Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Никитюк Владимир: " Черная Галерея " - читать онлайн

Сохранить .
Черная галерея Владимир Юрьевич Никитюк


        Даша давно поняла, что отличается от большинства других людей. Нормальный человек радуется солнечной погоде - Даша больше любила пасмурную. Многие люди любят весёлую музыку - Даша любила исключительно грустную, а весёлую воспринимала как шум. Большинство девушек любят яркую одежду - Даша признавала только чёрную или тёмно-серую. Иногда (для контраста)  - надевала какую-нибудь белую блузку. Но ничего цветного никогда не носила в принципе.


        Никитюк Владимир Юрьевич
        Черная галерея


        Даша давно поняла, что отличается от большинства других людей. Нормальный человек радуется солнечной погоде - Даша больше любила пасмурную. Многие люди любят весёлую музыку - Даша любила исключительно грустную, а весёлую воспринимала как шум. Большинство девушек любят яркую одежду - Даша признавала только чёрную или тёмно-серую. Иногда (для контраста)  - надевала какую-нибудь белую блузку. Но ничего цветного никогда не носила в принципе.
        И комнату свою она оформила соответствующим образом. Так, что уже после нескольких минут пребывания в ней большинству гостей становилось не по себе, и они старались под каким-нибудь благовидным предлогом уйти.
        При этом нельзя сказать, что она не любила положительные эмоции. Самое главное (считала она)  - жизнь должна быть красивой. А красота в её понимании никак не могла обойтись без оттенка лёгкой грусти…
        Но окружающим людям всё это объяснить было очень трудно. Родители в конце концов привыкли. А куда родителям деваться? Только лишь иногда ворчали, что с такими привычками она на всю жизнь останется одна…
        Как ни грустно говорить, пока их прогноз оправдывался…
        Особенно было обидно, когда её последний парень, отношения с которым она воспринимала очень серьёзно, в конце концов сказал ей:
        - Знаешь, Дашка, ты замечательная девчонка: красивая, умная, ни капельки не стервозная. Но тоскливо с тобой. Так тоскливо, что волком иногда выть хочется. Так что извини… Я больше не могу…
        Тогда она проплакала всю ночь. Но как-то надо было жить дальше. Самое грустное, что она не видела никакого выхода. Себя-то ведь не переделаешь…
        Тогда Даша попробовала найти людей, которым она понравится такой, какая есть. Она знала, что есть готы, эмо и ещё много разных молодёжных течений.
        Но и тут не срослось… Даша видела, что её новые друзья исповедуют некую философию, некое особое отношение к жизни. А она не хотела искать в этом никакой философии.
        Эмо и готы хотели стать другими. И, стремясь к этому, получали самоуважение и эмоциональное удовлетворение.
        Даша уже была другая. И это обстоятельство с некоторых пор её уже не радовало…
        В общем, в конце концов ей пришлось признать, что и тут у нее ничего не получилось…
        Следующие несколько месяцев были очень трудными. Они были наполнены не лёгкой, красивой грустью, а тоской и безнадёжностью. Только теперь она поняла ту бездну одиночества, в котором оказалась.
        Потом вдруг у Даши появилось ощущение. Лёгкое, еле заметное, неуловимое. Ощущение, что скоро должно произойти что-то хорошее.
        Через несколько дней ей приснился замечательный сон. Будто она находится в комнате средневекового замка. За окном совершенно потрясающий вид. Уходящая вдаль дорога. Дворец в готическом стиле. Широкая река, через которую перекинут выгнувшийся вверх мост. А вдали - темные, загадочные холмы, покрытые лесом.
        На небе клубятся грозовые облака, и потому день довольно тёмный. Но иногда, буквально на несколько секунд, через облака прорывается узенький луч солнца, высвечивая всё вокруг ярким нереальным светом.
        И во всём, на что падает глаз, разлита грусть: яркая, щемящая, безумно красивая.
        Если говорить честно, большинству людей этот пейзаж бы не понравился. Обычно люди стремятся к веселью или по крайней мере к покою, а здесь не было ни того, ни другого. Но Дашино сердце сладко защемило: она вдруг поняла, что в именно в таком месте хотела бы прожить оставшуюся жизнь.
        Тут за её спиной раздался шорох. Даша повернулась и обомлела.
        Около входной двери стояла женщина. Очень необычная женщина.
        Она была красивая, стройная, великолепно одетая, с глазами, в которых светился ум. Но все эти определения казались какими-то малозначительными, даже отдалённо не передающими производимого впечатления. Нет, эта женщина была сияющая, блистающая, феерическая. Причём по отношению к ней эти слова не казались чрезмерными.
        Первая мысль, возникающая в головах мужчин при взгляде на такую женщину: «как хорошо быть рядом с ней!» У женщин, соответственно, первая мысль немножко другая: «как хорошо быть похожей на неё!»
        Незнакомка постояла у дверей несколько секунд, внимательно посмотрела Даше в глаза и вдруг ласково ей улыбнулась. И сказала:
        - Здравствуйте, Даша! Как я рада вас видеть!

* * *

        Нет ничего удивительного, что Даша растерялась. И задала сразу два не очень тактичных вопроса: «Ой, а кто вы? И откуда меня знаете?»
        Незнакомка ни капельки не рассердилась. И, снова улыбнувшись, ответила:
        - Обычно нас называют звёздными феями. А знаю я вас потому, что просто обязана иметь информацию обо всех кандидатках в звёздные принцессы.
        - Ой!  - воскликнула Даша.  - А нельзя ли отсюда помедленнее? Что-то я перестала улавливать смысл ваших слов!
        Звёздная фея помолчала несколько мгновений, а потом сказала виноватым голосом:
        - Уже тысячи раз я рассказываю всё это, и каждый раз не знаю, с чего начать. А начну-ка я в этот раз, пожалуй, с песни… В вашей Вселенной, на вашей планете, в вашей стране есть песня «всё могут короли». Вспоминаете?
        - Да, слышала я её несколько раз. Дурацкая, надо сказать, песня!  - скривилась Даша.
        - Ладно, не будем спорить о вкусах!  - примирительно ответила фея.  - Для нас сейчас важны не эстетические особенности песни, а её основная мысль. А заключается она в том, что монархи не имеют возможности вступать в брак по любви. А вот простые люди - могут…
        Тут фея иронически улыбнулась и продолжала:
        - Правда, у простых людей тоже не всё так хорошо! Обычно множество лиц противоположного пола, из которых выбирается идеальный партнёр, достаточно ограничено. Так что любовь получается, грубо говоря, из того, что есть. А вот представьте себе, что будет, если увеличить выборку до миллионов, десятков и сотен миллионов, миллиардов! Какая волшебная любовь получится!
        - Теоретически да!  - задумчиво сказала Даша.  - Но ведь практически это совершенно невозможно!
        - Оказывается, есть категория людей, для которых пара выбирается не просто из целой вселенной - из всего Мироздания. Которое, как известно, состоит из множества вселенных.
        - И кому же так повезло?  - заинтересованно спросила Даша.
        - Звёздным принцессам. И их будущим мужьям - принцам и молодым монархам. Так что иногда королям в этом плане очень даже везёт.
        - Я не понимаю одного: причём здесь я?  - нетерпеливо спросила Даша.
        - У вас, Дашенька, появился шанс стать звёздной принцессой…

* * *

        - Стоп!  - воскликнула Даша.  - Я никак не могу стать принцессой. У меня даже дворян среди предков нет - не то что августейших особ!
        - А вот это как раз не имеет никакого значения!  - улыбнулась фея.  - Отнюдь не каждая девушка может стать звёздной принцессой. А для той, которая всё-таки может, происхождение не имеет вообще никакого значения. Наоборот, сама она становится гордостью династии, её легендой. А для страны прибытие звёздной принцессы обычно означает спасение от какой-то очень серьёзной опасности.
        - Знаете!  - виновато улыбнулась Даша,  - я опять перестала вас понимать.  - С чего вы взяли, что именно я могу быть звёздной принцессой? И что я в состоянии кого-то спасти?
        - Давайте я начну рассказывать немного с другой стороны. Если в какой-то вселенной на какой-то планете в какой-то стране дела идут совсем плохо: враги наседают, доверия к власти нет и вообще вот-вот династия прервётся, можно попытаться вызвать звёздную принцессу. В большинстве случаев с её появлением все проблемы быстро решаются, а сама принцесса становится королевой и проживает долгую и счастливую жизнь на своей новой родине.
        - Вы сказали: «вызвать звёздную принцессу». Но как именно это делается?
        - В каждой вселенной это делается по-своему.
        - А какие критерии отбора?
        - Абсолютно чётко должны соблюдаться следующие условия. Первое: в сердцах звёздной принцессы и принца, лишь только они увидят друг друга, сразу же должна зародиться любовь. Яркая, романтичная и очень-очень прочная. Второе: звёздной принцессе очень должна понравиться страна, в которую её зовут. Третье: принцесса должна быть умным, достойным и благородным человеком. Четвёртое: она должна быть способна помочь стране решить её проблемы. И последнее: звёздная принцесса должна добровольно на всё это согласиться.
        - Ничего себе условия!  - воскликнула Даша.  - Они же никогда все вместе не исполнятся!
        - Не забывайте!  - улыбнулась фея.  - Поиск идёт по всему Мирозданию. По множеству расположенных в нём вселенных. И иногда звёздная принцесса всё-таки находится. Это считается великой удачей - и для страны, и для самой принцессы, и, конечно, для её будущего мужа.
        После этого фея плывущей походкой подошла к окну и задумчиво посмотрела вдаль.
        - Вот в этой стране лет двадцать назад начались несчастья. Стихийные бедствия, неурожаи, военные поражения. А потом неожиданно возникла угроза прерывания династии. В конце концов король и его сын поняли, что в этой ситуации есть только один выход: вызвать звёздную принцессу. Две попытки окончились неудачно. Страна, как видите, мрачноватая, и мало кому она нравится. В результате третьей попытки были найдены вы. И теперь, Дашенька, все ждут вашего согласия. Если вы откажетесь - это будет конец: при вызове звёздной принцессы нельзя делать более трёх попыток.
        Даша, честно говоря, была в шоке. Всё это свалилось на неё так неожиданно…
        А фея между тем продолжала:
        - Я понимаю, что вот так бросить всё привычное и отправиться навстречу неизведанному очень трудно. Но подумайте: вы встретите такую любовь, которой не бывает на Земле. Будете всю жизнь заниматься теми делами, которые вам по сердцу. Большинство окружающих вас людей будет относиться к вам с восторгом и восхищением. Да уже одно то, что одним своим присутствием вы спасёте целую страну, а, быть может, и планету,  - разве этого мало?
        Увидев, что Даша колеблется, фея продолжала:
        - Я не хочу на вас давить. Решение принимать вам и только вам. Но, на случай, если вы всё-таки надумаете, я расскажу вам, как вы сможете попасть в эту страну.
        - Попасть?  - удивилась Даша.  - А разве мы уже не находимся здесь?
        - Вы-то уж точно здесь не находитесь!  - улыбнулась фея.  - Потому что в данный момент вы спите. А это всё вам снится!

* * *

        Даша потрясённо замолчала. Всё вокруг было такое реальное… Голова была вполне ясная. И, тем не менее, умом она вдруг поняла, что никак не могла внезапно попасть в это странное место!
        - Не надо пугаться!  - улыбнулась фея.  - Это то самое осознаваемое сновидение, о котором вы так много читали. Интересно, правда?
        Пока Даша привыкала к этой новости, фея продолжала:
        - Но вам ведь надо оказаться здесь в реальности. Поэтому слушайте меня внимательно. Когда вы проснётесь, рядом с вашей кроватью будет лежать перстень. Если вы всё-таки надумаете принять приглашение, выберите любой пасмурный день и доедьте до места, где есть густой лес. Чем более дикий и нетронутый лесной массив вы выберете, тем быстрее доберётесь. Потом заходите в лес, надеваете перстень на безымянный палец левой руки - и идёте по любой тропинке вглубь леса. Перстень вас сам выведет куда нужно. Понятно?
        - В общем и целом да!  - кивнула Даша.  - Непонятно только одно: если я буду идти по земному лесу, как я смогу попасть в параллельную вселенную?
        - Ну это-то как раз просто!  - весело ответила фея.  - В нужный момент перстень откроет вам портал в нужное место. В лесу порталы открывать особенно просто, особенно в пасмурную погоду. И вы сами не заметите, как из Ленинградской области попадёте в королевство, где вас так с нетерпением ждут! Ну как, больше вопросов нет?
        Фея помолчала несколько минут и, подойдя в Даше и положив ей руки на плечи, тихо сказала:
        - Я очень надеюсь на ваше согласие. Если вы откажетесь, то никогда себе этого не простите. А если согласитесь, то впереди вас ждёт яркая, счастливая и невероятно насыщенная жизнь! Такой шанс выпадает лишь раз в жизни,  - да и то, поверьте, далеко не всем…
        Даша молча кивнула. Она уже знала, что согласится…

* * *

        Когда она проснулась, на тумбочке рядом с её кроватью действительно лежал безумно красивый перстень. Значит, сон был не только сном…
        Следующие несколько дней Даша потратила на то, чтобы привести свои дела хоть в какой-то порядок. Чтобы, как она сказала самой себе, можно было исчезнуть с чистой совестью.
        Было, конечно, больно думать о том, как воспримут исчезновение её родители. Но тут уж ничего нельзя было сделать…
        Для путешествия Даша заранее купила себе длинное красивое платье. Она понимала, что брюки или короткую юбку в средневековом королевстве воспримут не очень хорошо…
        А ещё она купила большую сумку, которую можно было носить через плечо, и заполнила её всякими необходимыми мелочами. Как будто бы она ехала в какую-нибудь дальнюю командировку. И еды с собой дня на три захватила - а вдруг по лесу придётся долго блуждать.
        И, собрав рюкзак, Даша поняла, что окончательно готова.
        Но на следующий день она никуда не поехала: была солнечная погода. День, другой, третий… Целую неделю!
        Сначала Даша даже испытала облегчение: можно было немного отложить это загадочное путешествие в один конец, которого, честно говоря, Даша всё-таки немного побаивалась. Но на пятый день ей уже стало невмоготу. Она ведь уже настроилась - а тут вдруг какие-то внешние обстоятельства.
        Но вот наконец, проснувшись рано утром, Даша увидела серые грозовые облака, клубящиеся почти над самой землёй. И поняла: пора.
        Быстро одела новое платье. Перебросила через плечо сумку. И поехала на Витебский вокзал.
        Маршрут она выбрала заранее, найдя на карте небольшой населенный пункт с говорящим названием Чаща. И вот теперь она взяла билет до этой самой Чащи. В один конец.
        Пока за окошком проносился августовский пейзаж, Даша пыталась представить себе, что скоро окажется в параллельной вселенной. Но с каждой минутой мысль эта казалась всё более дикой. Даже всё больше обратно вернуться хотелось…
        Но Даша была упрямым человеком: решила - значит решила.
        Наконец электричка прибыла на нужную станцию. Даша спустилась с платформы и устремилась вслед за припозднившимися грибниками. В платья и с сумкой она смотрелось рядом с ними настоящей белой вороной. Но это сейчас интересовало её меньше всего…
        Наконец она решила, что зашла в лес достаточно далеко. И, достав из кармана перстень, решительно надела его на палец.
        Теперь именно он должен был привести её к цели.

* * *

        Даша пробродила в лесу до самого вечера. И с каждым часом надежда на то, что она попадет туда, куда стремилась, становилась всё меньше и меньше.
        На то, чтобы вернуться обратно, она не рассчитывала с самого начала - так что просто «дать отбой» было очень непросто.
        Голод пока ей не грозил - продукты с собой были, и она уже несколько раз перекусывала.
        Самое неприятное, что уже начинало темнеть, и нужно было подумать о ночлеге.
        Даша выбрала огромную ель, растущую на небольшом песчаном холме, и устроила под её густыми ветвями импровизированную постель, накидав толстый слой свежесорванных сосновых веток. Как хорошо, что она взяла с собой два пледа! Один она постелила поверх веток, другим - накрылась. И провалилась в глубокий сон без сновидений.
        Очнулась она от дикого холода. За несколько ночных часов температура сильно понизилась. Вытащив из сумки все свитера, которые там были, Даша натянула их на себя. И даже в свитерах под пледом ей было очень зябко.
        Заснула она лишь под утро, многократно отругав себя за то, какую глупость совершила.

* * *

        Утром Даша проснулась очень рано - лишь только начало светать. Было всё ещё холодно - но после лёгкого завтрака стало чуть-чуть полегче. Быстро покидав в сумку вынутые вещи, девушка стряхнула с платья хвою и вновь пошла по лесной тропинке. Ведь куда-то всё-таки надо было идти…
        Через полчаса тропинка упёрлась в широкую дорогу. Даша посмотрела вокруг - и ахнула.
        Около дороги, на расстоянии чуть больше километра стоял прекрасный средневековый замок.
        Она всё-таки дошла…

* * *

        Добраться пешком до замка ей так и не дали. Буквально через пару минут к ней подъехали несколько всадников. Выглядели они потрясающе - охотничьи костюмы из тёмного сукна с богатой отделкой, шляпы с великолепными плюмажами, статные, невероятно красивые кони. А как эти люди держались! Сразу было видно - они умеют повелевать! Или по крайней мере (те, которые помоложе) учатся этому искусству…


        Мужчина среднего возраста, ехавший впереди и одетый богаче всех, ловко соскочил с коня и низко поклонился Даше. Через несколько мгновений это же сделали все остальные.
        После этого тот же самый мужчина произнёс короткую фразу на незнакомом для Даши языке. Увидев, что она не понимает, незнакомец сказал что-то своим спутникам - и девушке подвели коня.
        Даша растерялась, так как ездить верхом не умела. Увидев её замешательство, мужчина не растерялся - он осторожно взял у Даши сумку и передал её одному из своих спутников. А сам очень вежливо взял девушку под руку и повёл в сторону замка. Его спутники направились за ними, ведя лошадей под уздцы.
        Этот день Даша была гостьей хозяина замка. А на следующее утро за ней прислали богатую и очень удобную карету, запряжённую четвёркой лошадей. А уже к концу этого же дня она въезжала в огромный, очень красивый город - судя по всему, столицу королевства.
        Эту ночь она отдыхала уже в королевском дворце (это она поняла совершенно точно). В её распоряжении дали целую толпу служанок. Точнее, это она оказалась в их распоряжении. Её мыли, причёсывали, массажировали. После этого ей устроили примерку совершенно потрясающих платьев.
        А потом очень вкусно накормили.
        После ужина к Даше подошёл пожилой мужчина в чёрной мантии (судя по всему, какой-то учёный). Он знаками дал ей понять, что с завтрашнего утра Дашу начнут обучать языку. Более того, он даже ухитрился, апеллируя к стоящим в углу часам очень необычного вида, объяснить девушке, в какое именно время это будет - чтобы она успела заранее ко всему подготовиться.

* * *

        Следующим утром, примерно за десять минут до назначенного времени, Даша сидела в одном из кресел, стоящем в её комнате, и с нетерпением ждала начала урока.
        Она очень волновалась. Дело в том, что Даша никогда не могла похвастаться способностью к изучению языков. Её оценки по английскому всё время колебались между твёрдой тройкой и слабенькой четвёркой.
        А вдруг её неспособность выучить местный язык послужит непреодолимым препятствием для её «врастания» в местное общество?
        Но тут вошёл преподаватель - тот самый вчерашний мужчина в мантии. И урок начался…
        И вот что странно! Рассуждая теоретически, учить язык этой страны было гораздо труднее, чем английский в школе. Школьный преподаватели общались с учениками по-русски. Не надо было догадываться о значении каждого слова - можно было просто привести русский перевод этого самого значения.
        А здесь преподаватель русского языка не знал. Так что вначале объясняться с Дашей ему было очень-очень трудно.
        В общем, до обеда они почти не продвинулись. Зато сразу после обеда произошёл прорыв - и к концу дня Даша уже могла понимать и произносить полтора десятка самых важных фраз.
        Закончились занятия поздно вечером. Даша чувствовала себя усталой - но очень довольной.
        Где-то через пару недель она свободно вела несложный разговор. А преподаватель получил возможность постепенно вводить её в курс дела. Кстати говоря, он оказался главным мудрецом Лесного королевства. Именно этот человек играл главную роль в организации вызова звёздных принцесс.

* * *

        То, что рассказала звёздная фея, оказалось чистой правдой. Королевство действительно переживало тяжёлые времена. И вызов звёздной принцессы вначале казался лучшим выходом.
        Правда, первая попытка была неудачна - принцесса так и не была найдена. Второй раз получилось и того хуже - найденная принцесса отказалась покидать свою вселенную и перебираться неизвестно куда.
        Так что к началу третьей попытки энтузиазма поубавилось. Лишь меньшинство без колебаний ждало чего-то хорошего. Многие опасались, что звёздная принцесса не пройдёт окончательной проверки. Некоторые даже боялись, что власти могут этот факт скрыть (ведь попытка-то последняя!), и тогда страной через несколько лет станет править недостойная королева.
        Тут Даша немного занервничала. Какая ещё проверка? Об этом фея ничего не говорила! Но мудрец её успокоил, сказав, что такая проверка преследует только одну цель - помешать посланнице тёмных сил выдать себя за звездную принцессу. А если совесть у принцессы чиста, то и бояться ей нечего!
        Тут же мудрец успокоил её ещё в одном вопросе. Дашу очень напрягало, что она ещё ни разу не виделась с принцем. Даже стали появляться подозрения, что принц не настолько хорош, как ей обещали. Но и тут всё, оказалось, происходило из-за того, что попытка - последняя. И поэтому всё хотели сделать точно по правилам, чтобы не «наколоться» из-за какого-нибудь пустяка. А правила предполагали, что первый раз они с принцем должны были увидеть друг друга во время церемонии проверки.
        Наконец Даша почувствовала, что довольно неплохо овладела местным языком. Но церемония проверки всё откладывалась. Главный мудрец сказал, что она должна овладеть местным языком в совершенстве - чтобы случайно не произошло какого-нибудь неприятного эксцесса.
        Увидев её расстроенное лицо, мудрец грустно сказал:
        - Ваше высочество, вы волнуетесь из-за пустяков. Главная наша проблема совсем в другом. Есть люди, которым само ваше существование - как кость в горле. И не только отдельные люди - целые страны.

* * *

        Оказалось, что многие знатные роды опасаются потери своего влияния. Ведь король, женой которого станет звёздная принцесса, очень сильно укрепит свою власть и сможет прижать эгоистическую и своевольную знать. Но главная опасность исходила от Туманной империи…
        Это огромное государство, граничившее с Лесным королевством на юго-востоке, имело с ним долговременный договор о ненападении. А к таким договорам было принято очень серьёзно относиться. Но, когда в Лесном королевстве начались династические проблемы, Туманная империя решила немного смухлевать. И заявила, что договор был заключён не между государствами, а между династиями (формулировки допускали и такую трактовку). И что, если в Лесном королевстве прервётся династия, Туманная империя будет считать себя свободной от каких-либо обязательств.
        И вот какое интересное совпадение! Принцу никак не удавалось жениться. Одна невеста отказалась в самый последний момент, а две другие были отравлены.
        - Так вы хотите сказать,  - ледяным голосом спросила Даша,  - что у вас двух принцесс уже отравили! Получается, и меня могут отравить!
        Но Главный мудрец загадочно улыбнулся и сказал, что те две принцессы были обычными, и их с Дашей даже рядом поставить нельзя. А звёздных принцесс судьба хранит как-то по-своему…
        Но более конкретно высказаться отказался.
        Время между тем шло и шло. И наконец была назначена дата Дашиного испытания…

* * *

        Конечно, ей заранее объяснили, как всё должно происходить. И самое главное - что она должна была говорить и делать.
        Для церемонии было выделено отдельное здание, находящееся на значительном расстоянии от королевского дворца.
        Даше подали роскошную карету, и, сопровождаемая пышным эскортом, она направилась в точку назначения. Главный мудрец сидел напротив девушки и давал ей последние советы. А главное - старался морально поддержать (Дашу буквально трясло от волнения).
        Больше месяца она провела в королевском дворце фактически затворницей. А теперь с живым интересом смотрела вокруг себя.
        Да, столица её новой родины была прекрасна! Она была вовсе не похожа на те малосимпатичные средневековые города, о которых Даша часто читала в книгах.
        А вот погода была мрачноватая. Как обычно…
        Наконец карета доехала до места назначения. Даша вышла из кареты - и мысленно ахнула.
        Вокруг неё стояла целая толпа. Галантные кавалеры, блистательные дамы… Все одеты ярко, но с большим вкусом. Утешало одно: сама Даша была одета ничуть не хуже!
        Всё дальнейшее запомнилось ей, как в тумане. Девушка машинально выполняла данные ей рекомендации, но впечатлений было слишком много. Её эмоциональная сфера просто зашкаливала!
        А потом она увидела ЕГО. Принца.
        Звёздная фея не обманывала. И ничуть не преувеличивала. Наоборот, все её обещания выглядели слишком бледными по сравнению с реальностью.
        А принц смотрел на неё. Не было никаких сомнений, что он испытывал точно такие же чувства.
        Первая встреча Даши и принца стала объектом пристального внимания со стороны окружающих людей. Судя по выражениям их лиц, происходящее им очень понравилось.
        Потом богато одетый мужчина с очень серьёзным лицом приблизился к Даше, держа в руках золотой поднос. На подносе лежал тёмно-синий шар из материала, похожего на мрамор. Даша взяла шар в руки и высоко подняла над головой. И шар зажёгся ровным ярким светом!
        Вокруг раздались ликующие крики. Судя по всему, волновалась не только она…
        Даша знала, что, если бы на её месте была обычная девушка, шар остался бы тёмным. А посланница тьмы каталась бы по полу, визжа от боли.
        Она прошла испытание…

* * *

        Дальнейшее Даша помнила очень смутно. Её представили королю (которого она тоже увидела сегодня первый раз). Позволили пять минут побеседовать с принцем. А затем самых важных гостей (в том числе, конечно, и её) пригласили на пир.
        За столом Даша сидела слева от принца. Но поговорить и тут толком не удалось, так как с другой стороны от девушки сидел король. Точнее, это она сидела на почётном месте - справа от короля.
        Её приятно удивило, что король хорошо представлял, кто такая звёздная принцесса. Он не стал мучить Дашу вопросами о её мире (почувствовав, что эта тема была бы ей неприятна), а, наоборот, рассказал своей соседке много интересного о людях, сидящих за столом.
        Потом, правда, король сообразил, что поступает несколько нетактично по отношению к своему сыну - и Даша получила возможность поговорить с принцем.
        Как ни странно, с самого начала между ними не было никакой неловкости. Видно, чувство, возникшее между ними, было настолько сильно, что сразу же сломало все психологические барьеры.
        И вот только в этот момент Даша по-настоящему поняла, как ей повезло.
        И как прекрасно то, что с ней произошло и ещё произойдёт.

* * *

        Праздничный пир длился три дня подряд. А потом наступили будни.
        Они были ничуть не хуже праздника.
        Обучение продолжалось. Но теперь Дашу учил не один человек, а сразу несколько.
        Занятия с Главным мудрецом продолжались, хотя и стали короче. Теперь он рассказывал Даше об окружающем её мире. Знания мудреца были поистине неисчерпаемы: география, зоология, ботаника, этнография, политика… И многое-многое другое.
        Принц учил Дашу ездить верхом. Занятия длились всего час, но этот час был настоящей психологической отдушиной. Им было очень хорошо друг с другом…
        Ну и ещё Дашу учили всяким мелочам: танцам, шитью, приёмам кулинарии и вообще домоводству. Будущая королева всё это должна была знать…
        Даша просто поражалась, как много она успела узнать за такое короткое время. Почему-то здесь ей всё удавалось гораздо легче, чем в родной Вселенной. Вероятно, это был один из бонусов, прилагавшихся к званию звёздной принцессы.
        Наконец, наступил момент, когда и этот этап обучения был закончен. Настала пора заниматься настоящим делом…
        Первая задача напрашивалась сама собой: покровительство искусствам. Даша познакомилась со многими художниками и композиторами, и старалась всеми силами выдвигать вперёд самых талантливых из них. Когда это дело «раскрутилось» и уже не требовало больших затрат времени, Даша занялась благотворительностью. И это пошло у неё очень неплохо. Дело в том, что многие идеи, очевидные для человека XXI века, были пока что неизвестны в этом мире. А если учесть, что Даша была очень осторожна и долго думала, прежде чем применить что-то на практике, то неудивительно, что пока что получалось у неё всё хорошо.
        Но ей всё-таки хотелось чего-то более серьёзного. Принц, которого она озадачила на этот счёт, немного подумал и предложил ей заняться судебной деятельностью.

* * *

        Судебная система Лесного королевства для человека XXI века выглядела несколько непривычно. Самым высшим органом власти был Королевский совет, возглавляемый королём и состоящий из самых влиятельных и знатных людей королевства. Он же был высшей судебной инстанцией.
        На ступеньку ниже стоял Королевский суд, на заседаниях которого король единолично судил своих подданных. Ещё ниже стоял Суд Наследника престола, возглавлявшийся принцем. А уж дальше - все остальные.
        Сначала Даша присутствовала на судебных заседаниях и параллельно изучала законы королевства (которые оказались изложены гораздо более понятным языком, чем современные ей российские).
        А затем для неё создали свой собственный суд. Официально он назывался Четвёртым коронным, но все его называли Суд Принцессы.
        Сначала к этой затее все отнеслись скептически. Но потом отношение начало меняться. Ведь очень хорошо иметь под боком суд, председатель которого неподкупен (в силу своего положения), умён, да ещё и «всех видит насквозь». Да-да - у Даши резко повысился уровень интуиции (второй бонус звёздной принцессы).
        В общем, после этого популярность Даши среди народа резко повысилась.
        И король с принцем были довольны - Даша разгрузила их от значительной части работы, которую они воспринимали как рутинную.
        Поэтому нет ничего удивительного в том, что в конце концов король ввёл Дашу в Королевский совет (само собой, принц был членом этого совета уже давно).

* * *

        На первых заседаниях совета Даша веля себя тише воды, ниже травы. Потому что глупо выступать по поводу вещей, к которых ты ещё не ориентируешься. Но потом она вошла в курс дела и начала высказывать свою точку зрения.
        Пока она спорила с рядовыми членами совета, это воспринималось достаточно спокойно (хотя многие незаметно морщились). Но однажды она поспорила с самим королём! Очень вежливо, но твёрдо! Более того - в конце концов сумела убедить его в своей правоте!
        В тот раз король распустил совет раньше времени, а Дашу попросил остаться. Многие члены совета уходили, пряча злорадные усмешки. Теперь-то король покажет этой выскочке!
        Но разговор прошёл совсем не так, как они предполагали. Оставшись наедине с Дашей, король прижал её к груди и тихо сказал: «Спасибо, дочка! Ты вела себя сегодня достойно будущей королеве». После чего подошёл к окну, посмотрел на серое грозовое небо и продолжал:
        - Вы с сыном должны привыкать к тому, что вы - будущие владыки. И что за мои теперешние ошибки расплачиваться будете вы. Так что я ни капельки не обижаюсь, а, наоборот, радуюсь!
        На следующий день Дашу попытались отравить.

* * *

        Во время ужина рядом с принцессой поставили жареного гуся, которого она очень любила. Даша подозвала лакея, чтобы он отрезал ей кусочек. Но что-то её остановило.
        Она чётко поняла: ЭТО БЛЮДО НЕЛЬЗЯ ЕСТЬ.
        Ледяным голосом она остановила пир и вызвала в зал Главного мудреца. Когда тот пришёл, Даша попросила его проверить это блюдо.
        Оно действительно оказалось отравленным…
        После этого Дашу пытались пару раз отравить, три раза подстрелить и один раз растоптать лошадьми. Но принцесса чувствовала опасность заранее и каждый раз успешно её избегала.
        В конце концов, наверное, её сумели бы извести. Но заговорщикам не повезло: карету, пытавшуюся задавить Дашу, сумели остановить, а всех находящихся в ней отправили на допрос.
        Они рассказали много интересного… Так что скоро в тюрьме оказалось и несколько знатных лиц.
        А около домов арестованных бушевали толпы, возмущённые попытками убить их любимую принцессу.
        В общем, недругам пришлось пока поутихнуть…

* * *

        Даша никогда не думала, что работа может доставлять такое счастье. Девушка очень быстро училась, и любая работа занимала у неё всё меньше времени. Но появившееся свободное время неугомонная принцесса занимала новыми делами.
        Самое главное - теперь она могла больше общаться с принцем. О любви они говорили редко (зачем говорить о том, что и так очевидно). Но вот о делах королевства могли беседовать часами.
        А когда принц был занят, а Даше хотелось подышать свежим воздухом, она садилась на лошадь и в сопровождении личного эскорта путешествовала по дорогам королевства.
        Во дворец она возвращалась спокойная и отдохнувшая. И с утроенными силами принималась за работу.
        В общем, Дашину жизнь вполне можно было оценить на «пять с плюсом».
        Но вот это-то и начало её беспокоить. Слишком уж всё было хорошо!
        Обострившаяся интуиция подсказывала ей, что скоро в её жизни произойдут неприятные и тягостные события.

* * *

        Негативные размышления не прошли даром: у Даши начались приступы плохого настроения. Когда на неё это накатывало, девушка ничем не могла серьёзно заниматься. Был только один способ быстро прийти в норму - вскочить на лошадь и сделать короткую прогулку вокруг столицы. Естественно, с соответствующим эскортом (о безопасности тоже нельзя было забывать).
        И вот однажды утром Даше было особенно тоскливо, и она решила, как обычно, прогуляться. Но в этот раз она решила проехаться чуть подальше, чем обычно, так как решила, что короткой прогулки в этот раз будет мало.
        Проезжая по знакомой лесной дороге, Даша заметила небольшую лесную тропинку, на которую раньше не обращала внимания. Подозвав к себе офицера, командовавшего эскортом, она спросила, куда ведёт эта тропинка. Офицер почему-то сначала смутился, а потом сказал, что ведёт она в Проклятые земли, которые лучше вообще обходить подальше. И тут Дашу охватило любопытство, и она приказала повернуть на тропинку. Офицер робко попытался возразить, но Даша цыкнула на него - и начальник эскорта, вздохнув, вынужден был подчиниться.
        По тропинке они ехали около часа - а потом выехали на край огромного оврага. А на другом краю оврага стоял огромный дворец ослепительно-чёрного цвета.
        Здание было построено в мрачном готическом стиле и не походило ни на одно знакомое Даше строение.
        «Дворец тьмы» - услышала принцесса за своей спиной испуганный шёпот.
        Теперь она вспомнила. Этот самый дворец пользовался очень дурной славой. В нём никто не жил. Более того - к нему боялись приближаться.
        Но у Даши он почему-то вдруг вызвал интерес. И она подъехала к самому краю оврага, прикидывая, как лучше через него перебраться.
        Сразу было видно, что объехать овраг практически невозможно - его края с обоих сторон терялись за горизонтом. Похоже, это был не просто овраг, а русло некогда полноводной, но теперь уже почти высохшей реки.
        А вот через него пробраться было не так уж сложно. Вниз спускалась довольно удобная тропинка. Затем эта тропинка выводила на мостик, переброшенный через ручей на дне оврага. А потом поднималась на противоположный склон.
        Тут даже на коне можно было проехать!
        Задумавшись о способах перебраться через овраг, Даша не сразу заметила, что у её эскорта возникли проблемы. Они не могли подъехать к даже к краю оврага. Как будто их удерживала какая-то невидимая сила!
        - Ваше высочество!  - закричал офицер.  - Очень прошу вас - вернитесь. Мы не можем подъехать, чтобы вас защитить!
        И тут Даша совершила поступок, который не сделал ей чести. Крикнув через плечо «Подождите меня здесь! Я скоро вернусь!», она стала спускаться вниз по тропинке. В последний момент девушка бросила взгляд назад. Командир эскорта смотрел ей вслед, и в глазах его было отчаяние…

* * *

        В её голове мелькнула мысль, что она поступает глупо, рискуя собой без серьёзной причины. И даже не очень порядочно, поставив свой эскорт в двусмысленное положение. Но Даша отбросила эти мысли. Слишком было сильно её желание осмотреть таинственный дворец. А чтобы совесть не слишком докучала, в голову пришла спасительная мысль: она же не надолго! Что может случиться за какие-нибудь полчаса?
        Через овраг она перебралась без проблем. И, пришпорив лошадь, быстро поскакала к таинственному и загадочному Дворцу тьмы.
        Ехать пришлось чуть дольше, чем она ожидала. И дворец, соответственно, оказался гораздо больше, чем она думала.
        Он был просто огромный. И пугающий.
        Внезапно Дашино сердце защемило. Как будто вот-вот должно было произойти что-то непоправимое.
        Не лучше ли повернуть и поехать обратно?
        Даша чуть так и не сделала. Остановила её лишь одна мысль: если она сейчас уедет, второй раз ей сюда не попасть. Король наверняка примет меры, чтобы она больше сюда никогда не заехала.
        Поэтому Даша больше не колебалась и пошла искать вход.
        Ворота она нашла довольно быстро. Они были закрыты на ручную дубовую щеколду, которую, хотя и с трудом, можно было открыть без ключа.
        Девушка вошла во двор и привязала коня под небольшим навесом.
        Парадный вход ей открыть не удалось. Тогда Даша вошла в небольшую боковую дверцу и оказалась в галерее, отделанной чёрным мрамором. На левой стене галереи были расположены высокие узкие окна. Правая стена была сплошная.
        Хотя на улице было достаточно светло, свет, падающий из окон, терялся на тёмных, почти чёрных стенах. Поэтому всё вокруг было погружено в полумрак.
        Галерея была очень длинная. По крайней мере, её противоположного конца было не разглядеть.
        И, хотя ей было очень страшно, Даша собралась с духом и пошла вперёд по тёмному коридору.

* * *

        Между тем снаружи, похоже, собирался дождь, и в галерее становилось всё темнее и темнее. Даша с тревогой посмотрела налево - окна уже были почти тёмными. Вот сверкнула молния - и они совсем погасли. Однако полной темноты почему-то не было. Но свет, как ни странно, теперь почему-то падал спереди.
        Даша осторожно посмотрела вперёд - и её сердце завопило от ужаса.
        На неё из темноты смотрело светящееся чудовище.
        - Здравствуйте, Даша!  - сказало чудовище гулким, раскатистым голосом.
        И тут Дашино сердце ёкнуло во второй раз. Чудовище обратилось к ней на русском языке!

* * *

        Существо, находившееся перед Дашей, правильнее всего было бы назвать «ожившим кошмаром».
        Огромный рост (более четырёх метров). И немыслимое сочетание человеческих и нечеловеческих черт.
        Больше всего это существо походило на ракшасов из индийской мифологии. Только вот выглядело оно гораздо причудливее и несравнимо страшнее.
        В воздухе повисло молчание. А затем чудовище, доверительно наклонившись в Даше (от чего та перепугалась ещё больше), иронично спросило:
        - Ну как, налюбовались?
        И, позабавившись её испугом, продолжало:
        - Я не сделаю вам ничего плохого. Ни убивать, ни калечить вас я не собираюсь. Но я должен сообщить вам важную информацию. Которая, к сожалению, вас очень-очень расстроит. Вы готовы меня слушать?
        - Готова!  - испуганным голосом ответила Даша.
        Тогда чудовище, внимательно посмотрев на неё, наклонилось ещё ниже, и обдав Дашу горячим дыханием, спросило:
        - Вам никогда не казалось странным всё то, что происходит вокруг вас в последнее время?

* * *

        Даша застыла, поражённая этим простым вопросом. Действительно, она не раз удивлялась, что как-то всё у неё получается неправдоподобно легко. И язык за два месяца выучила, и популярность у жителей королевства буквально «с лёту» заработала. Да и с принцем у неё какая-то чересчур идеальная любовь! Мало того, что с первого взгляда (причём с обеих сторон)  - так ещё и практически бесконфликтная. Они ещё ни разу по-настоящему не поругались. Нет, такого просто не бывает!
        Чудовище наблюдало за ней с интересом. А когда все эти мысли кончили проноситься в Дашиной голове, оно покачало головой и задумчиво сказало:
        - Вот это я и имею в виду!
        Даша застыла, поражённая.
        - Так вы что, читаете мои мысли?  - выдавила из себя она.
        - Конечно!  - усмехнулось чудовище!  - Но через полчаса это уже не будет вас удивлять!
        Даша растерянно замолчало. А чудовище посмотрело на неё сочувственным взглядом и как-то грустно спросило:
        - Хотите, я расскажу, что произошло с вами на самом деле?
        При этих словах сердце у Даши захолонуло. Но она лишь молча кивнула головой…

* * *

        - Звёздная фея вам, конечно, приснилась. Проснувшись, вы никакого перстня около кровати не нашли. И, само собой, очень расстроились. А, расстроившись, не нашли ничего лучшего, чем прогулка по лесу. Само собой, вы при этом фантазировали, что перстень при вас и вы вот-вот перенесётесь в ваше параллельное пространство. Ну и, конечно, заблудились…
        - Но я помню совсем другое!  - сдавленно возразила Даша.
        - Об этом я ещё скажу пару слов!  - туманно ответило чудовище.  - Но дайте всё-таки мне закончить. Вы заблудились и провели ночь под деревом. Никакого рюкзака с пледами и свитерами при вас, конечно, не было. Поэтому вы за ночь сильно простудились. И самое страшное - застудили голову. Так что сейчас вы лежите в больнице без сознания.
        - Так значит, весь окружающий меня мир…  - начала Даша дрожащим голосом.
        - Да-да! Весь этот такой симпатичный для вас мир - лишь плод вашего воображения. Как ни печально мне это говорить…

* * *

        - Постойте!  - воскликнула Даша.  - Неужели я лежу уже несколько месяцев без сознания?
        - Да нет, конечно! Без сознания вы примерно неделю. Но в этом воображаемом мире время идёт для вас с несколько другой скоростью. Поэтому здесь вы успели прожить около пяти месяцев.
        - Но если мир, который я вижу вокруг себя, так хорош,  - задумчиво проговорила Даша,  - то, может быть, мне просто забыть всё, что вы сказали? А просто жить дальше - и не заморачиваться?
        - Интересная идея!  - иронично проговорил её таинственный собеседник.  - Да только вот ничего у вас не выйдет! Во-первых, мысль о том, что всё вокруг ненастоящее, будет для вас невыносима. А, во-вторых, надо же и немножко подумать о своей судьбе в реальном мире.
        - Что вы имеете в виду?  - испуганно спросила Даша.
        - Дело в том, что ваше теперешнее состояние неустойчиво. Дальше возможны следующие варианты. Во-первых, вы можете выздороветь. Просто однажды проснуться не в дворцовой спальне, а на больничной койке.
        Даша зябко передёрнула плечами.
        - Да, я понимаю, вам не нравится!  - сочувственно прокомментировало вежливое чудовище.  - Но поверьте, это самый лучший вариант. Потому что все остальные гораздо хуже.
        - А какие ещё есть варианты?  - испуганно спросила Даша.

* * *

        - Ну, во-первых, вы можете умереть в реальном мире. Просто однажды всё, что вы видите, потухнет в ваших глазах - и всё. Больше ничего не будет.
        - А что будет, если я умру В ЭТОМ МИРЕ?  - напряжённо спросила Даша.
        - Опять вы забегаете вперёд!  - раздражённо прокомментировал её собеседник.
        Это-то как раз с ходу не объяснить! Давайте уж я перечислю все варианты, а потом вы будете задавать вопросы!
        - И много ещё этих вариантов?
        - Целых четыре. Но начинаются они одинаково. Ваше тело очнётся в реальном мире, несмотря на то, что ваше сознание будет оставаться в этом.
        - Как это?  - испугалась Даша.
        - Ну, как бы это объяснить… Когда ваше сознание стало проваливаться в воображаемый мир, некоторые его элементы испугались и остались в мире реальном. Кое-какие разрозненные элементы. Но они могут объединиться в некое примитивное суррогатное сознание, которое начнёт управлять вашим телом. В силу того, что это сознание более чем неполноценное, из больницы вам будет только одна дорога - в психиатрическую лечебницу.
        - Может быть, это тоже выход?  - зябко повела плечами Даша.  - Моё тело будет там, а сознание - здесь. И оно успеет прожить довольно неплохую жизнь. И, надеюсь, долгую…
        - Ох, как вы упрямы! Поверьте мне, в этом случае всё будет не так!

* * *

        - Когда психиатры станут вас лечить в реальном мире, ваше сознание сразу же будет вышвырнуто отсюда в ваше реальное тело. И встретится с вашим суррогатным сознанием. И вот тут возможно несколько сценариев. Самый лучший из них - если суррогатное сознание смирится и вольётся снова в ваше основное сознание. Тогда с точки зрения окружающих людей вы резко выздоровеете. Но все-таки это не такой хороший вариант, как прийти в себя в обычной больнице. Вы спросите, почему? А потому что в обычной больнице, когда вы поправитесь, вас с радостью выпишут. А психиатрам вы ещё долго будете доказывать, что полностью выздоровели. А доказать это будет ох как непросто!
        - Ну а остальные варианты?  - сдавленно спросила Даша.
        - Один из них гораздо хуже, а два - несравнимо хуже!  - хладнокровно пояснило чудовище.  - Может быть так, что сначала суррогатное сознание будет вам сопротивляться, но потом вы его поборете. В результате вы всё-таки станете здоровой. Но какой ценой? Ведь борьба двух сознаний за одно тело со стороны выглядит довольно-таки странно. Психиатрам всё это точно не понравится. Поэтому в этом случае выписаться из психиатрической лечебницы вам будет несравнимо труднее. А находиться там, будучи здоровым человеком, глупо и обидно!
        - Ну а два самых худших варианта?  - уже не надеясь ни на что хорошее, спросила Даша.
        - Может быть так, что суррогатное сознание вас победит - и вы полностью потеряете контроль над своим телом. Лишь будете бессильно наблюдать, что это ничтожество вытворяет. Не исключено также, что силы ваши окажутся примерно равны - и вы будете долго-долго бороться друг с другом. Пока такое будет происходить, психиатры вас из больницы не выпустят. И здесь они, честно говоря, будут абсолютно правы.
        Дашин собеседник внимательно посмотрел на неё:
        - Ну как, вопросы есть?
        - Вопросов-то, конечно много! Но самый главный из них: кто вы, собственно говоря, такой!

* * *

        Монстр оглушительно расхохотался:
        - Да уж! Вот вопрос так вопрос!
        И, вмиг став серьёзным, продолжал:
        - Я - как бы это сказать боле корректно - порождение вашего подсознания.
        - Значит, сейчас я разговариваю с собственным подсознанием?  - уточнила Даша.
        Монстр поморщился:
        - Вы слишком примитивно представляете себе подсознание. Как какое-то второе сознание. Нет, подсознание действует стихийно, хотя при этом достаточно точно и эффективно.
        - Что-то вы совсем меня запутали - подавленно ответила Даша.
        - Хотите простую формулировку? Извольте! Меня, по большому счёту, вообще не существует. Вы сейчас фактически разговариваете сама с собой!
        - Как это?  - удивлённо воскликнула Даша.
        - Очень просто! Ваше сознание создало этот воображаемый мир. Подсознание, препятствующее этому, было просто отодвинуто на задний план. Но, когда ситуация стала критической, подсознанию удалось вырваться и кое в чём поучаствовать. Так в этом мире появился Дворец тьмы. И то существо, которое вы в нём встретили. То есть я! А то, это существо такое страшное - тоже несложно объяснить. Надо было разрушить слащаво-идиллическую картину ваших фантазий. А зловещий Дворец тьмы и кошмарный собеседник сделали это просто блестяще.
        Даша схватилась за голову:
        - Я только одного не понимаю - к чему вы всё мне это говорите? Чтобы поиздеваться?
        - Нет, что вы! Совсем наоборот,  - обиделся загадочный монстр.  - Я как раз хотел подсказать вам, как действовать дальше.

* * *

        - Единственный приемлемый способ вырваться из-под власти этого иллюзорного мира - перестать им интересоваться. Причём без вызовов, без показных поз, без заявлений. И самое главное - не рассказывайте никому о нашем разговоре. Изобретательное сознание будет цепко держаться за созданную им иллюзию. Так что придуманные вами же персонажи быстренько найдут контраргументы и убедят вас в том, что вы якобы находитесь в реальном мире. И вы получите ещё несколько месяцев спокойной жизни. Но только вот ваше пробуждение в настоящей реальности тогда будет просто ужасным. Уверяю вас, из психушки вы в этом случае вообще никогда не выйдете!
        - А что будет, если я последую вашему совету и отстранюсь от этого мира. Как я попаду в мир реальный?
        - Отстранившись от этого мира, вы как бы истаете. Вы тоже как бы умрёте в этом мире. Но мгновенно очнётесь в мире настоящем. Однако с гораздо более сильными позициями.
        Заметив, что Даша буквально не в себе и вот-вот заплачет, монстр попытался её успокоить:
        - Да не расстраиваетесь вы так! Тот опыт, который вы получили в воображаемом мире, вполне пригодится вам и в мире реальном. Так что если это приключение закончится для вас благополучно, то в конце концов вы окажетесь в плюсе.
        И, увидев, что Даша постепенно успокаивается, прибавил:
        - Ну что, успокоились? Я верю, что всё у вас будет хорошо! Но только вы должны точно соблюдать мои рекомендации. Абсолютно точно!
        И жуткое чудовище улыбнулось Даше в последний раз и растаяло в воздухе.
        А в окна галереи вдруг ударили яркие лучи. Гроза закончилось, и на небе вновь появилось солнце…

* * *

        Дальнейшее Даша помнила как в тумане. Покачиваясь от усталости, она прошла обратно по Чёрной галерее и вышла на улицу.
        Дворец тьмы буквально давил её своей угольно-чёрной громадой. Не в силах находиться рядом с ним ни одной лишней минуты, она вскочила на лошадь и поскакала обратно.
        Голова кружилась, и во всём теле была какая-то слабость. Поэтому через овраг Даша перебралась с определённым трудом, пару раз чуть не свалившись с лошади.
        Командир эскорта очень обрадовался, увидев её. Действительно, если бы Даша не вернулась, его положение было бы просто ужасно. А так всё обошлось…
        Даша видела, что этот человек, если бы мог, с большим удовольствием высказал бы ей всё, что думает о её спонтанной поездке к Дворцу тьмы. Но он, конечно, промолчал. Потому что не дело младшего офицера делать принцессе замечания…
        Правда, Даша чувствовала, что эта короткая поездка что-то сильно изменила в ней самой. Потому что, встречаясь взглядом с командиром эскорта, она замечала в его глазах тревогу. И с каждой минутой эта тревога становилась всё сильнее и сильнее.
        Погрузившись в свои мысли, Даша и не заметила, как въехала в столицу и подъехала к королевскому дворцу.
        И тут Даша почувствовала, что ей становится страшно. Она не представляла, как посмотрит в глаза принцу. Своему любимому. Своему ненаглядному. Которого на самом деле нет…

* * *

        С момента посещения Дворца тьмы прошла целая неделя. И каждый день этой недели был настоящей пыткой.
        Дашино положение было просто ужасно. На её глазах рассыпался целый мир. И только сейчас она поняла, как этот мир был ей дорог…
        Раз за разом она убеждалась в том, что здесь и только здесь она могла бы быть счастлива. Если бы «здесь» не превратилось внезапно в «нигде».
        Но увы! Каждую минуту она видела доказательства того, что монстр всё-таки был прав…
        Дело было вовсе не в том, что окружающие её объекты были «ненастоящими» и исчезали при попытках разглядеть подробности. Нет, тут-то как раз всё было в порядке. Ненормальность была в другом: слишком всё здесь было благополучно.
        Нет, нет, даже не это. И здесь было много проблем, нелепостей, несправедливостей. Но всё это чудесным образом исчезало, стоило за дело взяться Даше. И она наконец пришла к чёткому выводу: нет, так не бывает! Всё это похоже не столько на реальную жизнь, сколько на сказку. Ну, или на сказочный бред…
        Даша была настолько шокирована полученной информацией, что вначале решила устроить себе маленькую передышку: пожить недельки две, как будто ничего не случилось. Забыть про монстров из Дворца тьмы и про то, что вокруг - иллюзия. А через две недели начать постепенно обдумывать ситуацию. Вдруг за это время удастся посмотреть на всё с несколько непривычной стороны.
        Но даже это ей не удалось. Мысль о виртуальности окружающего мира была слишком неприятна, чтобы можно было просто от неё отмахнуться - даже на несколько дней.
        Но самым трудным было общение с людьми, особенно с близкими.
        Ведь если ещё как-то можно было смириться с иллюзорностью неодушевлённых предметов, то допустить то же самое для людей было абсолютно невыносимо!

* * *

        Уже с самого первого вечера с момента посещения Дворца тьмы Даша заметила направленные на неё недоумённые взгляды. В этом не было ничего удивительного: она была сильно расстроена, и это наверняка было видно невооружённым глазом.
        Несколько раз с ней пытались поговорить. Король, принц, Главный мудрец. Другие не решались - их статус был для этого недостаточно высок.
        Из этих разговоров ничего не вышло. Даша заявляла, что, да, она немного разволновалась, но сейчас уже всё в порядке - и волноваться не о чем. Поскольку Даша продолжала делать всё, что делала раньше, формальных претензий к ней быть не могло. Но она сама чувствовала, что все дела теперь делает почти механически.


        Да и как могло быть иначе? Раньше её увлекали реальные дела. Теперь же это дело оказалось какой-то бессмысленной игрой.
        Парадокс заключался в том, что теперь ей было в тысячу раз тяжелее. Раньше её морально поддерживало то, что её деятельность приносит пользу окружающим людям. И это давало ей увлечённость и силы. Теперь же всё стало совсем не так…
        Что толку было, например, радоваться тому, что она, возглавляя суд, каждый день спасала невинных людей от тюрьмы, если людей этих на самом деле не было и никакая тюрьма им не угрожала…

* * *

        Но труднее всего было считать несуществующими именно близких людей. Даша ловила себя на том, что, совершая повседневные поступки, всё-таки считает этих людей настоящими: старается вести себя с ними максимально тактично и боится расстроить.
        А потом вдруг опять накатывало ощущение нереальности окружающего мира - и милые её сердцу люди вдруг опять оказывались укутаны барьером несуществования…


        Даше оставалось только радоваться, что она ещё не успела выйти замуж и родить ребёнка. Такой двусмысленности в отношениях с собственным дитя она бы просто не выдержала.
        Но и так Даше было очень тяжело. Её силы были буквально на исходе.

* * *

        Тогда она решила сесть и спокойно всё обдумать.
        Да, она находилась в тупике. Но если рассуждать теоретически, у неё было по крайней мере три варианта.
        Первый - сделать вид, что ничего не было, и жить в этом мире, как в настоящем.
        Сейчас она поняла, что это - отнюдь не худший вариант (что бы там ни говорил этот самый монстр от подсознания). Но вариант этот, увы, был нереален. Она не могла просто отмахнуться от того, что услышала во время посещения Дворца тьмы. И это знание разъедало сердце и отравляло душу…
        Второй вариант - поступить так, как советовал монстр. То есть отстраниться от воображаемого мира и сделать всё для того, чтобы максимально благополучным образом вернуться в мир реальный.
        Но и это не годилось. Слишком убогим был этот так называемый реальный мир.
        Был ещё и третий вариант. Плюнуть на предупреждения монстра и поговорить откровенно с теми, кто был ей здесь дорог: с принцем, королём, главным мудрецом. Вдруг они что-нибудь придумают? Ведь они были очень умны. Или - если смотреть с другой стороны - её сознание придумало их умными.
        Преимуществом этого варианта было то, что он предполагал от Даши какие-то активные действия. Потому что тяжелее всего в этой ситуации было пассивно ждать…
        Но у этого варианта был и серьёзный недостаток. Дело в том, что Даша заранее просчитала, как в этом случае будут развиваться события. И результат ей очень не понравился…
        Вот она расскажет о своих проблемах. И её, конечно, убедят, что окружающий мир - самый что ни на есть реальный. И помчатся один за другим счастливые дни…
        Да ведь только себя саму не обманешь - и в конце концов опять придёт прозрение. Но во второй раз это будет в тысячу раз больнее!
        Но, несмотря ни на что, Даша уже была готова откровенно поговорить с принцем. Как вдруг в её голове возник ещё один вариант - четвёртый…

* * *

        Фактически, четвёртый вариант был модификацией второго. Он тоже предполагал отстранение от окружающего её мира. Но имел в виду совсем иную конечную цель. Не вернуться в оставленный ей реальный мир, чтобы добиться там убогого процветания,  - а накопить в окружающем её мире (пусть даже воображаемом) золотой фонд счастливых воспоминаний. С которыми и в психушке очнуться было бы не страшно. А если она в тот мире вообще не проснётся,  - ну что ж, тем лучше…
        Говоря честно, для большинства людей это вообще не было бы чем-то приемлемым. Но для Даши с её склонности к грустным переживаниям это казалось очень неплохим вариантом. Да, она уйдёт,  - но уйдёт красиво! А что при этом будет грустно - так ведь ей не привыкать…
        Плюс этого варианта заключался ещё и в том, что у Даши вновь появился стимул выполнять все свои обязанности как можно лучше. Потому что чем успешнее она будет действовать, тем лучше будут её воспоминания. К тому же она сообразила, что проблема реальности / нереальности окружающего ей мира станет гораздо менее актуальной, если от этого мира у неё останутся лишь воспоминания…
        Так что Даша с трудом сдержала своё желание откровенно поговорить с принцем - и приступила к реализации четвёртого варианта.
        И сразу же почувствовала, как её жизнь снова наполняется смыслом.
        Конечно, всё было гораздо хуже, чем до поездки к Дворцу тьмы. Но по сравнению с тем, что произошло после поездки, всё стало просто замечательно! Она просто ожила! Стосковавшись по настоящему отношению к работе, она вновь превратилась в ту неутомимую и изобретательную принцессу, которой была ещё месяц назад.
        А во время коротких конных прогулок он жадно рассматривала окружающие её мрачноватые, но безумно красивые пейзажи. Она просто должна запомнить как можно больше - пока то, что она видит вокруг, не исчезло навсегда!
        И всё-таки она понимала, что прошлого уже не вернёшь. И что жить в этом мире ей всё равно осталось недолго. Слишком много жизненных сил она тратила на то, чтобы поддержать в своём сердце иллюзию осмысленности.
        Так прошло несколько месяцев. А потом Даша опять стала ловить грустные и тревожные взгляды на лицах близких ей людей. И она поняла, что всё-таки медленно угасает. Ну что ж - она сделала всё, что могла…
        Только вот всё-таки ей иногда было безумно жаль, что окружающий её прекрасный мир - не настоящий…

* * *

        Даше даже не могло прийти в голову, что она стала жертвой жестокого и циничного обмана.
        Возвращаясь в один из особенно трудных дней с вечерней прогулки, она даже не могла себе представить, что далеко-далеко, в другой Вселенной, в месте, которое и представить-то себе трудно, говорили о ней.
        И самое главное - если бы она узнала, о чём ведётся разговор, в голове её всё бы перевернулось.
        Один из участников разговора был ей хорошо известен - это был тот самый монстр, которого она встретила во Дворце тьмы. Но теперь он не прикидывался порождением чьего-либо подсознания. И выражение лица у него было совсем другое - не понимающе-сочувственное, а победно-циничное.
        А остальные… Если Дашиного собеседника можно было (и, кстати говоря, вполне обоснованно), назвать чудовищем, то остальные были чудовищами в квадрате. До таких существ даже сам великий Босх бы не додумался…
        Три месяца назад первому монстру некими грозными и зловещими силами было поручено очень важное задание. А теперь он о выполнении этого задания отчитывался…
        Кстати говоря, сейчас он говорил не по-русски, а на совершенно другом языке. Но все присутствующие его прекрасно понимали.
        - Хочу напомнить высокому собранию,  - начал первый монстр,  - что некоторое время назад Планета гроз, которую мы уже считали почти своей, вдруг стала выходить из-под нашего влияния. А ведь эта планета находится в важной узловой точке, и её значение для всех нас…
        - Не отвлекайтесь на изложение очевидного!  - поморщился один из монстров.  - Говорите по существу!
        - Так я и говорю!  - ничуть не смутился первый монстр.  - Виной этому было Лесное королевство, почти доведённое нами до ничтожного состояния и каким-то чудом сумевшее вызвать себе на помощь Звёздную принцессу.
        Среди слушавших раздался лёгкий шум. Судя по всему, информация была достаточно важной.
        - Эта прохиндейка очень быстро интегрировалась в местное общество. И начала свою подрывную работу. Сразу стало ясно: делу тьмы в этом королевстве, а, может быть, и на всей планете, грозит серьёзна опасность. И мне поручили разобраться в ситуации.
        В зале повисла напряжённая тишина. А докладчик хитро улыбался, держа паузу.
        - Ну так вот!  - наконец продолжил он.  - Мне удалось нейтрализовать Звёздную принцессу. Она доживает последние месяцы. И самое главное - никто об этом даже не догадывается. Даже сама она не понимает, что с ней на самом деле произошло.
        Один из слушающих издал негромкий звук, похожий на кашель, и все сразу же повернулись в его сторону.
        Да, вот это существо не могло бы беседовать с Дашей в Чёрной галерее Дворца тьмы. Даша бы немедленно упала в обморок, лишь увидев ТАКОЕ.
        Но присутствующие на этом совещании, судя по всему, давно привыкли к внешности друг друга. А вдруг возникший интерес к этому существу объяснялся просто: среди всех участников он был самым старшим по рангу.
        Докладчик молча ждал, что ему скажут. А монстр-руководитель, тоже выдержав паузу (похоже, здесь это было типичным приёмом), дружелюбно-отстранённым голосом произнёс:
        - Судя по вашим словам, вы совершили невозможное. Я думаю, ваши дела будут занесены в Чёрную книгу. Но сейчас мне хочется от вас максимально подробного изложения. Мы должны точно знать, что на самом деле произошло - и у нас нет права на ошибку.
        Первый монстр кивнул. И начал свой рассказ:
        - Самой главной изюминкой моего плана было использование нашей законсервированной базы в окрестностях их столицы. Местные жители называют это строение Дворец тьмы…

* * *

        В первую очередь монстр-докладчик подробно рассказал о своём разговоре с Дашей и о том, как он сумел убедить её в том, что окружающий её мир - всего лишь иллюзия.
        - И она вам поверила?  - удивился старший монстр.
        - Ещё бы ей не поверить!  - усмехнулся докладчик.  - Во-первых, я заговорил с ней на её родном языке, совершенно непонятном для жителей её новой планеты.
        Во-вторых, её шокировала моя необычная для человека внешность. В-третьих, мысли, которые я собирался ей внушить, уже мелькали в её голове. Ну и, в четвёртых, такой приятный пустячок, что я мог читать её мысли, а она мои - нет. Каждый из этих четырёх факторов существенно усилил мою позицию в разговоре, а все вместе они не оставили ей вообще никакого шанса!
        - Я горжусь, что выработаете на нас!  - пафосно заявил старший монстр.  - Ваш профессионализм, как всегда, выше всяких похвал!
        - Я стараюсь!  - скромно, но не без гордости ответил монстр-докладчик.  - Самое главное я приберёг для неё в конце. Она решила, что я настаиваю на каком-то определённом варианте её поведения. А мне-то всего-навсего надо, чтобы она не воспринимала окружающий её мир в качестве реального. Поэтому она сейчас думает, что, выбрав другой способ поведения, поступает назло мне. А меня, говоря честно, то, как она себя сейчас держит, тоже вполне устраивает!
        - Ну и как вы оцениваете шансы вашей подопечной понять, что ей, мягко говоря, запудрили мозги?
        - Очень низко! Её может спасти только чудо!
        - Ну, чудеса всё-таки бывает не очень часто!  - усмехнулся старший монстр.  - Так что предлагаю считать работу успешно выполненной!

* * *

        Все присутствующие облегчённо зашумели. Такое решение значило очень многое - и не только для докладчика.
        А старший монстр тем временем продолжал:
        - Я очень рад, что в своё время настоял именно на таком решении. Многие предлагали не заморачиваться и просто нанести несколько точечных ударов, убрав неугодных нам людей. Но к чему бы это привело? Лишь к тому, что наши враги послали бы на эту планету Рыцаря света. И планета была бы для нас навсегда потеряна!
        Старший монстр сделал небольшую паузу. Все почтительно ждали, когда он продолжит.
        - Но мы решили не принимать необдуманных решений и пригласить для выполнения этого задания настоящего профессионала. И тот, кого мы пригласили, оказался на высоте! Звёздная принцесса нейтрализована, а никакого Рыцаря света даже и не намечается!
        Старший монстр посмотрел на монстра-докладчика и продолжал:
        - Да, блестящая операция! А какая изобретательность при этом проявлена. Какие подробности! Целая теория построена! Одно суррогатное сознание чего стоит!
        - Ну и как, я заслужил право на полный гонорар?  - осторожно спросил монстр-докладчик.
        - Полный! Гонорар! Да вы слишком скромны! Не только полный гонорар, но и бонус в полтора раза больше максимального! И теперь вы можете рассчитывать на самые выгодные и престижные поручения!
        Присутствующие возбуждённо зашумели. Всем им было очень весело…
        А в это время далеко-далеко отсюда обманутая Даша билась в паутине навязанного ей кошмара…

* * *

        Их было трое. Три человека, которые бесконечно доверяли друг другу. И которых объединила общая беда.
        Король. Принц. Главный мудрец.
        Король сидел в богато украшенном кресле. В таком же кресле, но чуть-чуть попроще, сидел Главный мудрец. А принц стоял у окна.
        - Друзья мои!  - тихо сказал Главный мудрец.  - Мы порадовались слишком рано. Болезнь принцессы вовсе не прекратилась - она просто ушла вглубь.
        - Но почему, почему?  - воскликнул принц.  - Что мы делаем не так?
        Он никак не мог забыть того кошмара, когда Даша вернулась с прогулки совсем другим человеком. Холодным. Отстранённым. И страдающим.
        Было видно, что её мучает какая-то мысль. Но почему она не хочет ни с кем поделиться своими проблемами?
        - Точно такая же история была пару десятков лет назад в Озёрном королевстве…  - тихо сказал Главный мудрец.  - У них есть заброшенное строение, похожее на наш Дворец тьмы. И даже называется похоже - Чёрный замок. Так вот, звёздная принцесса, которая должна была вот-вот стать королевой, случайно забрела в этот замок. А обратно вернулась очень не в себе. Она точно так же была чем-то сильно расстроена - и точно так же не хотела ни с кем ничего обсуждать.
        - Ну и чем всё кончилось?  - с напряжённым вниманием спросил принц.
        - Плохо всё кончилось!  - коротко бросил Главный мудрец.  - Очень плохо. Она прожила после этого меньше полугода. Буквально истаяла у всех на глазах.
        - И что после этого стало с Озёрным королевством?  - дрожащим голосом спросил принц.
        - Ваше высочество!  - с упрёком сказал Главный мудрец.  - Вы же изучали историю! И должны помнить, что именно после гибели звёздной принцессы на Озёрное королевство обрушились беды. Оно еле-еле сумело отстоять свою независимость. Но при этом потеряло больше половины территории…
        - Теперь осталось ответить на главный вопрос: что же происходит со звёздными принцессами в этих зловещих постройках?  - задумчиво проговорил король.
        - Кое-что нам удалось выяснить!  - ответил ему Главный мудрец. Эти постройки созданы тьмой. И служат для тёмных сил некими плацдармами. Проникнуть в эти строения можно лишь с разрешения этих самых сил. Так что нужных им людей они заманивают на свою территорию, а потом без свидетелей обрабатывают. В первую очередь это касается звёздных принцесс, которых, как известно, тёмные силы ненавидят лютой злобой. Судя по всему, эти зловещие посланцы, не афишируя свою принадлежность к тёмным силам, сообщают принцессам некую информацию, совершенно выбивающую их из колеи. И, главное, каким-то образом добиваются того, чтобы принцессы эту встречу ни с кем не обсуждали!
        - Может быть, гипноз?  - задумчиво спросил король.
        - Совершенно исключено!  - твёрдо ответил Главный мудрец.  - Звёздные принцессы абсолютно не подвержены гипнозу.
        - Но тогда что?  - c болью в голосе воскликнул принц.  - Что такого можно сообщить, что заставляет человека полностью потерять волю к жизни и перестать доверять даже самым близким людям?
        Но на этот вопрос, к сожалению, никто из присутствующих не мог ответить…

* * *

        В этот вечер Главный мудрец решил провести хотя и опасное, но в данной ситуации совершенно необходимое мероприятие: пройти инкогнито по городским улицам и послушать, что говорит народ.
        Король всегда был против таких походов, считая, что его друг неоправданно рискует. Но запретить напрямую не мог, так как Главный мудрец в своё время обговорил к королём важное условие своей службы: что в вопросах своей личной безопасности сам решает, какой риск допустим, а какой - нет.
        Король, правда, вначале доказывал, что начальник тайной полиции может с помощью своих агентов накопать столько информации, что Главному мудрецу и не снилось. На что тот, грустно улыбаясь, возражал, что его интересует вполне конкретная информация, которая полицейским агентам, скорее всего, не покажется интересной.
        Когда короткие вылазки Главного мудреца в город несколько раз спасали королевство от нешуточных неприятностей, король вынужден был признать его правоту. Лишь только порой сетовал, что четвёртый человек королевства (после короля, принца и Даши) так часто подвергает опасности свою драгоценную жизнь.
        На это мудрец иронично отвечал, что его драгоценная жизнь подвергнется гораздо большей опасности, если в королевстве произойдёт революция. Так что, препятствуя революции, он не только служит трону, но и соблюдает свои шкурные интересы. В ответ король обычно смеялся и говорил, что если бы около его трона было хоть десять таких эгоистов, то он вообще бы забыл, что такое бессонница и дурные предчувствия…
        Вообще говоря, вопрос был не так прост, как казался. С одной стороны, богатый и влиятельный человек, появляясь на улицах без охраны, всегда очень рискует. Врагов у таких людей обычно много, и воспользоваться ситуацией, когда человек уязвим более обычного, кажется вполне естественным. С другой стороны, у Главный мудреца в этом плане было несколько рубежей обороны, существенно минимизировавших имеющийся риск.

* * *

        Во-первых, он никогда не афишировал своё реальное положение при дворе. Это на первый взгляд казалось странным, потому что Главный мудрец был знатен, богат, приближен к королю, и хотя бы в силу этого должен был привлекать всеобщее внимание.
        Но он не носил бы звание мудреца, если бы не умел скрывать то, что хотел скрыть. Причём не методом упрятывания информации за семью замками - тайны, сохранённые таким образом, очень дорого обходятся и редко живут долго.
        Нет - методы Главного мудреца были преимущественно психологические… Причём для каждого сословия свои…
        Как, например, могла относиться крупная знать к старшему сыну герцога, отказавшемуся от титула и наследства в пользу младшего брата? Только как к чудаку? А стоит ли опасаться чудаков?
        Даже то, что в качестве «отступного» старший сын всё-таки выторговал себе часть имущества, которое было выведено теми или иными способами из-под действия закона о майорате, в результате чего всё равно должен был стать очень богатым человеком, никак не портило картину. Ну да, не мог же наследник променять своё положение на судьбу полунищего герцогского сына, вынужденного все свои надежды на успех связывать со службой при королевском дворе! Конечно, какие-то крохи он получил! Но ведь мог получить всё!
        На самом деле старший сын выиграл гораздо больше, чем проиграл.
        С детства он имел склонность к занятиям наукой. И прекрасно понимал, что, если станет герцогом, времени на любимое занятие у него уже не останется. Ну - или он будет заниматься наукой в ущерб своим основным обязанностям, поставив под вопрос честь и процветание своего рода. На такое, конечно, старший сын пойти не мог.
        А так все были довольны. Отец - тем, что теперь у него будет достойный наследник, который с честью понесёт флаг их рода. Младший брат - тем, что теперь, наконец, устранена несправедливость их рождения, когда человек, во всех отношениях достойный стать наследником, рождается младшим братом. А старший брат знал, что теперь ничто не оторвёт его от научных занятий.
        Более того - отец, чтобы придать ситуации окончательную необратимость, немедленно подарил старшему сыну всё полагающееся ему имущество. Так что младший сын только ожидал своё большое наследство, а старший сын своё гораздо меньшее наследство уже получил.
        За прошедшие годы старший сын во много раз приумножил свои богатства. Достиг в науке невиданных результатов. Стал Главным мудрецом королевства и другом самого короля.
        И при этом, специально ни от кого не таясь, ухитрялся всё время оставаться в тени.

* * *

        Взять, например, купцов. Они часто имели с ним деловые отношения, покупая и продавая у него товары на невиданную сумму. Но и у них отношение к Главному мудрецу было весьма скептическое. Поскольку тот не обладал акульей хваткой, что для купца почитается первейшим качеством.
        Часто доходило до того, что главный мудрец, будучи чьим-то компаньоном, при дележе прибыли претендовал на гораздо меньшую часть, чем имел по праву и традициям. Разве того, кто так поступает, можно назвать настоящим купцом?
        И никому было невдомёк, что таким образом Главный мудрец укрепляет позиции тех купцов, которые были верной опорой трона. А те, поднимаясь на ноги, оттесняли своих конкурентов, включая и тех, которые что-то против трона замышляли.
        Теперь военные. Они, конечно, знали, что Главный мудрец продаёт армии новые виды вооружения. Только вот их отношение к человеку, наживающемуся на таких вещах, было пренебрежительным. Только немногие (в том числе, конечно, и король), знали, что оружие Главный мудрец продаёт очень дёшево. Фактически по себестоимости. Прибыль он получал в других областях…
        А мелкие дворяне, ремесленники и крестьяне вообще не задумывались, что за странный человек присутствует на дворцовых церемониях в скромном чёрном плаще. Так что и тут явных врагов у Главного мудреца не должно было быть.
        Самое смешное, что его не воспринимали всерьёз даже учёные, считая богатым чудаком, который от нечего делать решил побаловаться наукой. Нет, кое-кто, конечно, его настоящий уровень знал. Те, которым главный мудрец доверял и с которыми вместе работал. Но с ними-то у него уж точно не должно было быть никаких проблем.
        В общем, всем слоям общества Главный мудрец казался менее масштабной фигурой, чем был на самом деле. Поэтому на него никто и не обращал серьёзного внимания…


        Но на самом деле незаметность гарантировала лишь одно: отсутствие врагов, готовых сделать своё чёрное дело ЛЮБЫМИ СРЕДСТВАМИ. От повседневных эксцессов она не защищала. Ведь на простого человека тоже может быть совершено нападение. Пусть не очень хорошо подготовленное - но обычно этого вполне хватает.
        Так что надо было обезопаситься и с этой стороны…

* * *

        Но и тут у Главного мудреца было всё в порядке.
        Во-первых, он очень хорошо умел преображаться. Грим, одежда, язык, манера поведения… Причём цель его преображения была двоякая: гарантировать, что его никто не узнает, и создать наименее конфликтный образ. То есть чтобы и зря никого не раздражать, и слишком лёгкой добычей не выглядеть.
        Во-вторых, охрана у него всё-таки была. Двое высокопрофессиональных телохранителей, которым он доверял как самому себе. Они не вышагивали торжественно за ним - такая охрана в большинстве случаев могла лишь повредить. Нет, они передвигались как бы независимо от него,  - но в любой момент готовы были вмешаться.
        В-третьих, в плане защиты и сам Главный мудрец не был абсолютно беспомощен. Тех, кто пожелал бы напасть на скромно одетого старичка, ждал бы неприятный сюрприз. Очень неприятный. Не зря он изучал методы защиты без оружия разных стран. Да и оружие с собой у него было: небольшой скромного вида кинжал, обладающий, тем не менее, несколькими неожиданными возможностями.
        В-четвёртых, такой фокус он проводил исключительно в городах Лесного королевства. Благодаря постоянной заботе его властей о безопасности граждан (к этому и сам Главный мудрец приложил немало усилий) уровень преступности в нём был не очень высок. На территории других государств Главный мудрец никогда не решился бы проделывать такие фокусы - даже с учётом принимаемых мер безопасности.
        В общем, Главный мудрец в таких вылазках вовсе не рисковал зря. И результат, как правило, того стоил…

* * *

        Первые полтора часа Главного мудрец не услышал ничего интересного. А потом вдруг будто что-то стукнуло его по ушам! По улице шли двое мужчин и разговаривали.
        - Так вот сосед подходит к моему брату и говорит: «уступи мне по-хорошему - и я даже не стану до конца тебя разорять! По крайней мере, в старости голодать не будешь! А не уступишь - пеняй на себя!»
        - Ну а твой брат?
        - Отказался, конечно! Но тогда сосед ему и говорит, что, мол, засудит и всё имущество отберёт. Да ещё и в тюрьму засадит. У него-де мощная лапа в столичном муниципалитете и все свидетели куплены.
        Главный мудрец внимательно посмотрел на говоривших. Это были двое мужчин среднего возраста. Судя по одежде, не богатые, но и не бедные. Обычные люди из народа. На таких, как они, держится королевство.
        А говорившие между тем свернули за угол, вошли в небольшую таверну, устроились за угловым столиком и заказали жареную утку. Главный мудрец сел в противоположном конце небольшого зала. У него был прекрасный слух, и он мог слышать отсюда весь разговор.
        Чтобы не привлекать внимания, Главный мудрец заказал небольшую тарелку жареной рыбы и стал медленно есть её, внимательно слушая.
        А рассказчик между тем продолжал:
        - И тут брату подсказали, что у него есть право: потребовать, чтобы его дело рассматривал не обычный суд, а суд принцессы. Он решил попробовать. Больше-то шансов никаких у него не было.
        Главный мудрец понял, что ему наконец повезло. Сейчас он услышит что-то интересное!
        Коротко коснувшись процедуры перевода дела из одного суда в другой, рассказчик перешёл к главному:
        - Я сам присутствовал на этом суде! И уверяю тебя: принцесса буквально за десять минут поняла, в чём дело! И очень быстро сумела вывести соседа на чистую воду!
        - А как же свидетели?  - удивился его собеседник.
        - Свидетелей она сразу же расколола! И начала допрашивать по-отдельности. Они-то, конечно, между собой заранее договорились,  - да куда им против принцессы! В конце концов всем стало понятно, что они нагло врут! Так что принцесса буквально спасла моего брата!
        Рассказчик чуть-чуть помолчал, а потом добавил:
        - Как хорошо, что среди тех, кто наверху, появился такой замечательный человек! Которому небезразлично, как живёт народ!
        Его собеседник робко возразил:
        - Как-то ты неправильно говоришь! А как же наш добрый король! И его принц-наследник. Их ты что, совсем не считаешь?
        - Да нет!  - смутился рассказчик!  - Ты меня не понял! Все мы любим нашего мудрого короля и его доблестного сына! Но как всё-таки хорошо, что рядом с ними есть эта необычная звёздная принцесса, которая знает, что такое несправедливость и умеет с ней бороться!
        С этим его оппонент спорить не стал. Лишь задал недоумённый вопрос:
        - А ты не знаешь, почему она в последнее время стала такая грустная?
        Рассказчик доверительно наклонился к своему собеседнику:
        - Говорят, что она ездила к Дворца тьмы. Там ей явился посланец мрака и предсказал нашему королевству семь несчастливых лет. Он-то хотел её напугать - а, получается, на самом деле предупредил! И теперь она думает, как всех этих несчастий избежать. И я не сомневаюсь - обязательно придумает!
        Закончился разговор вообще на оптимистической ноте. Оба собеседника согласились, что жизнь в Лесном королевстве неплохая, а будет наверняка ещё лучше!
        Главный мудрец слушал их, и его сердце обливалось кровью.
        «Бедные мои сограждане!  - подумал он.  - Вам кажется, что вы говорили о будущем. Но на самом деле вы - увы!  - говорили о прошлом!»

* * *

        Главный мудрец вышел из таверны. Ему было вдвойне плохо.
        Во-первых, он думал о своей стране, у которой внезапно появилась надежда. Надежда, которая вдруг начала таять…
        Была и вторая причина. Дело в том, что вызов звёздной принцессы был идеей именно Главного мудреца. И сама процедура была организована тоже им. Поэтому он (вполне обоснованно) успехи принцессы считал своими успехами, а её неудачи - своими неудачами.
        «Ах, Даша, Даша!  - думал он.  - Как же ты нужна этим людям! И как им будет больно, если ты уйдёшь от нас!»
        Подойдя к воротам дворца, Главный мудрец остановился поодаль. Через несколько минут Звёздная принцесса должна была выехать на вечернюю прогулку. И действительно, скоро раздалось цоканье копыт.
        Сердце Главного мудреца защемило, когда он увидел грустное Дашино лицо.
        «Что же мучает тебя, девочка моя?  - с болью думал он.  - Какой страшный яд отравил твой разум и терзает твоё сердце? И почему ты не хочешь ничего рассказать тем, кто рядом с тобой?»
        Он думал обо всём этом дни и ночи, но придумать так ничего и не мог.
        Ясно было лишь одно: их может спасти только чудо…

* * *

        Даша думала, что ей повезло, что она не успела родить в этом мире ребёнка. На самом деле тут ей страшно не повезло. Отношения матери и её дитя невероятно прочны. Если бы у Даши был ребёнок, она ни на секунду не поверила бы рассуждениям монстра о виртуальности окружающего её мира - и лишь рассмеялась бы ему в лицо!

* * *

        А если бы Даша всё-таки посоветовалась с Главным мудрецом, тот быстро и легко смог бы ей помочь. Аргументы монстра носили преимущественно психологический характер и не выдержали бы объективного логического разбора.
        Дашу просто ввели в шок. А потом она фактически так и не вышла из этого состояния.
        Кстати говоря, её невероятная удачливость в этом мире объяснялась очень легко.
        Даша была прирождённой руководительницей, да вот только, живя в своей Вселенной, даже не догадывалась об этом своём свойстве и, соответственно, не пыталась его применить. Был у неё и ряд других положительных качеств, оказавшихся востребованных в её новой роли. Программы поиска звёздных принцесс ведь не зря выбрала именно её!
        И главный мудрец много бы сумел рассказать ей - если бы она к нему обратилась.
        Но она не обращалась - потому что не видела никакого смысла просить помощи у порождения собственного сознания…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к