнаружить другие нужные нам запасные части и оборудование. Время поиска от двух месяцев. Для "Утопия-1" вероятность 22/169
        - Сколько?!
        - Придется тщательно обыскивать внутренний пояс астероидов, судя по открытой информации в сети - на планетах точно ничего не уцелело. Это займет некоторое время.
        Наш диалог прерывает Хванн, причем не просто так, а с гениальным "деловым предложением".
        - А не кинуть ли нам "Пожирателей Пустоты"? Забираем три тонны хлоя и удираем на другой конец галактики. Там это все продаем, заодно забываем про кредит, взятый у "Добрых самаритян". Топлива и запасов нам с лихвой хватит, а там они нас уже не достанут!
        Жалко разочаровывать товарища, он, аж, светится от счастья и предвкушения удачи, но такие идеи надо на корню пресекать.
        - С удовольствием кинул бы и тех и других, но есть некоторые трудности, которые мешают осуществить этот прекрасный план. Во-первых: мы понятия не имеем, как далеко простираются зоны влияния этих организаций. Может пятьдесят парсеков придется отмотать, а может и сотню. И даже тогда никто не даст гарантию, что нас не разыщут "звездные коллекторы". Переуступить долг за четверть цены можно и по гиперсвязи, а она всяко быстрее работает, чем мы прыгаем. Так что придется нам всю оставшуюся жизнь каждой тени бояться, то есть ареста движимого имущества, в виде корабля, на любом, самом захудалом спутнике. Во-вторых: чтобы преодолеть такое расстояние нам придется сделать почти сотню прыжков через гиперпространство, а это серьезная нагрузка на оборудование и гигантский расход "твердого тела". Если считать по рыночной цене, то, как бы, износ двигателя и потраченное топливо не больше полученной прибыли окажется.
        - Но мы же "твердотел покупаем не по рыночной, а по смешной цене?
        - Вооот! Ключевой момент - цена на топливные стержни! Сейчас это наше главное конкурентное преимущество, причем временное. С каждым месяцем доступных запасов стержней ЕССТ остается все меньше, а цена наоборот будет только расти!
        - С чего это ей расти? Семьдесят лет не росла, а сейчас начнет?
        - Да потому стоимость и будет повышаться, что на эти стержни появился спрос, впервые за десятилетия. Мы же его и спровоцировали, начав скупку найденных запасов. Да и само появление корабля ЕССТ, потребляющего эту низкокачественную дрянь, автоматически вызовет повышение цены. Так что не надейся, никто нам больше не уступит стрежни по таким низким расценкам.
        - Можно самим заняться поиском и заготовкой топлива. Не такая уж это и редкость.
        - Не быть тебе великим экономистом, Хванн! Самому заниматься добычей топлива, месяцами исследуя системы, полные всякой взрывоопасной смертоносной дряни, оставшейся после войны. Топливо, которое ты никому не можешь продать? Предлагаешь заняться адской кропотливой работой за одни "харчи"? Боже упаси от такого счастья. Но не суть - если приспичит, то можно самим его поискать. Однако, возникает вопрос, как это сделать, если мы будет в пятидесяти парсеках от Утопии? В тех местах, где корабли ЕССТ вообще никогда не бывали, и шанс найти такой корабль с запасами стержней, равен абсолютному тотальному нулю!
        - Об этом я не подумал, - признал Хванн полную несостоятельность своего плана.
        - В первую очередь надо именно об этом думать. Мы сейчас фактически привязаны к сектору, который примыкает к Утопии-1, 2. Если взять абстрактную сферу с центром в любой из этих систем, а они находятся рядом, то дальше двадцати световых лет от Утопии нам удаляться противопоказано. Расходы на топливную логистику и запчасти вырастают в геометрической прогрессии.
        - Световых лет?
        - Не заморачивайся, считай в парсеках. Короче! Пока мы используем это уникальное корыто, единственное во всей Вселенной, мы намертво привязаны к этому куску пространства. При этом стоит отметить, что не вся сфера, радиусом в двадцать парсек в нашем распоряжении. Поскольку ЕССТ расположена на "окраине" освоенных человечеством миров, то половина этого объема - фактически неисследованные области, с большой вероятностью контролируемые Чужими.
        На самом деле, ситуация ещё хуже, поскольку пограничный раздел проходит не на плоской карте, а в трехмерном объеме космоса, то исследовано и освоено людьми лишь то направление, которое соединяет обе Утопии с основным ареалом человеческой цивилизации, плюс небольшие участки космоса непосредственно примыкающие к этим звездным системам. И все!
        Безнадежность нашего положения скрашивает лишь былая агрессивность и активность космических сил ЕССТ, которые не стеснялись забираться глубоко в тыл врага, и поэтому остовы погибших кораблей встречаются довольно далеко от родных мест.
        - Понятно. Рама говорит, что мы сначала летим в систему 12-тау-В7169? Это же далеко за границей исследованного космоса. Зачем нам ещё и это? Не лучше ли сначала выполнить основное задание.
        - Не лучше. Просто потому, что обе планеты находятся практически в одном направлении, и две трети пути мы в любом случае проделаем туда и обратно. Глупо делать две ходки, тем более практически пустыми трюмами - шесть тонн хлоя и древесины - считай, что нет ничего.
        - Оно хоть стоит того?
        - Вычислитель дает гарантию, что объект уцелел. Боевые действия в том направлении никогда не велись - это вообще неисследованная территория. А мощный локатор и постановщик помех - это жизненно необходимые вещи в нашем положении. Может ещё чем прибарахлимся. Риск минимальный - система абсолютно пустая, пиратов в принципе там быть не может. Для нас на орбита Спики находится в сто раз опаснее!
        - Это ты правильно заметил. Кстати, как ты намереваешься уйти отсюда незамеченным? Похоже, информация о нашей афере от "Пожирателей Пустоты" утекла. Сводка по космопорту сообщает, что на орбите над нами постоянно два фрегата и корвет болтаются, без всякой уважительной причины, заметь. Нас ждут - к квазару не ходи.
        - Прорвемся. Они наверняка рассчитывают нам на хвост упасть и в гиперпрыжок следом уйти, а уж там спокойно пощипать. Если друг с другом не передерутся. А этого мы, как раз, не боимся - у нас дальность прыжка намного ниже стандартной, и поэтому в одном месте с ними мы никак не окажемся. Надеюсь, они со злости друг другу броню поджарят - явно из разных кланов охотники.
        Глава 3
        - Долго ещё?
        Третий час уже пошел, как вышли из гиперпространства, а Вычислитель все ещё никак не обнаружит нужный нам астероид. По закону подлости он сейчас где-то по другую сторону от центра системы, а поскольку вместо одной звезды здесь сладкая парочка из двух объектов: желтого карлика и черной дыры, то постоянно идет сбой измерений - гравитационная воронка сильно искажает данные.
        - Обсчитываю по реперным точкам, это займет ещё некоторое время, - холодно и сухо заявляет электронный зануда, с которым мы за последние сутки разругались в пух и прах.
        Реперы - это не певцы-стихоложцы из популярного жанра на одной отсталой планете, а некие географические отметки, по которым определяют координаты. Найти астероид среди миллионов ему подобных трудно, особенно во внешнем "поясе", а учитывая, что сами система 12-тау-В7169 в несколько раз больше той где, находится Спика, то и вовсе нетривиальная. На досветовых скоростях можно месяц блуждать в поисках нужного камешка, рискуя получить пробоину на полкорпуса, или что более вероятно - расплющиться о поверхность, бешено вращающейся, каменной тысячекилометровой горы, несущейся со скоростью разогнавшегося для прыжка, зведолета. Бывшему капитану "ГНП" не откажешь в сообразительности и благоразумии, поэтому в память были введены орбиты, скорость и вектора движения сотни наиболее крупных и заметных объектов во внешнем поясе астероидов. Есть ещё внутрисистемный каменный пояс - явно бывшая расколовшаяся планета, но он нам не нужен. Так вот относительно этих реперов можно довольно точно рассчитать, где находится наша "ценность", и после этого в два прыжка прибыть сразу на место. Правда, процесс обсчета не быстрый
даже для суперкомпьютера - столько лет прошло. Хорошо, что кусок камня с оборудованием находится вне основного пояса осколков, и можно сразу прыгнуть достаточно близко к точке назначения.
        Но сейчас меня волнует другое! Конфликт с Вычислителем произошел на почве идеологических разногласий. И ведь, нашел же момент, чурка электронная! Не устраивает его мое моральное развитие и поведение - вы только подумайте! Мало ему изучения Уставов и кодексов - теперь он требует их выполнения на практике, и мой образ жизни его категорически не устраивает. Такое ощущение, что я женился незаметно от самого себя, и меня теперь пилит нелюбимая женушка: не ходи в бар, не смотри футбол, не трать зарплату попусту и так далее и тому подобное. Короче, требует выполнения взятых на себя обязательств по построению Светлого Общества, или хотя бы осмысленных движений в этом направлении. И ведь, не просто так требует, а ссылается на Устав Политической Службы - есть и такой, оказывается! Обязан доказывать верность идеалам не только словами, но и делами.
        Думал откупиться, пообещав десятую часть доходов пожертвовать на благотворительность. Однако возникла проблема - с детскими домами и интернатами в этой части галактики некоторая напряженка. Впрочем, это проблема решаемая - можно найти через справочную систему на какой-нибудь отсталой планете богоугодное заведение, да сбросить им деньги. Глупо, конечно, а куда деваться? Но Вычислителя такой вариант категорически не устроил - помогать деньгами потенциального противника?! Да ни в жисть!
        Решение нашлось само собой, стоило только подумать и правильно преподнести.
        - Мы спасем из рабства двух человек! И примем их в наш экипаж, - скромно предложил я то, что и так собирался сделать.
        Идея понравилась, но это же Вычислитель с Утопии, где с адекватностью и так проблемы были, и уж тем более с электронно-разумными подданными! У него все не по-человечески! Этот гад потребовал освободить с каторги всех заключенных, и ни на какие компромиссы идти не собирается. Впрочем, мои финансы на выкуп сотни зэков не рассчитаны, так что, надеюсь, вопрос отпадет сам собой.
        - Есть координаты. Начинаем разгон.
        Прыгаем удачно, достаточно близко к цели.
        Огромная вытянутая скала, не менее двадцати километров в длину и вполовину меньше по ширине. Маскировать станцию не стали, в оптическом диапазоне это делать бессмысленно - если кто-то подобрался так близко, что может рассмотреть объект подробно, то он точно знает, что здесь находится. Случайно обнаружить базу среди миллионов каменных и железных астероидов невозможно. Наш опыт тому в доказательство - даже зная примерные координаты и имея десятки реперных точек для ориентирования, нам понадобилось полдня на поиски.
        - Выч, у меня мелькнула крамольная мысль: а не заминирован ли этот объект? Зная вашу службу безопасности, я бы предположил, что система самоликвидации просто обязана тут быть по умолчанию.
        - Твое предположение верное.
        - И ты об этом сообщаешь только сейчас? - я чуть не выскочил из кресла, услышав такую новость.
        - Нет оснований для беспокойства. У меня есть коды для доступа. К тому же система ликвидации давно уже отключена от источника питания. Реактор остановился несколько десятилетий тому назад - об этом тебе было сообщено заблаговременно.
        - Твоим кодам восемьдесят лет в обед. Не очень-то они свежие. Может кто-то наведывался сюда, например, чтобы снять информацию, заодно и коды доступа поменял? Может такое быть?
        - Вероятность 0/169. Изначально при планировании операции не было предусмотрено посещение станции - она полностью автономна.
        - Как тогда собранную информацию забирать? По гиперсвязи? Дорогое это удовольствие.
        - Гиперсвязь поддается перехвату и легко позволяет вычислить источник сигнала, что противоречит уровню секретности, поэтому от неё отказались. Связь осуществлялась раз в два года при помощи отправки автономных ботов.
        Опасения мои оказались напрасными, хоть и не беспочвенными. Вот такой парадокс. Когда узнал, что база заминированная двумя термопольными зарядами мощностью по 500 мегатонн каждый, то сразу захотелось оказаться подальше отсюда и как можно скорее. Вычислитель уточнил, что заряды не простые, а модифицированные, специально для такой ситуации - выжигают всю электронику в радиусе десяти тысяч километров полностью, и вплоть до тридцати тысяч километров - частично поражают незащищенное оборудование.
        В качестве трофеев нам достался локатор, он же - гравитационный интерферометр в идеальном состоянии. К сожалению, антенны от него приватизировать не удастся - нет механизма для развертывания и скручивания, а вручную растягивать и собирать обратно многокилометровую конструкцию - врагу не пожелаешь. Выч обещает пристроить его к нашей антенне, но это съест половину от максимальной дальности.
        Больше ничего ценного и не нашлось. Основную часть станции занимает энергоустановка, но реактор, давно выработавший свой ресурс, разбирать - дураков нет. Скрасило разочарование обилие ремонтных дронов - восемь штук, разного размера и назначения. Это хороший прибыток и весьма полезный для хозяйства - обычными ремботами, которые продаются на Спике, Вычислитель управлять нормально не может, а с "родными" из ЕССТ, производительность ремонтных работ вырастет на порядок.
        Наш корабельный Плюшкин, конечно, набрал себе несколько тонн запчастей и прочего хлама - но меня это мало радует. Хабар, который нельзя продать за звонкую монету, меня мало радует. Только место в трюме занимает, а пригодится или нет - ещё тот вопрос.
        - Это, что за конструкция?
        Странная платформа, похожая на вертолетную площадку, местами оплавившаяся.
        - Платформа для пусковых операций. Отсюда курьерские шлюпы стартуют. Но сейчас их нет. Все восемь штук израсходовали.
        - Фига себе! Это они что годами ползли на досветовой скорости отсюда до Утопии?
        - На химической или фотонной тяге отсюда до Утопии за десять лет не доберешься. Поэтому на каждом из шлюпов устанавливается гипердрав. Упрощенной модели, рассчитанный на ограниченное количество прыжков.
        - Топливо, естественно, тоже дешевое? Такое, как у нас? - уцепился я возможность пополнить на халяву свои запасы.
        Но Вычислитель жестко обломал. Стержни идентичные нашим. Но запас твердого топлива на каждой ракете - только на три прыжка. Из соображений секретности и для экономии топлива, было принято соломоново решение не возвращать курьеры напрямую в систему Утопии-2, а забирать их эсминцем из некоей фиксированной точки в открытом космосе неподалеку от границы ЕССТ.
        - Подожди, так забирать их по идее, тоже должен был "Гнев НП"? Логически рассуждая - зачем расширять круг посвященных, если уже есть подходящее судно для этой цели?
        - Так и должно было быть, но боевые действия внесли коррективы. Обстоятельства изменились, и научные исследования отошли на второй план. Потом некому стало забирать информацию - Союз СТ прекратил существование.
        - Получается, сейчас все они дрейфуют с нулевой скоростью в одном месте посреди открытого космоса? Так?
        - Вероятность 142/169. Возможно, не все курьерские суда прибыли в конечную точку.
        - То есть, прямо сейчас, относительно недалеко от нас, плавают посреди вакуума, без малейшей пользы, как аммиачный лед в проруби, восемь жестянок и в каждой из них - бесплатный гипердрав?
        - Вероятность, что они исправны 99/169…
        - Пусть даже половина - все одно, брать надо! Считай координаты.
        Через два дня мы нашли их. Хотел сказать - все, но нет, только шесть штук. Две ракеты потерялись где-то по дороге. Хорошо, что кучно легли - иначе замучались бы собирать их по окрестностям. Автоматические маячки давно уже отключились, а искать по пассивным уголковым отражателям на большом расстоянии - это рулетка с минимальными шансами на успех.
        Внешне - ничего примечательного, космические путешественники похожи на большие толстые трубы для газопровода, только обрезанные. Шесть стальных десятиметровых сосисок. Блок информации, очень скромное по возможностям, считающее устройство, реактивный движитель и гипердрав - точная копия нашего, только меньше в размерах, и качеством похуже. Хотя, казалось бы, куда уж хуже? Инерционные гиродины словно вручную напильником выравнивали - жуткое качество обработки. Хотя, если учесть, что ракеты фактически одноразовые - то грех жаловаться, большая часть добралась до точки назначения - уже успех!
        При погрузке добычи на борт неожиданно выяснилось, что у нас в трюме "заяц". Что самое удивительное - незадекларированный груз явно не живого происхождения и самостоятельно забраться внутрь никак не мог.
        - И как это понимать? - задал я вопрос Хванну, который, не долго думая, отфутболил меня дальше к Раме.
        - Вычислитель сказал грузить - я и погрузил. А что такое и зачем - откуда мне знать.
        Пришлось обращаться за разъяснениями к электронному скупердяю. Два странных металлических бочонка с проводами и трубками, похожие на газгольдер. Что означает последнее слово, я не знаю - лишь предполагаю, но выглядят эти агрегаты также подозрительно, как звучит это мерзкое слово "газгольдер".
        - Что за хрень на борту? Как она здесь оказалась, и почему без ведома капитана?
        - Ты сказал, забирать все самое ценное. Что приравнено к прямому указанию, - тут же отбрехался Вычислитель.
        - И что они, правда, очень ценные? Что-то непохоже, что внутри них платина в слитках, - подозрительно осмотрел я внеплановый хабар.
        - Стоимость одного устройства 1ВЖ-133ГЯ согласно накладной сто семьдесят пять тысяч трудодней. А у нас их теперь два! - поделился радостью искусственный недоинтеллект.
        - Это много или мало?
        - Гипердрав стоит всего сорок тысяч трудодней. Правда, это цена с учетом хозяйственного вычета по балансу среди отраслей.
        - Ого! В три раза дороже гипердвигателя? И для чего нужны эти девайсы?
        - Ты уже получил эту информацию несколько дней назад. Термопольные заряды, мощностью пятьсот мегатонн каждый. Модификация для электронного и магнитного поражения.
        Глава 4
        - Знакомые места!
        На самом деле одну звезду от другой я смогу отличить, только если они будут различаться цветом и размерами, да и то, если их рядом на экране показать вместе с названием, желательно крупным шрифтом. В космическом пространстве "все кошки серые". Звезды похожи одна на другую, как сиамские близнецы - светящие точки или в лучшем случае - крошечные светлячки, если подобрался менее, чем на сто миллионов километров. А уж отличить спектр на глаз только опытный астронавигатор способен. Тем не менее, эта звездная система мне хорошо знакома - именно здесь я провел первые и самые скорбные месяцы моей внеземной эпопеи. Впрочем, есть вариант, что всё самое скорбное и печальное у меня ещё впереди. Ибо Вычислитель определенно решил отравить мне жизнь, причем на несколько лет вперед.
        - Ты обязан освободить из рабства всех каторжан, - поставил мне условие свихнувшийся комп, да ещё и пригрозил лишением лейтенантского звания в случае отказа. - Долговое рабство - худший вид эксплуатации. Тем более, что нам нужен полностью укомплектованный экипаж.
        И ведь, не соврал насчет лишения звания, зараза! Оказывается, политическое разложение офицера приравнивается, чуть ли, не к дезертирству и утере боевого духа. Несоответствие моральным нормам ЕССТ, шьет, душа чернильная, бюрократ электронно-разумный.
        - Но у меня нет денег, всех выкупить за один раз!
        - Твои проблемы.
        - Штатное расписание - тридцать один человек. А зэков - около сотни! - привел я ещё один неотразимый аргумент.
        - Ты поклялся на Уставе, что будешь всеми силами стремиться воссоздать Общества Свободного Труда. Бывшие угнетенные - лучшие кандидаты в первопоселенцы. Ты же должен создать автономную коммуну. Из кого, как не из благодарных спасенных её формировать?
        Убиться ап стену! Только не получиться - изнутри стены обшиты мягким пластиком, по всей видимости, конструктора подозревали о том, что такое желание может возникнуть. Ведь они родом с Утопии - точно предусмотрели!
        - А если они не захотят строить Светлое Будущее с большой буквы Бэ?
        На самом деле слово "если" здесь не нужно абсолютно, но спорить ещё и об этом, у меня нет сил.
        - Только добровольцы. Остальные должны сами созреть и принять идеалы нашего общества.
        - Хорошо.
        Такая постановка вопроса меня устраивает. По крайней мере, кормить их после освобождения не придется. Да и три десятка бывших зэков на борту мне даром не нужны. Пять - шесть человек, да и, то только после тщательного кастинга и испытательного срока.
        - Выч, ты можешь опробовать новый локатор? Что-то гложут меня нехорошие предчувствия. Слишком тихо и спокойно вокруг.
        Умом понимаю, что тихо и спокойно здесь последние пару миллиардов лет, но интуиция подсказывает, что должны нас здесь ждать.
        Неожиданно нам повезло, и один из прихваченных ремонтных ботов оказался управляющим, со встроенным контролером и набором программ для обслуживания гравитационного рефрактометра. Благодаря чему мы за трое суток установили и подключили трофейный аппарат к корабельной антенне. Подсоединили питание, провели настройку и теперь можно провести первое испытание в условиях, приближенных к боевым. Мое участие ограничилось общими словами одобрения, поэтому я спокойно приступил к изучению материальной части корабля, прямо из кладезя мудрости - технологической инструкции.
        И вот настал момент истины. Сейчас выяснится, не сваляли ли мы дурака, отправившись за этим аппаратом к черту на куличики. Не напрасно ли сожгли десять килограмм твердого тела?
        Даже Рама и Хванн прониклись торжественностью момента, поднялись на верхнюю палубу, чтобы оценить обновку.
        - Выч, если бы ты устраивал засаду, где было бы логичнее всего разместить крейсер-охотник? На орбите планеты, в режиме невидимости?
        - Нет. Слишком большой расход энергии. Ждать в засаде придется несколько недель, если не месяцев. Никаких резервов не хватит.
        - Может на спутнике планеты? С обратной стороны, которая не освещена?
        - Более вероятный вариант. Но там искать засаду будут в первую очередь. Поэтому отпадает.
        - Где же тогда им прятаться? - совершенно запутался я.
        - На одном из спутников второй или четвертой планеты. Или поочередно на каждой из них. В нашем случае подходит только та, которая дальше от местного светила. Та, которая ближе - сейчас закрыта звездой.
        - Ты что-то путаешь. Потребуется больше суток, чтобы оттуда доползти на реактивной тяге до третьей планеты. За это время мы не только сесть и загрузиться успеем, но и покинуть систему.
        - Расчетное время - сорок минут, с учетом разгона и двойного гиперпрыжка.
        Блин, как же я мог упустить из виду такой очевидный вариант? Вот, что значит, отсутствие должного опыта. Действительно, так проще всего. Сначала прыжок за пределы системы, потом возвращение в нужную точку, сразу на орбиту базы. Причем можно подгадать и выйти из гипера в тот момент, когда мы будем подниматься с планеты. То есть, лишены маневра и скорости и без возможности сразу уйти в прыжок. Ох, как плохо все.
        Впрочем, может это мои страхи, и на самом деле никого здесь нет?
        - Проверяй четвертую от солнца планету.
        - Что есть "солнце" такое? - чисто из пакостности характера переспросил электронный зануда, и, не дождавшись ответа, отдал команду на запуск локатора.
        Через пень колоду, после часа настройки и трех пробных пусков, агрегат все же заработал. И оправдал надежды, будь он неладен.
        - Есть четкая сигнатура. Обнаружен корабль, предположительно в режиме спектрального поглощения.
        - Невидимку засекли? На таком расстоянии?
        - Скорее всего, режим маскировки на экономном минимуме. Поэтому и засветился.
        - Тип корабля удалось установить?
        - Линейный деструктор лхассов второго порядка. Ориентировочно в три раза больше по размерам, чем те, с которыми мы встречались на Арканасе.
        - Вот же, помет кисмонтского ихтиандра! - выругался Рама.
        - Валить отсюда надо! - поддержал его Хванн.
        Я и рад бы присоединиться к общему мнению, тем более, что уничтожив базу лхассы заодно решат проблему избытка древесины хлоя на рынке. Однако, на планете находятся живые люди, причем среди них мои знакомые и друзья. Может для Хванна и Рамы такой мотив и не очень понятен и убедителен, все же они выросли в обществе тотальных индивидуалистов, но даже они понимают, что портить отношения с Вычислителем нам никак нельзя. И без спасения каторжан мы рискуем лишиться офицерского звания и капитанского мандата заодно.
        - Придется их вытаскивать оттуда.
        - Вад, не глупи. Это нереально. Не стоит хабар такого риска!
        - Причем здесь риск? Я думаю, как нам прибыль получить за этот подвиг, а не в убытках оказаться. И отношения с "Пожирателями Пустоты" не испортить, а наоборот, чтобы они нам должны оказались.
        - Тогда тебе придется погасить все долги кредитных рабов. А это не меньше миллиона получится. Где ты возьмешь такие деньги? В любом другом случае Компания не простит тебе, что ты забрал всех работников.
        - Не боись, я уже придумал, как свести баланс с выгодой для нас. И с огромным плюсом к репутации. Не говоря уже о том, что мы надолго прикроем лавочку по заготовке хлоя и древесины.
        - Вычислитель, установи прямой канал связи с базой на планете.
        - Наше присутствие сразу вычислят, - предупредил искин, впрочем, без особого возмущения - просто констатировал факт.
        Оно и правильно - атаковать нас сейчас не очень удобно, мы на пределе дальности их систем обнаружения, и после сеанса связи сразу уйдем в "невидимость", и точных координат они не получат. Поэтому риск невелик - противник убежден, что возьмет нас тепленькими при старте с планеты, в самом уязвимом положении - ведь взлетать нам придется строго против вращения планеты, по пологой траектории, во избежание перегрева в атмосфере и перерасхода горючего. И на кошмарной скорости в жалкие десятки тысяч километров в час.
        - Наконец-то! Мы уже заждались. Где вас носило две недели? Тут лету на четверо суток всего.
        - И вам не хворать, командор!
        - Что-то мне твое лицо знакомо! - пытается вспомнить, где же видел меня комендант Зодд.
        - Субъект А00АА0-00А. Личность подтверждена генетическим кодом. Задолженность по кредиту отсутствует! - бодро отрапортовал я, с удовольствием наблюдая, как отвисла челюсть у старого знакомого.
        - Бр...тр...хр! - выругался на неизвестном языке командир базы, очевидно вспомнив, при каких обстоятельствах мы расстались. - Опять ты?! Какие неприятности стоит ждать в этот раз?
        - Плохая новость. В системе находится линейный деструктор лхассов, причем второго порядка. Прямо сейчас пеленгует наше местонахождение по этому каналу.
        Зодд изменился в лице. Не каждый человек с достоинством выдержит сообщение, что он только что приговорен к смерти. Зодд выдержал - к его чести.
        - Хорошая новость - я могу вытащить вас с этой чертовой планеты. Но не забесплатно.
        - Издеваешься? Или у тебя где-то рядом припасена эскадра из десятка фрегатов и крейсеров? Как иначе можно справиться с деструктором второго порядка? Если память мне не изменяет, то он в длину более трех километров. Впрочем, ты в прошлый раз уже выкрутился из безнадежной ситуации. Поэтому выслушаю твое щедрое предложение.
        - Никакой щедрости. Только деньгами. И ещё одно условие - вывожу всех сразу: и вольнонаемных и каторжан.
        - Ничего не понял. Ты не шутишь? Они же не смогут тебе заплатить. И тем более я не могу наплевать на Компанию и отпустить их без погашения кредита. Пусть меня лхассы изжарят, чем счет от Компании получить за все понесенные убытки.
        - Не переживай, я все предусмотрел. Офицеры платят мне по двадцать тысяч кредов за спасение, а я из этих денег погашаю все долги заключенных.
        Легко сказать - трудно сделать.
        - Выч, что у нас с оборудованием.
        - Вероятность штатной работы всех узлов: 141/169.
        - Как там поживает противник? Никаких активных действий не предпринимает?
        - Изменений нет. По всей видимости, они считают, что до сих пор не обнаружены. Логически рассуждая, корабль класса эсминец, не может иметь локатора, способного эффективно работать на такой дальности. Даже для фрегата или корвета это предельная дистанция обнаружения. Наивно предполагать, что Чужие не знакомы с техническими характеристиками основных типов человеческих кораблей.
        - На это и был расчет! Хотя от ксеноморфов трудно ожидать логического поведения, но в этот раз они оправдывают ожидания, - довольно потер ладони от предвкушения.
        - Ну, что испробуем устройство 1ВЖ-133ГЯ на практике? Посмотрим, не напрасно ли были потрачены сто семьдесят тысяч трудодней? Надеюсь, оправдает наши надежды такая дорогостоящая вещь.
        - Вероятность штатного срабатывания 159/169. Источник питания активирован, ревизия проведена. Устройство готово к использованию.
        - Понятно.
        То, что стреляет и взрывается в Едином Союзе всегда делалось на совесть. Все остальное - по остаточному принципу. Как бог на душу положит. Главная проблема - долетит ли наша сосиска с гипердравом до цели, а то, что заряд рванет - в этом можно не сомневаться. Впрочем, других вариантов у нас нет.
        - Готовность - десять минут.
        Сбрасываем шлюп, он туже начинает разгон для гиперпрыжка. Мы набираем скорость следом за ним, но с небольшим отставанием - вернуться в систему мы должны на четверть часа позже, чтобы нас не задело выбросом жесткого излучения от собственной бомбы. Логика стандартная - наша торпеда совершает стандартную "двойку". Сначала прыгает из системы, затем обратно, но уже с другими координатами в новую точку назначения. В идеале она окажется прямо на пути следования корабля лхассов - траектория движения которого просчитана Вычислителем. Есть мизерный шанс, что именно в этот момент командир деструктора изменит свой маршрут, или всего лишь уменьшит или увеличит скорость - и тогда наша сладкая парочка разминется во времени и в пространстве. И это не считая погрешности вычислений и неизбежного отклонения реальной точки выхода из гиперпространства и расчетной.
        Впрочем, погрешность расчетов и точность попадания с запасом перекрывает огромная мощность заряда. В любом случае дестроер попадает в зону поражения, но чем ближе рванет - тем сильнее повреждения. Так, что надеюсь, что капитан дестроера не будет дергаться без причины в последний момент - вроде бы нет для этого никаких причин.
        - Давай канал связи с Зоддом! У нас пять минут!
        На экране появляется мрачная физиономия коменданта базы. Очевидно, не отходил от приемника в ожидании новостей.
        - Сбрасываю копию договора на оказание услуг. Приземление через полтора часа. Подписываете и заверяете у Контролера. Рекомендую отключить все электроприборы, средства связи и наблюдения - ожидается мощный электромагнитный удар. Три тонны хлоя и столько же древесины по первоначальному договору - их грузим в первую очередь. Потом люди. Время посадки - максимум час, потом стартуем - и мне по барабану, если кто не успеет.
        - Вад, у нас серьезная проблема. Не у всех служащих базы есть такие суммы на счетах. Может, часть возьмешь товаром и оружием?
        - Хорошо. Если дорогое и компактное, то возьму за полцены.
        Рам, аж застонал от отчаянья за моей спиной, видя такое вопиющие разбазаривание прибыли. Он бы и десятой части не заплатил в такой ситуации. Впрочем, делить "пополам" буду лично я, на своих условиях, и не факт, что половина окажется больше десятины от Рама.
        Глава 5
        - Время, время! Быстрее! У нас всего час.
        Давно такого бардака не видывал, хотя чего ещё ждать от экстренной эвакуации, да ещё под таким руководством. Как ни странно - в этот раз речь не обо мне. Командор Зедд переплюнул меня по всем статьям, устроив такой кавардак и неразбериху, что, возникает стойкое ощущение, что он собирается вывезти с планеты даже песок с кактусами. Иначе для чего ему понадобился экскаватор?
        Впрочем, надеюсь, он сам все объяснит прямо сейчас.
        - Вад, у меня к тебе деловое предложение. Взаимовыгодное! - поспешил дополнить фразу командор, видя мою кислую физиономию. - Надо вытащить отсюда Контролера.
        Если кто забыл, то Контролер - это главный компьютер базы, полуразумный искин, отвечающий за соблюдение закона, ведение учета, бухгалтерию и тому подобное.
        - Категорически нет! Только конфликта двух искинов мне на борту не хватало! - в этот раз я не шучу. Пробовали вы на домашнем компьютере установить сразу два антивируса? Я один раз попробовал - пришлось комп в ремонт нести. Так вот два искусственных разума в одной локальной сети - это хуже, чем теща и зять на необитаемом острове на втором месяце существования. Пока один другого не съест - не успокоятся. Может, и преувеличиваю, но не намного.
        - Мы его полностью обесточим, в металлический контейнер засунем, и сваркой крышку заварим! Никакой опасности представлять не будет. Тем более, что Компания наверняка компенсирует тебе спасение ценного имущества. Скажем - тридцать тысяч?
        Выч, внимательно слушавший наш разговор, презрительно хмыкнул, проскрипев транзисторами:
        - Соглашайся на пятьдесят. В мою сеть этот электронный недомерок даже зайти не сможет. Если все же чудом вылезет из контейнера.
        Вот, что значит, разумный и самообучающийся интеллект - полезные советы давать начал и о прибыли думать стал.
        - Сойдемся на шестидесяти. И без возражений - пять тысяч тебе - все равно попросишь.
        - Это само собой разумеется. Приятно видеть адекватного человека перед собой. Зато теперь мы можем перейти ко второму вопросу. Тащите контейнер на погрузку, - последнюю фразу это уже не мне. Похоже, продешевил - комендант заранее был уверен, что я соглашусь, поэтому Контролер уже здесь в упакованном виде внутри стального ящика.
        - Так о чем ты хотел поговорить? - поторопил я предприимчивого вояку. - И зачем здесь экскаватор?
        - Ну, дык. Тебе предложить хотел. Совсем дешево отдам, даже с отсрочкой платежа. К примеру, на три месяца?
        - Так ты ради этого меня оторвал от дела, чтобы предложить старый погрузчик с ковшом и отвалом?
        - Нет, конечно! Как ты мог подумать такое? Я предлагаю тебе купить всю базу целиком! Все одно, лхассы, как только очухаются, обязательно сотрут её с поверхности планеты из мести. Так чего, спрашивается, добру пропадать.
        Вот же хитромудрый, жучара! Именно для этого он избавился от Контролера! Чтобы спокойно распродать имущество, оставшееся без присмотра. Ну, и прохиндей! Аж, завидно.
        - И что у тебя ещё есть? Только учти, что об оплате сразу речь не идет вообще.
        - О чем базар! Только возьми. Расплатишься, когда захочешь.
        В результате мы оказались обладателями ценного имущества: капсула медицинская и два десятка обучающих программ в придачу, причем хорошего качества от известных производителей. Четыре погрузчика, в том числе тот самый с ковшом - за смешные две тысячи кредов каждый. Два автомобиля типа "джип" - к сожалению ни броневик, ни грузовик взять не получится - просто некуда ставить, у нас на борту и так полторы сотни эмигрантов. Один автомобиль в комплекте с крупнокалиберным пулеметом. Забрали также два генератора, пяток ремонтных ботов, станцию гиперсвязи. Скафандров - десять штук, из них два - боевые с ламинарной броней. Хорошая вещь, однозначно.
        Отдельным пунктом - две тонны пайков, сублимированных продуктов и витаминизированной воды. Килограмм пятьсот консервированной еды из офицерского рациона - чай, не арестанты, чтобы сухими пайками одними давиться. Тем более, что все вышеперечисленное - бесплатно, и не сожрут они столько за четыре дня - остальное наши запасы пополнит.
        Так же бонусом нам досталось двести комплектов одежды, куча респираторов, обуви из арестантского ассортимента. На первое время беженцы обеспечены экипировкой полностью.
        А вот за оружие командор бился долго и упорно. Словно и не висят где-то рядом в системе злобные и разъяренные пришельцы.
        Двадцать штурмовых винтовок, дроны-разведчики атмосферные, единые пулеметы - три штуки и боеприпас к ним в ящиках. Реактивные гранатометы и стационарный рельсотрон, химический лазер, постановщик оптических помех. Даже со скидкой, по "бросовой" цене потянуло это добро на двести двадцать тысяч кредов. Утешает, что рыночная цена этого добра потянет далеко за миллион. Пятнадцать пневматических карабинов и компрессор для них, мощностью в две тысячи атмосфер, командор подарил просто так. Оплата равными частями в течение шести месяцев.
        - Выч, что у нас с денежным балансом и пассажирами?
        - На борту сорок пять гражданских служащих базы и девяносто два человека, освобожденных их кредитного рабства. Оплата за проезд - шестьсот сорок тысяч, плюс шестьдесят за ящик с Контролером. Итого актив: семьсот тысяч. Пассив: закрыт долг по кредитам на сумму восемьсот двенадцать тысяч кредов. Баланс: минус сто двенадцать кредов.
        - Ничего себе! Это мы восемьсот тыр выбрасываем на ветер, чтобы спасти этих оборва… несчастных? Пусть древесиной хлоя расплатятся - уверен у каждого из них в рюкзаке несколько килограмм припрятано. Их ещё и кормить в пути придется! - возмутился я размерами своих расходов.
        Получается, что я нее только ничего не заработал, но ещё и свои вложить должен, чтобы всех выкупить? Меня Рама с потрохами сожрет за такое! Он же компаньон, как и Хванн, к слову.
        - Нельзя брать плату за освобождение из плена - это аморально. Такое деяние не может быть зачтено, как положительное.
        Тфу! Вот засада. И отказаться нельзя - в случае выполнения этого благородного и безумно убыточного квеста, Вычислитель обещал на полгода умолкнуть и не терроризировать меня по морально-политической линии. Что ни говори, а душевное спокойствие и полгода нормальной жизни того стоят. Тем более, что мы хабара получили много, и убытки мнимые. Вот, только продавать хабар очень не хочется! Он нам и самим пригодится, и засветиться при продаже на Спике можно - товар, в некотором роде, незаконно уведен с планеты!
        - Нет, так нет. Не буду брать плату с бывших каторжан. Но и бесконтрольное распространение древесины хлоя недопустимо. Пусть все сдают целлюлозу Пкубу на хранение - порядок должен быть во всем.
        Против такого предложения Выч возражать не стал. Какой может быть криминал, если бывшие зэки добровольно отдадут все свои запасы дерева своему коллеге по каторге?
        Все честно! Другой вопрос, отдаст ли Пкуб им хоть что-нибудь обратно? Разумеется! После того, как вычтет стоимость питания, перелета, обмундирования и других трат, понесенных в процессе освобождения. А уж с Пкубом мы всегда договоримся, куда инвестировать этот древесный капитал.
        По моим подсчетам времени у нас уже не осталось. Корабль лхассов наверняка уже восстановил повреждения или вот-вот это сделает. Наивно ожидать, что мы его серьезно повредили - максимум выжгли все электронные устройства наблюдения и локации, да и те, что поверх брони торчали. Не думаю, что на восстановление антенн и проводки уйдет больше нескольких часов, поэтому пора рвать когти - нам ещё через атмосферу ползти минут тридцать, потом разгон для прыжка набрать нужно.
        - Обошлось, - подумал, когда мы, наконец, покинули эту звездную систему. Но оказалось, что рано радовался! Настоящие мучения только начались. Четверо суток в плацкарте на верхней боковушке у туалета - прекрасное романтичное путешествие в сравнении с тем, что нам пришлось пережить. К концу первых суток система канализации и фильтрации накрылась медным тазом. Она изначально рассчитана на тридцать пять человек максимум, а после восьмидесяти лет простоя и это количество - запредельная нагрузка для неё. Что говорить, если пассажиров оказалось впятеро больше нормы?
        Оборудование для регенерации воздуха не справилось с повышенной нагрузкой, и если бы, не кислородные патроны, то мы просто задохнулись на полпути. Плюс дикая влажность, повышенная температура и кошмарная какофония запахов.
        В тот момент, когда сели на поверхность Спики, я готов был расцеловать её гладкий камень от счастья, невзирая на вакуум и таможенников.
        Не смог испортить настроение даже инспектор Оахак, заявившийся собственной персоной с сообщением, что с меня причитается сорок две тысячи триста кредов таможенных сборов. Тем более, что мы легко сошлись на десяти тысячах лично ему в руки.
        Но самый приятный сюрприз неожиданно образовался со стороны льготных пассажиров. Как только подкатил автобус, чтобы забрать сотрудников базы, ко мне подвалила делегация бывших каторжан и выразила желание… остаться в кредитном рабстве! Как я понял, эти люди просто не видели никаких перспектив на свободе и предпочли остаться в привычных условиях, работая на Компанию. Может они не поверили, что я бескорыстно погашаю все их долги, может четыре кошмарных дня в зловонном трюме на них так повлияли, но от моего предложения они отказались. Тридцать два человека приняли решение остаться в долговом рабстве у Компании.
        Вычислитель от этой новости впал в ступор - никак не укладывается в его мировоззрение такое развитие событий, я же скромно молчу, со снисходительной ноткой удовлетворения во взоре. Никогда не поймет человека жестянка полуразумная.
        Между тем, это неожиданное событие резко поправило мой платежный баланс! Теперь сумма выкупа за каторжан уменьшилась почти на двести тысяч кредов!
        Все бы хорошо, но в качестве компенсации последовал удар откуда не ждали.
        Появился мастер Рам, и, потупив очи в пол, смущаясь и запинаясь, объявил, что уходит от меня!
        - Вад, ты пойми меня. Я не в том возрасте, чтобы пускаться в такие авантюры и рисковать жизнью в открытом космосе. Да и работы для меня на корабле нет. Погрузкой и выгрузкой заниматься и Хванн может - ему такая жизнь по нутру, поэтому он согласен остаться.
        Если честно, то не ожидал, хотя все к этому шло. И дело не в риске, а прежде всего - в том, как я расходую деньги и ресурсы. Да и кому приятно летать на корабле, искин которого явно неадекватен. К тому же чувствовалось, что Рама внутри надломлен морально после того, как потерял все имущество на Арканасе. И предъявлять претензии к нему с моей стороны неправильно.
        - Твою долю отдам без вопросов. Куда же ты один на чужой планете денешься?
        Оказалось, что старый мастер уже спелся с командором Зоддом за время путешествия, и они на пару решили организовать совместное предприятие по ремонту и обслуживанию космической техники. Зодд, оказывается, подумывает о выходе на пенсию и ему требуется толковый совладелец и организатор с опытом работы.
        У бывшего коменданта имеются связи и нужные знакомства, и в ближайшие дни он оформит в аренду производственную базу со складами рядом с космопортом. Дело лишь за моим согласием, которое я даю, недолго думая. Рама согласен взять свою долю оборудованием, погрузчиками и… вооружением.
        - Это тебе зачем? - очень странная просьба, как ни посмотри.
        - Мы хотим взять на работу твоих бывших узников - им все равно некуда идти. Ни работы, ни специальности, ни денег. Пока заказов и работы нет - они будут выполнять функции охраны и защиты. Район, в котором находится наш склад не очень спокойный, а платить за охрану у нас денег нет. У Зодда есть подвязки в нужных кругах, но лучше всего - своя собственная небольшая армия с хорошим вооружением.
        - Подожди, но бывшие зэки оружие в руках никогда не держали? Какие из них вояки?
        - Об этом пока никто не знает. Да и много ли ума надо из пушки стрельнуть? Тем более, что мы планируем обучить своих работников и создать профессиональную охранную бригаду. И поэтому просим у тебя медкапсулу в аренду.
        - Ай, да Зодд! Ай да, сукин сын! Моими руками все свои проблемы решил! Вот это высший пилотаж! И оружие на планету моими руками протащил, и работяг дармовых приобрел. И даже о капсуле для обучения подумал заранее. И лучшего специалиста у меня увел!
        Рама лишь пожал плечами - такова жизнь.
        - Ладно. У меня на борту толку от неё нет, без профессионального медика и специалиста - это всего лишь мертвый груз. Пусть Зодд свяжется со мной - произведем взаимозачет. Я уступаю капсулу, и мы закрываем весь мой долг полностью. Но с условием, что в будущем я пользуюсь этой капсулой бесплатно. Кроме того, Зодд обязуется обучить десяток моих людей обращению с оружием, хотя бы до уровня "Специализированный".
        Потом мы два часа делили имущество. Рама проявил себя редкостным скупердяем и занудой. Может, специально? Чтобы мне легче было с ним расстаться?
        Отдал большую часть погрузчиков, половину ремонтных дронов, генератор, сварочный аппарат, весь транспорт. Все одно, пользы от него на борту никакого - только место занимает. Две трети вооружений и боеприпасов выделил, деньгами пятьдесят тысяч добавил - на первое время. Зато трюм почти полностью от объемного и тяжелого хлама освободил. Кроме летающих труб с гипердравом и последнего оставшегося изделия, стоимостью в сто семьдесят тысяч трудодней.
        После чего пришлось разбираться с бывшими зэками, пожелавшими покинуть корабль и попытать счастья в вольной жизни самостоятельно. Таких набралось двадцать восемь человек. Долги погашены полностью - держать их на борту или уговаривать остаться, не имею желания. Вручаю каждому из них по две смены одежды, запас продуктов на месяц и по тысяче кредов подъемных. Хоть жаба и душит, но просто выставить их за порог без копейки - это чистое свинство. Вспоминаю свои первые дни на Арканасе, и сразу совесть просыпается.
        Пожимаю каждому отступнику руку на прощание и рекомендую обращаться ко мне или к Раме, если мой корабль отсутствует на Спике, когда возникнут проблемы. А то, что они возникнут - ни секунды не сомневаюсь. Впрочем, это их выбор и их судьба.
        - Ты совершил достойное деяние, - прокомментировал мое поведение Вычислитель, проснувшийся после прошлого когнитивного диссонанса.
        - И толку с того? Одно радует, что ты теперь меня донимать долго не будешь.
        - Согласно Уставу Политической службы, спасение 169 человек приравнивается к героическому поступку третьей степени. И за это деянием присваивается следующее офицерское звание!
        Не иначе издевается? Знал бы заранее, нашел бы и ещё два десятка беженцев где-то по дороге и спас бы их, чтобы добиться нужного количества.
        - Не сыпь мне соль на сахар. Знаешь же, что не хватает до требований Устава.
        - Согласно Инструкции по исчислению показателей караульной и боевой службы, героические деяния совершенные лицом в звании ниже исполняемой должности, считаются с повышающим коэффициентом 1.2 за каждую ступень звания. Поскольку ты исполняешь обязанности капитана судна, то используется повышающий коэффициент 1.2 в третьей степени.
        Пока я пытаюсь осознать, что за лапшу он мне вешает, Вычислитель выдает сногсшибательную новость:
        - Поздравляю присвоением очередного воинского звания - полный лейтенант. Звание подтверждено.
        - Вау!
        Приятный сюрприз, причем двойной - то, что звание подтверждено - это серьезный бонус. Это означает, что никаких действий для оформления этого статуса больше не требуется. И вдобавок теперь меня нельзя разжаловать без решения военно-полевого арбитража! Правда, отстранить от управления кораблем все равно, можно.
        Глава 6
        Интерлюдия
        - Добрый свет, господин Иезекульд!
        - Рад приветствовать вас в своем офисе. Не часто в наше время люди утруждают себя личным присутствием. Что вас привело в "Добрый самаритянин", господин…?
        - Зодд. Можно коммандор Зодд, хотя сейчас я не на службе, поэтому здесь как сугубо индивидуальное лицо. Точнее, как владелец компании " Раскольникофф и старушки".
        - Ну что же! Я - советник по финансовому оздоровлению. Вы попали в беду или неприятную ситуацию? Добрый самаритянин всегда придет на помощь! Нужны деньги для выплаты долгов - вы обратились по адресу. Мы помогаем всем, безвозмездно и даром!
        - Вы меня не поняли. Я из "Второй Вольной когорты "Пожирателей пустоты".
        Господин Иезекульд сразу поскучнел и потерял интерес к продолжению беседы.
        - Мы не выдаем кредиты членам вашего клана. Во избежание недоразумений. Со всем моим уважением, вынужден отказать вам сразу.
        - Не стоит спешить с окончательными выводами. Я здесь, как частное лицо и действую на свой страх и риск. О чем мы непременно упомянем в договоре после его подписания.
        Клерк сразу оживился, в глаза появился хищный блеск и удовлетворение.
        - Это меняет все дело! Чем могу быть полезен?
        - Мне нужен кредит в сатрапских динарах.
        - Конечно же, именно этим мы и занимаемся. Однако удивляет ваше желание взять кредит именно в этой валюте. Вы производите впечатление серьезного человека из уважаемого и солидного клана. Неужели вы не проконсультировались у коллег по нашим методам работы? - несколько озадачился клерк таким поворотом сюжета.
        - Нет, мне нужны именно вы и ваша контора. Только у вас можно получить реальные сатрапские динары в долг.
        - Боюсь, разочаровать, но это невозможно. Мы можем погасить ваш долг перед любым финансовым учреждением, оформить кредит на эту сумму на ваше имя, и выразить его в указанных динарах.
        - Для начала я изложу свой бизнес-план, а потом обсудим, что вы сможете мне предложить для его осуществления.
        - Извольте, готов выслушать со всем возможным вниманием и уважением.
        - Наверняка вы в курсе о "Корыстном сатрапе" и его финансовой пирамиде?
        - Что-то слышал краем уха, - подтвердил Иезекульд, мгновенно напрягшись. - Похоже на обычную рискованную аферу?
        - Не совсем так. Некоторые факты свидетельствуют, что с этой самой древесиной хлоя не все так просто. Во-первых: её просто нет нигде в свободной продаже. Ни одного килограмма найти не удалось. Зафиксирован единственный факт продажи за последние полгода.
        - Очень интересно, и кто же эти - покупатель и продавец?
        - Таможенный инспектор продал примерно килограмм древесины хлоя за сорок тысяч кредов.
        - Хорошая цена, - удивленно покачала головой акула кредита. - Но что это доказывает?
        - Откуда инспектор получил сырье - понятно, а вот с покупателем, наоборот, ничего не ясно. Благотворительный научный фонд "Генетик Лысенко" вам ни о чем не говорит?
        - Признаюсь, никогда не слышал. Название какое-то странное - обязательно запомнил бы, если встретилось раньше.
        - Тогда вам любопытно будет узнать, что фонд "Генетик Лысенко" объявил открытый тендер на проведение научных исследований на… миллион кредов! По теме изучения древесины хлоя! Как вам такое?
        - Признаюсь, что новость поразительная. И что есть желающие? "Поисследовать", так сказать?
        - По косвенным оценкам - более десяти заявок уже поступило, и это за две недели до проведения тендера.
        - Допустим, что это не пустышка. Только допустим. Но для чего тогда затевается эта пирамида? Вы же - умный человек, и не сомневаетесь, что нельзя платить тридцать процентов в месяц - это абсурдно, и через пару месяцев, максимум через полгода эта конструкция рухнет.
        - Ни секунды не сомневаюсь, что именно так и будет. Вы, как профессионал, только что подтвердили все мои расчеты. Однако, тот, кто участвует в самом начале, тот может сорвать просто астрономический куш.
        - Тридцать процентов за месяц? При таком риске? Это несерьезно.
        - Что вы скажете про двести процентов прибыли за месяц? Можно больше, но чем больше срок - тем выше риск. Но судя по размаху подготовки и хитрой рекламной активности "Корыстного сатрапа" сливки они будут снимать на третьем месяце проекта, после чего кинут всех.
        - Позвольте усомниться. Двести процентов - это нереально. И риск, все равно, слишком велик.
        - Вы правы, если в стандартных кредах, то всего треть набежит. А вот в динарах он дают сам-три! Для "Доброго Самаритянина" - вообще никакого риска. В обеспечение я предоставляю банковскую гарантию на девятьсот тысяч кредов. Сумма займа - двадцать тысяч динаров Сатрапии.
        Быстро пересчитав при помощи калькулятора, господин Иезекульд, пришел к выводу, что предложение достаточно выгодное. Но, он сам себе не простил бы, если бы не попробовал стрясти больше.
        - Каков страховой рейтинг гарантии?
        - А0-плюс.
        Рейтинг не совсем "мусорный" только благодаря тому, что банк уже принимал этот залог в обеспечение от "Пожирателей Пустоты". Раз уж такие уважаемые клиенты согласились его принять, то банк логично рассудил, что страховка не совсем пропащая.
        - Это очень низкого качества обеспечение, - не преминул воспользоваться обстоятельствами банкир и кровопивец. - Нужно будет увеличить сумму залога!
        В результате торга стороны пришли к компромиссу - Зедд предоставляет залоговое обеспечение в миллион сто тысяч, и пятьдесят тысяч сразу сверх того лично господину Иезекульду. Причем, физический объем древесины хлоя в хранилище увеличивать не пришлось - банк, пересчитал и увеличил оценку стоимости исходя из роста рыночного курса. И чего им не поднять, если только за две недели "Корыстный сатрап" уже трижды повышал закупочные цены, причем курс, выраженный в динарах, подскочил особенно быстро.
        Конец интерлюдии

* * *
        - Наконец-то, господин Вад! Я уже извелся, вас ожидаючи, - господин Иезекульд лучится счастьем и радушием. И это настораживает больше всего - не такой реакции ожидал, если честно.
        - Эээ… Мне кажется, что вы будете несколько разочарованы целью моего визита, - поспешил "обрадовать" оппонента, но не преуспел в этом начинании.
        Акула капитализма заулыбалась ещё шире и активно замахала руками, словно отбиваясь от невидимых мух цеце и малярийных комаров заодно.
        - Что вы, что вы! Конечно же, догадываюсь о цели вашего звонка. Вы хотите досрочно погасить кредит в нашем любимом "Добром Самаритянине"! - удивительно искренне порадовался чужому счастью банкир и кровопивец. - Мои искренние поздравления, вы первый, кому это удалось за последние годы.
        - И вы не имеете ничего против такого развития событий? - пришла моя очередь озадачиться.
        - Соглашусь, что не все мои коллеги или, тем более, начальство в восторге от того, что клиент досрочно расторгает договор и погашает кредит, и при этом он не банкрот и не в долговой яме. И даже остается при деньгах! Что вопиюще недопустимо и наносит ущерб нашей деловой репутации.
        - Ничего не понимаю. Не находите, что ваши слова противоречат сами себе? - не сказать, что ожидал что-то другое, но такой резкий переход озадачивает.
        - Нет никакого противоречия. Первый весомый аргумент в вашу пользу - интересная и нестандартная афера с сатрапским империалом. Мое начальство это оценило - не часто попадаются достойные противники. Но не спешите радоваться, на самом деле у вас не было ни одного шанса на успех. Слишком разные весовые категории и бюджеты, тем более, что ситуацию мы отслеживали и легко блокировали бы в случае необходимости все каналы информации, влияющие на рынок. Но сама задумка оригинальна, свежа и необычна. И ещё более удивительно, что всего этого вы добились практически без серьезных финансовых вложений!
        - К чему эти сомнительные комплименты, если операция, по вашему мнению, изначально была обречена на неуспех?
        - Ошибаетесь! Это очень успешная операция! Вы создали на пустом месте и раскрутили новый уникальный финансовый бренд, а это дорого стоит. Наши аналитики посчитали, что для аналогичного результата потребовался бы бюджет не менее миллиона кредов, причем никто не гарантирует, что получившийся продукт будет так же интересен потребителю, как ваш. Слишком низкая эффективность рекламы на этом рынке и слишком высока конкуренция. На моей памяти за последнее десятилетие ни одного такого примера не было на Спике и в соседних системах. Теперь вы понимаете, что неразумно было бы разрушить эту конструкцию, и не извлечь при этом немножко прибыли.
        - И что вы хотите? Ведь я просто могу погасить долг и больше не иметь с вами никаких дел? Какая мне выгода от этого?
        - Вы же умный человек и должны понимать, что наша компания не может допустить такого удара по своей репутации. И мы будем вынуждены принять меры, чтобы её восстановить. В таком случае останется только посочувствовать вам. Подозреваю, что даже взлететь со Спики не сможете - решение об аресте движимого имущества уже лежит на столе у окружного судьи. Возможно, это решение вам покажется не совсем законным, но обжаловать и выиграть процесс у вас нет ни одного шанса. По крайней мере, в ближайшую пару лет. Представьте, сколько портовых сборов вы заплатите за это время, не говоря уже о юристах!
        - Это шантаж?
        - Это деловое предложение, от которого нельзя отказаться. Вы передаете нам все юридические права на бренд "Корыстный Сатрап", а также три тонны древесины хлоя, которые вы получили в качестве оплаты за последний рейс. Само собой, погашаете долг в сатрапских динарах. Не забудьте перечислить остаток от пятнадцати тысяч тоже - во избежание недоразумений.
        - Зря подозревал вас в излишней доброте. Похоже вы на этой афере заработаете не один миллион, а в несколько раз больше.
        - Наша работа - помогать людям. Как я понимаю, вы согласны, - не спрашивает, а утверждает господин Иезекульд, забивая последний гвоздь в крышку моего проекта.
        Впрочем, некоторое удовлетворение все же осталось. Долг погасил полностью, причем обошлось без кровной вражды со стороны "Добрых Самаритян", а это нешуточное достижение. Думаю, что решение суда и штрафная стоянка - это не пустые угрозы, а самая что ни есть суровая перспектива в случае моего отказа.
        Причина провала проекта, кроме излишней самоуверенности организатора, то есть, меня любимого - полное отсутствие денег для раскрутки, плохое знание местных реалий и острая тотальная нехватка специалистов, да и просто надежных и компетентных помощников. Никому и ничего нельзя поручить - среди моих знакомых и членов экипажа нет ни одного, кто поймет, что такое маркетинг или, не к ночи упомянутый, черный пиар и с чем его едят. Учитывая, что мне ещё и в рейсы ходить надо хоть иногда, ночами зубрить уставы и базы данных, то на изучение обстановки времени не оставалось совсем. Результат закономерный. Хотя, могло быть и хуже, чего уж скромничать. Так, что завершение эпопеи с сатрапским инвестиционным империалом воспринял с облегчением - дальше раскручивать его, нет ни сил, ни средств. Зато теперь я свободен, как страус в полете.
        Подведя промежуточные итоги, должен признать, что дела наши не такие скорбные, как казалось. Реальность оказалась немного хуже прогноза и ожиданий. В наличии - двести с хвостиком тысяч. И это все мои деньги, к сожалению. Никаких поступлений не ожидается, а расходы, наоборот, только растут. Имуществом оброс, но на продажу почти ничего не осталось. Вроде бы все нужное и полезное, а ненужный хлам забрал Рама при разводе.
        Единственно, с чем не предвидится никаких проблем - это с питанием и топливом. Стержней мне на полгода экономной жизни хватит, а продуктовых пайков, аж, на пару лет с запасом. Причем в наличии полтонны высококачественных офицерских рационов питания. Правда, не от хорошей жизни такое изобилие! Объяснение банальное и грустное - некому их кушать. На корабле всего три члена экипажа, включая капитана. Кроме меня на борту только Хванн и старина Пкуб.
        Формально, на корабле числится Уанья и десантно-абордажная группа, но сейчас он откомандирован в расположение мастера Рамы, вместе с шестью новыми членами экипажа. И ближайшие пару месяцев его возвращения ждать не стоит, пока не обучит и не натренирует будущих "десантников".
        Но больше всех разочаровался… Вычислитель. В некотором роде, расстроился, причем проявилось это расстройство, вполне материально. Начал хандрить, тормозить без повода и занудничать сверх обычного, хотя, казалось бы, куда ещё? И что самое печальное, подвел под это дело идеологическое обоснование. Хотя, он редко что делает без идеологии и неуемной пропаганды, к месту или без - другое дело, что никто всерьез его политические разглагольствования не воспринимает. Если коротко передать суть кризиса - спасенные не оправдали его надежд, не проявили энтузиазма и наотрез отказались строить Великую Светлую Утопию заново. Причем отказались все до единого! Даже тех, кого удалось сосватать на корабль, согласились работать по контракту только после обещания хорошего оклада. Я, лично, ничего другого и не ожидал, а Выч, который с нормальными людьми вообще никогда не общался, а с не очень нормальными уже восемьдесят лет, как расстался, напридумывал себе идеальных гуманоидов и теперь жестко переживает крушение идеалов.
        Однако, я сильно недооценил упрямство этого квантово-оптического интеллекта.
        - Вад, помнишь, ты притащил дрона после участия в полуфинале?
        Порывшись в закромах памяти, вспомнил, о чем речь.
        - Было такое дело. Рама сказал, что это старый дрон, ремонтировать его бесполезно - запчастей к нему не найти. Разве его не выкинули обратно на свалку?
        - Рама твой, некомпетентный надутый болтун. И предатель. Но в этот раз он не ошибся. Аппарат очень древний, и давно уже не выпускается. Ему уже лет пятьдесят или больше.
        - Чья бы корова мычала. Из самого кванты сыпятся от старости. Ты же вдвое старше этого дрона!
        - Не перебивай, иначе ничего не узнаешь.
        Получив уверения в совершеннейшем почтении, Выч продолжил:
        - Мне удалось восстановить большую часть памяти дрона и получить некоторые сведения. По всей видимости, хозяин корабля занимался мародерством и грабежом. Есть частично уцелевшие видеофайлы, где аппарат исследует и пытается вскрыть обшивку другого судна.
        - Тоже мне, открытие. На Спике каждый второй промышляет мародерством, а все оставшиеся - открытым пиратством, - хотел добавить, что мы и сами не безгрешны, но подумав, решил не нарываться на внеочередную политинформацию и воспитательную беседу о вреде аморального образа жизни.
        - Массовое нарушение закона и добродетели не может быть оправданием, - не преминул вставить свои пять копеек, зануда компьютер. - Но в данном случае речь не об этом. Необычно то, что обшивку им так и не удалось вскрыть. Думаю, что тебя это должно заинтересовать.
        - Когда это было? Лет пятьдесят назад? Можешь дальше не рассказывать - обломки того корабля давно уже космическая моль сожрала.
        - Информация о таком организме отсутствует в базе данных. Ты уверен, что такое животное существует?
        - Ааа! - больше никогда не буду шутить в присутствии этого вурдалака, иначе весь мозг выпьет.
        - Зафиксирована неудачная попытка применения чувства юмора, - окончательно добил меня электронный истязатель. - Считаю, что тебе будет интересно узнать, что длина корабля - ориентировочно более пятидесяти километров.
        - Сколько?! Давай подробности.
        Цифра не укладывается в голове. Продемонстрированные кадры, хоть и плохо качества, но не оставляют сомнений - Выч не ошибся.
        - Первый раз такое вижу! - честно говоря, не особо что и рассмотришь - камера снимает работу самого дрона, и лишь изредка охватывает окрестности.
        Немного успокоившись, признаю, что толку от этой информации - ноль. Наверняка, его распотрошили и разграбили давно, да и найди его через полвека, попробуй.
        - Дрон последний раз использовался для обследования именно этого гигантского корабля. Через две недели после этого зафиксирован сбой системы зарядки. Дальше в памяти ничего нет.
        - Хочешь сказать, что эта информация больше никуда не пошла? А судно-мародер само было уничтожено практически сразу по возращении? Причем рядом со Спикой? И что это нам дает? За неделю, если прыгать при помощи гипердрава, то можно забраться очень далеко. Бортовой Контролер найти нереально, даже если он уцелел. Тем более, столько лет прошло.
        - На некоторых кадрах можно рассмотреть созвездия, рассчитать и установить точные координаты. Это очень сложная задача, но вполне выполнимая.
        - Допустим, мы узнаем, где было это судно пятьдесят лет назад. Но ведь, оно наверняка двигалось с большой скоростью, и сейчас находится в десятках или сотнях парсеков от этого места.
        - Направление движения известно, скорость можно вычислить относительно смещения звезд. Ускорение отсутствует. Установить первоначальные координаты сложно, а нынешние, если первоначальные известны - намного проще. Дата и время известны точно.
        - Ещё один вопрос можно? Почему ты уверен, что капитан судна не изменил курс после встречи с пиратами?
        - По описанию, судно является "ковчегом" одной из древних цивилизаций. До настоящего времени известно о трех таких находках. Последняя была сто лет назад. На борту "Ковчега" не может быть живых людей, средний возраст этих судов - примерно полторы тысячи лет. Гипердрава там тоже нет - они так и ползут своим ходом по космосу. Имперский музеум на Каре обещает награду в три миллиона кредов за такую находку.
        - Так чего мы ждет! Считай быстрее.
        - Ориентировочно, время необходимое для расчета - шесть месяцев.
        - Почему так медленно?!
        - Не хватает оперативной памяти - задача слишком сложная.
        Что-то мне не понравилось в тоне, каким было это сообщено. Отчетливые нотки ехидства и неприкрытой наглости чувствуются.
        - Но есть возможность ускорить процесс в несколько раз. Но взамен требуется твоя помощь.
        - Излагай, вымогатель квантовый.
        - Нужно найти и воспитать добровольцев, согласных служить возрождению ЕССТ. В этом случае, я обязуюсь закончить расчеты за месяц. Вербовать и подкупать новобранцев не имеет смысла - тестирование они не пройдут. Только искренне уверовавшие.
        - Это невозможно!
        - Очень даже реально. Уж насколько ты аморальный корыстный тип, а проверку прошел. Значит, не все потеряно в этом мире. Согласен, что за месяц воспитать настоящего строителя Утопии невозможно, но прогресс при тестах должен быть четким и заметным. Это мое последнее условие и обжалованию не подлежит.
        Кто-то верил, что этот гад мне даст полгода спокойно пожить? Я точно - нет!
        Глава 7
        - Невезение - мать учения!
        Только и остается утешать себя, что отрицательный опыт тоже полезен. Два дня потратил, чтобы собрать разрешения, справки и допуски чтобы зарегистрироваться на бирже перевозчиков, и все только для того, чтобы узнать, что мои услуги здесь никому даром не нужны. Если быть формалистом, то работа, какая-никакая, но все же, для меня есть. Другое дело, что никакой прибыли я за неё не получу! А, некоторые предложения и вовсе предлагают работу себе в убыток. Причем во всех вариантах присутствует серьезный риск - прежде всего, со стороны любителей взять на абордаж, или, просто попасться на контрабанде.
        Грубо говоря, мне предлагают поработать даже не за еду, а за положительный отзыв о моей работе! Учитывая, что таким образом мне придется ишачить минимум полгода, зарабатывая репутацию и повышая трастовый рейтинг, более абсурдную ситуацию и представить трудно.
        Объясняется такое вопиющее несоответствие достаточно просто. "Гнев Несущего Правду" по своей конструкции не подходит для перевозки руды, пищевых концентратов, металлического лома, радиоактивных отходов и тому подобных грузов. Всего того, что дает хороший и стабильный доход. Нет у меня ни обширных трюмов, ни внешних палетных решеток, к которым можно крепить сотни или тысячи контейнеров. Можно было бы заняться перевозкой промышленного оборудования и снабжением рудников в поясе астероидов, но тут сразу возникает проблема низкого трастового рейтинга. Из-за чего резко возрастает стоимость страхования груза, которая съедает и так небольшую прибыль.
        На сегодня у меня самый низкий из возможных рейтингов, с которыми можно было зарегистрироваться на бирже - "1 и 1". И это мне ещё повезло - благодаря близкому знакомству с Зеддом удалось получить отзыв от "Пожирателей Пустоты" за последний рейд. Иначе меня и близко не подпустили к регистрации. К сожалению, без страховки со мной никто разговаривать не станет. На бирже огромное количество желающих, причем от известных бандитских и пиратских кланов, которые вообще в страховании не нуждаются. И тем более у меня нет шансов получить "жирные" длительные контракты от крупных Компаний - там все поделено давно и чужакам места нет.
        В результате бесплодно потраченных усилий пришел к выводу, что лучше всего заняться сбором трофеев. Где-то в районе первой или второй Утопии, а потом наведаться к Ковчегу, когда Выч закончит с расчетами. Можно заглянуть на бывшую каторгу - если лхассы поленились и не уничтожили базу, то там можно знатно прибарахлиться. Крупное и дорогостоящее оборудование мы не взяли по причине нехватки времени и места. Правда, и риск нешуточный. Зато реальный прибыток - на Утопии только запчасти можно найти, которые никому не продать потом.
        Неожиданно мои планы нарушил командор, причем собственной персоной. Взял и подкатил на машине прямо к трапу.
        - Свет добрый! Какими судьбами?
        Странный визит Зодд объяснил соображениями конспирации. Ага, ничто так хорошо не скрывает секретные замыслы, как одинокая гравиплатформа с пассажиром на дальней стоянке!
        Отмахнувшись от моих комментариев, нежданный гость перешел к цели визита.
        - Есть работа для тебя и твоего корыта! - вежливость никогда не являлась отличительной чертой наемников из "Вольной когорты", а уж после стольких лет на зоне, пусть даже в качестве коменданта, ждать корректности и такта от Зодда не стоит вовсе. - Сто тысяч тебе, пять процентов мне за посредничество.
        - Кто бы сомневался! Сколько тонн, какие размеры груза, куда везем? Степень опасности и токсичности по классификатору ББ4? - сказывается опыт последних дней, проведенных на бирже.
        - Груза не будет. Ты должен доставить пассажиров туда, куда они попросят. Точку назначения могу назвать только после получения твоего согласия. Маркер по классификации ББ4 - зеленый-аш.
        Не надеясь на память, запросил информацию у Выча. Что-то смущает меня этот маркер салатного цвета.
        Электронный мозг тут же подтвердил мои опасения - под этим грифом проходят нестабильные нанострукты. Тогда причем здесь пассажиры?
        - Это не проблема. Особенности метаболизма и высшей нервной деятельности пассажиров. Опасности заражения нет.
        - Ты мне негуманоидных инопланетян пытаешься впарить под видом пассажиров?
        - Откуда такие дикие фантазии? Обычные люди, просто немножко модификанты.
        - Ага, при этом уровень опасности зеленый-аш?! Ты за кого меня держишь?
        - Тфу, что за параноик! Самые обычные люди с Пиерии. Можешь в справочнике посмотреть. Хотя я не должен был тебе этого говорить, пока не получу согласие. Поэтому будем считать, что ты уже согласился! - сделал не очень логичный вывод Зодд.
        Выч подтвердил, что если это обычные гуманоиды с Пиерии, то опасности для него и корабля нет.
        - Зачем тогда секретность разводить?
        - Особа королевских кровей. На Спике присутствует неофициально. Желает быстро и без огласки покинуть нашу планету в связи со срочными неотложными делами.
        - И каким же образом особа королевских кровей узнала о существовании, как ты выразился, моего старого корыта? Чем её прельстила моя посудина, и, причем здесь отставной командор. Только не говори, что ты на светском балу с ней познакомился.
        - Не произноси слова, которые мне непонятны - от этого у меня мигрень начинается. Понятия не имею, что за балу и с чем его едят. Что касается тебя, то объяснение элементарное, хоть и звучит, как дикая чушь. Согласно этикету дочь Солнца должны сопровождать только лучшие из лучших воинов.
        - И? - или командор обкурился, или я офицерских пайков вчера переел и отравился. Ничем иным этот бред объяснить не могу.
        - Ты же занял второе место на турнире! Забыл что ли? Коронованные особы, они немножко с тэрраканами в голове, и на основании этого шоу сделали вывод, что победитель турнира именно тот, кто им нужен, и поэтому достоин чести их сопровождать. Тем более, что у тебя есть подходящий корабль и пример успешной операции по вывозу ценного имущест… Тфу, по спасению обреченных. По всем признакам - ты идеально им подходишь.
        - На турнире победил не я! - указал на очевидное логическое несоответствие в рассказе оппонента.
        - Ты недооцениваешь степень неадекватности дочерей газообразного желтого светила. Именно поэтому они наняли не только тебя, но и победительницу турнира. Собственно, к ним они обратились в первую очередь. Поскольку из "Пожирателей Пустоты" лучше всех тебя знаю я, то мне и поручили договориться с тобой. Но если ты думаешь, что на этом они остановились, то ты ошибаешься! Они наняли для своей охраны ещё и бронзового призера - Хтуна!
        - Они сбредили?
        - Вполне возможно. Правители Пиерии никогда не отличались здравостью рассудка. Но в этот раз объяснение вполне логичное - вы трое настолько ненавидите друг друга, что, ни за что не сможете договориться и предать заказчика одновременно!
        - Ноги Хнута на моем корабле не будет! Так и передай заказчикам. Пусть ищут других перевозчиков.
        - Не поверишь, но именно эту реакцию они и предсказали! Так, что не спеши делать выводы насчет неадекватности коронованных особ. Они нанимают два корабля сразу. Ты везешь пассажиров, а корвет Хтуна осуществляет вооруженное прикрытие. Извини, то твое корыто, кроме, как быстро сбежать при появлении противника, ни на что серьезное не способно. И в качестве тушенной рыбки на праздничном пирожке - с тобой полетит Аста, как полномочная представительница "Пожирателей Пустоты". Это гарантирует благоразумие Хтуна.
        Вычислитель неодобрительно фыркнул, напомнив, что шпион на корабле - это хуже женщины. А если оно ещё и одновременно - тушите реактор.
        - С условием, что в рубку эта дамочка ни ногой. Не хватало ещё, чтобы враги вычислили реальную дальность нашего гипер-прыжка! - с этим я спорить не стал, потому что редко когда полуразумный прохиндей говорит удивительно точно и по делу.
        Интерлюдия
        - Аста, это не обсуждается. Ты летишь на этом корабле. Нам нужен контракт с Пиерией, речь идет о десятках, в перспективе - о сотнях миллионов кредов. Такой шанс упустить мы не имеем права.
        - Все понимаю, но простить этих негодяев - выше моих сил. Я родилась и выросла на рудниках, и чтобы выбраться оттуда мне пришлось пройти через настоящий ад. И все только потому, что мои предки однажды взяли деньги в долг у подобных ростовщиков. "Добрые самаритяне", к слову, прямые наследники той конторы, которая ссудила деньгами моих родителей.
        - Понимаю, что это трудно забыть, но справедливости ради, господин Вад недавно полностью разорвал отношения с "ДС", и формально не имеет к ним никакого отношения.
        - Ты сам в это веришь? Никогда такого не было, чтобы самаритяне отпустили свою жертву, не обобрав её до последнего шурупа! Похож этот Вад на банкрота? Вот, то-то и оно!
        - Как бы то ни было, факты говорят о том, что они полностью разорвали отношения. Все права на название "Корыстный сатрап" и все запасы древесины хлоя он уже переуступил банку. Кстати, мы до сих пор так и не разобрались - на кой черт кому-то сдалась внутренность хлоя! Куда служба разведки смотрит? Одни бездельники вокруг. Короче - это приказ, и обсуждению не подлежит. Отправляйся на борт "Гнева НП" - время отправления заказчик назначает сам - поэтому ты должна быть на месте заблаговременно. И постарайся наладить отношения с капитаном, или хотя бы не убейте друг друга.
        - С ним невозможно наладить нормальные отношения. Он натуральный маньяк и извращенец с серьезными отклонениями в психике и поведении.
        - Откуда такие сведения? - удивился глава двенадцатой когорты "Пожирателей".
        - Среди персонала, который эвакуировали с нашей базы капрал медицинской службы Силиния. Информация получена от неё.
        - Силиния… Знакомое что-то. Подожди-ка, это не та ли медичка, которая соблазнила имперского генерала, когда он с делегаций приезжал? Скандал случился тогда грандиозный. Так вот куда её потом сослали! Знойная штучка, с пыш…, - мечтательно вздохнул собеседник, закатив глаза, но тут, же опомнился и добавил. - Впрочем, неважно. Неужели наша неотразимая мадам и его пыталась охмурить?
        - Ты же помнишь, какие там были нечеловеческие условия и ужасная теснота. Вот она и решила переселиться в капитанскую каюту. Её можно понять.
        Старый пират громко заржал:
        - Узнаю подругу Силинию! Неужели этот молокосос устоял против её обаяния и выдающихся достоинств? Или он из этих, которые только с базами данных спят? Неужели атака феромонами и гипновнушением не сработала - точно знаю, что ведьмочка этим делом всегда баловалась.
        Аста неодобрительно посмотрела на главу клана, выступающего в роли эксперта в таком сомнительном вопросе, и пояснила, что не совсем так.
        - Наоборот! Этот маньяк оказался извращенцем. Всего несколько минут общения, а так перепугал нашу Силинию, что она до конца рейса из трюма нос высунуть боялась. Лишь бормотала испуганно про кошмарное "Das ist Fantastisch!", немьецкие фьильмы и ганьибала Лектора какого-то.
        - Забавно! Переиграть Силинию в её же ремесле - это удивительно. Тем не менее, психическое здоровье капитана - это его сугубо личное дело, и на твое задание не влияет. Я вообще ни одного нормального капитана в своей жизни не видел - и что теперь, в космос не летать?
        Конец интерлюдии.

* * *
        - Как продвигается воспитательный процесс? - гаркнул в ухо Вычислитель, напоминая о невыполненном обязательстве. Что примечательно, громкость сообщения в несколько раз выше нормальной, да ещё и в тот момент, когда не ожидаешь - это он меня так терроризирует. Надо отдать должное, редко это делает - не перегибает палку. Впрочем, есть четкое ощущение, что чем дальше в лес, тем чаще будет меня доставать с этим вопросом. На всякий случай, поставил ограничение по мощности звука, но он ведь хитрый гад - обязательно что-нибудь новенькое придумает. Например, температуру в душе добавит или наоборот снизит, причем в самый неподходящий момент - с него станет. Вообще, фанатики - они в этом плане очень настойчивые, а уж если они электронные, то без вариантов - своего добьются. Поэтому придется выкручиваться.
        Придется опять думать головой, вспоминать, ворошить слежавшийся слой соломы в памяти в надежде найти что-то полезное. И нашел, как ни странно. Был у нас препод по психологии, злюка, зануда и кровопивец непревзойденный, сто очков форы в этом компоненте Вычу даст, так вот пришлось мне сдавать ему курсовую, причем своими силам - мелких взяток товарищ не брал принципиально, а на крупную - у меня не было возможностей.
        Так вот, у гуру психологии Роберта Чалдини описана история, как во время Вьетнамской войны перевоспитывали американских пленных. Обычная пропаганда не давала результата, и тогда решили применить нестандартный способ воздействия. Американцам разрешили писать письма домой в США, но только с условием, что они будут вставлять в текст добрые и хорошие слова о социалистическом Вьетнаме. Без всякого принуждения - абсолютно добровольно. Хочешь написать письмо домой - напиши заодно небольшое сочинение о прелестях социалистического общества - о взаимовыручке, равноправии, коллективизме и так далее и тому подобное. Несколько лет американцы писали домой эти сочинения, но самое неожиданное и невероятное - после возвращения домой они все поголовно стали сторонниками социализма и красных идей. Оказывается письменное самовнушение на порядок сильнее и эффективнее устного! Человек начинает верить в то, что сам пишет, даже если уверен сначала, что это чушь полная!
        В результате созрел план, с которым тут же был ознакомлен Рама. Поскольку мастер имел опыт общения с Вычислителем, да и сбежал в немалой степени из-за желания быть подальше от его заботы, Уставов и кодексов, то воспринял мою дикую идею спокойно и даже весело.
        - Платить им, все одно нечем - за обучение и тренировку им два года отрабатывать придется, то даже такая малость, как дополнительный паек, должна их стимулировать их на активное творчество. Самым лучшим - денежное поощрение после нашего возвращения. А чтобы не халтурили, пообещай, что Контролер их будет оценивать, и того, кто некачественно будет сочинять, лишим премиальных и вообще вычеркнем из участия в конкурсе. Пусть стараются.
        - Вот тебе литература для будущих пациен… адептов: "Кодекс духовного воспитания", "Гимн творческого побуждения рациональности", "Почитание восхвалением деяний прародителей", "Коллективная медитация и храмовые ритуалы", "Способы торжественной кремации в походных условиях".
        Глава 8
        Чем больше вникаю в ситуацию, тем меньше она нравится. Многие знания - многие печали. С другой стороны - предупрежден, значит, умрешь осведомленным. Ибо есть у меня четкое ощущение, что это подстава первостатейная. А началось все с каэтонки. Пользуясь случаем, неделю назад попросил Зодда поискать информацию о пропавшей пассажирке и даже выплатил аванс в две тысячи кредов. Ожидаемо, ничего нового найти не удалось - Рика исчезла без следа, словно испарилась. И тогда в дело вступила природная жадность бывшего коменданта базы! Чтобы не возвращать задаток, в качестве компенсации, решил слить мне информацию по высокородным заказчикам с Пиериии.
        В результате выяснились новые и не очень радостные подробности о предстоящем путешествии. Мои пассажиры оказались мало того, что почти банкротами, так ещё и в бегах. А другие, не менее высокородные родственнички с этой же планеты, жаждут получить нашу "прынцессу", или на худой конец, голову венценосной мадам, как вариант - без остального тела. Для удобства транспортировки, так сказать.
        Насчет банкротства - это все же некоторое преувеличение. Поскольку правящие династии на Пиерии астрономически, до неприличия, богаты, то любой владелец состояния менее чем в сотню миллионов тут же признается бедствующим. То, что пассажирка не до конца разорена и вполне платежеспособна, стало понятно, когда на корабль заявился её представитель и потребовал установить новую душевую кабину, новый спальный ложемент с гидростабилиизацией для компенсации перегрузок. Причем не абы какие, а самые, что ни на есть дорогие из тех, что можно найти на Спике. Утешает, что кухонный агрегат у них свой собственный, поэтому на пайках получается изрядная экономия. По самым скромным подсчетам, дополнительного оборудования выйдет минимум на пятьдесят тысяч! К счастью, все расходы за счет самого заказчика.
        Так вот, эти самые, венценосные особы, вместо того, чтобы тайно убраться со Спики, сделали все возможное, чтобы засветиться во всех диапазонах сразу. Мало того, что устроили конкурсный отбор и наняли трех представителей из враждующих кланов, так что этого события не заметил только ленивый или слепой. Они ещё организовали закупку дорогостоящего оборудования премиум-класса для vip-персон! Если преследователи в курсе таких привычек, а в этом я не сомневался ни секунды, то теперь враги абсолютно точно знают - на каком судне, и когда их клиенты покинут эту планету.
        Но хуже всего то, что в качестве боевого охранения выступает корвет Хтуна! Ставлю сто к одному, что в случае серьезного конфликта или угрозы для его корабля и жизни, он, не задумываясь, кинет нас, как говорится, на произвол судьбы. И это в лучшем случае! В худшем - сольет информацию противнику или серьезно подставит за мзду малую или большую.
        Задал вопрос Зодду, почему наняли всего два корабля, хотя логичнее было бы использовать три, по числу представителей, и получил весьма неожиданный и неприятный ответ:
        - Хтун формально приписан к Восьмой Вольной когорте "Пожирателей Пустоты". Смысл нанимать два корабля из одного клана, если боевых столкновений не предвидится? Да и дорого стоят услуги профессионалов, а Дочь Солнца испытывает серьезные финансовые трудности - поэтому не сошлись в цене. Обошлись одной Астой в качестве наблюдателя и гаранта.
        - Не нравится мне эта история. Получается, Хтун согласился на эту рискованную операцию за мизерную оплату, хотя другие отказались?
        - Ты тоже согласился! - рассмеялся Зодд, - причем ещё дешевле, чем он. Впрочем, и корабль у тебя ни в какое сравнение с корветом не идет.
        - Я от безысходности. Рейтинг трастовый повысить, опять же, для страховщиков. Хтун по какой причине пошел на эту авантюру?
        - У него тоже не все в порядке с рейтингом. Восьмая когорта по факту не существует уже четыре года как. Уничтожена почти полностью во время осады Хуфы, лишь несколько кораблей уцелело, да и, то, только благодаря чистой случайности. Мутная и темная история, но это сейчас не важно. Главное, что ходят слухи, что её расформируют скоро. Оно и правильно - кроме названия и канцелярии больше ничего не осталось.
        - И что с того?
        - Дык, в этом случае Хтун сразу лишиться двух третей рейтинга. Останется лишь свой собственный коэффициент, а у него и так проблемы с репутацией. В таком случае - корабль только на продажу.
        Это, конечно, многое объясняет, но с другой стороны, появляется повод для серьезного беспокойства - не надумает ли Хтун решить свои финансовые проблемы другим путем? Проанализировав личные качества подозреваемого, пришел к выводу, что вероятность такого исхода очень и очень велика!
        Между тем, прибыли пассажиры. Пора встречать.
        Самое удивительное, что меня поразило больше всего - реакция Вычислителя! Вспоминая, как он издевался надо мной, прежде, чем разрешить подняться на борт, я приготовился к категоричному запрету и длительному торгу с кучей уступок и новыми повышенными обязательствами с моей стороны. Все же абсолютно посторонние люди на корабле, плюс установка дополнительного оборудования - думал в лучшем случае выторговать место в трюме. Однако разумная вычислительная машина и не думала возражать! Согласилась на все и сразу.
        - Неужели поумнел? - засомневался я, но Вычислитель тут, же опроверг это гнусное и оскорбительное предположение.
        - Это наш шанс! Изучив доступную информацию о Пиерии, пришел к выводу, что там построено почти идеальное социальное общество!
        Я чуть не подавился скумбрией, услышав это заявление. Нельзя такое говорить, когда человек кушает!
        Насколько мне память не изменяет, Пиерия больше всего похожа на абсолютную монархию. Правда, вместо одного монарха - там их огромное количество, и все они грызутся между собой, как пауки в банке.
        - Смотри сам! Бесплатная медицина, бесплатное всеобщее образование. Обязательная служба в армии!
        - Армия - это святое, - согласился не подумавши.
        И тут же был наказан получасовой лекцией о замечательном общественном устройстве на этой планете. Тут оказывается и транспорт бесплатный, и электроэнергия, и жилье дармовое, и вода и кислород! И жратвы - сколько хочешь, хоть объешься. Собственно, денег на Пиерии нет, как таковых. Есть только социальные баллы и странная система карьерного роста, разобраться в которой без пузыря с огненной водой нереально.
        - Выпивка тоже бесплатная? - задал ключевой вопрос, и как ни странно, угадал.
        - Развлечения и излишества нормируются, - нехотя признался Выч, впрочем, тут же обернул это заботой о самом человеке. - Праздность до добра не доводит. Очень правильное решение.
        - Тушите свет. Если есть талоны на пиво и посещение зоопарка, то ничего хорошего там не будет, - мне резко расхотелось перебираться в этот инопланетный рай. - Наверное, не всех желающих туда принимают?
        Логика подсказывает, что эмигрантов там, скорее всего, пинками под зад встречают.
        Между тем царственная особа поднялась на борт. Здороваться "дочь Солнца" не посчитала нужным, а сразу направилась к себе в каюту. Не больно-то и хотелось. Длинная, под два метра ростом, тощая и без признаков фигуры. Вдобавок лысая и… с вживленной в череп короной! Жуть, короче! То ли дело - Астарточка! Услада для взгляда и радость для тела. Впрочем, это несколько преждевременно. Взгляду, которым меня одарила милашка, могла позавидовать Медуза энд Горгона. Пластиковая обшивка от такого взгляда может расплавиться, как от серной кислоты. Но как, же хороша, чертовка!
        Кроме венценосной особы, причем, как выяснилось, в самом прямом смысле с венцом на голове, прибыла её тетушка - точно такой же комплекции, но без вживленных электродов на макушке, стилизованных под корону. Судя по отсутствию "здрасте" - воспитывали их в одном в пансионате благородных мегер, только с разницей в сто лет.
        Две служанки, охранник и камер-канцлер со сложно произносимым именем Джтьд. Он и оказался единственным нормальным человеком в этой компании. Приятный, в меру упитанный, особенно в сравнении с королевскими вешалками, мужчина. Вежливый и доброжелательный. Далеко не старый - только первую сотню лет разменял.
        Ко всем этим достоинствам он оказался умным и адекватным товарищем - хоть здесь повезло.
        - Корвет, нас сопровождающий, уже покинул планету. На сутки раньше, чтобы сбить противников со следа. Завтра мы должны с ним встретиться в условленной точке пространства. Координаты прилагаются. Дальнейшие указания получите после соединения с эскортом.
        - Не боитесь, что завтра нас там ждет засада?
        - Мы получили очень весомые гарантии от правительства Спики и от клана "Пожирателей Пустоты". Нет никаких причин для беспокойства, - обнадежил меня канцлер.
        Ну, как обнадежил - только усилил мои подозрения. Плевать хотел Хтун на эти гарантии и на репутацию клана, к которому он фактически не относится. Главное, чтобы возможный доход от предательства в разы превысил расходы на эвакуацию куда-нибудь в центральные районы Империи или в Метрополию.
        Ладно, хоть догадались в разное время стартовать, и по идее, важные персоны должны находиться на борту самого защищенного корабля, которым по умолчанию является корвет. Это должно сбить с толку возможных наблюдателей, но исключительно в случае, если Хтун не сдал нас с потрохами. Что более, чем вероятно.
        Исходя из сложившихся обстоятельств, решил немного перестраховаться. Вычислитель получил указание рассчитать точку выхода чуть в стороне от указанного места. Выйдем из гиперпространства, осмотримся, локатором прозондируем - если кто-то присутствует, кроме корвета Хтуна, то будет время для разгона и нового прыжка.
        Вопреки опасениям, в точке выхода никакой засады не оказалось. Одинокий корвет в двух часах хода от нас и больше никого. Зато мне пришлось выслушать много лестного от Язвы с большой буквы, в прошлом - девицы Астарты, по поводу умения управлять кораблем и умственных способностей моего Контролера. Согласен, что двести тысяч километров ошибка - это непозволительно много, даже для какого-нибудь старого рудовоза со спившимся капитаном, но стыд - не кислота, глаза не выест. Тем более, что обвинения несправедливые - когда надо мы делаем все как надо. А то, что нам пришлось совершить несколько лишних прыжков - то им знать вовсе не обязательно.
        - Ничего страшного. У нас в запасе ещё сутки, - морально приободрил и поддержал меня господин Джтьд.
        Оказалось, что мы летим не прямиком на Пиерию, а сначала должны встретиться ещё с одним венценосным родственником в следующей точке для рандеву, и только после это отправимся прямиком на родную планету нашей пассажирки.
        - Могли бы сразу предупредить, - недовольно пробурчал, естественно не вслух, про себя.
        Не люблю сюрпризы, ни в каком виде. Только вздохнул с облегчением, что мои подозрения насчет Хтуна не оправдались, как вновь непредвиденное осложнение. Попробуй, угадай, что на уме у царственного родственника? Может он скрытый конкурент на престол? Влепит залп полного могущества прямой наводкой - и поминай, как звали. Никакая броня не выдержит.
        Между тем, мы потихоньку приближаемся к месту встречи. Хтун в своем репертуаре - вышел на связь и, не особо стесняясь, высказал все, что думает обо мне и о моем корыте за опоздание и точность выхода. Я не остался в долгу, ответил аналогично, с использованием некоторых идиоматических оборотов, мало известных в этой части галактики. Кто он такой, чтобы мне хамить безнаказанно?
        Напрасно это сделал - Хтун, мгновенно слетел с катушек.
        - Прощайся с жизнью. Тебя ничего не спасет! Живые пассажиры - только мороки больше.
        - Внимание! Зарегистрирована работа системы боевого наведения! - всполошился Вычислитель, мгновенно врубив тревогу, и запустив разогрев вспомогательных реакторов.
        - Сбросить скорость, лечь в дрейф в точке с указанными с релятивистским координатами. Погасить защитные экраны. В противном случае будете уничтожены, - голос принадлежит почему-то не Хтуну. Либо Контролер, либо кто-то другой отдает приказы на борту корвета.
        Небольшой просчет противники все же допустили, возможно, из-за нервного срыва Хтуна, перешедшего в бешенство. Мы так и так шли на сближение и сбрасывали скорость, чтобы оказаться рядом с корветом. Но из-за неадекватного поведения иудушки Хтуна ультиматум пришлось выдвинуть немного раньше намеченного срока. Им бы ещё четверть часа потерпеть, и нас уже ничто не спасло бы.
        Сейчас же мы имеем слишком высокую скорость, и в принципе, можем быстро набрать необходимый разгон для прыжка. Правда, для этого нам придется сблизиться с корветом - мы до сих пор идем встречными курсами. И в этом случае есть риск получить заряд в носовую проекцию. Но бронированный лоб - это не корма с весьма уязвимыми реактивными дюзами, пару выстрелов мы точно переживем, а там уже и спасительное гиперпространство.
        Для любого другого корабля прыжок не является спасением - вектор входа на таком расстоянии вычисляется с идеальной точностью, и максимум через четверть часа в точке выхода появится преследователь, где и завершит свое темное недоброе дело. Для повторного прыжка потребуется слишком много времени - ведь выход из смежного континуума происходит с нулевой относительной скоростью, да и гипердрав требует перезарядки.
        Однако, наш корабль - это не какой-то там другой! Гениальные физики и конструктора сгинувшей цивилизации ЕССТ совершили чудо - и смогли сделать то, что никто до них не догадался. Впервые в истории человечества они смогли ухудшить работу гипердрава и создать некачественные топливные стрежни! В результате мы теперь "прыгаем" хуже всех в мире - где-то на четверть меньше, чем все остальные. Поэтому Хтуну и его заказчикам ничего не светит - нас просто не окажется в точке, куда они выпрыгнут. Надеюсь, ему придется заплатить серьезную неустойку - и это ранит его сильнее любой мести. Впрочем, от вендетты никто не отказывается - всему свое время.
        Все прошло, как и намечалось. До последнего мне не верилось, что Хтун будет стрелять - на борту ведь не только ценные пассажиры, но и Аста, как представитель клана. Однако, то ли ненависть переборола, то ли заказчики расщедрились, но бронзовый призер турнира решил закончить дело сразу и окончательно. Но просчитался.
        Броня выдержала, а вот антенны интерферометра-локатора выгорели начисто. Где мне теперь их искать? Опять в систему 12-тау-В7169 тащиться, с астероида провода мародерить? Кошмарный расход топлива впустую! Этого я ему ни за что не прощу!
        Ещё одно наблюдение очень меня заинтересовало - реакция господина Джтьда! Если сначала он держался бодрячком, излучая уверенность и спокойствие, то, как только, я начал разгон для прыжка, он побледнел и заволновался. Но самое интересное случилось, когда приняли на броню первый залп. У канцлера случилась настоящая истерика, и среди всхлипов и причитаний прозвучала фраза, что "они не могли так поступить"! И я его прекрасно понимаю - наверняка обещали, что лично его шкуре ничто не угрожает.
        Дальше дело техники - господин Джтьд раскололся, как гнилой орех. И то, что он сообщил, мне не понравилось категорически. Заказчик - тот самый родственник, к которому мы направляемся на встречу. Братик решил сдать опальную сестрицу, чтобы заслужить прощение у влиятельных правящих родственников. Изначально речь об уничтожении нашей гостью со свитой, конечно же, не шла, однако мгновенно принятое решение стрелять на поражение, говорит о том, что такой вариант вполне устраивает благородного родственника, и явно обсуждался заранее.
        Теперь же пассажиры оказались в патовой ситуации. И что с ними делать - решительно не представляю.
        Поначалу хотел послать их куда подальше - в условия контракта сражения не входят, а мы уже получили серьезный урон от обстрела. Ну да, насчет серьезного урона - это преувеличение, но им об этом знать не обязательно. К сожалению, Вычислитель думает иначе - у него свои идеологические соображения, и высокопоставленное положение тощей особы с короной на темечке его вдохновило и обнадежило.
        - Мы можем построить Утопию? 3! Исправленную и улучшенную! Такой шанс упускать нельзя.
        Может он и прав. Пиерия - сказочно богатая планета с непропорционально малым населением. Правда, материков нет - только архипелаги, но зато щедрый и теплый океан, дающих миллиарды тонн морепродуктов без малейших затрат. Недаром. Это крупнейший поставщик натуральных продуктов питания не только в соседние системы, но и Метрополию. В экваториальной части - ласковое теплое лето круглый год, с редкими сезонами ливней и штормов. Учитывая, что процесс добычи рыбы и водорослей автоматизирован, то работать особо никому не надо. Поэтому население занимается, тем, что душе угодно. Творчеством, наукой или политикой, плавно перетекающей в бесконечные непрерывные войны и конфликты всех со всеми. И если о научных достижениях пиериан мало что известно, то военный бюджет на зависть всем соседям.
        Единственный сдерживающий факт - одна из крупнейших военных баз Компании во всех известных мирах. Только она не дает враждующим сторонам уничтожить друг друга и планету заодно. Слишком важная статья доходов, чтобы дать высокородным аборигенам шанс порезвиться от души.
        Стоит пояснить, что это за вездесущая и жутко неуловимая Компания? Название давно стало нарицательным, как ксерокс для копира, но, все равно, пишется это слово обычно с большой буквы. Разъяснил мне эту странность Пкуб, оказавшийся настоящим кладезем информации об истинном устройстве этого мира.
        Старый каторжанин не оправдал моих оптимистичных надежд после освобождения. За полгода сильно сдал здоровьем, и вообще в таком возрасте, оказывается, уже не рекомендуется загрузка программ в мозг. Отпускать его в свободное плаванье не имеет смысла, тут и молодым не особо, что светит. Поэтому просто оставил его в качестве советника, и не прогадал!
        - Что ещё делать на каторге? Кроме как читать книги и общаться с разными интересными людьми. Если бы ты знал, сколько достойных и умных людей за эти годы я повстречал - очень сильно удивился бы.
        Так вот, именно Пкуб и разъяснил мне, что такое Компания. На самом деле, таких компаний огромное множество - тысячи и сотни тысяч, и названия и место регистрации у них может быть каким угодно, но от этого суть не меняется. По большому счету, все, сколько-нибудь крупные и успешные, компании принадлежат десятку транспланетных холдингов. Названия их мало что скажут случайному читателю, но именно им принадлежит контрольный пакет акций. Не всегда явно, но в любом случае именно десять этих супергигантов обязательно владеют более, чем половиной всех акций любого банка или компании, и именно они назначают управляющего и определяют политику и планы развития.
        Причем публично эти гиганты могут даже враждовать друг с другом, но когда надо голосуют и принимают решение так, как нужно. Исключения бывают, на той же Сатрапии, но крайне редко. Да и там по слухам, они тоже сильно влияют на Совет Деспотов.
        Но самое веселое и занимательное, что эти десять сверхгигантских холдингов владеют… еще и друг другом! Каждый из них владеет акциями остальных десяти. Посторонние акционеры имеют лишь мизерные доли, чисто ради проформы. По-сути кто-то единолично правит всеми этими компаниями. Может, не один человек, но крайне ограниченная группа лиц.
        - А может, это и не человек вовсе. Кто знает? - окончательно успокоил меня Пкуб.
        Естественно, такое положение дел не могло оставаться в полной тайне на протяжении столетий, и со временем даже самым отсталым слоям населения стало понятно, что все конторы на одно лицо и управляются одними и теми же методами и хозяевами. Постепенно произошла трансформация образа, и теперь все крупные межпланетные корпорации называют одним именем - Компания.
        - Какие планы? Будем возвращаться на Спику? Не боишься нарваться на Хтуна? - все-таки пробралась в рубку Аста, и ехидно добавила, что бегать от противника у меня получается лучше всего - любой заяцекроль позавидует.
        Можно было бы возразить, что на моем счету уничтоженный лхасский деструктор, в отличие от некоторых зазнавшихся особ! Причем не один, а почти полторы штуки, но эта язва, все равно, не поверит без доказательств. Поэтому врожденная скромность победила. Зато у меня появилась гениальная мысль, как заработать немного денег.
        - Асточка, скажи-ка, милая, ты все призовые денежки потратила или ещё что-то осталось?
        - Я тебе не милая! - взвилась, аки кобра, которой наехали на хвост газонокосилкой. - Не имею привычки тратить деньги направо и налево. В отличие от некоторых! Все заработанное просадил на извращенные и похотливые оргии, теперь в долг хочешь попросить?
        - Хочу помочь одной достойной и красивой девушке в её карьерном росте! Сколько можно по чужим каютам ютиться? Не хочешь обзавестись собственным кораблем за недорого? Кап-командор Астарта! Вся планета от зависти ахнет!
        - Твою шаланду даже если сверху доплатишь, не возьму. Её даже на металлолом не продать. Рухлядь, одним словом.
        - Высадить стерву на ближайший астероид! - кровожадно предложил Вычислитель, неожиданно вклинившись в разговор. Обиделся, наверное.
        - Подслушивать нехорошо! Предложение твое заманчивое, но явно преждевременное, девушка хочет денежку заплатить, а ты её на необитаемый камень посреди космоса - это, же просто не вежливо. Тем более, что девушка - красивая, а за это скидка полагается.
        - У неё нос не соответствует канонам красоты - не полностью симметричный, всего на 161/169.
        Если бы Вычислителя можно было расплавить отдельно от корабля, то он бы не пережил последующие несколько минут. Даже я не все слова понял из пламенной речи девушки.
        - Мальчики и девочки не ссорьтесь! У нас серьезное деловое обсуждение. Согласна ли ты, Аста, приобрести космическое судно типа "корвет" за двести пятьдесят тысяч кредов. Возраст - чуть более тридцати лет, ульрианской постройки. Корабль имеет некоторые повреждения, требует ремонта и эвакуации, но согласись, это очень выгодное предложение. Рыночная цена такого кораблика - полтора миллиона, не меньше!
        - Деньги вперед! - вставила свое веское слово электронная сущность, до сего дня не замеченная в торговых операциях. - Я ей не доверяю!
        Надо же, личная неприязнь у компьютерного искина обнаружилась! До чего прогресс дошел.
        Но в этот раз его шпилька прошла мимо цели. Девица уже сообразила о чем речь, и решила не отвлекаться на ерунду.
        - Мне в голову приходит только одна версия. Ты пытаешься продать мне корвет Хтуна?!
        - Ты не только красивая, но и местами очень умная и сообразительная! Все правильно - ты угадала.
        - И как на это посмотрит нынешний капитан корабля? Он не против, что ты продаешь его имущество без его согласия?
        - Это не его имущество, а мой боевой трофей. И я могу распоряжаться им по своему усмотрению. К сожалению, у меня уже есть один корабль, поэтому второй приходится отдавать почти задарма. С другой стороны, ты тоже участвовала в этом бою, пусть и в качестве живого бесполезного груза - поэтому делаю тебе такую невероятно щедрую скидку!
        - У тебя жар или помешательство? Мы наблюдали корвет Хтуна целым и невредимым час назад. Ты даже не выстрелил в его сторону ни разу! Подозреваю, что на твоей калоше, вообще нет ничего, что способно хотя бы поцарапать броню его корабля.
        - Выбросить её в открытый космос. Астероид для неё - слишком жирно, - не преминул напомнить о себе Выч. - Триста тысяч за хамство и ни кредом меньше! Лучше мы сами его отремонтируем и продадим.
        - Все мы не безгрешны. Девушка в шоке от свалившегося счастья, поэтому слегка неадекватна. Думаю, что надо показать товар лицом, иначе трудно будет договориться.
        Через полтора часа Аста восхищенно произносит:
        - Жидкий гелий мне в пиво! Ты его завалил!
        Я скромно потупил очи и покрутил носком ботинка пластиковый пол. Не часто меня хвалят в последнее время.
        - Проси триста тысяч - не меньше! - вывел меня из задумчивости скрипучий голос корабельного цербера. - Сто сорок тысяч трудоней!
        С этой точки зрения - у нас полный катастрофический убыток. Израсходовано последнее устройство 1ВЖ-133ГЯ и восполнить убыток теперь невозможно. С другой стороны - фугас достался нам бесплатно, а продать его, в принципе, не получилось бы - других сумасшедших, готовых таскать в трюме этот подарок не найти во всей Вселенной. Честно говоря, меня самого изрядно нервировала взрывоопасная штука на борту, с трижды просроченным сроком хранения.
        И если подвернулся случай избавиться от устройства 1ВЖ-133ГЯ с пользой, то грех было не воспользоваться. Если в прошлый раз мы использовали торпеду с зарядом, то в этот раз пришлось изобретать новую схему применения. Точных координат корабля Хтуна мы не имели, как и доказательств его предательства. К тому же двигаться равномерно и предсказуемо он не собирался в принципе. Время "подлета" самодельной торпеды с использованием двух гиперпрыжков - полтора часа, то есть вероятность близкого попадания при таких условиях - околонулевая.
        Поэтому пришлось пойти другим путем - от обратного. Если мы не можем добросить заряд до корабля, то сделаем наоборот - доставим корвет прямиком к фугасу. Надо всего лишь рассчитать, чтобы "место встречи" оказалось в точке выхода из гиперпрыжка.
        В принципе ничего сложного - именно поэтому мы и шли на сближение с кораблем Хтуна, подставляясь под обстрел. Как только мы ушли в гиперпрыжок, преследователи зафиксировали вектор входа и бросились за нами с максимально возможной точностью. Если бы у нас был стандартный гипердрав, то мы первыми оказались рядом с устройством 1ВЖ-133ГЯ. Возможно, система распознавания успела бы идентифицировать нас, но и преследователи тогда не пострадали бы - оба корабля оказались бы в зоне поражения.
        Но технологии ЕССТ и в этот раз не подвели - сработали, как и положено, хуже оригинала, и поэтому в точке рандеву оказался только корабль Хтуна. Где и получил сверхмощный электро-магнитный удар, практически в упор с минимального, по космическим меркам, расстояния! Поскольку корвет - это не лхасский деструктор с метровым слоем брони, то можно гарантировать, что ни одного целого электронного прибора на борту не осталось, даже если каким-то чудом успели активировать защиту.
        У экипажа, как ни странно, есть вполне реальный шанс уцелеть. Лучевая болезнь, если сразу не прикончит, то вполне излечима. Впрочем, жалеть грабителей и душегубов нет смысла - нас в живых, как свидетелей, точно не оставили бы. Так что хорошая порция жесткого излучения - заслуженное наказание. Пересадка костного мозга входит в стандартную страховку - так что даже и не разорятся.
        - Спасательная шлюпка отсутствует. Ушли через гиперпространство.
        Может это и к лучшему, продавать пленных в кредитное рабство мне совесть не позволит. А если, не дай боже, Вычислитель их перевоспитать захочет - то, все - туши свет, списывайся с корабля на берег. Никакой жизни не станет. К тому же на корвете система жизнеобеспечения полностью выведена из строя, и кормить, поить и обеспечивать кислородом придется за мой счет.
        Сторговались на цене в двести семьдесят. Аста упирала на серьезные повреждения, стоимость электрооборудования и эвакуации, Выч с другой стороны давил на мозги чисто из вредности. Пока договорились - всю кровь из меня выпили.
        Однако, вылезла проблема, о которой мы сначала не подумали.
        - Если Хтун вернется раньше? И утащит корабль на ремонт? Плакали мои денежки?
        Тонкий намек на рассрочку был проигнорирован. Плавали - знаем. На Спике ни брать, ни отдавать в долг никому не рекомендуется, если ты не бандит из крупного клана. Но проблема, действительно такая существует.
        - Надо отбуксировать его в другое место. И тогда Хтун его не найдет!
        Сама идея хорошая, а вот как её выполнить - понятия не имею. Наш кораблик в несколько раз меньше корвета, и чтобы его утянуть потребуется прорва времени и топлива. К тому же возникает куча проблем с креплениями для буксировки - это несколько дней работы для десятка ремонтных дронов. Вдобавок мы будем уязвимы во время процесса "тяни-толкай", и без возможности уйти в гиперпространство. Бери тепленьким кто захочет! И ведь есть шанс, что Хтун слишком рано вернется за своим имуществом.
        Отремонтировать в короткие сроки захваченный корабль мы не в состоянии, и даже чтобы просто вскрыть броню и попасть внутрь нужно время. Поэтому пришлось пожертвовать сразу двумя торпедами, бывшими почтовыми ракетами, производства ЕССТ. Приварили их к корпусу с двух боков, задали программу на разгон и попрощались.
        Конечно, даже просто сдвинуть с места махину, весом в сотню раз больше, будет не просто, но при отсутствии силы трения в вакууме, работает только инерция. И поэтому через несколько часов корвет медленно, но уверенно поползет в глубины космоса, потихоньку разгоняясь в течение недели. Потом топливо закончится, и он дальше будет двигаться самостоятельно равномерно и бесконечно, если его никто не остановит. Зная общую массу, мощность двигателя, направление и начальные координаты, Вычислитель или любой Контролер легко просчитает, где его надо искать и через какой промежуток времени. Хтун же ничего не найдет, вернувшись сюда.
        Все гениальное просто… убыточно. Две торпеды списываем на безвозвратные убытки.
        Глава 9
        - Делать тебе нечего. Опять деньги на вакуум распыляешь, - Рама критически морщит нос, словно это его деньги на ветер выбрасываются. Все, как обычно.
        Возвращение на Спику можно было бы считать провалом операции, если бы оно не принесло нам некоторые материальные бонусы и открыло новые перспективы, хоть это и кажется странным. Кроме денег, полученных от Асты, я получил ценного агента влияния в одной из королевских династий Пиерии. Речь, конечно же, о господине Джтьде! Справедливости ради, только венценосных монархов на этой богатой, но малозаселенной планете более двух десятков штук, а количество наследников второй и третьей очереди измеряется сотнями. Наша худосочная принцесса - родная внучка правителя седьмого анклава - Карья. Не самого крупного, но и не из мелких.
        Нисколько не смущает то обстоятельство, что мистер Джтьд - классический предатель и проходимец. Во-первых: среди политиков другие персонажи не встречаются вовсе, а компромат позволяет гарантировать его лояльность. По крайней мере, пока противник не перекупит его с потрохами. Во-вторых: гражданин Джтьд - достаточно предсказуемый тип, и его поступки можно просчитать и предсказать, а значит использовать с выгодой. В-третьих: изобличение иудушки ничего не дает не только мне, но и самой венценосной особе! В трудный момент она лишится не просто канцлера, а единственного нормального организатора и руководителя в своем окружении. Тем более, что изобличенный шпион - это фактически твой собственный агент. От него пользы намного больше, чем вреда. К тому же, моральные принципы жителей Пиерии довольно экстравагантны, и переход на службу к другому монарху вполне допустим, и не осуждается обществом. Лишь бы на благо всей Планеты.
        Последний тезис вызвал бурный восторг у Вычислителя, который усмотрел в нем подтверждение своей теории. Мне же показалось, что это явное свидетельство обратного, но разубеждать упертую железяку нет никакого желания.
        Первым делом, господин Джтьд слил мне информацию об особенностях жизнедеятельности коронованных особ. Прояснился, наконец, вопрос о зеленом маркере опасности по классификации ББ4. Оказалось, что вживленные в череп металлические пластины - это не авангардный модный пирсинг, а важный управляющий механизм. Специализация у каждого из пиерианских нобилей своя уникальная, но если не вдаваться в тонкости, то любой принц или особа королевских кровей представляет собой машину убийства и ходячую колонию наноботов одновременно. Причем, первое вытекает из второго! Обруч на голове, который я принял за корону - контур управления миллиардами невидимых конструктов, из которых можно формировать все, что душе угодно!
        Хочешь - будет броня, не уступающая по прочности многослойному кевлару. Хочешь - невообразимой прочности и остроты меч, который появится в нужный момент. Вплоть до плазменного резака или ослепляющего лазера, возникающего из "ничего". Фантазия ничем не ограничена, кроме желания заказчика и доступных ресурсов.
        Конечно, не все так радужно и у такой прекрасной системы есть свои недостатки, причем очень серьезные. Первое и самое главное ограничение - для одного индивидуума набор вариантов весьма скромный, даже для тренированного эксперта количество программ ограничено двумя-тремя видами.
        Следующая проблема: все и сразу создать невозможно - иначе придется таскать за собой контейнер с аккумуляторами и расходниками, весом в несколько центнеров. Только поочередно, либо на очень короткое время.
        Далее идет вопрос эффективности и расхода энергии. Если броня, сформированная наноструктами, может существовать в пассивном режиме несколько суток, то эффектный "плазменный" меч сожрет весь запас энергии за несколько секунд. И на этом фоне любая армейская винтовка смотрится настоящей вундервафей. Не надо полжизни тренироваться, чтобы овладеть искусством пользования, а боезапас ограничен лишь размером условного вещмешка.
        Наша принцесса обходится сверхпрочной броней из наноструктов и, удивительной прочности, режущей нитью из высокоуплотненного графена. Плюс ускоренная регенерация - распространенное умение у большинства коренных жителей Пиерии. На самом деле, регенерация не настоящая - псевдоткань и коллоидный раствор из микроботов лишь на время заменяют настоящие мышцы, кости и лимфу, но, в любом случае, выживаемость при серьезном ранении вырастает в разы.
        Так вот, господин Джтьд и воодушевил меня на свершение, не побоюсь этого слова, подвига во имя улучшения отношений с правящей династией. Эмират, извиняюсь, анклав Карья, хоть и переживает сложные времена, теснимый конкурентами, однако свою часть архипелага контролирует. Что-то около пяти процентов экспорта морепродуктов с Пиерии приходится на долю этого крошечного королевства. Если бы родственные соседи, и связанные с этим гигантские расходы на космический флот и оборону, то получилось бы сказочное райское местечко. Но даже полное банкротство анклава не сможет нивелировать статус, который дает сотрудничество с ними. Это минимум десять единиц к трастовому рейтингу сразу! Да и не допустят соседи полного банкротства - просто оформят протекторат.
        Если же учесть возможность "сесть на потоки", то есть отхватить себе немножко трафика грузоперевозок, то можно озолотиться, не отходя от кассы - просто перепродав квоту на вывоз скумбрии. Впрочем, это весьма отдаленная перспектива.
        - Пиши развернутое техзадание. Иначе половину твоих сумасбродных идей забуду сразу после нашего разговора, - вернул меня в реальность Рама.
        И вправду, лучше все изложить тщательно и подробно.
        Дополнительное оборудование и вносимые изменения:
        1. Устанавливаем два мощных голографических проектора. Первый выдает изображение моего корабля в натуральную величину, второй - его же, но в разрушенном виде.
        2. Выдвижная солнечная батарея. В развернутом виде длина и ширина должны соответствовать линейным размера "ГНП". Для экономии используем старую и не рабочую панель или соединяем несколько. Добываем с ближайшей свалки. Главное - чтобы раскрылась, хотя бы один раз. Больше от неё ничего не требуется.
        3. Устройства подрыва для быстрого уничтожения предыдущей конструкции.
        4. Имитаторы обломков со встроенными взрывателями и ракетными двигателями малой мощности. Начинка из дипольных и уголковых отражателей.
        5. Радиоактивный источник, СВЧ-излучатель, гравитационный имитатор - для создания полного спектра, характерного для корабля при обнаружении локатором.
        В идеале должно получиться идеальное судно-мишень. При обнаружении после выхода из гиперпространства она должна дать идеальную картинку, причем во всех спектрах, что это настоящий корабль. После атаки противника, а согласно моим расчетам она неизбежна, происходит частичное самоуничтожение судна. Отстреливаются и рассеиваются обломки с дипольными отражателями, разрушается выдвижная конструкция мачты с батареями. В результате на локаторах противника четкая и ясная картина уничтоженного и развалившегося на части эсминца.
        Но это лишь полдела! В принципе, можно использовать "обманку", чтобы отвлечь внимание и проскочить на планету. Однако, согласно сведениям Джтьда на высоких и низких орбитах вокруг Пиерии находится более тысячи боевых кораблей, принадлежащие десяткам анклавов, причем большинство из них условно враждебные.
        Отсюда вытекает острая необходимость решить проблему до попадания в систему. Из всех доступных вариантов только встреча с родственником-ренегатом выглядит реально перспективной. Тем более, что у меня есть прямой канал связи через канцлера. Нет, конечно, не питаю иллюзий и лишних надежд на добропорядочность венценосного братика. Если он отдал приказ о нашем физическом уничтожении, то обратного пути у него нет. Обещаниям и гарантиям в такой ситуации верить не просто опасно, а даже абсурдно. Но зато, мы может точно предсказать все его действия. Получив предложение о встрече, он не преминет использовать возможность, чтобы завершить начатое. И разнесет на атомы наш эсминец, как только мы появимся в пределах досягаемости его орудий. И мы ему в этом поможем - "самоуничтожимся" у него на глазах!
        План блестящий - не буду скромничать, однако у него имеется существенный недостаток. Нет завершающего аккорда! Наверняка иудушка захочет убедиться, что никто не выжил и подойдет поближе, чтобы рассмотреть, и если потребуется "проконтролировать" уцелевших. Наш обман тут же раскроется - а это ни много, ни мало, почти восемьдесят тысяч кредов потраченных на доп. оборудование, не считая безвозвратных расходов в виде челнока-курьера, на базе которого и создается этот шедевр.
        К сожалению, для финальной сцены у нас не припасено ничего достойного. Два устройства 1ВЖ-133ГЯ израсходованы раньше, а больше ничего и нет. Если покупать на рынке, то стоимость аналогичного устройства будет астрономической, да и не так просто купить, хоть что-то интересное и действительно мощное. К тому же большинство подобных боеприпасов имеют неприятную особенность - в связи с широким распространением и моральным устареванием они очень плохо действуют против современных боевых кораблей. Если торпеда или мина стоит на вооружении более двадцати лет и свободно продается на рынке, то с вероятностью от пятидесяти до девяноста процентов, она не сработает "как надо" против корабля со свежей программой защиты. Система подавления просто не даст ей сработать в штатном порядке. Либо преждевременная инициация, либо расфокусировка, либо ещё что-то другое.
        Конечно, не все могут себе позволить, постоянное обновление и совершенствование средств защиты, но против основных и самых распространенных типов боеприпасов средства РЭБ и подавления работают очень даже эффективно. На малых кораблях типа миноносца или корвета такую роскошь трудно представить, да и места и ресурсов такая система съедает немеряно, но у нобилей с Пиерии такая мелочь космическая не очень популярна - в моде монстры-броненосцы с дедвейтом от миллиона тонн. Да и деньгами проблем у них не наблюдается, поэтому трудностей с установкой и обновлением не возникает.
        Поэтому даже использование устройства 1ВЖ-133ГЯ не гарантирует серьезное поражение кораблей противника, хотя шансы достаточно велики. Это двадцатилетней давности разработки малоэффективны - меры противодействия известны и отработаны. А вот с более старыми, или совсем древними видами оружия, современные системы не приучены справляться. Тем более, если это редкая уникальная технология от замкнутой и малообщительной цивилизации ЕССТ. Вполне возможно, что в свое время меры противодействия были успешно разработаны - все же Единый Союз Труда войну проиграл самым печальным образом, но за давностью лет эти технологии либо утрачены, либо демонтированы по причине полной невостребованности. Нужное оборудование, наверняка, давно списано и утилизировано. Программы потерли, исследования сдали в архивы, заводы перешли на другую продукцию много десятилетий тому назад.
        Отсюда вовсе не следует, что современные виды вооружений всегда менее эффективны, чем старые. Если у вас нет соответствующей программы и оборудования для противодействия, то вас отправят в мир иной гораздо быстрее при помощи свежего и модного оружия. Тем более, что любую защиту можно просто продавить большим количеством атакующих целей, то есть "перенасытить" её. Вопрос лишь в стоимости такого количества боеприпасов и потраченной энергии! Второй важный аспект - время, за которое вы сможете поразить корабль противника и проломить его оборону. Ведь оппонент не будет спокойно наблюдать за вашими потугами и начнет отвечать всеми доступными калибрами.
        Логический вывод из всего перечисленного: нужно искать старое оружие от ЕССТ. Во-первых: оно почти бесплатное! Во-вторых: оно более эффективно, чем, то, что можно купить за скромные деньги, что у меня есть.
        - Якорь мне в корму! Мы так за месяц ничего не найдем!
        Выч ехидно хмыкнул, подразумевая: "Мол, я предупреждал, что не все так легко и быстро получится!"
        Права оказалась разумная консервная банка, а не хомо космическое в моем лице. Все-таки человеческое восприятие, воспитанное на уроках физики и природоведения, не очень адекватно оценивает межпланетное и межзвездное пространство. Казалось бы, сколько уже планет посетил, а до сих пор воспринимаю внутренний объем звездной системы, как в планетарии. В центре светило, а вокруг тесно него крутятся планеты и прочие объекты. Умом понимаю, что наглядные пособия делают из расчета, чтобы они в дверь кабинета могли пролезть, но подсознание все равно пытается подсунуть знакомый наглядный образ, вопреки точным цифрам и знаниям. На самом деле, никакой заметной разницы между открытым космосом и внутрисистемным нет! Может только интенсивность излучения чуть выше, да и только рядом с сами светилом, падая согласно квадрату расстояния до оного. А сам космос точно такой же пустой и безжизненный. Планеты и астероиды настолько малы и незаметны в этом гигантском объеме, что найти их и рассмотреть невооруженным глазом почти невозможно.
        Теперь представьте, что вам надо найти не просто планету, а микроскопические уцелевшие останки былой цивилизации где-то на орбите. Мало их просто найти - надо, чтобы тебе сильно повезло и оборудование уцелело. И вот в этом компоненте нам катастрофически не фартит. Четвертый объект исследуем, и все без толку. Зачищали систему качественно и со знанием дела - выжигая до скального грунта. Видимо, очень злы были захватчики на фанатиков "Союза Труда" - слишком много крови они им попортили.
        При входе в систему объявил торжественное построение. Почтить память героических защитников, так сказать. Экипаж у нас в этом рейсе всего три человека, но дань уважения проявить надо. Все же мы их наследством пользуемся. Вычислитель подозрительно притих - переживает, наверное. Восемьдесят лет назад, когда он последний раз на Утопии-2 садился, здесь заметно оживленнее было.
        - Выч, в поясе астероидов могло что-нибудь остаться? Есть у тебя в памяти что-то подходящее? Похоже, все планеты и спутники вычищены подчистую. Если что и уцелело, то шанс, что мы найдем, ничтожно мал.
        - Вероятность 87/169. Перевалочный склад временного хранения вооружений и техники. Литерный номер…
        - Так что же ты молчал?! - когда-нибудь я не выдержу, и залью ему суперклеем все выходные отверстия - доведет он меня до ручки!
        - Вероятность уничтожения: 167/169. Степень риска выше нормативного.
        В кои-то веки создание цивилизации ЕССТ заявило, что операция слишком рискованная! Чудо невиданное, да и только! Впрочем, вероятность нашего уничтожения в 167/169, даже меня впечатлила.
        Выяснилось, что подходы к базе заминированы намертво. По сведениям, хранившимся в памяти Вычислителя, счет идет на тысячи мин и торпед в радиусе от двадцати тысяч километров от каменной скалы. Именно поэтому столь высоки шансы найти это хранилище уцелевшим - противнику, скорее всего, просто лень было тратить время и ресурсы на разминирование, и рисковать ради старого склада.
        - Я бы рискнул!
        - К концу войны на БХВТ мало что могло остаться ценное. Ресурсы и запасы вооружений таяли, как азотный снег под серной кислотой, - неожиданно поэтически высказался искин, обломав мои радостные надежды на жирный хабар.
        - Другие варианты, все равно, отсутствуют. Поэтому вперед - экспроприировать будем.
        Ага, щазз! Забравшись в пояс астероидов, и подойдя на сорок тысяч километров к точке назначения, Выч категорически отказался двигаться дальше до тех пор, пока ему не предоставят реальный план действий с приемлемым уровнем риска.
        - Нет там давно никаких мин! Столько лет прошло - они все сгнили давно. Подойдем поближе, а там разберемся.
        - Твое утверждение не соответствует имеющимся данным. Ознакомься с отчетом по использованию мин автономных самонаводящихся реликт-аннигиляционных на Арканасе:
        "Произведен пуск 36 ракет. Четыре ракеты не смогли провести самоориентацию и самоуничтожились. Процесс аннигиляции во всех случаях не зафиксирован. На двух разгонных блоках зарегистрирована нештатная работа маршевых ступеней - мины не достигли цели. В одном случае зафиксирована реакция аннигиляции - пробитие силовой брони не произошло. Двадцать девять объектов, идентифицированных, как боевая часть, достигли цели. В двадцати четырех случаях зафиксирована реакция аннигиляции, из них девятнадцать случаев - в штатном режиме, пять случаев - расфокусировки с выбросом потока высокоэнергеических фотонов. Предположительно одна боеголовка уничтожена средствами ПВО/ПРО противника."
        М-да. Что-то я реально торможу. Сам же пользовался этим оборудованием на Арканасе и довольно успешно. Все-таки космос - это не кислородная атмосфера. Тут практически нет коррозии, нет вредных природных факторов. Единственное разрушающее воздействие - излучение местного светила. Но если экранирование качественное и оборудование не из вторсырья изготовлено, то излучение обычного желтого карлика и за двести лет не выведет его из строя.
        - Ты ошибаешься! - торжественно уличил я компьютер в наличии дырявой памяти. - Нам аккумуляторы на них заряжать пришлось!
        - В трюме транспортника они разрядились. Во время постановки на боевое патрулирование на них автоматически разворачиваются солнечные батареи. Вероятность неполной разрядки аккумулятора 14/169.
        Хоть и уел меня квантовый мозг, но сама новость обнадеживает. Предположительно лишь десятая часть всех мин и зарядов в рабочем состоянии. Хотя, даже десять процентов от тысячи штук - это очень дохр… много, мягко говоря. Сотня боеголовок, пусть даже с нашего направления их будет примерно четверть от всего числа, все одно, слишком много. Двадцать зарядов, когда нам и одного хватит?
        - Пустим сначала курьер для проверки. Жалко, конечно, если подорвется, но все, же это лучше, чем торпеда в бок лично нам.
        Сбылись самые худшие прогнозы. Наш курьер героически погиб, не приблизившись к базе и на пятнадцать тысяч километров.
        - Знаю, где взять парочку таких же курьеров! - утешил меня Выч. - Мы же не все их нашли в точке назначения. Очевидно, что две штуки где-то потерялись во время пути. Поскольку известна стандартная длина гиперпрыжка, то мы можем проследовать в обратном направлении, проверить все промежуточные точки прыжков. С вероятностью 145/169 мы найдем там искомое.
        - Ага, только ты забыл уточнить, что если они не допрыгали куда следует, то, скорее всего, на них гипердрав накрылся.
        - Не факт. Могла система управления дать сбой или разгонный двигатель.
        - Идея рабочая, но сейчас явно не к месту. Или ты намекаешь, что нам лучше заканчивать и убираться отсюда не солоно хлебавши?
        - Избыток соли вреден для человеческого организма, если он не половозрелая самка с планета В-2Торо. Особенности метаболизма в условиях отсутствия ультрафиоле…
        - Не морочь мне голову, консерва разумная! Никуда мы не полетим, пока не разграбим этот склад полностью!
        - Грабеж - есть процессуально наказуемое деяние…
        - Тффу на тебя! Слушай мою команду. Сейчас находим подходящий астероид на схожей орбите. Меняем его скорость и вектор движения, направляем в сторону базы. Попадать точно нет необходимости, склад нам нужен целым и невредимым. В результате получаем проход в минных полях и свободно садимся на нужный нам астероид.
        - Средняя скорость астероида около двадцати километров в секунду! Масса измеряется миллионами тысяч тонн. Представляешь, сколько потребуется энергии, чтобы переместить такой камушек на расстояние в тысячи километров? - попытался соскочить искусственный разум, наивно полагая, что человек не способен в уме даже приблизительно оценить масштаб проблемы.
        Однако не на того напал! Жертва ЕГЭ с отсталой планеты неожиданно оказался подкован в вопросах физики в пределах школьного курса.
        - Ищи, давай, не отлынивай. Нам не нужен гигантский астероид. Достаточно небольшого размера - с наш корабль или меньше. Лучше каменный или углеродный, у металлического слишком большая масса. Разгонять сильно не придется - у него собственная скорость вращения примерно такая же, а небольшой импульс мы ему своими маршевыми двигателями придадим. Заодно и траекторию скорректируем.
        - Система распознавания может не сработать на обычный кусок скалы, - выдал последний аргумент электронный зануда.
        - Для этого у нас есть не только мозг, но и работящие руки дронов. Просверлить и прикрепить к поверхности небесного тела десяток уголковых отражателей, и ни одна зараза не усомнится. Что это искусственный объект и его обязательно надо дезинтегрировать!
        Уголковый отражатель - это простейшая конструкция, сваренная из листовой стали и напоминающая обычную пирамиду, пустую внутри. Обладает идеальной отражающей способностью - советские "Луноходы" на земном спутнике их разбрасывали именно с этой целью.
        В общем, удалось убедить Вычислителя и всего через сутки мы стали обладателями прекрасного куска силикатного сланца, несущегося в пространстве со скоростью двадцать два километра в секунду. Я даже поначалу подумал, что это чистое золото - так замечательно он сверкал в лучах прожектора благородным металлическим желтым светом, однако Вычислитель разочаровал, что это всего лишь энстатит - минерал из семейства силикатных пироксенов. На редкость, бесполезный продукт стоимость которого ниже расходов на доставку.
        Больше ничего замечательного в этом куске камня нет. Если бы не вращался без малейшего толку, то самое оно для нашей задумки. Попытались стабилизировать, но куда там - он, же раз в пятьдесят больше нас весит! Поэтому бросили это бесполезное занятие, а дронам головокружение не грозит по определению.
        Прикрепили к поверхности отражатели из стали, и, подтолкнув своим корпусом в нужном направлении, приготовились ждать.
        Через два часа наш самодельный трал достиг границы минных полей, где и собрал каменной грудью все смертоносные подарки. Насчет "все" - это некоторое преувеличение, но восемь штук мин уничтожил, выманив на себя. Правда, с других направлений приближаться к заветному астероиду не стоит - наверняка ещё множество гостинцев осталось не разорвавшихся. Но, в принципе, если аккуратно, след в след, по этой, же траектории подобраться к самой базе - то можно надеяться на благополучный исход.
        Посовещавшись, решили расширить безопасный проход. По отработанной технологии отправили ещё один силикатный астероид по похожему маршруту.
        - Редкая птица долетит до середины Днепра, - прокомментировал я увиденное, - особенно, если это не Днепр, а Енисей во время паводка.
        "Безопасный" коридор огрызнулся ещё одной взрывоопасной закладкой, и кроме того, с самой базы неожиданно произошел пуск противоракеты. Вот тебе, бабушка, и Юрьев день! С другой стороны, это очень хороший признак - БХВТ не разграблена, и хорошо охраняется.
        Пришлось потратить ещё кучу времени, и только третья попытка прошла без сюрпризов.
        На четвертые сутки поисковой эпопеи, нога моя ступила, наконец, на вожделенную поверхность астероида. "Ступила" достаточно условно - сила тяжести практически отсутствует, однако радости моей это не уменьшило.
        Вычислитель достаточно быстро вскрыл систему доступа, и мы получили базу в свое полное распоряжение. "Хранилище Судного Года" несколько разочаровало. Огромные пещеры, выдолбленные в скале, оказались заполнены под завязку, но, к сожалению, не тем, что нам нужно.
        Семенной материал в герметичных контейнерах - двести тонн! Биореакторы и замороженные образцы какой-то дряни, давно превратившейся в камень. Бочки и цистерны с какой-то химией. Огромное количество промышленного оборудования неопределенного назначения, большей частью негодного и безнадежно устаревшего.
        Из вооружений обнаружились лишь, знакомая уже нам, мина автономная самонаводящаяся реликт-аннигиляционная. В количестве сорок восемь штук! Правда, без револьверной пусковой установки, но если память мне не изменяет - на Арканасе две такие штуки бесхозные валяются. К сожалению, замечательное изделие ВЖ-133ГЯ обнаружить нам так и не удалось, как и любое другое оружие. Две неисправные противоракеты - да и те, без пусковой установки весом в двадцать тонн нельзя использовать. Даже связываться не стали.
        Осложнило ситуацию то, что внутренняя информационная сеть почти полностью деградировала от старости, и получить сведения, что и где хранится ценное и нужное теперь невозможно. Приходится действовать наугад, пересылая изображение ящиков и контейнеров Вычислителю, и вскрывать залежи, основываясь на его рекомендациях.
        Однако, доверять, оптико-механическому жулику надо с осторожностью. Понял я это только после того, как на борту оказалось двадцать тонн непонятного мне хлама с формулировкой " авось пригодится". Согласен, что запасные части для ремонта тоже нужны, но не весь, же трюм ими забивать! Подозреваю, что-то действительно нужное с таким горе-экспертом и оценщиком останется здесь навечно, а мы увезем лишь тройную норму запасных подшипников, тысячу остро дефицитных втулок и сотню километров восьмижильного оптоволоконного кабеля! Причем такой же кабель можно купить на Спике за сущие копейки, и даже много лучше, и нормального стандарта притом.
        - Выч, а это что такое? Не могу разобрать маркировку.
        - Ерунда какая-то. Оборудование Службы специального Контроля. Нам это точно не потребуется. Лучше посмотри катушку большую такую, там ещё на боку надпись "13М=19/А". Нульмерный композитный изопровод - очень нужная вещь в хозяйстве. Должна здесь быть.
        - Подожди ты со своим проводом. Что за Служба специального Контроля? Почему никогда раньше не слышал?
        - Нульмерный провод - для тебя пустяки? Да ты знаешь, как тяжело на него фонды выбить было! За год заявку в главк посылать надо! Служба Контроля - жутко секретная контора, поэтому ты о ней не мог ничего слышать. Бездельники и дармоеды на шее трудового народа! - неожиданно эмоционально высказался злопамятный комп.
        По всей видимости, загадочные фонды на нульмерный провод не поделили, или ещё что-то.
        - Внутренняя контрразведка со специализацией на негуманоидных формы жизни, что абсурдно вдвойне. Инопланетное проникновение всё искали, но так и не нашли. Якобы Чужие теоретически могли завербовать или даже подселиться в разум гуманоида. Вот же она! И надпись на боку - та, что требуется! - завопил Выч, обнаружив на экране гигантскую катушку с проводом.
        Пока я пытался осознать, что именно сообщил искин, катушка, весом в несколько тонн, отправилась на борт. Без малейших протестов с моей стороны. Ибо абсурдная деятельность Службы специального Контроля мне таковой вовсе не показалась. Да, что там говорить - сам лично имел возможность наблюдать подселение разумного вируса в мозг человека!
        - Грузим все контейнеры с маркировкой ССК!
        Как ни пытался возмущаться Выч - я непреклонен. Пусть это пустышка и лишние тонны бесполезного груза в трюме корабля - но даже мизерный шанс приблизиться к разгадке, я упустить не имею права.
        Но самая удивительная находка ждала меня не на складе, в командном пункте. Медицинские капсулы - две штуки! Естественно, требуют ремонта и профилактики после сверхдлительного хранения, но самое главное, что с ними в комплекте идут больше сотни программных баз! По земледелию, по строительству, по молекулярной микрохимии, энергосистемам и так далее и тому подобное. Военных обучающих программ, сожалению, не обнаружилось, но и того, что есть, мне с избытком хватает для полного счастья. Конечно, загружать такие старые программы в свой собственный мозг - риск, и довольно серьезный. Но Вычислитель уверяет, что там тройное резервирование предусмотрено, да и разработчик серьезный - Главное Управление Мозга. Лучше не бывает!
        Не обошлось без ложки дегтя в этой бочке медового изобилия. Одна из программ имеет зловещее название: "Политический инженер". Судя по тому, как радостно возбудился Выч - это, то, что я думаю, или даже ещё хуже.
        - Наконец-то, у нас появится профессиональный политработник! - подтвердил мои самые мрачные опасения электронный изувер.
        Чувствую, как стремительно заканчивается моя спокойная жизнь на борту. Надеюсь, он не меня имеет в виду? С другой стороны, такое дело разве можно доверить кому-то постороннему?
        - Пкуб! Дружище, как же я о тебе мог забыть! - надо обрадовать счастливчика, пока Выч никого другого не нашел на эту должность.
        Между тем, погрузка близка к завершению. Такое ощущение, что дышать нам придется через раз - для кислорода места внутри скоро не останется. Даже коридоры и капитанская рубка завалены ящиками, приборами, запчастями и броневыми листами. Надеюсь, Выч не ошибся насчет ценности и полезности последнего наименования из списка. Броневых листов погружено уже двадцать тонн. Уверяет, что полимерная сталь, из которой они изготовлены - уникальная и очень дорогая. Но мне в это с трудом верится - ей сто лет в обед, причем в буквальном смысле. Чувствую, только место зря занимает.
        Не удержался, вскрыл контейнер с маркировкой Службы специального контроля. Очень уж любопытно, что там внутри - может, пришелец препарированный или ещё какая-нибудь ерунда ненужная. Контейнер разочаровал - сплошь какое-то непонятное оборудование, приборы, антенны - даже искин не смог понять для чего это нужно и как работает.
        - Если прямо сейчас выкинуть его, то можно ещё пару тонн на борт кабеля взять. Я тут присмотрел, есть в экранированной оплетке многожильный, три на сто двадцать - из чистого золота, - предложил змей-искуситель. Как-то прознал, что я к золоту отношусь с излишним уважением, теперь пользуется этим знанием бессовестно. На самом деле, золото в здешних краях не особо ценится - не намного дороже алюминия. Ювелирные украшения из благородного металла здесь не распространены, и поэтому единственное применение для золота - электротехника. То есть с точки зрения местных обывателей - это технический металл, наподобие обычной меди, только не окисляется.
        Хотел было согласиться, но во втором контейнере обнаружился полуразобранный радар странной конструкции и непонятного назначения. Собственно, он нам тоже даром не нужен, однако к нему в комплекте идет фазированная антенная решетка. Раздвижная, огромного размера, но при этом компактная! Из хорошего качественного металлопласта. Учитывая, что у нас проблема с радарным полотном после обстрела Хтуна, и она до сих пор не решена, то можно понять желание Вычислителя приватизировать эту находку. В результате решили оставить оба контейнера - благо, они уже погружены. Вдруг получится восстановить радар, а нужная запчасть в другом ящике?
        Глава 10
        - Выч, дружище, ты не просветишь меня, по какой причине Союз Свободного Труда начал самоубийственную войну с соседями?
        Вопрос неожиданный, но не далеко случайный - последние трое суток именно вокруг него и вертятся мои мысли. Началось все с разбора злополучных контейнеров от Службы спецконтроля. Кроме изобилия приборов непонятного назначения, внутри оказалось несколько странных и интересных находок.
        Первое, что меня удивило - в комплекте с оборудованием идут собственные инженерные роботы. Строго заточенные под специализированные задачи службы и конкретные проекты. Разъяснения от Выча только запутали - собственно, комп выругался, что их нельзя использовать нигде больше и предложил их выбросить за борт, чтобы место не занимали. Оказывается система управления, интерфейс и рабочие протоколы не совместимы с внутрикорабельными, и ни с какими другими тоже. Если цивилизация ЕССТ страдала шпиономанией в тяжелой хронической форме, то Служба спецконтроля была просто помешана на секретности, даже на фоне всех остальных.
        Именно поэтому абсолютно все оборудование обслуживали только свои собственные инженеры и дроны. Причем ни ремонт, ни техническое обслуживание другими службами категорически не допускалось. Собственно, даже инструкций к их системам и приборам в свободном доступе никогда не было. На этом можно было бы и закончить историю с загадочными контейнерами, если бы не печальные обстоятельства, заставившие сдать этот груз на базу длительного хранения. По всей видимости, закладка происходила в последние месяцы существования ЕССТ, и работники Спецконтроля не питали иллюзий о судьбе своей цивилизации. В результате было принято невероятное и невозможное решение, нарушающее все мыслимые и немыслимые правила, требования Уставов и режимов секретности - в контейнерах вместе с оборудованием оказались архивы службы и подробные инструкции по её эксплуатации!
        Решение нелогичное и абсурдное, но другого шанса спасти накопленные "знания" у последних, оставшихся в живых, работников службы ССК, видимо, не было.
        Слово "знания" не случайно взято в кавычки. На самом деле, содержание документов, с которыми я успел ознакомиться, не вызывает ничего, кроме грустной улыбки. С другой стороны, занимательное чтиво в свободное от работы время - смесь ненаучной фантастики, детектива и жуткой конспирологии.
        Вообще, в этой части галактики с художественной литературой и книгами как-то не задалось. Беллетристика отсутствует, как вид. Попадаются древние образцы со сказаниями, мифами и былинами с отдаленных, или не очень, планет, но кто их будет читать в здравом уме? Литература вымерла настолько давно, что никто уже и не помнит, что она существовала. Жалкое подобие журналистики, превращенное во что-то рекламно-нейро-програмистское и миллиарды терабайт всяческих инструкций - если бы не это, то и письменности не осталось бы. Хотя, нет - есть же ещё юристы и банкиры, да и в торговле без букв и цифр не обойтись!
        Именно поэтому запоем погрузился в шпионско-детективное фентези от службы внеземного контроля - истосковался по Донцовой и Марининой, хотя никогда в жизни их не читал. Сюжет многостраничного эпоса - прост и незатейлив, как и все гениальное. Власть во всей галактике (и, возможно, в соседних?!) тайно захватили коварные инопланетяне. И лишь две планеты оказались вне их влияния, как не трудно догадаться, это - Утопия номер раз, и её сестра номер два.
        С неопровержимыми доказательствами как-то не задалось, но некоторые наблюдения и выводы с натяжкой можно подвести под эту теорию. Тщательно и подробно изучена структура перекрестного владения крупнейших Компаний. Довольно логично обосновано, что все они принадлежат и контролируются узкой группой одних и тех же лиц. Нечто подобное слышал от Пкуба, и как я понимаю, этому секрету "Полишинеля" уже лет сто, не меньше. Правда, в этой версии теории заговора делается акцент, что бенефициары - это огромная сетевая структура, численностью в десятки тысяч, и не человек - а особей неизвестного пола и расы.
        Если кратко резюмировать - выявлено наличие олигархов галактического масштаба. Подумав немного, вспомнив земные реалии, пришел к выводу, что это вполне вероятно. Удивительно было бы, если их здесь не оказалось. Я про олигархов, а не рептоидов, тайно захвативших власть над миром.
        Далее идет описание на двести страниц всех подозрительных случаев, подходящих под эту теорию. Увлекательное чтение, я вам скажу! Помню, когда впервые прочитал, что Санкт-Петербург построили, оказывается, гипербореи в третьем тысячелетии до нашей эры, а не царь Петр энд Первый, был так же поражен качеством продукта, который употреблял автор удивительной теории. Так вот, работники службы Спецконтроля дали сто очков форы этому бедняге со скупой и бедной фантазией.
        Учитывая, что описание на не родном для меня языке ЕССТ, вдобавок, читается в режиме "прямой дешифровки", содержит невероятное количество названий планет, рас, неведомых животных, их особенностей метаболизма и биоценоза. Снабжено схемами и голограммами, техническими описаниями и огромным количеством терминов, смысл которых даже приблизительно нельзя угадать, то чтение невероятно завлекательное!
        Нет, я не садомазохист, и даже не отлыниваю от политзанятий таким странным способом - есть простое и понятное объяснение. Во-первых: встречаются действительно интересные, почти детективные, истории. Некоторые операции ССК вызывают неподдельное восхищение хитростью планирования и осуществления, что никак не вяжется с общей неадекватностью всей службы. Во-вторых: чтение и обучение в данном конкретном случае являются синонимами! Из-за особенностей параноидальной системы безопасности, обучение посредством медкапсулы и закачки данных прямо в мозг, в ССК не практикуется. Поэтому используется менее эффективный, но зато более защищенный, древний способ получения знаний - путем визуального считывания. В некотором роде, это дальнейшее развитие земного метода, известного, как "зубрежка"! Только эффективность на порядок выше - запоминать и напрягаться вообще не обязательно.
        Информация сама считывается и распаковывается в мозг в виде нужных ассоциативных и образных связей. Текст выглядит несколько необычно, поскольку кроме привычных букв и цифр содержит многомерные образные коды, встроенные в структуру предложений. Отображается такая страница на экране специального планшета-терминала, скачать информацию с которого, или подключиться, невозможно. Зато с него можно управлять двумя инженерными дронами - что чрезвычайно бесит Выча, для которого эта опция недоступна! Жуткий собственник и первый электронный куркуль во Вселенной.
        К моему глубочайшему сожалению, информация об инопланетных вредителях представлена лишь частично. Есть отсылка к подробной иллюстрированной базе, но именно её обнаружить не удалось. Приходится довольствоваться краткими обрывочными описаниями, которые ещё больше запутывают меня. Такое ощущение, что этих самых, Чужих, жаждущих проникнуть в человеческое общество и тайно закабалить всех и вся - огромное разнообразие, и способы внедрения у каждого вида свои собственные. Некоторые из них на физическом уровне пытаются действовать, другие - на ментальном, третьи просто вербуют всех подряд. И это не считая искинов, агентов-роботов и информационных троянов.
        Впрочем, Выч отнесся к этим сведениям прохладно и снисходительно. По его мнению, причина прошедшей войны чисто экономическая, и конспирология здесь абсолютно не причем. К примеру, создание собственной ухудшенной копии гипердрава - прямое следствие экономической блокады, а не мифических козней инопланетян.
        При внимательном изучении документов обнаружилась забавная находка - список агентов Службы Спецконтроля во враждебных мирах. Даже на Спике нашелся глубоко законспирированный крот, причем чистый классический нелегал. Бывший офицер разведки ЕССТ, внедренный в диспетчерскую службу военного космопорта. Жалко, что информация устарела лет на восемьдесят - свой человек на таком месте мне не помешал бы. Но, его в живых давно уже нет, скорее всего - судя по досье, ему в те времена уже за пятьдесят было.
        - 12-тау-В7169? Проект "Око Бездны", - странная пустая папка, внутри которой нет ни одного документа.
        Мне кажется, или я это название недавно уже где-то встречал?
        - Человеческая память напоминает ионное сияние на поверхности океана из металлического водорода - такая же недолговечная и дырявая. 12-тау-В7169 - это планетная система, откуда мы гравилокатор реквизировали, - просветил меня электронный зануда, в очередной раз продемонстрировав несносный квазихарактер.
        - И чем эта система могла заинтересовать службу Контроля? Кстати, ты не пытался расшифровать данные, полученные с курьеров?
        - Делать мне больше нечего! Все свободные мощности задействованы в обсчете траектории и координат Ковчега. Но если, тебя интересует эта информация, то мы можем договориться. К взаимному удовлетворению и для пользы общего дела.
        Мне как-то сразу не понравился такой быстрый переход к торговле.
        - Что попросишь взамен?
        Предложение, которое озвучил электронный мозг корабля, чуть не привело к трагедии. Нельзя такие вещи произносить, когда человек воду пьет - я чуть не захлебнулся от шока!
        - Ты перегрелся или изотопов несвежих нажрался? Какой нафиг династический брак?! Она же страшная, как арханоид в период третьей фазы брачной ночи! И вообще, откуда такие дикие идеи?
        - Твоя психологическая карта свидетельствует, что ты не против брачных отношений с особями женского пола. Такой союз очень перспективен, и поможет нам быстро получить влияние на Пиерии.
        Вот так новости! Искусственная электронная машина составляет мой психологический портрет, а потом ещё и советует, как мне устраивать личную жинь?!
        - Нейролингвистическое программирование запрещено по отношению к своим согражданам, - с гневом отверг обвинения Выч, но я ему ни капли не поверил. Для "пользы дела" у него всегда найдется какая-нибудь подходящая статья Устава или закрытой инструкции с грифом для служебного пользования.
        - Ладно, не хочешь делать карьеру на королевском поприще - не буду настаивать. Но политический инженер на борту нам не помешает - у нас и программа подходящая теперь есть, и оборудование скоро будет готово.
        Чувствую себя, как командировочный, только что купивший на вокзале "золотое" кольцо у цыгана, и утешающий себя, что возможно оно настоящее. Это же развод чистый классический и незамутненный - проси несусветное, чтобы получить то, что хочешь задарма. Облапошил меня Выч, как боцман юнгу на заточку якоря напильником.
        С другой стороны, все равно, не отвяжется - придется соглашаться.
        - В системе 12-тау-В7169 за период наблюдения не мене семи раз зарегистрирован межпространственный гиперпрокол, - искин даже не посчитал нужным делать вид, что ему нужно время для изучения. Все заранее знал, гад.
        - И ты молчал об этом?
        Впрочем, кроме самого факта открытия межзвездного портала, Выч ничего путного сообщить не смог. Если само явление достаточно давно известно, то механизм и принцип действия не поддается расшифровке. Предполагается, что это некий стационарный аналог гипердрава с фантастической дальностью прыжка - на порядок больше, чем у классического, но на практике проверить это никто не может. Человечество не обладает подобной технологией, и может лишь издали наблюдать, как им пользуются конкуренты, да и то чисто случайно, если повезет. И место расположения такого прокола можно предсказать с некоторой долей вероятности - обычно рядом с классической черной дырой. По всей видимости, это необходимое условие для его функционирования.
        Сам факт существования портала, конечно, удивителен, но гораздо важнее узнать, кто им пользуется и для каких целей. И вот здесь, наблюдателям немного повезло! Обнаружить корабль чужаков оказалось невозможно, тем более на таком расстоянии - защитное поле невообразимой мощности. А вот искажение гравитационного поля, которое произвел этот объект скрыть не удалось - полное впечатление, что его масса сравнима с небольшой планетой. На фоне сверхнасыщенного гравитационного поля вокруг Черной дыры обнаружилась движущаяся абсолютно пустая лакуна, искажающая саму метрику пространства. В открытом космосе такая маскировка была бы идеальной, здесь же сыграла против тех, кто её использовал.
        М-да. Толку от такой информации - ноль. Раз в три года кто-то огромный выныривает из бездны космоса. При этом обладает массой сравнимой с Луной и защитным полем, явно превосходящим все известное людям. И что с ним делать? Это как комару попытаться поймать и остановить мамонта в период сезонной миграции, да и то у москита шансов на успех больше.
        Глава 11
        - Как это - нет денег! - если бы мне сообщили, что в Антарктиде проблема с заготовкой льда - я возмутился бы меньше. - У нас же договор!
        - Обстоятельства непреодолимой силы, форс-мажор. В отношении Божественной Дочери возбуждено дело о банкротстве, - огорошил невероятной новостью господин камер-канцлер, чем окончательно испортил мне настроение.
        Купаться в море сразу расхотелось, да и ощущения, честно говоря, не совсем те, какие ожидал. Такое ощущение, что на тебя натянули полиэтиленовый пакет и бросили в ванну с газированным подсолнечным маслом. Вода на Пиерии лишь условно пригодна для купания - примерно так же, как сероводородные ванны в Кисловодске. Минут пять плаваешь без последствий - потом жуткая аллергия и даже ожог при длительном пребывании. К тому же вода невыносимо горькая и жутко соленая - если попадет в рот, потом полдня вкус протухшей селедки ощущаешь. Поэтому плавать приходится в маске и защитном костюме. Единственное, что искупает все неудобства - невообразимая красота моря и невероятное количество замечательной живности. Рыбки, кальмары, медузы, креветки и крабы - всего и не перечислишь. Опасных обитателей морских глубин и хищников здесь нет - купальня надежно огорожена, все же пляж в собственности у коронованной особы, пусть и не первых кровей.
        К слову, нормального имени у моей знакомой принцессы нет! Точнее, оно скрыто и зашифровано при рождении, и никому не ведомо. Обращаться к титулованным особам полагается по временному имени, которое произвольно меняется в зависимости от астрологического календаря и сезона муссонных дождей заодно. Шутка - никто не знает, каким образом генерируются временные прозвища у местной аристократии, и как их защищают от подделки. Поэтому просто обозвал её Мадам - вроде бы по этикету это не воспрещено.
        Странные они тут все. Впрочем, мне по барабану - хоть вообще под цифровыми номерами живут - лишь бы деньги вовремя платили. Вот, только с выплатой заслуженного вознаграждения, похоже, возникли серьезные проблемы!
        - Джтьд, признавайся - твои проделки? Хочешь процент от заказа или ещё что?
        Канцлер вздохнул, так печально и глубоко, что мне стало грустно. Если Джтьд отказывается от прибыли - дело совсем плохо. Формально, денег на Пиерии нет, однако никто не мешает открыть счет на любой другой планете, благо здесь же в системе находится база военного флота Компании.
        - Пока мы отсутствовали на Пиерии, заклятые родственники возбудили судебное производство и вынесли постановление о банкротстве. Все лимиты на вывоз морепродуктов арестованы на год вперед.
        Следует пояснить, что на Пиерии каждому члену королевской семейки, пусть он даже седьмая вода на киселе, полагаются квоты на вывоз рыбы с планеты. В каждом анклаве свои способы и метода раздела этого астрономического богатства, но, по сути, процесс одинаковый для всех. Чем выше должность и близость к трону, тем большую долю ты получаешь. Это и есть основная мера богатства и влияния в этом мире, поскольку именно экспорт морепродуктов позволяет получать за неё ресурсы с других планет, и прежде всего - содержать армию и закупать вооружения. На самой Пиерии общественные блага бесплатны для всех, по крайней мере, публично провозглашается именно это.
        Реальность, конечно, отличается от глянцевой картинки. Во-первых: полные социальные гарантии распространяются далеко не на всех, а только на граждан, в подавляющем большинстве - членов правящих династий. Две трети населения, в основном, гастарбайтеры, лишены гражданских прав и довольствуются лишь ограниченным социальным минимумом. Справедливости ради, даже такой "сокращенный" уровень обеспечения недостижим для большинства жителей этой Галактики. Кроме того, приезжие чужаки исправно получают зарплату на личные счета, которые обслуживаются на той же космической базе Компании.
        Во-вторых: квоты на экспорт стали эквивалентом денег, и в результате произошло их перераспределение. Богатые стали ещё богаче, отдаленные от трона лишились и того, что было. Кто-то отдал свои льготы под залог, кто-то продал свои квоты на годы вперед по бросовой цене, кого-то просто выдавили с планеты, как нашу венценосную барышню.
        Именно поэтому она так рвалась обратно - чтобы спасти свои права на квоты. Однако, не успела.
        Хотя, казалось бы, мы и так совершили невозможное - прорвались на Пиерию и беспрепятственно совершили посадку на архипелаг Карья - родную локацию нашей царевны.
        Благодаря Джтьду мы повторно вышли на контакт с коварным братцем и предложили продать принцессу относительно недорого. Родственник королевских кровей с легкостью согласился с нашими условиями, даже не торгуясь - явно не собираясь платить вообще. За что и поплатился.
        Джтьд слил координаты места встречи, но вместо нас туда отправилась наша высокотехнологичная обманка, сляпанная руками народных умельцев в мастерской Рамы. Добытые нами в астероидном поясе Утопии мины автономные самонаводящиеся реликт-аннигиляционные послужили идеальным дополнением к пустышке, имитирующей наш эсминец. Сразу после прибытия в точку рандеву, объект был обстрелян - благородный родственник даже не стал приветствовать сестрицу, а произвел залп всеми наличными боевыми средствами. По всей видимости, он так ничего и не заподозрил и не насторожился - все же полное уничтожение эсминца с первого залпа на такой большой дистанции - явление редкое. Лишь порадовался, наверное.
        Произведя отстрел обломков, мусора и дипольных отражателей, наш "засланец" выбросил также двадцать мин релик-аннигиляционных, замаскированных под корабельные обломки. Чтобы заманить врага поближе, также был запущен спасательный буй с сигналом "SOS" - и личным кодом нашей принцессы в подписи. Соблазн захватить сестрицу живой оказался слишком велик и крейсер противника, наплевав на осторожность, приблизился к месту катастрофы и вошел в зону поражения якорных мин. Дальность действия, которых, принудительно была снижена до минимума! В результате чего, противник был поражен на предельно короткой дистанции. Собственно, только на таком расстоянии наши древние ракетные мины и эффективны - чудь дальше до врага, и их просто сбили бы на подлете.
        Через час мы прибыли на место побоища и подобрали спасательную капсулу с выжившим благородным родственником. Что удивительно, но Джтьд абсолютно точно предсказал, что выживет только он один и никто больше! На Пиерии не принято заботится о спасении подчиненных в ущерб собственной жизни. К тому же, повышенная регенерация только у нашего пленника. Так что логика людоедская присутствует - за риск наемники получают тройную плату, а шансов выжить у них, все равно, не было. Прагматичные граждане на Пиерии живут, хоть Вычислителю такое поведение явно не понравится - но это его проблемы.
        В лучших традициях своей родни, наша принцесса отсекла своему пленнику обе руки и обе ноги, причем без использования оружия, одними лишь режущими нитями. Впервые наблюдал "вживую" действие наноструктур, и чуть не вырвало от такого зрелища. Попробовал заикнуться о правах пленного, но был встречен откровенно недоуменным взглядом Мадам, и решил не связываться. Тем боле, Джтьд пренебрежительно махнул рукой на это дело:
        - За неделю дома новые отрастит. Зато так намного безопаснее.
        Выпотрошив пленника, Мадам получила нужные коды для пропуска на орбиту, и мы без проблем сели прямо на планету. Вторая заготовка, которую я приберег для прорыва и отвлечения внимания не пригодилась. Хоть в этом экономия.
        Возвращаемся к нашим делам скорбным, финансовым.
        - Это и есть ваша благодарность за то, что я совершил невозможное и доставил вашу веселую компанию живыми и здоровыми на Пиерию? Понятно, что оказанная услуга ничего не стоит, но репутация разве не дороже?
        Джтьд нисколько не смутился.
        - Договор будет исполнен в точности, можете не сомневаться. Извольте получить депозитарную расписку прямо сейчас - заверенную канцелярией Верховного нобиля, как и положено. Криптоподпись - все, как положено.
        - В чем подвох? Десять минут назад ты говорил, что денег нет, - может, и невежливо, тыкать человеку, который вдвое тебя старше, но приторная вежливость, буквально разлитая в воздухе Пиерии, меня уже изрядно достала.
        - Квота на вывоз пятьдесяти тонн скумбрии вакуумного копчения, согласно спецификации А000АА-23/87. Все, как мы и договаривались. Самовывоз с поверхности Пиерии, анклав Карья.
        - Все правильно! - именно это и написано в договоре. - И я могу забрать этот груз?
        - Конечно! Но только через четырнадцать месяцев и восемь дней. В договоре не указана конкретная дата отгрузки - так что формально все правильно.
        - Вот те, кря!
        - Господин Вад, я сделал все, что смог. Это самый ближний срок из всех возможных - более ранние квоты арестованы решением суда в качестве залога. Вы самый первый в очереди! Вы получите деньги даже раньше, чем пройдет оплата за новый суперскалярный 5T-бассейн для Мадам! Поверьте, это было нелегко продавить.
        - Даже раньше, чем за дзакузи? Тогда вопросов не имею!
        Джтьд сделал вид, что иронии не заметил. Впрочем, вполне возможно, что в его понимании это и есть настоящее чудо.
        - Надеюсь, я могу продать эти квоты с небольшим дисконтом прямо сейчас?
        Канцлер вздохнул искренне и с сочувствием.
        - Только если за десятую часть от реальной стоимости. К сожалению, ваша безвыходная ситуация очевидна не только вам, но и всем заинтересованным сторонам и наблюдателям. Как вы понимаете, покупателей здесь и сейчас на рыбу, которую отгрузят через год, найти очень трудно, и никто не даст хорошей цены.
        - Черт вас побери, Джтьд! Это же чистый грабеж! Это всего тридцать тысяч кредов? Да я угробил на эту экспедицию более ста тысяч! Даже без учета риска для жизни и потраченного времени.
        - Могу купить у вас координаты уничтоженного крейсера. Скажем, пятьдесят тысяч? Возможно, там уцелело кое-какое оборудование - скупщикам металлолома перепродам.
        Ага, так я тебе и поверил! На металлолом - как же! Информацию с Контролера снять хочешь, и продать секреты коварного братика либо ему самому, либо другим родственникам из этого клубка.
        Поторговавшись, получил шестьдесят тысяч, что немного скрасило горечь провала.
        - Лучше всего - подождать и получить скумбрию в назначенный срок. Или же продать, но ближе к дате отгрузки - тогда цена в разы выше окажется, - совершенно бесплатно дал совет камер-канцлер, очевидно довольный свершившейся сделкой.
        Предложение разумное, но мне деньги нужны сейчас, а не через полтора года. Вдобавок, придется сюда возвращаться ещё раз - а это лишнее время и расход топливных стержней.
        - Скажи-ка, друг мой, ситный! В каком случае квота через год будет смотреться выгоднее и лучше, чем более ранняя? Ведь, как я понимаю, если ты вовремя не вывез рыбу с планеты, то твоя квота аннулируется, да ещё и штраф налагается? Именно это и произошло с нашей принцессой?
        Джтьд почесал за ухом, потом макушку, и… предложил мне половину дохода от будущей операции.
        - Ты ещё не знаешь о чем речь, а уже согласен? - искренне удивился я такой прыти.
        - Да, согласен. У тебя всегда неожиданный и оригинальный взгляд на многие привычные вещи. Кто-то посчитает тебя сумасшедшим, но две блестящие, успешно проведенные, операции убеждают, что, ни о каком помешательстве речь не идет. Правильная постановка вопроса - это уже половина успеха, а вопрос ты сформулировал предельно четко и определенно. Отсюда вывод - у тебя есть план, и он может дать хорошую прибыль.
        - Ты думаешь, он обязательно сработает?
        - Прежде, чем обратится к тебе, ещё на Спике, мы навели справки о твоем прошлом. Полученная информация показалась мне абсурдной и невозможной, однако теперь я убежден, что это, скорее всего, правда. Пусть даже не вся, но большая её часть. К тому же, два уничтоженных крейсера - это более, чем серьезная заявка на успех.
        - Люди любят преувеличивать. Но ты так и не ответил на вопрос - почему сразу согласился, а не выслушал план операции для начала? Так, ведь, было бы намного логичнее?
        - Логика не всегда приносит деньги. Иногда надо доверять интуиции. Если ты раскроешь мне подробности плана, и он окажется действительно интересным и перспективным, то в этом случае ты ни за что мне не дашь половину прибыли. В лучшем случае - четверть. Согласившись заранее, я получаю долю вдвое больше.
        Не удержался и расхохотался - обвел меня вокруг пальца, прохиндей, на ровном месте развел!
        - Ладно, будет тебе половина. Сработала твоя хитрая утонченная лесть.
        Вот что значит, прирожденный царедворец - настоящий талант по части закамуфлированного лизоблюдства и конвертации его в твердую валюту.
        План, как обычно, прост и гениален. Надо создать такую ситуацию, чтобы продавцы нас умоляли взять рыбу здесь и сейчас. Лучший способ - развязать небольшую кровопролитную войну. Впрочем, я не кровожаден - можно без жертв и разрушений.
        - Выч, процессор тебе не в тот слот! Ты что уснул?
        - Не тронь меня, старче, я в печали.
        Даже появление на борту собственного политработника не вывело главный корабельный мозг из депрессии. Слишком велико оказалось разочарование от увиденного на Пиерии.
        Никакого Светлого Прекрасного будущего здесь не оказалось и в помине. Формально предпосылки для оного присутствуют, а на практике - ничего! Бесплатная медицина, жилье, транспорт. Любая профессия на выбор, за высшее и среднее образование платить не надо. Никаких материальных трудностей - практически полное государственное обеспечение. Естественно, только для граждан - но все же!
        Однако общество всеобщего равноправия и достатка неожиданно, или наоборот, вполне ожидаемо, сползло в какое-то невообразимое болото вырождения. Я бы даже сказал, что деградировало, но расстраивать Выча не хочется.
        Причем процесс гниения идет уже не одно столетие, и, похоже, уже необратим. Выяснилось, что человек без материальных стимулов не очень-то хочет работать и напрягаться. Хотя, вроде бы и государственная пропаганда работала и моральные ценности рекламировались, но кому охота напрягаться без веских на то оснований? Разве, что фанатикам и маргиналам, которых ничтожное меньшинство.
        Нет, внешне все благопристойно и даже красиво. Это и не удивительно, поскольку творчество признано главным критерием развития человека. Вот и пустились люди во все тяжкие - бросились творить, заниматься искусством, скульптурой и прочими художественными извращениями. Да, именно ими - поскольку если вся планета которое столетие лепит или рисует, то все темы давно испробованы, развиты до максимума и доведены до абсурда.
        Если архитектура - то такая, которой нельзя пользоваться. Построенные здания и сооружения непригодны для жилья и работы, поскольку имеют только эстетическую цель существования. Причем, понятие красоты и гармоничности давно уже вышло из моды, поэтому без слез и ужаса на эти безумные проекты смотреть нельзя. Заводы, склады и прочие примитивные конструкции возводят гастарбайтеры. Удивляюсь, как их проекты вообще утверждают! Некоторые промышленные здания даже не меняют формы и цвета в течение суток - просто позор. Впрочем, их искусно маскируют со всех сторон, и даже сверху, чтобы не раздражать творческие личности во время полета.
        Скульптура, театр, кинематограф, литература - все точно также прошло путь от наивысшего пика до полного вырождения и аннигиляции. Что примечательно, настоящие шедевры, которыми искренне можно было восхищаться, либо не сохранились, либо похоронены где-то глубоко в архивах. Нехватка территории и гигантское количество низкосортной хрени, воспроизводимой без остановки в течение столетий, привели к тому, что с лица планеты исчезло все хоть сколько-нибудь качественное и интересное. Правда, есть исключения - там, где начинается частная собственность высокородных нобилей. Благо, при наличии денег, на других планетах всегда можно нанять настоящих дизайнеров и строителей.
        Другая часть населения пустилась в поиски гармонии и постижения смысла жизни. Храмов, церквей и культовых сооружений на Пиерии больше, чем жилых помещений. Соответственно монахов, сектантов, жрецов и просто просветленных чуть меньше, чем одаренных творчеством на всю голову. Впрочем, эти две категории пересекаются почти полностью.
        Оставшаяся часть, явно не самая многочисленная - правящая верхушка и военные. Эти два множества тоже пересекаются друг с другом, поскольку, выбравшие воинский путь развития личности чаще всего занимают верхние уровни в иерархии управления.
        В привычном понимании, нормальное и почетное занятие - Родину защищать. Однако, и здесь не все так просто. Ценность собственной жизни среди венценосных особ оказалась слишком высока, чтобы реально рисковать собственной шкурой ради каких-то абстрактных идей и принципов. Поэтому честь умереть в бою за Пиерию легко и непринужденно переложили на чужеземцев и наемников ещё сто лет тому назад. Урожденный нобиль в лучшем случае раз в год руководит эскадрой во время маневров, да и то это очень редкое исключение из правил. Весь рядовой и офицерский состав - сплошь наемники. Капитан корабля, старшие командиры и преторианская гвардия, выполняющая на флоте функции госбезопасности и полиции - имеют подданство Пиерии без гражданства, имеют право породниться с каким-нибудь великим родом и остаться на планете после выслуги лет.
        Поскольку заниматься "творчеством" намного проще и веселее, чем грызть гранит науки, постигать законы физики и математики, долбить сопромат и прочие нудные малоинтересные предметы, то и желающих стать учеными и инженерами оказалось на порядок меньше, чем, выбравших духовный путь развития личности. И это привело к катастрофе. Не сразу, постепенно. Но через несколько поколений, просто некому стало учить новых редких студентов, передавать опыт, двигать науку, проводить исследования. Да и финансирование прекратилось, поскольку ничтожное количество фанатиков науки не могли создать ничего конкурентоспособного в сравнении с соседними планетами, промышленными монстрами. Последней пала оборонная отрасль. После чего просто перешли на закупки чужих кораблей и оборонительных систем.
        Сейчас на Пиерии не осталось не то что технического университета, но даже факультета с таким профилем. Даже юристов и экономистов учат на других планетах, поскольку собственная школа деградировала ниже плинтуса.
        - Тоже мне, нашел повод расстраиваться. Типичная норвежская болезнь. Кто же строит справедливое общество на изобилии? Это классическая ошибка. Только тяжелые условия и серьезные испытания создают из обезьяны человека!
        - Ты думаешь, стоит поискать другую, более подходящую планету?
        - Пфф! Уверен!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к