Сохранить .
Похоже, он доигрался Николай Михайлович Новиков
        История бесконечного цикла. Альфа-Бог #3
        Анекдот:
        Заходит главный герой в ад, а он ему как раз.
        А если развёрнуто: приключения продолжаются. Мало того, что сам Всадник Апокалипсиса назвал меня братом, так ещё телом постепенно овладевает очередной Смертный Грех, уже третий по счёту.
        В общем, весело у нас тут, в аду. Приходите.
        Ну а я уже нагостился, пора бы и сваливать. Только вот как, если ни один игрок сюда толком-то и не попадал, а демоны считают людей за мифических существ?
        Ко всему прочему, в реальной жизни меня одолевают видения прошлого, постоянно напоминающие о том, кто я на самом деле - живое оружие, созданное лишь для хаоса и разрушения.
        Ладно, беру свои слова назад - ни черта тут не весело. Не приходите.
        Похоже, он доигрался. Том Третий
        Ты тоже это видишь? - 1
        "Что, из огня да в полымя? Из биотуалета в сельский? Какой, к черту, брат? Когда я успел побрататься со Смертью?!"
        - Ха? - задрал я бровь. - Брат?
        Рукоять Гнева поднялась с земли и влетела в руку.
        - Ну не сестра же, - пожал он плечами.
        Тем временем половина его тела приобрела естественный для вселенной цвет, а голос походил на дребезжащее и бренчащее нечто.
        То был обычный взрослый парень лет двадцати трёх с чёрными волосами и серыми - которые ближе к белому - глазами. Из одежды же он носил чёрный балахон, чешуйчатые острые перчатки и сапоги того же материала. Не исключено, что под тряпкой также скрывалась остальная часть бренчащего доспеха.
        - Не понимаю, о чём ты, - сказал я и сжал Гнев сильнее, от чего по мечу и телу прошёл импульс трещин.
        "Что это за чучело?" - спросил я у братьев. - "Эй, Лень, ты ведь про него говорил?"
        Молчание. Даже злобный меч не отвечал.
        "Ой, не к добру это".
        Арианна стояла чуть правее меня и попадала в периферийную область зрения, от чего взгляд невольно цеплялся за обеспокоенную мордаху и нелепую попытку совладать с дрожью.
        - Я вот, кстати, тоже что-то нихера не понимаю, - нахмурился он. - У тебя же выскочило сообщение, да?
        - Выскочило.
        - А вот у меня что-то нет.
        Заслон из дымящейся тьмы окончательно сжался до кисти правой руки и меча.
        - А что ты ожидал увидеть? - спросил я.
        - Подобное сообщение, - ответил Смерть.
        "Больше чем уверен, что с ним лучше не сражаться, ведь я уже вышел из боевого режима Гнева. Нужно быть дружелюбным", - взгляд упал на вечно открытое при диалоге окно характеристик. - "Но боже, я же сейчас все заработанные за битву статы потеряю!"
        Спиралевидный меч превратился в подобие тьмы и всосался в ладонь, окончательно утянув за собой паранормальный покров чёрной энергии.
        Теперь передо мной стоял совершенно обычный фентези-игрок в пафосных перчатках и балахоне.
        - Да что за хрень-то? - он вздохнул и сжал лицо в одну точку. - Только подумал, что выберусь из этой жопы, - Смерть осмотрелся. - У тебя точно ничего странного сейчас не происходит? Усиления способностей, желание куда-то телепортироваться, непомерная любовь к братику?
        - Вроде бы нет.
        - Тьфу ты, - он потёр лоб. - А у тебя, малой? А у тебя, рыжуля?
        - Т-тоже нет, - пропищала девушка.
        Мальчишка лишь покачал головой.
        - Да чтоб вас всех, - его тело за секунду покрылось тёмным покровом, а в руке опять образовался меч. - Как тошнит от этого Инферно уже.
        Взмах мечом, и в пространстве вновь появляется брешь.
        - Постой! - кричу я.
        - Ха? -незнакомец уже наполовину зашёл в портал.
        - Объяснись. Почему ты принял меня за брата? Как ты здесь вообще оказался?
        - Сила всадника - появляться там, где мутится твоя тема. В моём случае, массовый геноцид.
        - Но так здесь же никто не умер, - пытался я выудить больше информации.
        - В том-то и прикол. Способность коряво работает лишь при взаимодействии с другими всадниками. Она их просто не учитывает. Но почему-то я не увидел нужного сообщения и не почувствовал усиления, значит, поблизости его нет, и делов он наделал лишь косвенно, - он просунул вторую половину тела в портал, и теперь торчала лишь голова. - Всего доброго, не болейте.
        - Почему ты это всё рассказываешь? - не понимал я. - Это же секрет твоей силы.
        - А что ты мне сделаешь? Думаешь, сможешь справиться со Смертью? Вряд ли, - ухмыльнулся незнакомец. - Ах, и да, малой, не допускай перегруза, а то ведь мопсы и плавать умеют, - он подмигнул и окончательно исчез в разрезе.
        А вместе с незнакомцем пропал и ревущий звук открытого портала. Мы остались в тишине.
        "ОТПУСТИ МЕНЯ, УРОДЕЦ! ПОЧЕМУ ТЫ НЕ ДАЛ НАБИТЬ ЕМУ Е…"
        "ПОТОМУ ЧТО С НИМ НЕ СОВЛАДАТЬ! ЕСЛИ БЫ НЕ Я, ТО ВСАДНИК БЫ УВИДЕЛ СООБЩЕНИЕ О НОСИТЕЛЕ ГРЕХОВ!"
        "НУ И ЧТО? СДОХ БЫ МАКСВЕЛЛ, И ХЕР С НИМ ПЛАВАЛ. ЭТО СРАЖЕНИЕ СО СМЕРТЬЮ, НЕУЖЕЛИ ТЫ НЕ ПОНИМАЕШЬ?!" - как всегда злился Гнев.
        "Эй, пацаны, вам там нормально?"
        "ТВОЮ МАТЬ, ЛЕНЬ, ТЫ ИДИОТ! ТЫ ИСПОРТИЛ МНЕ ВСЁ НАСТРОЕНИЕ!"
        "ГЛАВНОЕ, ЧТО МОЁ В ПОРЯДКЕ".
        "Дорогие друзья, не могли бы вы объяснить данный казус?"
        "ЛЕНЬ ЗАБЛОКИРОВАЛ НАШЕ ПРИСУТСТВИЕ, ЧТОБЫ НЕ СПРОВОЦИРОВАТЬ ВСАДНИКА".
        "Всадника Апокалипсиса?"
        "НЕТ, ЁП ТВОЮ МАТЬ, ПРОЦВЕТАНИЯ И БЛАГОПО…"
        "ВСЁ, ЗАТКНИТЕСЬ, А ТО СЕЙЧАС ЕЩЁ ЭТОТ ПРИДУРОК ПРИДЁТ".
        "Какой ещё этот? И почему это слово будто подчёркивается линией?"
        Молчание. Лень объявил сон час.
        - Эх, боже, - вздохнул я и вновь отпустил Гнев. - Сколько всего за один день… сколько всего…
        - М-макс, кто это был? - спросил Адам дрожащим голосом.
        - Без понятия, - ничего не оставалось, кроме как пожать плечами и повернуться на перепуганных компаньонов. - Был да сплыл.
        - Но откуда он знает, что я чуть не умер?! - мальчик не переставал сжимать кулак.
        - Действительно, откуда Смерть может знать о чьей-то смерти? Не переживай, Адам, он нас не тронет. Если бояться каждого сильного существа, то тогда вообще смысла жить нет. Их по миру столько, что, возможно, прямо сейчас ты на таком стоишь. Кто знает, может черви-людоеды и впрямь существуют?
        Парень округлил глаза и посмотрел под ноги.
        - Он искал не нас - он ушёл. Не вижу проблем. Захотел бы драться - дали бы отпор, - я внимательно смотрел на дрожащие руки мальчика. - Пора привыкнуть, что вокруг одни безумцы и монстры, Адам. Сейчас ты встретил одного из них. Помнишь, для чего я тебе предложил становиться сильнее?
        Он поднял голову.
        - Чтобы приготовиться ко встрече с монстрами?
        - Именно. Как видишь, мы подготовиться не успели - монстры встретились раньше. Да и тем более, я бы вас защитил, будь уверен. Смерть? Тю, - я махнул рукой и пошёл в сторону остолбеневших напарников. - Шалупонь.
        - П-правда? Ты сильнее Смерти? - его голос слегка выровнялся.
        - Ради вас - да.
        |Внимание, что-то пытается вторгнуться в ваше тело|
        |Неудачно|
        "ЗАТКНИСЬ, ИНАЧЕ ОН ПРИДЁТ!"
        "Да твою мать, кто это Он? Гнев, ну хоть ты ответь".
        "МГФ-МБФ-МГФ", - бубнил меч сквозь заклеенный рот.
        - Ура! - Арианна за прыжок преодолела несколько метров и повисла на наших шеях. - Мы победили! Мы выжили!
        Бедный мальчуган едва не упал на землю.
        "А она…" - нос задвигался как у собаки. - "Вкусно пахнет", - я чувствовал аромат еловых деревьев.
        "ДА КОГДА ТЫ КОГО-НИБУДЬ УЖЕ ЗДЕСЬ ТРА… МБФ-МГХ-МБФ", - не договорил Гнев.
        Девушка, видимо, услышала извращенские принюхивания и тут же нас отпустила, возвращая мальчишке доступ к кислороду, а мне самообладание. В конце концов, нюхать девушек в обществе не заведено.
        - В-воняю, да? - она понурила голову.
        "Чёрт, и что ответить?" - шестерёнки в голове вновь закрутились. - "Не правду же говорить, что я извращенец, и мне нравится её запах".
        - Да.
        - О боже, - она прикрыла лицо руками. - Как сты…
        - Кровью, - указываю пальцем на раненное плечо. - Подойди сюда.
        - Ах, кровью… - она медленно заковыляла в мою сторону. - Ч-что ты хочешь сделать?
        - Гнев, - меч влетел руку и едва не напугал Арианну.
        И вновь в моих глазах она предстала беззащитной девочкой. В последнее время, - не знаю почему, - она походит больше на ребёнка, нежели на взрослую и опасную девушку, какой я её знал при знакомстве. По крайней мере, раньше она не плакала и вела себя более уверенно.
        Я разрезал ладонь об острие меча и приложил к багряной и мокрой ткани. За пару секунд кровь перетекла с рубашки Арианны в открытый порез и вернула одежде сухость и цвет.
        Отчасти поработать химчисткой пришлось ради репутации непоколебимого НЕизвращенца, а отчасти, чтобы освободить глаза от лишних наблюдений за нижним бельём девушки - сквозь мокрую ткань я прекрасно видел очертания лифчика и груди. Неудобно как-то.
        - О… ого, - сказала она.
        - Адам, подойди.
        Я высушил и пацана.
        - Что ж, - голова загудела в попытках придумать дальнейший план. - Говоришь, никто из жителей не пострадал?
        - Угу, - кивает мальчик. - Все у дома Арсалин.
        Я повернулся в сторону временного убежища и увидел торчащие демонические головы.
        - Что ж… - голова загудела ещё сильнее. - Ладно, пойду с ними поговорю.
        - Можно с тобой? - спросила Арианна.
        - Конечно. Только не пугай там нико…
        - У них рожки, Макс! - тут же прозвенела Арианна.
        Надо признать, я рад, что девушка вернулась в прежнее своё придурковатое состояние. Непривычно видеть вместо сияющего солнышка непонятное дождливое нечто.
        - Все целы? - спросил я у прячущихся демонов.
        Жители деревушки попятились назад.
        "Чёрт", - взгляд упал на покрытые трещинами руки. - "Они ведь всё видели. И поглощение крови, и безумный стиль боя".
        - Не бойтесь, никто вас не тронет. Вы в безопасности, - я пытался вернуть голосу более человеческий оттенок. - Ведь для этого мы и пришли.
        - Да, мы понимаем, - сказал нахмуренный старейшина и прижал дочурок поближе.
        - Ну и славненько, - улыбнулся я и медленно пошёл обратно. - Старейшина, мне нужно с вами поговорить.
        "Скорее всего, в их глазах я навсегда останусь поехавшим всесильным психопатом. Печально".
        - Да… конечно, - он нехотя отпустил девочек и пошёл следом.
        - Арианна, Адам, отвлеките жителей от этого безобразия. В их глазах мы должны быть спасителями, а не монстрами-пришельцами.
        - Но как? - спросила девушка. - Мы ведь языка-то даже не знаем.
        - Просто будь собой. Поверь, у тебя получится, - я похлопал спутницу по плечу и переключился на демонический. - Извините, что так получилось. Я не хотел их пугать.
        - Но, к сожалению, они испугались, - вздохнул мужчина. - Но мы всё же понимаем, что остались живы именно благодаря вам. Только вот…
        - Видеть такую резню непривычно?
        - Да, - кивнул он. - Особенно детям.
        - Увы, другого выхода не было.
        - И все это понимают, - ещё раз вздохнул старейшина. - Просто дайте время, и все перестанут бояться. Просто… - он остановился. - Просто мы впервые увидели настоящее богоподобное существо.
        |Внимание, что-то пытается вторгнуться в ваше тело|
        |Неудачно|
        "А-А-А-А-А-А", - завопил Лень.
        - Похоже, вы и впрямь не обманывали, когда говорили о цели визита.
        - Ну конечно, - усмехнулся я. - Божества не лгут.
        - Да, в легендах так и говорилось, - мужчина нахмурился и опустил взгляд в землю.
        "Куда-то не туда всё пошло".
        - Кхм, - кашлянул я и привлёк внимание старейшины. - Давайте к делу. Скажите, мясо насекомых съедобно?
        - Шмелей - да. Ос - нет.
        - Отлично! - хлопнул я в ладоши. - Миньоны, жрите всех крылатых, - обвёл рукой всю деревню. - А вы можете делать со шмелями всё, что хотите, - обратился к мужчине.
        Он округлил глаза и осмотрелся.
        - Н-но их же здесь очень много… - прошептал старейшина.
        - Значит, теперь у вас много еды, - я пожал плечами.
        - Но мясо Синих Чемпионов стоит огромных денег! Разве вы не хотите их продать?
        - Зачем? Материальные ценности - последнее, что нас интересует, - говорил я сквозь жабьи слёзы. - Считайте это извинением за устроенную бойню.
        Мужчина встал как вкопанный и не сводил с меня глаз.
        - Но ведь здесь на несколько неде… - всё продолжал шептать он.
        - Ах, и ещё одно, - повысил я голос и задрал палец кверху.
        "Не могу смотреть на его замешательство. Видимо, всё настолько ужасно, что он даже не верит в саму возможность раздобыть еды на несколько недель. Нужно перевести тему".
        Взгляд упал на ковыляющего к осе Первого.
        |Активация прерогативы Познание Повелителя|
        |Уникальный юнит - Сопля-1|
        |Вид существа - Сгусток ожившего яда|
        |П.У. - 41|
        |Навыки|
        Деление: способно распадаться на две части. Количество деления неограничено.
        Пересмешник отравы: способно контролировать последний поглощённый яд.
        Слизь+: все навыки слизи усилены в два раза.
        Высокий предел: на эволюцию требуется больше ресурсов, а потому предел для увеличения массы тела так же увеличен.
        "БИНГО, ТВОЮ МАТЬ!"
        - Скажите, а осы только парализуют при атаке?
        - Да. Их яд почти безвреден для жизни.
        - Ясно, - кивнул я. - Что ж, план с растениями отменяется.
        - П-почему? Мы вас как-то разочаровали? - спохватился он.
        - Нет, просто теперь у меня есть этот красавчик, - ткнул я на слайма цвета морской волны.
        - Но вы же всё равно нам поможете?
        - Конечно, не переживайте. Создание яда - подготовка к спасению, а не награда за него. Поэтому ничего страшного.
        - Вхух, - выдохнул старейшина. - Тогда я расскажу жителям о шмелях и еде?
        - Конечно, - я вновь кивнул и переключился на человеческий. - Адам, телепортируй меня в лагерь.
        - Уже? - высунул он голову из-за угла. - Ладно. Арианна, мы уходим.
        - Уже? - высунула она голову. - Но они такие прикольные! Макс, тут ребятишки только-только успокоились. Можно нам ещё остаться?
        - А я разве сказал уносить абсолютно всех? - Гнев влетел в руку. - Вы переезжаете в деревню, а меня оставляете в лагере.
        - Ч-что? - нахмурилась девушка. - Но почему?
        - Потому что я привлекаю монстров. Останусь здесь - погибнут жители. Останусь с вами в лагере - на вас неожиданно нападут. Теперь я буду жить один, а Адам временами отправлять часовых к спящей красавице Максвеллу.
        - Ах, вот как… - насупилась Арианна. - Ну, я могу с тобой остаться - меня не жалко.
        - Нет, жалко. Адам, чё встал?
        - Оу… - девушка поднесла палец к подбородку и о чём-то задумалась.
        Вспышка, и через секунду я вываливаюсь вместе с пацаном в старом нашем убежище.
        - С вами всё в порядке? - тут же подбежала принцесса. - Боже, что случилось? - её взгляд упал на разорванную рубашку брата.
        - Адам, уноси сестру в деревню, там всё объяснишь. Как мыши и слаймы расправятся с осами, кидай их сюда. Принцесса, красный комок у тебя?
        - Д-да, - судя по голосу, она вообще ничего не понимала.
        - Отлично. Отдай его брату. Когда затрясётся - сразу ко мне. Всё, шуруйте отсюда.
        - П-пого… - едва не сказала девушка, как шаловливая червоточина братца забрала её с собой.
        "Вхух", - я выдохнул и вытер пот со лба. - "Отдых. Мне нужен отдых. Если сюда вновь нагрянут неправильные пчёлы, высокий Опыт должен взять тело под контроль. Не зря же в игру эту механику ввели".
        Я скинул меч в высокие кусты и с кряхтением залез в палатку.
        "Боже, как я устал", - тело само повалилось на землю. - "Вот бы вздремнуть на диванчике перед телевизором… да с шоколадиком в желудочке…"
        |ЖЕЛАЕТЕ ВЫЙТИ ИЗ ИГРЫ?|
        "Боже, ну конечно!"
        Писк. Звук механизма. Пробуждение.
        Я открыл глаза и увидел почему-то включенный свет.
        "Странно, если в комнату не заходить, то он сам вырубается через пару минут", - голова со скрипом высунулась из-за края стального гроба. - "Эмилия, наверное, заходила. Или случайно натыкала на кнопочки, глупышка, хе-хе".
        Сквозь боль ржавых суставов я выполз из капсулы и едва не забыл надеть хоть какую-то одежду перед выходом из комнаты.
        "А ведь точно - в реальности пару часов всего прошло. Выздоровление сестры от похабного недуга даже и не предвидится. Кстати, чем она там занимается?"
        Имплант воззвал к камерам по всему дому, а виртуальный взгляд остановился на лежащей в кровати Эмилии - она ворочалась под одеялом и пыталась найти удобную позу для сна. Умилившись неугомонной милашке, я отключил изображение и вышел из комнаты.
        Естественно, первым делом ноги понесли уставшего Артура к запасам шоколада.
        - Телевизор - дай мне новости!
        Пластмассовая коробка включает игровой канал, а я аккуратно беру Грааль с заваренным внутри божественным напитком и подхожу к панорамному окну.
        Автоматическое жалюзи считывает подсознательное желание хозяина и въезжает в потолок.
        Глазам предстаёт прекрасный вид неонового города с мельтешащими внизу разноцветными машинами и снующими туда-сюда людьми. Казалось, что упади с такой высоты, лететь бы пришлось всю оставшуюся жизнь. Как-никак, жил я на последних и самых дорогих этажах.
        "Нда-уж, и реальный мир бывает красивым", - по спине шли мурашки от осознания высоты.
        Я видел крышу каждого здания под ногами.
        "Прекрасно… чувствую себя повелителем всего мира. Жаль, что люди в нём полное дерь…"
        "БРАТ, ТЫ ТОЖЕ ЭТО ВИДИШЬ?" - прозвенело в голове.
        Я упал на колени, схватился за виски и едва сдержал вскрик боли. Казалось, кто-то изнутри разрывает череп и разрушает каждую кость в теле. Кто-то выдирал мои суставы, словно дантист вырывает зуб, не вколов обезболивающего.
        "ЭТО… ЭТО КАК В НАШЕЙ СТОЛИЦЕ, ТОЛЬКО В СЕМЬ РАЗ ВЫШЕ!" - вопил ревущий голос. - "БРАТ, СУЩЕСТВУЮТ И ДРУГИЕ РЕАЛЬНОСТИ, ПОМИМО ИНФЕРНО, ПАНДЕИ И ПОСМЕРТИЯ!"
        Руки со всей силы сжимали голову в попытке избавиться от скрежета в ушах.
        Из носа пошла кровь. В глазах помутнело.
        Я осознал, что теряю контроль над телом.
        "НЕ ВОПИ, ГНЕВ. Я ВСЁ ПРЕКРАСНО ВИЖУ. СЕКУНДУ, ТЫ ПОЧТИ ДОБРАЛСЯ ДО ЕГО СОЗНАНИЯ. ВНЕ ИНФЕРНО И ПАНДЕИ ОН НЕ СМОЖЕТ НАС ОГРАНИЧИВАТЬ".
        Ноги и торс онемели - я медленно поднимался с колен.
        Стоит ли говорить, что я не хотел подниматься с колен?
        "ЛЕНЬ, НО Я НЕ ПОНИМАЮ, КАК ТАК? ПОЧЕМУ МЫ ТЕЛЕПОРТИРОВАЛИСЬ В ДРУГУЮ РЕАЛЬНОСТЬ?"
        Пропало зрение и слух. Из всех чувств остались лишь тактильные, и те лишь через призму онемения. Единственный звук, который удавалось услышать - голоса Грехов.
        - Руки… - прохрипел я.
        "Ч-ЧТО? РУКИ? ГНЕВ, КАКОГО ЧЁРТА ТЫ ВСЁ ЕЩЁ МЕШКАЕШЬ? Я НЕ ХОЧУ СТАРАТЬСЯ И СДЕРЖИВАТЬ ЕГО ЛИЧНОСТЬ!"
        - Нужно было отключать руки, поганые крысы…
        СЕКУНДА РАЗГОНА АКСЕЛЕРАТОРА
        "Зря вы сюда пришли", - сказала Тьма.
        "Очень зря", - сказал Свет.
        Вспышка, и я на мгновение теряю сознание.
        Но этого мгновения хватило, чтобы воспоминания минувших лет вновь вырвались в реальность сна.
        Нет места для счастья - 2
        Однако, с водой и отоплением у них и впрямь проблем нет.
        Тёплый душ кажется оазисом среди омерзительной пустыни мусора и отребья.
        Прошёл ещё день, и только сегодня я встал на ноги, а Артур увидел мои потуги побродить по бункеру и заботы ради показал душевую. Или же причиной тому служила вовсе не забота, а сладкое благоухание больного, тогда как на моё состояние ему всецело плевать.
        Естественно, второе - это же люди.
        Но после множества дней пыток на грязном матрасе обычный тёплый душ и впрямь превращается в оплот надежды и спасения.
        Я вышел из душевой и осмотрелся. Передо мной располагалась ещё одна комната, предположительно для хранения запасов, тогда как слева и справа продолжался тёмный коридор.
        Пойду направо - выйду в общий зал к людям. Налево - чёрт его знает.
        Если спереди и впрямь склад, то под неизвестным предлогом мне нужно попасть в помещение слева, или же во второй коридор в зале. Вряд ли здешние учёные были настолько тупы, что прятали бы военные наработки на складе с едой, поэтому делать в помещении спереди мне нечего.
        “Может краем глаза заглянуть в левое ответвление?” - думал я. - “Если раскроют, скажу, что хотел побродить по комплексу, развеяться. Да, так и сде…”
        Послышались шаги из левого ответвления.
        "Твою мать!"
        Артур предложил пойти в душ как раз перед очередной вылазкой, но последовать совету я решил лишь спустя несколько часов. И потому, скорее всего, именно они сейчас и шагали.
        “Чёрт”, - цыкнул я. - “Возможно, там и находилась цель. Если оно так, то этот ад прекратился бы уже сегодня”.
        - Твою мать! - Артур прорычал и прошёл мимо несвойственно быстрой походкой.
        Следом вышла поникшая Ева. В двух руках она держала снайперскую винтовку и так же шла необычной походкой - медленной и немного прихрамывающей. Но в отличие от братца, девушка подняла на меня глаза и подставила лицо под луч ультрафиолетовой лампы.
        На фоне чуть грязноватой кожи бледно-голубым сияло множество свежих царапин и ссадин.
        Девушка задержала на мне взгляд слегка остекленевших глаз, опустила его в пол и пошла дальше.
        - Е-ева, - сказал я. - Что-то лучилось?
        Очевидно, что что-то случилось. Глупый вопрос. Если бы подобное спросили у меня, то тут же получили бы поток оскорблений и презрительный взгляд. Однако сейчас как-то нужно начать диалог, а по-другому, увы, я не умею. В конце концов, общаться с людьми мне доводилось лишь на базе да в далёком детстве.
        - Да, случилось, - она остановилась. - Нас поймали.
        Твою мать!
        - И что это значит? - спросил я.
        Если по их следам сейчас придёт Армия Освобождения или силы нападающей страны, то весь план накрывается к чёртовой матери! Да, я могу одним щелчком их уничтожить, но всё задание строится на анонимности и отсутствии лишнего внимания. По этой же причине сюда отправили именно меня, а не другого агента или отряд по поиску потерянных объектов.
        “Тупорылое руководство!” - в какой раз проклял я верхушку.
        Одно дело допустить слив важнейших наработок, другое - предпринять две грёбаные неудачные попытки их вернуть. И теперь за чью-то тупость вынужден расплачиваться я! Поганые идиоты!
        - Ничего, - тихо сказала Ева. - Как видишь, мы отбились, - она слабо улыбнулась и обвела лицо рукой. - Мы бы не пришли, если бы за нами увязались.
        - Вхух, - выдохнул я. - Слава богу, что вы в порядке.
        Конечно же, мне плевать на их здоровье - главное, чтобы хвост не привели. Но разве я могу это сказать?
        Девушка несколько секунд молча на меня смотрела.
        - Спасибо, - улыбнулась она, на сей раз более естественно. - Не думала, что ты за нас переживаешь. Я рада.
        Её израненное, грязное, но счастливое лицо производило странное впечатление.
        - Не… - запнулся я. - Не за что. Но всё же, вы чем-то очень недовольны. Особенно Артур.
        - Да, это правда, - девушка поставила оружие на пол и опёрлась спиной о стену рядом со мной. - Когда нас нашли, пришлось бросить большое количество припасов. Можно сказать, что сегодняшний день был едва ли не самым продуктивным, - она вновь помрачнела. - Но нам просто не хватило рук. Если бы брат спас добычу, то меня бы схватили. Вдвоём невероятно слож…
        - Так возьмите меня, - перебил я девушку. - Если вам нужен третий человек, то почему бы не взять меня с собой?
        - Н-но… - уже было ответила девушка.
        - Тебя? - вмешался Артур.
        Увлечённый разговором, я не заметил появления парня в коридоре.
        - Ты думаешь, тебя спасали для того, чтобы вести на гибель? Смотреть, как тебя ловит и расстреливает одна из сторон? Не смеши. Пусть из людей у нас и впрямь лишь старики да дети, но мы вдвоём всё ещё способны совершать вылазки и обеспечивать бункер едой, - он усмехнулся. - И впрямь, не смеши, мы ещё не настолько пали, чтобы просить помощи у больного и немощного задохлика.
        - А… Артур! - прикрикнула девушка.
        “Ч-что?!” - мозг не хотел верить в услышанное. - “Эта дрянь смеет со мной так разговаривать?”
        - Задохликом, да? - я оттолкнулся от стены и вышел навстречу парню.
        Пока я преодолевал разделяющие нас три метра, краем глаза удалось заметить обеспокоенное лицо девушки.
        “Она напугана. Конечно, конфликт между больным хиленьким подростком и здоровым взрослым парнем вряд ли кончится хорошо”, - я отвёл взгляд от заигравшего по-новому лица Евы. - “Но сейчас мне плевать”.
        - Да. А что, какие-то проблемы? - Артур распрямил лежащие на груди руки.
        Готовый к драке, он казался ещё больше обычного.
        - Да ничего, только вот этот задохлик как-то умудрялся выживать в городе всё то время, что вы прятались в бункере. Задохлик был всегда один, но при том умудрялся не отхватывать на каждом углу. И этот жалкий задохлик получил раны лишь тогда, когда захотел спасти детей из-под завала. Так скажи мне, здоровяк, чем ты лучше задохлика? - мы сцепились взглядами. - Здоровяк, что не может обеспечить кучку людей едой, коей полно в городе. Здоровяк, что не удосужился связать все факты о больном дохляке. И, наконец, здоровяк, что не может уберечь даже собственную сес…
        Он сжал кулак и с размаху повёл его в челюсть.
        “И впрямь тупорылый идиот. Медленно”, - вся его бессмысленная атака казалась не быстрее замедленной сцены в фильме.
        Поднимаю левую руку и бью тыльной стороной ладони по запястью Артура.
        - Драка, значит? - наблюдаю за отбитым кулаком противника.
        Он предпринимает ещё одну попытку ударить по челюсти, на сей раз правой рукой с разворота.
        “И вновь. Ещё и спину подставил”, - ловлю кулак левой рукой и бью пяткой по сгибу ноги.
        Артур падает на колено.
        “Прекрасно. Посмотрим, как ты запляшешь без руки, жалкое отребь…” - сгибаю правую руку и уже было направляю её в локтевой сустав врага, как меня прерывает возникший впереди миниатюрный силуэт.
        - Стойте! - крикнула Ева и умудрилась протиснуться между нами.
        “Что за?..” - я удивился небывалой силе девушки. - “Как она меня оттолкнула?”
        Лишь спустя секунду я понял, что причина кроется не в силе девчонки, а в податливости собственного тела.
        - Хватит! - кричала она тоненьким голоском. - Вы что, идиоты?
        “И ты спиной повернулась?” - взгляд покрытых венами глаз вцепился в тоненькую шею. - “А я ведь могу преобразовать аугментацию и без труда её обхватить. Сломать одним нажатием”, - суставы пальцев неестественно удлинились. - “Сжать эту мягкую, молодую кожу”, - рука потянулась к шее девушки. - “Прервать очередную жалкую жизнь”, - мысли превратились в шёпот. - “Оставить мир без её глупой улыбки. Без блестящего взгляда карих глаз… без этой… детской наивности…” - со вздохом я остановил руку в миллиметре от шеи и быстро её отвёл. - “Могу, но не хочу”, - нахмуренная и очевидно сердитая девушка повернулась лишь в этот момент. - “Я не хочу тебя убивать. Точно не сейчас”.
        - Да, ты права, - сказал я в ответ на злое, но от чего-то забавное лицо. - Сейчас не время для конфликтов и драк. Прости, Артур. Я не сдержался.
        Парень медленно встал и развернулся в мою сторону со всё тем же готовым к драке видом, однако на сей раз сжимать кулаки даже не собирался.
        - Ну?! - повернулась на него Ева. - Между прочим, это твоя ви…
        - Да, чёрт возьми, да, я знаю! - он отвёл взгляд в сторону. - Да, это я виноват, прости! Распустил язык - получил по заслугам. Всё?
        Девушка смягчилась в лице и слегка улыбнулась. Как всегда.
        “Раз Ева улыбается, значит, всё нормально. Видимо, такое поведение для него норма”, - забавно наблюдать, как здоровый парень отводит взгляд от двух щупленьких подростков.
        - Ничего страшного, - ухмыльнулся я. - Бывает. Ну так что, берёте с собой?
        Артур цыкнул.
        - Я не против. С ней только поговори, - кивнул в сторону сестры и вышел в зал.
        Девушка повернулась со странным выражением лица и несколько секунд хмурила бровки в попытках что-то на мне разглядеть.
        - Но ты же болеешь, - тихо, почти шёпотом сказала она. - Я-то не против, но ты точно в порядке? А если с тобой что-то случит…
        - Не переживай, - я поднял руку и остановил поток переживаний. - Как видишь, я полон сил, - Ева перестала хмуриться. - Да и более того, как-то же я умудрялся выживать и без всяких бункеров.
        Я похлопал девушку по плечу и уже было вышел в зал, как странное и неприятное чувство остановило тело в шаге от света ламп в помещении.
        - Ай, - врезалась в спину девушка. - Ч-что такое? Что-то сучилось?
        Ещё секунду я размышлял о всей сегодняшней ситуации, пока наконец не дал ответ.
        “Да, что-то явно случилось”, - повернулся на Еву.
        - Раны, - кивнул на царапины снайперши. - С тобой точно всё в порядке?
        - Ах, это… - её лицо вновь помрачнело. - Да, они заживут. Могло быть и хуже. Только вот… - её маленькие пальчики коснулись самой большой царапины возле глаза.
        - Что? - спохватился я.
        “Заражение? Нет, вряд ли”, - взгляд вцепился в алую рану. - “Нет, это не оно. Тем более у нас не хватит лекарств на полный курс”, - взгляд девушки вновь соприкоснулся с моим, а на её лице как всегда засияла улыбка, на сей раз грустная и слегка виноватая. - “Нет, надеюсь, это не оно”.
        - Шрамы останутся. А это некрасиво, - её голос заметно утих. - А я хочу быть красивой.
        - … - я молчал.
        У меня нет слов.
        Около минуты мы молча друг на друга глядели, пока девушка не отвела взгляд и не спросила:
        - Ч-что? Я дура, да?
        - Да.
        Это кем надо быть, чтобы в подобной ситуации переживать за внешность и красоту? Да и вообще, что такое красота? Принятие в обществе среди противоположного пола? Оценка внешности кучки похотливых имбецилов?
        - Эх, боже, - вздохнул я и развернулся в сторону зала. - Если уж на то пошло, то шрамы точно не определяют красоту. У похотливых идиотов - может быть.
        - А… а что тогда её определяет?
        - Не знаю. Но точно не шрамы, - я на миг задумался. - По крайней мере, не для меня. Я бы на них и вовсе не обращал внимания. Это ведь простая кожа, - взгляд упал на аугментации рук. - А кожа легко меняется. Если и оценивать красоту, то только первозданную и неподменную. То, что не смогут заменить, - я повернулся и увидел широко раскрытые чёрные глаза. - Хотя, о чём это я. Прости, бред несу, - мне наконец удалось вернуться в зал.
        “Боже, что я несу. И самое главное - кому я это несу?”
        - Эй, Артур, - подхожу к пересчитывающему патроны парню. - Когда следующая вылазка?
        - Завтра. Поэтому отдыхай и набирайся сил, - он на секунду остановился и ухмыльнулся. - Хотя, похоже, это мне единственному здесь стоит набраться сил.
        “Для человека ты силён, но вот установленный природой предел уже не перепрыгнешь”.
        - Ладно, тогда пойду отды…
        - Давай играть! - подбежал мелкий.
        - Что, опять?! - уже испугался я. - Мы же вот только что в твоих героев-злодеев играли!
        - Четыре часа назад, - умело парировал малой.
        - И? - взгляд проскользил по всему помещению в поисках приманки для надоедливого мальчика.
        Из всех присутствующих только Ева не отказывается играть с ним, но та сейчас занята обработкой ран и хитрым подглядыванием за нами через зеркало.
        “Может её запрячь?” - я посмотрел в отражение лица девушки, и та сразу же отвела взгляд. - “Зачем мне лишний раз тратить время на тупую игру, если есть она? А раны не такие уж и глубокие - потом обработает”, - я вздохнул и перевёл взгляд на пацана. - "Но чем дольше тянет с лечением, тем глубже будут шрамы".
        - Ладно, давай. Кто я там в этот раз?
        - В прошлый раз ты был героем, поэтому сейчас будешь злодеем!
        Мы пошли к матрасу с лежащим возле него осьминожкой.
        - Эй, мелкий, а почему ты его так называешь? - беру в руки игрушку.
        - Как?
        - Ктулхёнок.
        - А-а-а. Ну это из книжки одной. Там монстра звали Ктулху, и у него щупальца были. А этот маленький, и у него тоже щупальца, вот он и Ктулхёнок.
        - И много ты книжек читаешь? - мне и впрямь интересно. - Для своего возраста ты уж больно красноречив.
        Он и впрямь словно не по годам развит.
        - Ну, сейчас вообще не читаю - нечего. У меня книжек десять, но я их уже раза три перечитал, а новые никто не хочет приносить, - он слегка погрустнел. - Хочешь, покажу?
        “Ну и дикость. Книги - это же просто буквы на бумаге. Что в них такого интересного? Смотреть на изрисованный папирус… ну чё за бред. Пустая трата времени”.
        - Да, давай.
        “Однако, всяко лучше, чем играть в эту хрень”.
        Мальчик прибежал через минуту с охапкой книг.
        - А ты правда хочешь почитать? - спросил он. - Просто, когда я сам предлагаю, все на меня странно смотрят и отказываются.
        - Да-да, правда, - я хотел поскорее прекратить гундёж.
        Рука потянулась к брошенной куче и взяла первую попавшуюся.
        “Некромант в мире…” - я не дочитал и кинул обратно. - “Только не некроманты”.
        Потом взял следующую. То оказалась “Мастер и Маргарита”.
        “Нда-уж. Никогда бы не подумал, что начну читать”.
        Ты тоже это видишь? - 2
        Вспышка, и я с тяжёлым вздохом пробуждаюсь от кошмара воспоминаний.
        "ЧТО ЭТО ЗА ДЕРЬМО?!" - сквозь зубы рычал Гнев. - "П-ПОЧЕМУ Я НЕ МОГУ НИ ЧЕРТА СДЕЛАТЬ?!"
        - Ах, ведь точно. Вы всё ещё здесь, - прохрипел я.
        Хватило мгновения, чтобы перестроить код Грехов и зажечь в них агонию.
        "А-А-А-А-А", - завопил Лень.
        -Чувствуете, как вас разрывают на части? Чувствуете, словно невидимая хватка рвёт каждый миллиметр несуществующей плоти? Вам нравится?
        "О-ОСТАНОВИ ЭТО!" - мне едва удавалось разобрать истеричный вопль Гнева.
        - Забавно, не так ли? Я разрываю на части кусок программного кода.
        Отдаю ещё один приказ разогнанному сознанию и вновь слышу громогласный вопль Грехов.
        "К-КАК ТЫ ЭТО ДЕЛАЕШЬ?! ЛЕНЬ, ОСТАНОВИ Э…"
        - Молчать.
        "А-А-А-А"
        Сейчас Грехи чувствуют то же, что чувствует освежёванный заживо человек.
        - Вы даже не человеческое сознание - лишь жалкий программный ошмёток нолей и единиц. Ваша защита не сложнее тостера на кухне.
        ТРИДЦАТЬ СЕКУНД РАЗГОНА АКСЕЛЕРАТОРА
        Я отключил ускоритель. Грехи наконец прекратили вопить от блокируемого по частям программного кода. Забавно, но они и впрямь неспособны чувствовать боль в первоначальном состоянии - у них была включена симуляция сознания, но отключены какие-либо тактильные чувства.
        Однако, мне не составило труда слегка "улучшить" их код.
        И не только боль стала апгрейдом, но и неподъёмные кандалы на руках. Теперь ни Лень, ни Гнев не смогут пустить когти в мою голову и вновь попытаться выпнуть из тела.
        На самом деле я без труда бы стёр всякие следы их существования, только вот наличие каверзных вопросов ехидно говорило: "Не сегодня, красавчик".
        И первый из них:
        - Ну и, ублюдки, объясняйтесь. Как вы остались в моей голове?
        "ДА ПОШЁЛ…"
        - Неверно.
        "А-А-А-А", - заверещал Гнев.
        По человеческим меркам я вырвал ему глаз и засунул туда раскалённую арматуру.
        - Лень, может ты будешь посговорчивей?
        "ХОРОШО, Я СКАЖУ, НО ТОЛЬКО ЛИШЬ В ОБМЕН НА ДРУГУЮ ИНФОРМАЦИЮ".
        - Ха?
        Лень завопила от вонзившихся в череп когтей.
        - Ты подумал, что после неудачной попытки меня убить сможешь диктовать свои условия? Даю ещё один шанс. Гнев?
        "…" - успокоившийся Грех решил отмолчаться.
        - Что-ж, - вздохнул я. - Неверный от…
        "НЕ ЗНАЮ!" - сказал он. - "МЫ НИЧЕГО НЕ ДЕЛАЛИ! ВСЁ КАК ВСЕГДА - ГРЕХИ ПРИВЯЗАНЫ К ВЛАДЕЛЬЦУ ВПЛОТЬ ДО ЕГО СМЕРТИ. ПОЭТОМУ МЫ И НЕ РАЗДЕЛИЛИСЬ ВО ВРЕМЯ ПЕРЕХОДА ИЗ ПАНДЕИ В ИНФЕРНО".
        - Пандея? Что это?
        "ПРОСЛОЙКА МИРА, В КОТОРОЙ ТЫ МЕНЯ И НАШЁЛ. ОДНА ИЗ НЕМНОГИХ".
        Лень перестал вопить и тяжело задышал.
        "РАЗВЕ МЫ НЕ В ОЧЕРЕДНОЙ РЕАЛЬНОСТИ ЭНДГЕЙМА? МЫ НЕ МОГЛИ ПРОЧИТАТЬ ВСЕ ТВОИ ВОСПОМИНАНИЯ, ПОЭТОМУ И НЕ ЗНАЛИ, ЧТО ТЫ РОДОМ НЕ ИЗ ПАНДЕИ, А ОТСЮДА. ТАК ЖЕ, КАК И НЕ ЗНАЛИ О ТВОЕЙ СПОСОБНОСТИ ВО ВРЕМЯ СНА ПЕРЕНОСИТЬСЯ ОБРАТНО".
        Дальше в лес - больше вопросов.
        Я заблокировал Грехам возможность слышать мои мысли.
        "Демиург, я знаю, что ты здесь! Что это за дерьмо?!"
        - Это забавный инцидент, - ответил старческий голос позади. - Что ж сразу дерьмо?
        Голова машинально повернулась на собеседника и увидела сидящий за столом аватар творца.
        - Какого чёрта они вышли вместе со мной?! - я подскочил с пола и подошёл к старику в балахоне. - Ты сказал, что не будешь вмешиваться!
        - А я ничего и не делал, - пожал он плечами. - Будь на твоём месте другой игрок - произошло бы то же самое.
        - Ха? - задрал я бровь. - Не лги. Стал бы ты допускать саму возможность влияния на нейромодуль вне игры и без разрешения пользователя?
        Старик сжал край стула.
        - Я никогда не лгу, - процедил он сквозь зубы. - Ещё раз назовёшь меня лжецом, Ноль-Второй, я и впрямь им стану. И поверь, уж лучше я буду недоговаривать, чем прямо врать. Уяснил?
        Я напрягся.
        - Думаю, уяснил, - ответил он за меня. - Грехи - голоса в голове игрока. Но ты не забывай, что при первой встрече с Гневом ты сам чуть не стал его марионеткой, - голос Демиурга вновь приобрёл прежний тон. - Знаешь ли, не каждый игрок додумывается взломать игру на уникальную судьбу с иммунитетом контроля разума. Нормальных игроков они так-то под контроль берут. У тебя же мозг стал своего рода клеткой для Лени и Гнева - куда ты, туда и они.
        - Значит, с другими игроками такого не случалось?
        - Случалось, конечно же. Раз в год что-то подобное происходит.
        - Но тогда почему всё ещё не вспыхнул скандал? Ведь, в конце концов, АльтерИнк всегда твердит, что модуль невозможно взломать и повлиять извне без разрешения хозяина. Да даже если и случалось, то какого чёрта Грехи так удивляются попаданию сюда?!
        - Ох, ну и вопросов, - он потёр глаза. - Первое: компания, контролирующая одну треть всех мировых разработок, вполне может закрыть рты многим людям. Второе: память для ИИ - не более обвеса для оружия. Ты можешь его снять без вреда для самого ствола. Я просто наблюдал за потугами Грехов адаптироваться в этом мире, затем стирал память и возвращал обратно. Это весело.
        - И долго они будут выходить со мной в реал?
        - Пока не избавишься. А избавишься, когда умрёшь. А как умрёшь - отправлю весточку в Атараксис. Поэтому, видимо, нескоро, судя по выстраиваемому тобой билду.
        И впрямь - всё идёт к абсурдно быстрой регенерации.
        - Ну тогда я их сотру и вернусь в игру уже без голосов в голове, - пожал я плечами и устремил внутренний взор на два программных кода.
        - Ох, не советовал бы.
        - А? - я резко встряхнул головой и остановил процесс.
        - Да, ты и впрямь вернёшься без двух друзьяшек и всё ещё сможешь пользоваться Грехами, как предметами. Только вот, Артур, вспомни, на кой чёрт ты вообще играешь в игры?
        - Ха? - задрал я бровь. - Странный вопрос. Конечно же, чтобы… - в голове зажевало пластинку. - Чтобы… - взгляд опустился в пол. - Чтобы… а ведь точно.
        Боже, как я мог забыть?!
        - Зачем божеству нового мира играть в жалкие игрушки и собирать гаремы? Зачем пыхтеть, рвать задницу и рисковать? Ради веселья? Не думаю, что ты не способен найти забаву в реальном мире. Мы оба с тобой знаем, на кой хер тебе упал этот ЭндГейм и игры в целом.
        - Да, ты прав, - на сей раз уже я тёр глаза. - Да, твою мать, ты прав! Мне нужны Грехи. Только вот зачем ты помогаешь?
        -Если у тебя всё не пойдёт по одному месту - я знатно повеселюсь. А большего мне и не нужно. Исполнишь всё, как и задумывал, со всеми палками в колёсах и нагнетающим взглядом гарема - это будет одно из лучших событий в жизни старенького Демиурга. Мне просто интересно, получится ли у тебя добить ту маленькую дистанцию до финала.
        - Получится, - сразу же ответил я. - Иначе всё было зазря.
        - Надеюсь, - улыбнулся он. - Теперь, когда вопросов у тебя нет, я пойду за другими посмотрю. Там бой между Смертью и Сурой намечается, должно быть интересно.
        - К-кем? - я моргнул и увидел пустующий стул. - Ах, ну да, он ведь только в моей голове.
        Ну, в любом случае, общаться с Грехами вне игры желания нет, поэтому придётся стереть им память о реальном мире и уложить в сон. Лень должна быть благодарна.
        - Так, ну вроде и всё, - вздохнул я спустя несколько минут ковыряния в цифровых личностях. - Увидимся в игре, обосранцы.
        Взгляд упал на разлитый шоколад.
        "Боже, моя прелесть", - едва не заплакал я. - "Ну, один чёрт, ещё тонна на складе", - в конце концов я пожал плечами, заварил ещё одну чашку и присел на диванчик. - "О боже, какое блаженство. О-о-о да-а-а-а".
        Наконец моя филейная часть почувствовала объятья хоть чего-то, помимо дерева и земли.
        - Так-с, новости, значит-с, - я испил горячего напитку и всмотрелся в бегающие пиксели.
        - …И возможно, причиной тому послужило неловкое высказывание, но факт остаётся фактом - Империя объявила кому-то войну впервые за несколько десятков игровых лет. Мы больше чем уверены, что на маленьком и отчасти никому не нужном государстве Гордыня не остановится, - говорил мужчина-красавчик.
        - Но, пожалуй, это даже огромный плюс для Эндгейма, как для игры. В конце концов, по-настоящему межгосударственных войн не было уже очень давно. Коллега, вы, как представитель небоевой профессии, что думаете по этому поводу?
        - Всё, что я думаю - главное: выбрать правильную сторону. Все ремесленники получают возможность сорвать куш на поставках материалов, однако шанс всё потерять при проигрыше поддерживаемой страны так же велик.
        - Да, пожалуй, вы правы, - улыбнулась блондинка.
        "Вы ещё пососитесь тут".
        Послышался мягкий звук открытия двери, и я тут же по привычке взглянул на камеру - Эмилия вышла из комнаты.
        - О, привет, - порядком удивился я. - Хорошо спалось?
        Облачённая в мою футболку и шорты, она выглянула из-за угла и лишь спустя несколько секунд окончательно показалась во всей красе.
        - … - кивнула сестра.
        "Видимо, в платье спать неудобно", - отгонял я плохие мысли. - "Да, определённо из-за этого".
        - Кушать хочешь?
        Девушка мотает головой и так же садится на диван.
        - Сколько-сколько? - спросил ведущий-красавчик. - Мне казалось, что с момента их исчезновения уже месяц прошёл!
        - Мне тоже так казалось, - кивнула блондинка. - Однако, нет - с момента битвы Всадника Смерти и Бессмертного Суры прошло не более двух недель реального времени.
        - Ну и грех жаловаться.
        При слове "Грех" меня передёрнуло.
        - Ведь, в конце концов, - продолжал мужик. - Если эти двое вновь объявятся, то о каком стабильном доходе на войне может идти речь?
        - Однако, как сообщает анонимное голосование, посвящённое легендарным личностям ЭндГейма, большинство желает их возвращения.
        - К слову, о рейтинге популярности, - мужик перелистнул страницу.
        "Видимо, Сура так же в Инферно", - я увлёкся повествованием ведущих. - "Как же всё-таки интересно получать новую информацию! Только вот…"
        Только вот полностью отдаться поглощению знаний мешает одна вещь - громкое дыхание Эмилии то через рот, то через нос. Оно ужасно отвлекает. При том казалось, что его источник с каждой минутой всё приближается и приближается.
        А ещё в комнате стало жарковато.
        - Можем поздравить Заратус попаданием в этот самый список.
        "Ого. А красотка времени зря не теряла".
        - Теперь топ популярных в ЭндГейме разделяют двадцать семь человек, в котором миленькая девушка-дверг на последнем, а погибший от собственных рук Валир на первом. Следующими прорваться сквозь барьер зрительских симпатий должны: Двуликий, Аксель, Кицуне и Оберон - нынешний Гордыня. Что касаемо гонки в самых недрах топа - Чумной Бог перескочил на восьмое место. Остальное без изменений.
        "Нет, ну я так больше не могу", - я всё же набрался смелости посмотреть на Эмилию. - "Твою мать, мне всё-таки не показалось!"
        Как только девушка вышла из-за угла, я подметил странное изменение в её внешнем виде. Первым - естественно - в глаза бросилась одежда, однако на этом странности не закончились.
        Я думал, мне почудилось, но теперь сомнений не возникало - сестра сплошь красная, словно только что вышла из бани! Отсюда и ощущаемый даже на расстоянии жар и разгорячённое громкое дыхание.
        - А ты не заболела случаем? - спросил я и незаметно отодвинулся.
        - "Нет", - прилетело сообщение. - "Всё нормально. Мне хорошо"
        Походу, даже очень.
        - Ну и славненько, - улыбнулся я.
        Теперь девушка не сводила с меня взгляда. Замечательно - я привлёк монстра.
        "Боже, как трудно", - мне едва удавалось не смотреть на блестящую от пота шею и прилипшую к телу футболку.
        Да, последнее, что я подметил в странном образе сестры - отсутствие нижнего белья.
        - Ну, вот на этом и всё, - ведущие умудрились закончить эфир, пока я ёжился от взгляда Эмилии. - На этом новости заканчиваются. Встретимся через четыре часа, до скорого.
        - Пока-пока, - помахала ручкой блондинка в строгом костюме.
        "Мама, я не хочу умирац", - я вжался в край дивана.
        - Точно ничего не хочешь? - желание поскорее исчезнуть вынудило меня встать с мягкой мебели.
        Девушка помотала головой.
        - Тогда я вернусь к работе в ЭндГейме, не против?
        Она пару секунд подумала и кивнула.
        "Часов через пять игрового времени у меня выплюнет предупреждение, и тогда уже не спрятаться за крышкой капсулы. Боже, а как спать-то?" - я поставил чашку на стол. - "Погодите-ка… спать?" - нити в голове связывались в единое полотно. - "Она вышла уже вся красная и промокшая, а значит…" - я сглотнул застрявший ком. - "Когда она ёрзала под одеялом - она не спала".
        Женщины - страшно.
        Я аккуратно прошёл в комнату с капсулой, на всякий случай запер дверь и разделся.
        "А зачем запирать, если у неё и так доступ есть?" - внутри всё сжалось. - "Ну, достать меня она в любом случае не сможет, и на том спасибо", - на всякий случай я спрятал одежду в щель между корпусом вирт-капсулы.
        Аккуратненько укладываюсь в царское ложе, ещё раз обдумываю поведение сестры и вновь запускаю сессию.
        Перед глазами возникает лежащий аватар и зазывает заполонить себя всего.
        Ну я и заполонил.
        "Отдохнул, называется", - от грустных воспоминаний морда скрючилась сама по себе.
        Около минуты я пытался понять, что есть реальность, пока в конечном итоге игровое сообщение не вернуло ясность зрению и слуху.
        |Внимание, уникальный юнит Дракула эволюционировал во время вашего отсутствия|
        |Внимание, пять уникальных юнитов [Ребёнок летучей мыши - Обычная Летяга] эволюционировали во время вашего отсутствия|
        Чего? Кого?
        |Развёрнутое окно подконтрольных юнитов|
        Уникальный юнит Сопля-1: ПУ - 45; босс: нет
        Уникальный юнит Сопля-2: ПУ - 40; босс: нет
        Уникальный юнит Сопля-3: ПУ - 38; босс: нет
        Уникальный юнит Цепеш: ПУ - 31; босс: нет
        Уникальный юнит Дракула: ПУ - неизвестно; босс: неизвестно
        Уникальный юнит Адская Смертельная Снежная Лавина: ПУ - 29; босс: нет
        Ребёнок летучей мыши - Обычная Летяга: количество - 28; общий ПУ - 56
        Высшая летучая мышь - Дитя Дракулы: количество - 5; общий ПУ - 110
        Мертвец - Просто Труп: количество - 7; общий ПУ - 0
        Уникальный юнит Мистер Корова: ПУ - неизвестно; босс: неизвестно
        Интересно, что же могло получиться из метровой летучей мыши?
        Ну, в любом случае, узнаю ещё не скоро. Потому остаётся лишь удивлённо вытянуть губы и надеяться на скорый выход из Инферно.
        "ВСЕГО ПАРУ ЧАСОВ ПОСПАЛ? СЛАБАК", - сказал Лень и улёгся дальше.
        - Я вас сейчас обеих отсюда отправлю! - говорил Адам снаружи палатки.
        "Боже, ну что там ещё", - пришлось приподняться и осмотреться.
        Кровавик и Ядик мило бултыхались в разных углах палатки и издавали похожий на мурлыканье звук, тогда как Третий и мыши - судя по карте - расположились на улице.
        - Мало ли что, вдруг зелья лечения понадобятся? - говорила Арианна. - А они только у меня есть.
        - Так дай мне, - сказала принцесса.
        - А с чего это тебе?
        - Я медицину изучала
        - Зельем поить много ума не надо, - хмыкнула Арианна.
        - Ну тогда я тоже пойду! - сказала вторая девушка.
        Послышались шаги в мою сторону.
        - Стоять! - кричал шепотом пацан. - Я вас тут всех сейчас порешаю! Хватит орать, вы его разбу…
        - БУ, - я изменил голос и высунул голову из палатки.
        Так получилось, что прямо перед входом стояла Арианна и уже собиралась лезть внутрь.
        - А-А-А-А, - она подпрыгнула и завизжала. - Макс, твою мать! - девушка схватилась за грудь. - Ух, боже… у-у-ух.
        - Ну вот, вы его разбудили, - махнул руками парень.
        Принцесса же просто замерла с широко распахнутыми глазами. Кажется, она умерла.
        - Адам, что здесь происходит? - спросил я.
        - Я телепортировал сестру, но увязалась ещё и Арианна. Пока решали, кто пойдёт за тобой следить, ты уже и сам проснулся.
        - То есть все те два часа я валялся один?
        - Нет - со мной. Мы заранее расписание составили, но как выяснилось, никому оно не нравится.
        - Ясно, - вздохнул я. - В любом случае я проснулся.
        - Прости, - поклонилась воскресшая принцесса. - Мы не хотели тебя будить.
        - Д-да, и вправду, прости, - подключилась лучница. - Я-я просто… это… просто… - она заёрзала. - Прости, я не хотела, - Арианна так же поклонилась.
        - Да ничего. Я бы всё равно проснулся только сейчас.
        - Ты не злишься? - подняла она голову.
        - Не злюся, - окончательно выхожу из палатки в вечерний лес. - Адам, у тебя хватит сил ещё на часик путешествий?
        - Конечно, - кивает парень.
        "Вряд ли. Он сильно измотан. Нужно справиться быстрее".
        - Я верю. Необходимо отыскать улей и выкрасть оттуда шмелёнка.
        - А? - задрал он брови. - Зачем?
        - Надо.
        - Ну-у-у… ладно. Что делать?
        - Телепортируй всю нашу компашку обратно в деревню, спросим у старейшины их примерное расположение, - в руку влетел Гнев.
        Пора приступать к плану.
        И первое - шмелиный ребёнок. Как ни странно, но именно он даст недостающую мне силу.
        Хитрость плана - 1
        Адам послушно перенёс нас из лагеря в деревушку.
        Первое, что бросалось в глаза - вернувшиеся к повседневности жители. Взрослые носились между домами с мясом в мешках, дети от них не отставали, следуя хвостиком, а стоящий на центральной площади старейшина раздавал приказы и наводил порядок.
        Ну а второе же - бойни словно и не было. От сражения не осталась и следа, за исключением небольших трещин на зданиях. Даже кровь куда-то испарилась. Подозреваю в этом Кровавика.
        - Господин! - поклонился мне старейшина.
        - Чего?! - задрал бровь я.
        |Внимание, что-то пытается вторгнуться в ваше тело|
        |Неудачно|
        "ЗАКРОЙ ЕМУ РОТ".
        "Лень, может ты всё-таки объяснишь, что за хрень ломится в наше общежитие?"
        "НЕТ. ЛЮБОЕ УПОМИНАНИЕ ЕГО ИМЕНИ УВЕЛИЧИВАЕТ ШАНС ВТОРЖЕНИЯ. БЛАГОДАРИ СВОЮ ПРЕРОГАТИВУ, ЧТО ОН ВСЁ ЕЩЁ НЕ УМУДРИЛСЯ ЗАСЕСТЬ В ГОЛОВЕ".
        "Нда-уж".
        - Господин? - продолжил я удивляться.
        - Конечно. Мы не смеем называть вас по-другому.
        - Адам, а как часто в их речи мелькало слово "Gerjil"? - шепнул я мальчишке.
        - Частенько. А что это значит?
        - Господин. Походу, теперь меня только так и называют.
        - Господин, хе-хе, - злорадствовала у уха Арианна. - Ну надо же.
        - Так, разговорчики, - я повернулся на девушку.
        - Не-не, я ничё, - она замахала руками и пошла к группе детишек.
        - Что ж, - переключился на демонический. - Рад, что у вас поднялось настроение.
        - И всё благодаря вам, Госпо…
        - КХМ, - кашель перебивает плохое слово. - Я так понимаю, вовсю идёт подготовка к пиршеству?
        - Так точно. Это вернёт жизнь в души взрослых, ведь только они полностью осознают всю сложившуюся ситуацию. Теперь, когда появилось еды на несколько недель, мы наконец поверим в счастливый финал. Мы верим в вас, Госпо…
        - Уау-уау-уау, ясно. Что ж, это хорошо. Не забудьте нам оставить.
        - Ну конечно. Для вас подготовим специальные места.
        - Для этих подготовьте, - кивнул в сторону людей. - Мне отдельно заверните.
        - Н-но почему? Мы вас как-то расстроили?
        - Нет, просто мне нельзя здесь находиться, - я всмотрелся в обеспокоенное лицо старейшины. - Для вашей же безопасности.
        - Ясно, - он заметно расслабился.
        - Ты лучше скажи, как найти улей.
        - Ближайший в десяти минутах ходьбы. Могу показать.
        - Будет просто замечательно! Только перед тем, как туда идти, мне нужно знать, как поведут себя шмели, если вторгнуться к ним в дом.
        - Разозлятся, конечно же, особенно в вечернее время.
        "Херово. Если они и без вмешательства в личную жизнь такие нервные, то от пропажи ребёнка так и подавно пойдут крушить всё живое"
        - А какого размера их дети?
        - Вот такого примерно, - он показывает руками размер обычной толстой кошки.
        - Что ж, - переключаюсь на человеческий. - Адам, Арианна, мы идём воровать детей! Собирайтесь.
        - Чего? - повернулся парень.
        - Кого? - повернулась девушка.
        - Того. Его. В шмелиный улей, говорю, идём.
        - А, ну ясненько, - Арианна потеребила демонёнка по голове и двинулась в мою сторону.
        - Прости, мне нужно идти, - Адам поклонился Мерилин и попытался жестами что-то ей разъяснить.
        Всё это время он с увлечённым видом слушал демоническую речь и всячески показывал интерес к беседе, хотя понимал даже меньше, чем ничего.
        "И чё он их слушает? Хотя, девушкам же главное внимание, да?"
        Спустя несколько минут вся наша братия наконец собралась.
        - Ведите, - говорю я старейшине.
        - Вы куда? - как всегда, спросила принцесса.
        - Недалеко. Через тридцать минут вернёмся, не переживай.
        - Вы и в прошлый раз говорили не переживать! - она нахмурилась и слегка повысила голос. - Но вернулись все в крови и полумёртвые!
        - Вот поэтому сейчас такого и не произойдёт, - отвечаю я. - Мы все на пределе, поэтому лезть на рожон не будем. Сегодня больше никаких сражений.
        - Точно?
        - Точно-точно. Не переживай.
        - Ладно, - вздохнула девушка. - Удачи вам.
        Мы кивнули и двинулись за старейшиной.
        - Макс, так может объяснишь суть плана? - спросил Адам. - Ты же обещал сестре не втягивать нас в сражение.
        - А я и не собираюсь. Вы потому и нужны, чтобы сделать всё без лишней крови и максимально быстро.
        - Ну мы всё равно не знаем плана, - сказала Арианна и поправила кожаный доспех.
        Я взглянул на девушку и удивился почему-то заштопанной рубахе.
        "Когда успела?"
        - Всё просто. Нас приводят к улью, ты становишься невидимой, Адам телепортирует тебя к шмелиным апартаментам, ты крадёшь ребёнка - всё.
        - К-краду ребёнка?! - остановилась девушка. - Но ведь это ребятёнок!
        - Шмелиный.
        - И всё же! Он ведь не желает нам зла, а любит мамочку и папочку.
        "ОНА БРЕДИТ?"
        "Походу".
        - Во-первых - с чего ты взяла, что он не желает нам зла? Во-вторых - откуда такая жалось к врагам?
        - Ну не знаю, как-то это… неправильно. Враги врагами, но детки же их ничего не сделали.
        "ОПРЕДЕЛЁННО БРЕДИТ. ГДЕ ТЫ ТАКУЮ ОТЫСКАЛ?"
        "С неба свалилась".
        "ЧЕГО? ОПЯТЬ ТЫ ЗА ВРАНЬЁ, НУ СКОЛЬКО МОЖНО".
        - Х-хотя о чём это я? - она словно опомнилась. - Прости, бред какой-то несу, - девушка схватилась двумя руками за лук и принялась его поправлять. - Пойдёмте.
        Я нахмурился и посмотрел на поджатые губы Арианны.
        - П-прости, что потревожила. Больше не помешаю. Пойдёмте? - с каждой секундой она сильнее сжимала тетиву лука.
        Странно. Очень.
        - Всё нормально? - спросил я.
        - Да, конечно! - нервно улыбнулась она.
        - Ну-у-у… ладно.
        Старейшина задал немой вопрос по поводу остановки, на что я ответил немым жестом идти дальше.
        "Может она разочаровывать не хочет?"
        - Если что, я не собираюсь убивать его.
        - А? - очнулась ушедшая в себя девушка. - Т-ты про что?
        - Про шмелёнка. Я не собираюсь его убивать. Можно сказать, он нужен для приручения и теперь всегда будет путешествовать с нами.
        - Ах, вот как, - улыбнулась девушка. - Это хорошо, - она повернулась на меня счастливой мордахой. - Я рада.
        "Чёрт, а она ведь и впрямь милая. Да ещё и игровой непись…"
        "ДА ГОВОРЮ ЖЕ ТЕБЕ - ДЕЛИ ЛОЖЕ!"
        "Да что ты всё ложе да ложе. Ты точно не Похоть?"
        "К СЛОВУ, ЭТО ЛИШЬ ПРЕДРАССУДКИ. Я ЖЕ ГОВОРИЛ, ЧТО ПОВЕЛЕВАТЬ ЭМОЦИЕЙ - НЕ ЗНАЧИТ ПОЛНОСТЬЮ СОСТОЯТЬ ИЗ НЕЁ. МЫ В ПЕРВУЮ ОЧЕРЕДЬ СУЩНОСТИ С СОЗНАНИЕМ, А ПОТОМ УЖЕ ОЛИЦЕТВОРЕНИЯ ГРЕХОВ".
        "И чё мне?"
        "И ТО, ЧТО ПОХОТЬ НЕ ТОЛЬКО О СЕКСЕ И ИЗВРАЩЕНИЯХ ДУМАЕТ, КАК И Я НЕ ТОЛЬКО О ЗЛОСТИ И НЕНАВИСТИ".
        "Ты это сейчас вообще к чему?"
        "К ТОМУ, ЧТО ТЫ УБЛЮДОК. СДОХНИ".
        "Ох…"
        - Мы пришли, - сказал старейшина. - Вон там улей, - ткнул пальцем в одну из ветвей дальнего дерева.
        - И впрямь.
        Даже отсюда видно множество ползающих по дереву шмелей и огромное подобие птичьего гнезда.
        - Перед тем, как мы попытаемся выкрасть оттуда ребёнка, вам есть что сказать?
        - Нет, - он нахмурился. - Разве что… прошу, не злите их. А если не получится выкрасть детёныша незаметно, то убейте всех взрослых особей.
        - Иначе они доберутся до деревни?
        - Да. Простите, что прошу так много.
        "Что ж сегодня за день извинений-то?"
        - Ничего. В конце концов, я же пришёл решать проблемы, а не порождать новые.
        - Спасибо большое, Госпо…
        - Адам, унеси мужика отсюда.
        - Хорошо, - словно маньяк, он появился из ниоткуда, схватил старейшину за плечо и исчез в никуда. - Готово, - мальчик вернулся спустя пару секунд.
        - В общем, слушаем план, - я присел за стволом дерева. - Адам, ты же можешь перемещать невидимые объекты?
        - Не совсем объекты, но область, в которую они входят.
        - Значит, можешь. В общем, мы все выдохлись после сражения с бешеными насекомыми и новое приключение вряд ли уже вывезем. Арианна способна становиться невидимой и глушить шаги, поэтому она подходит для главной роли больше всего. Весь план строится на скрытности нашей красотки, поэтому я здесь чисто в роли запасного, если вдруг шмели всё же просекут фишку. Всё, что требуется: Арианне активировать невидимость и глушилку шагов, а тебе закинуть её на ветвь и вернуть обратно.
        - Понятно, - кивнул парень.
        - А мне вот не очень, - сказала девушка. - Как мне выкрасть живого шмелёнка? А если и получится, то как вы вернёте меня обратно? Снимать невидимость ведь нельзя - остальные заметят.
        - Шмелиные карапузы вот такого размера, - показываю воображаемую толстую кошку. - Просто возьми его и пройди мимо роя. Не думаю, что они устроят ему воспитательную беседу на тему комендантского часа.
        - Допустим. А возвращать как будете?
        - Придётся тебя поранить.
        - А? - раскрыла глаза девушка.
        - Я чувствую местоположение раненых существ. Как только ты выкрадешь цель и пойдёшь обратно, я смогу направить Адама.
        - П-поранить? Блин… - она понурила голову. - Ну раз это необходимо.
        - Достаточно небольшого пореза, - успокаиваю я.
        Она достала тот самый небольшой кинжальчик, приложила острие к указательному пальцу и зажмурилась.
        "Ей плечо вспарывали, а тут она боится кровь из пальца пустить. Странная дама".
        Девушка открыла глаза, нахмурилась и вновь их закрыла, напрягая руку для судьбоносного пореза.
        И вновь открыла, и вновь зажмурилась.
        - Не можешь, да? - со вздохом спросил мальчик.
        - Н-нет, - устало опустила руки Арианна. - Я боюсь. Макс, сделай ты, пожалуйста, - она протянула кинжал.
        Я взял оружие и аккуратно придержал протянутую дрожащую ладошку.
        - Только будь понежнее, - она подкусила губы и закрыла глаза.
        Я нахмурился и быстро провёл лезвием по подушечке указательного пальца.
        - Ах! - застонала девушка.
        "ХЕ-ХЕ".
        Я нахмурился ещё сильнее. К слову, и Адам тоже.
        - В-всё нормально? - спросил я.
        - Да, - тяжело дышала Арианна. - Всё хорошо. Даже лучше, чем я ожидала, - она сглотнула слюну и открыла повлажневшие глаза.
        Адам скрючил лицо.
        Я тоже.
        - Кхм, в общем, - рву часть плаща и перевязываю палец девушке. - Надеюсь, всем всё понятно?
        - Да, - ответила приходящая в себя лучница.
        - Адам?
        - Угу, - парень не переставал коситься в сторону напарницы.
        - Что ж, приступаем?
        Парочка в унисон кивнула.
        - Арианна, вставай вот сюда и используй невидимость, - указываю на область возле небольшого камушка. - Адам, телепортируй её вот на ту ветвь, откуда только что уполз шмель.
        - Понял, - он дождался полного исчезновения девушки, махнул рукой и породил звук дребезжащего пространства.
        Однако, привычной вспышки никто не увидел.
        Я скинул Гнев на землю и принюхался.
        "Да… я её вижу", - от носа до невидимой девушки потянулся красноватый пар и спустя секунду полностью её обволок. - "Замечательный навык. Шезму херни не даст".
        Если так подумать, то я успешно двигаюсь по квесту с женитьбой на Лилит. И, должен признаться, пока что он самый приятный из всех выпадавших. За него хотя бы награды дают! Я уже и позабыл, что значит выполнять задания и хоть что-то за это получать. Более того, в конце меня ждёт главный красноволосый приз без одежды!
        Хотя, как раз-таки он и вызывает все сомнения. Лилит, конечно, дама симпатичная и, пожалуй, с самой лучшей фигурой из всех знакомых девушек - не сильно ниже моих ста восьмидесяти, второго-третьего размера грудь и прекраснейшее соотношение пропорций - однако, не за красоту мы любим, верно? За душу и характер. А вот здесь и кроется красноволосый дьявол - красотка немного не в себе. Может мне только кажется, но если судить объективно - немногие девушки принципиально отказываются от одежды и носят чужое сердце в кармане.
        А если это сердце бывшего жениха? Мало ли какие у неё потребности как по хозяйству, так и в плане супружеского долга.
        Но внешность у неё и впрямь попадает в мой вкус. Есть в её сумасшедшем образе нечто манящее.
        Хотя, возможно, это из-за наготы. Не знаю.
        А вот что я точно знаю, так это местоположение бегущей обратно на ветвь Арианны.
        - Адам, готовься.
        Мальчик кивает.
        Девушка ловко перепрыгивает спящее насекомое, отскакивает от ствола дерева и кульбитом пролетает между двумя Синими Чемпионами.
        "Ого".
        Она пробегает ещё несколько метров и едва не врезается в приземлившегося шмеля.
        - Твою мать!
        - Что такое? - спрашивает парень.
        - Ей перекрыли путь к точке прибытия.
        Воровка со странной волосатой штукой в руках отскочила назад и побежала в другую сторону, как и там из-под ветви выползло насекомое.
        - Адам, видел, только что шмель заполз на ветку?
        - Угу, - кивает он.
        Арианна пятится назад и врезается в ствол дерева.
        - А, стой, погоди, это не она возле ствола дерева сейчас? - говорит мальчик.
        - Да!
        Парень вытягивает руку, сжимает кулак и дёргает на себя. В ту же секунду из портала вылетает покрытая алой дымкой Арианна.
        - З-заберите это! - она протягивает миниатюрного шмеля.
        - Бе-е-е-е, - верещал он.
        - Адам, принеси зелёного слайма!
        Парень исчезает во вспышке.
        - Бе-е-е-е, - мельтешило лапками волосатое воплощение злости.
        - Макс, он кусается! - зажмуренная девушка протягивала карапуза. - Забери!
        Я схватил дергающийся пушистый комок.
        - Мы здесь! - из портала вываливается пацан.
        - Первый, разделись так, чтобы хватило сил парализовать это чудовище! - я вытягиваю руки с шипящим шмелём и показываю его слайму.
        Недолго думая, Сопля выплюнул зелёный комок размером с треть насекомого.
        - Адам, кидай! - теперь бедного ребёнка я показывал уже мальчишке.
        Парень схватил частичку Первого, сморщился от слизости ядовитого напарника и швырнул его в неугомонного шмеля. Стоило лишь жиже попасть на врага, как она тут же растеклась по всему его телу.
        Спустя пару секунд злейшее в мире существо обмякло и миленько повалилось на ручки.
        - Вхух, - я покрепче схватил пленника. - Гнев, - меч влетает на спину. - Адам, уноси нас в лагерь.
        Вспышка, и через мгновение вижу привычный вид палатки.
        - Вот теперь точно всё, - я кладу насекомое на пенёк возле костра. - Все целы?
        - Угу, - пацан со скрюченной мордой пытался избавиться от сопливых следов на руке.
        - Меня чуть не поймали! - замахала руками Арианна. - Ты видел, ты видел? Я почти прибежала на нужное место, но там неожиданно шмель спрыгнул, и я такая "Ё-ё-ё-ё-маё", и убегаю такая на другую открытую площадку, как резко из-под ветви другой шмель выползает, и я такая занервничала и уже приготовилась отпрыгивать от ствола и перелетать через насекомых, как вдруг почувствовала такая притяжение с вашей стороны и через секунду телепортировалась! А ещё шмель этот дёргался и орал, вот он, наверное, и привлёк внимание старших братишек.
        - Кстати, Адам, как ты её увидел?
        - Сегодня научился усиливать зрение с помощью магии. Просто увидел левитирующий мохнатый комок, вот и всё.
        "Про него хоть сейчас книгу пиши. Интересно, как скоро он города будет по щелчку испепелять? И почему я единственный такой неудачник во всём ЭндГейме?"
        - Вхух, да-а-а, это было бли-и-и-изко, - продолжала Арианна. - Но я справилась, даже несмотря на опасность. А как далеко было бежа-а-а-ть… - протянула она. - Детёныш в самом конце улья находился! Э-э-э-э-х.
        Кажется, я понимаю, что ей нужно.
        - Да, ты молодец. Спасибо, без тебя бы не справились. Да и за битву в деревне тоже спасибо. Ты умничка.
        И я почти не лукавил.
        - Д-да, конечно, - лицо девушки превратилось в морду довольного котёнка. - Рада, что смогла помочь.
        Казалось, она вот-вот замурлыкает.
        - И всё же, зачем тебе детёныш шмеля? - спросил Адам.
        - Видишь ли... как бы тебе объяснить, - я почесал затылок. - До боя я в два раза слабее, чем во время. Также основную мощь я получаю в сражении, и стоит всем врагам исчезнуть, как вновь становлюсь слабым. Вот это чудо, - пальцем указываю на валяющегося шмеля. - Решает проблему. Слайм просто вернёт его к жизни, тот меня укусит, и бой не закончится.
        - То есть всё это время ты становился сильным только в битве? - задрал он брови.
        - Да. Сейчас я и мечом взмахнуть не смогу. Но стоит подождать три минуты, пропустить много ударов и нанести в два раза больше, как я превращаюсь в… ну ты сам видел, во что я превращаюсь. Раньше вся сила пропадала вместе с последним врагом, теперь же я могу её сохранить.
        "АХ ТЫ ХИТРЫЙ УБЛЮДОК. НЕПЛОХО, МАКСВЕЛЛ, ДЕЙСТВИТЕЛЬНО НЕПЛОХО!"
        - Ого, - протянул мальчик. - А я и не знал.
        - А я и не рассказывал.
        Да, благодаря Первому и шмелю я могу контролировать боевое состояние. И вместе с этим получаю возможность бесконечного усиления.
        Можно сказать, я избавился почти от всех недостатков Гнева за один ход.
        Хитрость плана - 2
        - Немного непонятно, как это работает, но в целом всё понятно, - кивнул Адам. - А сейчас-то что?
        - Если лабиринт недалёко, то старейшина нас туда отведёт, чтобы ты запомнил, куда телепортироваться.
        - А потом?
        - А потом суп с котом. Кушать сон и спать еду. Всё, давай обратно в деревню.
        Щелчок пальцами, и вспышка переносит нас на главную площадь.
        - Как всё прошло?! - тут же подлетела принцесса. - Нигде не ранили, всё хорошо? - она со всех сторон рассматривала брата. - Не ушибся, нет, нет? - в попытке найти ссадины она задирала то руки мальчишки, то голову.
        - Да всё нормально! - буркнул он и отдёрнулся от сестры. - Все целы.
        - Вхух, - выдохнула она.
        "А девчушка меняется. Хорошо. И Адам тоже это замечает", - паренёк едва заметно улыбался, даже несмотря на стеснение. - "Хоть что-то хорошее я сделал", - взгляд упал на стремящуюся к нам семейку старейшины. - "Теперь бы с деревней разобраться. Только вот как, если впереди геноцид целого народа?"
        Если убийство шмелёнка и бой со взрослыми особями вызывают у них сомнения, то что насчёт убийства сотен людей?
        - Вы справились? - подбежал старейшина.
        - Вполне. И даже без боя.
        - А где детёныш?
        - В лагере. Мне, кстати, интересно, а что они едят?
        - Всеядны.
        - Понял-принял. Теперь отведи нас к лабиринту с химерой.
        - З-зачем?
        - Чтобы знать, где он, нет?
        - Но ведь уже темнеет, и по лесу идти опасно, - всё не отступал мужик.
        - С парочкой-то шмелей мы справимся. Не бойтесь.
        - Н-но…
        - Ведите, - для убедительности я слегка изменил голос.
        - Хорошо, - поник глава. - Мера, Арса, Дира, я скоро, - он обратился ещё и к красивой женщине поблизости.
        Как и предполагалось, милыми щёчками дочки пошли именно в неё. В остальном же - длинные серебряные волосы, изменчивый цвет больших глаз и голубая кожа. Одежда - всё то же платье из листьев.
        - Арианна, хватит ворон считать, - сказал я девушке. - Собери слюни.
        Едва не с открытым ртом та смотрела на падающую звезду.
        - А? Ой, да-да, - замотала она головой. - Куда идём?
        - К слову, старейшина, - я проигнорировал лучницу и получил в ответ надутую мордаху. - Сколько на сей раз идти?
        - Полчаса.
        Спустя минуту разбирательств мы наконец потопали по освещаемому лишь луной лесу.
        - Цеп, как только почуешь врага, сразу дай знать, понял?
        Тяф.
        - Только негромко, понял?
        Тяф, но потише.
        - Хороший.
        Под пение ночных птиц и насекомых мы прошагали десять минут в полном безмолвии. Не знаю, крылась ли причина в очаровании тёмного леса или же в страхе перед совами да комарами, но об одном можно сказать точно - говорить мы не желали. И нас можно понять, ведь если шмели здесь размером с внедорожник, то каковы же насекомые-кровопийцы?
        Тихий тяф.
        Старейшина остановился, я вскинул руку, а собака повернулась в сторону одного из великих деревьев.
        - Арианна, готовь лук, - приказал я. - Адам, порталы.
        Напарники кивнули. Повисла ещё более плотная тишина. Порой казалось, что я слышу текущую по горлу слюну - настолько все затаили дыхание.
        - Старейшина, встаньте позади. Арианна, по команде стреляй в насекомыша.
        - Угу, - кивнула она.
        Концентрация достигла апогея.
        - Цеп, враг один?
        Тяф.
        - Арианна - убей его за выстре…
        Над головой раздаётся свист.
        - Ой, - пискнула девушка.
        Из-за немалого расстояния стрела всё ещё летела до цели.
        - Ну ничего, я всё исправлю! - сказала она.
        Снаряд сжатого света пролетает мимо врага, разворачивается и влетает в тушку.
        - Ты промазала! - шепчет Адам.
        - Разве? - отвечает лучница.
        Стрела разворачивается вновь, пронзает голову цели и вылетает через заднюю ногу, выпуская за собой шлейф из зелёной крови и внутренностей.
        - Ну что, промазала, а? А? А?
        - Ладно-ладно, не прома…
        - Адам, лови, он же сейчас грохотом всех разбудит! - толкаю я мальчишку в плечо.
        Он вскидывает голову в направлении летящего трупа, вытягивает руки и сжимает кулаки, замедляя падение громадного комка шерсти и аккуратно укладывая его наземь.
        - А это что за магия? - спрашиваю я.
        - Телекинез первого уровня. Сегодня научился.
        "Впрочем, ничего нового".
        - Старейшина, ведите.
        - Удивительно, - помотал он головой и двинулся дальше. - Просто удивительно.
        - Макс, а разве не стоит избавиться от трупов? - спросил маг. - Мало ли какие здесь звери водятся, ещё на наш след выйдут.
        - Нет времени. Быстрее придём к лабиринту, быстрее вернёмся в тёплые домики.
        Мы шли ещё двадцать минут, половину из которых занял расстрел бескрылых насекомых. Рыжее солнышко решало едва ли не все наши проблемы по пути к обиталищу химеры, и чёрт его знает, что бы мы без неё делали.
        - Молодец! - сказал я Арианне после очередного убийства. - Что бы мы без тебя делали?
        В ответ девушка лишь улыбалась с прикрытыми глазками и едва сдерживала счастливый смех, чем ещё больше походила на рыженького котёнка.
        "Определённо милая", - совет в голове вынес заключение. - "Хочу её погладить"
        Если та же Лилит - чарующая своей загадочностью и сексапильностью, то Арианна же наоборот - милое пушистое очарование. Если Лилит - алая бархатная кровать, то Арианна - уютный домашний камин. Совершенно разные категории. Их даже сравнить нельзя.
        - Тяф, - тихо говорит собака.
        - Чё, ещё? - поворачиваюсь я по направлению морды Цеппеша. - Арианна, готовь…
        То оказался Алый Чемпион.
        - Окей, Арианна, успокойся. Первый, как только попадёшь на осу - парализуй. Адам - телепортируй Первого.
        Кивок, и вспышка переносит зелёного друга прямиком на голову Чемпиона. После пары секунд враг замертво устремляется наземь.
        Привыкший к подобному баскетболу, мальчишка без труда ловит волосатый мяч телекинезом.
        - Так, теперь меня, - скидываю Гнев.
        Вспышка, секундная слепота, и я в метре от дёргающихся лапок врага.
        Стоило лишь желанию возникнуть в голове, как под аккомпанемент каменного треска меч пролетает сквозь шмеля и плавно укладывается за спину.
        Машу рукой и вновь перемещаюсь к компашке, на сей раз со слизнем под руку.
        - Мы почти пришли, - информирует старейшина.
        И, должен признать, он не обманул - через пять минут мы наконец дошли до небольшой пещерки прямо посреди леса.
        - И впрямь, словно не отсюда, - с умным видом кивал я.
        Выглядело это довольно вульгарно и неестественно: огромный валун с устремляющимся в глубь земли отверстием.
        - И что, говорите, нас там ожидает?
        - Химера в окружении подданных.
        - Гм-м-м, - я приложил руку к подбородку. - Ага, да, - как бы ни старался, но рассмотреть пространство внутри пещеры мне не удавалось.
        - Вы ничего не увидите, пока не зайдёте внутрь, Господин.
        |Внимание, что-то пытается вторгнуться в ваше тело|
        |Неудачно|
        "ЕЩЁ РАЗ, И Я УБЬЮ СЕБЯ САМОГО".
        "ДАВАЙ".
        "А это вообще возможно?"
        "НЕТ КОНЕЧНО. ПРОСТО ЛЕНЬ ОЧЕНЬ НЕ ЛЮБИТ ТЩ… КХА", - мне показалось, что я услышал звук удара под бок. - "НЕ ЛЮБИТ ОДНОГО ИЗ НАШИХ БРАТЬЕВ"
        Так значит, это всё же Грех.
        Что ж, с недавних пор - а именно с последнего появления Демиурга - мои планы слегка изменились, а потому и появление ещё одного брата Лени пойдёт лишь на пользу.
        Но точно не здесь и не сейчас. Если "братик" накинет очередной букет проклятий, который окончательно уничтожит всю боеспособность, то пиши пропало - ябеда Демиург будет жаловаться.
        А в Инферно мне ой как понадобится боеспособность.
        - Ясненько, - киваю я. - Адам, запомнил, где что есть?
        - У меня карта - мне не надо. Достаточно точку на ней поставить, и я туда портал и открою.
        "Да какого чёрта?! Он даже ошибиться не может!"
        - Ну как скажешь, - пожимаю плечами. - Уноси в деревушку.
        Вспышка, портал, деревушка.
        По ушам сразу же бьёт оживлённый гомон центральной площади.
        - Папуля! - Арсалин тут как тут. - Ну как?
        - Всё хорошо, доченька, ничего не случилось, - он приобнял девочку. - Я же говорил, что Госпо…
        - А когда еда? - влез в разговор Адам.
        "Ты ж моё спасение".
        Демоны тут же прекратили обсуждение господских дел и молча посмотрели на паренька.
        - Когда еда? - перевожу я.
        - Ой, она уже готова, - пискнула девочка. - Пройдёмте, мы подготовили для вас места, - чешуйчатая ручка указывала на деревянный двухэтажный дом у главной площади.
        - Говорит, что специально ради тебя подготовила лучшее место.
        - Правда?! - округлил глаза маг.
        - Ну конечно. Ты же меня знаешь.
        "У МЕНЯ ЗУБЫ СКРИПЯТ".
        - Бери сестру с Арианной и идите трапезничать. Думаю, героям они наготовили вкусно.
        - Ах… - в миг притих пацан. - Ты ведь не можешь с нами сидеть.
        Весь счастливый гомон словно в миг прекратился.
        - Увы, - пожимаю я плечами. - Не хочу портить праздник.
        - С-стой, ты уйдёшь? - сказала притаившаяся лучница.
        - Да, - поворачиваюсь на неё. - Я же монстров привлекаю. Останусь здесь - испорчу радость и без того угрюмым жителям.
        - Я… - она нахмурилась и приложила руку к груди. - Я могу пойти с тобой!
        - Ради меня? Не стоит.
        - Но я сама хочу! Хоть и интересно посмотреть на быт другого народа, но если встанет выбор между ними и тобой, то я выберу тебя!
        - Правда?
        Девушка за секунду прекратила возбуждённую речь, зажмурилась, пару раз моргнула и едва заметно попятилась назад.
        - Д-да, - пропищала она.
        - Спасибо, - мне не удалось сдержать искреннюю улыбку. - Но я не буду чувствовать себя одиноким. Куда лучше, чтобы вы повеселились. В конце концов… - развожу я руками. - Всё это и ваша заслуга. Сегодня вы герои. Насладитесь моментом.
        - Но ты тоже герой в их глазах! - повысила тон Арианна.
        На душе вмиг опустело.
        "Нет, солнышко, я не герой. И вряд ли когда-нибудь им буду", - в районе сердца зародилась тянущая пустота. - "Точно не после того, что я собираюсь сделать".
        Всё, что я мог - лишь улыбнуться привычной наигранной улыбкой.
        "Мы всегда должны улыбаться", - говорил Свет. - "Мы обещали".
        - Не переживай, - я потеребил девушку по голове. - Всё в порядке. Веселитесь! В конце концов, о вас же и забочусь.
        Хорошо, что маска скрывает лицо.
        - Адам, забери Второго у сестры. Я передам через Кровавика, когда именно патруль отправлять. А сейчас - уноси меня и миньонов в лагерь. Еду принесёшь, как только раздобудешь.
        - Может всё-таки… - уже начал он.
        - Уноси.
        Вспышка.
        - Спасибо. Повеселись там. В глазах Арсы и Меры ты герой - не теряй шанс.
        - Постараюсь, - он слабо улыбнулся и исчез.
        "Нда-уж", - вздохнул я. - "Грустненько", - тело машинально садится на пенёк перед потухшим костром. - "Но поесть всё же нужно. Как-никак, в игре дебаффы из-за этого".
        Послышалось пение сверчков.
        Луна сквозь магическую листву освещала всю территорию лагерька.
        Я на секунду прислушался к звукам. Казалось, словно вдалеке всё ещё слышен гомон, смех и стук столовых приборов.
        Казалось, я слышу проходящий без меня праздник.
        Но естественно, ничего подобного и не было. Возможно, деревушка и впрямь наполнена счастливым шумом вернувшихся надежд, но откуда мне это знать? Можно лишь представить царящую там атмосферу, но будут ли эти предположения верны?
        Вряд ли, ведь я никогда не был на праздниках.
        Единственное, на что я могу рассчитывать - встретить завтрашний день с близкими в этом мире людьми.
        Всё, что я желаю - когда-нибудь насладиться праздником вместе со всеми. Хоть раз за жизнь не встретить торжество в одиночку.
        "Веселитесь, ребята", - я облокотился о колени и опустил голову. - "Это моя благодарность", - хорошо, что маска скрывает лицо. - "Благодарность за доверие", - под глазами начало неприятно покалывать.
        Тело пробрал ночной холод.
        Звук портала прерывает нарастающий гомон внутренней пустоты.
        - Ох, Адам, ну наконец, - я мотаю головой и вновь надеваю фальшивое настроение. - Я уже собаку готов съе…
        - Держите, - принцесса улыбается и протягивает завёрнутую еду. - Самое лучшее, что смогла найти.
        - Оу, спасибо. А что, Адам стесняется?
        - Нет, - как всегда мягким голосом ответила девушка. - Я уболтала перенести именно меня.
        - Ну всё равно спасибо.
        - Не за что, - улыбнулась она и присела рядом.
        - А разве тебя не ждут?
        - Я ненадолго. Хочу здесь посидеть.
        "Пусть она проваливает!" - рыкнул Свет.
        - Ради меня? - спросил я. - Спасибо, конечно, но мне вполне нормально.
        Девушка вздохнула.
        - Врёте, - сказала она.
        - В-в смысле? - внутри вновь всё опустело.
        - Ну вот так, - принцесса пожала плечами и запрокинула голову к небу. - Другие этого не замечают.
        - И с чего ты взяла? - я усмехнулся в попытке выдать заключения девушки за чистый бред.
        - Интонация, поведение, все прошлые слова и события, - она убрала застрявший в моём плаще листик. - Как мне говорили - возраст, это вовсе не опыт, а лишь возможность его получить. И за семнадцать лет лучше всего я поняла лишь одно - одиночество.
        Поднялся слабый тёплый ветерок, и шелковистые серебряные волосы взыграли в лунных лучах.
        - Я видела, что вы не хотели оттуда уходить. Не хотели оставаться один, ведь так?
        Она положила маленькую ладошку поверх моей, сплошь покрытой ссадинами, мозолями и трещинами.
        - Я знаю, какого вам. Лучше, чем хотелось бы.
        "А она…"
        - И поэтому я здесь, - вновь улыбнулась девушка. - Чтобы разрушить иллюзию, в которой вы застряли. Иллюзию одиночества.
        "А она красивая. Я ведь не замечал"
        - Вы не одни. По крайней мере, пока есть я, - она провела мягкими пальцами по ладони. - Как только Адам перенёс нас в Инферно, я ещё долго не могла осознать всё случившееся. Но только недавно до меня наконец дошло - моё сердце бьётся лишь благодаря вам. Отец, Адам, я - без вас мы бы не выжили, - девушка встала с пенька. - И поэтому, кто бы между нами ни стоял - я вас не брошу. Точно не после того, что вы сделали для нашей семьи.
        На месте прикосновения рук взыграл жар.
        - Знайте, когда Адам вернёт меня в деревню, рядом с вами всегда будет один человек, - на её плече показался очень маленький Кровавик. - И этот человек всегда думает только о вас.
        Никогда я не слышал таких слов. Ни от кого.
        Она первый человек, который говорит, что я ему нужен.
        Я знаю, что небезразличен некоторым людям, но призналась в этом лишь она единственная.
        - Спасибо, - это всё, что смог прошептать я.
        - Спасение в обмен на спасение, - сказала она с как всегда спокойным улыбающимся лицом. - Только я ещё не закончила, - в метре от девушки открылся портал. - И, пожалуйста, давайте умолчим об этой встрече. Арианна-то думает, что сюда Адам отправился, - она подмигнула. - У каждого должны быть козыри, верно?
        С последними словами принцесса окончательно исчезла в захлопнувшемся портале.
        И вновь пространство заполонила тишина, на сей раз без иллюзорного праздничного гула и взыгравшего ветра.
        Взгляд упал на правую руку, а мозг тщательно пытался вспомнить ту теплоту прикосновения.
        Я прислушался. И впрямь, поёт теперь лишь лес - никаких голосов разгорающегося пиршества.
        - Спасибо…
        Рука сжала оставшиеся осколки иллюзии.
        Я всегда был лишь инструментом, с самого детства. Никто не говорил мне "спасибо" за сотни жертв на пути, никто не говорил похвалы. Всё, что я слышал - лишь следующий приказ.
        Но именно сейчас мне наконец удалось осознать, насколько сильна мною же выстроенная иллюзия.
        Я давно не одинок.
        - Слуги, ко мне! Цеп, взять след на первый труп.
        Проживший всю жизнь с сознанием божества, однажды я захотел стать человеком. Но в чём же между ними разница? В силе? Во власти?
        Вовсе нет. Эмоции - вот что их отличает. Человек может уподобиться божеству по силе, но божество не приблизится к натуре человека.
        И чтобы окончательно изменить свою натуру, я должен познать эмоции.
        И прямо сейчас внутри меня пылает одно из самых светлых человеческих чувств - привязанность. Я не хочу терять всех, кому я не безразличен.
        И первый препятствием стоят Тальмаринцы.
        Хитрость плана - 2.5
        Я взял обмякшего шмеля, приказал Второму прикрепить его к нижней части спины и вышел вслед за Цепешем.
        Несмотря на достаточно высокий показатель опыта, карта всё ещё не показывает текущего местоположения, а потому только чупакабра способна привести меня обратно к лабиринту. Она знает запах мертвых насекомых и видит сквозь препятствия. Ночной лес для неё - родной дом.
        А потому и неудивительно, что спустя сорок минут мы приблизились к первому трупу.
        - Первый, ослабь паралич в голове насекомого.
        Через пару секунд насекомое слабо запищало и зацокало острыми челюстями.
        Я поднёс руку к неугомонному комку злости и тут же ощутил резкий укол онемения.
        "А вот и боевой режим", - взгляд упал на ползущий от трупа ручеёк крови. - "Прекрасно".
        Оставляю детёныша возле остальной кучки приспешников и подхожу к мертвому шмелю.
        - Гнев!
        Заранее cброшенный у дерева меч разрубает тушку врага и вспарывает ловко подставленную глотку.
        Кровь на теле приятно зашипела - через несколько секунд от раны не осталось и покраснений.
        - Гнев! - меч пролетает вновь, на сей раз полосуя спину и едва не отрезая здоровый пласт мяса.
        Чтобы ускорить процесс регенерации, пришлось упасть прямиком в разрез на теле шмеля. Только лишь грудь коснулась мягкой плоти насекомого, как сочащаяся из внутренностей кровь вмиг покрыла всё тело и породила густое облако красноватого пара.
        "Холодно", - я поморщился и вытер кровь с лица. - "Оно и логично - мы ведь давно его убили".
        Раны вновь затянулись.
        - Гнев!
        Меч отрывает кусок мышц на ноге.
        - Тс-с-с! - сквозь зубы зашипел я.
        Не больно, но очень неприятно. Как-никак, резкое онемение всей конечности и вид лежащей в руке собственной мышцы мало кого взбодрит.
        Я приложил плоть к месту разреза, и через полминуты она приросла обратно.
        - Так, с этим всё, - в конце концов вылезаю из разваливающейся серой трухи. - Гнев! - меч влетает на спину. - Цеп, веди дальше.
        Под маты недовольного шмелёнка мы пришли к следующему трупу, и всё повторилось.
        Треск меча - разрез плоти - шипение крови. Такова песня моего усиления.
        Пять минут понадобилось на полное иссушение очередного трупа.
        Удивительно, но самый сложный враг - Красная Оса - принёс меньше всего пользы. Если на стандартного шмеля приходилось тратить порой и восемь минут, то осы и на три не хватило.
        "Нда-уж", - пнул я вяленый кусок насекомого. - "Пососать из тебя даже нечего"
        Окно характеристик!
        |Характеристики|
        Сила: 346
        Ловкость: 387
        Телосложение: 199
        Сила узлов: 0
        Опыт: 565
        Опыт Лени: 25
        Опыт Гнева: 14
        ИИ: берсерк. Возможна скорая смена
        Удивительно, но лидирует вовсе не сила, хоть и Гнев поднимать я уже в состоянии. Однако, это ещё полбеды, ведь основная заноза в заднице - телосложение. Кто же знал, что проклятье Лени любит кушать как раз важнейшую для меня характеристику.
        Да и если бы не любимая масочка, то ловкость давно бы перевалила за четыреста, а это, скажу я вам, очень и очень весомо!
        Особенно с учётом отката Яростной Мести. Я ведь и впрямь умру, если умру. По игровым меркам и суток не прошло.
        - Так-с, а вот и лабиринт. Вроде без изменений, - нахмуренным лицом смотрел я на каменную глыбу. - Снежка, под плащ, Первый - на Цепа. Цеп - идёшь впереди. Третий - ползёшь за спиной. Всё, погнали.
        В последний раз тяжело вздохнув, я переступил черту непроглядного мрака и ощутил чувство секундной фокусировки.
        И первое, что попало под пристальный взор - человеческие трупы. По наклонному коридору хаотично валялись головой к выходу мужчины и женщины в доспехах.
        "Пытались убежать, значит", - я присел возле безрукого юноши в латах. - "Кровью не пахнет, но и тела не разлагаются", - взгляд упал на искорёженное в предсмертной агонии лицо паренька. - "Яд, скорее всего. Притом умерли они недавно. Возможно, за пару дней до моего прихода", - рука нащупывает рукоять Гнева. - "Только вот что здесь забыли люди?"
        - Цеп, чуешь что-нибудь?
        Собачье молчание.
        "Вряд ли здесь нет врагов. Значит, подземелье достаточно огромное, чтобы Цеп не мог никого заметить"
        Собака тщательно принюхивалась и водила головой в разные стороны.
        "Либо кто-то скрывает запах"
        - Второй, бери тело под контроль, - кидаю слайма на двухметрового мужика со щитом и мечом.
        Сопля заползает в нос и рот трупа, некоторое время обустраивается во внутренностях и с кряхтением поднимает тело.
        - С мышцами у него беда, хозяин. Видимо, из-за яда, - говорит он хрипливым басом.
        - Так выведи.
        - Так жеш уже, - пожал он плечами. - Но мышцы это не восстановит. Думаю, в этом спуске все такие. Если и искать тела получше, то дальше.
        - Что ж, логично. Окей, теперь ты первый идёшь.
        - Да бли-и-и-н, - протянул он. - Страшно ведь, - мужик поправил стальной каплевидный щит, перехватил меч и двинулся вниз.
        - Ничего, умрёшь - новое тело дадим. Всё, тихо. Цеп, как учуешь бяку, тихо информируй.
        Я принюхался - враги не наблюдаются.
        Ступая аккуратным шагом тихонькой мышки, мы спустились вниз по проходу и вышли в небольшую комнатку с факелами по всему периметру.
        "Это босс, да?" - скрючилась морда. - "Это явно арена, с очевидным закрытым спереди проходом", - на другом конце помещения виднелась закрытая решётчатая дверь. - "И именно здесь больше всего трупов".
        Повсюду аккуратными кучками лежали демонические и человеческие трупы, содержимое коих пересчитать покадрово не получится и за час.
        "Р-р-р-р", - зарычал пёс в сторону самого тёмного участка.
        Я перехватил меч.
        В гуще концентрированной тьмы запылали десятки синих, два зелёных и два красных огонька. Даже удивительно, что до собачьего рыка я умудрился не заметить святящиеся монстрячьи глаза.
        - Повелитель, их много, - прошептал Второй и встал в боевую стойку.
        "Твою мать, почему их не видно?" - во тьме задвигались первые силуэты. - "Игровая условность, что ли?"
        - КТО ЯВИЛСЯ В МОИ ПОКОИ? - загремел голос со стороны красных огоньков. - УНИЧТОЖИТЬ ЕГО!
        Я напрягся.
        |Внимание, вы активировали событие “Первый этаж куриного лабиринта”|
        |Вход в лабиринт сторожит Босс и его верные прислужники|
        |Цель: победить всех врагов|
        |Награда: пропуск в следующую комнату. Изменение всех характеристик на {+35}|
        Тьма расступилась.
        |Внимание, вы встретили Босса события - Мистер Корова|
        Я расслабился.
        - Э-это… - бубнил Босс. - Э-э-то же… Му-у-у! - химера упала на четыре конечности и на всей скорости на меня понеслась.
        - Господин, осторож… - уже было закричал Второй, как неаккуратный взмах двусторонней секирой разрубил его на части.
        - Господин! - бык влетел в меня со всех ног, поднял двумя руками и принялся облизывать лицо. - Господин, это вы! Му-у-у-у!
        - Ч-чего? - пробубнила катящаяся голова Кровавика.
        Всевозможные маленькие химерята остановились на полпути и выпучили синие глаза.
        - Боже, отпусти, - едва прохрипел я. - Р-рёбра сломаешь!
        - Му-у, простите, - Мистер поставил меня обратно на землю, присел на корточки и молча посмотрел в лицо.
        - Давно не виделись, дружище, - улыбаюсь я.
        - Господин, я так скучал! - хвост в форме змеи закивал в такт словам. - Я уже думал, вы про меня забыли, и я вам не нужен, - захныкал он низким басом. - Я плакал. Много.
        По щеке маленькой двухметровой туши покатилась слеза.
        - Как видишь, я за тобой пришёл, - погладил я хныкающую химеру.
        Змея, к слову, тоже плакала.
        - Спасибо, му-у-у-у, - он плюхнулся на задницу и утёр слёзы.
        - Вы его знаете? - прикатилась голова.
        - Да. Прислужник, которому я когда-то даровал уникальное имя, и которого украли на следующий же день.
        - П-привет, - прокрутился на месте минотавр. - Ты тоже слуга господина?
        - Ага, - сказала голова.
        - Приятно познакомиться! - он кулаком ударил по каменному полу и едва не разломил Второго, как арбуз.
        - Д-да, и мне, - косился на него слайм. - Мы ведь сюда за этим пришли? - голову подняло потерявшееся тело.
        - Угу, - кивнул я. - Мистер, у меня просьба. Нужна твоя сила!
        - Всё ради вас! - тут же подпрыгнула сплошная масса мышц.
        Старейшина и впрямь не врал в описании химеры: человеческое перекачаное тело, бычья голова и ноги, хвост-змея. Единственное, о чём он умолчал - двусторонняя секира на спине, размером превышающая даже Гнев.
        |Внимание, вы успешно завершили событие “Первый этаж куриного лабиринта”|
        |Награда: пропуск в следующую комнату. Изменение всех характеристик на {+35}|
        Решётки со скрежетом въехали в потолок.
        - Мистер, а это твои прислужники? - указал я на ожидающую ватагу химер.
        - Ах, это, - бык повернулся. - Да. Но, к сожалению, я не могу передать их под ваше управление. Они хоть и слушаются меня, но хозяин у них другой.
        - Так ты всё же можешь им приказывать?
        - Ну да.
        - Отлично! - на моей физиономии проскочила улыбка.
        "Мало того, что химерой всё же оказался старый приятель, так ещё у него и послушные миньончики есть!"
        - А в других комнатах что? - спрашиваю я.
        - Другие боссы. Всего три этажа.
        - А правда, что из-за вас животные в округе с ума сходят?
        - Скорее всего, - почесал он макушку. - У паучихи на последнем этаже есть сфера какая-то, возможно, из-за неё. Не знаю, му-у.
        А он довольно забавный.
        |Активация прерогативы Познание Повелителя|
        |Уникальный юнит - Мистер Корова|
        |Вид существа - Высшая химера|
        |П.У. - 311|
        |Навыки|
        Бычья натура: чем сложнее битва, тем сильнее становится. Повышенное телосложение и сила.
        Змеиная натура: хвост в форме змеи. Способен выделять яд. Хвост способен отделяться от тела на несколько минут. Повышенная регенерация и ловкость.
        Человеческая натура: повышенная самостоятельность. Способен придумывать сложную тактику боя с врагом. Вполне способен справиться с рутинными делами и жизнью без приказов хозяина. Повышенный интеллект.
        Высшая химера: сильная регенерация. Несколько путей эволюции.
        А вот это уже не забавно.
        Он меня с одного удара прикончит!
        - А ты очень силён, Корова.
        - Благодаря вам, му-у, - он прижал ладони к груди и подошёл обратно ко мне.
        Не в первый раз уже замечаю, как при разговоре со мной он теребит пальцы. Стесняется?
        - Если бы вы не дали мне имя, Сатана бы меня там и прикончил. А так он увидел гуляющего уникального юнита, и, м-у-у, дал задание охранять вход.
        - Что ж, я рад, что в итоге ты вырос в прекрасного бычка. Даже штанишки есть!
        - Ох, ну что вы, - заёжился он.
        Определённо стесняется.
        - Слушай, а ты не знаешь случаем, что это за люди в куче трупов?
        - Тальмаринцы, хозяин.
        - А ты случаем не знаешь, где их логово?
        - Знаю. Одна из моих химер обошла ограничение на охраняемую зону, вышла за пределы подземелья и проследила за убегающими людьми.
        - Ты ж моя умница, - почесал я волосатую голову быка.
        - М-ю-ю, - с улыбкой на морде замычал он.
        - В общем, помоги мне. Нужно уничтожить Тальмаринцев.
        - Как скажете, хозяин! Я хоть и против убийств, но раз вы так решили, значит, они заслужили! Химеры, все ко мне! - махнул он рукой. - Ящерка, познакомься с хозяином, - он достал из кармана маленькую мраморную ящерку размером с ладошку.
        - Кто это? - спросил я.
        - Мой лучший друг! Он же и отследил Тальмаринцев. Зовут Арионис.
        - И как, ты говоришь, ему удалось выйти за пределы подземелья?
        - Так у него нет хозяина. Даже не представляю, как он здесь очутился.
        Ящерка забавно шлёпнула языком по собственному же глазу.
        - Что-ж. Ящерица, теперь тебя зовут Арионис!
        |Внимание, вы даровали нейтральному юниту уникальное имя!|
        Отныне [Детёныш Бессмертного Ящера] известен под именем Арионис!
        Следом выскочило ещё одно сообщение.
        |Внимание, отношение уникального юнита Арионис выросло с “Никакое” до “Уважительное”|
        Чего-каво? Какой ещё бессмертный ящер?
        |Активация прерогативы Познание Повелителя|
        |Уникальный юнит - Арионис|
        |Вид существа - Ящер-Абсолют|
        |П.У. - 3|
        |Навыки|
        Венец эволюции: не способен эволюционировать. Способен поглощать генетический материал и воспроизводить навыки жертвы.
        Бессмертный Ящер: бессмертен. Полностью. Скорость регенерации зависит от телосложения и масштабов повреждений. Всё текущее состояние записано в неразрушимом ядре размером меньше клетки, поэтому способен регенерировать даже из мельчайшего ошмётка мяса.
        Я схватился свободной рукой за голову и выпучил глаза в системное сообщение.
        - Что ж… - всё ещё не верил я. - Добро пожаловать в семью, Арионис.
        Ящерка прыгнула с руки Коровы на мою голову.
        - В общем. Второй, меняй тело на самого качественного человека. Голову оставь. Мистер, веди за собой ораву химер. Арионис - показывай головой, куда идти, - я погрузил меч обратно на спину. - И это, приготовьтесь заранее…
        Около двадцати химер подошли к двухметровому быку.
        - Ведь мы идём уничтожать целый народ.
        "С такой силой я наконец могу защитить покой дорогих мне людей. Не в жизни, так хоть в ЭндГейме".
        Бог, Смерть и Сура - 1
        /Граница Великого Леса/
        Эдвард поднимался на второй этаж в кабинет отца.
        Сегодняшний день выдался на редкость лёгким и лучезарным даже для Тальмаринцев. Шутка ли, но за сегодня разведчики не принесли ни одной плохой вести, а поборщики исправно собрали дань с ближайших деревень без лишних побоев.
        Естественно, достаточно мягкий на характер Эдвард был рад удачному для всех демонов дню. Если и последующие сборы окажутся столь же плодовиты, то уже через две недели они смогут вернуться домой!
        "Поскорее бы", - улыбался он. - "Хочу увидеть мамулю и дочурку".
        - Отец, - юноша вошёл в кабинет и привлёк внимание седого мужика с покрытым шрамами лицом. - Пришёл последний отряд поборщиков.
        - И как результаты? - он отвернулся от окна и поправил висящий на поясе меч.
        - Лучше, чем ожидалось! Мало того, что текущую неделю отбиваем, так ещё запас сверху набирается!
        - И сколько тогда остаётся? Две недели? - вздохнул он.
        - Если не изменяет память - да. По крайней мере столько мы и должны Эрешкигаль.
        - Хорошо, - улыбнулся бородатый главарь кочевников. - Очень хорошо. Что на завтра?
        - Краснокожие, зверолюды и энтомы. Потом пустующий день. Затем синекожие в Великом Лесу.
        - Нда-уж, - отец упал на стул. - Неужели это всё и впрямь заканчивается?
        - Не верится, да? - парень улыбнулся и опёрся о стену, не забыв снять со спины щит. - Пять лет грабежа и разбоя подходят к концу. Каких-то две недели, и мы вернёмся домой.
        Главарь потёр глаза.
        - Только вот сможем ли мы жить с этим грузом? - помрачнел Эдвард.
        Он поднял неприятную для всех тему, обсуждения коей не велись уже как несколько лет.
        Но за две недели до конца многолетнего кошмара - почему бы и нет?
        - А у нас был выбор? Либо смерть, либо пятилетняя плата Эрешкигаль.
        - Мы ведь и не подумали тогда, как именно отдавать долг.
        - Мы воины, сын. Мы не знаем ничего, кроме сражений, - он вздохнул и посмотрел в глаза юноше. - Я понимаю, каково тебе. Попасть будучи неокрепшим подростком в такую ситуацию, когда рушатся все идеалы рыцарей древнего клана - не всякий выдержит подобное зрелище.
        - И всё же я выдержал, - нахмурился Эдвард и устремил взгляд в окно. - В отличие от большинства наших товарищей.
        - Да, у них не получилось переступить через кодекс. Они не захотели возвращаться с позором. Они бы не смогли принять все зверства, что мы творим ради свободы. Не знаю, что с ними стало, но надеюсь, они найдут душевный покой хотя бы в Инферно.
        - А нам же придётся искать его на родине, - ухмыльнулся сын. - Ладно, пойду к нашим. Ты скоро?
        - Да-да, ещё десять минут. Нужно отчитаться за провал с Лабиринтом.
        "Должно быть, ему тяжело", - парень вышел и закрыл за собой дверь,э. - "Потерять столько народа из-за слепой веры в свои силы".
        Лабиринт - единственное проваленное задание от Инфернальных конгломератов. Чтобы не отдавать часть дани более мощным объединениям, Тальмаринцы были вынуждены подписать договор с сильнейшими демоническими кланами в обмен на возможность захвата независимых деревень. Именно тогда из рыцарей они окончательно превратились в шайку наёмников. Большую и очень мощную шайку.
        Эдвард спустился на первый этаж, вспомнил про оставленный рунный щит и решил за ним не возвращаться - завтра заберёт.
        [Сцена:
        Смех
        Товарищи
        Радость]
        - Ха-ха-ха, - смеялась большая компашка у костра. - Целый дом котов? Серьёзно, Элрик?
        - Ну вы же спросили, что я буду делать после возвращения, вот вам и ответ - куплю домик в небольшой деревушке и заведу целую ораву котят, - засмущался главарь лучников. - Эй, Эд, как жизнь? - помахал он главе поборщиков. - Садись.
        - Здорова всем, кого не видел, - он присел на поваленное дерево посреди полуразрушенной деревушки. - Чё ржём?
        - Да вот, обсуждаем планы. Как-никак - две недели осталось, - сказал рыжий мужик с куском мяса на палке.
        - Ну и кто вам проболтал? - вздохнул он и принял такой же кусок. - О, спасибо.
        - Да по тебе и так всё видно, - махнул рукой Элрик. - Светишься, как чистокровный на солнце.
        - Ой, а сам-то, - глава поборщиков взглянул на рыжие волосы собеседника.
        - Ну как видишь, - он ткнул на свои уши. - Отец у меня оказался человеком, а потому и не сказать, что я чистокровный. Побочная ветвь, не более, - ухмыльнулся парень. - Хотя, возможно, оно и к лучшему. Не очень-то и хочется служить чистокровной верхушке. Будущему поколению, какой-нибудь там Алисе - ещё может быть.
        - Или Арианне, - вмешался кто-то с набитым ртом.
        - Да, или ей, - кивнул главарь разведчиков. - Но одна убежала, а вторая пропала, так что пришлось уходить в гильдию. Уж всяко лучше, чем охранять зазнавшиеся хари. Но кто ж знал, что последним гильдейским заданием станет поход в Посмертие и нападение на Королеву Мёртвых.
        - Последним? - спросил Эдвард. - Я так понимаю, никто не собирается возвращаться в гильдию?
        - Нет конечно, - едва не в унисон ответили все сидящие. - Они даже не пытаются нас найти. Слушать их приказы после всего, что они натворили? Нет, спасибо. Все чистые уже давно прогнили. Настолько, что без зазрений совести выгоняют собственную дочь из родных земель и нарекают её умершей. Драл я в рот таких чистокровных, - сплюнул один из поборщиков.
        - Что ж, соглашусь, - вздохнул он. - Ну, так что собираетесь делать?
        [Кадр в голове:
        - Коты.
        Мяу
        - Жена.
        Красота
        - Дети.
        Смех
        - Трактирчик открою.
        Гомон]
        Миллион всевозможных вариаций будущего посыпалось на уши бедному поборщику.
        - И ни одного совпадения, - ухмыльнулся он.
        - А ты чем планируешь заняться?
        В конце концов этот вопрос задали и Эдварду, на что он вновь лишь ухмыльнулся. Однако вовсе не радость от обсуждения столь щепетильной темы вызвала ту самую улыбку. Нет, вовсе нет. Всё дело во времени.
        Он задавался этим вопросом едва ли не каждый день на протяжении пяти лет.
        Спрашивал себя во время убийства мирных жителей. Во время продажи в рабство невинных детей. Во время уничтожения целых деревень.
        Не были исключением и дни, когда он в одиночестве ревел в своей комнате от идущих по следам кошмаров.
        Каждый день, из раза в раз.
        "Ради чего я приношу столько боли?" - спрашивал он себя. - "Из-за меня умирают от голода. Из-за меня родители хоронят собственных детей", - каждый раз он смотрел на заготовленную петлю.
        Он видел, как мать сама отдаётся в рабство, лишь бы не забирали любимое дитя.
        За пять лет Эдвард повидал куда больше, чем того хотелось бы.
        - У меня же дочурка есть, забыли? - ответил парень в латных доспехах.
        Но он всегда находил ответ.
        Каждый раз, вспоминая приёмную дочь, его сердце наполнялось теплотой и решимостью. Неизвестно, дожил бы он до сегодняшнего дня без воспоминаний о счастливой улыбке.
        - Ну о планах нам это ничё не говорит, Эд.
        - Отец заберёт маму, я дочурку. Уедем куда-нибудь к людям. Всё равно почти ничем от них не отличаемся.
        - А дальше что?
        - Не знаю. Отдохнём наконец. Мечтаю забыть о всём том ужасе, что мы творили со здешними жителями, - он вновь устремил взгляд на луну. - Если так подумать, они ведь не виноваты в нашем провале.
        - Да, это всех беспокоит, - ответил один из разведчиков. - Но Эрешкигаль не принимает просрочек, поэтому приходится забирать даже детей. И ведь не убежишь от неё, - ухмыльнулся мужик.
        - Да… не убежишь, - пробубнил Элрик.
        По спине каждого из Тальмаринцев пошёл холодок. Неприятно осознавать, что за тобой безостановочно наблюдает высшее заклинание Королевы Смерти.
        - Я вот тут подумал, - кто-то нарушил тишину. - А почему мы просто не попытались договориться с демонами?
        - Без знания языка, уверенности в их менталитете и способности помогать добровольно?
        - Ну да, глупый вопрос, - вздохнул спросивший.
        - Ну ничего, парни. Две недели, и кошмар наконец прекратится! - повысил голос Эдвард.
        - Тс, - шикнул Элрик. - Не буди остальных, ей-богу.
        - П-прости. Радость переполняет.
        - Понимаю, - улыбнулся главарь разведки. - Каких-то две недели, и Эрешкигаль откроет портал домой.
        - Да. Ещё немного, и мы наконец обретём поко…
        Элрик резко вскинул руку. Все притихли.
        - Сюда что-то идёт, - прошептал он. - Со стороны леса. Бежит. Похоже на гуманоида.
        - Всем пригото… - уже было приказал Эдвард.
        - Помогите! - кричал знакомый голос. - Помогите!
        Все повернулись в сторону крика. К костру бежал умерший в битве с минотавром товарищ.
        Однако, мёртвые так не бегают.
        - Р-рейн? - Элрик использовал Ускорение и подхватил падающего собрата. - Э-это ты?
        - П-помогите, - стонал воин в кожаных доспехах и с двумя мечами на поясе.
        - Воды ему! - приказал подбегающий Эдвард. - Рейн, брат, что случилось?!
        - Я… - хрипел он. - Притворился мёртвым и только час назад смог сбежать, - одышка затрудняла речь.
        - Вот, вода, - кто-то протянул бурдюк.
        Истощённый мужчина жадно присосался к горлышку и выпил всё до последней капли.
        - Помоги мне, - Элрик приподнял товарища за плечо и вместе с Эдвардом довёл его до костра.
        - С-спасибо.
        - С тобой всё в порядке? - спросил кто-то из разведчиков. - Раны, отравления?
        - Нет, - помотал он головой. - А где… а где все остальные?
        - Спят уже, - собеседник кивнул в сторону разрушенных каменных домов.
        - Надеюсь, не разбудил, - ухмыльнулся приходящий в себя Рейн. - Ребята, как я рад вас видеть.
        - Н-но как? Как ты смог выжить?
        - Не знаю. Правда, не знаю. Меня ударили навершием той громадной секиры. Проснулся уже в куче трупов. Когда химера отвлеклась, чудом успел оттуда удрать.
        Повисло молчание. Все переваривали поступившую информацию.
        - Это… невероятно, - пробубнил Эдвард. - Это чудо, не ина…
        Элрик вновь вскинул голову.
        - Что такое? - все тут же спохватились. - Ещё кто-то?
        Спустя несколько секунд главарь разведчиков присел обратно.
        - Не, показалось. Что-то булькающее. Наверное, ночным горшком кто пользуется.
        - За тобой никто не увязался? - спросил Эд.
        - Н-нет. Они не вышли за пределы подземелья.
        - На, держи, - кто-то протянул жареное мясо.
        - Спасибо, - кивнул мечник. - Боже, я и впрямь жив, - он с жадностью проглотил первый кусок.
        - Ничего, набирайся сил, - похлопал его по плечу Эдвард. - Отдыхай. Ты заслужил.
        - И, чтобы ускорить процесс, мы тебя обрадуем! - сказал кто-то из поборщиков.
        Все без исключения - помимо спящих - собрались у спасшегося товарища.
        - М? - поднял он голову и положил мясо на пенёк.
        - Осталось две недели! - пояснил всё тот же поборщик.
        - Две недели? До чего?
        - Как это до чего? До осво…
        - Кто-то бежит из здания! - подскочил главарь разведки.
        - Помогите! - выбежал мужчина в одних лишь трусах. - В здании ядовитая сли…
        Рейн выхватил меч.
        [Сцена:
        Алые брызги
        Звук сочащейся крови
        Глухой удар об землю]
        Элрик упал с перерезанной глоткой.
        - Что за дерьмо?! - крикнул кто-то из толпы.
        Рейн хватается за второй меч.
        Обладающий самой лучшей реакцией в отряде, Эдвард заламывает руку предателю, хватает выпавший клинок и вонзает его в грудь врага.
        - Всем приготовиться к… - уже было приказал главарь поборщиков.
        Рейн вытаскивает второй гладиус и бьёт им наотмашь.
        - К-какого?.. - отскочил парень. - Поганая нежить!
        - Пхах, - предатель усмехнулся и вытащил оружие из груди. -Нежить? Нежить сосёт! Особенно вампиры.
        - Кто-нибудь, разбудите остальных! - прорычал доставший меч Эдвард.
        - Они мертвы! - подбежал тот мужик в трусах. - Куча ядовитых слаймов убили всех во сне!
        - Ч-что? - округлил глаза главарь поборщиков.
        - Первый довольно шустрый, - вновь ухмыльнулся Рейн. - Яд Мистера Коровы нам ой как помог. Жаль, что паралича не хватило.
        Почти все оставшиеся в живых воины уже давно приготовились к бою и окружили предателя, тогда как остальные прикрывали их спины и следили за дверьми.
        - Эй, что здесь происходит?! - выбежал седой главарь. - Какого чёрта все достали ме…
        Из-за угла выпрыгнула собака с уродливой длинной мордой.
        Предводитель Тальмаринцев наклонил голову, уклонился от неестественно огромных челюстей и взмахом вынул нагрудный кинжал, ведя острие аккурат в грудь собаки.
        Однако стоило лишь блестящему клинку пронзить плоть врага, как его силуэт растворился в воздухе.
        - Иллюзия! - главарь зарычал, вытащил полуторный меч и развернулся в сторону нового шума.
        Однако было уже поздно.
        Существо с кошачьим телом и собачьей мордой вцепилось в ногу мужчине и заставило того вскрикнуть от боли вонзившихся клыков.
        |ВНИМАНИЕ, В ВАШЕМ РЕГИОНЕ ПОЯВИЛСЯ РЕГИОНАЛЬНЫЙ БОСС|
        |ДВУЛИКИЙ - ТАНДЕМ ЛЕНИ И ГНЕВА|
        Бог, Смерть и Сура - 1.5
        - Все, защитные заклина… - Эдвард не успел крикнуть, как Рейн сорвался в неумелую атаку и прервал приказ.
        "Он слишком медленный. И движения неумелые. Это точно не Рейн", - поборщик без труда отскочил от выпада и рубанул клеймором по шее врага.
        Однако тот лишь повалился на колено от вложенного в удар заклинания.
        - Помогите отцу! - на периферии зрения юноши замелькали силуэты в тенях. - Я разберусь с Рейном. Приготовиться к бою!
        Воины кивнули, рассредоточились по всему периметру и вступили в бой с неизвестным врагом.
        - Слабое тело, - прохрипел предатель. - Но ничего. Твоё будет в самый ра…
        Эдвард использовал навык Ускорения и одним выпадом снёс голову бывшему другу.
        "Почему это происходит", - внутри закипал гнев. - "Две недели…" - жар обдавал тело с каждым ударом сердца. - "ПОЧЕМУ ЭТО ПРОИСХОДИТ ЗА ДВЕ НЕДЕЛИ ДО КОНЦА?!"
        - ЗЛИСЬ. МНЕ НУЖЕН ТВОЙ ГНЕВ.
        "Ч-что за?.." - мечник безостановочно вертел головой в попытке найти источник голоса, но видел лишь вступивших в сражение товарищей. - "Он в моей голове!"
        Со спины послышалось шуршание, и ногу пронзила нестерпимая боль.
        - А-А! - со вскриком отскочил мечник.
        Из бедра торчал небольшой кинжальчик.
        "Какого чёрта?!" - взгляд устремился на поднимающееся безголовое тело, а рука едва нашарила в кармане зелье исцеления. - "Идентификация!"
        |Сгусток проклятой крови|
        Способен брать тело под контроль
        Рекомендация гильдии: уязвим к огню
        - Ах ты дрянь! - прорычал исцелившийся Эдвард.
        Уже как минуту повсюду слышны звуки битвы.
        "Идентификация!"
        |Химера|
        Сочетает в себе качества нескольких существ
        Рекомендация гильдии: высокий шанс наличия яда
        "Обычные химеры. Лёгкие враги. Основной проблемой был минотавр"
        - Зик, помоги! - кричит девушка с двумя кинжалами.
        - Да! - отвечает лучник.
        "Они справятся, я верю".
        - Огненная стре… - юноша выпрямляет руку и уже было активирует заклинание голосовой командой, как вдруг его прерывает ошеломительный вскрик.
        - СНЕЖКА!
        Перед глазами тут же промелькнула огромная летучая мышь, от чего огненная вспышка сорвалась с ладони и пролетела мимо обезглавленного тела.
        - ВТОРОЙ, ОТСТУПАЙ!
        Рейн подхватил голову и отскочил от пущенной лучником подожжённой стрелы.
        - Я слышу… - пробормотал Эдвард. - Я знаю, где он! - он повернулся в сторону голоса.
        Из тьмы шёл силуэт со светящимися глазами и синими трещинами по всему телу.
        "Д-дрянь", - он сжал зубы. - "Поганая дрянь!"
        Рейн окончательно отступил и затерялся среди зданий разрушенной деревни.
        - Нравится вид крови лучшего друга? Нравится, когда верных товарищей режут, как позорных свиней?
        - Ах ты… - руки Эдварда затряслись. - АХ ТЫ ПОГАНАЯ ДРЯНЬ!
        "Ускорение!"
        Силуэт юноши размылся в набранной скорости, и стоило лишь ему занести меч для горизонтального взмаха, как навалившаяся тяжесть доспеха тут же прервала навык и заставила мечника запнуться.
        - ЦЕП!
        Костёр отразил тень мелькнувшей собаки, а через секунду её обладатель раскрыл разорванную пасть и вцепился в шею поборщику.
        - Кха! - выкрикнул он и ударил животное кулаком.
        "Слабая".
        Тушка зверя отлетела на пару метров
        - Даже телосложение пробить не можешь?! - юноша усмехнулся и отскочил от следующего укуса. - Жалкие твари! - он вылил зелье на изодранную кожу.
        - ЦЕП, ПОМОГАЙ ОСТАЛЬНЫМ.
        Где бы Эдвард не оказался, периферия его зрения всегда улавливала сражающуюся пару. Ему даже казалось, что химеры обступили лагерь со всех сторон и перекрыли абсолютно все доступные точки отступления.
        И спустя минуту он понял - так и есть. Теперь, когда более половины всего отряда погибло во сне, на каждого воина приходилось по одной-две химеры, а область битвы представляла собой сжимающийся круг.
        - Это ты главарь, да?! - парень схватил меч в две руки. - Химеры слабы, поэтому остаётся разобраться только с тобой!
        - УВЕРЕН?
        Раздалось очередное верещание заколотого врага.
        - Ещё один! - крикнул товарищ. - Мирт, держись, я иду!
        На лице Эдварда засияла ухмылка.
        - Да, уверен, - сказал он. - Мы уже побеждаем.
        "Закалка!" - мышцы вспыхнули от сокрытого источника энергии.
        "Ледяной клинок!" - меч покрылся голубыми трещинами.
        "Концентрация!" - мир вокруг слегка замедлился.
        Мечник вновь ухмыльнулся.
        "Идиот. Зря ты дал время на подготовку"
        - ЦЕП, ОТСТАВИТЬ ПОМОЩЬ. ЗАЙМИСЬ ВЫСЛЕЖИВАНИЕМ БЕГЛЕЦОВ. НЕ ДАЙ КРЫСАМ УЙТИ. РВИ ВСЕХ ДО ЕДИНОГО!
        - Беглецов? Ты за кого нас держишь, ублюдок?! - едва не кричал парень.
        - ЗА ЖАЛКИХ И ТРУСЛИВЫХ КРЫС, - Двуликий сжал руки и пустил волну по трещинам тела. - ЗА НИЧТОЖЕСТВ, ЧТО НАЖИВАЮТСЯ НА СЛАБОСТИ НЕВИННЫХ ЖИТЕЛЕЙ.
        - Наживаются?! Ты даже не представляешь, через что мы проходим каждый день! - процедил сквозь зубы Эдвард и встал в боевую стойку. - Сейчас ты узнаешь, как слабы крысы.
        "У него нет ни оружия, ни брони. Всё, что я знаю - он умеет накладывать тяжесть на доспехи. Но моя Высшая Закалка нивелирует проклятье, а значит, передо мной обычный рукопашник. Я справлюсь. Я должен!" - он сжал клинок крепче. - "Ради дорогих людей! Я вернусь домой, чего бы оно не стоило!'
        - ДА, - ухмыльнулся монстр в маске. - СЕЙЧАС И УЗНАЕМ, - он задрал руку и махнул ладонью вперёд, от чего Эдвард напрягся и приготовился к увороту.
        Однако, атаки так и не последовало. Заместо неё со спины послышалось бычье завывание.
        - Н-нет, - мечник забыл об опасности и повернулся в сторону громоподобных шагов. - Зик, осторож…
        Минотавр проламывает каменную стену и насаживает голову лучника на рога, пробегая с ним пару метров и скидывая дергающийся труп в костёр.
        - Нет… нет-нет-нет-нет!
        Гнев внутри вспыхнул с новой силой.
        - НЕ-Е-Е-Е-Т!
        "Убью его, и химеры отступят! Нужно убить эту дря…"
        - ЭЙ, Я ЗДЕСЬ, - прогремело в голове.
        Мечник вздрогнул и уже было развернулся в сторону Двуликого, как покрытый слизью кулак вонзился в лицо и едва не сломал челюсть.
        Юноша рубанул наотмашь мечом и заставил врага отскочить.
        [Сцена:
        Шипение
        Волна боли
        Расплавленная кожа]
        - А-А-А! - закричал Эдвард и опалил место удара огненной магией.
        "Идентификация!" - взгляд упал на зелёные кулаки врага.
        |Сгусток ожившего яда|
        Способен копировать свойства яда
        Рекомендация гильдии: уязвим к огню
        - Дрянь! - крикнул он и опустил руку в карман.
        "Больно. Как же больно!"
        Часть лица покрылась зеленеющими волдырями и вздулась от ожога.
        Он до сих пор чувствовал, словно щека всё ещё разлагается и порождает запах скворчащего мяса.
        Однако, он также понимал, что Слизи больше нет, и расслоение плоти - лишь иллюзия.
        Но разве можно забыть боль при виде капающей с лица гнили?
        "Да где же?!" - трясущаяся ладонь не могла ухватиться за бутылёк с зельем.
        Из-под плаща Двуликого вылетела белоснежная мышь и едва не вонзилась в глаза Эдварду. Он вытащил руку из кармана, схватился за меч и Вихрем отогнал летягу.
        "Я не могу, я не могу!" - с прищуренных от боли глаз капали слёзы. - "Это невыносимо", - эти же слёзы смешивались с гнилью взбухших волдырей.
        Хотелось вопить. Всё тело ослабло, а дрожь в ногах едва удавалось сдержать.
        "Почему я дрожу?" - мечник отрубил голову подошедшей химере. - "Страх?" - использовал ускорение и сократил дистанцию с Двуликим. - "Нет, я ничего не боюсь! Это боль. Тело перестаёт слушаться из-за боли!"
        Монстр в маске было отскочил и замахнулся для удара, как следующий выпад поборщика полосонул его грудь и покрыл ту голубым инеем.
        "Я быстрее. Нужно убить его и помочь с минотавром!"
        Раздался человеческий вопль.
        Через секунду его прервал хруст костей и шлепок кровоточащего мяса.
        - П-помогите! Он идёт сюда! - дрожащим голосом кричал кто-то за спиной.
        - Дерьмо… - сжимал клинок Эдвард. - Дерьмо, - внутри зарождалось осознание беспомощности. - ДЕРЬМО!
        "Ускорение!" - пространство вокруг размывается в нечеловеческой скорости, а звуки пропадают в мощном порыве ветра.
        Взмах, и остриё клинка вспарывает глотку врагу.
        "Сдохни, дрянь!" - оскалился мечник.
        Но радость оказалась недолгой.
        Двуликий наклонился в сторону и пропустил мимо себя каменный цвайхендер.
        "Воздушный клинок!" - Эдвард едва успевает выпустить поток воздуха и отлететь в сторону.
        Остаточные синие линии пронеслись в сантиметре от головы юноши.
        Он раскрутился в полёте и по приземлению запнулся об чью-то оторванную руку, от чего даже вонзённый в землю меч не помог удержать равновесие.
        "Почему он не умирает?!" - парень откинул руку мёртвого товарища. - "Всякая дрянь под ногами!"
        От летящей конечности в воздухе оставался кровавый шлейф, который через секунду устремлялся к идущему Двуликому.
        - Ещё не всё! - Эдвард вскочил, оттолкнулся от стены и полетел на врага.
        - ГНЕВ.
        Разгорающийся пожар породил тень летящего клинка.
        Каменный цвайхендер промелькнул между врагами и задел спину мечника, выпуская за собой алые капли.
        Неспособный контролировать полёт, Эдвард вновь вскрикнул и отлетел в сторону.
        - Ещё… не всё… - хрипел он.
        "Больно…" - взгляд упал на сломанные от падения пальцы. - "Зелье. Нужно зелье", - изувеченной рукой он полез в карман и вновь был прерван подлетевшей мышью.
        "Двойная концентрация!" - время замедлилось ещё сильнее, а звуки превратились в чётко различимые ноты.
        "Теперь я смогу следить и за мечом. Я должен закончить бой за три минуты".
        Три минуты - именно такой предел у двойной концентрации. Промедлишь - умрёшь от инсульта.
        Ноты соединялись в песню. Песня оглашала битву.
        А битва всё больше превращалась в бойню.
        Эдвард слышал мычание, крики и хруст. Слышал безостановочный плачь и вопли храбрейших людей.
        Прямо сейчас он слышал треск всех надежд.
        Они бы победили минотавра ещё в подземелье, но более десятка химер мешались под ногами и не позволяли отряду выложиться на полную. И если они не смогли тогда, то стоит ли думать о победе сейчас?
        Сможет ли в вашем сердце родиться надежда под крики умирающих друзей? Под треск их костей? Будете ли вы дальше сражаться, слыша звук рвущейся плоти и чавканье химеры, её пожирающей?
        Конечно будете. Иначе зря, что ли, вы терпели пять лет кошмара?
        Все оставшиеся в живых Тальмаринцы не теряли надежду и сражались из последних сил. Да, больше половины их товарищей погибло во сне. Да, непобедимый ранее минотавр заручился куда большей поддержкой.
        Но стоит ли отчаиваться?
        Нет.
        Иначе все те слёзы невинных демонов, все их смерти и всё порождённое вами отчаяние было зря.
        "Двойное ускорение!"
        |Внимание, вы использовали ультимативную комбинацию|
        Мир почти застыл.
        Всего на секунду, но Эдвард стал быстрее ветра.
        Он сжал клинок уцелевшей рукой и рывком сократил дистанцию с Двуликим.
        Секунда подходит к концу - мир постепенно возвращается в струю скорости.
        "Успею!" - остриё касается вытянутой ладони врага. - "Ради дочери", - лезвие отрезает кисть и вонзается в локоть. - "Ради тех жертв, что я отдал!"
        По стене проносится тень каменного меча, и Эдвард едва успевает оттолкнуться от Двуликого.
        Разрезанная надвое рука глухо падает наземь.
        - Эд, я помогу! - кричит девушка-лучница.
        Стрела вонзается в голову подбежавшей химеры, и та с визгом валится наземь.
        "Чёрт! Я не успел достать до сердца".
        Секунды оказалось недостаточно, чтобы смертельно ранить врага, от чего оставалось лишь покромсать вытянутую руку и отступить.
        "Ну ничего, теперь у меня есть подмога", - оскалился юноша.
        Концентрация улавливает спуск тетивы. Стрела пролетает в миллиметре от головы врага.
        - Ч-что за?.. - прорычала лучница.
        Вновь свист снаряда, и вновь мимо, на сей рез ещё дальше от Двуликого.
        - О-он растворяется! Я не могу по нему прице… А-А-А-А, - завопила она.
        Эдварда пробрала дрожь, и он повернулся в сторону напарницы.
        - Лия, нет!
        Собака с раскрытой под прямым углом пастью переломила надвое девичью шею.
        Из пятнадцати Тальмаринцев в живых осталось лишь семь.
        Развернувшись, Эдвард воочию узрел источник ужасающих звуков - он увидел разодранные тела среди разгорающегося пожара.
        Вот давний приятель с отрубленными ногами пытается уползти от бегущего минотавра. Через секунду монстр проламывает его череп копытом.
        В живых остались лишь шесть.
        Руки задрожали, на глазах выступили слёзы.
        Страх? Нет - Эдвард ничего не боится.
        Злость? Определённо. Оставалось две недели до спасения.
        Три химеры вцепились в ноги мужчине с булавой. Он отмахнулся и попал по голове одной из них, от чего та обмякла и повалилась наземь. На его лице засиял оскал.
        Через мгновение огромная змея вонзилась ему в глотку. Ещё через одно он упал.
        [Страх
        Гнев
        Отчаяние]
        Эдвард заплакал.
        - ОСТАЛОСЬ ПЯТЕРО.
        - ТВАРЬ! - он сжал клинок, развернулся на Двуликого и сделал шаг для разгона.
        До ушей дошёл громкий шлепок.
        Вновь шаг, и вновь шлепок. Парень почувствовал влагу в ботинках и посмотрел под ноги.
        Он стоял в бурной кровавой реке.
        Глаза заметались по всему обозримому пространству и выдали лишь одно заключение - вся кровь стекается к врагу перед ним, а поле битвы превращается в алое озеро.
        Двуликий стоял в клубах пара и разминал отрубленную руку, словно та никогда и не ощущала остроту клинка.
        Он задрал голову и принюхался.
        - ЦЕП, В ДЕСЯТИ МЕТРАХ ОТ ТЕБЯ. ПРЯЧЕТСЯ В КАМЕННОМ ЗДАНИИ.
        Концентрация улавливает женский крик и очередной хруст.
        - Сын, - сзади подошёл главарь с двуручным мечом. - Мы проиграли. Беги.
        - Б-бежать? Что ты такое несёшь? - сквозь слёзы рычал он. - Две недели, отец! Если мы победим, то сможем вернуться до…
        - МЫ НЕ ПОБЕДИМ! - рявкнул он. - Они уничтожили больше половины наших сил ещё до боя. Они всё знали!
        Только сейчас сын заметил, что текущая из отцовских ран кровь так же устремляется к Двуликому.
        - Н-но… - Эдвард сжал клинок. - Тогда мы умрём, сражаясь!
        Уворот, и юноша потрошит летевшую в шею химеру.
        - Я не хочу видеть смерть родного сына!
        Седой воин в меховых доспехах подрубает ноги обезьяноподобному врагу и раскалывает череп надвое.
        - Беги, сын.
        - Я не трус!
        - Ты глупец! Кто отомстит за наши мечты, если не ты? Выживи не ради себя, так хоть ради всех нас!
        - Я… я…
        Каменный меч с треском влетел в отрубленную ранее руку Двуликого.
        - Я прикрою тебя. Приму на себя удар этого монстра! - он перехватил оружие. - Слева от нас очищенный проход. Минотавра там нет, а с остальными ты справишься.
        Человек в маске встал на три конечности и закинул меч на плечо.
        - Отец, я не могу…
        Сердце юноши разрывалось.
        - БЕГИ! - вопит отец и отталкивает сына от подлетевшего Двуликого.
        Неподъёмное каменное лезвие отрубает кисть мужчине и вонзается в землю.
        "Ускорение!" - Эдвард уклонился от укуса химеры и промелькнул между зданиями.
        Сегодня он потерял всё.
        - Отец… - сквозь зубы ревел юноша. - Друзья… - концентрация улавливала лишь шелест травы. - Мечты… - он всё отдалялся от места кровавой бойни. - Ты забрал у меня всё!
        Собака с огромной пастью отстала через минуту преследования и вернулась к хозяину - последние десять минут юноша бежал совершенно один.
        - Тварь… - он остановился и опёрся рукой о дерево. - Тварь-тварь-тварь-тварь!
        Ночной лес окружал сгорбившуюся фигуру и обдавал её слух пением птиц и насекомых.
        - Я уничтожу тебя, - он сжал древесную кору. - Разорву на части, как ты рвал дорогих мне людей! Я заберу всё, что тебе дорого!
        Тишина. Слышится треск дерева и биение сердца.
        Пустая голова заполоняется мыслями.
        И ТЫ ПРОДОЛЖАЕШЬ ЖИТЬ ЛИШЬ СТРАДАНИЕМ
        [Кадр меняется:
        Эдвард моргнул
        Пространство за мгновение изменилось - он понял, что оказался в лесу родного мира. Слева - его родной домик. Позади - отец держит приёмную внучку. Спереди - матушка несёт только что пожаренное мясо.
        ШЕСТЬ ЛЕТ НАЗАД
        Моргает
        Теперь он сидит за столом перед тарелкой с гамбургером.
        ТЫ УБИВАЕШЬ НАС. ТЫ ПРОДАЁШЬ НАС В РАБСТВО. ТЫ ПРИЧИНЯЕШЬ НАМ БОЛЬ
        Смена кадра
        Двумя руками он держит заготовленный бутерброд и смотрит на смеющуюся дочь.
        РАДИ СОБСТВЕННОГО СЧАСТЬЯ ТЫ ЛИШАЕШЬ ЕГО ДРУГИХ
        Моргание ускорялось
        Эдвард тянет еду ко рту.
        ТРУС, СКРЫВАЮЩИЙ СТРАХ
        Темнота. Свет
        Зубы касаются булки.
        НИЧТОЖЕСТВО, ВОЗОМНИВШЕЕ СЕБЯ БЕССТРАШНЫМ ПРАВЕДНИКОМ
        Моргание
        Язык ощущает странное покалывание.
        ОПРАВДАНЫ ЛИ ТВОИ ГРЕХИ?
        Тьма
        Глаза фокусируются на странной котлете.
        СМОГ ЛИ ТЫ ЖИТЬ С ЭТИМИ ВОСПОМИНАНИЯМИ?
        Кадр
        Из мяса в рот тянется длинное тело сколопендры.
        Я ЗНАЮ ОТВЕТ - СМОГ
        Свет]
        Покрытые хитином, некоторые особи переживают укус и расползаются по глотке.
        ТЫ И ВПРЯМЬ БЕССТРАШЕН. НИ ОДНОГО ИЗЪЯНА
        Эдвард моргнул. Он вернулся в Великий Лес Инферно.
        ЗА ИСКЛЮЧЕНИЕМ ЛИШЬ ОДНОГО - СКОЛОПЕНДРЫ
        ТЫ БОИШЬСЯ ИХ С САМОГО ДЕТСТВА, НЕ ТАК ЛИ?
        Он упал на землю и тяжело задышал, пытаясь прогнать следы ментальной магии.
        - НЕ-Е-Е-Т, - извивался юноша. - НЕТ, НЕТ, НЕТ.
        Под доспехами ползало более десятка сколопендр.
        Эдвард пытался прогнать их ударами об землю, но как бы ни старался, из-под треснувшего хитина выползала новая особь куда больше и агрессивнее.
        - В ГОЛОВЕ, - он опёрся рукой об землю и тут же её отдёрнул. - ЭТО ВСЁ В МОЕЙ ГОЛОВЕ, - вопль не прекращался ни на секунду.
        "Магия… это ментальная магия!" - земля превратилась в кишащий океан насекомых. - "Такого не бывает! Этого не может быть!"
        Он отстегнул доспех, и оттуда выпал целый ворох щёлкающих многоножек.
        - Отвалите, отвалите! - он скидывал с голого тела оставшихся сколопендр. - Вас не существует, вас не…
        В носу резко закололо, и через секунду оттуда пошла кровь.
        И вновь укол.
        И вновь.
        Парень понял, что из ноздри что-то виднеется.
        Пальцами он выдернул извивающийся объект. То оказалась очередная многоножка.
        - Нет, нет, нет...
        Эдварда вырвало. Но не содержимым кишечника и даже не кровью - он блевал всё теми же насекомыми.
        С каждой секундой рой внутри его тела всё размножался, и через мгновение сколопендры уже безостановочно ползали по кишечнику и глотке, выползали через глаза и уши.
        Любое движение, и ты ощущаешь покалывание множества лап.
        Вздох - срабатывает невольной рефлекс, и ты глотаешь насекомое.
        "Иллюзия. Это всё иллюзия! Скоро всё пройдёт. Их не существует! Я уже сталкивался с ментальными магами!"
        ДА, ИХ И ВПРЯМЬ НЕМАЛО В ИНФЕРНО
        Томный, словно сдавленный океанской глубиной голос отражался от каждого дерева вокруг.
        Эдвард повернулся в сторону силуэта с четырьмя светящимися глазами.
        НО КАЖДЫЙ ЛИ УМЕЕТ МАТЕРИАЛИЗОВЫВАТЬ СТРАХИ?
        В метре от юноши висело человекоподобное существо с извивающимися вместо рта и спины щупальцами.
        |ВНИМАНИЕ, В ВАШЕМ РЕГИОНЕ ПОЯВИЛСЯ РЕГИОНАЛЬНЫЙ БОСС|
        |КТУЛ - БЕССМЕРТНЫЙ СУРА|
        Эдвард хотел вопить.
        Хотел, но не мог - изо рта выползала двухметровая сколопендра.
        А СЕЙЧАС ТЫ БОИШЬСЯ?!
        "ОГНЕННАЯ ВСПЫШКА", - поборщик направил ладонь на себя.
        Огненный поток обдал тело нестерпимой болью и породил звук скворчащего мяса.
        "ОГНЕННАЯ ВСПЫШКА", - и вновь он сжигал насекомых на теле.
        "ВСПЫШКА!" - и вновь.
        "Вспышка", - вновь.
        "Вспы…" - он терял сознание под писк умирающих насекомых. - "Вспышка…"
        Огненный поток устремляется в лицо. Гибнут сколопендры в глазницах.
        Погибает и Эдвард.
        - КАК ЖЕ ВАС МНОГО В ИНФЕРНО, - прошептал Сура и повернулся в сторону полыхающего лагеря. - НО КТО ЖЕ ЗАСТАВИЛ ТЕБЯ БЕЖАТЬ?
        Бог, Смерть и Сура - 2
        - Что делать с убежавшим, хозяин? - спросил окровавленный Мистер Корова.
        - Да чёрт с ним. Даже если у них и не один лагерь, то пусть предупреждает. И тех уничтожим, - махнул я рукой. - Цеп, Снежка, слизни - очистите здесь всё. И чтобы крови не осталось!
        Химера с телом ящера и головой змеи проглотила чью-то руку.
        - И, Корова, ей-богу, угомони своих паршивцев. Пусть домой идут.
        - Хорошо, М-У-У-У, - после завывания высшего собрата все уродцы утопали в направлении пещеры.
        Я стоял посреди каши из земли и крови. Куда ни шагнёшь - зыбучая алая масса утянет ногу, словно яма с последождевой грязью. И это ещё с моей-то обувью!
        Кстати, об одежде - вон на том трупе замечательные сапоги. Снимать гардероб с хоть и паршивого, но когда-то живого человека мне не позволит святейший характер, а потому пришлось подождать решения столь щепетильного вопроса.
        А его решали слаймы.
        Получив приказ не растворять ценные вещи, они успешно съели почти всех людей в округе и теперь спокойно отдыхали после тяжёлой работы.
        "Почему почти всех?" - спросите вы.
        Всё просто - после кормёжки Кровавик разжирел до приличных размеров и занял пять тел - самых лучших бойцов по мнению Коровы.
        И естественно, эволюционировать Второй не спешил, хоть и сожрал больше всех.
        Да никто здесь эволюционировать не спешил, если уж так посудить.
        Особенно Снежка, жрущая как не в себя. Всё произошедшее с ней удивительное преобразование - рост костей и мышц.
        Третий так же лишь потолстел. Ну, здесь хоть неудивительно - он и съел меньше всех.
        [Сцена:
        Застолье в деревне
        Застолье на бойне
        Праздничный огонь]
        - Эй, а ты чего не наслаждаешься трапезой? - спросил я у стоящего неподалёку быка.
        - Не ем мясо - только травку.
        - Милейший ты человек, Мистер Корова. Только сними ошмёток чьей-то головы с рогов, пожалуйста.
        - Ой, - он аккуратно поддел кусочек мяса и кинул мельтешащему под ногами Арионису.
        А вот кому действительно скорости роста не занимать, так это миленькой пучеглазой ящерке - та уже размером с голубя.
        Я вновь осмотрелся. От разрастающегося пламени остались лишь клубы дыма и залитые кровью угли. Бушующие ранее алые реки превратились в кашу под ногами и корм для вампиров, тогда как заместо трупов теперь только одежда да привыкающие к своим новым телам Вторые.
        Можно сказать, что бойня постепенно превращалась в событие недельной давности.
        "Хорошо", - кивал я. - "Если кто сюда и нагрянет случайно, то вряд ли поймёт, что мы только вчера отсюда ушли".
        - Господин, - подошёл Кровавик-Седой-Мужик. - Все лучшие тела заняты. Что дальше делать?
        Итого: четыре воина ближнего боя и одна лучница.
        - Берите всё самое ценное и тащите в пещеру к минотавру. Третьего и Ариониса тоже с собой берите - пусть трупы сожрут. Мне нужны только чистые вещи! Как закончите, шуруйте патрулировать лагерь. Седого отправь сюда - будешь докладывать обстановку.
        - Принято.
        - Корова - иди с ними. Через пару дней я за тобой вернусь - пойдём бить морды оставшимся стражам этажей.
        - Му-хорошо, - кивнул бычок и медленно потопал в лес.
        - Первый - бери всего себя и ползи сюда.
        Зелёные жижи разных оттенков послушно прикатились к ногам повелителя.
        Какой же удачной идеей было отправить мелкого кровавика в разведку, затем отвлечь Тальмаринцев шумом старого товарища и в этот же момент травить всех спящих ядом химеры. Оказывается, его двуглазый змей выделяет довольно убойную и быстродействующую штуку!
        Жаль, что всю малину под итог испортил проснувшийся невовремя мужик. Изначально по планам-то мы собирались из засады и на оставшихся напасть, ведь неизвестно, на что они способны, будучи готовыми к бою.
        Но, слава богам, всё обошлось. Правда, один раз я всё же поднапряг булки - когда враг за мгновение нашинковал руку. Да что уж там говорить - я готов был визжать.
        Благо огромное количество опыта вопило о приближающейся атаке, а потому и Гнев удалось призвать заранее.
        - Так-с, так-с, угу, - кивал я с рукой у подбородка. - Понятненько.
        Пять комков размером с кулак - смертельный яд Коровы.
        Один размером с голову - парализующий.
        - Отличненько - грузитесь на Цепеша.
        Собака скрючила морду и подставила спину для сопливых друзей.
        Размером с небольшую волчару, теперь Цеп прекрасно справлялся с перевозкой сразу нескольких слизней, от чего его недовольное фырчанье выросло в три раза на один квадратный сантиметр.
        Мимо прошёл последний кровавик с бренчащим добром в руках, среди которого величественно возвышался покрытый письменами щит.
        "И тебя мы пристроим, хе-хе".
        - Снежка!
        Подлетела огромная белоснежная сова с красными глазами да окровавленной вытянутой мордахой.
        - Следуй за… - я округлил глаза. - Я ДЕБИЛ!
        Только сейчас до тупого Артура дошло - он распустил всю охрану и стоит в окружении собаки, слизней да мыши.
        - Цеп, Снежка - за мной. Мы валим отсюда! По коням!
        Если сейчас случится какое-то смертельное дерьмо, то будет достаточно обид…
        НЕ ТАК БЫСТРО
        Делаю шаг и проваливаюсь в таящуюся под грязью яму.
        Моргаю и в тот же момент ощущаю обволакивающий всё тело холод.
        [Синий океан
        Летящие чайки
        Падающий на дно труп]
        Я под водой.
        "Ч-что?! Гнев, что за дерьмо?!"
        Молчание.
        Перед телепортацией я слышал нечто похожее на голос, но образы слов промелькнули столь быстро, что даже примерно понять их значение мне не удалось.
        И телепорт ли это?
        Возможно, что-то наподобие ментальной магии. Но боги, как же всё реалистично.
        "Чёрт!" - я замахал руками в попытке хоть как-то остановить падение свинцового тела.
        Стоит ли говорить, что ничего не вышло?
        "Чёрт, чёрт. ЧЁРТ!"
        Попытка скинуть Гнев так же не увенчалась успехом - меча нет.
        Играющий через стекло океана, солнечный свет с каждой секундой всё отдалялся и служил единственным ориентиром в одинаковом водном пространстве.
        Да, всплыть я не мог, но вертеться мне удавалось.
        Слева - бесконечная и временно голубая даль. Справа - тоже.
        Куда ни взгляни, ты увидишь лишь нескончаемое пространство с пляшущими внутри лучиками света.
        С отдаляющимися лучиками света.
        Я могу вертеть головой. Значит, я могу посмотреть вниз.
        И стоит ли говорить, что я туда посмотрел?
        Абсолютная, непроглядная океанская тьма. С каждым пройденным метром её границы становились всё различимей и различимей, а попытки взглянуть на единственный светоч надежды превращались лишь в разочарование - с каждой секундой водная гладь казалась всё дальше.
        Послышалось пение китов.
        Мой крик превратился в огромные нескончаемые пузыри.
        "Боже. Боже-боже… ТВОЮ МАТЬ, ПОЧЕМУ Я НЕ ВСПЛЫВАЮ?!"
        Как бы руки ни старались, им так и не удалось поднять наделённое бесконечным кислородом тело.
        Я махал ногами, дёргался, извивался и вопил, но на любой шум тут же раздавался ответ - завывание незримых морских обитателей.
        Вы слышали пение китов? Слышали нестерпимый вой, распространяющийся на сотни километров океанской глубины?
        Я слышал. И слышу прямо сейчас.
        Голова вновь завертелась в попытке найти ждущих жертву хищников, однако ничего, кроме тёмно-синих просторов, она не увидела.
        Да, свет давно затерялся где-то там, наверху. Ныне же вокруг лишь сгущающаяся тьма.
        И вновь пение. Непрекращающийся вой не позволял забыть одну простую истину - я не один.
        Под ногами на секунду промелькнул силуэт. Промелькнул именно там, куда я и падаю - в непроглядной бездне.
        Голубые оттенки окончательно пропали из спектра - теперь выбор стоял между тёмно-синим и непроглядно чёрным.
        "ВСПЛЫВАЙ! ПРОШУ ТЕБЯ, ВСПЛЫВАЙ!" - извивался я.
        Вновь силуэт, на сей раз в десяти метрах справа.
        Сердце разрывалось. Страх окончательно взял верх.
        Но страх перед чем? Перед водой? Её бездной?
        С самого детства меня пробирала дрожь от представлений океанского дна. Но отнюдь, боялся я вовсе не её.
        А то, что она может скрывать.
        Куда ни повернёшься - тьма. Попытаешься вглядеться - не увидишь и трёх метров перед собой. И ты не знаешь, скрывается ли что-то дальше этих трёх метров.
        Единственное, что ты знаешь наверняка - ты не один. Не поблизости, так через километр, но к тебе обязательно кто-то плывёт.
        [Надпись:
        Вой китов
        разрушит
        одиночество]
        На дне царства морских монстров ты никогда не будешь один - помни это. Молись, чтобы мерзкое извивающееся создание проплывало не в тех четырёх метрах, а в десяти километрах.
        Но знай - тебе в любом случае не убежать. Любое направление - путь к завывающему чудовищу, что выживал здесь на протяжении сотен лет.
        И я это знаю.
        И я этого боюсь. Не давления, не холода и не темноты - а того, что в ней может скрываться. Ведь ты даже и не узнаешь, что же именно тебя сожрало.
        Ноги касаются дна. Вокруг - тьма.
        Сверху - светящийся силуэт кита с щупальцами на пузе и пятиметровыми челюстями из сплошных костей.
        Он развернулся.
        Он поплыл сюда.
        Я потерял надежду. Хотелось реветь и орать, но сдавливающая вода не позволяла сделать и шагу. Всё, что было в моих силах - заметить промелькнувший позади длинный силуэт, походящий больше на змею, нежели рыбу.
        Однако, у змей не бывает муравьиных жвал на пасти.
        Она промелькнула вновь и обдала слабой волной. До кита оставалось менее ста метров.
        Морда змеи выплыла прямо перед лицом. Она раскрыла жвала со светящимися отростками внутри и едва не раскрошила мне череп. Оставались считанные сантиметры.
        И тогда я моргнул.
        - ПРОСЫПАЙСЯ, КРАСАВЧИК! - послышался знакомый голос. - БРАТИК ПРИШЁЛ НА ПОМОЩЬ, - его обладатель неистово дёргал меня за плечо.
        - Ч-что?.. - не мог проморгаться я.
        Холод и давление вмиг пропали, а ноги ощутили твёрдую почву. Мокрое тело начало быстро согреваться, а прикосновение чужой руки постепенно возвращало сознание в реальность.
        Следы океанской бездны окончательно покинули зрение и вернули тому возможность различать краски.
        "Я… снова в деревне?"
        - УХ, НЕХИЛО ТЕБЯ В МОЗГ ОТДЕЛАЛИ, - слышится мужской голос. - НУ НИЧЕГО, НЕ УМЕР ТАМ - НЕ УМРЁШЬ И ЗДЕСЬ. ЭЙ, КРАСАВЧИК, ПРИХОДИ В СЕБЯ!
        В ту же секунду я получил пару шлепков по щеке. И, должен признать, они-то окончательно и вернули меня из потаённого кошмара.
        - Ч-что? - я завертел головой.
        |ВНИМАНИЕ, В ВАШЕМ РЕГИОНЕ ПОЯВИЛСЯ РЕГИОНАЛЬНЫЙ БОСС|
        |СМЕРТЬ|
        Рядом стоял покрытый тёмной энергией недавний знакомый.
        Стояли, к слову, мы во всё той же деревне.
        - И ВСЁ ЖЕ ТЫ И ВПРЯМЬ МОЙ БРАТ. ТОЛЬКО ВОТ КАКОЙ ИЗ - ЕЩЁ СТОИТ ВЫЯСНИТЬ.
        - ОПЯТЬ ТЫ МЕШАЕШЬСЯ, НЕУДАЧНИК, - если бы Бог морской глубины мог говорить, он бы звучал именно так.
        - ОЙ, НУ ПРОСТИТЕ, КАЛЬМАР-САН, - усмехнулся мой спаситель.
        Я развернулся по направлению головы Смерти и увидел человекоподобное существо с щупальцами вместо рта и спины.
        Грубо говоря, я увидел очеловеченного Ктулху.
        |ВНИМАНИЕ, В ВАШЕМ РЕГИОНЕ ПОЯВИЛСЯ РЕГИОНАЛЬНЫЙ БОСС|
        |КТУЛ - БЕССМЕРТНЫЙ СУРА|
        - ЧТО ЗА ДЕРЬМО ЗДЕСЬ ПРОИСХОДИТ?! - прорычал я сразу же, как Гнев влетел в руку и пустил трещины по всему телу
        "Ещё одно сражение?! Ну ничего, я готов! Я всё ещё в боевом режиме, дряни!"
        - ОКУНУЛСЯ С ГОЛОВОЙ В СОБСТВЕННЫЙ ЖЕ КОШМАР, - пожал плечами Смерть.
        - ЧТО ЭТО ЗНАЧИТ?! - я схватил меч и направил остриё на Суру.
        - ТЫ УМУДРИЛСЯ ПРИВЛЕЧЬ ВНИМАНИЕ УНИКАЛЬНЕЙШЕГО ТЕЛЕПАТА, ВОТ ЧТО ЭТО ЗНАЧИТ. ХОТЯ, ПРОЩЕ НАЙТИ ТЕХ, КОМУ НЕ УДАВАЛОСЬ ЕГО ПРИВЛЕЧЬ.
        - ТАК ОН ВРАГ?
        Ктул без проблем позволял нам говорить, словно изучая мою реакцию.
        - ТВОЙ - НЕ ЗНАЮ. МОЙ - ОПРЕДЕЛЁННО. ХОТЯ ТУТ БОЛЬШЕ ПОДХОДИТ СЛОВО "СОПЕРНИК", НЕЖЕЛИ ВРАГ. ДОЛГАЯ, В ОБЩЕМ, ИСТОРИЯ.
        - КАКОГО ЧЁРТА ОН ПРОСТО ПОВИС В ВОЗДУХЕ? - меня начинало раздражать большое количеств вопросов.
        Впрочем, в последнее время меня много что раздражает.
        - ЖДЁТ, ПОКА МЫ ДОГОВОРИМ. РАЗ ОН НЕ ПРИЗВАЛ ТВОЙ КОШМАР В РЕАЛЬНОСТЬ, ЗНАЧИТ, НЕ ЗНАЕТ, ЧТО С ТОБОЙ ДЕЛАТЬ, - голос Смерти как всегда походил на дребезжащую струну.
        - НЕ ПРИЗВАЛ В РЕАЛЬНОСТЬ? НЕ ЗНАЕТ, ЧТО ДЕЛАТЬ? ТОГДА КАКОГО ЧЁРТА ЭТО БЫЛО?! ПОЧЕМУ Я МОКРЫЙ?!
        Все оставшиеся приспешники выстроились за спиной.
        - НУ-У-У, ЧАСТИЧНО, - вновь пожал он плечами. - ЕСЛИ ТЫ ВИДЕЛ В КОШМАРЕ МОНСТРА, ТО ЗНАЧИТ, ОН СПОКОЙНО МОГ ПРИЗВАТЬ ЕГО И СЮДА.
        - ВСАДНИК, ЗАЧЕМ ТЫ СЮДА ПРИШЁЛ? - спросил Сура
        - ХА? - посмотрел на него покрытый тьмой Смерть.
        - ДА НЕ ТЫ, ПРИДУРОК. ТОТ, ЧТО РЯДОМ, - кивнул Ктул на меня.
        "Вы знаете, что это за чучело?"
        "НЕТ. ВПЕРВЫЕ ВИДИМ. ПЫТАЙСЯ ВЫТЯНУТЬ ИНФОРМАЦИЮ"
        - УБИВАТЬ ТАЛЬМАРИНЦЕВ.
        - Я ВИЖУ, ЧТО НЕ ПО ГОЛОВЕ ГЛАДИТЬ. СПРАШИВАЮ, ЗАЧЕМ ТЫ ИХ УБИЛ?
        - А ТЕБЕ КАКОЕ ДЕЛО?
        - ПОТОМУ ЧТО ИМЕННО Я СОБИРАЛСЯ ИХ УБИВАТЬ. И ЕСЛИ ТВОЯ ПРИЧИНА ХУЖЕ МОЕЙ, ТО ТЫ НИЧЕМ НЕ ОТЛИЧАЕШЬСЯ ОТ ЭТИХ КРЫС. А ЕСЛИ ТАК, ТО ПРИШЁЛ Я ПО АДРЕСУ.
        Бесстрашный ранее Цепеш заскулил и попятился назад.
        - ЧТО Ж, ЗНАЧИТ, МЫ ПОЛАДИМ, - ухмыльнулся я. - Я УБИЛ ИХ, ПОТОМУ ЧТО ГИБЛИ НЕВИННЫЕ ДЕМОНЫ. ОНИ ЛИШАЛИ ИХ СЧАСТЬЯ И НАДЕЖД. УБИВАЛИ ПРИ МАЛЕЙШЕЙ ПОПЫТКЕ ВОСПРОТИВИТЬСЯ. ОНИ ПРОДАВАЛИ ДЕТЕЙ В РАБСТВО И ОТБИРАЛИ ДАЖЕ ЕДУ. МНЕ ЭТО НЕ ПОНРАВИЛОСЬ - Я ЗАХОТЕЛ СПАСТИ ЖИТЕЛЕЙ ДЕРЕВУШКИ НЕПОДАЛЁКУ. ХОТЕЛ, ЧТОБЫ НАДЕЖДА ВНОВЬ ЗАСИЯЛА В ГЛАЗАХ ВЗРОСЛЫХ, А ДЕТИ НЕ ПОГИБЛИ ОТ ГОЛОДА ЧЕРЕЗ ПАРУ ДНЕЙ.
        Ктул наклонил голову.
        - ПОЭТОМУ Я ИХ УБИЛ.
        - ЧТО Ж, МЫ ПОЛАДИМ, - кивнул Сура. - А ТЕПЕРЬ - УХОДИ. ДАЙ РАЗОБРАТЬСЯ СО СМЕРТЬЮ.
        - ПОКА Я НЕ РАЗБЕРУСЬ, ЧТО ЗА ДЕРЬМО ЗДЕСЬ ПРОИСХОДИТ - НИКУДА НЕ УЙДУ! - я вновь сжал Гнев и вновь породил синюю волну по трещинам тела.
        - УСПОКОЙСЯ, БРАТЕЦ. В ЛЮБОМ СЛУЧАЕ МЫ ТЕБЯ НАЙДЁМ, - похлопал по плечу Смерть. - Я ТАК ПОНИМАЮ, ТЫ ТОЖЕ ЗДЕСЬ ЗАСТРЯЛ, ДА? НЕ МОЖЕШЬ ВЫБРАТЬСЯ ИЗ ИНФЕРНО?
        - ОТКУДА ТЫ...
        - МЫ ТОЖЕ. ЕСЛИ НЕ ПОЛУЧИТСЯ ДОГОВОРИТЬСЯ С НАШИМ КАЛЬМАРЧИКОМ, ТО ПРИДЁТСЯ ДЕЙСТВОВАТЬ ВДВОЁМ. ТАК ЧТО МЫ В ЛЮБОМ СЛУЧАЕ ЕЩЁ ПЕРЕСЕЧЁМСЯ. НО ЗА СВОЮ БЕЗОПАСНОСТЬ МОЖЕШЬ НЕ ПЕРЕЖИВАТЬ - МЫ ТЕБЕ НЕ ВРАГИ.
        "Вопросы… вопросы-вопросы-вопросы! ОПЯТЬ ОДНИ ВОПРОСЫ!"
        - НИ ЗА ЧТО Я ОТСЮДА НЕ…
        Ктул вскинул когтистую лапу.
        ПРОСТРАНСТВО ВОСПОМИНАНИЙ
        [Сцена:
        Тишина
        Муравей ест мясо
        вблизи одинокой фигуры]
        Я в лагере. Рядом - потухший костёр, палатка и почему-то обглоданный кусок оставленной еды.
        - Аф, - подал голос Цепеш.
        Все приспешники стояли позади и вертели головами в попытке понять произошедшее.
        - Дерьмо! - швырнул я меч.
        Хотелось бить всё, что попадётся под руку. Однако здравый смысл останавливал любые потуги пнуть злосчастный пенёк. Как-никак, по легенде я спокойно лежу в лагере и наслаждаюсь пейзажем ночного неба.
        - Второй, прикажи усыпить шмелёныша, - сияние трещин вмиг прекратилось. - Как только закончишь с вещами, принеси его сюда и шуруй обратно. В деревню не возвращаться. В остальном так же придерживаемся плана.
        "Вх-у-ух", - глубоко задышал я. - "Спокойно. Ты добудешь информацию. Ты ещё их увидишь", - кипящий внутри сознания котёл постепенно остывал. - "Вдо-о-о-х. Вы-ы-ы-дох. Они всё расскажут, Артурчик, всё. И про брата, и про Инферно, и про кальмаров"
        Я открыл глаза и вновь осмотрел лагерь.
        Как и ожидалось - никаких изменений, помимо наглого муравья.
        - Кыш, кыш отсюда, - замахал я на него руками. - И так всё сожрал.
        - Ш-ш-ш, - зашипел он на меня.
        - Иди, говорю, отсюда! - я замахнулся кулаком и напугал бедную животинку. - Нет у меня больше ничего!
        Впрочем, ничего мне и не нужно - гнев того паренька вновь наполнил желудок.
        - Так, ребятки, продолжаем придерживаться плана, - хлопок в ладоши привлекает внимание глупых приспешников. - Цеп - ты верный пёсик, охраняешь хозяина. Людей ты сегодня не жрал, понял?
        - Тяф.
        - Снежка, ты… просто жирная.
        Мышь слегка приуныла.
        - Всё, не медлим. А то друзья наши ещё заподозрят чего.
        Я перенёс Гнев в кусты, заполз в палатку и прилёг на спину.
        "Однако, мы спасли множество жизней", - сказал Свет.
        "Ценой целого народа", - ответила Тьма.
        "Один в обмен на сотню. Они просто грабили ради собственного удовольствия. Безумные кочевники, падкие до денег и страданий. Убить их - единственно верное решение. Мы спасли невинных существ от страданий в рабском ошейнике и смерти от голода. Убили тварей, отравляющих здешние земли. Мы поступили правильно".
        "Я… согласен. Убийство одного грешника во спасение множества невинных. Думаю, ты прав".
        "По-другому и быть не могло. Мы избавили демонов от проблем. От одной из множества. Наконец кровь на наших руках обернётся слезами счастья, а не горя".
        "Да, пришло время платить за старые грехи".
        - Второй, передавай Адаму, что можно отправлять патруль.
        |ЖЕЛАЕТЕ ВЫЙТИ ИЗ ИГРЫ?|
        Да.
        Слышится звук портала.
        Я закрываю глаза в мире виртуальном, а открываю уже в реальном.
        Наконец можно отдохнуть.
        Отдохнуть с чувством выполненного долга. Чёрт возьми, я ведь спас тысячи жителей Инферно от тирании прогнивших Тальмаринцев!
        Быть может, я когда-нибудь стану героем?
        Дурак - 0.5
        /Через пятнадцать минут/
        Закончив все ухаживания за собственной внешностью, девушка аккуратно выходит из душа и подходит к запотевшему зеркалу.
        Несколько минут разглядываний лица и тела отражаемой красавицы не могли не поджечь в ней разного рода сомнения.
        - Ну и что этому придурку вообще надо?! - пробурчала Вайолет, поддевая грудь руками и заостряя на ней внимание. - Нет, ну я его не понимаю.
        Она нахмурилась, отошла на пару шагов назад и повернулась спиной, выворачивая голову в попытке разглядеть все очертания ног, ягодиц и спины.
        - Вообще не понимаю.
        [Кадр:
        Текущие по ягодицам капли
        Влажная от пара грудь
        Изгибы стройного тела]
        Она подошла обратно и начала в мельчайших деталях рассматривать лицо. В попытке найти изъян, отчаявшаяся девушка вытягивала губы, всматривалась в зубы и даже искала залысины.
        - Может я не такая и красивая? - она вновь отошла.
        В ответ смотрела стройная голая девушка с третьим размером груди, светлыми волосами и тёмно-синими глазами.
        - Может он гей? - её передёрнуло лишь от одной мысли об этом. - Нет, вряд ли. Он хоть и сдержанный в этом плане, но всё равно видно влечение к девушкам.
        Фиалка вздохнула, подошла к заготовленной одежде и несколько минут разглядывала нижнее бельё.
        - М-м-м… ай, да к чёрту, - Вайолет положила белоснежный кружевной лифчик обратно. - Дома же.
        И всё же неутихаемые надежды заставили её вновь подойти к зеркалу в одних лишь трусиках того же набора.
        - А вдруг внезапно позовёт куда?
        Купленное вчера дорогущее бельё смотрелось на ней более чем идеально и вызывающе.
        "Мечтать не вредно", - она вытянула тонкие губки и надела футболку с короткими шортами. - "Ты либо стрёмная, либо крайне далека от его вкусов".
        Девушка вышла из ванной комнаты и упала на диван перед телевизором.
        "Ну да, ещё бы он меня куда позвал. Вокруг столько девок вьётся, куда ему до какой-то стервы. А ещё эти черноволосые две…" - в памяти всплыла встреча с девушкой в его квартире и инцидент с новой сотрудницей. - "Ну не было у него сестры, кому он врёт?! А там что за мымра на нём скакала?! Р-р-р-р, бесят!" - маленькая ладошка с длинными ногтями вцепилась в диван.
        - Сына, ты не против, если я переключу канал? - спросила она.
        - Не-а, - ответил мальчик лет семи. - Всё равно мультики все кончились, - он валялся на полу и играл с ферромагнитной жидкостью, создавая с её помощью целые баталии из воображения.
        - Что, нравится? - она выглянула из-за спинки дивана и встретила довольную детскую морду.
        - Очень! Спасибо, мамуль!
        - На здоровье, - улыбнулась она и легла обратно.
        Нейромодуль переключил телевизор на канал игровых новостей.
        "Нет, здесь одной красотой не отделаешься. Пока я чего-то жду, другие у него в доме селятся и на полу прижимаются!" - у неё вновь перекосило лицо. - "Только нашла нормального мужика! Милого, смешного, доброго, и самое главное, способного терпеть мой характер. Да я даже поменялась ради него! Об этом думать даже стыдно! Чтобы я, да вела себя скромнее ради мужчины…"
        В голове всплыла улыбка Артура, от чего лицо девушки заметно расслабилось, а также расплылось в улыбке.
        "Только жизнь наладилась, так нет, объявились две кошёлки. Нет, здесь ждать вообще не вариант - нужно брать всё в свои ру…"
        |Входящий звонок|
        |"Типичный герой гаремных аниме"|
        "К-какого…" - она подскочила, убежала в другую комнату и принялась поправлять волосы.
        - Ало, красотка, - сказал Артур.
        "И впрямь он", - улыбнулась краснощёкая Вайолет.
        Дурак - 1
        /За пятнадцать минут/
        Ставший родным писк знаменует возвращение из апофеоза абсурда.
        Я открываю глаза и как всегда едва нащупываю лежащие под рукой очки. Должен признать, весьма непривычно так резко переключаться из состояния пафосного повелителя смерти в слепошарого задохлика.
        - Ох-ох-ох, - закряхтел я при попытке выползти из камеры. - Надо бы прогуляться, - рука машинально натирала ноющий копчик и позвоночник.
        Если так подумать, то последние несколько лет я то и делал, что сидел в офисе да валялся на диване Фиалки. Такими темпами и до геморроя недалеко, не говоря уже о сколиозе и без того ноющей спины. Ради приличия по улочкам бы походить, а то превращусь ещё в капсульную ЛитРПГ амёбу.
        Но чтобы куда-то выйти, надо одеться, верно?
        Мне всё же удаётся найти силы ретироваться из консервной банки и дойти до спрятанной одежды.
        - Какого… - бормочу я. - Какого чёрта она не в том порядке?!
        Ещё до погружения в капсулу я специально расположил вещи удобным для запоминания образом. И именно ему сейчас порядок не соответствовал.
        "Наверное, мышь в доме завелась…" - скрючилась морда. - "Да, определённо. Не иначе как мышь… пусть это будет мышь, пожалуйста"
        В конце концов, одевшись в помятые вещи, я выхожу из комнаты и проверяю комнату Эмилии - пусто.
        Однако долго её искать не пришлось, ведь девушка как ни в чём не бывало сидела перед телевизором и водила зрачками под закрытыми глазами.
        - Э-эми?
        Молчание.
        "В интернетах шарится, наверное".
        Бегающие зрачки под закрытыми глазами - верный признак погружённости сознания в интерфейс, у новичков в этом деле всегда так. Если я или та же Фиалка способны без труда танцевать в ЭндГейме и при том не пропадать из мира реального, то у сестры такое вряд ли получится ещё на протяжении недель трёх.
        "А может она в ЭндГейм играет?" - я заварил шоколад и присел рядом. - "Ну, тогда оно даже лучше. Вроде как возбуждение реальное с игровым связано лишь частично. Может и угомонится ещё. Главное, чтобы не засиживалась там больше двух часов, а в остальном я не против".
        Но что-то смущает меня её вздымающаяся грудь, глубокое дыхание и сжимающаяся ладошка.
        - Телевизор, дай что-нибудь.
        Телевизор дал.
        - Новости, ну конечно, - вздохнул я. - Правда, уже другой канал. И в коем-то веке умудрился успеть на самое начало.
        - Как и ожидалось, - говорил точно такой же красавчик, только темноволосый. - Бахарут добилась падения врага всего за несколько часов!
        "Они специально включают то, что мне интересно?" - в памяти всплыла ухмылка Демиурга. - "А, ну да".
        - Но кто же знал, что в бой вступит сам Император! Если не изменяет память, то текущая стадия Гордыни у Оберона - третья, она же последняя. А потому и не стоит удивляться, что одним лишь Приказом он уничтожил сразу несколько сотен игроков и неписей обороняющейся страны.
        "Ого, прикольно. Моё сердце он тоже Приказом остановил. Да и время ему не помеха", - воспоминания откопали чувство беспомощности в сфере застывшего времени. - "И как же его победить, если в интернете не нарыть инфо…"
        И тут я осознал одну вещь.
        [Надпись:
        Артур
        полный
        идиот]
        - Ало, красотка, - спустя минуту гудков говорю я.
        - Да-да, вы по адресу, - отвечает Вайолет. - Ни дня без меня не можешь?
        - Я вас любил: любовь ещё, быть может, в душе моей угасла не совсем; но пусть она вас больше не тревожит; я не хочу печалить вас ничем.
        - Ого, да вы поэтъ. Взаимно, к слову. Ну так что надо? Я знаю, что такие как ты просто так поболтать не звонят, к сожалению. Тебе же что-то опять нужно?
        - К сожалению?
        - Что, тебе, Артур, нужно? - едва не по слогам повторила девушка.
        - Занята?
        - Сегодня выходной. Оказывается, у совета их три на неделе. Я с них хренею вообще! - мне казалось, что она только что махнула руками. - Зарплаты - космические. Делают - нихрена. Выходных - три вместо одного. И при том попасть в него практически нереально.
        - Ещё раз поздравляю - заслужила.
        - До сих пор не верится. Считай, всю жизнь я горбатилась для выживания, собирая жалкие копейки на оплату счетов мёртвого папаши, - она вздохнула и несколько секунд что-то обдумывала. - Раз уж позвонил, то давай поболтаем.
        - Давай, я не про…
        - Ты спрашивал меня, почему я так цепляюсь за эту должность. Так всё просто - изо дня в день со мной связывались ублюдские коллекторы и требовали погасить оформленный какого-то чёрта на меня долг. Я спала по четыре часа в день, представляешь?! Сначала обучение в универе, затем работа младшего сотрудника в АльтерИнк, при том с подработкой как в реале, так и в ЭндГейме. И даже так, мне не удавалось выходить в ноль по платежу в месяц, - Вайолет на секунду притихла. - И так уж получилось, что родилась я, мягко говоря, красивой… - ещё на секунду. - Красивой же, да?
        - Да-да, конечно.
        - Мхех, - ухмыльнулась она. - Ну так вот. Как можно было догадаться, встал выбор между попытками продвинуться по службе и лёгким заработком, будучи… проституткой. Коллекторы на это из раза в раз намекали и даже пытались подсобить с оплатой здесь и сейчас. Но я же не шалава, да?
        - Нет-нет, конечно.
        - Ну и пришлось подрабатывать даже во время работы в АльтерИнк. Шесть лет я из кожи вон лезла, чтобы не видеть коллекторов и их попыток склонить меня к сексу. Хорошо, что не изнасиловали ещё, хотя и такое пару раз едва не случалось, когда бухие или обдолбанные приходили.
        "Хорошо, что этот ад продлится недолго".
        - И сейчас, попав в совет, я избавилась вообще от всех проблем. Ни этих мразей у порога, ни дешёвой еды, ни стресса от постоянного недосыпа. Попадание в совет - моё спасение. Я даже о суициде задумывалась, понимаешь? Да что уж там задумывалась - я пыталась. Меня откачали.
        "Надо же, а я и не подозревал".
        - И теперь всего за один день меня словно вернули в жизнь. Денег от одного совета уже достаточно для долгов и комфортной жизни. Теперь, после шести лет нищеты, я могу наконец попробовать пожить, как человек. Всего одно решение неизвестных людей изменило всю мою жизнь.
        "Не за что, Вайолет".
        - Вхух, - она выдохнула. - Прости за этот девчачий поток эмоций, но кроме тебя, мне больше некому выговориться. Забавно, но вытерпеть мой характер смог только ты, Артур, - я сквозь километры чувствовал, как девушка улыбается. - Спасибо, с тобой жилось легче.
        - Не за что. Порой выговориться - лучшее лекарство. Ты заслужила место в совете.
        - Только вот это не так, Артур.
        - Ха?
        - Я не заслужила то место. Ты, видимо, читал контракт точно так же, как и пользовательское соглашение ЭндГейма, да? Там сказано, что повышение невозможно во время каких-либо разбирательств. Никто не знает, как после инцидента с массовой поломкой нейромодулей моя анкета вообще появилась для голосования.
        "Ой-ой", - округлил я глаза и быстро полез в базу данных АльтерИнк.
        - Да и по заслугам, мягко говоря, я не самая первая среди глав отделений. У меня далеко не идеальная репутация. Прогулы, опоздания, постоянное отсутствие на рабочем месте и так далее, и тому подобное. Жопа той же главы Пятого отдела намного больше подходит для кресла в совете, хоть моя и красивее. Красивее же?
        - Самая лучшая, - наотмашь говорю я, даже не вспоминая объект похвалы.
        "Твою мать, а ведь действительно - дело о взломе модулей висит на рассмотрении. Видимо, Лоренс не до конца успел его оформить. А если вспоминать правила АльтерИнк, то Вайолет могут отстранить от совета, если найдут её косяк", - я ухмыльнулся. - "Ну ничего, теперь-то дела уже нет".
        - Я не должна была туда попасть, но каким-то образом попала. Не кажется странным? Да и вообще, в последние дни очень много странного вокруг меня происходит.
        - И эпицентром всех происшествий являюсь я?
        - Я такого не говорила. Но так или иначе, мой любимый Артур всегда где-то рядом. Даже как только ты вошёл в ЭндГейм, там сразу же объявились Грехи, пропал Смерть с Сурой, война с Империей и много чего весёлого. Быть может, тебе есть что сказать?
        - М-м-м… - замычал я. - Твоя попа и впрямь самая лучшая - вот что я хочу сказать.
        - Засранец, - сказала она сквозь тихий смех. - И подлиза.
        - Спортом занимаешься? Для заядлого игрока в Энд у тебя очень хорошая фигура.
        - Подвижный образ жизни, генетика и желание хоть сколько-то выглядеть привлекательной.
        - Ну, у тебя хорошо получается.
        - Знаю, Артурчик, знаю. Но я всё равно недовольна.
        - М?
        - Моё главное оружие ещё не поразило цель, для которой и создавалось.
        - М-м? - мычу я.
        - Не суть. Был бы ты поумней, давно бы всё понял. Ну, так что, зачем звонил-то?
        "Вот так надо соскакивать с темы в разговоре с женщиной".
        - Ах, я ведь и впрямь с вопросом звонил. Что-то мы заболтались о твоей попе.
        - Пока ты её хвалишь - я не против.
        - Вопрос касательно ЭндГейма. Ты мой единственный светоч надежды и знаний, дорогая.
        - Я слушаю, дорогой, - ухмыльнулась Фиалка.
        - Перво-наперво, поздравляю тебя с попаданием в игровой топ.
        - Спасибо. Я ради этого много лет занималась не самыми интересными по меркам ЭндГейма вещами в не самом приятном аватаре. Меня постоянно за спиной лолей называют.
        - Ну а теперь внимание, вопросы. Первый - я вот частенько в трактирчиках об Инферно слышу. Мол, рейды там всякие собираются. Ясно-понятно, что мне до них ещё далеко, но хоть основы-то знать надо, чтобы в светском обществе не опозориться.
        - Инферно - высокоуровневая рейд-зона. Туда ходят редко и зачастую не очень метко. Портал открывается в зоне лавовых озёр, и выйти за её пределы никому не удавалось. В основном туда ради вещей с демонов идут. Также иногда в обычном мире появляются разломы, и тогда уже нам приходится обороняться. Большего сказать не могу.
        - Угум, ага, - киваю я. - Так, вчера услышал в новостях о Смерти и Суре. Кто это?
        - Смерть - это смерть. Что ещё тут сказать? Всадник Смерти с каким-то там особым клинком, который его Всадником и делает. Один из немногих, кто достиг бессмертия в ЭндГейме.
        - А? Бессмертия?
        - Ну, так говорят. Когда что-либо умирает в игре, у него включается таймер до возврата в мир. У Смерти и Суры такого таймера нет. По крайней мере, сколько бы их не убивали, они тут же где-то появляются.
        "Походу, я к чему-то подобному стремлюсь".
        И впрямь, тенденция к огромнейшей регенерации так и вопит о бессмертии. А ещё те улучшения после геноцида, которые я отложил в долгий ящик, тоже, скорее всего, с живучестью связаны.
        - А Сура что?
        - Ох… - она на пару секунд замолчала. - Даже и не знаю, как бы сказать… - ещё несколько секунд. - В общем - я бы не хотела, чтобы ты с ним когда-нибудь столкнулся.
        - В смысле? - нахмурился я.
        А вот это уже тревожный звоночек.
        - Я сражалась против него пару раз. И… возможно, это одно из худших событий в моей жизни, - она набрала полную грудь воздуха. - Насколько мне известно, это не игрок, а непись. А раз так, то система может отключить им жалость к противнику. И ты только представь, что может сотворить существо со способностью контролировать подсознание, если захочет твоих страданий. Страх - вот чем он оперирует, - её голос всё затихал. - Вокруг него множество слухов ходит. Мол, некоторые сходили с ума, а некоторые просто не могли выйти из игры и умирали от инсульта. Хоть это и не получается подтвердить, но я всё равно не хочу, чтобы ты с ним сталкивался. Это ужасно.
        "Да, я уже в полной мере это ощутил".
        - Не переживай. Даже если каким-то чудом умудрюсь на него наткнуться, то хер он что сделает. Я бесстрашный!
        - Все чего-то боятся, Артур, - вздохнула Фиалка. - По крайней мере, Сура это найдёт. Да даже если и не найдёт, то одна из его ультимативных способностей позволяет призывать уже готовых монстров из кошмаров. В любом случае, приятного мало.
        Эмилия насупилась и завалилась набок, упав головой аккурат мне на ноги.
        "Ч-чего?" - смотрел я на сопящую мордаху сестры. - "Ах, ну да, она же в полудрёме", - ладонь касается жестких чёрных волос. - "Ладно, пусть поспит".
        - Хорошо, я тебя понял.
        - Умничка, - сказала Вайолет.
        - И последний вопрос. Ты вот попала в топ, да? А что это вообще даёт?
        - Да, собственно, ничего, кроме популярности. Но мне, как единственному там бафферу, он ещё больше заказов прибавит. Можно сказать, все крупнейшие заказы будут идти сначала через меня.
        - Ах ты лисица.
        - Какая есть. Теперь, когда я получила место в совете и порядком увеличила доход в ЭндГейме, у меня даже появились лишние день… - она на секунду прервалась. - Слушай, а ты занят в ближайшие дни?
        - М-м-м…
        "Послезавтра - разборки с миллиардером. После-после - Эмилия"
        - Завтра во второй половине дня, а что?
        Она вновь наполнила грудь воздухом.
        - Давай выберемся куда-нибудь? - сказала после подготовки Фиалка.
        - М?
        - Я знаю, что ты хиккан и из дома только на работу выходишь. Я тоже. Теперь, когда и у тебя, и у меня выходной, давай куда-нибудь сходим?
        - Идея хорошая, но я на мели сейчас.
        "А я бы и впрямь куда-нибудь выбрался. В последний раз я ходил куда-то веселиться… м-м-м… никогда".
        - Знаешь ли, нам, богачам, не составит труда заплатить за одного человека, - медленно, надменно и с улыбкой на лице произнесла Вайолет.
        - Ой, ну вы посмотрите-ка на неё. И что, куда ты собрала…
        - В Заповедник Под Куполом! - едва не крикнула она.
        - На деревья и зверушек посмотреть?
        - Да! На реальные леса, где обитают реальные зверушки! - возбуждённо говорила девушка. - Хочу! Хочу-хочу! - едва не пищала она. - На вакуумном поезде мы до ближайшего за час доберёмся.
        - Ну-у-у… мне как-то неудоб…
        - Возражения не принимаются. Мне достаточно было знать, что ты не занят.
        - Ладно, - я чувствовал себя использованной потаскухой.
        - Ну вот и умочка. Вопросы есть?
        - Нет, - вздохнул я.
        - Ну тогда до завтра, красавчик.
        Вайолет сбросила трубку.
        Боже, и как я на это умудрился подписаться? Ну ничего, всё равно через пару дней возмещу ей всю поездку.
        Эмилия пару раз дёрнулась. Я нахмурился и посмотрел на лицо сестры, но не увидел на нём никаких признаков страха или кошмара - девушка просто засыпала.
        Видимо, легла спать в игре. Такое бывает, когда уставший ложишься на мягкую кровать в трактирчике, а просыпаешься уже в капсуле. Благо, в игре предусмотрена такая возможность.
        - Нда-уж, - поглаживал я сестру по голове. - Нда-уж…
        С каждой секундой наблюдения за сопящим младенцем усталость всё больше наполняла каждый уголок тела.
        И спустя десять минут, под фон однотонных новостей, я закрыл глаза и погрузился в сон, взяв за пример безмятежную сестрёнку.
        Нет места для счастья - 3
        - Выходим, - сказал Артур.
        |Проверка аугментаций|
        |Рабочее состояние: 13 из 13|
        - Ага, - я киваю и поднимаюсь с пола.
        Наконец появилась веская причина прекратить игру в злодейских героев меча и магии.
        Впрочем, из одной клоаки неприятных людей я перехожу в другую - Артур и Ева.
        - Удачи вам! - сказал напоследок мальчуган.
        - Спасибо, - как всегда улыбнулась девушка. - Мы постараемся.
        Я проигнорировал пожелание и вышел вслед за двухметровым парнем.
        - Что делать-то? - спрашиваю у Артура, попутно разглядывая сокрытые ранее коридоры.
        "Чёрт! Здесь нет комнат, кроме склада и душевой!"
        - Не спускать глаз с Евы, - отвечает он.
        - А? - тут же удивилась девушка. - В смысле?
        - В прямом. Вспомни, почему мы в прошлый раз ни черта не принесли и едва не погибли.
        Девушка промолчала.
        - Нам просто не хватило рук. Поэтому Авенир и будет ходить за тобой, - Артур на секунду остановился возле настенной лестницы. - Он сильный. Думаю, справится.
        С последними словами он закинул автомат на плечо, взобрался по лестнице и открыл бесшумный люк бункера.
        Я повернулся к стоящей позади девушке и увидел многозначный взгляд. Она слегка понурила голову, схватилась рукой за ремень винтовки и со слегка задранными - видимо, от волнения - бровями, не отрываясь, следила за изменением моего лица.
        - Что ж, понятно, - нахмурился я и полез вслед за главарём.
        Спустя минуту непрерывного подъёма по разваливающейся лестнице мне наконец удалось нащупать ногой твёрдую землю. Однако, то было не улица, а очередной запечатанный вход.
        - Сестра, давай быстрее, - сказал парень.
        - С-сейчас, - ответил приближающийся девичий голос. - Винтовка сорвалась. Она мешает, - сквозь одышку говорит девушка.
        "Да твою ж мать!" - едва не выругнулся я. - "Бесполезная девка".
        - Держись, - отхожу от Артура и протягиваю руку уже выбирающейся Еве.
        Весьма огромная винтовка завалилась набок и зацепилась за стенки тоннеля. Если девушка отпустит приклад и второй рукой поможет себе подняться, то снайперка окончательно соскочит с плеча и свалится вниз. Тут и становится понятна причина её задержки - либо пытаться подняться одной рукой с достаточно тяжёлым оружием, которое, ко всему прочему, зацепилось за края, либо же опустить его и проделывать весь путь вновь.
        - Держись говорю! - прикрикнул я раскрывшей глаза девушке.
        - А? - моргнула она. - Ой, да. Сейчас.
        Правой рукой Ева поправляет винтовку, а левой цепляется за предоставленную ладонь.
        "Чёрт. Они и впрямь тяжёлые", - я незаметно активирую протез спины и руки и подтягиваю девушку к себе.
        - Ай, - пищит она от резкого подъёма и едва не спотыкается о торчащую арматурину.
        "Перестарался", - скрючил я лицо от летящей на меня девушки.
        - Ай, - вновь пищит, на сей раз от падения на помощника.
        Мне пришлось поймать снайпершу, чтобы та окончательно не проломила черепушку о бетонный пол. Только лишь её нога освободилась от хватки ржавой лестницы, я хватаю Еву за талию и притягиваю к себе, с трудом удерживаясь на ногах и не падая вместе с девушкой.
        В полёте снайперша вцепилась обеими руками за мою спину и по приземлению уже изо всех сил её крепко сжимала, видимо, боясь вновь улететь.
        "Мягкая", - подумал я. - "Ах, ну да - она же из мяса"
        - Эй, очнись, - говорю прижавшейся ко мне девушке.
        - Д-да, - зажмуренная мордаха Евы наконец отлепляется от моей груди.
        Она хватается двумя руками за ремень винтовки и пятится назад, едва вновь не проваливаясь во всё тот же лестничный тоннель.
        "Боже, и как она выживала?" - вздыхаю я. - "И впрямь придётся её защищать. Как ребёнок, ей-богу", - её лицо напомнило мне увиденное когда-то фото кота с точно такой же зажмуренной мордахой.
        Я развернулся и увидел ухмыляющегося Артура, который тут же встал спиной и принялся открывать стальную дверь.
        "Чего он ухмыляется?"
        В конце концов, спустя пару минут борьбы с блестящей сталью парень распечатал бункер и впустил уличный воздух в затхлое помещение.
        "Боже, как я давно его не чувствовал!" - нос тут же зашевелился в попытке втянуть как можно больше прекрасного аромата.
        Хоть вместо лёгких у меня и стоит очередная аугментация, но ощущать "вкус" воздуха я всё ещё в состоянии, а потому и при каждом удобном случае пытаюсь им насладиться. И стоит ли говорить, какое счастье испытывал нос при контрасте спёртого аромата убежища и свежего запаха улицы, пусть и послевоенной.
        - Теперь, всем тихо. Выбираюсь сначала я, затем подаю сигнал. Если всё нормально - вы следом. Понятно?
        - Да, - киваю я.
        Артур кивает в ответ, пригибается и поднимается по ступенькам вверх, замедляясь с каждым пройденным метром. В конце концов, когда он достиг самой вершины и на несколько минут пропал из поля зрения, мы услышали заветное "Чисто" и вышли следом.
        Проход представлял собой наклонный тоннель с обычными бетонными лестницами, усеянными обломками некогда стоявшего здания. В самом же его конце - там, где и пропал Артур - горы мусора служили для укрытия стального люка.
        Я с трудом пролез через отверстие в наваленных обломках.
        - Поблизости никого, - говорит Артур. - Можно выпрямиться. Но бдительности не теряй.
        - Угу, - киваю я и подаю руку беспомощной девушке.
        "Видимо, неспроста он приставил меня к сестре. Понимает же всё".
        Возможно, она и хороший снайпер, но точно не самостоятельный и взрослый человек. О чём уж там говорить, если не успели мы ещё выйти на улицу, как она едва не поранилась аж два раза.
        - С-спасибо, - Ева положила бледную ладошку поверх моей и поднялась на ноги, на сей раз без инцидентов.
        Я осмотрелся. Ничего не поменялось со времён моего спасения, и жилой район всё так же представлял собой полуразрушенные руины. Куда ни взгляни, везде ты увидишь бетонные каркасы зданий, тонны валяющихся обломков и общий серый фон ввиду всё того же бетона.
        Вдалеке послышались выстрелы, на которые я даже не обратил внимания. Привык уже.
        - Возможно, будет дождь, - сказала смотрящая на тёмные облака Ева. - Это хорошо.
        - Да, - отвечает Артур и ловит мой непонимающий взгляд. - Шумно будет, и нас не услышат, - поясняет он.
        "Ах, ведь точно - им же прятаться нужно", - я взглянул на руки. - "Значит, и мне тоже"
        - Так, выстрелы со стороны северо-запада, - говорит главарь. - Ева, ты же не забыла пейджер?
        - Нет, - девушка достаёт из кармана джинсов устройство размером с большой палец и пару раз нажимает на единственную кнопку.
        Аугментация ушей улавливает едва слышимую вибрацию в кармане Артура.
        - Отлично. Вы идёте, как только я дам сигнал. Одна вибрация - положительный ответ. Две - отрицательный. Три - отступление.
        - Да знаю, - махает рукой девушка.
        - Я знаю, что знаешь. Это для новенького.
        - А-а-а-а… точно.
        - Всё, меньше разговоров. У нас часа два. Если и в три пары рук будем лажать, то тогда у нас и впрямь шансов нет, - говорит он и разворачивается в противоположную от выстрелов сторону. - И помните - от нас зависит не только собственная жизнь.
        "Что ж вы тогда меня спасли".
        Девушка кивает, и брат скрывается за разрушенной школой.
        Всё ещё активный нос улавливает запахи приближающегося дождя, а до сверхчувствительных ушей доходят звуки разгорающегося сражения.
        Забавно, но целая страна пострадала из-за ошибки двух людей. И я не исключение.
        "Какими идиотами надо быть, чтобы просрать Акселератор? Мало того, что просрать, так позволить его выкрасть! И даже исправляя ошибку, они умудрились накосячить ещё больше. Вы только посмотрите - война, куча ненужных жертв и мои страдания!"
        Если эти два идиота вновь привлекут к организации внимание, то их точно вздёрнут. А кто из объектов лучше всего подходит для скрытной миссии?
        "Идиоты, твою ма…"
        - А кем ты был до войны? - послышался звонкий голосок.
        - М? - перевёл я взгляд на Еву.
        Ева старательно не поворачивала на меня голову.
        - Война относительно недавно нагрянула… - начала она.
        "Боже, ну что началось-то", - вздохнул я.
        - А ты эмигрант же, да? Чем ты занимался?
        - А тебе-то что?
        - Да нет, ничего, - она моргала и переводила взгляд то на меня, то в сторону. - Просто так, интересно.
        "Чёрт, ошибка! Нужно быть дружелюбнее".
        - Учёным. Разработчиком аугментаций и нейромодулей.
        - Ого… - протянула девушка. - Но у нас же нет в городе научных центров.
        Я кинул в Еву взгляд, полный ненависти.
        "Ты больно умная для такой дуры".
        - А разве учёные обитают только в лабораториях?
        - Ну да, ты прав… - кивнула она. - А что тебе нравится?
        "Ты отстанешь, нет?"
        - Сладкое.
        Ненавижу сладкое.
        - О, я тоже! - улыбнулась она и шагнула вперёд.
        Причём так шагнула, что сократила меж нами едва ли не всё расстояние.
        - Ну, до войны. Просто обожала! Особенно шоколад, - снайперша закинула голову и погрязла в воспоминаниях. - Помню, как мама покупала нам после работы мороженное, и брат всегда воровал пломбир, а мне шоколадное оставлял. Наверное, с тех пор я этот вкус и полюбила, - она опустила взгляд в землю и существенно поменялась в лице. - А сейчас некому его покупать, - вздохнула девушка. - Да и нечего.
        "Что в таких ситуациях делают? Подбадривают же, да?"
        - Все мы что-то потеряли в этой войне, и если каждый день вспоминать давно погибших людей, то тогда мы к ним точно присоединимся. Думаешь, мама хотела, чтобы с каждым воспоминанием о ней ты всё больше впадала в депрессию?
        - Нет… - прошептала она.
        - Уверен, что она бы не хотела видеть тебя грустной. Поэтому остаётся поблагодарить маму за таких чудесных детей и жить дальше. А шоколад… ну, его найти не трудно. Не думаю, что военные забирают каждую упаков…
        Послышалась вибрация.
        - Ой, нам пора, - сказала напарница.
        - Да, конечно, - ответил я и пошёл в сторону Артура.
        Несколько минут мы шагали в тишине.
        - Спасибо тебе, - тихо сказала Ева.
        - За что? За поддержку? Все же так делают, нет?
        - Нет, - она помотала головой. - Увы, нет.
        "Значит, мне же лучше. Возможно, даже сегодня смогу попасть в другой коридор. И если Акселератор не в убежище, я этих разведчиков за хер подвешу".
        Спустя пару минут мы дошли до оставленной Артуром отметки - квадрат с крестом внутри и стрелка на следующее здание, выложенная из ближайшего мусора.
        - Смотри, скорее всего мы сразу две точки проверять будем, - сказала Ева и указала пальцем на полуразрушенный гипермаркет.
        - М? С чего ты взяла?
        - Крыша магазина - идеальная для меня позиция, но чтобы на неё забраться, придётся пройтись по внутренней части. А рядом с ним есть магазинчик поменьше, - палец перемещается в сторону другого, на сей раз почти целого здания. - Туда Артур и пойдёт. А если учесть, что и ты рядом со мной, то мы сможем унести в два раза больше!
        - Хм, ну да, вполне логично.
        Вновь вибрация.
        Без лишних слов мы двинулись к обломкам гипермаркета и через десять минут наткнулись на очередной квадрат с кругом в центре.
        - Здесь моя зона, - поясняет она и заходит через главный вход.
        Внутри оказалось довольно светло и просторно, несмотря на общую разруху снаружи. Здание представляло собой типичный торговый комплекс со множеством всевозможных бутиков и специализированных магазинов. Естественно, на верхних этажах располагался фудкорт и кинотеатр, а этажи соединялись эскалатором.
        Стоит ли говорить, что он не работал, а весь последний этаж - полуразрушенная открытая площадь?
        Раздаётся долгая вибрация.
        - Говорит, что есть время на осмотр, - поясняет Ева. - Нам нужно найти что-то полезное и собрать всё в кучу, чтобы на отходе не тратить время на сборы, - она протянула мне рюкзак.
        "У неё всё это время был рюкзак? Как я не заметил? Видимо, это идиотское обеспокоенное лицо привлекало всё внимание".
        - Хорошо. Куда сначала?
        - Ну-у-у… - она завертелась. - На первом этаже вроде как самое дорогое, и в основном одежда. На втором тоже ничего полезного. А вот третий и четвёртый вполне подойдут. Давай сразу туда.
        Я киваю, без труда нахожу лестницу возле лифтов и поднимаюсь на нужный этаж,
        - О, книжный, - взгляд приковывает соответствующая табличка и множество валяющихся книг за витражом.
        Я устремляюсь к горе макулатуры.
        - Книжный? Зачем он тебе? - голос напарницы останавливает меня на полпути.
        - А… ведь точно, зачем они нам, - я потряс головой и пошёл следом за Евой.
        Осмотр продолжался более десяти минут.
        - Блин, везде пусто, - бурчала она. - И в магазине охоты, и в аптеках, и в закусочных. Всё разграбили!
        Пространство наполняло тихое шорканье по обвалившейся плитке. Выстрелы давно прекратились.
        - Значит, не одни мы спаслись.
        - Значит, - вздохнула снайперша. - Ладно, пошли на последний этаж. Здесь ловить ну прям вообще нечего.
        Мы поднялись на полуоткрытое пространство, походящее больше на крышу, нежели на отдельный этаж.
        Однако обломки кафешек и огромного кинотеатра давали понять, что это именно этаж.
        - Давай быстренько здесь вместе осмотримся, потом я займу позицию, а ты продолжишь осмотр, - предложила Ева.
        - Так давай сразу и займёшь, а я осмотрюсь.
        - Нет, я ещё здесь немного походить хочу.
        - Хм, зачем?
        - Не важно. Пошли… - она резко прервалась, подбежала к прилавку и ловко через него перепрыгнула. - Смотри, здесь что-то есть! - маленькая ладошка тыкала в меня какой-то шелестящей упаковкой. - Напитки какие-то!
        - И не только, - указываю пальцем на коробки. - Написано, что это шоколадные плитки.
        - Правда?! - едва не пропищала она. - И впрямь! Как ты узнал?
        - Я много языков знаю.
        "Все, если быть точным".
        - Ну тогда собираем всё, что есть! - с широко распахнутыми глазами говорила Ева. - Держи! - она протягивает коробку. - И это ещё положи! - коробку с напитками.
        - Но сюда же нормальной еды не влезет больше…
        - Так мы её ещё и не нашли, - она высыпает последнюю коробку в рюкзак и перепрыгивает обратно. - Надо же, только сегодня об этом говорили! Во чудеса.
        - И впрямь, - призадумался я. - Ладно, пошли на позицию.
        - Ах, да. Что-то мы провозились с этими… м-м-м… - с закатанными глазами протянула она. - С шокола-а-а-а-дками.
        "Ненавижу шоколад".
        Девушка подходит к разрушенному краю и аккуратно смотрит вниз. Я следую примеру и так же свешиваю голову.
        "Если отсюда упадёт человек - ему конец".
        - Осторожней. Не свались.
        - Хо-хорошо, - закивала она. - Спасибо!
        - За что? - спрашиваю я с перекошенным от раздражения лицом.
        - Что беспокоишься.
        - Не за что.
        "Никому другому бы я это не сказал. Но ты и впрямь можешь свалиться. Ты же дура".
        Ева легла на живот, выдвинула сошки и нажала на кнопку пейджера.
        - Вроде никого, - говорит она.
        Я активировал аугментацию глаз и посмотрел по направлению ствола снайперки: Артур кивает и забегает внутрь.
        "И впрямь, поблизости никого", - я вглядывался в капли на асфальте.
        Пошёл дождь.
        Спустя двадцать минут парень выходит из здания с набитым рюкзаком и пару раз машет сестре, от чего она тут же подскакивает и закидывает винтовку обратно.
        - Всё, уходим! - говорит Ева. - Сегодня очень большой улов. Нужно быстрее доставить его до…
        Три вибрации подряд.
        - Ч-что? - останавливается напарница. - Видимо, случайно нажал. Если ещё раз повторится, значит…
        Вновь три вибрации.
        Нет места для счастья - 3.5
        - Быстрее! - она хватает меня за руку и устремляется к лестницам. - Твою мать, как так?! Рядом с нами кто-то есть!
        "Он ошибся. Если бы кто-то подходил, то я бы услы…"
        - Проверить здание. Здесь могут засесть снайперы, - говорит приглушённый сквозь маску голос на первом этаже.
        "Какого хера?! Я должен был их услышать!"
        - Стой, - перехватываю девичью руку и дергаю на себя.
        - Ч-что?! Нам нужно скорее бежать!
        - На первом этаже армия нападающих. Поднимаются по лестнице. Причём все разом.
        - Откуда ты…
        - Тихо! За мной. Делай всё, что я говорю. Ни слова против, поняла?
        Ева кивнула.
        Я покрепче схватил дрожащую ладошку и побежал прятаться за ближайшим стеллажом.
        "Как я мог их не услышать? Из-за дождя?" - мы забежали за второй от выхода прилавок. - "Нет, точно не из-за него. Он мог лишь приглушить шаги, но не полностью убрать звук. Должно быть что-то другое…" - вновь активирую аугментацию глаз.
        Вся темнота укрытия тут же исчезает.
        - Здесь кто-то был! - говорит военный. - Обыскать. В живых никого не оставлять.
        Ева дрожала и очень тяжело дышала.
        Судя по количеству шагов, их здесь семь. Даже если она за каждый выстрел будет убивать по человеку, то ей всё равно не хватит времени на перезарядку, ведь остаются ещё двое.
        В десяти метрах прошёл военный, остановился и несколько секунд вслушивался в шорохи за стеллажом.
        Я прислонил палец ко рту и взял напарницу за руку в попытке успокоить. Помогло - девушка сдержала истерику. Враг пошёл дальше.
        - Снимай винтовку и аккуратно перебегай за стеллаж возле лестницы, - я наклоняюсь максимально близко к уху Евы. - Как дам сигнал, побежишь вниз, понятно? Я отвлеку их и сам приду в бункер.
        - Н-нет, - она раскрыла влажные глаза. - Ты не мо…
        Я резко закрыл ей рот и помотал головой.
        "Она не умеет тихо разговаривать. Даже через ливень слышно".
        Дождь тем временем окончательно разошёлся и заливал весь последний этаж.
        - Хочешь выжить - слушайся.
        Отпускаю рот и усиленным зрением смотрю на отражение скопившейся лужи.
        "Чё за дерьмо у них на ногах? Какая-то часть экзоскелета? Так вот почему их не слышно".
        Все военные перебрались к ларьку с шоколадом.
        - Здесь определённо кто-то был. Ищем! Они не могли пройти мимо нас.
        - Беги, - шепчу я.
        Ева ещё крепче сжимает мою ладонь, поджимает губы и спустя секунду раздумий следует приказу.
        "По-другому ей не выжить. А если умрёт она, то обратно хер меня кто пустит. И если по-другому в бункер не попасть, то о скрытности можно забыть".
        На первом этаже слышатся быстрые шаги - видимо, Артур подбежал.
        Я хватаю рюкзак и кидаю в сторону идущего ко мне военного.
        - Ч-что за… - он тут же вскидывает оружие. - Выходи!
        - Да-да… - поднимаю руки и беспрекословно слушаюсь. - П-пожалуйста, не убивайте.
        - Что ты здесь забыл, гражданский?!
        - Я… я просто искал пропитание!
        "Идиоты, лучше бы вам поверить и отпустить".
        - Не лги! Всех гражданских вывели ещё во время первых атак! - он прицелился в голову.
        - Н-но я говорю прав… - случайно делаю шаг.
        - На колени! Не шевелиться! - орёт военный в сером, полностью закрывающим голову шлеме с четырьмя зелёными линзами.
        - П-простите, - мямлю я и следую приказу. - Моя мама… была слишком старенькой, чтобы так быстро уехать. Когда я пришёл за ней, и мы поехали к последнему конвою, на нас напала Третья Сторона. И… и выжил только я.
        Протез глаз выдавил слёзы, которые тут же исчезли в стекающем с лица ливне.
        - П-пожалуйста, дайте мне спокойно уйти. П-пожалуйста, я хочу жить.
        Военный слегка расслабился и сделал шаг назад.
        Около десяти секунд он размышлял над судьбой жалкого гражданского, пока наконец не сказал:
        - Седьмой, проверь, чё в рюкзаке.
        - Еда, - ответил напарник спустя минуту осмотра.
        - Черт. Может и впрямь отпустить его? - спросил командир передо мной.
        "И для вас это единственно верное решение. Только так вы выживете, идиоты".
        - М-м-м… - мычал он в размышлениях. - Пятый, проверь-ка, что за тем стеллажом, где он прятался.
        "Сука!"
        - Есть!
        Вояка подбежал к укрытию.
        - Командир, здесь снайперская вин… - уже начал кричать он.
        |Активация аугментации: Жала|
        Из локтевых костей выскочили полуметровые клинки.
        |Активация аугментации: Кролик|
        Из икр выехал механизм и соединился с пятками, превращая ноги в подобие перетянутых стальными мышцами кроличьих лап.
        |Активация аугментации: Хризалида|
        Кожа покрылась золотистой сеткой.
        |Активация аугментации: Хронос|
        Процессор в голове заработал на полную мощность, и мир вокруг замедлился в несколько раз.
        |Активация аугментации: Инфополе|
        Все находящиеся поблизости приборы, способные соединяться с сетью, тут же попали в зону моего контроля.
        - А-А-А-А, - командир завопил и схватился за шлем. - ЧТО ЭТО ЗА ЗВО…
        Отталкиваюсь от торчащей плиты, за секунду преодолеваю пять метров и скрещиваю руки возле шеи солдата.
        Блестящие от дождя лезвия отрубают голову жертве.
        "Один".
        - С-стреляйте в не… - сквозь боль лопающихся перепонок кричал Седьмой.
        "Два", - жало вылетает из руки и пронзает грудную клетку. - "Что за идиоты разговаривают в бою?"
        Слышится первый выстрел.
        И первая же пуля пролетает мимо в нескольких сантиметрах от головы.
        "Три", - ещё один теряет сознание от нестерпимого звона.
        Присаживаюсь, распрямляю ноги и залетаю на трёхметровую колонну, цепляясь жалом за хрупкий бетон.
        "Четыре", - вновь распрямляю ноги и стрелой влетаю в голову Пятого, пронзая клинком челюсть.
        Отрубленная когда-то голова упала только сейчас - на все действия не ушло и пары секунд.
        Пятый скатывается с жала и глухо падает на землю, всё ещё дёргаясь в предсмертных конвульсиях.
        Слышится выстрел. Я получаю пулю в ребро, ногу и шею.
        "Дробовик, значит", - мелькают мысли при падении наземь.
        Хризалида успешно останавливает снаряды, однако от кинетической энергии меня это не спасает.
        "Пять", - единственный военный с полным комплектом экзоскелета простреливает себе голову.
        Я подскакиваю, притягиваю застрявшее в солдате жало и за три скачка по стенам сокращаю дистанцию с подстрелившим меня врагом, уклоняясь от довольно метких выстрелов.
        "Шесть", - на подлёте отрубаю ему руку, вонзаю вернувшийся клинок в землю и с трудом останавливаюсь, попутно отрубая и ноги.
        - А-А-А-А, - верещал он, держась единственной конечностью за оголённую кость руки.
        - Заткнись, - ловкое движение, и клинок рвёт глотку пареньку лет двадцати.
        - КТО ТЫ ТАКОЙ? - вопит трясущийся парень без шлема.
        - Можно сказать, тот, из-за кого и началась эта война.
        - Ч-что? ЧТО ТЫ НЕСЁ…
        "Семь", - граната на пояснице разрывает его на несколько частей.
        - Эх, идиоты, - вздохнул я. - Только замарали.
        Клинки въезжают обратно в предплечье, а нога принимает человеческий облик.
        - Ещё объясняться теперь, - ноги сами пошли к рюкзаку. - А она ведь по-любому места себе не находит.
        Поправляю лямки, беру снайперскую винтовку и спускаюсь на третий этаж, утирая лицо от дождя и краем глаза цепляясь за книжный магазин.
        - Хм-м-м… - в памяти всплыло лицо безымянного мальчугана. - Ладно, что уж там, - хватаю первые попавшиеся книги и выхожу из здания.
        Раздаётся ошеломительный взрыв на последнем этаже, и едва ли не всё строение рушится от прошедшей волны.
        "Хорошо, что они напичканы взрывчаткой на случае чего. Только вот жаль, что их начальство потеряло всю связь с бойцами", - я ухмыльнулся. - "Для них, конечно же, жаль. Мне-то похер - сдохли да сдохли"
        Аккуратно следую по оставленным отпечаткам сапог и наконец дохожу до заветных развалин.
        Дождь прекратился.
        - А они мне откроют? - приложил я руку к подбородку. - Может стучать одиночными редкими уда… - внимание привлекает лежащий у люка пейджер. - Надо же, - ухмыляюсь и жму на кнопку.
        Потом ещё раз.
        И спустя секунду ещё раз.
        Три одиночные вибрации - вот что должны услышать на том конце.
        И, хвала небесам, их услышали.
        Раздаётся тихий скрежет, и люк медленно открывается.
        - Артур? - зачем-то спрашиваю я у наставленного на меня дула пистолета.
        - Твою мать, ты жив? Хвоста нет?
        - Не, - кидаю груз вниз и ловко спускаюсь по лестнице. - Всё в поряд…
        В темноте стояла Ева с приложенными к груди ладонями.
        - Что-то не так? - спрашиваю у неё.
        - Ты… т-ты жив? - она делает пару шагов навстречу.
        - У вас это что, семейное?
        - Ты жив! - она подбежала и крепко меня обняла, утыкая лицо в грудь. - Б-боже, ты и впрямь жив, - заревела девушка.
        - Ч-что не так? - поворачиваюсь на Артура.
        "Боже, уберите эту сопливую!"
        - Тебя уже похоронили, Авенир, - парень хлопает меня по плечу. - Но ты вернулся. И более того - с припасами.
        Ева ревела всё громче и обнимала всё сильней.
        - Но самое главное - ты спас мою сестру, поставив на кон свою жизнь, - он вздохнул и утёр глаза. - Прости меня. Единственный слабак здесь я.
        - Все мы ошибаемся, - ответил я.
        "Сдохни".
        - Но всё прошло как нельзя лучше. Я жив, и у нас два полных рюкзака.
        - Да, пожалуй, ты прав, - он тяжело выдохнул и открыл мой рюкзак. - Что это?
        - Шоколад.
        - Ха? - посмотрел он на меня.
        - Просто кто-то очень любит шоколад, - улыбнулся я и положил ладонь на дёргающуюся голову Евы.
        - Спасибо, - прошептала она. - Спасибо… - хиленькие ручки сжимали меня всё сильней.
        Рука случайно соскочила с чёрных волос, и я тут же вернул её обратно.
        А затем ещё раз.
        И ещё.
        И стоит ли говорить, что после первого раза происходило это не случайно?
        "Приятное чувство".
        Да, мне понравилось гладить Еву по голове.
        И да - мне хотелось из-за этого умереть.
        "Какой позор", - не переставал я смотреть на тёмную макушку. - "Но ведь волосы такие мягкие… И к тому же, она успокаивается", - девушка перестала реветь и теперь просто меня не отпускала. - "Да, только чтобы успокоить. Не иначе. По-другому и быть не может".
        - Эй, Артур, тут для тебя книжки принесли, - крикнул брат девушки.
        - К-книжки? - выглянул белобрысый мальчик из-за угла.
        "Так значит, мелкого тоже Артур зовут"
        - Да, Авенир не забыл и про тебя. Сегодня он герой.
        Двуликий Бог плоти Валир - 3
        Я дёрнул головой и пробудился от вечного сна тёмного повелителя.
        Чёрт, никогда бы не подумал, что усну на диване, будучи подушкой Эмилии.
        - Ох-ох, - потёр глаза. - Сколько времени-то прошло? - взгляд падает на часы. - Пять с половиной часов, значит-с.
        Сестра всё ещё мирно сопела на коленях и уходить вроде как не собиралась.
        - И сколько в ЭндГейме тогда прошло? Э-э-э… пять на шесть…
        Цифры как всегда преобразовались в геометрические фигуры и соединились в лишь мне понятный ответ.
        - Более тридцати. Ох… - завертел головой в попытке размять затёкшую шею. - Ну сколько можно-то мне уже лежать? В натуре амёба. Фиалочка - сегодняшнее спасение. Дожить бы только.
        Я аккуратно выползаю из-под мягкой головы Эмилии, забираю из комнаты одеяло и укрываю сжавшийся комочек.
        - Что ж, а теперь - рабо… - в животе заверещал кит. - Что ж, а теперь - еда!
        Благо в доме спрятаны целые склады лапши быстрого приготовления. Пихаем две пачки в одну, кидаем туда нарезанную сосиску и под конец закидываем немного майонезика - шедевр готов.
        Плотно насытившись прекрасным и неописуемым, я с грустной картофельной мордой поплёлся к капсуле. Дела сами себя не сделают.
        Игровой аватар всё так же представлял собой лежащего словно в гробу эпичного уродца с маской да в изодранных лохмотьях. Состояние вещей оказалось настолько ужасным, что из штанин едва не виднелось всё самое светлое и одновременно тёмное в бренном мире. Ещё чуть-чуть, и вселенная увидит мой инь и янь.
        "Нда-уж, надо бы обновками обзавестись", - почесал я воображаемую репу во время борьбы с минутной слепотой.
        Мир постепенно возвращал звуки, и до ушей доходило чириканье и задиристый лай.
        Вместе с осязанием пришло и блаженство - светило тёплое солнышко и одаряло прекрасной погодкой.
        И последним, но не менее важным, в общежитие под названием Валир ворвалось зрение.
        - С добрым утром, - как всегда мягко сказала улыбающаяся принцесса.
        "Почему она здесь и почему склонилась надо мной?" - затылок ощущал что-то мягкое и крайне удобное.
        - Я же на твоих коленях лежу, да?
        Девушка поглаживала мои щёки.
        - На земле спать вредно, - она не отрывалась от синевы глаз. - Теперь, пожалуй, можно и уйти. Только прошу, тс-с-с, - девушка приложила палец к губам и прошипела с лисьим оскалом. - Никому, хорошо? Только ты и я. Только наши с тобой секреты, - подмигнула принцесса и исчезла во вспышке портала, выронив при этом предельно маленького кровавика.
        Перед телепортацией лисица также успела аккуратно положить мою голову на землю, а потому и черепушка тёмного повелителя осталась цела.
        Палатку озарила вспышка.
        - Макс, мы уже все распереживались! - махнул руками Адам. - Полутора сутков… суток… короче, день с половиной ты спал!
        - Ничего такого, - пожал я плечами. - Набирался сил.
        - Ну да, сестра уверяла, что сон у тебя нормальный.
        - А с чего она это взяла?
        - Ну, она тут в две смены сидит - за меня и за себя.
        "Господи, что у неё на уме?"
        [Хитрая лисица
        уже нашла
        свою добычу]
        - Как там Арианна? А жители?
        - Арианна за тебя переживает больше всех и постоянно спорит с сестрой на самые разные темы.
        - Враждуют? - уже вздохнул я.
        - Да не сказал бы, - мальчик нахмурился и приложил руку к подбородку. - Скорее наоборот. Они так много спорят из-за довольно хороших отношений. А что насчёт жителей - вчера сильно радовались, сегодня принялись грустнеть. Почему - не могу понять.
        "Тальмаринцы".
        - Слушай, а они знают, что я всё это время лишь спал?
        - Ну, девки пытались им там что-то объяснить на пальцах, но теперь демоны скорее всего думают, что ты сдох. Ну, я бы это так и понял.
        - Всё настолько плохо?
        - Ужасно. Ну, это же девочки, хех.
        - Хех.
        Я присел и облокотился о край палатки.
        - А ещё происшествия какие случались?
        - Не, - махнул рукой мальчишка. - Всё тип-топ!
        - Что ж, хорошо. Хорошечно я бы сказал, но не скажу, - перед глазами замаячил игровой аватар. - Сейчас выйду, дай десять минуток оклематься.
        - Конечно, - кивнул он и покинул палатку.
        Пришлось подождать несколько секунд, прежде чем пацан отойдёт от входа и присядет на пенёк.
        - Второй, ну, что за херь там творится?! - шепчу я в красный комок размером с божью коровку.
        - Тальмаринцы не объявлялись, - шептала голова, спрятанная под плотными кустами между палаткой и деревом. - В подземелья пару раз заглядывали другие демоны, но мы их благополучно того… умертвляли. Согласно плану, я оставил два человеческих тела и переполз в чудика, которые полу-растение и полу-насекомое.
        - Угум, хорошо, - кивал я. - Что дальше?
        - В перерывах между патрулями девок и пацана появлялись монстры.
        - Ч-чего? И что вы с ними делали?
        - Так ничего же-ш. Вы сами их убивали, хозяин.
        - Ах, вот как…
        "Значит, ИИ и впрямь сам берёт тело под контроль".
        - Кто-нибудь ещё это замечал?
        - Нет. Мы посчитали верным прятать трупы насекомых и сжирать. В итоге, мышь с собакой стали ещё толще. На этом вроде всё.
        - А те два хмыря: Смерть и Сура?
        - Не объявлялись.
        - Отлично. Хорошая работа, Второй. Конец связи, пш.
        - Конец связи, пш-пш.
        В кои-то веки жизнь начинает налаживаться! Я что, случайно прокачал удачу?
        Удивительно, что за время сна я даже умудрился не привлечь пару злых божеств и всесильных созданий. Надо же, и такое в жизни бывает.
        - Что ж, а теперь… - мерцающая иконка новостей привлекала всё внимание. - Узнаем, на что я навоевался!
        |ВНИМАНИЕ, ПРОКЛЯТЬЕ ЭВОЛЮЦИОНИРОВАЛО|
        Враги поблизости получают урон при использовании навыков
        |ВНИМАНИЕ, ПРОКЛЯТЬЕ ЭВОЛЮЦИОНИРОВАЛО|
        Вес инвентаря и снаряжения врагов поблизости увеличивается в два раза
        |ВНИМАНИЕ, ПРОКЛЯТЬЕ ЭВОЛЮЦИОНИРОВАЛО|
        Оружие ближнего боя в руках врагов становится неудобнее
        |ВНИМАНИЕ, ПРОКЛЯТЬЕ ЭВОЛЮЦИОНИРОВАЛО|
        Лечение врагов в два раза менее эффективно. Есть небольшой шанс того, что оно превратится в проклятье
        |ВНИМАНИЕ, ПРОКЛЯТЬЕ ЭВОЛЮЦИОНИРОВАЛО|
        Врагов привлекает пульсация Гнева. Готовьтесь стать основной мишенью в битве
        Что ж, с проклятьями покончено. Если бы не последнее, то я бы остался вполне доволен.
        Гнев и так вынудил меня воевать, дабы избежать постепенной смерти от бездействия, так сейчас я и подавно всё на миньончиков скинуть не смогу! Если бы не проклятье, чёрта с два я бы когда вступил в бой!
        - Ладно, что там дальше.
        |БОГ ШЕЗМУ ВАМИ ДОВОЛЕН|
        Навык "Первая ступень благосклонности крови" улучшен!
        |БОГ ШЕЗМУ ВАМИ ДОВОЛЕН|
        Навык "Царь алых рек" улучшен!
        |БОГ ШЕЗМУ ВАМИ ДОВОЛЕН|
        Получен навык "Первая ступень благосклонности плоти"
        - Дай окно навыков, нихера ж не понятно!
        |Окно навыков|
        Вторая ступень благосклонности крови: вас невозможно заставить кровоточить. Чем больше крови вокруг, тем проворнее ваши движения. В то же время вид алых ручьёв будоражит ваш разум, от чего ИИ будет принимать наиболее кровавые решения во время сражений - [пассивно] - [улучшаемо]
        Царь алых рек и рудников: вся кровь стекается к вашим ногам. Распространяется и на кровоточащих врагов - кровь покидает их тело намного быстрее - [пассивно] - [улучшаемо]
        Первая ступень благосклонности плоти: Телосложение теперь также зависит от остальных характеристик (усиление не может уйти в минус). Чем больше плоти поблизости, тем прочнее ваша собственная - [пассивно] - [улучшаемо]
        Я осмотрел и остальные навыки на всякий случай, но там всё без изменений.
        - Что ж… - вздох. - Справедливая оплата за весь проделанный ужас.
        В конце концов, я ведь людей убивал быстрым, но жестоким способом. Что уж там говорить, если всё поле битвы было усеяно десятками разодранных трупов и литрами текущей крови?
        Хотя, впрочем, так этим мразям и надо.
        - Адам, ты на месте? - кричу мальчишке.
        - Целиком и полностью! - доносится ор в ответ.
        - В общем, - выползаю из палатки. - Готовься к великим свершениям! Мы пойдём чистить подземелье.
        - Ну-у-у… хорошо. Я как раз отдохнул и полон сил. Что делать?
        - Принеси сюда нашу рыжулю и немного еды. Обсудим стратегию и двинемся изничтожать вредителей.
        - Принято! - отдал он честь и исчез во вспышке.
        Я подождал пару секунд.
        - Корова, приём, готовься! - шёпотом заорал в бедного микро-слайма красного цвета неизвестного века. - Передай всем, что мы припрёмся с минуты на ми…
        Вспышка. Появляется два силуэта.
        - Что ты делаешь? - спрашивает парень.
        - Нюхаю плечо. Доброе утро, Арианна.
        - С тобой всё в порядке? - едва не отпихнула она мальчишку и подбежала ко мне. - Почему ты так долго спал?! Мы все пережива…
        - Тс-с-с… - палец едва не касается её губ. - Не трать лишние нервы, а то морщины повыскакивают. Всё хорошо, просто я так восстанавливаю энергию. Сил много - восстанавливать много. Я ого-го какой выносливый парень! Могу день и ночь. Но порой всё же отоспаться нужно.
        - Но не целые же сутки!
        - Больше вообще-то, - сумничал мальчик.
        Лучница бросила на него убийственный взгляд, от чего Адам съёжился и молча сел на пенёк.
        "Как прекратить этот кипишь?"
        - Ну видишь, всё хорошо, - расправляю руки.
        - А почему дыр на одежде стало больше?
        "Да ёп твою мать, что ж ты такая глазастая-то?"
        "Я ЗНАЮ, ЧЕМ ЕЙ РОТ МОЖНО ЗАТКНУТЬ, ХЕ-ХЕ".
        "ТЕБЕ БЫ КТО ЗАТКНУЛ".
        - Говорю же, всё хорошо, - рука касается шелковистых волос девушки и тихонько их приглаживает. - Не переживай. Не позволяй морщинам испортить милое лицо.
        - Оу… - она опустила бушевавшие ранее руки и понурила голову. - Н-ну ладно.
        Кажется, я слышал мурлыканье.
        "А что если сделать то же самое, но за ухом?" - рука сползала вниз по голове. - "Может она реально замур…" - но я всё же возвращаю контроль над телом и отдёргиваю шаловливую ладошку от виска девушки. - "Нет, это будет странно".
        Арианна подняла голову с милой улыбкой, образующий две ямки на щёчках.
        "А жаль".
        - В общем, - я сел на пенёк и достал из мешка мясо. - Нужно избавить деревушку от проблем с насекомыми.
        - И как это сделать? - спросил парень.
        Арианна присела рядом.
        - Мне почему-то кажется, что ответ должен крыться в подземелье. Сам посуди: проблемы и лабиринт появились в одно время. Что, если не это?
        - Ну да, логично. Но там же монстры, верно?
        - Ага, - киваю я с набитым ртом.
        - Да блин, опять сражаться, - он вздохнул.
        - Ты же хочешь защитить и Арсалин, и Мерилин, да и вообще всех жителей?
        - Хочу-хочу… - он вновь вздохнул и встал с пенька.
        - Ну вот и хорошо. Мне кажется, что ничего сложного там не будет. Закрытое пространство чуть ли не идеальное для мага огня! Да и тем более, - я оставил кусок мяса для маленького шмеля. - У меня есть козырь, который не удавалось до этого использовать.
        - Что за козырь? - спросила звонкая девушка.
        - Брать химер под контроль!
        - Ха? - задрала брови Арианна.
        - Не знаю, сработает ли, но очень на это рассчитываю. Всё, погнали! Адам, уноси на… - не успел договорить, как вспышка переносит дружную компашку прямиком ко входу в подземелье.
        Пацан даже не забыл захватить остальную команду: Цепеш водил головой с высунутым языком, Снежка без изменений висела на ветке, а слаймы так и продолжили бултыхаться и притворяться, что ничего не знают.
        - А мне кажется, или Цеп со Снежкой куда больше стали? - спросила Арианна.
        - Ну, они же ночные охотники, как-никак. Может шмели какие нападали, кто его знает, - пожал я плечами и подмигнул собаке. - Всё, пойдём.
        Пещера оказалась предельно чистой и не вызывающей подозрения - от позавчерашних трупов не осталось ни следа.
        Согласно плану, все избытки слаймов сосредоточились по периметру первого этажа, и пока мы будем здесь возиться, они постепенно присоединятся к основному телу и не вызовут лишних подозрений.
        Но вот как они это собираются провернуть - загадка.
        При осмотре карты чуть ли не вся пещера окрашена в зелёный цвет, а значит, жидкие друзья затекли в щели и ждут своего часа для братского слияния.
        Надеюсь, так оно и есть, и слизни ничего не учудят.
        - Стойте, я что-то слышу, - Арианна вздёрнула руку и моментально сняла лук с плеча.
        - Возможно, тот самый минотавр, - бормочу я. - В общем, если это и впрямь он, я применю способность. Если же нет, готовьтесь бежать.
        - Угу, - сглотнула девушка.
        - Я нас порталом вытащу, да и всё, - пожал плечами парень. - Не привыкать уже.
        Мы все переглянусь, молча согласовались о готовности и преодолели последние ступеньки.
        Мистер Корова стоял посреди комнаты в окружении выживших химер, трёх Вторых в теле демонов и человека, и Ариониса размером с толстую кошку.
        - Эм-м-м, - нахмурился Корова. - О враги мои, вы пришли расхищать мою… эм-м… сокровищницу?
        "Ха?" - задрал я бровь.
        - Ну, значит, это… эм-м-м… готовьтесь к смерти от меня и моих подданных. Я великий хранитель первого этажа, и я это самое… ну… не повинуюсь никому.
        "Он чё, олигофрен?"
        - Быстрее, он сейчас нападёт! - Арианна дёрнула меня за рукав и вскинула лук.
        - Я готов нас уносить! - на руках Адама заиграли искры.
        "Они чё, в это поверили?"
        - Боже… - я вздохнул и покачал головой. - Подчинись мне, высшая химера! - вытягиваю руку в сторону минотавра. - Теперь ты служишь мне, и имя тебе - Мистер Корова!
        Мистер встал как вкопанный. Он стоял секунду, две, три, и только на четвёртую до него дошло.
        - А-а-а, - задрал он голову и подмигнул мне. - Вернее, о-о-ой, - босс упал на землю и схватился за живот. - Кажется, мой разум захва-а-а-а-тывают. Не-е-е-ет, - абсолютно безэмоционально говорил он. - Ну всё, захватили, - Корова встал на землю и пожал плечами. - Теперь мы вам служим, приказывайте.
        "Господи, что ж так не повезло-то…"
        - О-ого! - Арианна набрала полную грудь воздуха. - Ты и впрямь его поработил?!
        - Нифига! - Адам не остался в стороне.
        "Какой стыд…" - я потёр лоб. - "Ну, хоть сработало, и на том спасибо", - взгляд перекошенного от недоумения лица упал на сияющих спутников. - "Как вы без меня выживать-то будете, бестолочи?"
        - В общем… - вздыхаю и поворачиваюсь на химеру. - Да, теперь вы все - моя прислуга. Корова, знакомься. Эта красотка - Арианна. Этот красавчик - Адам
        - Здравствуйте, - он подошёл к спутникам и поочередно пожал каждому руку. - Меня зовут Мистер Корова. Ящерку - Арионис. У химер имени нет. Ого, а ты лучница?
        - М-м-м… да? - покосилась Арианна.
        - Ого-о-о… - закивала химера.
        Я незаметно подошёл к тройке Вторых.
        - Хозяин, простите. Нам стыдно, - прошептал человек-растение.
        Представлял он собой того же демона, но с древесиной вместо кожи и лианами вместо волос.
        - Он сказал, что справит-т-т-ся, и, мол, от-т-т-тыграть небольшую роль - сущие пуст-т-т-яки, - стрекотал человек-жук.
        Он так же походил на синекожего демона, лишь за одним исключением - он и есть жук. Обычный жук на ногах. Каждый день с такими встречаемся, разъяснять, думаю, не нужно.
        - Нда-уж… - я потёр лоб. - Где остальные слаймы?
        - Т-т-т-ак вот же они, - указал лапкой Второй.
        Два Первых и Третий как ни в чём не бывало катались по комнате и не вызывали никаких вопросов у недалёких спутников.
        "Ну, в конце концов, они же неписи. Может ИИ пожалел тратить энергию на их интеллект?"
        - Кхм, - громко кашляю я и спасаю людей от внимания бычка. - В общем, народ, слушаем сюда.
        Все вмиг угомонились и повернули головы.
        - Сейчас мы пойдём зачищать остальные этажи! Мистер - информируй!
        Похоть - 2
        - Ну-у-у, я не всё знаю, - он почесал затылок. - На всех остальных этажах так же химеры, и чем ниже спускаемся, тем сильнее враги. На втором - гарпия с птицеобразной прислугой. На последнем - паучиха с насекомообразными.
        - Чё по умениям?
        - Гарпия - ветряные потоки и ядовитые перья - она ими пуляется. Про мелких уродцев ничего сказать не могу. Паучиха - тоже яд.
        - То есть, ты хочешь сказать, что все наши враги боятся огня и заперты в закрытом пространстве?
        - Ну-у-у… да-а? Наверное, так и есть.
        - Так это же замечательно, Мистер! Адам, Арианночка, слушаем план. Так как я не могу долго бездействовать в боевом состоянии, то и заранее его вызывать не буду. А поэтому вся тактика строится на способности Адама сжигать всё, что горит.
        - Так-так, погоди, - мальчик схватился за виски. - Я правильно понимаю, что мне просто нужно залить всё огнём?
        - Ну да, - пожимаю плечами.
        - Круто! - он прикрывает глаз и показывает большой палец.
        - Да! - я делаю то же самое.
        "СОЖЖЁМ ИХ ВСЕХ!" - Гнев не остался в стороне.
        - А если что-то пойдёт не так? - подключался вечный паникёр в лице милого солнышка.
        - У нас есть более десяти химер, Корова, два человека, овощ, жук, Цепеш с иллюзией, Снежка, слай…
        - Всё-всё, я поняла.
        - Умочка. Тем более, у нас есть Первый, который послужит бронёй и впитает весь яд в случае чего.
        У Адама вмиг перекосило лицо.
        - О, кстати, смотрите, - показываю пальцем на гору снаряжения. - Корова, что это?
        - Так это же осталось после гено… - из ниоткуда появляется жук-Второй и бьёт Мистера в живот. - Кха-кха, вернее, мы награбили с жалких приключенцев, которые посягали на пещеру.
        - А-а-а, ясно-о-о, - протягиваю я.
        "Хорошая работа!" - показываю большой палец жуку.
        - Ого, и чё, столько добра, да бесплатно? - девушка склонилась над горой снаряжения.
        - Ну да, - пожимаю плечами. - Видимо, это награда за старания в бою с боссом. А так как мы не старались, то, считай, всё бесплатно досталось.
        - Крутяк! - повернулась на меня Арианна с сияющими глазками. - Значит, можно что-то себе забрать?
        - Ну конечно, дерзайте. Адам, тоже иди сюда.
        Под итог, спустя десять минут активной возни все живые человеки преобразились в прекрасных фэнтезийных болванчиков.
        Адам пригрел полный тканевый комплект, какого-то чёрта подходящий по размеру двенадцатилетнему ребёнку. Одежда представляла собой красную с золотым кроем рубаху, штаны, короткий плащ по пояс и перчатки с письменами. На шее же теперь красовался синий амулет в форме дракона.
        Арианна почти не поменялась, за исключением новой зачарованной кольчуги, добавления пары колец, кулончика и маленьких серёжек в виде капелек.
        - А что так мало? - спрашиваю у девушки.
        - Моя броня и без того хорошая. Просто у неё открытые зоны были, а сейчас их прикрывает кольчуга. Если найду что потяжелее - потеряю мобильность. Кольца - на ловкость, меткость и удачу. А серёжки - просто красивые.
        - Ну да, и впрямь неплохие, - закивал я. - Идут.
        - Спасибо, - улыбнулся рыжий котёнок.
        Сзади подошёл повелитель огня, высший архимаг его величества, известный как красный Дракон Смерти - Адам.
        - А у тебя чё? - киваю на одежду.
        - Энергия, урон от огня и заклинание Солярис в перчатках. Буду сжигать всё на пути, ы-а-а-а! - он разжал кулаки и неистово задрыгал пальцами. - Ыа-а-а-а, я есть огонь! Я само испепеление, о-о-о-о!
        Сзади пацана стоял Второй с перекошенным лицом. Он перевёл на меня взгляд, полный жалости, перекрестил мага и пошёл дальше.
        - Крутя-я-як! - подошёл Корова. - Да ты огненный маг!
        - Я ого-о-о-онь!
        - Крутя-я-я-я-як!
        - О-о-о-о.
        - А-а-а-а-а.
        - О-о-о-о-о-о-о.
        - А-а-а-а-а-а-а-а-а-а.
        Теперь лицо перекосилось и у меня.
        Неподалёку стояла Арианна и с милой улыбкой на лице хлопала в ладошки.
        - Ура-ура, мы стали сильнее, - пропела она тоненьким голоском. - Адам, ты молодец.
        - Ого-о-о-онь.
        К ногам подошёл Арионис. Он хотел умереть.
        И самое забавное…
        Что я тоже.
        - Кхм, - кашель прерывает орущих друзей, вечно довольную девушку и жрущего себя ящера. - Так, все всё сделали? Готовы дальше спускаться?
        - Да! Я чувствую прилив сил! - подбежал маг.
        "Я заметил".
        - Первый, растянись и обволоки Арианну с Адамом. Поглощай любой попавший на тело яд. Если допустишь отравление - отправлю поглощать сифилис из сельских туалетов.
        Слайм задёргался и поспешил исполнить приказ, что отразилось на лицах людей: Адам, казалось, увидел всё самое мерзкое в жизни, а Арианна же просто покраснела.
        - Всё в порядке? - спрашиваю у девушки.
        - Д-да… - она поёжилась. - Просто… - поджала ноги и начала их тереть друг о друга. - Она такая холодная и мокрая. И касается везде, - приложила ладошки к груди. - И здесь… и там, и везде.
        Я взглянул на Второго - тот стоял с ухмыляющимся извращенским лицом.
        "А у парня, видимо, горячая кровь, раз всё нормально. Или привык уже".
        - Первый, с Арианной менее напористо. Это у неё первый раз, в конце концов. А вот Адама по полной обрабатывай.
        Мальчишка скрючил лицо ещё сильнее.
        - Д-да нет, я бы привыкла, - сквозь одышку говорила Арианна. - Точно бы привыкла!
        Слайм утёк с груди и паха девушки, от чего она ещё несколько минут осматривала себя с нахмуренным лицом.
        "Чё на них нашло?" - подходил я к куче вещей. - "На всех причём"
        Пока Арианна справлялась с прекрасным, а Адам с противным, мне выпала возможность прибрать остатки.
        И только я со счастьем в глазах подошёл к горе доспехов, как воспоминание первого дня в ЭндГейме тут же поставило точку во всякой радости шопинга - доспехи-то я носить не могу.
        "Нда-уж, запамятовал", - рука лениво рыла кучу ненужного хлама. - "Футболка, штаны и ботинки - единственная доступная мне роскошь", - и первым попадается длинный тёмно-синий лоскут плотной ткани. - "А, ну и плащ ещё".
        Да, первым попался тёмный плащ со светло-синими линиями - под стать Гневу и Лени.
        Вторым попались штаны того же окраса, на сей раз без линий - под стать Гневу и Лени.
        Третьим и четвёртым - рубаха и подмеченные ранее сапоги. Несложно догадаться, какого они были цвета.
        Да, всё выглядело так, словно кто-то записал меня на шоу по перезагрузке оборванцев, и ведущие только что подобрали лучший гардероб для серой мышки.
        "Даже смею предположить, кто же именно окрасил единственные НЕ доспехи в такой подходящий мне цвет"
        Демиург: - Кто?))
        "Да так, есть там один".
        Я продолжил шариться в куче снаряжения, но больше так для себя ничего и не нашёл: ни аксессуаров, ни перчаток, ни-че-го.
        Можно сказать, разбор лута принёс мне лишь пафосный видок.
        - Эх… - вздыхаю и поднимаюсь с колен. - Ни одной характеристики не поднял.
        Сзади мелькнула тень.
        - О… ого, - сказала Арианна и коснулась моей спины. - Ого-о… - маленькая ладошка скользила всё выше, пока не достигла плеч и трапеции. - Ого…
        Даже сквозь ткань я чувствовал теплоту прикосновения.
        - Что такое? - поворачиваюсь на девушку.
        И вопреки ожиданиям, стеснительная до этого Арианна решила не одёргивать руку, от чего её пальцы теперь касались груди.
        "Да что за хрень с ними? Это Первый так наделал?"
        "ХМ…" - призадумался Лень.
        "Что такое?"
        - А? - она подняла на глаза. - А, ой, нет, ничего, - вот теперь девушка наконец одёрнула руку. - Просто… - её взгляд вновь забегал по телу. - Просто ты так классно выглядишь.
        "УБЕРИ ЕЁ ОТСЮДА. ЭТО НЕ СЛАЙМЫ".
        "ДА, ОНА ТОЛЬКО ПОМЕШАЕТ".
        "Что происходит?"
        Лучница подкусила губу и вновь потянула ко мне руки.
        "У ВЛЮБЛЁННЫХ СУЩЕСТВ УСИЛИВАЕТСЯ ВЛЕЧЕНИЕ ДРУГ К ДРУГУ. И В ПЕРВУЮ ОЧЕРЕДЬ ИЗ-ЗА ЭТОГО СТРАДАЮТ БРАТЬЯ И СЁСТРЫ".
        "Только не говори мне…"
        "ГДЕ-ТО БРОДИТ ПОХОТЬ".
        "НО НЕ ФАКТ. ДАЛЕКО НЕ ФАКТ", - поправляет Лень.
        "НО ТЫ И ВПРЯМЬ ПРАВИЛЬНО ПОДМЕТИЛ ЧЕРЕСЧУР АКТИВНЫЕ ДЕЙСТВИЯ СО СТОРОНЫ ДЕВУШЕК. КОНЕЧНО, ЭТО МОЖЕТ БЫТЬ И НЕ ПОХОТЬ, А ПРОСТОЕ СТЕЧЕНИЕ ОБСТОЯТЕЛЬСТВ, НО ЛУЧШЕ ЕЁ УНЕСТИ ОТСЮДА ПОДАЛЬШЕ".
        "Понял", - киваю я сам себе.
        - Арианна?
        - Д-да? - она как всегда заикнулась, но руку не убрала.
        - С тобой всё хорошо? У тебя жар, - я приложил ладонь к шее девушки.
        От прикосновения она на миг задрожала.
        "Плохо дело".
        - Нет, со мной всё хорошо, - сглотнула она и посмотрела в глаза.
        И этот взгляд мне очень не понравился. Подобный я видел лишь от Джины и сестры.
        "А это точно не Первый начудил?"
        "ОН НЕ ТВЁРДЫЙ И ДАЖЕ НЕ ТЁПЛЫЙ. НЕ ДУМАЮ, ЧТО ОН БЫ ПРИВЁЛ К ПОДОБНОМУ ЭФФЕКТУ ТАК БЫСТРО".
        - Хмм… - шестерёнки мозга закрутились с удвоенной силой в попытке придумать план по избавлению от Арианны. - И всё же, я за тебя переживаю.
        - Не стоит, Макс, - она улыбнулась и поправила рубаху с кольчугой, ещё больше оголяя шею и ключицу. - Правда, не стоит. Всё хорошо.
        - Эй, Корова, - я резко увернулся от второй девичьей руки и подошёл к быку.
        - Да-да? - повернулся он.
        - Подыграй мне, - шепчу как можно тише. - Лучники не нужны в этом подземелье, понял?
        - Ну… хорошо, - так же тихо ответил он.
        - То есть, дальний бой здесь не нужен? - сильно повышаю громкость голоса.
        - Ну, если вы о магах и тому подобных - нужны, - теперь и он повысил тон. - Строение подземелья таково, что вход в комнату с боссом представляет собой узкий проход. Через него не видно и половины помещения.
        "Стоп, а это точно Мистер говорит? Он же минуту назад идиотом полным был"
        - Маги же отлично поливают заклинаниями всю область, а так как сбежать врагам некуда ввиду запечатанной второй двери, то вся магия без проблем по ним попадает. Именно поэтому дальний бой здесь эффективен, но только в лице магов. Лучникам же здесь не место, ведь ни возвышенностей, ни открытых областей здесь нет.
        - Арианна, слышала? - поворачиваюсь на девушку.
        Первый уже смекнул, в чём дело, и сполз с девушки.
        - П-погоди, ты хочешь отправить меня обратно?
        - Ну да. Здесь для тебя лишние и неоправданные риски.
        - Но я могу сражаться! Я хочу быть здесь, с вами. С тобой!
        - А я не хочу за тебя лишний раз переживать. Ради твоего же блага, Арианна, - я повернулся на Адама.
        Малец всё понял без слов, от чего меж его пальцев то и дело проскакивал заряд электричества.
        - Ради меня, Арианна. Я не считаю тебя обузой. Твоя помощь со шмелями была неоценима, и именно поэтому я тебя и позвал. Пойми, что я не стану тобой пренебрегать в случае необходимости. Но сейчас - риски неоправданы. А любой неоправданный риск гложет мне душу, понимаешь?
        - П-понимаю. Да, ты прав, - она понурила голову. - Тогда можно хоть сзади посто…
        - Адам.
        Мальчишка без секунды сомнений взмахивает рукой и отправляет лучницу в деревню.
        - Вхух, - выдохнул я. - Спасибо вам, ребята.
        - Да не за что, - Мистер улыбнулся и махнул рукой. - Но ничего, что я наврал?
        - Наврал? - задралась у меня бровь.
        - Ну да. В душе не чаю, что там на других этажах. Пришлось импровизировать.
        Кто-то пару раз хлопнул, от чего все повернулись на источник шума. Им оказался аплодирующий Второй.
        - А почему вдруг ты решил её прогнать? - спросил Адам в перчатках с мерцающими символами.
        - Она заболела, но не хочет этого признавать.
        "Может сказать ему? Не думаю, что он слишком маленький для таких тем. Как минимум нужно предупредить о дальнейшем поведении демонесс", - я нахмурился. - "Хотя, нет. Позже. Ещё же неизвестно, Похоть ли тому причина"
        - А, ну ясно. Да, это на неё похоже. И мне кажется, что сестра тоже приболела.
        - С чего ты взял?
        - Ну, постоянно красная и запыхавшаяся после патруля возвращалась. Спрашивал, не заболела ли она из-за холодной погоды снаружи. Говорила, что всё хорошо, и мне кажется.
        "Твою мать…"
        - Ну, надеемся, что простудилась только Арианна, - я потёр глаза. - Ну что, все готовы?
        - Да, - кивнул мальчик.
        - Полностью, - подошёл минотавр.
        - В общем, если остальные комнаты походят на эту, то Адам просто заливает её огнём и избавляется от мелочи. Затем туда заходит основная сила и кромсает босса.
        - А почему не поливать комнату дальше?
        - Энергия, Адам. У нас не одна комната, и неизвестно, какие сюрпризы подкинут химеры. Плюс тебе нужно поставить барьер перед собой, чтобы нас позади не прибило.
        - Хм, и впрямь, - кивал он. - Ладно, пойдём?
        - Угу. Ты - первый. Корова, рядом со мной. Все остальные позади.
        - Принято, - сказали слаймы и выстроились за быком.
        - М-у-у-у, - Мистер перехватил секиру в две руки.
        "Ля какие! Вот это мощь!"
        Десяток химер со светящимися глазами окружили слаймов и Ариониса, тогда как Цепеш замыкал круг, а Снежка висела на сталактитах.
        "А ведь и впрямь неплохо", - улыбка расплывалась на лице. - "Неужели команда стала хоть на что-то похожа?"
        [Надпись:
        Суженая Смерти
        горда
        за избранника]
        - Выдвигаемся! - шагаю я во тьму прохода.
        Команда Смертельных Повелителей Смерти - 6
        Как и в случае с первым этажом, встретил нас лишь прямой наклонный коридор да полуразрушенные ступеньки.
        Однако, стоило пройти очередные сто метров, как монотонный ранее вид разбавился редкими потухшими факелами да узорами на стенах.
        - Подходим, - тихо говорит Корова. - Мальчишка, готовься.
        - Угу, - кивает Адам и порождает маленький сноп искр.
        "Волнуется", - взгляд падает на сжимающиеся кулаки мага.
        Спустя ещё несколько метров показался затемнённый проход и вполне себе освещённая комната со спящими внутри птицами.
        - Помнишь план? Сначала защитный экран, чтобы нас не прибило, а только затем огненные штуки. Ты же умеешь через барьеры колдовать?
        - Научусь, - махнул он рукой. - Начинать?
        - Да, - киваю и отхожу на пару метров подальше.
        "Надеюсь, он хоть половину убьёт. Если минотавр слабейший из стражей, то простыми огненными шарами тут не отделаешься. Это не шмели".
        Адам выставил руки, пару раз дёрнул пальцами, и на краю арки замерцал полупрозрачный синий экран.
        Все находящиеся внутри химеры тут же вскинули головы и заверещали, поднимая в помещении вихрь от безостановочных взмахов крыльями.
        "Боже, ну и стрёмная же херня", - ёжился я от птичьего вопля. - "Их там более тридцати".
        Факелы вмиг потухли, и в лишённой света комнате замелькали огни мерцающих глаз.
        С каждой секундой их поток становился всё ближе и ближе.
        Пацан вновь сжал-разжал кулаки.
        |Внимание, вы активировали событие “Второй этаж куриного лабиринта”|
        |Вход в лабиринт сторожит Босс и его верные прислужники|
        |Цель: победить всех врагов|
        |Награда: пропуск в следующую комнату. Изменение всех характеристик на {+45}|
        
        |Внимание, вы встретили Босса события - Мисс Гарпия|
        - Кто посмел пройти мимо охраны первого этажа? - верещал, по-видимому, босс-гарпия. - Вы, жалкие создания, готовьтесь, чтобы увидеть истинную мо…
        - СОЛЯРИС! - крикнул Адам.
        Мерцающие до этого символы на перчатках вмиг потухли, а с ладоней сорвался ярко-алый огненный шар. Он медленно влетел в центр комнаты и сбил одну из птиц, от чего остальная стая тут же отпрыгнула и завопила ещё громче.
        Но, как ни странно, шар так и продолжил висеть.
        - И всё?! - стрекотал противный женский голос. - И это всё, на что…
        - АКТИВАЦИЯ!
        Комнату осветила вспышка столь яркая, что всё помещение превратилось в сплошное белое пространство.
        Зрелище хоть и казалось захватывающим и чарующим, но выдержать более трёх секунд зрительного контакта не смог даже Корова, несмотря на всё своё телосложение.
        "Вау, круто", - кивал я с закрытыми глазами. - "Мне кажется, это вполне эффектив…"
        Жаль, я не знал, что свет - лишь прелюдия к самому приятному.
        В следующую от моих мыслей секунду раздался звон, словно голова напрочь лишилась всех перепонок.
        Ещё через одну комната окрасилась в алый.
        А на последнюю - третью секунду ада - в барьер вонзилось такое количество энергии, что от её удержания из носа Адама пошла кровь, а кожа на руках облезла от обжигающего жара. Рвущий уши рёв, запах сгоревших перьев и повышающаяся с каждой секундой температура - мы и впрямь оказались в Инферно.
        - Адам, хватит! - ору я сквозь рёв.
        Парень не слышит.
        - Адам! - дёргаю его за плечо.
        Рука мага на секунду уходит с начальной позиции, и барьер даёт слабину. Сквозь трещину голубого экрана прорывается сплошной поток огненной энергии, опаляет мне лицо и убивает младшую химеру позади.
        - Аргх! - схватился я за маску.
        "Чёрт, даже так чувствую!"
        Видимо, температуре не хватило пары градусов до состояния "Боли", а потому и система не уменьшила ощущения до тех десяти процентов и позволила Валиру насладиться всем спектром приятных ощущений.
        "Окно персонажа!"
        Держась за маску, я смотрел на тёмное воплощение пафоса.
        "Вхух, вещи и волосы не пострадали"
        Всё же прорвавшаяся магия походила больше на сгусток энергии, нежели обычный огонь, а потому сжигать она ничего и не собиралась.
        И - хвала богам - через десять секунд свет в комнате моментально потух и явил весь устроенный магом ужас.
        Десятки сгоревших дотла трупов, клубы чёрного дыма и тошнотворный запах опалённых волос. Обычная ранее комната превратилась в пепелище без жизни.
        Однако, сообщения о победе всё ещё нет.
        - Остальные, в комнату! Добейте босса! - ловко отскакиваю от пробежавшего Мистера. - Адам, готовься!
        - Хорошо, - кивнул он и утёр кровь.
        Защитный экран исчез, и с пронзительным воем в помещение ворвался минотавр.
        - Химеры, в атаку! - рычит он и указывает секирой на шевелящийся силуэт.
        Более десятка зверей сорвалось с места и едва не сбило нас с Адамом. Раздался вой, лай и миллион всевозможных звуков, сквозь кои прекрасно слышалось птичье стрекотание и свист воздушных клинков.
        Я поднялся с колена, помог мальчишке и забежал в комнату.
        Гарпия с наполовину опалёнными перьями скакала по возвышенностям довольно обширного помещения и атаковала врагов сжатым воздухом и острыми перьями.
        Стоило мне узреть всю картину, как снаряд вонзился в лапу одной из химер, и через пару секунд та повалилась наземь с льющейся изо рта пеной.
        - Первый - на Мистера! - я подхватываю слайма одной рукой и с разворота швыряю на минотавра.
        И ровно в тот момент, как первые капли слизня коснулись тела Коровы, гарпия выстреливает отравленным пером ему в грудь.
        "Твою мать, здесь бы не помешала Арианна", - я с трудом улавливал мелькающий силуэт птицы.
        - Эй, Ада… - уже было крикнул я мальчишке.
        Маг неотрывно смотрел в область прыжков босса и едва сдерживал энергию искрящихся пальцев. Он так же, как и я, не успевал за движениями, но почему-то всё ещё продолжал смотреть в одну точку и что-то бормотать.
        Я прислушался.
        - Влево, право, вниз, право, право, право, вниз, вверх, влево… - он ни на секунду не останавливался. - Сейчас. Влево! - он сомкнул пальцы. - Бык, сзади!
        Я повернулся на Гарпию - её силуэт влетел аккурат в открывшийся портал.
        Перевожу взгляд на Корову.
        Он перехватывает секиру двумя руками и на развороте сносит птице голову.
        |Внимание, вы победили босса этого события|
        |Внимание, вы успешно завершили событие “Второй этаж куриного лабиринта”|
        |Награда: пропуск в следующую комнату. Изменение всех характеристик на {+45}|
        Голова отлетает в сторону и приземляется аккурат на торчащий с земли сталагмит, а тело мягко обваливается и едва не падает на босса первого этажа.
        - Вхух, - выдохнул Адам. - Победа. Легче, чем ожидалось, - он вытер пот со лба и присел на выпирающий камушек.
        - К-как ты это сделал? - спросил я.
        - Что? Солнце создал? Так перчатки же спосо…
        - Да нет же! - махнул я рукой. - Как ты телепортировал Гарпию?
        - А. Ну просто подгадал. Ей тут двигаться-то и не особо много, - он пальцами указал на все возвышенности и сталактиты. - Из-за высокой скорости можно было собрать много информации и понять, что скачет она циклично.
        - Нихера ж себе, - я почесал затылок.
        "Я такое только под Акселератором могу. Как он вообще просчитывал траекторию, если даже силуэт-то с трудом различим?!'
        - Очень неплохо, Адам. Я поражён, - похлопал парня по плечу. - Третий, обволоки руки нашему герою!
        - Ч-что?! - тут же подскочил мальчик. - Зачем?
        - Ожоги, - киваю на покраснения. - Слайм мокрый и холодный - поможет.
        - Всё нормально, я почти не чувствую, - он отскочил от огромной синей жижи.
        - Сестра нас убьёт, так что лучше послушайся. Меньший масштаб повреждений - меньше получим.
        - Блин, - остановился маг. - А ведь точно.
        В конце концов ему пришлось принять неизбежные объятия и окунуть руки в булькающую склизкую штуку.
        - Ну ты крут! - подошёл Корова. - Не знаю, что бы мы без тебя делали!
        - А ты разве не догадывался, что она настолько быстрая? - спросил парень.
        - Нет, - помотал он головой. - Только о яде и управлении воздухом знал.
        - Кстати, как она выжила после Соляриса? - вклинился я в разговор.
        - Ну вот воздухом и укрылась, - ответил бык. - Когда я забежал, она в своеобразном коконе из ветра сидела. Видимо, другие этой способностью не обладали.
        - Видимо, - взгляд упал на угольки. - Ну ничего, ещё одно такое заклинание, и мы и третий этаж зачистим!
        - Не зачистим, - вздохнул Адам.
        - А? Почему? - спросила за меня высшая химера.
        - Только раз в три дня так могу, - он показал перчатки с потухшими символами.
        - Блин, - поник минотавр. - Му-у.
        - А какого тогда чёрта ты использовал её не на последнем этаже? - спросил я.
        - Я не знал, что такой долгий откат. Блин, я даже силу заклинания не знал, поэтому и барьер такой слабый поставил. Прости, - он вздохнул и понурил голову.
        Повисла неприятная атмосфера.
        "Блин, всё выглядит, будто я ругаюсь".
        - Да ладно, я не виню. Главное, что справились. У тебя ещё осталась энергия?
        - Да, ещё много, - кивает парень. - Как и слабый барьер, заклинание с перчаток её почти не ест.
        - А чего тогда кровь из носа пошла?
        - Из-за слабого барьера. Так вообще-то нельзя делать. Если и вливать много энергии, то в заклинания уровня повыше - у них вместилище для этого в разы больше. Мелкий же барьер мне отдачей всё возвращал.
        - Ну ты оклемаешься?
        - Конечно. Ничего серьёзного. Ещё пару минуток.
        - Что ж, тогда приходи в себя и пойдём дальше. Очень бы хотелось завершить всё за один день, чтобы закатиться в деревушку с радостными новостями.
        Я удалился от паренька и подошёл к человеку-Второму.
        "Так и знал. Пожертвовали они лучницей".
        Передо мной стоял рыжий мужик в кожаных доспехах и с двумя мечами.
        - Второй, чего тело гарпии не занимаешь?
        - Так оно бесполезно же-ш.
        - М?
        - Обугленные мышцы и отсутствие перьев.
        - Ну как-то же она на запредельных скоростях двигалась.
        - Ну вот поэ-т-т-ому тело и не годит-т-т-ся, - подошёл Второй-жук. - Чтобы так двигаться, ей пришлось снят-ть ограничения с тела. Хозяин, её костям пиз…
        - Понял, - кивнул я. - Ну тогда сожрите её кто-нибудь. Третья, разлепись и займись!
        Оставив частичку на Адаме, она поползла поедать пережаренные шашлыки и освободилась лишь по прошествии пяти минут.
        - Так, ну, здесь больше ловить нечего? - осматриваюсь в последний раз и замечаю кивки товарищей.
        - Хозяин, есть предположение, - поднял руку Корова.
        - Слушаю.
        - Мне кажется, Адаму стоит получше подготовиться к следующему боссу.
        - В смысле? Почему?
        - Я так подумал, если я - босс, завязанный на силе и телосложении, гарпия - на ловкости и скорости, то последним должен быть маг с энергией и заклинаниями.
        - Хм, - я приложил руку к подбородку.
        - А так как это паучиха, то без дальнего боя нам её не достать, правильно? - говорил бык. - Лучников нет, поэтому вся надежда только на мага. Если мы и разберёмся с мелочью, то босс явно будет на возвышенности ползать - она ведь паук. А при том нужно будет ещё нас защищать барьерами, ведь только они магию и останавливают.
        Адам задрал брови.
        Впрочем, как и все в комнате. Мистеру не хватало только белой рубашечки и элегантных очков.
        - Ты откуда такой умный народился? Ты серый кардинал? Гений деревни скрытой пещеры?
        - Хе-хе, не знаю, - почесал он макушку.
        - А ведь и впрямь, - кивнул маг. - Похоже, так оно и есть. Получается, здесь мне придётся выложиться на полную, - он вздохнул и встал с камня. - Ладно, пойдём. Раньше сделаем - быстрее вернёмся.
        - Угу, - киваю я. - Все в прошлое построение!
        Спустя минуту мы стояли ровно так же, как и в начале рейда.
        - Корова, сколько твоих осталось?
        - Было двенадцать, стало семь.
        - Херово. А что произойдёт, когда мы завершим подземелье? Химеры продолжат тебе подчиняться?
        - Не знаю, - пожал он плечами.
        - Короче, - шепчу я на коровье ухо. - Как только Адам уберёт барьер, сразу же выпускай всех оставшихся. Неизвестно, останутся ли они к нам лояльны или нет.
        - По-о-о-онял, - шепотом протянул Мистер.
        - Ну всё, народ, погнали!
        Мы протиснулись в очередную копию наклонного коридора, преодолевать который на сей раз пришлось более получаса.
        "Вот будет веселье, если телепорты здесь не работают, и подниматься придётся на своих двоих".
        - Проход, - Адам вскидывает руку. - И даже отсюда я вижу шевелящиеся силуэты. Чёрт, много.
        - Готов поливать огнём?
        - Естественно, - он тряханул руками и залил землю искрами. - Отойдите.
        Все обитатели паучьего царства вмиг повернулись на неожиданную вспышку и явили вид сотен светящихся глаз. Навскидку я не мог определить количество врагов, но в одном сомневаться не приходилось - сотни, если не тысячи. И неизвестно, служило ли тому виной несметное количество глаз одной особи, или же мы и впрямь столкнулись с ордой арахнидов.
        - Фу, - сказал Адам и поставил барьер. - Пауки.
        Комната оказалась удивительно огромной, размерами не уступающая площади деревни.
        |Внимание, вы активировали событие “Последний этаж куриного лабиринта”|
        |Вход в лабиринт сторожит Босс и его верные прислужники|
        |Цель: победить всех врагов|
        |Награда: судьба Великого Леса. Изменение всех характеристик на {+60}|
        
        |Внимание, вы встретили Босса события - Рахнера|
        - Вы смогли уничтожить остальных стражей, - прошипел женский голос. - Но сможете ли вы одолеть ме…
        - Ага, - с рук Адама срывается поток ревущего пламени и устремляется на огромного паука в центре комнаты.
        - А-А-А-А-А, - заверещал Босс.
        Если вы когда-то видели турбины самых огромных самолётов, то вполне можете представить диаметр потока пламени из рук мальчугана.
        Комнату заполонило шипение сгораемых арахнидов. Температура поднялась до столь высокой отметки, что окружающая нас атмосфера задвигалась волной, как бывает при контакте холодного и горячего воздуха.
        Несмотря на толстый и едва прозрачный барьер, спустя полминуты по телу выступил пот, а каждый вздох порождал обжигающую лёгкие боль.
        - Готовьтесь забегать! - кричит сквозь рёв Адам. - Они больше не умирают!
        - Корова, первыми отправляй химер! - кричу стоящему позади монстру.
        - Сейчас! - маг одёргивает руки и отпрыгивает в сторону.
        - В бой! - завыл Корова.
        В тот же миг мимо пронеслась стая химер, и без лишних сомнений они запрыгнули в сплошной чёрный дым.
        Минотавр так же едва не зашёл в помещение, но моя вовремя вскинутая рука его остановила.
        - Позже. Не все враги погибли, - поясняю я. - И нужно избавиться от лишней угрозы, ведь химеры могут перестать тебе подчиняться.
        Послышался скулёж, и первый силуэт в тёмном пространстве замертво упал.
        - Ни черта не видно, - прорычал я. - Адам, можешь дым разог…
        Раздался громкий хлопок, и всё в комнате - в том числе пепел с дымом - придавило к земле.
        - Вы думали, что сможете убить меня таким жалким способом? - заговорила откуда-то паучиха.
        В живых осталось пять химер и сорок один паук.
        Команда Смертельных Повелителей Смерти - 7
        - Я не позволю забрать сферу! - раздался шипящий крик.
        Комнату на миг озарил тусклый зеленый свет, и в землю вонзилось около десятка фантомных жал. Атака была скорее неаккуратным выбросом, нежели точечным выстрелом, а посему и попала в бедро всего одной химеры.
        Затем босс атаковал вновь, на сей раз одиночным броском. Из-за довольно узкого прохода я не видел паучиху полностью, однако лишь по тени понятно, что с места она не двигалась.
        "Твою мать, как бы здесь помогла Арианна!"
        - Второй, Цеп, - говорю я и машу рукой в сторону разгорающегося сражения.
        Ближе всех ко входу стоял Жук. Он вскинул зазубренный меч и выбежал в комнату. Стоило лишь его лапе оказаться на всё ещё горячей и почерневшей от огня земле, как рукой он хватается за стену, ловким движением на неё взбирается и по пути отрубает лапу пауку, заставляя того свалиться на сталагмит.
        Следом проход открылся для человека-Второго. Он выбежал в помещение и вихрем рубанул по голове сразу двух арахнидов. Враги пронзительно запищали и набросились на вторженца, заставив того уклониться от первого укуса и контратакой прибить паука к земле. Однако, второй арахнид всё же достаёт его и со спины вонзает хелицеры в шею, на что человек лишь оскалился и перебросил врага через плечо.
        "Уверен, они ядовитые. Однако, слаймам плевать".
        Почти одновременно с человеком выбежал Цеп и раздвоился на пути к первой жертве. Бежавшая спереди иллюзия приблизилась к врагу и спровоцировала на атаку, однако вместо ожидаемой плоти тот встретил лишь воздух и раскрытую под прямым углом пасть собаки.
        И последним из восставших жителей Инферно в бой ворвалось растение. Оно выбежало в помещение, пару раз крутануло головой в поисках цели и с разворота метнуло копьё аккурат в голову паука на стене, спасая себя-жука от незаметной атаки.
        "Чё? И как он будет его оттуда доста…" - стоило лишь возмутиться, как я заметил, что кисть в виде переплетённых лиан всё ещё находится на древке оружия, а вся рука тянется от Второго до стены.
        Он дёргает плечом, притягивает копьё и прямым уколом отрубает лапу насекомому.
        "Ого! Почти как Гнев!"
        Однако хоть Вторые и показали себя сверхэффективно, мне всё же не удалось насладиться их триумфом.
        "И избавиться они решили именно от лучника…" - вздохнул я от вида очередной прибитой химеры.
        Из её головы торчало зелёное фантомное жало.
        В живых осталось три химеры и сорок три паука.
        - Корова!
        Глаза минотавра вмиг покраснели, канаты мышц вздулись, а из носа пошёл пар. Бык слегка наклонился, пару раз взбил землю и громоподобной поступью разогнался до ближайшей кучки пауков.
        Враги заметили приближение высшей химеры - ещё бы не заметили - однако подоспевший Цепеш создал иллюзию с другой стороны паучьего строя и не позволил тому рассыпаться. Как итог - Мистер добежал до скопления насекомых и пронзил рогами сразу троих.
        Я впервые увидел, сколь эффективна может быть наша армия.
        Бой разгорелся с новой силой. С прибытием почти всей группы химеры получили хоть какое-то пространство для манёвров, ведь не прекращающийся обстрел жалами теперь почти полностью впитывали слаймы.
        Однако, радость оказалась недолгой.
        Стоило лишь паучихе попасть по жуку и растению пару десятков раз, лишая первого задней лапы, а второго свободной руки, она поняла их неуязвимость к яду и вновь переключилась на химер.
        И несложно догадаться, кто из обитателей первого этажа привлекал больше всего внимания.
        - Снежка, не высовывайся, - вскидываю я руку.
        Тандем Коровы и Цепеша вихрем проносился по скоплениям врагов. Минотавр, обладая крепкой шкурой и покровом из Первого, без страха впрыгивал в подготовленное поле для жатвы и двусторонней секирой сотрясал землю, разрубая врага надвое и порой просто втаптывая его копытом.
        В живых осталось три химеры и тридцать три паука.
        И, вновь повторюсь, радость была недолгой, ведь паучиха нашла новую цель.
        Используя самый первый приём, она разбросала множество клинков по всей комнате и попала лишь по отвлечённому минотавру, пронзая его спину и заставляя Первого почернеть от впрыснутого яда.
        Это оказалось первым тревожным звонком, ведь её клинки пробивают шкуру Коровы.
        Через мгновение от попадания она вновь выпустила жало и попала быку аккурат в локтевые связки левой руки, заставив перехватить секиру в одиночный хват и потерять треть боевой мощи.
        - Второй, крой быка! - ору я.
        Человек с двумя мечами кивает, разбегается и метает клинки в крадущихся к Мистеру пауков. Стоило обоим орудиям пронзить цели, как паучиха махнула одной из лап и вновь пустила жало, от чего Второй оттолкнулся от камня и прикрыл телом разворачивающегося Мистера.
        Однако, Рахнера всё же была именно пауком, а как известно, у паука восемь конечностей.
        Она окончательно развернулась к минотавру и принялась с удвоенной скоростью махать острыми лапами, раз в секунду выпуская мерцающее зелёное жало.
        Корова получил ещё два укола в грудь, взвыл от боли и вскинул секиру на пути к ядовитым клинкам.
        "Какого?.." - я дёрнулся и едва не выбежал на помощь.
        Мерцающие жала прошли сквозь сталь оружия и пронзили бедро минотавра.
        Он завыл ещё сильнее и отскочил от молниеносной магии. К тому времени Первый уже давно окрасился в тёмно-зелёный цвет от излишнего яда.
        - Адам, помоги им!
        "Чёрт, это и впрямь магия!"
        - Действуй как можно осторожней! Не попадайся под жала!
        - Да я и сам понял, - кивнул он и исчез во вспышке.
        Мальчик появился за спиной минотавра и тут же вскинул руки, порождая защитный экран и останавливая три тонких жала.
        С потолка спрыгнуло ещё десять насекомых, некоторые из коих упали аккурат к Адаму за барьер.
        - Чёрт! - вскрикивает он.
        Парень порождает из руки огненный клинок, с разворота разрубает прыгнувшего паука и едва успевает телепортироваться от следующего укуса.
        Вспышка, и силуэт мальчика появляется в паре метров от возникшей опасности. Он соединяет руки, создает хлыст и уже было им взмахивает, как сразу три жала едва не пробивают его тело.
        Вновь телепорт, на сей раз на сталактит, и вновь ловко пущенное жало заставляет уклониться.
        Опять скачок. И опять.
        Снова и снова, куда бы Адам не прыгал, многоглазая Рахнера тут же пускала в него жала половиной своих лап, второй продолжая расстреливать Цеппеша и минотавра.
        Корова истекал кровью, едва успевая отскакивать хотя бы от части снарядов, и уже не мог поднять оружие. Его тяжёлая одышка чувствовалась даже отсюда, а медленно прикрывающиеся глаза показывали текущее состояние - если так продолжится, он умрёт. Может Первый и мог бы хоть как-то замедлить кровотечение, однако занятый поглощением яда, он и так изо всех сил оттягивал смерть напарника.
        В живых осталось две химеры и двадцать пять пауков.
        Мы проигрывали. Это понимал я, это понимал и Адам.
        Второй-человек с трудом отмахивается от оцепления из пауков, жук лишился почти всей мобильности после потери конечности, а растению не удавалось попадать по приноровившимся к копью врагам.
        Звук открывающихся порталов ни на секунду не прекращался. Временами я видел мелькающий силуэт Адама, а временами лишь вспышку его телепорта, однако тяжелое дыхание и дрожь вспотевшего тела словно выделялось из гущи всей битвы.
        "Странное… чувство", - я словно ощущал каждый элемент боя, хоть прямым взглядом не видел и половины.
        Адам скакнул наземь, скрестил руки и породил два огненных клинка, устремляя полный злобы взгляд на смеющуюся Рахнеру.
        "Чёрт, почти ничего не вижу! Однако высовываться опасно - одно попадание в голову, и я труп"
        Маг вновь перемещается к стене, скачет к выступу на противоположной стороне, затем к сталактиту на потолке и цепляется за него огненными пальцами.
        - Ах ты человеческий крысёныш! - заверещал Босс.
        Траектория прыжков парня оказалась слишком зигзагообразной, а потому и довольно длинные лапы под конец манёвра спутались и не смогли пустить жало в висящего неподалёку мальчишку.
        Он подтянулся, упёрся ногами в сталактит и после толчка тут же исчез во вспышке портала.
        Раздался скворчащий звук
        "Твою мать, молодец, Адам!"
        Однако, как оказалось, бой ещё не завершился.
        Мальчик вновь очутился на земле и скрестил руки, порождая уже потухшие клинки и задирая голову к Рахнере.
        Затем прыжок к стене, к уступу на другой стороне и опять к сталактиту, всё так же цепляясь за него огненными пальцами.
        И, что самое забавное, паучиха вновь повелась на тот же трюк - её лапы запутались, как и в первый раз.
        - Ах ты человеческий крысёныш! - заверещал Босс.
        "Идиотка", - ухмыльнулся я.
        Скачок, и пространство наполняется приятным звуком скворчащего мяса.
        "Победа?" - Адам прыгает в центр комнаты, скрещивает руки и создаёт клинки. - "Видимо, нет", - маг вновь скачет по стенам и уступам. - "Насколько же у неё прочная шкура?"
        Огненными пальцами парень цепляется за сталактит.
        - Ах ты человеческий крысёныш! - верещит Босс с запутавшимися лапами.
        Вспышка - шипящий звук поджаренного мяса.
        Адам вновь в центре комнаты. Он скрещивает руки, воссоздаёт клинки и смотрит вверх.
        "Видимо, очень прочная шкура…" - я нахмурился, а мальчик вновь телепортировался на стену. - "Сколько же он собирается её бить? Почему он так упрямится, а не попробует что-то новое? Клинки же её не пробивают!"
        - Ах ты человеческий крысёныш!
        Мальчик встаёт в начало цикла - снова его силуэт в центре комнаты, и снова он скрещивает руки.
        - Адам, попробуй, как с гарпией! - ору я задравшему голову магу.
        Он быстро кивает, встряхивает руками и тушит клинки.
        Телепортировавшись от очередного залпа жалами, он заскакал по всей комнате, как и в начале боя.
        - Мистер, последний рывок! - кричу Корове. - Готовься, как с гарпией!
        Он так же кивает и из последних сил перехватывает секиру в две руки.
        "Если сил мальчишки не хватает пробить тушку босса, то у быка её точно хватит!"
        - Готовься! - орёт Адам откуда-то сверху. - Слева!
        Парень выскакивает из портала аккурат в воздухе центра комнаты. В полёте он разворачивается вверх, скрещивает руки и порождает вспышку огромного портала.
        Паучиха с пронзительным писком валится наземь возле Коровы. Готовый к выпаду, он лишь с разворота вонзает секиру в податливое мясо и разрубает Рахнеру надвое, отправляя человеческий торс в полёт на другой конец комнаты.
        "Вхух, победа", - с ухмылкой на лице я потёр глаза. - "Даже моё участие не понадобилось", - слышится звук телепорта. - "Осталось остальных добить", - вновь телепорт. - "Даже для Инферно мы не слабаки. Наконец я обладаю хоть какой-то си…"
        - Готовься! - орёт Адам. - Слева!
        - Что?! - я резко убираю руки от глаз и вскидываю голову.
        Парень выскакивает из портала аккурат в воздухе центра комнаты. В полёте он разворачивается вверх, скрещивает руки и порождает вспышку огромного портала.
        Паучиха с пронзительным писком валится наземь возле Коровы. Готовый к выпаду, он лишь с разворота вонзает секиру в податливое мясо и разрубает Рахнеру надвое, отправляя человеческий торс в полёт на другой конец комнаты.
        - Какого?..
        Я моргаю.
        Труп Рахнеры исчез из центра комнаты, а Корова вернулся в начальное, готовое к выпаду положение.
        - Готовься! Слева!
        Адам в полёте скрещивает руки, создаёт портал под боссом и вываливает его рядом с Коровой.
        Разворот, взмах - человеческая часть Рахнеры отлетает в сторону.
        - Нет… - глаза закрылись против воли. - Нет-нет-нет-нет-нет, - я мотал головой и невольно шагал вперёд. - Только не это!
        - Готовься! Слева!
        Телепорт паука - взмах коровы - смерть босса.
        [Надпись:
        Идущую стрелку часов
        к нулю возвращает
        острая лапа]
        - Готовься! Слева!
        Босс умер. Я моргнул.
        - Готовься! Слева!
        Вновь.
        - Готовься! - яркая вспышка.
        И вновь.
        - Слева! - грохот падающего босса.
        Из раза в раз.
        - Готовься! Слева! - крик мальчишки.
        С каждой смертью паучихи я моргал против воли.
        С каждым морганием время откатывалось назад.
        "ДЕРЬМО!" - я ударил рукой по камню и порезал верхний слой кожи.
        - Готовься! Слева!
        Рука исцелилась после очередного цикла.
        "Как…" - голова разрывалась от напора мыслей. - "Как её победить?! Почему это вижу только я?!"
        Рахнера умирает в пятнадцатый раз.
        "Адам прекрасно её пробивал! Все те прыжки - просто отмотанное время! Почему я об этом даже не подумал?!"
        - Адам! - ору зависшему в воздухе парню и скидываю Гнев. - К боссу меня.
        Мальчик приземляется наземь, сжимает кулак и переносит меня аккурат к лапе босса.
        Я хватаюсь за толстую чёрную конечность.
        - Гнев!
        - Так мне не показалось… - прошипела Рахнера и вонзила свободную лапу в моё плечо.
        Гнев с характерным треском вылетел из прохода и устремился к владельцу.
        Длинная конечность Босса всё дальше проходила сквозь плечо, ещё сильнее порождая онемение. Однако, его природа крылась в обычной боли, нежели в отказывающих от яда нервах.
        Я бросил взгляд на почему-то всё ещё летящий меч.
        "Почему?.." - клинок замедлялся с каждой секундой. - "ДА КАКОГО ЧЁРТА?!" - остриё остановилось в двух метрах от цели.
        "МАКС, ЗДЕСЬ КАКАЯ-ТО МАГИЯ. Я НЕ МОГУ ПРОЛЕТЕТЬ, МНЕ МЕШАЮТ НИТИ!"
        Одна из лап пронзает плечо держащейся руки, от чего я окончательно соскальзываю и падаю спиной на выпирающий камень.
        Раздаётся хруст.
        "Окно состояния!"
        |Окно состояния персонажа|
        Физическое: повреждение тазобедренных костей. Паралич нижней части тела. Сквозная рана на правом и левом плече.
        Энергетическое: ??????.
        Психическое: ????????.
        Неподалёку мелькает тень паука. Насекомое шипит, вскидывает передние лапы и прыгает на обездвиженного человека в маске.
        - Дерьмо! - левой рукой я переворачиваюсь на живот. - Гнев! - правой с трудом подтягиваюсь за сталагмит сбоку.
        Ядовитые хелицеры проносятся в сантиметре от оголённой шеи и впрыскивают зелёную жидкость в землю, заставляя ту зашипеть и немного оплавиться.
        Меч без труда преодолевает магические путы и вонзается в голову паука, прибивая дёргающееся тело к земле.
        - Адам, как с гарпией!
        - Есть, - мальчик без лишних вопросов телепортирует отвлёкшуюся паучиху.
        Огромная туша вновь падает возле Коровы, и вновь он сносит пол её тела одним лишь взмахом.
        Я открываю глаза.
        Удаляющийся силуэт Рахнеры сопровождается хрустом и ударом о торчащий из земли камень.
        - Гнев!
        Мелькает тень паука, и я вновь повторяю всё те же движения, под итог прибивая его тушку остриём меча.
        - Адам, в проход меня!
        Вспышка, и я появляюсь с мальчишкой в самой начальной позиции.
        - Макс, что случи… - стоило лишь магу меня отпустить, как я тут же упал и ударился рёбрами об острую стену тоннеля. - Что с тобой?! - подбежал он. - Почему ты не можешь сто…
        - Второй, срочно сюда! - во всё горло ору я. - Третий, делись на две части! - обращаюсь к слайму в проходе. - Адам, срочно собери песок или мелкую землю!
        - З-заче…
        - БЫСТРЕЕ!
        Парень исчезает во вспышке.
        Краем глаза я замечаю, как непоколебимый Босс пополз подальше от прохода, а едва ли не все пауки развернулись в мою сторону.
        "Она знает, что я вижу откат времени!"
        Сразу вся группа Вторых подбегает к арке, и лишь человек забегает внутрь, тогда как остальные принялись отбивать нападение и защищать хозяина.
        - Что такое? - спрашивает он.
        - Заползай в моё тело и управляй ногами! Меня парализовало!
        Без лишних тупых вопросов он выползает изо рта и глаз прежней куклы и заползает через открытую рану на копчике, тут же пытаясь поднять меня на ноги.
        - Садись на колени! - говорю я и помогаю ему исполнить приказ.
        - Вот! - из портала вываливается Адам с небольшой кучкой песка. - Всё, что нашёл.
        - Пойдёт. Защищай Корову. Я скажу, когда атаковать.
        - Понял! - кивнул он.
        Удивительно, но в момент боя и стрессовых ситуаций даже детская глупость отходит на второй план.
        - Третья, - я беру два синих комка и ставлю один на землю. - Соедини верхнюю часть с нижней, чтобы область соединения была максимально тонкой. Сделай форму песочных часов!
        Третья - судя по словам Кровавика, это всё же женщина - исполняет приказ и принимает требуемую форму.
        - Раз… - я беру горстку песка и всыпаю в крайнюю верхнюю точку слайма. - Два… три… - песчинки медленно тянутся вниз. - Четыре… пять… шесть… семь… - каждая крупинка с одинаковой скоростью оседает на дне. - Восемь… девять… Третья, уплотнись снаружи, чтобы не потерять форму!
        Взгляд падает на поле битвы. Все химеры ужа давно мертвы, Корове с помощью Адама и Цепеша едва удаётся не ловить каждое пущенное жало, а более тридцати пауков вот-вот прорвут оборону и заползут в тоннель со мной.
        Я переворачиваю часы.
        - Раз… два… три… - рот невольно повторяет отсчёт в голове. - Девять… десять… - вновь переворачиваю.
        Первый паук прополз в проход, однако Снежка тут же вонзается ему в голову и валит наземь.
        - Раз… - тело неумолимо потеет. - Пять… - руки дрожат… - Девять… - из комнаты слышатся всё более тихие вскрики минотавра. - Десять… ДЕРЬМО! - я переворачиваю.
        Два раза часы отсчитывали нужное время.
        - Раз… - крупицы устремляются вниз. - Два… - глаза замечают странную разницу. - Три… четыре… пя… - вскидываю голову. - Адам, как с гарпией!
        Крупицы падали слишком медленно - время замедлилось.
        Раздаётся серия быстрых телепортов, и мальчишка вновь путает лапы Рахнере.
        Его силуэт занимает до боли знакомое положение в воздухе, скрещивает руки и отправляет паучиху к Корове.
        Однако, минотавр даже не смог вскинуть секиру. Сплошь покрытый сотней жал, он едва стоял на ногах.
        Рахнера задирает лапу и направляет её остриё в бычью голову.
        - Дерьмо! - прорычал я. - Меня за спину!
        Мальчишка вскидывает руки, и уже было сжимает кулаки для создания портала, как заранее пущенное жало пронзает его бедро и тут же окрашивает слайма в чёрный.
        - КХА! - вскрикивает он. - Дерьмо!
        Несмотря на сквозную рану, парень всё же сжимает кулаки и выполняет приказ.
        Вспышка, и моё непослушное тело падает на паучью часть босса.
        - Гнев!
        Меч разрывает прибитого паука и в полёте направляет остриё в хозяина.
        - Слезь с меня, никчёмное от… - уже было зашипела паучиха. - А-А-А-А-А, - звонкий, словно потусторонний вопль наполнил всё помещение.
        Гнев пронзил часть её насекомьей тушки, из-за препятствия сменил траекторию и продолжил лететь к хозяину, потроша паучье пузо.
        Моргать не хотелось.
        Босс от бессилия упал на собственные внутренности и уже было направил на меня острую лапу, как вовремя смекнувший Адам телепортировал командира аккурат к лицу человеческой части.
        Я выпал из вспышки и зацепился за обычные оголённые плечи, на секунду вглядываясь в лицо.
        Рахнера оказалась довольно симпатичной женщиной лет тридцати, со множеством зелёных глаз, очаровательными губами и милыми выпирающими клычками.
        Однако, мой сияющий оскал затмевал её красоту.
        - ГНЕВ.
        Меч разворачивает, разрезает на части заднюю паучью часть и устремляется вдоль тела.
        Через мгновение сладких звуков рвущейся плоти каменное остриё разорвало женскую глотку и вылезло изо рта Рахнеры.
        |Внимание, вы победили босса этого события|
        - Всех в тоннель!
        Множество вспышек озаряет место битвы, и спустя секунду привычной слепоты я вижу края узкого прохода и развевающийся плащ мага.
        - Жги.
        Кивок, и Адам порождает барьер.
        Секунда подготовки, и из плывущих от температуры рук вырывается пламя.
        В помещении вновь поднялась нестерпимая жара, голова заболела из-за подскочившего давления, а лёгкие разрывало от каждого вздоха. Казалось, словно в обычном пламени крылась вся злоба мальчишки на единственный пропущенный удар.
        |Внимание, вы успешно завершили событие “Последний этаж куриного лабиринта”|
        |Награда: судьба Великого Леса. Изменение всех характеристик на {+60}|
        Команда Смертельных Повелителей Смерти - 8
        Ручные турбины прекратили порождать пламя, и магический экран тут же спал.
        - Вху-у-ух, - мальчишка выдохнул и упал на задницу. - Вху-ух… - он утёр лицо и смешал кровь с потом.
        - Второй - центр, - приказываю слизню в ногах.
        Спустя несколько мгновений я стоял посреди пепелища и жадно втягивал воздух.
        - Вылезай, - выдыхаю и валюсь наземь. - Победа…
        Тёплая земля приятно согревала спину, а нестерпимая вонь вызывала лишь ухмылку и облегчение.
        - М-мы… - Адам тяжело сглотнул. - И вправду победили?
        Вспышка, парень вываливается из портала неподалёку и едва не запинается о чей-то труп, ловко усаживаясь на камень.
        - А ты не видел сообщения?
        - Видел, - вновь вздохнул он. - Но это слишком странная битва. Даже не верится. Слишком короткая и в то же время слишком измучивающая. Ещё и ты себя странно вёл. Мне казалось, что ты всё на свете знаешь и никогда не сомневаешься. А тут то одно делать, то другое.
        - А знаешь почему?
        - М?
        - Сколько, по-твоему, прошло с начала битвы?
        - Минут десять.
        - А для меня более получаса.
        - Что? В смысле? - нахмурился мальчишка.
        - В прямом. Мы застряли во временной петле, и каждая смерть Рахнеры отматывала минуту.
        - П-погоди… - подскочил маг. - Временная петля?! Но это же магия едва ли не высшего уровня! Как ей может обладать обычный паук-переросток с голыми титьками?! И почему это видел только ты?
        - Без понятия, - пожимаю плечами.
        "Не стоит говорить о проклятии".
        - Но факт фактом - я видел и понимал. Главное, что победили, верно?
        - Ну да… - кивнул парень и случайно ступил раненой ногой. - Ай…
        - Ах, точно, - голова вновь включается и вспоминает о множестве раненых в отряде.
        Двух, если быть точным.
        - Корова, ты как? - ору в сторону тоннеля.
        Сразу после начала боя я не закрывал карту и наблюдал за зелёными ячейками. Тогда я почему-то подумал, что и химеры засчитаются за союзников и замелькают новогодними огоньками на полупрозрачном прямоугольнике. Но как итог - пришлось выпучить глаза и подсчитывать потери самостоятельно.
        А из всех сияющих огоньков ни один так и не потух.
        - Намана, - пробубнил-прогудел Корова. - Ещё бы чуть-чуть, и сдох. Но я не сдох, опасности нет и яд не идёт.
        - Ну короче, жить будешь?
        - Надеюсь. Только восстанавливаться придётся долго. Всё же у паучихи огромная проникающая способность. Чудо, что меня насквозь не дырявило.
        "А вот кое-кого всё же дырявило", - я выгнул голову и посмотрел на сморщенного мальчишку.
        - Адам, ты как?
        - Больно. Ужасно больно, - сквозь зубы цедил он. - Я с трудом держусь, чтобы не заорать и не заплакать. М-макс, кажется я могу посмотреть сквозь рану, - он и впрямь туда посмотрел. - Макс, там дыра, Макс!
        - Ну, кости не задеты, и если ты даже с такой раной умудряешься стоять, то нестрашно.
        - Макс, я сквозь ногу вижу! Это нихера не нестрашно!
        - В общем, - вздохнул я. - Лети к Арианне, требуй зелье и неси сюда.
        - А оно поможет? - его гримаса скукожилась в ещё более непонятное нечто.
        - Конечно. Красотке же нашей плечо залечило за пару минут, значит и вам залечит. Первый, если яда больше нет, то слезай. Адам, как слезет, лети к рыжуле.
        Ядик шлёпнулся наземь, и пространство на миг озарила вспышка.
        - Первые - сюда!
        К повелителю подполз одноногий жук, и подошло безрукое растение в паре с безголовым человеком.
        - Мне нужна кровь. Разрубите трупы. Цеп, тоже им помоги!
        - Принято, - кивнул овощ и направился вместе с братьями кромсать неверных.
        "А теперь", - взгляд упал на мерцающую иконку сообщений.
        |ВНИМАНИЕ, ПРОКЛЯТЬЕ ЭВОЛЮЦИОНИРОВАЛО|
        Вы поглощаете характеристики перегруженных врагов. Чем дольше на них действует проклятье, тем выше скорость поглощения
        "Вхух, ну, вроде и всё", - я вновь упал затылком на мягкий пепел. - "Так хорошо…" - глаза медленно закрывались. - "Так спа-а-атеньки хочется. Никуда бы не уходил", - едва не пищал голос в голове.
        "ПРА-А-А-ВИЛЬНО. ПОЧУВСТВУЙ ВСЁ ВЕЛИКОЛЕПИЕ НИЧЕГОНЕДЕЛАНЬЯ", - с наслаждением протянул Лень. - "ЕЩЁ ДВЕ ЭВОЛЮЦИИ, И Я ПЕРЕЙДУ НА ВТОРУЮ СТАДИЮ. ПРОДОЛЖАЙ, МНЕ НРАВИТСЯ".
        Резкая вспышка вытягивает меня из полудрёмы.
        - Вху-у-ух, - тяжело дышал Адам. - Наконец.
        - Ну что там?
        - Во! - он протягивает пять бутыльков. - Это оказалось охренеть как сложно.
        - А?
        В это время к повелителю подошёл Второй-растение и отрицательно покачал головой - крови нет.
        Увы, это я уже и сам понял.
        - Арианна ни в какую не хотела их отдавать. Требовала перенести и её сюда, чтобы она убедилась, что мы не ранены. Пришлось врать. Хорошо, что я заранее ногу перемотал, иначе бы точно не отвертелся.
        - Ложь во благо - хорошая ложь. Если не отдавала так, то пришлось соврать. С девчонками тебе часто придётся юлить, привыкай.
        - Ага, только вот мне никто не поверил! - взмахнул он руками и едва не выронил бутыльки. - Стал бы кто просить сильнейшие зелья исцеления просто так, а не ради спасения полудохлых товарищей? Пришлось воровать порталами прямо из кармана.
        - Ну, в любом случае, всё хорошо, что хорошо кончается. Вылей порцию себе на ногу, залей мне в рану, - я перевернулся и задрал край рубашки и плаща, оголяя открытую рану спины. - И Корове дай выпить.
        - Ура, - вздохнул он и с удовольствием залил сквозную рану зельем, ни на секунду не отвлекаясь от затягивающейся плоти. - Ка-а-айф, - под приятный шипящий звук он вылил красную воду мне на спину и выдвинулся к минотавру.
        По прошествии минуты я наконец задрыгал ногами и встал собственными силами.
        |Окно состояния персонажа|
        Физическое: ушиб тазобедренных костей. Затягивающаяся рана на правом и левом плече.
        Энергетическое: ??????.
        Психическое: ????????.
        Не обращая внимания на пресловутую загадочность вопросов - привык уже к необъяснимой дичи - я с характерной картофельной мордой осмотрелся вокруг.
        Ко мне вальяжно шла собака и активно размахивала хвостом.
        - Адам, а когда ты здесь летал, не видел случайно ещё одной комнаты?
        - Не-е, - кричал он с прохода. - А что?
        - Чтобы спасти жителей деревушки, надо сферу найти.
        - Каво?
        "Ах, ёп твою мать, он же знать не знает, что кто-то что-то знает!"
        - Ну, по легенде местной настенной живописи, здесь хранили сферу. Нужно её отыс…
        Цепеш раскрыл пасть, и на землю со звоном упал тёмно-синий стеклянный шар.
        - Ха? - задрал я бровь. - Откуда это?
        Пёс тихо тявкнул и ткнул мордой в сторону паучихи.
        - Ля какой, вы посмотрите, - я потеребил пса за ушком. - Кто у нас хороший мальчик? А кто это у нас хороший мальчик?
        Цепеш высунул язык и ещё пуще замахал пропеллером.
        "И впрямь милый".
        Однако, какое бы удовольствие не вызывал вид счастливого пёсика-убийцы, поднять обслюнявленную сферу всё же пришлось.
        |ВНИМАНИЕ, ВЫ НА ПОРОГЕ ВЫБОРА СОБЫТИЯ|
        |Вы подобрали предмет, позволяющий вам решить судьбу всей локации|
        Предмет: Животная Истерия
        Описание предмета и предлагаемых событий: Пока сфера активна, все животные в данной локации ведут себя более агрессивно.
        Вам доступен выбор: активировать вторую стадию и запустить событие "Король Бешенства" или разрушить сферу и вернуть жизнь животных в прежнее русло.
        Событие "Король Бешенства": животные в данной локации сходят с ума и собираются в огромные стаи для убийства всех разумных существ. Когда от населения локации останется лишь 10%, вы получите полную власть над обезумевшими животными.
        Активировать вторую стадию?
        ДА/НЕТ
        - М, вот как оно работает, - с вытянутыми губами закивал я.
        Сфера влетает в острый сталагмит и разбивается вдребезги.
        - Адам, всё, нам здесь ловить нечего. Всех закинь в лагерь, а себя и меня в деревушку. Снаряжение с первого этажа потом принесём.
        - Угум, - кивает он и порождает из рук искры.
        Во вспышке улетела первая партия. Затем, спустя несколько секунд отдыха, мальчишка щёлкает пальцами и наконец возвращает нас домой.
        Как всегда, телепорт встретил пользователей несколькими секундами слепоты и звона, от чего глаза по привычке неистово заморгали.
        Однако, через мгновение звон перекрылся жужжанием.
        - Что за…
        Слепота пропала, и первым я увидел небольшие жилые домики.
        Домики, с которых плавно спадали шмелиные трупы.
        Их было десятки, если не сотни. Разорванные, продырявленные, порою без головы, а порою и без половины тела - они словно являлись вторым после дерева материалом, из коих отстраивалась деревня.
        Стоял плотный запах железа.
        "ДА ЧТО ЗА ДЕРЬМО?!" - сжал я челюсть.
        Незнание.
        Над головой пролетела оса. Она направлялась из центра деревни к ближайшему дереву Великого Леса. Однако, стоило ей на секунду над нами задержаться, как святящаяся стрела пронзила ей голову, развернулась в полёте и продырявила грудь, выпуская шлейф зелёной крови.
        - Адам, помогай! - кричу я и приказываю Гневу упасть наземь.
        - Х-хорошо! - сказал ошарашенный мальчишка и вскинул руки. - Хорошо, - он завертел головой и слегка расслабился. - Хорошо… - с последней фразой его тело вновь расслабилось. - Они… улетают?
        Да, стоило нам появиться, как шмели и осы принялись нескончаемым роем покидать деревню.
        - Макс! - слышится знакомый женский голос.
        С ближайшего здания мелькает тень, и Арианна ловко приземляется на взъерошенную от телепорта землю.
        - Арианна, что произош… - я повернулся на девушку.
        Вместо обаятельного ранее солнышка меня встретило залитое кровью тело, более десятка открытых ран и дрожащие от анемии руки вкупе с бледной кожей.
        - Вы пришли… - прошептала она. - Пожалуйста, помогите…
        Девушка выронила лук и сделала пару шагов в попытке удержать равновесие.
        - Помогите им. Я их спасла…
        Лучница куклой упала на землю.
        ТЫ НЕ МОЖЕШЬ БЫТЬ ПЛОХИМ
        Женский голос эхом отразился в резко опустевшей голове.
        ПРОШУ, СПАСИСЬ ХОТЯ БЫ ТЫ. О БОЛЬШЕМ Я И НЕ МЕЧТАЮ
        Тело задрожало, а взгляд заметался по каждой ране на теле Арианны.
        "Нет-нет-нет-нет", - гудел тандем голосов. - "ТОЛЬКО НЕ СНОВА!"
        - Ни одной жертвы… всех спасла, - продолжала шептать она со стеклянными глазами. - Я… я всех спасла…
        - Эй-эй-эй! - я подбежал к потерявшей сознание Арианне. - Очнись! Арианна, очни… - взгляд упал на вздымающуюся грудь, а пальцы едва нащупали пульс на шее.
        "Жива…" - глаз вновь задёргался. - "Она всё ещё жива…"
        - ТВА-А-А-РЬ! - завопил Гнев на всю деревню.
        "Почему? Почему-почему-почему-почему?! ПОЧЕМУ Я ВНОВЬ НИЧЕГО НЕ ЗНАЮ?!"
        |ВНИМАНИЕ, ПРОКЛЯТЬЕ ЭВОЛЮЦИОНИРОВАЛО|
        Каждое ваше действие вызывает в противнике злобу. Чем сильнее его ненависть, тем сильнее проявляются связанные с этим галлюцинации
        - Адам, неси из лагеря Второго-слизня!
        - Ч-что происх…
        - БЫСТРЕЕ, Я СКАЗАЛ!
        Вспышка.
        Девушка тяжело дышала и не прекращала дрожать.
        - Боже-боже-боже, держись! - процеживаю сквозь зубы и вглядываюсь в белое лицо. - Почему? Почему это произошло?!
        "Что именно? Нападение на деревню или близкая смерть девчонки? Уверен, что интересует тебя второе. Так всё просто - потому что наш эгоизм вновь превыше дорогих людей. Мы забрали все зелья, обманули, избавились от лишней помехи - много причин, почему это произошло", - откликнулся Свет.
        "Но мы ведь не знали", - сказала Тьма.
        "Это лишь жалкая отговорка идиотизму. Мы теряли всё по вине собственного эгоизма. Считали, что знаем всё. Вот и результат - погибает доверившийся нам человек. Один из немногих".
        Дыхание девушки замедлялось. Она умирала.
        "Я не позволю ей умереть. Слишком много я предавал доверие людей. С меня уже достаточно".
        "Молись", - сказал Свет и вновь растворился в сознании.
        Звук портала, и неподалёку появляется маг в компании слайма.
        - Зелье сюда! - вслепую вскинутая рука ощущает холодное стекло. - Второй, слушай внимательно. Сейчас я вылью в тебя зелье, и ты должен доставить его напрямик к ранам, понял? Ты должен залечить все смертельные ранения.
        Слайм булькнул и покрыл девушку в ожидании зелья.
        Ловким движением я вскрываю пробку и вливаю красную жидкость во Второго, с беспокойством наблюдая, как он затекает в каждую рану, найти кои не составляло проблем.
        Спустя минуту слайм покидает тело девушки.
        - Второе! - рука вновь ощущает стекло, на сей раз вместе с прикосновением ледяной и дрожащей руки мальчишки.
        Я аккуратно придерживаю голову девушки за окровавленный затылок, второй дрожащей рукой открываю рот и медленно вливаю зелье, кое та рефлекторно проглатывает.
        Пальцы чувствуют слипшиеся от крови волосы, а глаза неотрывно следят за вздымающимся от дыхания животом.
        Я хотел, чтобы он так и продолжал вздыматься. Я хотел, чтобы она дышала.
        - Какого чёрта… - шёпотом прорычал я.
        "ЭТО ИЗ-ЗА СФЕРЫ. ВИДИМО, ПАУЧИХА САМА ПЫТАЛАСЬ ЕЁ АКТИВИРОВАТЬ".
        "С чего ты взял?"
        "БЕШЕНСТВО - ГНЕВ. ОТ СФЕРЫ И ОТ ШМЕЛЕЙ Я ЧУВСТВОВАЛ ОДНУ И ТУ ЖЕ ЭМОЦИЮ. ПРАВДА, В ПОСЛЕДНИХ ЕЁ ПОЧТИ НЕ ОСТАВАЛОСЬ".
        "Значит, они не вернутся?"
        "НЕ ДОЛЖНЫ. НУ, ПО КРАЙНЕЙ МЕРЕ, Я ТАК ДУМАЮ. ДАЖЕ ВСПОМИНАЯ ПЕРВЫЕ ШАГИ ПО ЛЕСУ, СИГНАТУРА ЭМОЦИЙ ТОГДАШНИХ НАСЕКОМЫХ И СЕГОДНЯШНИХ РАЗИТЕЛЬНО ОТЛИЧАЕТСЯ. ДУМАЮ, ОНИ И ВПРЯМЬ УСПОКОЯТСЯ".
        - Ничего… - прошептал я и убрал с лица девушки окровавленные локоны. - Ничего, мы тебя спасли. Мы успели.
        "Ненавижу. Ненавижу-ненавижу-ненавижу! Как же я себя ненавижу! Собственный идиотизм, собственную тупость!"
        Я наконец набрался смелости поднять глаза.
        Увиденный ранее ад и впрямь существовал в реальности - десятки, если не сотни трупов так и продолжали лежать на своих местах.
        Из-за угла самого крайнего строения - дома Арсалин - выглядывало множество жителей. Спустя несколько минут тщательного осмотра старейшина набрался смелости и вышел на свет, всё так же продолжая озираться по сторонам.
        Но несмотря на явный страх, он непоколебимо двигался в нашу сторону.
        - Г-госпожа жива? - спросил он.
        - Да. Мы едва успели, - киваю я. - Ей нужен отдых.
        "Повезло. Если бы не зелья, она бы погибла", - вновь вклинился Свет.
        - Тогда срочно в дом! Нужно уложить её в кровать.
        - И вправду, - вздыхаю и вновь перевожу взгляд на лицо спящей девушки.
        Грудь всё ещё вздымается, а пульс с каждой секундой выравнивается.
        Я счастлив.
        Аккуратно поднимаю Арианну на руки, левой удерживая голову, словно младенцу.
        - П-прости, - дрожащим голосом говорит Адам.
        Я остановился, и повернулся на мальчишку - он сжимал края штанов и не осмеливался поднять взгляд влажных глаз.
        - Это ведь я забрал все зелья! Это ведь я не убедил их отдать! - дрожь в голосе ощущалась всё больше. - А если бы мы не успели? А если бы…
        - Адам, заткнись.
        Мальчик всё же поднял широко распахнутые глаза.
        - Хватит ныть. Это был мой приказ, и моя вина, что я не уточнил количество зелий. Это я не дал указаний, убеждать или воровать. Если бы Арианна погибла - это была бы только моя вина.
        - Н-но…
        "Мелкий ублюдок", - прорычал Свет. - "И даже тот, кем мы дорожим, пытается надавить на больное!"
        Я вспомнил обессиленный шёпот, холод женского тела и замедляющийся пульс.
        Руки вновь задрожали, а под глазами предательски закололо.
        - И ты ведь это прекрасно понимаешь, правда? Хочешь, чтобы тебя пожалели? Хочешь, чтобы похвалили за исправное исполнение приказов и сказали, что ты не виноват?
        - Н-нет, это неправ…
        - Хорошо, ты добился своего - ты не виноват. Но что, если бы я сказал иначе? Если бы я сказал: "Да, Адам, Арианна чуть не сдохла исключительно из-за тебя. Ты нас подставил". Тебе бы стало лучше, если бы помимо собственных тараканов в голове это высказал ещё и я? Смог бы ты выдержать мой взгляд? Взгляд того, кого предал?
        - … - мальчик понурил голову и едва сдерживал плач.
        Краем глаза я заметил стоящую вдалеке принцессу. Она внимательно слушала, и видно, что хотела вмешаться ради защиты брата.
        "Ну давай, дрянь, попробуй. Я и тебя размажу".
        - Но ты знал, что не виноват. Тебе просто хотелось окончательно в этом убедиться, - я развернулся. - Мне херово, Адам. Больше, чем тебе. Ведь именно по моей вине всё произошло. И ты решил сбросить лишние переживания через меня. Что ж - сбросил. Ты не виноват. Понравилось? Стало легче?
        Я сделал шаг.
        - Нет, ты просто нагадил в душу сразу обоим. Ты напомнил мне о собственном идиотизме и получил за это наказание. Пора взрослеть. Тебя не будут постоянно утешать в мире, где на каждом тёмном углу могут прирезать, а жители бедной деревушки вынуждены отдавать дочерей в рабство.
        Я, не отрываясь, смотрел на принцессу.
        Она попятилась назад.
        - И запомни - плакать можно либо от счастья, либо от непоправимого. Ты плачешь от стыда, страха и осознания собственной глупости, а должен от счастья, что мы всё же спасли Арианну. По крайней мере, она бы не хотела, чтобы я всё это высказывал, а ты - выслушивал. Порадуйся за неё - ведь она герой. Здесь не место горю. Совершенно.
        С последними словами я зашагал вслед за терпеливо ожидающим старейшиной.
        Похоть - 3
        - И да - пусть Арионис сожрёт всех ос, - говорю напоследок.
        Мы зашли в дом.
        Несмотря на полуденное солнце снаружи, прямой коридор на втором этаже наполняла тьма.
        - Прошу, - открыл он одну из множества дверей и указал рукой внутрь. - Спальня с лучшей кроватью в деревне.
        Я зашёл. Комнатка представляла собой довольно маленькое квадратное помещение с завешанными окнами, подоконником, деревянной кроватью и тумбочкой поблизости.
        - Извините, что матрас и простыня из такого ужасного материала, но это и вправду лучшее, что есть в деревне.
        - Ничего. Отодвиньте одеяло.
        - К-конечно! - спохватился старейшина.
        Я положил спящую девушку на кровать, присел для удобства и накрыл её довольно мягким плюшевым одеялом.
        - Что ж, Арианна, - я вновь поправил локоны и взял девушку за руку. - Мы тебя спасли.
        Эмоции её спящей мордахи с каждой секундой менялись: она то хмурилась, то расслаблялась, а временами улыбалась и ёжилась.
        - Отдыхай, - улыбнулся я. - Старейшина, у меня новости. Но прежде всего, хотелось бы узнать подробности всего произо…
        Стоило едва приподняться на одном колене, как спящий младенец сжал ладошку и, видимо, приказал сесть обратно.
        - Всего произошедшего, - продолжил с улыбкой на лице. - Расскажите сейчас вкратце и тихо, а как спущусь - продолжим разговор, - вновь присел обратно.
        - Хорошо, - сказал он шепотом. - По правде говоря, мы немногое знаем. Буквально десять минут назад налетел огромный рой насекомых. Госпожа, которая была к этому времени в полной боевой готовности, принялась нас защищать и спасать каждого жителя.
        - Все трупы - её рук дело?
        - Да, - кивнул мужчина. - Она единственная, кто мог дать отпор.
        - И никто из жителей не погиб?
        - Госпожа спасла всех до единого. Она совершила невозможное.
        - Ясно… - я вновь повернулся на сопящую Арианну. - Ладно, можете идти. Я скоро спущусь.
        - Как прикажете, - поклонился демон и аккуратно прикрыл дверь.
        Я остался наедине с раненной девушкой. Плотные шторы укрывали комнату от солнца, за окном чирикали птицы и напоминали о медленно текущем дне, а сопящая красавица не позволяла забыть все минувшие события.
        - Прости, - двумя руками я сжал её ладошку. - Это моя вина. Это из-за меня ты чуть не погибла. Прости, - шептал с закрытыми глазами.
        Арианна заёрзала.
        - Я полный идио…
        - Макс? - послышался женский голос.
        Я раскрыл глаза и увидел смотрящую на меня девушку.
        - Это ты? Прости, я почти ничего не вижу, - спросила она.
        - Да, это я. Чего проснулась?
        - Не знаю, - хрипящим голосом отвечала девушка. - Во сне показалось, что сейчас самое время проснуться. Вот и проснулась.
        - Что ж, тогда сейчас самое время уснуть, - ухмыляюсь я и невольно сжимаю ладошку ещё сильнее, на что в ответ получаю точно такой же жест. - Выдуть два сверхмощных зелья - это не шутки. Тут и здорового-то будет клонить в сон, а раненных и подавно убьё…
        - Прости, - перебила Арианна.
        - И за что на этот раз? - вздохнул я.
        - Ну, за зелья… - она поняла, что ляпнула лишнего, от чего голос стал тоньше обычного. - Два, это же много. Из-за неосторожности заставила вас потра…
        - Тебе ещё раз объяснить?
        - Не ругайся, - пропищала девушка и спряталась под одеяло. - Просто всю жизнь я была одна. Маму не помню, а отец отказался от ненужной дочки. Сверстники не любили, а случайные попутчики всем видом показывали отвращение. Никто не любил мой характер. Никто меня не терпел, - она окончательно забурилась под одеяло. - Кроме тебя, - тёплая девичья ладошка вновь сжимается. - Как и все остальные, я считала себя бесполезной тупой идиоткой. Но я не хочу, чтобы ты подумал так же. Не хочу потерять тебя. Всех вас. Вы первые за много лет, кто терпит мой дурацкий характер. Если и вы откажетесь от меня, то я… я… - Арианна зашмыгала.
        Я сжал ладонь и слабенько принялся колотить девушку по голове сквозь одеяло.
        - Ай-ай! - тут же показалась она. - Что ты… - сквозь тихий смешок говорила Арианна. - Что ты делаешь?
        - Выбиваю дурные мысли, - вновь слабый удар ладошкой по лбу.
        - Ай, - пищала и жмурилась она.
        - Буду продолжать, пока не подействует, - вновь шлепок. - Ну? - и вновь. - Готово?
        Для удобства я чуть привстал и склонился над лучницей.
        - Ай. Ай. Да, да, только не стукай.
        - Ну вот и хорошо, - сажусь обратно.
        Наконец от неё чувствовалось тепло.
        - Понимаю, что сложно привыкнуть к иной жизни после десятка лет прошлой, а потому всё, что могу сказать - привыкай. Привыкай к тому, что как минимум один человек тебя уже не бросит, даже если ты и впрямь странная дурочка.
        - Это Мистер Корова? - выглядывали глаза из-под одеяла.
        Я с новыми силами принялся колотить по голове.
        - Ай, да шутка. Шутка! - засмеялась она.
        "Приятный всё-таки смех".
        - А как там жители? - спросила девушка. - Как шмели?
        - Первые живы, вторые улетели. Ты героиня в глазах демонов, Арианна. Как и в моих. Как и во всех. Не знаю, почему ты всё ещё переживаешь за бесполезность.
        Ситуация едва ли не один в один как с Адамом - очевидная неправда ради похвалы и убеждения, что это всё же неправда.
        Однако причины этой ситуации в корне отличаются. Я ещё давно заметил взгляд и дрожь в руках Арианны, когда дело касалось вины и полезности. Уже тогда я понял, что на этой почве у девушки психологическая травма - она до истерики боится провала и презрения в свою сторону.
        Ну а Адам же прекрасно знал о невиновности, однако в лишний раз захотел в этом убедиться. И впрямь детский поступок.
        Из трёх людей в группе - все три дети.
        - Я рада, - улыбнулась она и вновь сжала ладошку. - Не знаю, как мне удалось всех спасти. Я просто… старалась. Старалась, чтобы потом не видеть печальные лица демонят, - она развернулась на бок и посмотрела мне в глаза. - Ну и чтобы ты похвалил.
        Мырг-мырг.
        - Да, ты молодец, - улыбнулся я и потеребил девушку по волосам. - Больше, чем кто-либо. И чтобы ты это осознавала и не думала лишнего, я забью тебе голову другими мыслями.
        Кажется, из-за ранений и зелий у неё поднимается температура.
        - Какими? Ч-чем ты хочешь забить мне голову?
        - Наградой. К сожалению, у меня ничего нет, поэтому могу только пообещать исполнить одну любую просьбу.
        - Любую? - округлила Арианна глаза.
        - В пределах разумного - да. Как дети подарок загадывают, так и ты загадай.
        - Хе-хе, - ехидно посмеялась она. - Тогда я потом придумаю. Да… сейчас не время. Да… - в горячке девушка заговорила сама с собой. - Я что-нибудь потом придумаю, хорошо?
        - Как угодно, - кивнул я. - Ладно, тебе пора восстанавливаться. Спи, отдыхай, набирайся сил.
        Попытка встать не увенчалась успехом - Арианна всё так же крепко сжимала ладошку.
        - А я не хочу спать. Не уходи.
        - А придётся. Двойная порция зелья, которое ты неизвестно где откопала, требует восстановления. Да и в любом случае, организму нужен отдых. За эти десять минут ты вымоталась больше, чем за прошедшую неделю. Отдыхай.
        - Угу, - девушка всё же расслабляет невероятно сильную ладошку и высвобождает меня из капкана.
        На самом деле без понятия, усыпляет ли зелье. Но то, что ей нужен отдых - факт.
        Факт, который сама девушка принимать не хочет.
        - Сладких снов, - говорю я и одной ногой выхожу из комнаты.
        - Макс! - окликает Арианна.
        "Господи, ну что ещё. У меня плохое предчувствие".
        - Да? - вздыхаю.
        - Помоги. Я не смогу уснуть, - заёрзала она.
        - Что такое? - захожу обратно и закрываю дверь.
        - Доспехи. Мешаюца.
        - И ты хочешь, чтобы я их?.. - брови нахмурились сами собой.
        - Сними! - девушка задирает руки. - Начинать надо с наручей.
        - Ну ладно, - пожимаю плечами и подхожу к кровати.
        Всё же, это вполне похоже на правду. Я до сих пор помню тот кожаный комплект с самого первого дня игры - неудобная и давящая во всех местах жуть.
        Наручи держались на ремешках, от чего расстегнуть их - даже без света - оказалось легко.
        Голова завертелась в попытке найти гардероб и, не обнаружив искомого, решила использовать под эти цели подоконник.
        - Корсет! - капризничала Арианна. - Вот здесь, сбоку, - она перевернулась на бок ремешками вверх.
        Здесь тоже ничего сложного. Полминуты возни, и сжавшаяся кольчуга со звоном выпрямляет звенья и укладывается на кровать.
        - Вху-ух, - выдохнула девушка. - Как свободно-то, - перевернулась на спину. - Наплечники теперь.
        Возле груди находилось всё то же ременное крепление. Я ловко отстёгиваю доспехи для рук и так же укладываю их на подоконник.
        - Оп, - Арианна резко села и вытянула руки вверх. - Теперь это.
        Кольчуга слезла легче всех.
        Как и ожидалось, под ней крылась всё та же рубаха, на сей раз алая от крови и с рваными дырами. Парочка виднелась возле стройного живота, одна на плече, а одна даже у самого начала груди, открывая не так мало, чтобы ничего не увидеть, но и не так много, чтобы увидеть всё.
        - Ну, вроде конец, - пожимаю плечами.
        - А сапожки? - задрыгала она ногами.
        - Эх.
        Подхожу к противоположному краю и хватаю за ногу капризную девушку.
        Сапоги того же коричневого цвета на удивление держались на шнуровке, а не ремнях. А из-за того, что выглядели они достаточно стильно и продолжались едва ли не до середины голени, расслаблять их хват пришлось более минуты.
        Но в конце концов шаловливые пальчики справляются и с этим, освобождая маленькую стопу от оков кожаных сапог.
        - Ну, а теперь спи, - укрыл я ноги. - Сладких сно…
        Пока я снимал обувь, девушка наполовину спряталась под одеялом и теперь взглядом пыталась что-то сказать.
        - Что-то ещё, верно?
        Кивок.
        - Штаны?
        Истерично-бешенное кивание.
        - Сними их, - пропищала Арианна. - Пожалуйста…
        "ОПА".
        - Что ж… - вздохнул я и вновь задрал одеяло. - Раз уж ты просишь.
        Штаны всё того же кожаного облегающего материала как и всегда подчёркивали стройные длинные ноги.
        И я знал, что ничего, кроме трусиков, под ними там нет.
        И, как бы странно не звучало, но это знание меня вовсе не радовало.
        Активная до этого Арианна вмиг успокоилась и целиком спряталась под одеяло, отдавая нижнюю часть тела на растерзание монстру.
        Штаны держались на ремне, и стоило мне вздохнуть от облегчения, как за ним показалась шнуровка, уходящая от пояса на пару сантиметров вниз.
        "Что ж…" - собрался с мыслями сапёр. - "Я же не извращенец? Я же не буду подглядывать за больной девушкой? И что, что хочу? Хочу, но не буду, верно?"
        Аккуратно и от чего-то медленно развязываю шнурок и расслабляю пояс.
        "А теперь…" - пальцы хватают края облегающих штанов и чувствуют за ними атласную ткань.
        Стоит ли говорить, что вначале я не смог заставить себя закрыть глаза и почему-то ещё медленней принялся стягивать словно примагниченные штаны?
        Белые - под стать лифчику.
        "Прости, Арианна!" - прищуром продолжал снимать одежду и касаться тёплых мягких ног. - "Всё, прикрыл глаза. Теперь точно".
        Я всё продолжал её раздевать, ни на секунду не прекращая касаться мягкой и горячей кожи.
        А ещё эти звуки и телодвижения…
        Думаю, даже в другой комнате слышна наша возня из-за то и дело приподнимающейся и сопящей Арианны. Видимо, она пыталась подсобить и потому постоянно выгибалась, приподнимала бёдра, шевелила ногами и тяжело дышала через нос.
        Однако, помощь оказалась медвежьей - из-за этого я едва не стянул и трусы, сместив лямку на пару сантиметров вниз. Понимая, на что это походит, в попытке исправить ситуацию я вновь взялся за всю ту же лямку, возвращая её на место и касаясь пальцами ранее неизведанной и горячей территории.
        "УРА!" - наконец ад завершился.
        "ЧЁ РАДУЕШЬСЯ? ГРУСТНО ЖЕ".
        - Ну, вроде и всё, - аккуратно укладываю штаны на подоконник. - Всё?
        Арианна лишь кивнула, не прекращая тяжело дышать и смотреть мне в лицо из-под края одеяла.
        - А, нет, погоди, - разрезаю ладонь о Гнев и прикладываю к плечу девушки.
        Вся кровь через пару секунд возвращается в жидкое состояние и стекается в открытый порез, освобождая одежду и волосы. Всё же, куда приятней спать чистой, а не сплошь покрытой собственной кровью.
        - Вот теперь точно всё, - улыбаюсь и укрываю оголённые ноги обратно. - Сладких снов.
        Под гнётом всепожирающего взгляда едва ли не выбегаю из комнаты и аккуратно закрываю дверь.
        "Вху-у-ух".
        "ТЫ ЖЕ ПОНИМАЕШЬ, ЧТО ТЫ ТОЛЬКО ЧТО ПОТЕРЯЛ?"
        "Понимаю и даже немного жалею".
        "НУ И ЧТО ЖЕ?"
        "Мы одногодки - раз. Несмотря на всю миловидность и внешнюю детскую безобидность - у неё очень вызывающие бёдра и ноги в целом - два. Да и вся фигура стройная и подтянутая: чего только стоит её талия и живот - три. И даже будучи раненой, от неё всё ещё восхитительно пахнет - утренним еловым лесом. Причём настолько восхитительно, что начинаю чувствовать себя извращенцем. Рядом с обычными девушками такое точно не почувствуешь - четыре. Конечно, я понимаю, что потерял!"
        Ноги сами устремились к лестнице.
        "НУ И? ОНА ТОЖЕ БЫЛА НЕ ПРОТИВ. КОГДА ТЫ КОСНУЛСЯ ПЛЕЧА, ПО ЖАРУ И ГОРЯЧЕМУ ВЛАЖНОМУ ДЫХАНИЮ РАЗВЕ НЕ СТАЛО ВСЁ ПОНЯТНО? ДА И ПОЗВОЛИЛА БЫ ХОТЬ И ГЛУПАЯ, НО ВЗРОСЛАЯ ДЕВУШКА РАЗДЕВАТЬ СЕБЯ И ОТКРОВЕННО ЭТО РАСТЯГИВАТЬ. ПРИЗНАЙСЯ ЖЕ, ТЫ СПЕЦИАЛЬНО ТАК ДОЛГО ВОЗИЛСЯ И ПРИ ТОМ ЯВНО ПОДГЛЯДЫВАЛ ЗА, КАК ТЫ ВЫРАЖАЕШЬСЯ, ВЫЗЫВАЮЩИМИ БЁДРАМИ И НОГАМИ!"
        "И да, и нет", - киваю сам себе. - "Но ты прав, со случайной девушкой я бы не провозился так долго. На самом деле у меня крайне легко вызвать симпатию - достаточно сказать пару нужных фраз и расковырять несколько воспоминаний. Арианне удалось, а принцесса во всю движется к этому моменту. Можно сказать - я та ещё потаскуха".
        "НУ И?"
        "Но что если она не против лишь благодаря Похоти, а не чувствам? Разрешила бы она себя раздеть, не броди поблизости Грех? Мы не знаем, вызваны ли все странности членом вашей семейки, или же на них и впрямь что нашло. А пока не выясню - пользоваться положением не буду. Как минимум - это низко".
        Я уже спускался по лестнице.
        "И чтоб ты знал - я однолюб и крайне избирателен. Если и выбирать кого, то желательно навсегда. К другим я бегать не буду, поэтому выбор должен быть идеален, чтобы и мысли такой не возникало".
        "ВСЁ РАВНО ДУРАК. А Я ВЕДЬ ЕЁ ЕЩЁ С САМОГО НАЧАЛА ПОДМЕТИЛ! ОЧЕНЬ СИМПОТНАЯ ЖЕ, НУ!"
        "Потому что других ты и не видел. Ты и принцессу подметил. Мне кажется, кого тебе не покажи, ты любую подметишь, животное".
        "И ВСЁ ЖЕ - ТЫ ДУРАК. КАК БЫ СКАЗАЛА ЗАВИСТЬ - БАКА".
        "Чё?"
        Гнев замолчал. Впрочем, весьма вовремя, ведь именно в эту же секунду глазам предстала вся семейка старейшины.
        - Н-ну как она?! - подскочила мать Арсалин.
        - Более чем хорошо, - махнул я рукой и преодолел последнюю ступеньку. - Отдохнёт и будет как новенькая. Только вы это - не заходите сейчас к ней. Пусть отоспится.
        - Конечно! - поклонилась демонесса. - Спасибо.
        - Ей спасибо скажете. Мне не за что. Вернее, вы пока что не знаете.
        - В смысле? - подключился сидящий в кресле старейшина.
        Видок у него так себе, конечно. Казалось, за всё время моего отсутствия он постарел лет так на тридцать демонических.
        - Что с вами? Вы какой-то убитый.
        - Столько всего за сегодня навалилось, - мужчина вздохнул, взял деревянную кружку со стола неподалёку и испил глоток. - И переживания за госпожу. Сами понимаете - тут грех не постареть.
        И вновь при слове грех у меня сжалось всё, что может сжиматься.
        - Понимаю, - вздохнул я и присел на другое скрипучее кресло.
        - Ну, а так что вы имели ввиду под "ещё не знаете"? - спросила жена.
        Две дочери молча стояли и внимательно следили за каждым моим движением.
        - Помнишь, я сказал, что есть новости? - обратился к отцу семейства.
        - Конечно, - кивнул он.
        - Так вот, - я задрал один палец. - Половина Тальмаринцев перебита, вторая поклялась никогда не возвращаться.
        На миг воцарилась тишина, прерванная падением кружки на пол.
        - Лабиринт, который на самом деле подземелье - успешно зачищен, - задрал второй палец.
        - П-подождите секунду! - подскочил демон. - Я не понима…
        - Сфера на последнем этаже вызывала агрессию у животных - она уничтожена, - третий палец.
        - Да подождите же вы!
        - Так, я ничего не забыл? - поднёс руку к подбородку. - М-м-м-м…
        - Я-я не могу поверить! - заикался мужик. - Как вы могли справиться со всем за два…
        - Ах, точно! - стукнул кулаком о ладонь. - На всё том же последнем этаже нашлась сокровищница, содержимое которой достанется вам. Можете продать, можете использовать - на ваше усмотрение. Но чтобы больше без голодовок, хорошо?
        - Я… - с пустым взглядом он упал на колени. - Я не верю, - мотал старейшина головой. - Это невозможно! Несколько лет никто не может справиться с Тальмаринцами, и весь посланный нами отряд уничтожен уже на первом этаже подземелья. Вы не могли одолеть всех за два дня!
        - Ну, ты же не знаешь, что я делал эти два дня, - пожал я плечами. - В деревне не был, а девушки и парень толком объяснить не могли. Подземелье зачистили буквально полчаса назад, а с Тальмаринцами я пытался договориться ещё вчера - не вышло. Пришлось уничтожить.
        С опустошённым лицом женщина упала обратно в кресло.
        - Я же обещал, что избавлю вас от проблем, - я встал и протянул руку старейшине. - Можете больше не переживать о захватчиках - вы под моей протекцией. Теперь ваш черёд помогать.
        Повисло молчание, послышалось шмыганье.
        "Странное чувство. Как давно я помогал стольким людям?"
        Ответ прост - никогда. Я всегда лишь разрушал.
        Но теперь всё иначе - теперь от десятилетий рабства и смерти спасена целая деревня.
        - К-кто вы такой?! - взрослый мужчина поднял повлажневшие глаза и вцепился в край плаща.
        Жена прикрыла лицо и тихо заплакала.
        "Боже…" - медленно осматривал я демонов. - "Насколько же вы отчаялись за это время…" - в груди всё сжималось. - "Насколько вы не верили в счастливый финал?"
        - Я же говорил, что…
        - Н-нет, не отвечайте, - дрожащим голосом перебивает он. - Ваша сила, ваши слова, само ваше появление из ниоткуда… - он всё сильнее сжимал ткань, а по щекам уже давно текли слёзы. - Вы ведь Бог, не так ли?
        - Ч-что?!
        Раздаётся громкий биток сердца, который через секунду заглушает нестерпимый звон.
        - Господин, вы ведь Бог Войны, да? - едва не кричит он.
        |Внимание, что-то пытается вторгнуться в ваше тело|
        В глазах помутнело, звон всё набирал обороты, а ноги постепенно теряли равновесие.
        "ЙО, ЧЁ КОГО, ДРОЧИЛЫ?"
        "А-А-А-А-А-А", - завопил Лень.
        Взгляд невольно упал на руку, за кою меня держал старейшина.
        "Б-боже…" - беззвучно прошептал я. - "Ч-что… ЭТО ТАКОЕ?!"
        Ранее я сравнивал текущую по венам энергию с трещинами по телу.
        Однако сейчас воочию увидел, как может раскалываться плоть.
        |Окно состояния персонажа|
        Физическое: ушиб тазобедренных костей. Тело быстро разрушается. Если так и продолжится, энергия окончательно разорвёт вашу оболочку.
        Энергетическое: множество сущностей генерируют свой тип энергии, высвобождать кою вы не способны, тогда как накапливать бесконечно не в состоянии ни одно существо.
        Психическое: в вашей голове живут три посторонних сущности. Однако, иммунитет к контролю разума не позволяет им занять доминирующую позицию в сознании. В скором времени возможно появление ещё одной и/или изменение вашей собственной.
        От ладоней и вдоль тела медленно прорастали светящиеся синим трещины, сквозь кои я видел посеревшее мясо и кости.
        Мир лишался красок и очертаний, а звон глушил даже речь подскочившей женщины.
        Меня разрывало на части.
        С каждой секундой я медленно умирал.
        Бог, Смерть и Сура - 3
        - Г-господин, что с вами? - подскочил старейшина.
        Я водил широко распахнутыми глазами по всему помещению в надежде хоть что-то отыскать.
        Из головы исчезли все мысли, и единственное, чего я желал - хоть чем-то её наполнить. Неважно, какого рода будет информация - важно, чтобы я вновь вернулся к жизни. Да хоть цвет лампы возле двери!
        Не знаю, служил ли резкий звон причиной ошеломления, или же всему виной новость о скорой смерти, но опустошение наступило мгновенно.
        - Господин, что случилось?! - подхватил меня мужчина.
        Звон становился всё громче, а выступающий пот вызывал дрожь по телу.
        - Я… - во рту пересохло. - Я скоро приду, - с трудом нащупав равновесие, оттолкнул демона и зашатался к двери.
        "Воздух", - запинаюсь о кружку и валюсь на колено. - "Мне срочно нужен воздух!"
        Едва не вонзившись головой в подмеченный ранее светильник, я открываю дверь и выбираюсь на улицу в самом разгаре дня.
        - О, Макс! - послышался голос принцессы.
        Голова завертелась в попытке найти девушку, но как бы не старался вглядываться в лица, под итог всё превращалось в серую размазню.
        Я постепенно слеп.
        - М-макс, что с тобой? - женский голос всё приближался.
        Я не мог ровно стоять, и в попытке сохранить равновесие пришлось опереться руками о колени.
        Окно персонажа!
        Аватар выглядел точно так же, как и до разговора со старейшиной.
        - Чёрт! - рявкнул я и сорвал плащ с рубахой.
        - Ч-что это… - принцесса остановилась в метре, а через секунду медленно попятилась назад. - Боже… что это такое?.. - шептала она.
        И я понимал причину резкой смены настроения
        Начиная от сердца, всё моё тело медленно покрывалось трещинами, а кожа шелушилась и спадала целыми пластами, являя свету серое мясо.
        "Что это за дерьмо?!"
        "ПРИВЕТСТВУЮ! Я ТЩЕСЛАВИЕ - НОВЫЙ ЖИЛЕЦ ОБЩЕЖИТИЯ! ОЧЕНЬ РАССЧИТЫВАЮ НА ТЕБЯ, БЫВШИЙ НЕРГАЛ, НЫНЕШНИЙ ТРЁХЛИКИЙ. НАДЕЮСЬ, ТЫ БЛАГОПОЛУЧНО НЕ СДОХНЕШЬ И ПОМОЖЕШЬ МНЕ ВЫБРАТЬСЯ ИЗ ПРОКЛЯТОГО ИНФЕРНО!" - отвечал озорной голос подростка.
        "КАКОГО ЧЁРТА Я УМИРАЮ?!"
        "СЛАБОЕ ТЕЛО! ЛЕНЬ БЛОКИРУЕТ ИСПОЛЬЗОВАНИЕ ЭНЕРГИИ, НО ПРИ ТОМ НЕ УСПЕВАЕТ ЕЁ ПОГЛОЩАТЬ. ТВОЁ ТЕЛО СЕЙЧАС ВРОДЕ ПРЕЗЕРВАТИВА С ВОДОЙ. НЕ БУДЬ ЗДЕСЬ ЛЕНИВОГО БРАТИКА, ЖИДКОСТЬ МОЖНО БЫЛО БЫ ВЫЛИТЬ, НО БЛАГОДАРЯ ЕМУ - ОТКРЫТАЯ ТВОЯ ЧАСТЬ ПЛОТНО ЗАВЯЗАНА"
        "И ЧТО МНЕ ДЕЛАТЬ?" - орал я в мыслях.
        Хотелось блевать.
        Мир давно окрасился в серый, а крик и визг принцессы уже давно напоминали звук сквозь толщу воды.
        "ПОМИМО ГРЕХОВ, В ТЕБЕ ЕСТЬ ЕЩЁ ОДНА СИЛА, КОТОРАЯ ВОТ-ВОТ ВЫЛУПИТСЯ. БЛИЖАЙШИЙ СПОСОБ СПАСТИСЬ - ПОТРАТИТЬ ЭНЕРГИЮ ЧЕРЕЗ НЕГО. МОГУ ПОМОЧЬ. В ОТЛИЧИЕ ОТ ЭТИХ ЧМОШНИКОВ, Я НЕ ПАРАЗИТИРУЮЩИЙ ТИП ГРЕХА".
        "Давай!"
        "МЕНЯ ПРИЗВАЛО СРАВНЕНИЕ С БОГОМ ВОЙНЫ И ОБРАЩЕНИЕ КАК К ГОСПОДИНУ, А ПОСЕМУ…"
        |Внимание, опережая предначертанную судьбу, один из её навыков доступен вам прямо сейчас|
        Нос улавливает странный запах, ощущать который мне ещё не приходилось. Чувство, словно гарь в самом эпицентре пожара смешали со свежепролитой кровью.
        "ДЕРЖИ, ДРУЖИЩЕ. В НАГРАДУ ПОПРОШУ ПОЧАЩЕ СО МНОЙ БОЛТАТЬ. ТАК УЖ ПОВЕЛОСЬ, ЧТО ЛЕНЬ МОЖЕТ ЗАТКНУТЬ ВСЕХ, КРОМЕ МЕНЯ И ГОРДЫНИ. А Я ОЙ КАК ЛЮБЛЮ ВСЕХ БЕСИТЬ!"
        Треск плоти слышно даже сквозь звон.
        Наземь падает очередной пласт высушенной кожи.
        К спине и груди чувствуется прикосновение маленьких ладошек, а залитые туманом глаза едва улавливают очертания принцессы.
        Она всё же поборола страх и пришла на помощь.
        - Адам, срочно помоги! - девичий крик раздаётся достаточно близко, чтобы я умудрился понять его смысл.
        Взгляд цепляется за мерцающую иконку новостей. Пролистывая очередное полотно проклятий, я останавливаюсь на первом попавшемся навыке.
        |Вы получаете навык: "Разящая агрессия"|
        Разящая агрессия: вы способны чувствовать и частично видеть агрессивно настроенных существ. Чем больше их желание причинять материальный вред, тем дальше их можно увидеть
        Я вновь завертел головой - со стороны лагеря виднелось множество красных точек, словно глаза смотрели сквозь инфракрасный сканер.
        "И… и что я должен делать?" - одышка чувствовалась даже в мыслях.
        "СКОРЕЕ ВСЕГО - УБИВАТЬ. ЕСТЬ У МЕНЯ ПОДОЗРЕНИЯ, КТО ТЫ НА САМОМ ДЕЛЕ, А ПОТОМУ ПОСМЕЮ ПРЕДЛОЖИТЬ ВЫЗВАТЬ ЛЮБОЙ КОНФЛИКТ У ТЕХ КРАСНЫХ БОЛВАНЧИКОВ. С СОБОЙ ЛЮБИМЫМ, СКОРЕЕ ВСЕГО, ТОЖЕ СЧИТАЕТСЯ".
        - Адам! - кричу я.
        - Да! - слышится дрожащий приглушённый голос. - Макс, что с тобо…
        - В лагерь меня, срочно!
        - Н-но…
        - Я СКАЗАЛ, В ЛАГЕРЬ!
        Трещины засветились пуще прежнего.
        Вспышка. Секундная ранее слепота превращается в полминуты полной дезориентации, по окончании которой я всё же запинаюсь о пень и падаю на спину.
        - Корова! - подскакиваю и пытаюсь найти знакомый силуэт.
        - Да, хозяин, - слышится хрип.
        - Ты способен воевать? Способен унести меня на спине?
        - К-конечно, - сквозь матовое стекло вижу поднимающиеся очертания. - Я уже выздоро… кха, - и эти же очертания тут же валятся обратно, порождая грохот и треск дерева.
        - Чёрт! Адам, какого размера Арионис?
        - Больше Цепеша раза в два.
        - Неси его!
        Звук открывшегося портала прозвучал два раза с периодичностью в несколько секунд.
        - Господин, что с ва… - уже было сказал Второй.
        Забавно, но за меня переживают.
        - Арионис, срочно сюда!
        В голове отбойным молотом стучал таймер до смерти - я примерно понимал, когда все трещины соединятся и превратят тело в куски мелкой серой трухи.
        Послышался схожий с Коровьим громкий топот по земле, и на размытой картине появился длинный силуэт ящера, достающего головой до груди.
        - Мне нужно срочно добраться до группы существ, - не дожидаясь разрешения, я запрыгиваю на довольно удобную для сидения спину. - Туда! - указываю пальцем на порядком увеличившиеся красные точки. - Беги изо всех сил. Быстрее!
        Мимо проносились размытые деревья. Голову едва не сносило от потока воздуха, а громоподобные шаги слышались даже сквозь призму звона и глухоты.
        Ящер ломал побеги деревьев, ловко перепрыгивал валуны и петлял меж огромных стволов Великого Леса - исполняя приказ хозяина, он ни на секунду не сбавлял темп.
        И в конце концов, спустя десять минут мы оббежали последние деревья и вышли на открытое зелёное поле.
        Шесть сплошь красных силуэтов уже давно стояли в боевой готовности. Я не видел ни очертаний их брони, ни чего-то менее подробного, но в одном сомневаться не приходилось - все они мечники, и все готовы к сражению.
        По воле подсознания Гнев спадает со спины и вонзается в землю.
        - Кто ты?! - слышу крик сквозь глухоту.
        - Перепрыгивай через них, - шепчу я.
        Ещё несколько секунд разгона, и ящер перепрыгивает через вооружённую группу.
        Слышится звук рвущейся плоти - видимо, Арионису вспороли брюхо, от чего по приземлению он замертво повалился и едва не придавил всадника.
        - ГНЕВ!
        Вдалеке что-то вспыхнуло синим и с ошеломительной скоростью полетело в мою сторону, пронзая атаковавшего и поднося его труп.
        - Убить его! - зарычал ещё один мужчина. - Уничтожить эту поганую дрянь!
        "КАК Я И СКАЗАЛ", - пожал плечами Тщеславие.
        Да, он оказался прав - стоило мне создать конфликт, как головокружение постепенно исчезало, а звуки и чёткость мира медленно возвращались.
        Валяющийся до этого Арионис резко подскочил и вцепился в ногу мужчины с катаной.
        - Твою мать! - он хватает клинок обратным хватом и вонзает остриё в голову ящера. - Всё, теперь не встанет. Сосредоточьтесь на… - его резко вырвало. - М-меня отравили! Срочно, дайте антидо…
        Я бросаю меч, встаю на четвереньки и за рывок сокращаю с ним дистанцию, в полёте вонзая пальцы в глаза.
        - ГНЕВ! - меч окончательно разрывает первый труп и устремляется к хозяину.
        Благо, я успеваю отскочить и пропускаю клинок мимо, позволяя тому отрезать голову отравленному врагу.
        - ЧТО ЗА ДЕРЬМО?! - завопил от гнева демон.
        Почему от гнева, а не от страха или любой другой эмоции? Всё просто - я это чувствовал.
        Стоящий неподалёку мужчина сорвался с места и рубанул катаной, задевая плечо и часть груди.
        - ПОЛУЧАЙ, ТВА…
        Арионис взмахивает хвостом и бьёт ему в солнечное сплетение, на секунду дезориентируя и не позволяя завершить второй выпад.
        По приказу сознания Гнев укладывается в руку.
        Я перехватываю в двуручных хват, ставлю ноги чуть шире плеч и с разворота вонзаю лезвие в голову. Мне не хватило сил для набора скорости и быстрого удара, но хватило на подъём и слабенький взмах. Как итог - перелом черепа и ещё один труп.
        Теперь я мог разглядеть доспехи демонов.
        "Ясно. Слабаки в рваных мехах. У Тальмаринцев броня была в разы лучше", - мозг едва справлялся с вонзившейся в голову чёткостью звуков. - "Видимо, прознали о смерти кочевников и решили прибрать всё к своим рукам".
        Враг передо мной исчезает, и через секунду позади слышится до боли знакомый звук телепорта.
        А ещё через мгновение затупленный клинок проходит сквозь мой живот.
        - Сдохни, дря… - вскрик врага прерывает удар локтём с разворота.
        "Какой идиот разговаривает в бою?"
        Он пятится назад, однако не отпускает меч и невольно разрезает мне внутренности.
        Арионис вновь подскакивает, за два громоподобных скачка сокращает с нами дистанцию и в полёте вгрызается в шею молодого парня.
        Он падает наземь и утягивает за собой меч, от чего лезвие разрезало ещё больше плоти и под итог упало вслед за хозяином.
        - ПРИКРЫВАЙ! - кричу ящеру, на что он сразу же отскакивает от всё ещё живого парня и встаёт за спиной.
        Упавший демон держался за кровоточащую шею и извивался в попытке отсрочить смерть. Слух почти окончательно вернулся к хозяину, а потому я без труда слышал бульканье позеленевшей от яда крови и его захлёбывающийся кашель.
        Возможно, он бы и выжил, ведь неизвестен уровень регенерации у демонов.
        Однако, мне нужна кровь.
        Я занёс меч над головой, с секунду пронаблюдал за остаточными линиями синих трещин и разрубил врага надвое.
        - А-А-А-А-А-А, - завопил от гнева враг.
        Я разрезал руку во множестве мест и опустил её в кровоточащее мясо, наслаждаясь спасительным шипением и красноватым паром.
        Да, мир вновь взыграл в красках.
        За поглощением крови позволяю себе пронаблюдать за эффективностью Ариониса.
        По-видимому, ящер не обладал высокой защитой и атакой, а потому и каждый его укус знаменовал лишь разрыв кожи да лёгонький кровотёк, а любой пропущенный удар едва не лишал его целого пласта мяса.
        Однако, несмотря на размер, он был довольно ловок.
        Но самые главные его качества - яд и бессмертие.
        Секунду назад лишённый головы, в следующую он уже взмахивает хвостом и валит на землю бегущего ко мне врага.
        Естественно, пользуясь дарами Ариониса, я тут же вонзаю остриё Гнева в череп врагу и принимаюсь поглощать кровь дальше. Как-никак, мне нужно восстановить тазобедренную кость, отслоившиеся пласты кожи, разрубленные внутренности и целые метры накопившихся трещин.
        - Антидот мне! - орёт мужчина с седой бородой.
        Несколько мгновений назад ящер уклонился от его выпада и вцепился в руку, однако не успел отскочить от подошедшего сзади врага и вновь лишился головы - уже в третий раз.
        Демону - который оказался бурокожей копией жителей деревни - тотчас вручили бутылёк с мутной жидкостью, кою он за мгновение выдул.
        - Спасибо, - сказал воин с катаной и в изодранных меховых доспехах. - А теперь, сучий ублюдок, приготовься подох…
        - К-командир, - прохрипел демон с антидотом и схватил седого за руку. - Что-то… мне нехорошо… - он упал на колени и вцепился в живот.
        - Ч-что с тобой?! - командир схватил напарника и за два рывка отскочил подальше от поднимающегося Ариониса.
        - Что-то… - он держался за живот. - Внутри… - из его носа и глаз бежала кровь.
        - Яд? Какого чёрта? Он же тебя не касался! - седой с катаной вытащил ещё один бутылёк из кармана демона и влил ему в рот.
        Единственная причина, по которой я не приказал ящеру атаковать - неизвестность. Я так же, как и командир, не понимал, что происходит с пареньком.
        - Я… - глотка больного вздулась. - Я слышу его шёпот… - он резко вскинул голову.
        В тот же момент из открытого рта показалась зелёная когтистая лапа, сплошь покрытая слюной или похожей на неё субстанцией.
        Чертовски знакомая лапа.
        - Ч-что за… - попятился командир. - ЧТО ЭТО ТАКОЕ?!
        На сей раз вопил он не от гнева.
        Причиной истерии служил страх.
        |ВНИМАНИЕ, В ВАШЕМ РЕГИОНЕ ПОЯВИЛСЯ РЕГИОНАЛЬНЫЙ БОСС|
        |КТУЛ - БЕССМЕРТНЫЙ СУРА|
        Рука вылезала всё дальше из уже разорванного и кровоточащего рта. Ныне мёртвый парень всё так же продолжал сидеть на коленях с запрокинутой головой, но на сей раз его раздираемая изнутри глотка и пузо то и дело давали пульсацию и едва не валили труп наземь.
        Но по какой-то причине он всё ещё продолжал сидеть.
        Показалась вторая лапа, и в тандеме с первой она схватила край челюсти и принялась её насильно раздвигать, порождая характерный треск и рвущийся звук.
        Помимо двух рук, теперь из глотки показывалась и знакомая голова с щупальцами и двумя парами глаз.
        - А-А-А-А-А-А, - завопил мечник и побежал прочь.
        Сура подтянулся изнутри сидящего демона и за рывок вылез наполовину, что заняло столько же времени, сколько и один сантиметр руки.
        "Боже, ну и мерзость".
        Сплошь покрытый чем-то склизким и прозрачным, он вытащил ногу и встал на твёрдую землю.
        - Приветств… - уже было сказал он не таким завыванием, как в прошлый раз. - Боже, да заткнись ты!
        Он взмахивает лапой, и из земли появляется огромная, длиной в пять метров, сколопендра.
        Она извивается в полёте и устремляется челюстью аккурат в голову демона.
        Через секунду раздаётся хруст и грохот - насекомое пронзает череп убегавшего насквозь и падает на дёргающееся тело.
        - Ох, боже, - я выдохнул и упал на задницу.
        Слух и зрение пришли в полный порядок, а трещины, порезы и переломы благополучно затягивались стекающей к ногам кровью. И, казалось бы, живи да радуйся отступившей смерти, однако передо мной вновь возникла одна осьминожья проблема.
        - Приветствую, - кивнул Ктул и выдвинулся в мою сторону.
        Арионис тут же скакнул в сторону и встал у него на пути.
        - Отбой, - говорю я. - Свои. Можешь пока сожрать трупы.
        Ящерка поворачивается в мою сторону, забавно шлёпает себя по глазу языком и убегает к первому трупу.
        - Ну привет, Сура, - вновь вздыхаю и подымаюсь с земли.
        - Меня зовут Ктул. Сура - для врагов.
        - Значит, мы не враги?
        - Ну-у-у-у, наверное, нет, - он обвёл руками поле битвы. - Ты хоть и игрок, но отчего-то не такой, как все. Второй раз тебя вижу, и второй раз ты убиваешь сущих тварей.
        - У меня много вопросов, Ктул, - Гнев влетает на спину.
        "Тщеславие, ты хоть что-то о нём знаешь?"
        "ОН В ИНФЕРНО ГДЕ-ТО МЕСЯЦ УЖЕ. ВОЮЕТ С КАКИМ-ТО ТИПОМ И ИЗБИРАТЕЛЬНО УБИВАЕТ ГРУППЫ ДЕМОНОВ. ПО КАКОМУ ПРИНЦИПУ ПРОВОДИТСЯ ОТБОР - ХЕР ЗНАЕТ. БОЛЬШЕ СКАЗАТЬ НЕ МОГУ".
        - У меня тоже есть несколько, - кивнул он, от чего щупальца на рту противно задвигались. - Где мы можем их обсудить? Предоставляю выбор тебе.
        "Боже…" - сердце учащённо забилось. - "Боже, какое наслаждение!" - всё моё существо заполоняла эйфория. - "Множество ответов! Множество информации! Я вытяну из него всё, что только смогу придумать!"
        - Мне некуда идти. Давай здесь.
        - Ну, здесь так здесь, - прозвучал глубоководный голос, хозяин коего поднялся в воздух. - Хотя, давай в лесу, - Ктул ловит вопросительный взгляд. - Здесь открытая площадь, - поясняет он и устремляется к деревьям.
        - И впрямь, - бормочу себе под нос. - Арионис, быстрее дожирай и следуй за нами.
        "Хе-хе-хе", - потирал я ладони. - "Информация!"
        "ИЗВИНИТЕ, ЧТО ВМЕШИВАЮСЬ В ВАШ ПРАЗДНИК, УВАЖАЕМЫЙ ХОЗЯИН ШИЗОФРЕНИЧЕСКОГО ОТЕЛЯ, НО НАСТОЯТЕЛЬНО СОВЕТУЮ ВАМ ДЛЯ НАЧАЛА ПОСМОТРЕТЬ СПИСОК ДАРОВАННЫХ МНОЮ ПРОКЛЯТИЙ, МСЬЕ".
        "А что там?"
        Взглядом открываю мелькающий Лог и сразу же читаю первое сообщение.
        |ВНИМАНИЕ, НА ВАС НАЛОЖЕНО ПРОКЛЯТИЕ|
        Вы не можете лгать.
        Любая ложь из ваших уст превращается в разрывающую изнутри кару. Чем дольше вы обманываете в течение суток, тем больший урон получаете. Возможна смерть.
        "Какого…"
        Бог, Смерть и Сура - 4
        - С-сура, подожди секунду, - останавливаюсь я.
        - Ну я же просил…
        - Прости, Ктул. Мне срочно нужно кое-что проверить.
        - Ладно, - он вздыхает, подлетает к пеньку и плавно на него садится.
        |ВНИМАНИЕ, НА ВАС НАЛОЖЕНО ПРОКЛЯТИЕ|
        Вы должны исполнять данные обещания.
        В вас не должны разочароваться и приписать ярлык пустослова. В противном случае будет нанесён урон, сопоставимый с возложенными надеждами и последующим разочарованием.
        |ВНИМАНИЕ, НА ВАС НАЛОЖЕНО ПРОКЛЯТИЕ|
        Вы теряете характеристики каждый раз, как в вас разочаровываются. Вы можете их вернуть, исправив мнение о себе.
        |ВНИМАНИЕ, НА ВАС НАЛОЖЕНО ПРОКЛЯТИЕ|
        Поражение в боевом режиме неприемлемо.
        |ВНИМАНИЕ, НА ВАС НАЛОЖЕНО ПРОКЛЯТИЕ|
        Побег в боевом режиме неприемлем.
        "Да какого чёрта?! Ты же Грех - чёртово порождение порока! Почему я должен вести себя как святоша?!"
        "КТО СКАЗАЛ, ЧТО, ИЗБЕГАЯ ПРОКЛЯТИЙ, ТЫ НЕ МОЖЕШЬ ПРИБЕГАТЬ К УЖАСНЫМ МЕТОДАМ? ТЫ ЖЕ НЕ ВИДЕЛ ДАРОВАННЫХ УМЕНИЙ".
        "И в чём тогда отличие тебя от Гордыни?"
        "БОЖЕ, ЕЩЁ ОДИН ИДИОТ! ЦЕЛЬ ГОРДЫНИ - ВОЗВЫСИТЬ СЕБЯ В ГЛАЗАХ ДРУГИХ И СВОИХ СОБСТВЕННЫХ. МОЯ - НЕ ДОПУСТИТЬ ПАДЕНИЯ С УЖЕ ЗАНЯТОЙ ВЕРШИНЫ".
        "Ну погоди, тогда я всё ещё не понимаю. Как ты смог попасть в моё тело? Почему Гнев называл Гордыню Тщеславием?"
        "ПОТОМУ ЧТО ОН ДЕБИЛ, ВОТ ПОЧЕМУ".
        "Э".
        "ОТЕЦ БЫЛ ОЧЕНЬ ГОРДЕЛИВЫМ СУЩЕСТВОМ. ЕМУ НЕ УДАЛОСЬ СКИНУТЬ ВЕСЬ ГРЕХ В КОРОНУ, ИЗ-ЗА ЧЕГО ОДНА ЧЕРТА ХАРАКТЕРА РАЗДЕЛИЛАСЬ НА ДВЕ: ГОРДЫНЯ В ПРЕДМЕТЕ И ТЩЕСЛАВИЕ БЕЗ. И ТАК УЖ ПОВЕЗЛО, ЧТО МЛАДШЕНЬКИМ ОКАЗАЛСЯ Я. ЭТО ПОЗВОЛЯЕТ ЗАНИМАТЬ СОЗНАНИЕ ЛЮБОГО В ТЕКУЩЕМ ИЗМЕРЕНИИ БЕЗ ВОЗМОЖНОСТИ САМОСТОЯТЕЛЬНО ЕГО ПОКИНУТЬ. НО ЧТОБЫ ЗАНЯТЬ ТЕЛО, НУЖНО ВЫПОЛНИТЬ МНОЖЕСТВО УСЛОВИЙ, В ТОМ ЧИСЛЕ И ЧАСТЕНЬКО ВРАТЬ РАДИ УТВЕРЖДЕНИЯ В ГЛАЗАХ ДРУГИХ. Я ЗНАЛ, ЧТО В ТВОЕЙ ГОЛОВЕ УЖЕ ОТЕЛЬ, А ПОТОМУ ДРУГОГО КАНДИДАТА И НЕ ИСКАЛ".
        "Но тогда ты теряешь возможность контролировать тело! Ты же понимал, что у меня иммунитет".
        "КАК И ЛЕНЬ, Я НЕ БЕРУ ТЕЛА ПОД КОНТРОЛЬ. ЛЕНИ - ЛЕНЬ. Я - НЕ МОГУ. ОДИН ХЕР, К КОМУ СЕЛИТЬСЯ. ГЛАВНОЕ, ЧТОБЫ ВЕСЕЛО И ЖЕЛАТЕЛЬНО НЕ В ИНФЕРНО. ОСТОЧЕРТЕЛА МНЕ РОДИНА УЖЕ".
        "И у тебя тоже есть стадии?"
        "КОНЕЧНО. НО ОПЯТЬ ЖЕ УРЕЗАННЫЕ ДВЕ ВМЕСТО ПОЛНОЦЕННЫХ ТРЁХ. ТРЕТЬЯ СТАДИЯ У ГРЕХА - СУЩАЯ ЗАДНИЦА ДЛЯ ВРАГОВ. НАСКОЛЬКО МНЕ ИЗВЕСТНО, ТЫ И САМ ВСЁ ПОНЯЛ ПРИ ВСТРЕЧЕ С ГОРДЫНЕЙ".
        "Остановка времени, сердца и вообще всего на свете. Да, прекрасно помню. И каждый становится столь же силён?"
        "ДА".
        "И кто же самый сильный из вас?"
        "НЕТ ТАКИХ. У ВСЕХ РАЗНАЯ СПЕЦИАЛЬНОСТЬ. ЛЕНЬ - ОСЛАБЛЕНИЕ ВРАГОВ. ГНЕВ - ПРЯМОЙ УРОН. ГОРДЫНЯ - ВОЗМОЖНОСТЬ БРАТЬ ПОД КОНТРОЛЬ ВСЁ, ЧТО В ГОЛОВУ ВЗБРЕДЁТ. У КАЖДОГО СВОЁ, НО НА МОЙ ВЗГЛЯД, ВСЁ ЖЕ СУЩЕСТВУЕТ САМАЯ СИЛЬНАЯ СВЯЗКА, ПОТЕНЦИАЛ КОТОРОЙ ПРЕВЫШАЕТ ВСЕ ОСТАЛЬНЫЕ ГРЕХИ, ВМЕСТЕ ВЗЯТЫЕ".
        "М?"
        "ЗАВИСТЬ И ОБЖОРСТВО. ОБЛАДАТЕЛЬ ЭТИХ ГРЕХОВ ИМЕЕТ БЕСКОНЕЧНЫЙ ПОТЕНЦИАЛ РАЗВИТИЯ".
        "И где кто?"
        "ТОЧНО НЕ В ИНФЕ…"
        "ДА ЗАТКНИСЬ ТЫ УЖЕ, ЁП ТВАЮ МА…"
        "ОРА-ОРА-ОРА-ОРА-ОРА".
        "АА-А-РГХ!" - вздохнул-зарычал Лень. - "ВОТ БЫ МЫ ПОСКОРЕЕ СДОХЛИ".
        "НЕ, Я НЕ ПОЗВОЛЮ", - ухмыльнулся Тщеславие. - "ТУТ СЛИШКОМ ВЕСЕЛО!"
        |Внимание, опережая предначертанную судьбу, один из её навыков доступен вам прямо сейчас|
        "СКОРЕЕ ВСЕГО, ТОБОЙ ЗАИНТЕРЕСУЕТСЯ МНОЖЕСТВО СИЛЬНЫХ ВРАГОВ, А ПОТОМУ НАСТОЯТЕЛЬНО СОВЕТУЮ НАБРАТЬСЯ СИЛ И ПОДДЕРЖКИ СО СТОРОНЫ. ДЛЯ НАЧАЛА ХОТЬ ЗАГЛЯНИ В УМЕНИЯ".
        "Погоди, ты можешь давать навыки приближающейся судьбы?"
        "УЖЕ НЕТ. ДВА - ПРЕДЕЛ".
        Окно навыков!
        Я быстренько пролистываю ячейки без изменений и останавливаюсь на первых незнакомых иконках.
        |Окно навыков|
        Полнослов: любое сдержанное обещание увеличивает характеристики. Размер награды зависит от возложенных ожиданий - [пассивно] - [не улучшаемо]
        Репутация любой ценой: чем выше жертва во имя сохранения авторитета, тем более ценную награду получите. Характер награды не ограничен. Это может быть как предмет, так и навык - [пассивно] - [не улучшаемо]
        Неудобство во благо: чем неудобней правда из ваших уст, тем более ценную награду вы получите по окончанию суток. Работает как относительно вас, так и других. Эффект накопительный - [пассивно] - [не улучшаемо]
        Младшая половина: вы чувствуете местоположение Гордыни - [пассивно] - [улучшаемо]
        Репутация кровью: чем больше крови, страданий, конфликтов и разрушений вы принесли в жертву сохранению авторитета, тем более ценную награду получите. Эффект увеличен вдвое от изначальной версии навыка. Характер награды не ограничен. Это может быть как предмет, так и навык - [пассивно] - [не улучшаемо] - {Результат слияния двух навыков}
        - Боже-боже… - вздохнул я.
        - Яре-яре? - спросил Ктул.
        - Чего?
        - Да так. Фразочки Смерти приклеились. Пошли?
        - А, - очнулся я. - Да, конечно.
        Сура слетел с пенька и пошёл на своих двоих вглубь леса.
        "Чёрт, это теперь получается, что я святоша? Я всю игру только ложью и вывозил! А с прерогативой-то что делать? Как мне казаться властным и пафосным без лжи и преувеличений? Это хорошо, что проклятье на прошлые обещания не распространяется, иначе я полмира должен вырезать".
        Если раньше базарный фильтр нужно было отключить, то теперь же мало того, что вернуть, так и настроить на особую частоту пафосного полнослова.
        - Думаю, здесь нормально будет, - остановился обладатель глубоководного голоса.
        Сзади подбежал Арионис, а я открыл окно характеристик.
        - Так что ты хотел обсудить?
        - Давай объединимся и вместе найдём выход из Инферно! Я знаю, что у тебя нет поводов доверять случайному монс…
        - Давай. Есть план?
        Долго уговаривать не пришлось. И, честно признаться, такого предложения я и ожидал.
        Более того - его я и хотел услышать.
        - А? - выпучил он две пары глаз с вертикальными зрачками. - Вот так просто?
        - Мне нужно срочно отсюда уйти, поэтому согласен на любую помощь. Ты силён, статен и красив, так почему бы и нет? По одиночке мы справимся куда медленнее, и не факт, что вообще справимся.
        - Именно! - закивал Ктул. - Ну, собственно, и всё. Больше мне нечего сказать.
        - Ха? - задрал я бровь. - Ты только за этим меня нашёл?
        - Ну да. Я хотел объединиться - я объединился. Больше нечего сказать.
        Это как купить лошадь, будучи жителем однушки в столице. Приобретение крутое, но что с ним делать - загадка.
        Здесь точно так же: объединение носителя трёх грехов и повелителя страха, конечно, выглядит круто, но что нам вдвоём делать - хороший вопрос. Максимум, что приходит в голову - салат с кальмарами.
        - Так, погоди, - я вздохнул и потёр глаза. - А план? А информация? Раз ты предлагаешь объединиться, то для чего-то, верно? Кого-то убить, чтобы портал открылся, что-то завоевать, не?
        - Не, - махнул он когтистой лапой. - Я ничего не знаю.
        - Так и зачем объединяться?
        - Потому что я знаю тех, кто что-то знает и говорить за просто так это не собирается.
        - И он что-то требует взамен?
        - Да, - кивнул осьминог. - Он хочет, чтобы ему начистили хлебало.
        Я нахмурился, Арионис шлёпнул языком по глазу, а сидящий неподалёку воробей наклонил голову.
        Мы ничего не понимали.
        - Запутался что-то, - почесал я затылок. - Что надо-то? Вот мы объединились, но дальше что? Почему кто-то хочет, чтобы ему чистили хлебало?
        - Лес, в котором мы находимся - часть одного из Инфернальных доминионов. Здесь есть правитель, который может дать ответы на многие вопросы.
        - Ну так пошли спросим.
        - Пытался, - пожал он слизкими плечами и поправил ремень тканевых штанов.
        - И как?
        - Каком кверху. Я бы здесь не стоял сейчас. За мат извини, я не местный.
        - Ну так нужно его разговорить, - развёл я руками и присел на ящера, на что тот пискнул, словно надувная игрушка.
        Ктул нахмурился и покосился на странное животное, потом задрал брови и, видимо, сделал для себя множество выводов, природу коих страшно даже представить.
        - Если мы вырежем всех в замке, где он сидит, то чего-то мы всё же добьёмся, - сказал Сура.
        - Так получается, ты знаешь, для чего объединяться!
        Ктул раскрыл осьминожий рот, задрал голову и едва не запускал слюни.
        - Ну да, получается. Тогда знаю, - почесал он висок.
        "Боже, ну что ж так не везёт…"
        - И ты думаешь, всё так просто? Люди не очень сговорчивы после такого.
        - У меня есть план!
        - Боже, у тебя ещё и план, оказывается, есть?!
        - Ну конечно, - закивал Сура.
        Моё лицо скукожилось.
        Если так подумать, то нормально я могу общаться только с: принцессой-извращенкой, придурковатой гиперактивной Арианной, огненным магом с маниакальными наклонностями к поджогу и гениальной коровой. Но видимо, мало мне зоопарка, а потому к составу прибавился ещё и осьминог-олигофрен.
        Не удивлюсь, если и Смерть окажется тем ещё персонажем.
        - Знаешь, зачем я тогда использовал на тебе ментальную магию?
        - Откуда ж мне знать, - едва не хныча, ответил я.
        - Когда сознание человека отвлечено на активность из подсознания, я могу частично прошаривать воспоминания. Это не какие-то фрагменты и сцены, а общий настрой или, допустим, эмоции при виде чего-то. Тогда-то я и понял, что Тальмаринцев ты убил именно из-за неприязни. И план как раз-таки в этом и заключается - просмотреть воспоминания Кхлара.
        - Так ты же не можешь видеть конкретные фрагменты.
        - У игроков - нет. У остальных - частично. Как ты мог понять, я тоже часть системы.
        "Боже. Чем больше с ним разговариваю, тем больше вопросов накапливается. Так не должно быть!"
        - Ктул, у меня много вопросов, - я не стал юлить и потёр глаза. - И если хочешь объединиться, то должен знать - я не терплю незнание. Захочу ли я с тобой поладить, зависит от того, как много ты будешь скрывать, - голос приобрёл более низкий тембр.
        Спокойный до этого ветер набрал обороты, и лес завёл тревожную песню опавшей листвы.
        - А как много я буду скрывать, зависит от того, как далеко ты начнёшь копать, - щупальца возле его рта остановились, а глаза слегка прищурились. - Спрашивай - с радостью отвечу на то, что посчитаю нужным.
        "Значит, он без проблем от меня откажется, если что-то пойдёт не так", - несколько секунд мы смотрели друг другу в глаза.
        [Две пары зелёных зрачков
        против
        мерцающей синевы]
        "Но он и не сказал, что будет молчать".
        Время для ответов.
        - Ты слишком часто упоминаешь, что я игрок, хотя неписи об этом не особо распространяются. Почему?
        - Потому что для неписей сама мысль об игроках словно неуловимая истина. Вертится на языке и очень редко вспоминается. Они это знают, но в голове держать не могут.
        - Но это не отменяет того фа…
        - Я не непись и не игрок.
        - П-погоди. А разве бывает ещё кто-то?
        - Ты не представляешь, насколько ЭндГейм сложная структура. Даже умирая, ты проходишь через целое отделение местного мира с вполне осознанными существами.
        У меня задёргался глаз, и невольно сжались кулаки.
        Стоит ли говорить, что я ненавижу ответы, порождающие более интригующие вопросы?
        Даже умирая, я влияю на существ с сознанием? Как так? Этот мир - чёртова кучка нолей и единиц! Какой смысл Демиургу создавать настолько ресурсозатратную систему? Если игрок умирает, то пара строк кода, и он возрождается - всё! На этом должно всё кончаться.
        Я работал в отделе обслуживания ЭндГейма и ни о чём таком там даже и речи идти не могло. Да, ЭндГейм довольно сложная по строению игра, но не более.
        По крайней мере, так мне всегда казалось.
        - Смерть тоже часть системы?
        - Нет, игрок, но почему-то связанный с внутренней структурой.
        - И почему ты с ним воюешь? Почему не объединишься?
        - Я бы и не прочь, но гордость не позволяет. Как и ему. Долгая история, рассказывать которую не буду.
        Напряжение в воздухе набирало обороты и, казалось, приобретало материальную форму. Чувство, словно что-то извне сдавливает тело и мешает свободно говорить, ни на секунду не покидало с начала расспроса.
        Дружеское и придурковатое отношение друг к другу окончательно сменилось крайней осторожностью и нежеланием проиграть в неведомом поединке.
        "Ну хоть что-то".
        - Если ты не непись и не игрок, то кто?
        - Дальше.
        Я сжал челюсть, однако быстро пришёл в себя. Всё же меня заранее предупреждали, что не на всё дадут ответ.
        - Как ты очутился в Инферно и каким образом вылез из того чувака?
        - Во время сражения со Смертью кто-то открыл воронку, в кою нас и засосало.
        - То есть разломы из Инферно в Пандею кто-то умеет открывать? - в голове что-то щёлкнуло.
        - Оказывается, да.
        - А что ж ты с этого не начал знакомство?! - подскочил я.
        - А? Что? - заморгал Ктул.
        Давящее напряжение вмиг спало.
        Вернее, его прогнало моё подскочившее настроение, шевелящиеся от непонимания щупальца Ктула и писк надувной игрушки.
        - Если этот кто-то свободно ходит из Инферно в Пандею и открывает туда-сюда порталы, то он может это делать намеренно, да?
        Над осьминожьей головой словно засияла лампочка, от чего зелёные глаза тут же раскрылись до предела.
        - Да ты гений! - крикнул он.
        Забавно, как быстро конфликт за сохранение авторитета перетекает в дружескую похвалу.
        - Но я в любом случае не знаю, кто это сделал, - пробурчал он и обхватил колени, забавно завертевшись в воздухе.
        Я ещё раз осмотрел новообретённого напарника. В целом, из неподмеченных ранее вещей я могу вспомнить только одно - одежда. Единственный элемент гардероба у Ктула - штаны.
        - Но сам факт, что кто-то это умеет - уже обнадёживает! Осталось только узнать, кто и как. А кто, если не древние правители доминионов, должны знать ответ? - сказал я.
        - Вот видишь, убить всех в замке - классный план!
        - Но если ты не против, я могу дальше порасспрашивать?
        - Да-да, конечно, - всё продолжал он шаром вертеться в воздухе.
        От прежней давящей атмосферы не осталось и следа.
        И что самое странное - я чувствовал, что больше не буду так на него злиться за утаивание информации.
        Возможно, я только что в полной мере ощутил силу обоюдного гетеросексуального мужского уважения? Ведь, в конце концов, в последнее время общаться мне приходилось только с животными, детьми и девушками.
        Ни одного человека.
        - Ты так и не ответил, как вылез из паренька.
        - А, ну тут всё просто - меня убил анимешник.
        - Кто?
        - Смерть. После этого я и возродился.
        - Расскажи поподробней о возрождении.
        Путь к бессмертию - единственный путь, где я смогу чувствовать себя комфортно при дальнейшей игре в ЭндГейм. Чем больше я хожу по миру, тем больше проблем умудряется породить пятая точка, а значит, тем больше шансов подохнуть и дать флаг в руки Демиургу.
        Ну а так как цели я ещё не достиг, то тема вечной жизни более чем актуальна.
        - Видишь ли, титул бессмертного мне не просто так достался. Формально я не умираю по достижению минимального показателя здоровья, а ухожу на перерождение. Чем больше эмоциональных потрясений испытывает схожее по строению существо, тем проще возродиться именно в нём. У того демона варился коктейль из гнева и страха, а потому я даже мог заранее взглянуть на мир его глазами. И так уж повезло, что источником эмоций служил ты.
        - А как ты стал бессмертным?
        - Через прокачку навыков и эволюцию. Я раньше вообще другим существом был.
        "Чёрт, значит, мне не подойдёт".
        - Слушай, а мы можем продолжить разговор по пути? - спросил я.
        - Конечно, - он распрямился и завис в сантиметре от земли. - Куда-то торопишься?
        - Да. Арионис, помнишь, откуда пришли?
        "В конце концов, отваливающаяся кожа и сереющее мясо вряд ли вселяют спокойствие в переживающих за тебя людей. Нужно поскорее вернуться в деревню и объясниться. Сколько я уже здесь? Полчаса?"
        Ящер повёл мордой в одну из сторон.
        - По правде сказать, рядом с демонами я очутился совершенно случайно. Дело в…
        Стоило повернуться по направлению морды Ариониса, как относительно недалёко вновь показались красные силуэты.
        "Враги? Идут грабить деревню? Кто это, чёрт возьми, такие?!"
        - Слушай, Ктул, а по какому критерию ты всех убиваешь? - нахмурился я.
        - В зависимости от намерений существа. Если он тварь, скотина и мразь - убиваю.
        - А кто в твоём понимании скотина, тварь и мразь?
        - Тот, кто приносит страдания другим только ради собственного счастья. Тот, кто лишь разрушает, а не созидает. Тальмаринцы - ближайший и ярчайший пример. А что такое?
        - Я вижу агрессивных существ. Похожи на демонов. Идут к деревне, которую я спас от тех самых Тальмаринцев.
        - Хм-м-м, - промычал обладатель глубоководного голоса и повернулся по направлению моего взгляда. - Значит, это твоя способность?
        От Суры разило страхом.
        Но не собственным, а самой его сутью.
        - Я не в курсе их намерений, но уверен, что идут они не чаи распивать. Ты говорил, что можешь залезть в голову существу? А можешь таким образом узнать причину агрессии?
        - Именно так я и провожу отбор, - щупальца на его спине впервые пришли в движение.
        - Что ж, тогда предлагаю продолжить разговор по пути, - оскалился я. - По пути к очередным врагам.
        Посеревшими руками я хватаюсь за шею ящера и ловко запрыгиваю на спину.
        - Я пообещал защищать одну деревушку и не могу допустить, чтобы её вновь безвозмездно грабили, - вены на руках замерцали синим. - Хочешь присоединиться?
        - С ПРЕВЕЛИКИМ УДОВОЛЬСТВИЕМ.
        - Тогда следуй за мной, Ктул. Возможно, мы и впрямь идеальная пара, - Арионис медленно разгонялся. - Ведь я вижу жажду разрушений, кою ты так ненавидишь. Осталось лишь выяснить, какой она природы.
        Взгляд вновь упал на окно характеристик - ни одного изменения. Кем бы он ни был, но Сура готов умереть за человека, напарником коего стал лишь пять минут назад. Возможно, потому что ему нечего бояться - он ведь бессмертен.
        - КАК ТЕБЯ ЗОВУТ? - летящий силуэт с развивающимися щупальцами ни на метр не отставал.
        - У меня много имён. Магнус, Максвелл и Воланд - выбирай любое. Но если окажешься в коллективе знающих меня людей, то зови Максвеллом.
        - ЗАБАВНО, - ухмыльнулся он.
        - Что такое?
        И без того поднявшийся ветер порождал завывание от огромной скорости ящера.
        Однако, голос Суры словно отражался от стен черепа - даже если я постараюсь, сбежать от него не выйдет.
        - ТЫ ЗНАЛ, ЧТО СИСТЕМА ОТВЕРГАЕТ МНОЖЕСТВО ИМЁН? ЕСЛИ ТЫ ПРОДОЛЖАЕШЬ ПОЛЬЗОВАТЬСЯ СРАЗУ НЕСКОЛЬКИМИ, И ПРИ ЭТОМ У КАЖДОЙ НЕ ПОЯВЛЯЕТСЯ СОБСТВЕННОЙ СУДЬБЫ, ТО МИРОУСТРОЙСТВО НАЧНЁТ ВСТАВЛЯТЬ ПАЛКИ В КОЛЁСА. ТВОЯ ЖИЗНЬ БУДЕТ КАТИТЬСЯ В АД ДО ТЕХ ПОР, ПОКА ТЫ НЕ ОПРЕДЕЛИШЬСЯ С ИМЕНЕМ.
        - Ого, я не знал. А что забавного-то?
        - Забавно то, Максвелл, что носить множество имён позволено лишь Богам.
        Легион - 1
        - А может, ну его нахер, народ? - спросил Ранделл. - Вдруг Тальмаринцы не подохли, а просто ушли? Мы вот объявим ближайшие деревни нашими, а они вдруг нагрянут.
        - Да сдохли они! - рявкнул краснокожий командир в золотой кирасе. - На месте их прошлого лагеря огромный кратер, а вокруг застывшая каша из крови и земли.
        - Но… - не успокаивался Ранделл.
        - Успокойся, - демонесса похлопала его по плечу. - Милый, на месте их основного лагеря кратер. А кратер оставляет только Смерть. Они мертвы, можешь не сомневаться.
        - Я понимаю, - вздохнул молодой демон и положил ладонь поверх женской. - Но всё равно как-то боязно.
        - В первый рейд со всеми такое бывает. Кто-то даже и бунтующего гражданского убить не может, - с улыбкой на лице она когтями поглаживала возлюбленного по голове. - Но ты справишься. Я верю.
        Все в отряде лишь ухмыльнулись и отвернулись от воркующей парочки. Иного и не оставалось, ведь они заранее знали, что атмосфера любви и нежности будет разноситься на километры и едва ли не докладывать врагам о текущем их местоположении. Ведь, как известно, если краснокожий влюбляется - это навечно.
        А влюбляется самая воинственная демоническая раса крайне редко.
        - Но ты выбрал правильный путь, - краснокожая девушка с заострёнными зубами вновь широко улыбнулась и потеребила парня по голове. - Кхлар приветствует только воинов. Кто хорошо себя показывает, тот и хорошо получает. У прославленных воинов есть всё! Деньги, почёт, власть, и даже… - она нахмурилась и схватила возлюбленного за волосы. - И даже гарем из рабынь.
        - Ай-ай-ай, - голову трёхрогого демона притянуло к горячему лицу девушки.
        - Но тебе же он не нужен, да, дорогой? Тебе же и любимой достаточно, да? Да-а-а?! - Кейтлин покрылась хитином, а зрачки перетекли в вертикальное состояние.
        Ранделл цеплялся глазами за каждого мужчину в отряде, но всё, что встречал в ответ - лишь вздохи да покачивания головой.
        "Прости, приятель, но ты знаешь главное правило", - читалось во взгляде одного.
        "С ревнующей краснокожей справится только её мужчина", - вздохом продолжил второй.
        "Сам напросился. Говорили тебе, выбирай рабынь".
        "Лично я умирать не хочу. Был у меня один знакомый, замеченный в компании синекожей рабыни, так знаешь, что ему сделали? Думаю, и сам догадываешься, раз знакомый у меня БЫЛ", - мотал головой третий.
        - Конечно нет, дорогая, - спасался парень. - Зачем мне даже смотреть на других девушек, когда есть ты? Зачем мне о них вообще думать? Кто такие девушки? Разве кроме тебя они существуют? Никого не знаю, кроме тебя и мамы. Де… э… ву… м-м-м… как там дальше? Даже слова такого не знаю!
        Краем глаза Ранделл заметил, как командир на миг показал большой палец вверх. Однако, стоило демонессе перевести взгляд на похвалившего, как щитовик в кирасе тут же закашлялся и спрятал руку.
        - Хе-хе, - посмеялась она и поцеловала парня в шею. - Ладно.
        Кейтлин пригладила взъерошенные волосы возлюбленного.
        "Вхух, спасибо, папа, что на собственном примере научил справляться с женской ревностью. Возможно, я проживу на день дольше".
        По поверьям всё того же отца, ещё аж сам пра-пра-пра-пра-прадед обоюдно влюбился в женщину, и с тех пор это проклятье преследует всю мужскую линию.
        И, в целом, многие им завидуют, ведь чистая любовь у краснокожих действительно встречается раз на двести фиктивных пар, однако воинственная и своенравная натура женщин всегда даёт о себе знать.
        А потому не дай бог тебе причислят измену. Лучше сразу бежать в другой доминион и доживать остаток дней в заколоченном подвале.
        - А как происходит присвоение дани? - спросил Ранделл.
        - Тебя разве не учили? Странно, сказали, что ты лучшим в академии Кхлара был. Поэтому, собственно, мы тебя и взяли, - сказал командир.
        - Вы же знаете, что Кхлар считает лучшими только воинов с руками, а не умников с мозгами. Я действительно был лучшим, но среди копейщиков. Теория у меня так себе. Да я на неё и не ходил, - почесал он затылок и невольно бросил взгляд на девушку в кожаных доспехах.
        "Думаю, не стоит говорить, что вместо теории я гулял с Кейтлин".
        Девушка с копьём поймала взгляд парня и с ухмылкой на лице подмигнула.
        Парень почувствовал, как по телу бегут мурашки. И, увы, не от удовольствия.
        Его любовь - старше на три года, потому Ранделл даже и не скрывает, что главная в отношениях именно она.
        Чего уж там говорить, если он даже никого не убивал! Для краснокожего мужчины это сродни потери девственности в тридцать лет, будучи подтянутым красавцем. С тобой либо побоятся по-братски обниматься, либо посоветуют сходить к врачевателю.
        Но в этом случае у Ранделла есть вполне сносная причина - он только неделю назад выпустился из академии, тогда как на серьёзные боевые действия берут так вообще спустя четыре года от получения младшего звания.
        - Да ничего сложного, - махнул приятель с мерцающим мачете на поясе. - Приходим, ставим перед фактом и убиваем недовольных. Как все успокоятся, даём документик, защищающий от других доминионов, и вуа-ля - у краснокожих новый источник дохода.
        - Но им же едва удавалось платить Тальмаринцам. Думаете, нам нормально будут?
        - Так они и драли раз в пять больше обычного. Можно сказать, мы для них спасение. Ну и они для нас, хе-хе, - потирал руки лысый демон с единственным рогом. - Захват деревень хоть и самое лёгкое, но далеко не самое малооплачиваемое задание. Считай, тебе повезло, Ранделл, - его взгляд упал на шагающую рядом девушку. - Ну, относительно.
        - Э, не поняла, - нахмурилась Кейтлин, и на её коже вновь выступил хитин. - А мне вот кажется, лысик, со всем ему повезло, - она обняла руку парня и уставилась вертикальными зрачками на бедолагу с мачете.
        - Ну, в смысле, вон волосы какие жёсткие. Чёрные и постоянно ёжиком торчат. А так да, повезло. И навыки копейщика хорошие, и три рога, и вон девушка какая замечательная. У-у-у, обзавидуешься. Да ведь, парни?
        Ранделл видел взгляд друга. Он молил о помощи.
        Кейтлин уже давно известна своим характером. Но мало ли только характером, так ведь вся агрессия и гордость закрепляется невероятной силой демона с четырьмя рогами.
        Возможно, именно поэтому она без памяти влюбилась в Ранделла, ведь он единственный, кто смог спустить с небес на землю лучшую в фехтовании старшекурсницу.
        - Кхм, да-да, - покашлял в кулак командир.
        - Ну вот видишь, Кей… - он повернулся на девушку и не увидел в той ни капли прежнего настроя.
        Более того, она словно забыла о существовании лысого воина и во всю увлеклась прихорашиванием кожаных доспехов у парня.
        - Вхух, - выдохнул он.
        - Да уж, краснокожим только и остаётся, что воевать да дань собирать, - вздохнул Ранделл.
        - Ой, да какой там воевать, - махнул рукой лучник в самом конце отряда, от чего половине поборщиков пришлось вывернуть голову назад. - Чужие доминионы на нас только планируют напасть, а других опасностей почти и нет. Всё по мелочи - монстры да редкие восстания.
        - Говорят, бурокожие снова хотят объявить войну, - сказал командир с щетиной.
        - Знаешь, очень на это надеюсь! - взмахнул руками лучник с короткой причёской. - А то работы вообще нет. Только со смертью Тальмаринцев движуха пошла, но и та скоро утихнет.
        - А што, Тавмавинцы быви настойко сийны? - Кейтлин зачем-то увлечённо сжимала щёки Рандела.
        - По одиночке - нет. Думаю, ты бы там едва ли не каждого в честном поединке победил. Но вот если они надают всей группой… - голос лучника затих. - Ну, в общем, вся их сила в командной работе. Словно единый организм, они пожирают врага и становятся только сплочённей. Но я уверен, что стоит разорвать строй, как прославленные Тальмаринцы потеряют едва ли не всю силу.
        - Да, впрочем, один хер они в кратере сдохли, - вмешался лысый.
        - Ну да, - кивнул Ранделл и зажмурился от очередного тычка в глаз. - Да Кейтлин, твою мать! - он громко рявкнул, и по его коже забегали искры. - Угомонись!
        Девушка раскрыла глаза, вытянула губы и плавно уплыла назад, словно вовсе и не приставала к парню и даже в планах подобного не имела.
        И в очередной раз все закивали в знак уважения молодому копейщику. И, возможно, будь здесь женщины, закивали бы и они.
        Но помимо Кейтлин, их здесь, естественно, не было.
        Почему естественно? Так ведь всё просто - кошка не любит, когда перед её котом кто-то вьётся. А кто осмелится перечить демону с четырьмя рогами, если выше только королевская семья самого Кхлара с пятью?
        И именно поэтому формация отряда включала тринадцать мужчин и лишь одну женщину, при том по чистоте крови стоящую выше всех.
        Тем временем отряд медленно подходил к концу зелёного поля и началу Великого Леса.
        - О-ого… - протянул Ранделл. - Какие же огромные!
        - Что, ни разу не видел? - подошёл друг с мачете.
        - Не-а, - замотал он головой. - Я ведь ни разу из столицы не выходил.
        - В Инферно и не такое растёт, - сказала Кейтлин.
        - А ты много где была?
        - Да не сказать, - пожала она оголёнными плечами. - Только в пределах нашего домини… - девушка резко остановилась и уставилась вниз.
        - Что такое? - следом остановился парень и устремил взгляд в ту же точку.
        Довольно большая для поборщиков группа не заметила возню двух демонов, а потому и движение не прекратила.
        - Что это? - Кейтлин присела и подобрала красный камешек. - Жидкий и склизкий, фе.
        - На слизня похож, - юноша подошёл поближе и взглянул в содержимое небольшой ладошки. - Ну всё, бросай каку.
        Демонесса пару секунд пронаблюдала за перетекающим слаймиком, пожала плечами и аккуратно уложила его на место.
        - Ладно, пошли даль… - уже было сказала она.
        - Стой, - парень аккуратно взял её за руку и развернул к себе.
        - Чего? - встретилась она взглядом с возлюбленным. - Поцелуйчик? Комплиментик? Хочешь сказать, какая я красивая? Хе-хе.
        Ранделл аккуратно приподнял голову девушки за подбородок, на что она прикрыла глаза и вытянула губы.
        Очевидно, она хотела поцелуйчик.
        - Ну ты и чумазая, - он утёр лицо девушки. - Где ты так испачкалась? Боже, ты откуда такая вылезла-то?
        - В смысве? - лицо девушки морщилось, словно у кота, которому без церемоний тыкают в нос.
        - В пвямом, - передразнивал демон, всё больше негодуя от копоти на лице красавицы. - Ну и свиня, я балдею.
        Он в последний раз повертел голову девушки, удовлетворительно кивнул, сжал её щёки и быстренько чмокнул в губы.
        - Моя свиня.
        Стоит ли говорить, что он по-настоящему счастлив рядом с ней? И стоит ли говорить, что она так же от него без ума?
        И если по Ранделлу точно и не скажешь, то смотря на девушку, чья гордость чистокровной не позволяла даже косого взгляда в свою сторону, можно и не сомневаться в искренности чувств, ведь эта же девушка теперь позволяет называть себя свинёй и при всех стирать грязь с лица.
        Она была счастлива. По-настоящему счастлива.
        Однако, всякому счастью приходит конец.
        - Эй, ты чего встал?! - крикнул главарь отряда.
        Ранделл резко вскинул голову и с толикой стыда повернулся на командира, однако взгляд старшего по званию был направлен вовсе не на него.
        - Вхух, - вздохнул парень.
        - Э-э-й, я к кому обращаюсь?
        Молодой парень - такой же выпускник академии - стоял с задранной кверху головой и не реагировал ни на какие крики и слова стоящих неподалёку.
        "А как он так далеко оказался?" - нахмурился копьеносец. - "Я точно помню, что он в нескольких шагах от нас шёл".
        В отряде поднялось волнение. Как бы кто не старался, но достучаться до мага с запрокинутой головой никто так и не смог.
        - Эй, народ. Походу он… плачет? - сказал подошедший товарищ.
        - Плачет? Чёрт возьми, ну что за нытиков нынче выпускают?! - махнул руками командир и выдвинулся к виновнику. - Отряд, всем остано… - уже было крикнул он во весь голос.
        - Стойте! - вскинул руку самый первый в отряде. - Что-то идёт! Там, за деревьями! - он указывал когтистым пальцем в сторону Великого Леса, до коего оставалось не более пяти минут ходьбы.
        Ранделл нахмурился и наконец отпустил Кейтлин. Он снял со спины копьё, ещё раз прогнал все выученные в академии Каты и вгляделся в освещённую чащу леса.
        - Монстр? - спросила Кейтлин и так же достала копьё с остриём из тёмного кристалла. - Ну да, они уже неделю как взбешённые.
        Парень инстинктивно встал перед девушкой.
        - Все в боевую формацию! - рявкнул командир.
        Три демона со щитом встали в голове отряда, а три с копьём - не включая Ранделла и Кейтлин - позади.
        Девушке и парню же не пришлось даже двигаться с места, ведь именно возле них находилось основное боевое ядро формации: два атакующих копейщика и три мечника.
        Позади же замыкали два лучника и плачущий ныне маг.
        - Эй, новенький, приходи в себя! - командир дёргал его за плечо. - Твою мать, очнись!
        Но как бы он не старался, трёхрогий демон в кожаных доспехах так и продолжал стоять со стеклянными глазами и смотреть на голубое солнце.
        - Дерьмо! - рявкнул командир и быстро вернулся в первые ряды щитовиков. - Готовьтесь! В лесу ящер, замедляет шаги! - мужчина активировал магический слух и сконцентрировался на мелькающем меж деревьями силуэте.
        Приятель с мачете встал по левое плечо от Ранделла, а девушка с копьём из тёмного алмаза по правое. Все приготовились к бою.
        - Выходит!
        Из-за великого древа медленно шагал мраморный ящер с сидящим на спине серым демоном в одной лишь маске да штанах.
        |Внимание, в ва~?~??? ?????~~~?? ?????~ ????~?|
        - Что за?.. - Кейтлин покрепче сжала копьё.
        "И впрямь странно. Почему сообщение не показывается?" - парень последовал примеру девушки и пуще прежнего сконцентрировался на сером демоне.
        {Первая ката - Дыхание Концентрации}
        Слух, обоняние и зрение Ранделла обострилось в два раза, а прерывистое до этого дыхание ни на секунду не прекращалось, позволяя одновременно вдыхать и выдыхать.
        - Почему он серый? - сказал друг с мачете.
        - Отравленный, видимо, - ответила девушка. - Ну или как-то цвет кожи поменял.
        "Видимо, и впрямь отравленный. Может он из тех редких идиотов, что на повелителя животных обучаются? Видимо, одного ящера успел приручить, а другой отравил", - копейщик рассматривал приближающегося всадника. - "И вены синие. Да, точно яд. Не может же он быть от рождения серым? Я хоть и прогуливал теории, но вот история мне нравилась".
        Очевидная глупость принимать серый цвет кожи за серого демона, ведь всем давно известно, что самая могущественная раса вымерла уже как несколько столетий назад.
        В отряде повисло молчание. Неизвестно, излишняя нервозность тому причина или же воинская осторожность и следование правилам, однако все без исключения понимали, что незнакомец идёт разговаривать. У него не видно ни оружия, ни брони, а будь он магом, то выходить из-за укрытия и приближаться к врагам точно бы не стал.
        Меж тем ящера и щитовиков разделяло полсотни метров - одна минута ходьбы.
        - Приветствую, краснокожие, - говорил голос с неустойчивым ревущим тембром.
        Всадник постучал по шее питомца, и тот остановился.
        Легион - 2
        - Кто ты? - как и всегда, в переговоры вступил именно командир.
        - Просто мимо прохо… кха-кха, - незнакомец схватился за грудь и закашлялся. - Простой всадник на ящере. Узнал о походе и пришёл поприветствовать, послушать последние новости да разузнать о цели этого самого похода.
        - Мы боевой отряда Кхлара, и нам запрещено вступать в разговор с гражданскими без необходимости! - сказал мужчина в золотой кирасе.
        Командир ни на секунду не расслаблялся и не менял боевую стойку, чего не скажешь о большинстве его подчинённых.
        Ранделл же ввиду небольшого опыта так же не терял бдительности.
        А ещё ему казалось, что позади незнакомца постоянно мелькает какой-то зелёный силуэт.
        - Ой, да ладно вам, мужики. Я давно новенького не узнавал. Сколько себя помню в Инферно, постоянно в этом лесу ошиваюсь и вообще о текущих делах не ведаю. Что вы, в самом деле, напряглись?
        - Какого чёрта ты серый, что это за ящер и маска? Почему при твоём появлении показалось неполное сообщение? И если ты живёшь в лесу, то должен знать о подземелье и взбесившихся животных. Так какого чёрта у тебя нет хоть какого-то оружия?
        "Ну, разговаривает он как обычный демон. Простенько. Возможно, деревенский", - кивнул копейщик и последовал примеру старшего по званию.
        - Так всё просто же, - всадник вскинул руки и завертел ладонями. - Серый из-за болезни, которая едва меня не убила. Если бы не Арионис, - похлопал ящера по прочной шкуре. - То подох бы. Ящера ещё маленьким нашёл. Можно сказать, мой домашний питомец. Маску получил от своего старика, как только появился на свет. А оружие… - он на секунду задумался. - Оставил. Да и зачем мне оно сейчас, когда есть такая махина, - вновь похлопал питомца по шее. - А сообщение из-за причины и самой сути болезни. Редкая до чёртиков.
        - Что за болезнь?
        - Да что-то с энергией связано, я и не знаю толком. Вот, видите вены? Это она перетекает. Недавно совсем обострилась, но вроде как держусь. Если что, это не заразно.
        - Да мы знаем, - командир вздохнул и опустил руки. - Отряд, отбой! Мужик, можешь подходить.
        - Благодарствую, - усмехнулся он и выдвинулся навстречу демонам.
        - Как звать-то? - пожал командир руку слезшему с ящера незнакомцу.
        - Воланд.
        - Что ж, Воланд, можешь шагать с нами. Как скажем - отойдёшь. Мы на задании, если что.
        Демон в кирасе прекратил объяснения, на пару секунд замолчал и вновь обратился к гостю:
        - Слушай, а ты в медицине не разбираешься?
        - Как думаете, если я с ящером ядовитым живу да от болезни неведомой страдаю?
        - Короче, смотри, - он двинулся к демону с опрокинутой головой и поманил Воланда рукой.
        Все уже давно опустили оружие и принялись обсуждать насущные дела, как оно было до появления незнакомца.
        - А что все так расслабились? - спросил Ранделл у девушки. - Такое часто бывает?
        - Вполне, - кивнула она и вновь поправила доспехи любимого. - Частенько старички прибиваются болтушек ради. Или торговцы для халявной защиты в обмен на бутылочку или побрякушку какую.
        Она нахмурилась и ещё усердней принялась затягивать ремешки кожаной куртки. Уже какой раз за день - и тем более за год - она вынуждена следить за доспехами парня, как за одеждой маленького ребёнка.
        - Ёп твою мать, Ранделл, один раз тебя не собрала, а уже вся броня пять раз слетела! Где нормальные крепления?
        - Да я что, знаю, где они лежат? Ты этих шкафов понакупила, я даже и не пытаюсь уже ремни и крепления найти.
        - В шкафу из-под нижнего белья они, сколько раз объяснять-то? - закатила глаза девушка.
        - Чё?!
        - Боже-боже, и повезло же тебя встретить, недотёпу - она вздохнула и поправила воротник. - Да, и впрямь повезло. Встреча свини и недотёпы, - Кейтлин улыбнулась. - Очень повезло.
        Парень вновь поразился красоте улыбки. Каждый раз, как он видел счастливое лицо девушки, он вспоминал данное когда-то обещание - до конца лет прожить счастливую жизнь.
        Прожить её вместе, ни на секунду друг друга не покидая
        Он всегда помнил тот день.
        И с тех пор они живут лишь этой мечтой.
        Тем временем командир и незнакомец подошли к единственному целителю в отряде.
        - Взгляни, - указал рукой демон в золотой кирасе. - Минут семь так стоит. Слёзы текут, глаза стеклянные, а голову опускать и не собирается.
        - Хм-м-м… и впрямь странно, - потёр подбородок Воланд. - Возможно, дело как раз в энергии.
        - В каком смысле?
        - Видал я что-то похожее. Скажите, он новенький в отряде?
        - Да. В первый раз на задание вышел.
        - Ну, теперь всё понятно, - вздохнул врач.
        - Ч-что?
        - Вы же знаете, насколько сильно влияет эмоциональное состояние на тело демона?
        - Ну да, слыхал, - закивал щитовик.
        - Вот здесь оно самое. Иногда встречаются личности, в край не переносящие одиночество и чувство отстранённости. И вот он, - Воланд кивнул в сторону мага. - Сейчас копается в собственном сознании и плачет от плохих воспоминаний.
        - Боже, я и не догадывался. Он ведь и впрямь никого тут не знает и всё время шёл один и молчал! - глаза мужчины забегали. - И что делать? Можно же что-то сделать, да?
        - Ну конечно. Обратная сторона одиночеству - внимание. Просто позовите всех сюда.
        - К-конечно, как скажете! Внимание, отряд! - крикнул он. - Всем подойти сюда!
        Кейтлин и Ранделл отвлеклись от обсуждения сегодняшнего обеда и двинулись к больному.
        Спустя пять минут все без исключения демоны столпились вокруг двух собратьев, вытеснив при том Ариониса и заставив кружить за спинами воинов.
        - Во, ща дело пойдёт, - потирал руки серый.
        Все сконцентрировались на больном и врачевателе.
        "Повезло, что мы его нашли. Надо же, первое задание, и сразу же столько событий!" - Ранделл был отчасти даже рад болезни товарища. - "Совсем в столице тух, а тут хоть что-то происходит".
        - Так, народ, - похлопал Воланд. - Чтобы не казаться пустословом, я вам клятвенно обещаю, что через мгновение он заговорит! - театрально махал демон руками.
        - Хотелось бы, - кивнул командир.
        - И-и-и, товарищ, вам есть что сказать? - повернулся врач к магу.
        Все внимательно вслушались. Тишина настолько поглотила ближайшие сотни метров, что все без труда слышали глотнувшего слюну командира.
        - М-ма-а-кс… - захрипел загробным голосом больной. - Я… я… узнал… достаточно. Они в-все…
        Ранделл округлил глаза. По телу побежали мурашки, как бывает при бродящей неподалёку опасности.
        "Бр-р-р, жутко. На зомби похож".
        - Т-тва-а-ари… - маг упал лицом наземь и задёргался в предсмертных конвульсиях.
        Повисла тишина.
        - Ч-что это? - командир невольно зашагал назад и схватил Воланда за плечо. - ЧТО ТЫ СДЕЛАЛ?!
        - Ну он же заговорил! - задёргал серый рукой. - Ха-ха, уже два выполненных обещания!
        Ранделл услышал треск, однако отвлечённый на извивающегося товарища, он не придал этому никакого значения.
        - Эй, что это?! - крикнула Кейтлин и за мгновение сняла копьё со спины.
        - Страйк! - засмеялся доктор.
        {Первая ката - Дыхание Концентрации}
        Помимо треска появился звук рассекаемого воздуха.
        И через мгновение после крика возлюбленной Ранделл услышал ещё один.
        Только сейчас юноша повернулся. И только сейчас он увидел летящий каменный меч, пронзивший сразу трёх товарищей.
        - ВСЕ К БОЮ! - заорал командир и отрубил серому руку. - ЧЁРТОВ ПРЕДА… - и это же оружие в следующую секунду повалилось наземь. - Чёртов… чёр… тов…, - он упал на колени и схватился за глаза. - Чёр... тов... чёр… тов… - тело мужчины раскачивалось в такт завываниям.
        - М-мамочка, - лежал на земле лучник неподалёку. - Не хочу… нет… пожалуйста… - он рыдал и вырывал себе глаза. - Только не пауки, нет… НЕ-Е-Е-Е-Е-ЕТ!
        "Что за дерьмо?!" - сжал челюсть юноша и наконец снял копьё со спины.
        - Кейтлин! - он направил остриё на предателя в маске.
        - Да, я здесь, - послышался голос позади. - Половина из наших сошли с ума! - копейщица прижалась спиной к возлюбленному и направила оружие на дергающегося товарища. - Отряд, командование переходит на меня! - крикнула девушка. - Убить преда…
        Послышалось хлюпанье.
        - К-какого… - прорычала девушка.
        Ранделл не видел происходящего перед напарницей, но прекрасно видел выползающую из глотки командира чёрную двуглавую змею.
        - Они порождают врагов!
        - Вижу! - коротко ответила демонесса и вонзила остриё в склизкого паука.
        Паука, что секунду назад вылез из живота бывшего напарника.
        - Милый, на тебе серый! Он источник всей магии!
        - Принято, - кивнул юноша и медленным шагом двинулся к окружённому зелёной дымкой Воланду.
        - Докладываю, нас осталось семь! - кричал телепортировавшийся лучник. - Начинаю обстрел по врагу! - он прицелился.
        "Семь?! Половина погибла всего за мгновение?" - челюсть сжималась, а руки дрожали от желания покромсать предателя. - "Это невозможно! Эта тварь не могла их так просто убить!" - он перехватил копьё и с разворота перерубил крылья огромному шершню.
        Повышенная концентрация улавливала разгорающееся сражение. Кейтлин вовсю махала копьём и пронзала бесконечный паучий рой из вздувшегося живота мертвеца; трое щитовиков с трудом махали булавами и крошили поднимающихся из земли скелетов; а последний мечник сражался с огромной сколопендрой.
        "Почему…" - под нескончаемыми атаками пауков и скелетов Ранделлу едва удавалось осматривать поле боя. - "Трое от каменного меча", - полный ненависти взгляд упал на Воланда с пульсирующим мечом. - "А четверо подохли ради появления мерзких тварей…" - голову застилал алый туман.
        Концентрация улавливает и без того громоподобную поступь Ариониса, и юноша едва успевает уклониться от шустрого ящера.
        {Третья ката копья - Воздушная Лестница}
        Рандел перехватывает копьё в правую руку, концертирует бегущую по телу энергию и молниеносным выпадом бьёт навершием древка по земле, создавая громкий воздушный поток и подлетая аккурат над челюстью ящера.
        {Третья ката копья - Воздушная Лестница}
        Юноша вновь концентрируется, ловким движением перекручивает копьё навершием вверх и бьёт по воздуху, порождая хлопок и устремляясь на огромной скорости вниз.
        Остриё плавно входит в податливый череп врага. Ранделл улыбается.
        "Ха-ха, так тебе, тварь! Ублюдский питомец ублюдского врага!" - глаза вновь поднимаются на Воланда.
        - Ты не дал им и шанса! Мой друг… мой командир… - скрипел зубами демон. - Обманом ты убил их всех!
        - М-милый, остынь! - кричала сквозь сражение Кейтлин. - Сражайся с чистой головой!
        Алый туман наполовину рассеялся…
        - НУ ДА, ВЕДЬ ОНИ ХИЛЕНЬКИЕ НИЧТОЖЕСТВА, - усмехнулся ревущий голос в голове.
        … и вновь заполонил сознание, на сей раз в разы плотней и больше.
        Однако, среагировал на это лишь Ранделл.
        Лишь он слышал голос.
        - Тварь… - прорычал он. - Тварь-тварь-тварь-тварь! Пристрелите эту поганую суку!
        Юноша моргнул и увидел рядом с врагом множество воткнутых в землю стрел.
        - Я не могу! - кричал лучник. - Я не могу попасть по этому отродью!
        - ДЕРЬМО! - сквозь слюни вопил Ранделл. - ТЫ ПОПЛАТИШЬСЯ ЗА В…
        - ПОПРОБУЙ, - Воланд бросил меч и встал на четвереньки. - У ТЕБЯ НЕТ И ШАНСА. Я ОБЕЩАЮ.
        Парень оскалился и перехватил копьё. Он жаждал этого боя. Он жаждал мести.
        Жаждал настолько, что даже не заметил, как рука предателя вновь приросла на место.
        - Ну давай, ха-ха! Попробуй меня достать! - ликовал копейщик.
        Радость перекрывала даже зов возлюбленной.
        [Надпись:
        Плотный туман
        способен глушить
        даже зов сердца]
        - Давай… - тяжело дышал истекающий слюнями копейщик. - Давай! - позади мелькнула тень.
        Он уже было вскинул копьё, как невероятной длины сколопендра упала наземь и едва не превратила юношу в мешок с передавленным мясом.
        {Третья ката копья - Воздушная Лестница}
        Он ударил навершием по воздуху и отлетел на пару метров влево, заваливаясь на бок и с трудом останавливая тело всё тем же копьём.
        - Чёрт, да что за дерьмо?! - вопил демон. - Седьмая ката копья, Громов…
        И вновь тень позади, на сей раз обычного роста.
        Улавливая концентрацией треск костей, копейщик с разворота сносит голову скелету и едва успевает уклониться от восставшего ящера.
        "Да что за дерьмо?!" - меч скелета проносится в паре сантиметров от лица демона. - "Почему их так много?!"
        {Четвёртая ката копья - Огненная Вспышка}
        Молниеносный укол остриём порождает огненный вихрь и разрывает на части раскрывшего пасть Ариониса.
        Извивающееся тело сколопендры продолжало шествие по выжившим отряда. Более пяти метров щёлкающих лап вырывало землю клочьями, а непробиваемый внешний хитин лишь затуплял копьё при каждой тщетной атаке.
        - Где ты, трус?! - кричал Ранделл. - Хватит прятаться, пока другие за тебя сражаю…
        - ТЕБЯ НЕ УЧИЛИ МОЛЧАТЬ? - послышался шёпот позади.
        В сознании юноши вскипели два котла эмоций: ликование и страх.
        Он радовался, ведь наконец сможет собственноручно отрубить голову зазнавшейся падали.
        Он боялся, ведь от удара этой падали нельзя уклониться.
        Серый кулак вонзается в рёбра копейщика и отбрасывает его на пару метров в сторону.
        - Кха! - выхаркивает он кровь и едва останавливает вращение по земле. - Тва... - Воланд подскакивает и прерывает крик ударом ноги в лицо.
        "Я не могу…" - он вновь отлетает и при попытке встать тут же получает кулаком в район сердца. - "Я не успеваю!'
        {Третья ката копья - Воздушная Лестница}
        Ударом навершия он отталкивает врага и отлетает сам.
        "Не могу…" - он едва поднялся на колени и схватился за грудь. - "Не могу дышать…"
        Сквозь помутнённое зрение юноша видел приближающегося на четвереньках предателя.
        Позади мелькнула тень.
        Ранделл сквозь еле терпимую боль поворачивает голову и видит возвышающуюся и перекрывающую солнце пятиметровую сколопендру, готовую к очередному падению на обездвиженного копейщика.
        "Лучший в академии…" - алый туман вмиг исчез. - "Как я мог допустить столько ошибок?!" - он попытался встать и сразу же завалился на колено. - "У него ведь очень простой стиль боя! У всех. Я ведь справлялся с пятью врагами сразу!" - на глазах выступили слёзы. - "Я ведь мог всех спасти!" - щёлкающая пасть многоножки устремилась вниз.
        - Милый! - воздушный поток третьей каты сносит юношу с траектории падения сколопендры. - Боже… - неподалёку приземлилась Кейтлин. - Боже… боже, милый, вставай! - она закинула его руку на плечо и третьей катой отлетела назад. - Мы всех убили! Слышишь, держись, мы почти всех убили!
        От резкого подъёма копейщик вновь харкнул кровью.
        - Всех?.. - хрипел он и пытался осмотреть поле боя сквозь белоснежный туман. - К-как? Здесь же никого нет.
        Как бы он ни старался, но увидеть хоть один труп так и не удалось.
        - Они исчезают! - подошёл трёхрогий демон в увесистых золотых латах. - Нас осталось трое, но и врагов всего два!
        - К-как вы успели?.. - Ранделл терял сознание.
        - Милый, прошу, не умирай! - Кейтлин прошептала дрожащим голосом и аккуратно приподняла голову возлюбленного. - Мы вернёмся, слышишь? Всего два врага.
        Юноша перевёл взгляд с плачущей девушки на чего-то ожидающих врагов.
        Голова Воланда безостановочно дёргалась и поворачивалась до неестественных углов, порой порождая хруст шейных позвонков.
        - Вернёмся к родителям! К счастливой жизни! - она поглаживала холоднеющую щёку любимого. - Держись, прошу. Прошу, только не засыпай.
        "Чего он ждёт? Почему не нападает?!"
        Парень почувствовал упавшую на лицо каплю, и все мысли сразу же переключились на возлюбленную.
        - Прошу… - ревела девушка. - Я не смогу…
        Холодная слеза вновь капнула с лица Кейтлин.
        "А ведь точно… больше же у тебя никого и не осталось".
        Ранделл знал, почему она никогда его не бросит.
        Он знал, что на её глазах убили всю семью. Помнил, как едва успел вытащить её из петли.
        Он знал, что ей просто некуда возвращаться.
        Ранделл - единственное, что держало её в этом мире. Единственное, ради чего всеми брошенная девушка ещё дышала.
        - Я… - с трудом хрипел парень. - Змеиный ген… использовал.
        - Ч-что? - вскинула она голову.
        {Первая запретная ката высшей крови - Змеиный Ген}
        Все раны начали медленно затягиваться.
        "Она хороший боец. В чём-то даже лучше меня. Но если не уверить её в хорошем исходе…" - он сжал ладошку возлюбленной. - "У меня не было выбора. Я должен был её использовать".
        Змеиный Ген - запретная ката, отбирающая до сорока лет жизни в обмен на возможность залечить все раны за короткий период.
        - К-как ты…
        - Я ведь лучший, забыла? - ухмыльнулся теплеющий демон.
        Воланд махнул рукой, и сколопендра отползла вбок, окончательно открывая ему дорогу к наступлению.
        - Идёт! - здоровяк в латах вскинул двуручный меч. - Я задержу врага. Кейтлин, прикрывай Ранделла, пока не восстановится!
        - Да! - кивнула девушка и аккуратно положила голову парня обратно. - Я не позволю забрать всё, что у меня осталось!
        - ТЕБЕ ПОВЕЗЛО, - прогремел голос. - ЕЁ ЛЮБОВЬ СИЛЬНЕЕ ГНЕВА, А ПОТОМУ И НЕ ЗАСТИЛАЕТ ГОЛОВУ ТУМАНОМ.
        Юноша широко раскрыл глаза и с дрожью в руках принялся вставать.
        - Я БЫ ОСТАВИЛ ВАС В ЖИВЫХ. НО… - Ранделл не понимал, почему на голос никто больше не реагирует. - НО ВЫ - ТВАРИ НЕ ТОГО СОРТА, ЧТОБЫ ЗАСЛУЖИТЬ ПРАВО НА ЖИЗНЬ. ТАКИХ НАДО ВЫРЕЗАТЬ. ПОД КОРЕНЬ.
        Легион - 3
        По телу Воланда пошла пульсация синих вен, и каждое его движение оставляло в воздухе исчезающие синие линии.
        - Три минуты, - юноша упал лицом в землю и поднял глаза на девушку. - С-сзади!
        Кейтлин вскинула копьё и пронзила Ариониса насквозь, однако ящер продолжил наступление даже с пробитым брюхом. Он сделал ещё пару шагов, позволяя острию выйти из загривка, и с предсмертного рывка вонзил клыки в девичью руку.
        - Дрянь! - рявкнула девушка, и вся её правая часть вмиг покрылась защитным хитином.
        Копьё пару раз прокручивается внутри ящера и порождает взрыв четвёртой каты.
        До полного исцеления Ранделла оставалось две минуты.
        - Дорогой, я защищу тебя, - демонесса встала перед лежащим копейщиком. - Даже ценой собственной жизни, но я не позволю тебе умереть здесь!
        - Что ты… - хрип всё ещё мешал нормально говорить. - Несёшь, дура…
        Зигзагообразными движениями Воланд сближался с латником в золотом шлеме.
        - Ну давай, дрянь! - он медленно поднял меч. - Покажи, что ты можешь!
        - С УДОВОЛЬСТВИЕМ, - прогремел на весь мир голос.
        Девушка нахмурилась и перехватила копьё.
        - Я демон высшей крови, лучший на своём факультете! - у здоровяка дрожали руки. - Я… я размажу тебя, - говорил он сквозь тяжёлую одышку.
        Рывками скачущий Воланд резко встал на ноги.
        - УВЕРЕН? - ухмыльнулся он и вновь наклонил голову до хруста шеи.
        - Ты только и можешь, что… - остриё окончательно опустилось в землю. - Прятаться за… - латник сглатывал вязкую слюну.
        - ТЯЖЕЛО, ДА? ТЯЖЕЛО НОСИТЬ ЭТИ ДОСПЕХИ, ТЯЖЕЛО ДЕРЖАТЬ ЭТОТ МЕЧ, - Воланд шагом сближался с врагом. - ТЫ БУКВАЛЬНО ЧУВСТВУЕШЬ, КАК УТЕКАЮТ СИЛЫ, НЕ ПРАВДА ЛИ? - до боевой дистанции оставался метр. - А ЗНАЕШЬ, КУДА ТЕЧЁТ ЭТА РЕКА?
        Демон отпустил тяжёлый для него меч и с криком повёл кулак в голову предателя.
        - КО МНЕ, - оскалился Воланд.
        Он перехватил кулак и рывком переломил конечность надвое, разрывая золотую сталь и оголяя белоснежную кость.
        - А-А-А-А-А-А, - завопил демон.
        Минута до исцеления. Ранделл медленно встал на ноги.
        - Ещё минута. Прошу, продержись ещё минуту.
        - Д-да! - девушка окончательно утёрла слёзы и активировала полный покров хитина.
        - А-А-А-А, - здоровяк упал на колени и ударил второй рукой. - УБЛЮ…
        Кулак вновь не дошёл до врага, ведь тот махнул навстречу и раздробил кость предплечья, порождая громкий хлопок воздуха.
        И вновь за спиной предателя мелькнуло зелёное пятно.
        - ТАК МНОГО ТЯЖЕЛОВЕСОВ, И УМЕР ВСЕГО ОДИН, - Воланд положил ладони на виски латника. - КАК УДОБНО. И КАЖДЫЙ ИЗ ВАС СТАЛ КОРМОМ.
        - М-м-м, - мычал латник. - А-а-а-а-а, - его крик сливался со скрежетом стали. - А-А-А-А-А-А-А.
        С каждой секундой вопль всё усиливался, а податливый шлем всё дальше входил в череп.
        Медленно, словно смакуя страдания врага, Воланд сдавливал голову несчастного демона.
        Неизвестно, мог ли он раскрошить кость за секунду, или же ему и впрямь хватало сил лишь на медленный пресс, но одно можно сказать наверняка - умирал мужчина мучительно.
        Настолько, что ноги Кейтлин едва заметно затряслись.
        Полминуты до восстановления, и два метра до серого демона. Ранделл мог схватиться за оружие и вступить в бой, но со всё ещё переломанными костями он вряд ли бы даже попал по врагу. Всё, что ему оставалось - надеяться на девушку.
        "Полминуты. Всего полминуты!"
        Латник упал, а покрытый синими венами демон шагнул в сторону девушки
        - Только попробуй его тронуть! - прорычала она.
        - М? - всадник остановился и наклонил голову. - А ТО ЧТО? ЧТО ВЫ, ТРУСЛИВЫЕ ТВАРИ, СМОЖЕТЕ МНЕ СДЕЛАТЬ?
        - Увидишь, - процедила она сквозь зубы.
        - ЧЕМ ТЫ ОТЛИЧАЕШЬСЯ ОТ ТЕХ ТРУСОВ? С ЧЕГО ТЫ ВЗЯЛА, ЧТО СМОЖЕШЬ ХОТЯ БЫ РАНИТЬ МЕНЯ? МНЕ ОТРУБАЛИ РУКУ, ЛУЧНИК НЕ МОЖЕТ ДАЖЕ НАВЕСТИСЬ, А КАЖДАЯ СЕКУНДА БОЯ ВЫКАЧИВАЕТ ИЗ ТЕБЯ СИЛЫ. ТЫ ВЕДЬ ЧУВСТВУЕШЬ, КАК ТЯЖЕЛЕЕТ КОПЬЁ? ТАК СКАЖИ, ДРЯНЬ, ЧЕМ ТЫ ЛУЧШЕ ОСТАЛЬНЫХ? - ещё шаг.
        Девушка громко вдыхает, прокручивает древко и срывается в атаку. Использовав третью кату для разгона, а шестую для замораживающей атаки, она пролетела всё расстояние и вонзила копьё во вскинутую руку.
        Остриё прошло сквозь ладонь, вспороло часть предплечья и едва не вонзилось в глаз, однако безостановочно дёргающаяся голова всё же успевает наклониться и пропустить кристалл мимо.
        "Да, у тебя получается!" - парень опёрся о копье и улыбнулся успеху возлюбленной. - "Я верю, ты смо…"
        - МАЛО ОПЫТА, - проносится по всему полю битвы.
        Воланд сжимает древко, дёргает его на себя и на инерции свободной рукой бьёт девушку в живот.
        Не успев даже вскрикнуть, она выхаркивает кровь, отпускает оружие и отлетает на метр назад, прокатываясь по земле ещё столько же.
        - Н-нет! - опираясь на копьё, Ранделл хромал в сторону девушки.
        Кости почти срослись.
        - КУДА ЖЕ ТЫ?
        Слышится треск.
        Ещё не пришедший в себя парень лишь улавливает знакомый звук.
        Улавливает, и не успевает отскочить от промелькнувшего каменного меча.
        - А-А-А-А-А, - падает он и хватается за руку.
        "Рука…" - со слезами на глазах юноша смотрел на окровавленную кость. - "МОЯ РУКА".
        Боль. Невероятная боль оторванной конечности лишила демона рассудка.
        - ВЫ ДОВОЛЬНО СИЛЬНЫ. БУДЬ У ВАС ГОЛОВА НА ПЛЕЧАХ, БЫТЬ МОЖЕТ ОБЩИМИ УСИЛИЯМИ МЕНЯ И ПОБЕДИЛИ. НО ОТЧЕГО-ТО… - он на секунду замолчал. - Я ЧУВСТВУЮ ВАШИ ЖЕЛАНИЯ. ОТЧЕГО-ТО Я ЧУВСТВУЮ ВАШ СТИЛЬ БОЯ. ВЫ ПРОИГРАЛИ. У ВАС НЕ БЫЛО И ШАН…
        - Не смей… - выхаркивая кровь, Кейтлин встала перед Ранделлом. - Не смей его трогать.
        - М? - вновь наклонил демон голову.
        - Прошу… - девушка упала на колено и вновь с трудом поднялась на ноги. - Не убивай его...
        Боль временно отступила.
        Юношу охватывала печаль. Он хотел орать, вопить и реветь лишь от мысли, что кто-то так им дорожит.
        Им дорожит демон, которого он узнал всего три года назад.
        "Мы умрём. Да, точно умрём. У нас не было и шанса. Я должен сказать ей…" - апатия туманила рассудок и сковывала тело. - "Должен сказать в последний раз", - он попытался открыть рот. - "Сказать, что люблю. Пусть перед смертью она это услышит".
        - Я… - прохрипел юноша. - Кейтлин, я…
        - ВЫ ОТБРОСЫ, НАЖИВАЮЩИЕСЯ НА СТРАДАНИЯХ ДРУГИХ, - прогремел голос, от чего девушку в очередной раз дёрнуло от страха, и та инстинктивно выпустила драконьи когти. - УБЬЮ ВАС - СДЕЛАЮ МИР ЧИЩЕ. ПОЧЕМУ Я ДОЛЖЕН КОМУ-ТО СОХРАНЯТЬ ЖИЗНЬ?
        - Это его первый поход… - всхлипнула девушка. - Прошу, не трогай Ранделла. Убей меня! Это я грабила, это я приносила страдания. Я здесь отброс! - она вновь закашлялась. - Прошу… - демонесса опустила руки. - Он ведь даже не хотел сюда идти!
        Кейтлин охватила истерика. Она пятилась назад с понуренной головой и громко ревела, вскидывая руки в сторону и пытаясь уберечь возлюбленного от незримой атаки.
        - ЭЙ, ПАРЕНЬ, - синева глаз сдвинулась по направлению однорукого. - ОТВЕТЬ, ТЫ ЗНАЛ, ЧТО ИДЁШЬ УБИВАТЬ НЕВИННЫХ СОЗДАНИЙ?
        - Знал… - хрипел он.
        - И ТЫ ТАК ЛЕГКО ЭТО ПРИНИМАЕШЬ? ТЕБЕ НРАВИТСЯ ПРИНОСИТЬ СТРАДАНИЯ?
        - Я… - юноша попытался задуматься. - Не знаю. Мы не умеем иного. Нас другому не учат.
        Девушка продолжала плакать и держать дрожащие руки.
        На самом деле, на её месте парень бы так же не сдержал слёз. Подумать только, ведь на твоих глазах одно существо убило двенадцать воинов сильнейшего доминиона, раскрошило череп самому крепкому щитовику и стоит в шаге от убийства дорогого человека.
        А ещё Ранделл заметил, как струйка крови из головы бывшего собрата бежит по ноге Воланда и втекает в сквозную рану на кисти.
        - Я не знаю… - шептал он. - Правда, не знаю. Кхлару нужны только войны. Хочешь жить - воюй, иначе не дадут даже куска хлеба. Ему не нужны учёные и земледельцы.
        - НУ А ТЫ КЕМ БЫ ХОТЕЛ СТАТЬ?
        - Не знаю… - на периферии зрения демона мелькало около десятка силуэтов. - Мне история нравится… наверное.
        "Нет смысла брыкаться. У нас не было и шанса. Кем бы он ни был, мы перед ним - черви", - апатия перерастала в совершенно иное чувство. - "Он ведь обещал, что не даст и шанса", - глаза застилал светло-алый туман. - "Такие как он не врут. Серые Божества никогда не врут. Это всё же он. Глупо идти против Бога. Очень".
        |ВНИМАНИЕ, ВЫ КАНДИДАТ НА ВЫСШУЮ СТУПЕНЬ ЛЕГИОНА|
        |МОЛИТЕСЬ, ЧТОБЫ ПОВЕЛИТЕЛЬ ПРЕДЛОЖИЛ ПОДЧИНИТЬСЯ|
        |В СЛУЧАЕ ВЕЛИКОЙ МИЛОСТИ ВЫ СТАНЕТЕ ОДНИМ ИЗ ПРЕДВОДИТЕЛЕЙ ПРИЗРАЧНОЙ АРМИИ|
        "Ч-что за…" - силуэты окончательно материализовались, и не заметить их ныне стало невозможно. - "Кто это?"
        Четыре бывших товарища и пять демонов с катанами в обличии алых призраков стояли вокруг ещё живой пары.
        В полном обмундировании, они бездвижно следили за потенциальными врагами повелителя и ожидали приказ на атаку.
        Однако, Ранделл понимал, что видит их только он - Кейтлин никак не реагировала на стоящего спереди латника.
        - ТЫ ЛЮБИШЬ ЕЁ? - кивнул полубог в сторону девушки.
        - Больше всего на свете.
        - НУ А ТЫ, - синева сместилась в сторону задыхающейся демонессы. - ЧТО ТЫ ГОТОВА СДЕЛАТЬ РАДИ НЕГО?
        - Всё! Я готова отдать жизнь. Я всё ещё дышу лишь благодаря ему, - она наконец осмелилась поднять глаза. - Если ты хочешь забрать мою жизнь в обмен на его спасение, то…
        - НА КОЛЕНИ, - демон указал пальцем на землю.
        - Ч-что?.. - девушка опустила руки.
        - У ТЕБЯ ЕСТЬ ШАНС СПАСТИ ВОЗЛЮБЛЕННОГО. ПОВТОРЯЮ В ПОСЛЕДНИЙ РАЗ - НА КОЛЕНИ.
        - К-кейтлин, сто… - уже было крикнул Ранделл.
        Демонесса последовала приказу.
        "К-как? Почему? Она всегда скрывала печаль за гордостью, так почему она встаёт на колени?!" - вопил он в мыслях. - "Я не заслуживаю этого. Такой слабак не должен получать её любовь!" - глаза вновь взмокли. - "Боже, насколько же я жалок!"
        Демон подошёл к девушке и несколько секунд вглядывался в её дрожащее тело.
        - РАДИ СПАСЕНИЯ ПАРНЯ, ТЫ ГОТОВА ОТРИНУТЬ ПРОШЛОЕ? ГОТОВА БЕСПРЕКОСЛОВНО ПОДЧИНЯТЬСЯ МНЕ, ДАЖЕ ЕСЛИ ПРИДЁТСЯ ВСТАТЬ ПРОТИВ КХЛАРА?
        - Да! - крикнула она.
        - НИЦ, - вновь указание пальцем в землю.
        Кейтлин медленно прикоснулась лбом к земле.
        - Прошу вас… - тихо плакала она. - Не убивайте единственное, чем я дорожу. Прошу, только не…
        Воланд резко схватил девушку за горло и приподнял над землёй.
        - СТОЙ! - парень подскочил с земли, сделал пару шагов и вновь упал.
        - ОДНО ДВИЖЕНИЕ, И Я СВЕРНУ ЕЙ ШЕЮ, - девушка извивалась и пыталась хапнуть хоть немного воздуха. - ТЕПЕРЬ ТВОЙ ЧЕРЁД. ЧТО ТЫ ПРЕДЛОЖИШЬ В ОБМЕН НА ЖИЗНЬ ВОЗЛЮБЛЕННОЙ?
        - Всё!
        - ЗАБАВНО, - он наклонил голову. - ГОТОВ ЛИ ТЫ СЛУЖИТЬ МНЕ? ГОТОВ ЛИ ПОДНЯТЬ КЛИНОК НА СОБСТВЕННЫЙ НАРОД?
        - Но я слабак… - опустил он голову. - Я даже не могу защитить самое доро…
        - Я НЕ СПРАШИВАЛ, СИЛЁН ЛИ ТЫ. ОНА ЗАДЫХАЕТСЯ, ИДИОТ, - девушка дёргалась всё менее активно. - Я ЖДУ ОТВЕТА.
        - Конечно готов! - прокричал он. - Я сделаю всё, что ты прикажешь!
        - БЕРИ КОПЬЁ И УБЕЙ ЛУЧНИКА ПОЗАДИ.
        - Ч-что? - Ранделл поднял голову и осмотрелся.
        Позади лежал демон и жадно хватал ртом воздух.
        - СЕКУНДЫ ИДУТ.
        Юноша с трудом встал, оставшейся рукой поднял копьё и без раздумий вонзил остриё в глаз собрата.
        "Прости, но вы мне никто. Возможно, вы и впрямь сущие твари", - он почувствовал жар и тянущее чувство в груди, как бывает при волнении. - "А я не готов менять тварей на любимую", - для убедительности он пару раз прокручивает сталь внутри головы. - "И впрямь. Почему я сразу не догадался? Мы лишь убиваем и грабим. Разрушаем то, что люди сквозь пот и кровь каждый раз отстраивают. Какие же…" - волна огня бушевала по телу. - "Какие же мы все твари".
        |ВНИМАНИЕ, ВЫ ПОПАЛИ В ЗОНУ ДЕЙСТВИЯ ПАССИВНОЙ УЛЬТИМАТИВНОЙ СПОСОБНОСТИ "ЛЕГИОН"|
        |ОТНЫНЕ ВЫ ЧАСТЬ БЕССМЕРТНОЙ АРМИИ|
        |ВАША РОЛЬ - ОДИН ИЗ КОМАНДИРОВ ЛЕГИОНА В ТЕНИ|
        |ВАША СИЛА ЛЕГИОНЕРА ВО ПЛОТИ - ВЛАДЕЛЕЦ ДРЕВНИХ ТЕХНИК. ОТНЫНЕ ВЫ СПОСОБНЫ ПОЗНАВАТЬ ТЕХНИКУ БОЯ, РАНЕЕ ВАМ НЕВЕДОМУЮ. ЧЕМ БОЛЬШЕ ПОЛЬЗЫ ВЫ ПРИНОСИТЕ ПОВЕЛИТЕЛЮ, ТЕМ БОЛЕЕ ДРЕВНИЕ И СИЛЬНЫЕ ТЕХНИКИ ПРОБУДЯТСЯ В ВАШЕМ ТЕЛЕ|
        |ПРИ СМЕРТИ ВЫ ПРЕВРАТИТЕСЬ В ТЕНЬ|
        |ЗАПОМНИТЕ, ЛЮБАЯ ВОЛЯ ВОЙНЫ - ЗАКОН. ЛЮБОЕ НЕПОСЛУШАНИЕ - ОКОНЧАТЕЛЬНАЯСМЕРТЬ И СТРАДАНИЕ|
        .
        .
        .
        |ВНИМАНИЕ, ВОЙНА ЕЩЁ НЕ ПРОБУДИЛСЯ, ОДНАКО ЭТОТ МОМЕНТ ЛИШЬ ВОПРОС НЕСКОЛЬКИХ ДНЕЙ. ПОТОМУ ЧАСТЬ СПОСОБНОСТЕЙ АКТИВИРУЕТСЯ НЕ ПО ЕГО ВОЛЕ|
        |ВАМ ЗАПРЕЩЕНО УПОМИНАТЬ О ВСАДНИКЕ ВОЙНЫ И О ЛЮБЫХ ЕГО СПОСОБНОСТЯХ. ПОКА ПОВЕЛИТЕЛЬ НЕ ЗНАЕТ О ЛЕГИОНЕ, О НЁМ НЕ ЗНАЕТЕ И ВЫ|
        - Ладно, - рука размыкается, и девушка падает наземь с тяжёлым хрипом и попытками ухватить как можно больше воздуха. - Теперь вы оба служите мне. И теперь вы оба несёте спасение собственной расе.
        - Д-дорогая! - Ранделл тут же подбежал к девушке. - М-мы спасены! Слышишь, мы выжили!
        Демонесса откашлялась и взглянула в глаза возлюбленному.
        - Т-ты тоже это видел. Сообщение, - она взяла ладошку парня. - Ты тоже часть…
        - Тс… - он улыбнулся и медленно погладил девушку. - Да, я тоже. Мы живы, Кейтлин. Мы выжили в самом настоящем кошмаре! И теперь мы с тобой спасители.
        - Наверное, - она облизала обсохшие губы и расслабила шею, полностью укладываясь на ладонь парня. - Да мне и плевать. Я пойду туда, куда и ты.
        |ВНИМАНИЕ, В ВАШЕМ РЕГИОНЕ ПОЯВИЛСЯ РЕГИОНАЛЬНЫЙ БОСС|
        |КТУЛ - БЕССМЕРТНЫЙ СУРА|
        - Макс, твою мать, ну что ты наделал? Зачем ты оставил их в живых?! - сказал глубоководный монстр.
        "Ч-что?!" - парень вскинул голову. - "Откуда? Как он здесь очутился?" - он смотрел на левитирующего возле Повелителя монстра. - "Стой, неужели…"
        То самое пятно в памяти наконец приобрело чёткость. Командир теневого легиона понял, что Сура всегда был рядом и просто не позволял другим это осознавать.
        - Мы собираемся уничтожить целый доминион, Ктул, - вздохнул Война. - И нам нужны шпиёны да бравые воины. Ты же не можешь залезть в голову Кхлару, не подобравшись достаточно близко и не отключив барьер в тронном зале, верно? Ну вот - они нам помогут. Лишняя сила не помешает.
        - Но ведь они нас предадут! Они позорные лжецы! - монстр махнул когтистой лапой.
        - Чё плюёшся? - Воланд вытер слюни на маске. - Все кальмары такие мокрые? Хе-хе, - он похлопал Суру по плечу.
        "Неужели Повелитель настолько силён, что так свободно общается с самим Бессмертным Сурой? С тем, кого не может остановить ни одна армия?"
        - Загляни в память и всё поймёшь. Они не предадут - я в них верю.
        Ранделл раскрыл глаза.
        В этот момент он и впрямь видел бога.
        Бога, коему он будет поклоняться всю оставшуюся жизнь.
        - Когда жертва сопротивляется, она превращается в овощ от сильного страха. И какой нам тогда от них смысл?
        - Эй, народ, - повысил голос Повелитель. - Сейчас вас погрузят в кошмарные воспоминания. Если хотите выжить и дальше служить мне, то прошу - не сопротивляйтесь. Позвольте Ктулу порыться в голове. Он вам не враг.
        - К-конечно! - кивнул Ранделл. - Милая, ты слышала?
        - Если это тебя спасёт, то я готова.
        - Сквидварт, можешь приступать, - указал рукой Воланд.
        - Надейся, что они и впрямь твои верные псы. Иначе я сразу же избавлюсь от беспо…
        [Сцена:
        Яма
        с ледяными трупами
        семьи и Кейтлин]
        [Сцена:
        Голова Ранделла
        свисающая
        с каменного меча]
        Похоть - 4
        - Хм…, - нахмурился осьминог, - А ты оказался прав. Они конечно могут тебя предать, но только если нарушишь обещание не трогать кого-то из них.
        - Вот видишь! - махнул я рукой, - Я хорошо разбираюсь в психологии доведённых до отчаяния людей, - взгляд упал на очнувшуюся парочку, - Ну, демонов точнее.
        - Допустим. Но дальше-то что? - Ктул приземлился на землю.
        - Помнишь, когда мы сюда бежали, ты рассказал о вражде между доминионами?
        - Ну.
        - Я хочу поджечь костёр войны! Достаточно столкнуть их лбами, ослабить доминион Кхлара и мы без проблем доберёмся до тронного зала!
        - Думаешь, у нас хватит сил? Я вот пытался, и что-то нихера.
        - Эй, парень, - кричу демону.
        - Д-да? - с дрожью в голосе ответил он.
        - Как зовут?
        - Ранделл.
        - Ранделл, расскажи-ка о Кхларе. Он силён? А его защита? Правда, что в столице стоит кристалл с барьером от любой магии?
        - Э-э-э… я…, - он нахмурился, - Господин, простите, я ничего не знаю, - поклонился демон.
        - Да что-ж ты так…
        - Кристалл существует, - сказала девушка и приподнялась на локте, - Он стоит в королевском дворце и покрывает тронный зал, где и сидит повелите…, - она резко остановилась, на секунду перевела на меня взгляд и вновь продолжила, - Где сидит правитель доминиона.
        - И откуда ты это знаешь, шпионка! - повысил голос Ктул.
        - Да ёп твою мать, был бы ты человек! Угомонись, - сказал я.
        - Р-р-р-р, - Сура закатил глаза и сел наземь.
        - Не бойся. Можешь рассказывать, - вновь поворачиваюсь к девушке.
        - В-видите…, - она сглотнула и перевела взгляд на Ктула, - Видите четыре рога? - указала когтистым пальцем на голову.
        - Видим, - кивнул я.
        И впрямь: и у девушки, и у парня по два рога из висков, однако изо лба у демонессы прорастает два, а у суженого всего один.
        - Это знак высшей крови, - продолжила она, - Четыре - предел для обычных демонов. Пять только у чистокровных, то есть королевской семьи. Однако и четыре рога, как у меня, это уже большая редкость, а потому мы пользуемся особыми приве…, - Ктул вновь бросил взгляд на девушку, отчего та заикнулась и на миг прервалась, - Привилегиями. Одна из таких - проходить во дворец. Как только я туда попала, то сразу же ощутила, как из тела выкачивают силы. Я не могла даже покрыться чешуёй и выпустить когти. Так что, думаю слухи и впрямь не врут.
        - Ну вот видишь! - вскрикнул я и указал рукой на парочку, отчего девушка едва слышимо пискнула, а парень тут же бросился её обнимать, - Кто молодец? А?
        - Да-да, ты молодец, - вновь закатил Ктул две пары глаз, - Посмотрим, как в бою себя покажут.
        - Ничего, натренируем! Благо есть на ком, - похлопал Ариониса по шее.
        Ящер пуще прежнего выпучил глаза и медленно зашагал назад.
        - Так, а что по самому Кхлару?
        - Охраны много, но каждый из гвардии не очень силён, потому что все прославленные воины в регулярной армии.
        - Почему так?
        - Наверное, не боится убийц, ведь он и сам когда-то был легендарным воином.
        - Хо-хо-хо! Ну что, кто тут…
        - Да-да-да, - казалось, глаза Суры прокрутятся на полный оборот.
        - В общем, ребята, - хлопнул я в ладоши, - Как вы могли понять, я с коллегой собираюсь добраться до Кхлара. Возражения есть?
        Демоны помотали головой.
        - Слушайте план. Как только восстановитесь, сразу же топайте обратно в замок и говорите, что весь отряд выкосил вот этот красавец, - я указал рукой на нюхающего бабочку ящера, - Арионис, иди сюда!
        Питомец тут же подскочил и подбежал к хозяину.
        - Прости, но придётся тебя убить. Один разочек, - погладил его по шее.
        Ящерка вздохнула.
        В следующую секунду влетевший Гнев отрубил ей голову, отчего сидящих неподалёку демонов заметно передёрнуло.
        - Отнесёте это в качестве доказательства. Вы знатно побиты, а потому и в байку о сражении поверят. Вряд ли кто захочет ради обмана резать руку, правда? - пнул здоровую голову в сторону парочки, - В общем, убеждаете всех в нападении опасного босса, принимаете похвалу и начинаете копать. Количество воинов, оборонные силы, сколько может продержаться в осаде - всё. Вы должны узнать всё. Но только это…, - я почесал подбородок, - Не спалитесь.
        - Хорошо, - кивнул парень, - А как мы свяжемся?
        - Хороший вопрос, - кивнул я, - Скажите, я могу свободно зайти в столицу?
        - Можете, но…, - нахмурился Ранделл.
        - Но-о-о?..
        - Но я бы не советовал. Серый демон вызовет множество вопросов.
        - Ну я и не демон.
        - Ой, да, точно! - поклонился юноша, - Простите, вы же и впрямь не демон.
        - Тогда… м-м-м…, - призадумался я, - Ктул, можешь сообщение им на расстоянии передать?
        - Конечно. Если не зайдут в поле дворца, то без проблем.
        - Тогда идите домой, а через пару часиков осьминог скажет одному из вас выйти и забрать посылку. Я передам двух мелких слаймов, которые затрясутся при необходимости встретиться. Когда выйдете за пределы столицы и начнёте поворачиваться в нужную сторону, они завибрируют вновь и укажут направление. Ну и заодно следить за вами будут, так что не смейте от них избавляться. Если они скажут, что вы прячетесь - расценю как предательство.
        - В-всегда? - сказала девушка.
        - Всегда. Даже в ванную берите.
        Демонесса раскрыла глаза, и опустила взгляд.
        - Да не переживайте, хоспаде. Он ведь тупой слайм - ему одна разница что вы голышом ходите, что в зимних шубах. Можете не стесняться и заниматься чем там обычно занимается взрослая пара. Он лишь будет следить за попытками предательства, вот и всё.
        - И это навсегда?
        - Нет. Победим Кхлара и тогда сомнения насчёт вас отпадут. А до сей поры - ходите с красной присоской.
        - Хорошо, мы согласны, - поклонился демон.
        - Ещё бы вы не согласны, - нахмурился я.
        - Простите, - сильнее наклонился он.
        Арионис поднялся с земли и не сводил с меня обиженный взгляд.
        - Вы сможете сами дойти домой? Не нападут?
        - Нет, - помотал головой Ранделл, - Поле - безопасная дорога. Даже другие доминионы сюда не суются лишний раз, потому что знают, кому принадлежит эта локация.
        - Значит дойдёте?
        - Должны.
        - Тогда мы вас покинем, - я развернулся, отчего Сура тут же взлетел, - И помните, что вы живы лишь благодаря моей милости. Поверьте, мы в любом случае уничтожим красный доминион. Вырежем всю гниль под корень. И разница лишь в том, попадёте вы под нож, или же сами будете его держать; увидите ли вы новое будущее Инферно, или сгинете в недрах истории как жертвы во имя этого будущего. Уяснили?
        - Конечно, повелитель, - поклонился Ранделл.
        - А ты? - синева глаз вновь вспыхнула, и я повернулся на девушку.
        - Д-да, господин. Простите.
        - Ранделл, проследи за ней. Ты умный парень, и прекрасно всё понимаешь. Обещаю, что не причиню вреда пока вы лояльны. Мои поданные - моя семья, - я запрыгнул на спину ящеру, - Всё. Ждите указаний.
        Арионис получил пару шлепков по прочной шкуре и быстрым шагом пошёл к лесу.
        Только мы зашли-залетели в лес, как Ктул вновь завёл шарманку.
        - И всё же, зря ты это сделал. Они не знают другой жизни, кроме разрушений. Их не перевоспитаешь.
        - Девку - может быть. Парня - не знаю. Да ты и сам всё видел в головах, не так ли?
        - Я не копал вглубь, потому что это и впрямь превратит их в кабачок с картошкой. Однако, если глядеть на поверхность, то они и впрямь предадут только, если нарушишь обещание.
        - А я не нарушу.
        - И всё же…
        - Хоспаде, ну ты и зануда. С таким характером не найдёшь ты себе суженую кальмариху.
        - Думаешь?
        - Думаю.
        - Плохо думаешь, потому что у меня уже есть девушка. Собственно, ради неё я и хочу поскорее выбраться из Инферно.
        - Ой, да пошёл ты, - махнул я рукой, - Даже у летающего кальмара есть девушка, а у меня нет.
        - Ну и что, я всё ещё зануда?
        - Да, - отвернулся я.
        - Тю, - отвернулся Ктул.
        Так мы преодолели несколько километров.
        - Вот мы и подобрались куда надо. В общем, у меня просьба.
        - М? - Сура поглаживал бороду из щупалец.
        - Ты должен знать, что мне нельзя долго находиться в игре, а потому время от времени приходится выходить.
        - Поохранять тебя?
        "А не такой уж он и тупой"
        - Да, если не сложно. Но дело в том, что я пообещал защищать деревню и потому не мо…
        - Я понял, - вздохнул он, - Просто покажи где и кого. Мне будет проще, если не придётся много думать.
        - Боже, ты самый лучший кальмар на свете!
        - Знаю-знаю, - машет он рукой, - Но вообще-то осьминог, чёртов ты расист.
        - Ну я же любя. В общем, для начала нужно доставить посылку для демонят, потом другой такой же красный ошмёток доведёт тебя до деревушки. Сейчас я дам слайма, потом на этом же месте встретишь таракана и обходным путём дойдёте до охраняемого объекта.
        - Принято. Жду здесь.
        Кивнув на прощание, я похлопал ящера по шее, и мы весело потопали оставшиеся полкилометра.
        Через десять минут из-за деревьев игриво выглядывал край палатки.
        - А сейчас потише, - шепчу на ухо Арионису, - Если возможно, то лучше бы меня не заме…
        - Хозяин! - выпрыгнул из-за кустов Второй-человек.
        - А-А-А-А, - завизжал я, - Тфю, ёп тваю мать.
        - Хозяин, как вы меня не заметили?
        - Чего?
        - На ваших штанах! - он ткнул пальцем на ногу.
        Взгляд плавно пускается вниз и замечает маленькую бултыхающуюся алую жижку.
        - Каво? - задираю бровь и вновь смотрю на человека.
        - Вы же сами сказали мне раскинуть мелкие комки и следить за территорией. Вот - один из разведчиков.
        - А чего ты тогда не связался с помощью чудесной силы вибрации?!
        - Так я пытался! Мне едва удалось доползти до места сражения и забраться на ногу ящеру. Вы бы знали, как трудно держаться на ноге этого животного во время бега! И в итоге получилось добраться только до штанин, но вы и так не заметили.
        - Что-ж, ты и впрямь старался, - кивал я, - Ладно, проехали. Что нового?
        - Человеки сидят на измене! Адам места не находит, принцесса с пустым взглядом пялится в камень. Нет, ну я конечно понимаю, камень прикольный и гладкий, но не полчаса же! Абсурд!
        - Ладно, я дальше сам разберусь. Раз ты был на поле битвы, то и план слышал, да?
        - Да, я как раз в этот момент подползал к ноге топающего рептилоида.
        - Тогда объяснять не нужно? Иди человеком к кальмару, который осьминог, отдавай частички и действуй по плану. Когда охранять начнёте, от него не отходи и предупреждай о приближающихся к лесу врагах. Кстати, насколько большую область ты видишь?
        - Да едва ли не весь лес, - пожал он плечами, - Я на месте не сидел. Можно сказать, ни одна мушка мимо не пробежит, ни один муравей не пролетит.
        - Молодец! Похвально! Одобряю! - хлопнул я приспешника по спине, - Вам одобрен микрозайм в виде любой награды. Ты и впрямь очень много делаешь. Спасибо.
        - Да ладно вам, - почесал слайм затылок, - Если бы не вы, мы бы так и сидели на камне возле склепа. А награду потом как-нибудь выберу - как случай приглянется.
        - Что-ж, твоё право. Тогда приступай!
        - Так точно! - Второй солдатиком пошёл в сторону Ктула.
        Я же похлопал ящера и медленно двинулся в лагерь.
        В голове всплывали представления о недоверчивых взглядах людей и о тщетных попытках всё объяснить, отчего грудь стягивало неприятное чувство. Я волновался.
        - Вхух, - с последним выдохом командую тихому ящеру выйти из-за деревьев, - Всем привет.
        - Макс! - первым подбегает мальчишка, - Что случилось? Почему ты убежал?!
        Взгляд падает на окно персонажа.
        - Прости, - улыбнулся я и потеребил Адама по голове, - Не рассчитал силы. Теперь, походу, выгляжу вот так.
        Выгляжу серым, покрытым шрамами от трещин накаченным красавцем! Да, телосложение и сила также повлияли на внешность, отчего от прежнего Валира ни черта окромя маски и не осталось.
        - Н-но всё равно! - подскочила принцесса, - Это не объяснение! - кричала она, - Ты знаешь, как мы себя чувствовали?
        "А ты то, дрянь, с чего переживаешь?", - оскалился Свет.
        Я помотал головой и прогнал незваного гостя, в какой раз подмечая участившиеся случаи его появления.
        - Почему мы вечно ничего не знаем?! Почему ты ничего никогда не объясняешь?!
        Адам ошарашенно глядел на сестру. До этого никто не смел со мной так разговаривать.
        - Тебе, наверное, плевать на нас! - кричала девушка.
        И если бы не Тщеславие и Гнев, быть может я бы и принял претензии как должное, ведь умалчивать и врать и впрямь приходилось достаточно, но…
        - А С ЧЕГО Я ДОЛЖЕН ТЕБЕ ЧТО-ТО ОБЪЯСНЯТЬ?! - я спрыгнул с ящера и медленно подошёл к принцессе, отчего та попятилась и едва не запнулась о бревно.
        … Но злость всё чаще берёт верх. Исключением не стал и этот случай.
        Девушка поджала руки к груди и тяжело дышала с широко распахнутыми золотыми глазами.
        - В КАКОЙ МОМЕНТ Я ТЕБЕ ЗАДОЛЖАЛ? КОГДА СПАС? КОГДА ИЗ КОЖИ ЛЕЗУ РАДИ ВАШЕЙ ЗАЩИТЫ? КОГДА ЕДВА НЕ УМИРАЮ ОТ ПОПЫТОК СТАТЬ СИЛЬНЕЕ РАДИ ВАШЕГО ЖЕ БЛАГА? - голос всё больше резонировал в пространстве.
        - Я… ведь просто пережи…, - тоненьким голоском шептала она.
        "Пора остановиться", - сказала Тьма.
        "Давай, Макс"
        -ПОЧЕМУ АДАМ МНЕ НЕ ПРЕДЪЯВЛЯЕТ? ПОЧЕМУ ЭТОГО НЕ ДЕЛАЕТ АРИАННА? ПОЧЕМУ ТЕ, КТО ПРИНОСИТ БОЛЬШЕ ВСЕХ ПОЛЬЗЫ, МЕНЬШЕ ВСЕХ ВОЗМУЩАЮТСЯ?
        - Я… я…, - голос девушки задрожал, а глаза заблестели от влаги.
        "Хватит на неё дави…", - сказала уже было Тьма.
        "Сборище тупых малолеток!", - прорычал я в унисон со Светом и Гневом.
        - А МОЖЕТ ТЫ ПРОСТО ЗАХОТЕЛА ТОПНУТЬ НОЖКОЙ И ПОКАЗАТЬ СВОЙ АВТОРИТЕТ И ХАРАКТЕР? РЕШИЛА НАПОМНИТЬ О СЕБЕ? ПОСТАВИТЬ МЕНЯ НА МЕСТО?
        - Н-нет, не правда!
        От потресканного тела разило гневом, отчего глаза буквально улавливали расходящиеся синие вихри.
        - ТОГДА ВИНОЙ ПЕРЕЖИВАНИЯ ЗА БРАТА? ВОЗМОЖНО, ТЫ ТАК ВЫРАЖАЕШЬ ПРОТЕСТ, ВЕДЬ Я ПОДВЕРГАЮ ЕГО ОПАСНОСТИ. ЧТО-Ж, ХОРОШО, С ЭТОГО МОМЕНТА НЕ БУДУ.
        - Эй, погоди! - вклинился мальчишка, - Поче…
        - АДАМ, С ЭТОГО МОМЕНТА НИ ТЕБЯ, НИ АРИАННУ НА ПОМОЩЬ Я НЕ ЗОВУ.
        - Погоди! - повысил он голос, - Почему?! Я готов помогать! Сестра, зачем ты это сказала?!
        Девушка прикрыла рот руками и села на поваленное дерево.
        - П-простите, - тяжело дышала она, - Простите пожа…
        - ДУМАЕШЬ ОНА НА МЕНЯ КАК-ТО ПОВЛИЯЛА? Я очень рад, что ты готов помогать даже с угрозой для жизни, но именно из-за последнего я не готов принимать эту помощь, - голос почти вернулся обратно, - После случая с Арианной я многое переосмыслил. Уж лучше умру я один, чем вы оба. Ещё раз повторю - сидите в деревне и охраняйте её. Поверьте, если человек с самого девства втянут в войну, то с ним ничего хорошего не случится. Увы, об этом я знаю как никто другой, - я улыбнулся, - А в моих глазах вы и впрямь как дети. Наслаждайтесь хорошей жизнью, а не шляйтесь по полям битв.
        - Сестра, твою мать! - крикнул парень, - Что ты наде…
        - ЭЙ, НЕ ХОРОШО ОРАТЬ НА СЕСТРУ, - взгляд синевы медленно направился в сторону мальчишки, - ЧЕЛОВЕКА, КОТОРАЯ ПЕРЕЖИВАЕТ ЗА ТЕБЯ БОЛЬШЕ ВСЕХ. ЕЩЁ РАЗ ПОВТОРИТЬ? ЭТО. МОЁ. РЕШЕНИЕ.
        Пацан замолчал и шагнул назад.
        - Я не желаю ваших переживаний и ссор. Не хочу осознавать, что втягиваю вас в опасность. Сидите в деревне. Будет тяжко, но я справлюсь.
        Парень сжал кулаки и уставился в землю.
        - Л-ладно, - процедил он сквозь зубы.
        - П-простите, - девушка прикрыла лицо руками и тихо всхлипывала, - Пожалуйста, простите. Я не хотела.
        Грехи вернулись в кору сознания.
        - Ничего, - я потеребил принцессу по голове, отчего она опустила руки и взглянула в глаза, - Не знаю истинную причину столь резких претензий, но уверен, что они лишь из благих намерений.
        "На самом деле знаю - заявить о себе. И, быть может, из-за брата"
        - Я просто переживала…, - хныкнула она, - Я не часто общалась с людьми, и это…, - вновь хныкнула, - В первый раз, когда испытываю нечто подобное. Простите, я не знаю, как себя вести.
        - Это ты прости, - я ухмыльнулся.
        "Грехи влияют на наше настроение. Это плохо", - сказала Тьма, - "Нужно быстрее их собрать, пока мы не превратились в психопата"
        "Ха-ха-ха, а разве не уже? Разве Грехи - это НЕ олицетворение людских качеств? Разве это новые черты характера, добавляющиеся исключительно с появлением предмета?", - ухмылялся Свет, - "Нет, идиот, это и есть людские качества! Они не превращают нас в психопата, а просто вскрывают старую натуру обратно"
        - Простите оба. Мне стоило выговариваться чуть сдержанней, - я аккуратно утёр текущую по девичьей щеке каплю, - Эй, не стоит слёз. Ты ведь слышала наш с Адамом разговор? Стоит плакать либо от счастья, либо от непоправимого. Но реветь из-за меня, - я ухмыльнулся, - Точно того не стоит. Я был зол на собственную тупость и слабость. Поэтому отказался от помощи, и поэтому едва не погиб - всё ради того, чтобы не допустить тех же ошибок. Простите, - пригладил растрёпанные волосы принцессы.
        Шмыг.
        На сей раз более тихий и спокойный.
        - Помните, всё что я делаю - делаю ради вас, даже если это скрытность и умалчивание. Порой приходится прибегать к неприятным методам, о которых вам лучше не знать, и о которых мне лучше не вспоминать. Поэтому, просто доверьтесь. Обещаю, я сделаю всё как лучше.
        - Х-хорошо, - пробубнила надутая девушка.
        - Ну и славненько, - в последний раз тереблю её волосы и разворачиваюсь на мальчишку, - И, Адам, если думаешь, что получится кутить днями на пролёт с демонессами, то ты сильно ошибаешься. На тебе и Арианне защита деревни в моё отсутствие.
        - Ты же сказал, что я больше не нужен, - так же бубнил он.
        "Если не выкручусь, сработает проклятье о лжи. Я ведь и впрямь о помощи в принципе имел в виду"
        - Во-первых, я такого не говорил. Во-вторых, ты разве забыл, что речь шла только о походах и битвах? Твоя сила всё ещё нужна, но теперь в другом русле.
        "Боже, чувствую себя отцом с вредными детьми. Три карапуза годовасика, ей богу"
        - Ну-у ладно, - с едва сдерживаемой улыбкой замахал рукой Адам, - Та-а-а-к уж и быть, помогу.
        - Премного благодарен, - улыбнулся я от вида поистине детской реакции, - А теперь, если нет вопросов, мне срочно нужно отоспаться.
        - У меня есть, - схватила девушка за руку, - Е-если ты не против, - вновь заикнулась она.
        - Да, конечно. Слушаю.
        - Что всё-таки случилось? - принцесса осмотрела тело вдоль и поперёк, - Ну, в смысле с этим вот всем, - кивнула на торс.
        "ТЫ, КСТАТИ, ЗНАЛ, ЧТО У СЕРЫХ БОЛЬШОЙ ЧЛЕ…"
        - Я способен наращивать силу. И одна из таких едва меня не погубила. Но с ней удалось совладать, и теперь, скорее всего, это мой новый вид. А что, что-то не так?
        - Н-нет, - она отпустила руку и отвернулась, - Просто выглядишь..., - голос утих, - Круто…
        Я вновь взглянул на аватар.
        "И она, чёрт возьми, права! Накаченный серый чувак в пафосной маске и синеватыми шрамами. Она подобрала правильные слова - я не выгляжу как красавчик всё из-за той же кожи со шрамами, но вот крутости мне не занимать!"
        - Спасибо, - улыбнулся я, - Просто повезло. Если кто-то собирается спать - приятного сна. Я надолго не задержусь, - подхожу к палатке, - А охрану можете не отправлять - её в округе и так уже достаточно.
        - Угу, приятного сна, - кивнула принцесса, - Мы все же будем заглядывать.
        Адам промолчал.
        Я захожу внутрь и сажусь на землю.
        
        - Да, братик, будем же? - медленно, словно кобра, она перевела взгляд на мальчишку.
        - Д-да, - закивал он, - Конечно.
        - Лично я переживаю, и хочу хоть как-то его отблагодарить, - она на секунду замолчала, - Сделать всё, что в моих силах.
        Вспышка, и парочка исчезает из лагеря.
        Надеюсь надолго.
        "О, ЧЁ, ПРАВДА? Я НЕ ЗНАЛ", - только сейчас очнулся Гнев.
        "АГА, БОЛЬШЕ ЛЮДСКОГО! ДАЖЕ ПОЛАГАЮ, ЧТО ИДЕАЛЬНЫЕ РАЗМЕРЫ - НЕ ЗДОРОВЫЙ ОРКСКИЙ, НО И НЕ МАЛЕНЬКИЙ ЭЛЬФИЙСКИЙ. ИДЕАЛЬНАЯ ГАРМОНИЯ, ПРЕВОСХОДНЫЙ БАЛАНС!"
        "УРА-УРА", - захлопал в ладоши Гнев.
        "Вам так интересна эта тема?"
        "ДА"
        "ВПОЛНЕ"
        - Яре-яре, - вздохнул я и открыл мерцающую иконку новостей.
        |Внимание, активирован навык "Полнослов"|
        Обещание: отвлечь противников на себя, пока Ктул пролистывает воспоминания.
        Возложенные ожидания: в вас верили, но не особо. Ктул был готов в любой момент исправить ситуацию в случае неудачи.
        Награда: +9 ко всем характеристикам.
        |Внимание, активирован навык "Полнослов"|
        Обещание: не оставить и шанса врагам.
        Возложенные ожидания: в порыве гнева Ранделл вам не верил, однако, после поражения осознал, что эта мысль была навеяна эмоциями. Награда уменьшена.
        Награда: +7 ко всем характеристикам.
        |Внимание, активирован навык "Честь лишь кровью"|
        Причина: высказывания и неуважение со стороны демонов.
        Цена: жизнь почти всех врагов. Некоторых из них постигла мучительная смерть.
        Награда на выбор: простой случайный навык, так или иначе связанный с причиной и ценой / простой случайный предмет, так или иначе связанный причиной и ценой / характеристики.
        Пожалуй, выберу навык.
        |Окно навыков|
        Алый туман: в боевом режиме вы порождаете туман. Цвет изменён на алый оттенок - [пассивно] - [улучшаемо] - {Результат слияния двух навыков}
        Слияние? Видимо, подарочки Шезму как-то повлияли. Но в целом, навык почти бесполезен.
        Зато пафосно.
        |Внимание, активирован навык "Честь любой ценой"|
        Причина: крик и претензии со стороны принцессы на глазах уважающего вас Адама.
        Цена: горестные слёзы девушки, злость Адама, собственные переживания и беспокойство насчёт правильности слов.
        Награда на выбор: простой случайный предмет, так или иначе связанный причиной и ценой / характеристики.
        Что-ж, я попался на удочку гача-кейсов со случайной наградой внутри, стоимость которой зачастую не равна стоимости самого кейса.
        Но ведь интересно же!
        Конечно предмет.
        В руке появилась небольшая коробочка размером с ладошку. Стоило сконцентрировать на ней внимание, как в небольшой вспышке она превращается в мешочек на подвязке чуть меньшего размера.
        - Хе-хе-хе, и что же здесь у на…
        Подсказка новичку: - вашего опыта достаточно, чтобы распознать предмет.
        |Распознавание предмета|
        Предмет: "Упаковка презервативов. Три штуки в пачке"
        Кол-во: 1
        Свойства: догадайтесь
        "СПАСИБО, ПАПАША"
        - Спасибо, попаша…, - вздохнул я, - Ладно, это оружие понадобится в войне с Похотью.
        |Желаете выйти из игры?|
        Боже, да. Хочу отдохнуть. На сей раз посредством отдыха.
        Дурак - 1.5
        Утро. Девушка наслаждается сном и пусканием слюней на подушку.
        Звонок на нейромодуль.
        Девушка больше не наслаждается.
        "Здесь может быть несколько вариантов", - думало её подсознание, пока хозяйка вспоминала, кто она есть. - "В такую рань звонки стоят на беззвучном, но есть белый список, а значит, что если я слышу звонок, это оттуда. Но кто? Либо Берта, либо очкастый, либо лысый из совета".
        Вайолет всё же открывает глаза, с зевком их протирает и несколько минут смотрит в потолок.
        "Скорее всего Артур", - размышляла она под фон звонка. - "Совет - выходной. Берта - рано. Остаётся пожиратель шоколада", - девушка прокашлялась, вновь зевнула и сладко потянулась, непроизвольно издавая писк. - "Ну ладно, это даже хорошо. Лучше, чем Берта или совет. Если бы эти двое меня разбудили, то не знаю, что бы я дела…"
        |Входящий звонок|
        |Берта психолог|
        "Вот бы сдохнуть".
        - Ало. Прости, что задержалась. Война с Империей, сама понимаешь, - усмехнулась подруга.
        - Шесть утра… - вздохнула Вайолет и уткнулась в подушку. - Если не хочешь, чтобы я повесилась в ближайшие пять минут, то тебе стоит постараться, ведь это единственный выходной, КОГДА Я МОГУ НЕ РВАТЬ СЕБЕ ЖОПУ! - прорычала она сквозь зубы и подушку. - И именно в сегодняшнее утро ты решила наведаться с новостями. Если это не по Артуру, то клянусь: я всем расскажу, что у тебя силикона больше, чем…
        - Да по Артуру это, угомонись.
        - Ох… - вновь вздохнула девушка в одной футболке и пижамных штанах. - Нельзя было часика через четыре?
        - Нет. Это очень важно. Ты все уши прожужжала ближайшими планами, и насколько я знаю, на днях собиралась его куда-то там позвать.
        - Правильно знаешь. Ну, так что там?
        - Не зови его.
        - А? - Вайолет моментально проснулась и развернулась лицом к потолку. - В-в смысле?
        - В прямом.
        - Да твою ж мать… - вздохнула блондинка и замассировала переносицу. - Ну давай, я готова.
        - Тебе не кажутся странными его резкие перепады настроения?
        - Ну, не особо. Со всеми быва…
        - Нет, дура влюблённая, именно так - не бывает. Три раза вы встречались - три раза его поведение менялось. И всё можно бы скинуть на личные проблемы, но судя по рассказам, за ним это постоянно наблюдается.
        - Ну… да? Погоди, и что с того? Ну меняется человек, и ладно. Мало ли, проблемы у него в жизни? Его поддержать надо, а не ограничивать от свидания с красот…
        - Ладно, раз розовый кисель у тебя аж из носа льётся, то попробую разъяснить. Как бы психически стабильный человек не злился или грустил, все его изменения всегда держатся на одной основе. Если Вайолет Гербер разозлится, то это всё ещё будет Вайолет Гербер. Да, ты будешь орать, возможно, переступишь через принципы, возможно, польёшь всех с головы до ног грязью…
        - Да, вполне возможно. На меня похоже, - перебила она.
        - Ну вот именно! - повысила тон девушка. - Это на тебя похоже. Твои эмоции - часть твоего характера. Ты хоть и истеричка бешеная, но ты стабильная бешеная истеричка. Твоя личность - крепкий монолит, вокруг которого и строится поведение. Как бы ни старалась, но от установленных в подсознании стандартов ты не отойдёшь.
        - И к чему ты клонишь? - нахмурилась Вайолет.
        Она чувствовала, что разговор приобретает более серьёзный тон.
        - Как это связано с Артуром? Перепады настроения - частое явление. С людьми такое бывает.
        - Да, бывает. Настроение изменчиво, - ответила подруга.
        - Ну вот види… - уже было обрадовалась девушка.
        - Но не в его случае.
        - Что? Да скажи ты уже прямо!
        - Как бы прямо я не сказала, ты всё равно начнёшь его оправдывать. Собственно, поэтому ты и не видишь всей проблемы, и единственный шанс достучаться - разъяснять. Понимаешь, чтобы выявить проблему при её наличии, нужно вглядываться в детали. В психологии именно мелкие и едва заметные детали - ключ к разгадке чуть ли не всей личности. Скажи, часто ли он шутит и смеётся?
        - Хе-хе, да. Приятно смеётся, - все серьёзные мысли выветрились, и она со всей силы сжала одеяло.
        - Боже, - вздохнул психиатр. - А реакция на проблемы у него какая?
        - Ну-у-у… отшучивается тоже. Не видела его грустным или загруженным.
        - Ну и? Не кажется странным? На каждую проблему он шутит, на каждый прямой неудобный вопрос тоже шутит. Когда на лице должна быть серьёзность, с него не слазит улыбка.
        - А разве это плохо?
        - Окей, случай с поломкой модулей. По внешнему виду он напоминал мертвеца, а в кошмаре называл себя богом, но, стоило проснуться, как он сразу же отшутился и ушёл с улыбкой на лице. Артур видел твою реакцию, знал о произошедшем и, вместо объяснений, просто отмахнулся шуткой и убежал. Дальше - случай с Лоренсом. Опустим все подробности и перейдём к счастливой концовке. Когда ты прибежала в кабинет в слезах, что он сделал?
        - Отшутился и накормил шоколадом… - нахмурилась Фиалка.
        - Что в первую очередь спрашивают у зарёванной красавицы? Дам ответ - они спрашивают, что же случилось и почему ревёшь. Да, он расспросил об этом позже, но не кажется ли его улыбка и доброжелательность в начале подозрительной?
        - Кажется.
        - Эти два случая если не о психических проблемах говорят, то точно о скрытной его натуре. Он знает больше, чем позволяет себе говорить.
        - Ладно, ты права. Он многого не договаривает. Но почему ты сказала не звать его? Люди бывают скрытны, да, но к чему вся тема с личностью и подсознанием?
        - Во-первых, это само по себе нехорошо, но вся ситуация видна лишь на фоне общей картины. Первая деталь - о многом умалчивать и отшучиваться. Вторая - его мелкие повадки.
        - Ты о чём? - спросила Фиалка.
        - Даже на записи видно, как частенько он чешет процессор возле затылка, при этом каждый раз мрачнеет и на несколько секунд умолкает. Как только ты встретила его в коридоре, он буквально без остановки водил остекленевшими глазами и отвечал дёрганым голосом, словно кто-то постоянно меняет тембр. И, естественно, в это время он потирал затылок. Далее поход до кабинета - всё то же самое. В абсолютно неожиданный момент его голос вновь меняется, и общий настрой речи сбивается.
        - Тебе кажется, - не верила Вайолет.
        - Дальше. Помощь в кабинете. Открой запись и всмотрись в лицо примерно с пятой минуты.
        Блондинка вздыхает, нейромодулем воспроизводит запись и внимательно всматривается в лицо Артура.
        Белобрысый парень в очках хмурится и осматривает комнату. Он спокойно общается с девушкой и удивляется огромному количеству документов. Казалось бы, совершенно обыденная ситуация и прикопаться здесь и впрямь не к чему, но стоило Артуру около минуты провозиться с бумагами, как его голова дёргается, а глаза широко раскрываются. У него учащается дыхание, взгляд мечется по каждой мелочи на столе, а рука едва заметно стучит кончиком ручки по столу.
        Через пару секунд Артур успокаивается и вновь приступает к работе, со всё ещё дрожащей рукой, однако спокойным взглядом и дыханием.
        - Странно, а я… - на душе Вайолет становилось неспокойно. - А я раньше подобного и не замечала.
        - Да, но зато ты заметила другое. Промотай ещё пять минут, это сразу после очередного такого приступа.
        Девушка промотала на момент, когда она спросила, как давно Артур стал левшой.
        - Люди не обучаются за пару дней писать другой рукой так же хорошо, как и основной. И забавный факт - он и на это отшутился, хотя с организмом творилось что-то неладное, судя по дрожащей руке.
        - Я не знаю, что сказать… - вздохнула Фиалка.
        - И последнее, самое для тебя явное - перемотай на начало работы и ускорь видео раза в четыре.
        - Ну, - девушка послушно сделала, что требуется.
        - Что-нибудь замечаешь со стороны парня?
        - Н-у-у-у… - она вгляделась. - Он спалил, как я на него засматриваюсь. Стрёмно, если чес…
        - Ты дура?
        - Да что?!
        - Посмотри на стол. Разве там беспорядок?
        - Да не сказала бы. Всё вполне нормаль… - на записи Артур поправил бумажку.
        И вновь.
        Раз в несколько минут он выравнивал углы пачки документов и угол стола, каждый раз при этом хмурясь и сжимая кулак.
        - Странно, раньше он так не делал, - прокомментировала Вайолет.
        - Артур наводит порядок там, где он и без того есть. Любой сдвиг хоть на сантиметр выводит его и заставляет отвлечься от работы, чтобы поправить совершенно безобидную и незаметную обычному человеку деталь, - Берта на секунду притихла. - Вайолет, у Артура обсессивно-компульсивное расстройство личности. Его поведение в кабинете указывает именно на это.
        - Боже… - вздохнула девушка и потёрла переносицу.
        - Но это, увы, не всё.
        - В каком смысле?
        - Ты недавно кинула ещё пару фрагментов с видеокамер. Так вот - на тех записях расстройства нет, как и многих других повадок. Зато есть другие.
        Девушка уже пожалела, что обратилась к подруге. Она не хотела рушить идеал.
        - Помнишь, я говорила, что личность - монолит, вокруг которого строится поведение. Так вот, у Артура этот монолит разрушен на осколки, если он вообще есть. Обсессивно-компульсивное расстройство само по себе опасное и хаотичное заболевание, но в данном случае даже нельзя предугадать, есть оно, или перед нами другая часть Артура. Если нестабильность психики можно выразить от ноля до десяти, то у него будет минус десять и плюс двадцать одновременно.
        - Твою ж мать… - девушка потёрла глаза. - И что ты предлагаешь?
        - Не предлагаю, а прямо говорю - прекращай с ним общаться. Он психически нестабилен. Хоть расщепление личности и недоказанный собачий бред, но бывают случаи очень на это похожие. Как понятно из формулировки, если у человека расщепление, то это два разных человека. Но Артур всё же придерживается неких рамок, а потому, скорее всего, у него что-то вроде нескольких альтер-эго, сдерживать которые не выходит.
        - Печально всё это… - вновь вздохнула Фиалка.
        - Такие люди опасны. Я понимаю, что ты по уши втюрилась, но не смей продолжать с ним общаться и уж тем более куда-то ходить на свиданки! Слышишь, не смей его зва…
        - Спасибо, - сказала Вайолет и сбросила трубку.
        Девушка пару минут размышляла об услышанном, затем зевнула и улеглась на подушку.
        - Бред, - прошептала она. - Артур не может быть опасен.
        "Но вот в одном теперь я точно уверена", - сон обволакивал сознание. - "Я должна его поблагодарить. Сегодня так и сделаю".
        С этими мыслями девушка вновь уснула.
        В объятия будущего - 5
        Писк. Пробуждение.
        "Думаю, это всё часика два-три займёт", - киваю сам себе и вылетаю из осточертевшей капсулы. - "Нет, ну как люди здесь всё свободное время проводят? Ей-богу, мерзкая же штука".
        Я натягиваю шорты и футболку - лежавшие на сей раз в правильном порядке и месте - выхожу из комнаты и поступью тихонькой мышки выглядываю в зал.
        Эмилия продолжала мирно спать, но уже на другом бочке.
        - Что ж, - шепчу сам себе и ухожу в спальню с гардеробом.
        "Так-с, позвонить", - быстро листаю немногочисленный список номеров. - "Ага, вот и красотка", - нажимаю на проскочивший контакт без аватарки и дожидаюсь ответа.
        Гудки наконец прекратились, и в ответ послышался протяжный зевок.
        - Ну чё, брей усы и ноги, я уже в дороге, - ухмыляюсь я.
        - Ты дебил? - отвечает Альберт. - Девять утра. Ты позвонил, чтобы сказать вот это вот?
        Я нахмурился и посмотрел на контакт отвечавшего.
        - Ой. Я Вайолет хотел позвонить.
        -Боже, - вздохнул мужчина и сбросил трубку.
        Неудобненько вышло.
        Листаю на контакт ниже, два раза его перечитываю и неуверенно звоню.
        Гудки. Раздаётся протяжный зевок.
        - Ф-фиалка? Это ты?
        - Как ты угадал, - отвечает девушка. - Так много человек могут ответить с моего нейромодуля, да? - вновь зевает она. - Ну, чего в такую рань звонишь? Выходной, девять утра.
        - Давай пораньше встретимся?
        - А?
        - Хочу встретиться пораньше.
        - И с чего… - судя по звукам, она резко подскочила и куда-то быстро шла. - Ты вдруг решил пораньше встретиться? Что-то случилось?
        - Да нет, просто захотел. Планы слегка поменялись, и я освободился пораньше, а до обозначенного вечера ждать как-то не хочется.
        С другой стороны послышался звук бегущей из крана воды.
        - Ну если ты не можешь, то давай вече…
        - Могу, - перебивает девушка с набитым ртом. - Ты меня разбудил, поэтому только через час освобожусь.
        - Ой, хоспаде, чего там готовиться и намалёвываться. Забыла, с кем идёшь? Пораньше не можешь?
        - Нет! - сказала она и что-то сплюнула. - Через час у метро АльтерИнк.
        - Так меня не пропустят.
        - Зато члена совета с помощником да. Всё, не мешай.
        Собеседник сбросил звонок.
        "Ну что за женщина", - вздыхаю и принимаюсь одеваться.
        В процессе преображения вызываю доставку еды и около десяти минут жду сверхскоростных горничных, которые непонятно как успевают за столь короткое время исполнить всё в лучшем виде.
        На цыпочках прохожу мимо дивана с сестрой, пальцем у рта предупреждаю официантку не шуметь и аккуратно забираю кейс.
        - Спасиба, - шепчу девушке и приказываю двери закрыться.
        "Так-с, а теперь надо оставить записку. Мало ли, вдруг проснётся за те три часа".
        Спустя ещё пять минут обыска едва нахожу листочек бумаги с карандашом и склоняюсь над каменной кухонной гарнитурой.
        "Ушёл по делам на пару часиков. Еда в тёплом кейсе, поэтому ещё пару часов будет горячей. Чтобы обязательно всё съела! Не съешь - буду насильно откармливать. Целую. Не теряй", - затёкшая левая рука расслабляется и укладывает карандаш рядом с кейсом.
        Ещё раз осматриваюсь и наконец выхожу из квартиры с неким беспокойством за спящую кроху. Как-никак, но оставлять сестру одну даже на пару часов тяжеловато, особенно учитывая многие годы её мучительного одиночества. В такие моменты кажется, что я снова возвращаюсь в те времена.
        Однако, теперь всё иначе, и стоит привыкать.
        - Ни свет ни заря, господин, - говорит дворецкий. - Что-то вы рано.
        - Генрих, мой старый друг, - раскидываю я руки. - Так-то десятый час уже, не сказать, что рань ранняя.
        - Вы даже когда на работу ходили, обычно только просыпались в это время, не говоря уже о своевременной явке. Так что для вас и впрямь рано.
        - Ну да, получается, - киваю в ответ. - Ладно, всего вам доброго! - махаю мужчине у выхода.
        - И вам, сэр, - кивает он.
        "Ни разу не видел, чтобы он на посту отсутствовал или спал. Странный мужик. Мне бы его трудоголизм".
        Улица встретила меня утренней прохладой и свежим запахом. Птицы вовсю орали, редкие гравимарки петляли меж улиц, а сонные граждане двигались в сторону офиса АльтерИнк.
        - Нда-уж, - нос жадно втягивал воздух. - Как давно я не выходил на улицу утром. Даже не жарко - как в заповедниках.
        Я ходил туда пару раз, и, если не изменяет память, из-за деревьев и купола над головой температура там порядком ниже, чем на улице в жаркий разгар дня.
        И по этой же причине на мне не шорты да лёгонькая футболка, а серые джинсы и тёмная ветровка.
        "До АльтерИнк минут пять ходьбы, а времени в запасе у меня более получаса", - хмурился я и разгибал пальцы в попытке посчитать сложные цифры. - "И чё мне делать?" - голова завертелась, взгляд скользил по всем интересным местам. - "Чтоб эту Фиалку, ёп твою мать. Знал бы, что так долго копаться будет, в ЭндГейм бы ещё поиграл", - вздох. - "Ладно, похожу-поброжу".
        С последними мыслями мозг приказал ногам двигаться в сторону метро, где и предполагалось искать развлечения.
        Подхожу к светофору и невольно устремляю взгляд на место аварии, кое уже давно прибрано и не вызывает никаких подозрений.
        Вон тот рекламный щиток, вон забор, об который Эдвард сломал хребет, а вон и покрашенный участок асфальта, на коем бедолагу вырвало кровью.
        Оперативненько, стоит сказать.
        Звучит светофор, и в компании нескольких офисных планктонов я перехожу дорогу, на всякий случай оглядываясь по сторонам и отводя взгляд от пресловутого баннера.
        - Так, налево или направо, - вытягиваю губы и вспоминаю маршрут. - Вроде направо.
        Наобум тыкаю пальцем и обхожу офис по правой стороне.
        - О, угадал.
        Небольшое здание со спуском под землю и впрямь располагалось по правую сторону от главного офиса.
        Поблизости бродило множество девушек, и одна даже выделялась из общего потока сиянием белоснежной одежды, однако это всё ещё не Фиалочка.
        - Что ж, чуда не случилось, - вздохнул я и направился в ближайший переулок.
        Я с чего-то решил, что Вайолет устроит сцену из азиатских книжек и придёт за полчаса до встречи. Она будет терпеливо ждать, а когда я наконец подойду, девушка скажет: "Ой, да я только сейчас подошла", хотя стоит там уже как десять минут. Мы бы посмеялись, посмущались и потопали по планам. Но всё, что произошло - на меня засмотрелась та самая девушка в белоснежном. Я бы, конечно, и рад, но сегодняшнее сердечко уже занято другой красоточкой.
        Я заворачиваю за первый угол и встречаю довольно приличный пустующий дворик. Вокруг ни души, а всё, что я на тот момент слышал - лишь машины за домами да тихий плач за углом.
        Да, какого-то чёрта я слышал плач.
        "Боже, ну что в этот раз?!" - развернулся я обратно. - "Нет, хватит проблем. Я пришёл отдыхать, а не проблемы чужие решать. Хватит этого дерьма!"
        Я пошёл обратно.
        Остановился у магистрали.
        И через минуту уже стоял около плачущей девочки лет десяти.
        - Чего ревёшь? - склоняюсь я над ней.
        Плакса была разодета в сандалики с грязным платьицем и сидела за углом ближайшего дома.
        - Я не реву, - ревела она.
        "Эх, твою мать, ну на что ты подписываешься, идиот?! Оставь её!"
        - А мне кажется, ревёшь. Ого, а вот это что?! - восклицаю я и указываю пальцем на землю рядом с ребёнком.
        Девочка убирает руки от зарёванного лица и большими карими глазами смотрит в указываемую точку.
        - Оп, а это что? - тыкаю в красный от плача нос. - Вон какой мокрый, как у котёнка. Плачешь же.
        Ребёнок морщится от касания и переводит на меня взгляд покрасневших глаз, явно не понимая причину моего существования.
        Однако, реветь она перестала.
        - А раз уж мы выяснили, кто тут великая обманщица, то в извинение приму рассказ, почему эта обманщица решила поплакать средь бела дня, - сажусь рядом и облокачиваюсь о стену дома.
        - Какая разница, - пробубнила она и обхватила ноги.
        Шмыг.
        - Ну, если её нет, то спрашивать бы я и не стал, верно?
        Девочка шмыгнула и вновь перевела на меня взгляд.
        - Да ладно тебе, выговариваться надо. Кто знает, может я твой ангел хранитель и пришёл решать все проблемы? Вон, смотри какой белобрысый, - указал на голову. - У нас только таких и берут, ага.
        - У ангелов крылья, - пробубнила она. - И очки они не носят.
        - Я модный ангел. А крылья в химчистке.
        Она нахмурилась.
        - Видела, какая пыль от дорог! - махнул рукой в сторону магистрали. - У-у-у, все пёрышки посерели! Так что верь, я точно ангел.
        - Странный ангел, - отвернулась она.
        - Ну извините, какой есть. У нас ангельский штаб загружен, а я, как сотрудник месяца, вообще в две смены работаю. Так что тебе ещё повезло, угум, - киваю я. - Расскажи, в чём проблема, и думаю, вместе мы её решим.
        Попытка достучаться до нейромодуля в третий раз не увенчалась успехом - у девочки его нет.
        - Идти некуда, - пробубнил ребёнок и спрятал лицо между колен.
        - А?
        - Мне идти больше некуда! - сказала она дрожащим голосом и вновь всхлипнула.
        - Ну-ну, - я похлопал её по спине в попытке предотвратить новый плач. - Как это некуда? Вон налево дорога, вон направо. Ого, даже прямо на стене есть эскалатор вверх!
        Девочка подняла голову и посмотрела на здание перед собой.
        - Оп, - вновь тыкаю в нос. - Никаких слёз в мою смену. Ты знала, что если красивые девочки часто плачут, они превращаются в лягушек?
        - Не превращаются, - пробубнила она. - Такого не бывает.
        - Ну как это? Вот, одна уже начала, - киваю в её сторону.
        - К-как? - округлила плакса глаза.
        - Ну вот так. Начальник сверху, - указываю пальцем в небо. - Говорит, что если ты продолжишь плакать, превратишься в зелёную лягушку с бородавками.
        - Это жабы, - она отвернулась. - Дурак твой начальник.
        - Он только приступил, не серчай на него. Ну в жабу так в жабу, всё равно приятного мало. Поэтому, если красивая девочка не хочет превратиться в зелёную попрыгуху, ей стоит утереть слёзы и отправить их под домашний арест. Иначе… ну, сама понимаешь… ква.
        - Не хочу ква.
        - Поэтому успокойся и расскажи поподробнее, что случилось. Почему тебе некуда идти?
        - Мне некуда возвращаться. У меня нет дома.
        - Ну прям совсем?
        Я уже понимал, что эта девочка из себя представляет, а потому вопросы о родителях задавать нет смысла - только усугублю ситуацию.
        - Я из детдома, - бубнил ребёнок. - Детский дом - тупое название. Это не дом.
        - А как он далеко?
        - Очень. В самом конце города.
        "Район третьего круга, значит. И впрямь убогая участь, уродиться в детдоме беднейшего района"
        - Ну, тебе в любом случае есть куда возвращаться. Там, конечно, отвратно, но уж лучше, чем на улице спать, верно?
        - Да откуда вам знать? Вы сами вон, живёте в центре и проблем, наверное, не знаете. Вкусно кушаете и развлекаетесь, наверное, да? Вам повезло, вы-то богатыми роди…
        "Прекрасно знаю…"
        Вечный голод, каждодневные переживания за жизнь и полная безысходность - я прекрасно знаю, каково жить в детдоме. Будущее для тебя под запретом, ведь ни прав, ни возможностей у тебя нет и не будет - извечное клеймо отброса нашей страны.
        Помощи ждать не от кого. Никто не захочет марать руки.
        - Я тоже из детдома.
        Девочка замолчала и резко на меня повернулась.
        - Вы врёте, - сказала она. - Детдомовцы не живут в центре. Их сюда даже не пускают.
        - А вот я всю жизнь считал иначе и всю жизнь стремился к тому, чтобы данное от рождения клеймо наконец спало. У меня получилось. Если не веришь, то когда-нибудь загляни в детдом номер семь, что во втором круге. Раньше, кстати, он в третьем был. Подойди к главной стойке и взгляни на заднюю крышку монитора - она поцарапана. Эти жлобы до сих пор новый не купили. А ведь столько лет прошло, как во время драки я случайно на него упал. Поэтому, поверь, я знаю, каково жить на улице, и прекрасно могу сравнить с жизнью в детдоме. И уж лучше второе, чем первое.
        - Ого, - ответила она. - Редко у кого получается так подняться. Но всё равно, лучше на улице.
        - Ох, ну и почему, - вздохнул я и принялся травинкой преграждать муравью путь.
        - Скоро должен приехать супергерой.
        - Кто?
        - Директор говорит, что дети, которых забирает супергерой, становятся его помощниками, и они вместе спасают мир.
        - Всё равно не понимаю.
        - К нам иногда приезжает дяденька в карнавальной маске такой белой и забирает ребёнка. Говорит, что для становления супергероем. Директор то же самое говорит. И вот в ближайшее время он вновь должен приехать.
        - И куда он их отвозит, не знаешь?
        - Никто не знает. Дети пропадают, и всё. Директор молчит, воспитательницы тоже.
        - А забирает только девочек?
        - Нет, всех, - ответила она. - Но взрослых редко когда трогает, в основном моих одногодок. Перед тем как он приедет, воспитательницы одевают нескольких детей в красивые наряды, и именно кого-то из них герой и выберет.
        Я вновь бросил взгляд на одежду девчушки.
        - Ясно, - оставалось лишь вздохнуть. - Слушай, а какой это детдом?
        - Шестнадцатый. А что?
        - Да так, ничего.
        "Со смертью директора и воспитателей дом закроют. Чтобы дети не пострадали, нужно их перевезти. А чтобы перевезти, нужны деньги. А деньги будут завтра. Херово, ведь за день много что может случиться".
        - Ну да, туда и впрямь лучше не возвращаться.
        - Я… - всхлипнула она. - Знаю…
        Девочка вот-вот опять заревёт.
        - Так, тихо. Забыла про ква-ква, что ли? Ну что ж ты так, память дырявая.
        - А что мне ещё делать? - говорила она дрожащим голосом и со слезами на глазах. - Я никому не нужна, возвращаться некуда… - она всё же заревела. - Даже кушать нечего. Я два дня уже по городу брожу… через охрану центральную даже прошла… тут хоть не убьют… - плакала девочка.
        - Ну ладно, что ты, - я обнял дрожащую плаксу, на что в ответ она прильнула к груди и заревела чуть тише. - Я же сказал - я твой ангел хранитель. Не переживай.
        Нейромодуль вызывает ближайшее такси.
        - Всё будет хорошо. Я всё сделаю, как надо! - отодвигаю девочку и показываю большой палец. - Пойдём, - встаю и подаю руку.
        - К-куда? - ребёнок поднял зарёванные глаза с длинными чёрными ресницами. - Обратно в детдом?
        - Нет, в него ты больше не вернёшься, - протягиваю руку ещё дальше. - Пока что в отель. Завтра я найду вариант получше, и ты переедешь на более-менее постоянное жильё без всяких супергероев. Вставай, такси ждёт уже.
        - А если вы… - девочка остановила руку в сантиметре от моей. - А если вы тоже воруете детей? - она вновь села обратно и спрятала ладошки.
        - М-м-м… логично. Погоди секунду. Никуда не уходи.
        Я развернулся и со всех ног втопил до дома.
        Да, никто не захочет марать руки об детдомовского отброса, ведь он в любом случае обречён без извечной поддержки.
        Но мои руки грязней уже не сделаешь. И уж лучше они будут запятнаны счастьем одного ребёнка, нежели кровью нескольких миллионов.
        В объятия будущего - 6
        И даже светофор не позволил отдышаться - стоило к нему подбежать, как зелёный человечек обозначил отсутствие всяких передышек и остановок.
        - Генрих, есть нож?! - сквозь дичайшую одышку говорю я.
        - Вам для масла или хлеба? - закручивал он усы.
        - Каким… - сглотнул вязкую слюну. - Каким человека убить можно. Небольшой желательно.
        - Вот вам армейский боевой. Клинок пятнадцать сантиметров. То, что нужно, - он открывает кейсик и достаёт оттуда нож с деревянной рукоятью. - Держите.
        Я хмурюсь, медленно принимаю нож и поднимаю взгляд на безобидного мужчину в возрасте с забавными усами.
        - У всех должно быть хобби, - пожимает он плечами и возвращается к натиранию ресепшена.
        Ну, в целом он прав. Не мне судить.
        Благодарю Генриха и вновь выбегаю из дома, на сей раз с ножом в руке. Некоторые девушки вскрикивали, некоторые мужчины молча отскакивали, однако всех объединяло одно - дружить со мной никто не хотел.
        Я вновь без задержек пересёк светофор и забежал во всё тот же двор, вновь встречая всю ту же девочку на всё том же месте.
        - Я вернулся! - второе дыхание возвращает какую-никакую стройность речи. - Ты молодец, что дождалась.
        Девочка округлила глаза и неотрывно смотрела на нож, временами переводя взгляд на моё покрасневшее лицо.
        Ситуация, должен признать, довольно странная. И прежде чем вновь успокаивать плаксу от очередной истерики - на сей раз с эпицентром в моём лице - я должен объяснить всё заранее.
        - Вот, держи, - прокручиваю нож и протягиваю девочке рукоять. - Это тебе. Как раз небольшой.
        Со всё ещё раскрытыми глазами она молча принимает презент и вновь поднимает на меня глаза, держа оружие, как дети впервые держат ложку.
        - Если боишься, то вот тебе средство защиты. Давай так: если вдруг посчитаешь меня ненормальным - смело угрожай и размахивай.
        Она заморгала, схватила рукоять в две маленькие ручки и перевела взгляд на блики очищенной стали.
        - Понимаю, сильно делу не поможет, но так хоть какая-то безопасность, верно?
        Вновь перевела взгляд на меня.
        - Поверь, хотел бы сделать что плохое - так бы не старался. Конечно, это твой выбор, и ты вполне можешь отказаться от помощи, - я протянул руку. - А можешь довериться и стать таким же выдающимся человеком. Да и в конце концов, у тебя вон какой острый ножик в сильных руках! Один взмах, и мне кирдык.
        Девочка посмотрела на свою ладошку и несколько секунд обдумывала услышанное.
        - Хорошо, - говорит она тоненьким голоском и берёт меня за руку.
        - Умничка, - улыбаюсь я неподдельной улыбкой. - Ну что, пойдём? Такси уже ждёт, номер в отеле забронирован.
        - Угу, - кивает плакса.
        Держа за руку маленькую девочку, я вышел из дворов и подошёл к давно ожидающей гравимарке с искусственным интеллектом. Дверь заднего сидения беззвучно открывается - попутно производя на ребёнка сильное впечатление - и предоставляет доступ во внутреннее убранство машины.
        Я заползаю первый и стучу по сиденью рядом, зазывая девочку с ножом сесть в машину к незнакомому дяденьке.
        Когда все пассажиры устроились на местах, такси наконец завелось и беззвучно двинулось в сторону второго круга, от чего ребёнок округлил глаза и аккуратно выглянул из-за спинки переднего сиденья.
        - А как… - она села обратно и перевела на меня взгляд.
        - Искусственный интеллект. Роботы, в общем, - поясняю я.
        - Роботы… - повторяет ребёнок с нахмуренным лицом.
        "Им что, вообще мир не показывают?"
        - Скажи, а вас учат чему-нибудь в детдоме? Ну там, о технологиях рассказывают, или может литературу, географию? - спросил я и облокотился о край двери.
        Соседка отрицательно покачала головой.
        - Ну, книжки давали, - тихо сказала она и на секунду замолчала. - Мне энциклопедии про мир нравились! Про города! - засиял огонёк в карих глазках.
        - Ого, надо же. Тогда скажи, сколько стран в мире?
        - М-м-м… двести пятьдесят две!
        "Четыре", - вздохнул я.
        - Правильно, - улыбаюсь собеседнице. - Но это довольно старенькие учебники, надо бы новые тебе подыскать. Через пару дней я этим займусь.
        "Более половины суши непригодно для жизни. Лучше тебе самой об этом узнать".
        Мир уже давно превратился в выжженную пустыню, где не место мелким государствам. Выжили только коалиции, одна слаще другой: где-то рай для писателя антиутопии, где-то для киберпанка; где-то тоталитаризм, а где-то корпорации диктуют свою власть.
        В последнем я и живу.
        - Зачем? - девочка вырвала меня из раздумий.
        - А? Что зачем?
        - Зачем вам этим заниматься? Зачем вы мне вообще помогаете?
        - Ну так я же ан…
        - И не говорите, что вы ангел хранитель. Я знаю - их не существует.
        - Какая ты умная для такой малютки.
        - Я не малютка! - махнула она руками и едва не полоснула мне по плечу.
        - Ну ладно-ладно, не буянь, - машу руками и ловлю взгляд опасного убийцы. - Мне тебя жалко, да и всё. Хочу помочь, потому что прекрасно понимаю, в каком ты сейчас положении. Я же детдомовец, забыла?
        - А другие мимо проходили.
        - А другим, увы, плевать. Реальный мир скучное и печальное место, а потому богатые люди уходят в виртуальный. Им нет дела до проблем здесь, когда можно забыться там.
        - Но почему?! Компьютеры, в которые взрослые уходят, могут же поломаться из-за каких-нибудь проблем, да? И тогда они больше никогда в него не зайдут. Проблемы же копятся, они не понимают?
        "И впрямь умная. Не её вина, что она не знает всей ситуации. То, что наделало стадо тупых баранов под названием человечество, уже никогда не исправить. Проще зарыться в забвении до окончательного краха цивилизации, чем удерживать те оставшиеся крупицы. Мы уже давно в куче дерьма, из которой не выбра…"
        [Кадры:
        Разбитый танкер
        Трупная яма
        Горящий парламент]
        Я сжал челюсть и с трудом избавился от звона.
        - Нет, не понимают. Тупые взрослые, что уж с них взять. Я редкое исключение. Тебе, можно сказать, сильно повезло.
        - Надеюсь, - пробормотала она.
        Несколько минут мы ехали в тишине, кою в итоге прервала повеселевшая плакса.
        - А что дальше меня ждёт? Сколько нам ещё ехать? - вертелась она и с нетерпением осматривала каждый домик снаружи.
        - Немного осталось. Приедем в отель, я подтвержу заказ и оставлю тебя одну до завтра. Покушаешь, помоешься и наконец спокойно отоспишься.
        - А потом?
        - Суп с котом.
        Девочка надулась.
        - Не знаю я, что потом. Вариантов много, и нужно обдумать каждый. Они все для тебя замечательные, но я попытаюсь придумать наилучший. Можешь не переживать - плохо жить с сегодняшнего дня ты точно не будешь.
        - П-правда?
        - Ну да. А зачем тогда людям помогать? Возможно, кто-то делает это ради показухи, но точно не я. Об этом даже никто и не узнает, наверное. Я просто… - кулак сжался сам собой. - Хочу помочь. И больше ничего. Не хочу осознавать, что на чьей-то счастливой из-за меня мордахе вновь будут бежать слёзы.
        Машина вовремя остановилась, и неприятный разговор можно было не продолжать.
        - А вот и отельчик. Прости, что не центральный люкс, но вполне себе хороший вариант.
        Автоматические двери вновь поражают ребёнка и открывают доступ к свободе. Мы покидаем транспорт, и я подзываю неуверенную девчушку ко входу в серое здание у края дороги.
        Отель и впрямь не может похвастаться чем-то выдающимся: обычное блеклое трёхэтажное здание со стареньким ремонтом фасадов. Однако, есть одна незначительная деталь, которая выделяет его из ряда других таких же отелей однодневок - соотношение цены и качества. Если всё выражать в цифрах, то, по моему мнению, можно смело давать оценку десять к одному, где первое - качество, а второе - цена.
        Как только я вернулся в сей чудесный город, именно здесь мне и посчастливилось провести первые дни.
        - Пойдём, - подаю руку девочке. - И спрячь, пожалуйста, нож, иначе нас могут не понять.
        Она хватает ладошку и протягивает оружие рукоятью вперёд.
        - Что ж, мудрый выбор, - улыбаюсь и убираю подарок Генриха в карман ветровки. - А теперь пойдём.
        Мы заходим внутрь и встречаем небольшой зал с диванчиками, яркими люстрами и милую тётеньку лет пятидесяти на ресепшене.
        - Здравствуйте, чем могу помочь? - завидев нас, регистраторша улыбнулась и отложила книжку в сторону.
        "Ничуть не изменилась", - улыбнулся я в ответ. - "Всё то же светлое каре, всё те же красные очки".
        - Здравствуйте, я сегодня номер бронировал на день.
        Хоть в зале никого и не было, помещение всё же не могло похвастаться особой тишиной из-за работающих кондиционеров. Однако, что странно, шум этот лишь прибавлял шарм и очарование заведению.
        - А, так это вы? Да-да, получили заказ. Сейчас отправлю вам подтверждение.
        Спустя несколько секунд на модуль прилетела анкета.
        Девочка тем временем безостановочно вертела головой с едва не открытым ртом.
        - Ой, а что это за кроха? - выглянула женщина из-за стойки. - У вас же одноместный номер, - покосилась она.
        - Украденный незнакомый ребёнок, - пожимаю плечами во время заполнения анкеты.
        Девочка выпучила глаза и молча на меня посмотрела.
        - Дочурка? - спросила регистраторша.
        - Ну конечно, а кто же ещё? Завтра переезжаем, и по моей глупости старую квартиру продали уже сегодня, а на новую документы и ключи только завтра получим. Вот так и вышло, что пришлось в отельчике переночевать.
        - Ясненько, - кивнула она. - А чего с одной постелью всего? Вы же не из этих?
        "Святая женщина, ей богу".
        - Нет конечно, - отправляю анкету обратно. - Дочурка днём спит обычно, а ночью едва не по стенам от гиперактивности прыгает. А я как раз по риэлтерским вопросам сейчас отъеду и вернусь лишь под ночь. Поэтому и одноместный. Всё в порядке, не переживайте.
        - Ну да, ну да, - кивала женщина. - Хорошо, проходите. Прямо по коридору и налево.
        - Лифт?
        - Лучше. Лестница! Люди обленились нынче. Совсем разжирели со своими лифтами. Мне вон шестьдесят пять, а посмотрите как выгляжу! Всё из-за лестниц.
        На стойку запрыгнул огромный жирный кот и вальяжно прошёлся у нас перед носом.
        - Киса! - у девочки перехватило дыхание, и через секунду она уже летит к пушистому администратору отеля.
        Меня променяли на кота.
        - Бегемот, как ты через кошачью дверь пролез, ты же жирный, - сказала женщина и потеребила животное за ухом.
        - Смотри! - тыкала девчушка пальцем. - Это кот!
        - Да, это он, - вздыхаю я.
        Кот, которому не хватает пенсне и рюмахи водки, судя по кличке.
        - Вы же в курсе, что запрещено держать домашних животных без дорогущей лицензии и удостоверения жителя первого круга? - обращаюсь к регистраторше.
        - Конечно, - вздыхает она и подзывает рукой ребёнка. - Но кому мы нужны с проверками? Посетителей мало, да и те, что есть, можно сказать, просто постояльцы. А они котика очень любят, поэтому докладывать и не будут, - она взяла руку девочки и положила её на толстую кошачью спину. - Надеюсь, и вы из этого числа.
        Ребёнок едва не терял сознание. Она раскрыла и без того большие глаза, прерывисто дышала и боялась хоть на миллиметр сдвинуть руку с чересчур важного кота.
        - Это кот… - шептала она. - Кот…
        Казалось, животное сейчас повернётся и гундосо ответит: "Да, это я".
        Но заместо этого он лишь завалился набок и едва не проломил собой стойку.
        - Это кот, это кот! - она подбежала ко мне, взяла за руку и повела к Бегемоту. - Смотри!
        - Да, это определённо кот, - кивнул я и посмотрел ему в глаза.
        "Ну мы же оба знаем, что ты разговариваешь. Кого ты пытаешься обмануть, чорт?"
        - Нравится? - спрашиваю у дочурки.
        - Обожаю! - едва не орала девочка. - Хоть и впервые вижу.
        - Слушайте, а как вас?.. - обращаюсь к женщине.
        - Маргарита.
        "Ну, собственно, стоило догадаться"
        - Давайте так. Я никому не расскажу об этом гражданине, а вы отдадите его на денёк в наш номер.
        - Вас могут заметить. В этом случае за животное без лицензии именно вам и предъявят.
        - Ой, не переживайте. У меня иммунитет к проблемам с властями. Не боюсь.
        - Ну-у-у… хорошо, только особо не распространитесь об этом. И водку ему не давайте - он буянит. И пистолеты тоже - начнёт стрелять с люстры.
        - А что ест?
        - Всё и всех. Впрочем, это и так видно. В туалет ходит человеческий - всё как положено.
        "Да нет, нихера это не положено!"
        - Хорошо, - киваю я и аккуратно поднимаю Бегемота, едва не переламывая позвоночник в трёх местах.
        "Боже, ну и чудовище. Наверняка его вынашивали месяцев сорок".
        - Доченька, пойдём, - едва говорю сквозь напряжение от груза. - Всего лишь… третий этаж…
        - А… это… - потянулась она за котом. - Котик… дай.
        - В номере наиграешься, никуда он не убежит, - киваю на прощание регистраторше и поднимаюсь по лестнице на второй этаж. - Если встанет.
        Черпая космическую энергию - в основном из космоса - я наконец добираюсь до третьего этажа и выкидываю Бегемота на кровать номера.
        Девочка вытянула руки и мелкими шажками побежала вслед за животным.
        - Вхух, - вытер ручей со лба и осмотрелся.
        Номерок полностью оправдывал тезис о цене-качестве: небольшая спальная комнатка с одноместной кроватью и настенным телевизором, гардероб у двери, смежный санузел и выходящее во двор окно.
        Да, это правда - ничего особого. Обычный номер.
        Но эта посредственность и привлекала. Обычная чистая постель, обычный порядок во всём номере, обычная мягкая кровать - обычное всё.
        Обычное и привычное.
        "Чёрт, Вайолет же меня сожрёт!"
        - Короче, - подхожу к тыкающей кота девочке. - Смотри. Ванну и туалет ты уже видела. Стиралки, увы, нет, поэтому придётся до завтра потерпеть грязное платьице.
        Она отстала от Бегемота и вовсю меня слушала, явно намереваясь что-то сказать.
        - Да в принципе, ночью и без него поспать можешь - никто к тебе не вломится. Через час принесут обед, после него ужин. Не бойся и скажи, что дверь заблокирована, но у работников есть полномочия её открывать. Покушаешь, помоешься, ляжешь баиньки. Завтра вечером я к тебе приду, и мы будем дальше разбираться.
        Повисла секундная тишина.
        - А вы точно вернётесь? - спросила она и уставилась в пол пустым взглядом.
        - Ну конечно, - улыбаюсь и тереблю ребёнка по голове. - Не переживай. И насчёт злых умыслов тоже. Просто хочу помогать. Я точно не злой… - вновь звон в ушах. - Я не могу быть злым.
        - А ночью… - бубнила она. - А как ночью спать?
        - С закрытыми глазами, наверное.
        - Я боюсь одна ночью спать. Слишком тихо и темно. Обычно я ложилась в одну кровать с подружкой, и мы вместе засыпали, - её голос заметно утих. - А потом её забрал герой, а воспитатели кричали, что я по ночам плачу.
        - Хочешь, телевизор включу? Даже ночью будет не так темно, и звук на заднем плане не даст бабайкам прокрасться, - включаю аппарат на стене и нахожу канал с мультиками. - Да и с тобой Бегемот! Ты на него посмотри.
        Мы перевели взгляд на кота, а он перевёл на нас.
        "Ну давай, ты же хочешь что-то сказать, алкаш".
        Он перекатился набок и подставил пушистое пузо.
        - Он же любого сожрёт! Так что если и заберётся какая бабайка, то можешь не переживать - уверен, он и призраков ест.
        Девочка улыбнулась.
        - Ну да, наверное, не стоит бояться, - сказала она и на пару секунд притихла. - А почему вы назвали меня дочкой?
        - Ну… - почесал я затылок. - Чтобы не вызвать подозрений. Иначе бы подумали чего неправильного, и проблем бы наделали.
        - Значит, это обман? - она посмотрела мне в глаза. - И вы не считаете меня за дочь?
        - Да, получается, это обман.
        - Ясно, - отвернулся ребёнок.
        И вновь тишина - давящая и неприятная.
        - А я бы хотела папу, - пробубнила она. - Вы хороший. И красивый. Я бы хвасталась таким папой.
        Грудь мерзко стягивало.
        "Отец? Я?"
        - Очень приятно слышать похвалу от такой умной красавицы, - вновь улыбнулся. - Но правильно ли это? Может я тебя разочарую? Ты же меня всего день знаешь. Но если даже и это тебе не мешает, то вполне можешь звать меня хоть папой, хоть мамой, - я растормошил волосы девочке и встал с кровати. - И кстати, раз уж так пошло, я тоже всем буду хвастаться такой умной и красивой дочуркой. А то как это получается, ребёнок может, а папа нет?
        Она вновь улыбнулась
        - Ладно, до завтра, - подхожу к двери и машу напоследок.
        - Угу, - кивает девочка. - До завтра… пап.
        Выхожу из номера, отхожу на пару метров и прислушиваюсь к шорохам.
        За стеной раздаётся писк:
        - У-у-у-у, Бегемотик, у меня теперь есть папа!
        Я нахмурился, обдумал произошедшее, прикинул все возможные варианты и прислушался к собственным чувствам.
        "Боже, и как это вообще произошло? Денег только на обратную дорогу осталось. Всё потратил. Зато теперь официально обзавёлся дочкой", - сгибал я и разгибал пальцы. - "Оно ведь так работает, да? Так заводят детей?" - вздох, и ноги устремляются к лестнице. - "Надеюсь, что да. Боже, ещё один прицеп".
        Однако, спускался я с улыбкой на лице.
        Дурак - 1.75
        "А-А-А-А-А-А", - вопила в мыслях Вайолет. - "Мне же и часа не хватит!"
        Ещё в разговоре с Артуром она побежала в ванную чистить зубы, но даже эта сэкономленная минута явно не принесёт большой пользы.
        Зубы, лицо, душ, макияж, одежда, прическа, маникюр - эти и миллион других преград стояли перед своевременной явкой на свидание.
        "Свидание?!" - вдруг ударила себя по щекам девушка. - "Да, сто процентов свидание. Если не сейчас, то даже не представляю когда", - она залезла под душ и тщательно осмотрела своё тело. - "Но он бы не соглашался, если было бы фиолетово, верно?" - выбегает из кабины и вновь смотрится в зеркало.
        В ответ смотрела всё та же девушка с мягкой, чистой и слегка розоватой после душа кожей.
        Кивнув красавице напротив, Вайолет скрутила полотенце, наклонила голову и принялась выбивать из волос остатки влаги.
        "Быстрее! Какой будет позор, если я опоздаю!" - в голове стучал таймер. - "Нужно обязательно прийти первой. Плевать даже, если он опоздает - я подожду", - она включает фен и принимается сушить волосы. - "Ну а если я не уложусь в час? А если он не захочет ждать?! Не-не-не, черноволосая, тебе так просто меня не обойти".
        Она выключает прибор, распрыскивает кондиционер на волосы и принимается их расчёсывать.
        Затем очередь дошла и до косметики.
        "Я не успеваю, твою мать!" - Фиалка хватает тени. - "Ни ресниц, ни стрелок, ни румяна, нихера не успею!"
        - Ну, вроде нормально, - она смотрит на мягкие чёрные тени и красную помаду. - Боже, ну и урод.
        Фиалка накрывается полотенцем, выглядывает из-за двери в поисках сына и быстренько пробегает в свою комнату, сразу же открывая гардероб и цепляясь жадными глазами за каждую вещь.
        Джинсы - сразу нет. Какая дура пойдёт в джинсах на столь ожидаемую встречу? Артур-то ведь тоже не дурак, и вряд ли у такого богача нет чего получше для свиданий.
        Если не тривиальный наряд, то, очевидно, платье, но неочевидно какое. С вырезом и акцентом на грудь - один из главных козырей Фиалки - или же более закрытое и побуждающее азарт и интерес?
        "М-м-м-м", - поднесла она палец к тонким губам. - "Ладно, чёрт с этой грудью. Это же не ресторан какой, верно? Надо поскромнее".
        Платье плавно улетает на кровать.
        Настала очередь белья, но благо, здесь помимо цвета раздумывать особо не над чем: кружевное чёрное, белое или тёмно-синее.
        При взоре на комплекты Вайолет не покидало чувство, что белое уже ни коим образом его не впечатлит, а потому выбор сужался.
        - Эники-беники… - проводила она математический анализ. - Ну, чёрное так чёрное, - ноготь указывал на чёрный комплект.
        Чем дольше шёл подбор одежды, тем меньше оставалось выбора
        Туфли так же улетели на кровать.
        Девушка скидывает полотенце, смотрит на нагую красавицу в зеркале и надевает комплект нижнего белья.
        - Вай, красота, - причмокнула она.
        Вайолет с кряхтением надевает платье, вновь смотрит в зеркало и вновь удивляется собственной обаятельности.
        - Простенько и мило, - кивает она. - В самый раз для глупенького мальчика.
        Туфли же удобно уместились в руке и в примерке не нуждались - наденет уже в коридоре.
        - Такс, - шепнула она и выглянула в коридор. - Ну, вроде нико…
        Слева послышался скрип. Девушку передёрнуло.
        - Мам, ты куда? - зевнул протирающий глаза сын.
        У трусихи перехватило дыхание от резкого обращения.
        - Ох, боже, сына! - чуть повысила она голос. - Что ж так пугаешь?
        - Прости, - ещё раз зевнул мальчик и принял безуспешную попытку разлепить глаза.
        - Чего не спишь, рань такая? Вон, только птички за окном проснулись. Ты разве воробушек?
        - Нет, я писить ходил.
        - А, ну раз писить…
        - Так куда ты?
        - Я… - девичья голова закипела от перебираемых вариантов. - На встречу с коллегой.
        - Ну ладно, - промямлил сонный ребёнок и без церемоний забрёл в комнату Фиалки.
        - Эх… - улыбнулась мама и тихо вышла в коридор.
        Аккуратно обувшись и вновь взглянув в зеркало, на сей раз более мелкое, она берёт синюю сумочку-клатч и смотрит в дверной глазок.
        "Никого… вроде", - Вайолет вышла из квартиры и закрыла за собой дверь. - "Да и не должно. Я же теперь исправно плачу".
        И всё же, она то и дело оглядывалась на протяжении всего пути: от лестничной площадки до такси за домом.
        ИИ машины считывает адрес и следует до места встречи, пока пассажирка глубоко дышала в попытке успокоить сердце.
        "А-А-А-А-А-А", - визжала она в мыслях. - "Угомонись, угомонись!" - била красавица себя в грудь. - "Боже, тут даже для храбрости не выпьешь! Как малолетка на первом свидании, ей-богу", - покидает второй круг и устремляется по магистрали к офису АльтерИнк. - "Ни ногтей, ни макияжа нормального! Ну хоть не опаздываю, и на том спасибо".
        Такси плавно останавливается у вакуумного метро для персонала компании и автоматически открывает дверь для ошарашенной красавицы.
        Сила рабочего утра вовсю набирала обороты, а посему и улицы наводнились офисными планктонами да обычными работягами. Те немногие, что приехали на "вакуумке" возле пятиконечной крепости, обладали куда большим статусом в компании, нежели уборщики и механики, а потому и выглядели соответствующе - сплошь тёмные строгие костюмчики да лакированные волосы.
        Но среди этого потока грязи сиял один самородок.
        - Э, чё за гавно? - чесала голову Вайолет при взгляде на внутренние часы. - Какие ещё полчаса?!
        Белоснежная красавица невольно приковывала внимание каждого мужчины. Идеальное сочетание цвета волос, одежды и стройной фигуры не позволяло отвести взгляд и отбросить всевозможные мысли.
        Высшие чины компании знали о её выходном, а низшим этого и не требовалось для одного и того же вопроса: что она тут забыла в таком наряде? Ведь все же прекрасно знают, что объект вожделения номер один АльтерИнк не ходит на работу в платьях да каблуках.
        - Нет. Это физически невозможно, - разговаривала она сама с собой. - Сбоит что-то, видимо… - тонкая ладошка сжимает клатч. - Иначе бы я всё успела! - Вайолет топает ногой и привлекает ещё больше внимания.
        "Боже, ну что за дура", - сквасила она мордаху и медленно двинулась поближе ко входу в метро. - "Теперь подумает, что я от него без ума и как можно быстрее пыталась сюда попасть ради него. Но я же так, просто… ну это… случайно, короче".
        Девушка вздыхает и становится лицом к предполагаемому маршруту парня.
        Мимо проходит бывшая подчинённая её отдела, останавливается, несколько секунд осматривает Вайолет сверху донизу и по завершению оценки поднимает большой палец вверх.
        "А может и не урод", - вытянула губы Фиалка. - "Чёрт, надо было на грудь всё-таки акцент делать", - взгляд невольно цепляется за знакомые волосы. - "Могла же, дура, могла! Боже, единственный шанс, и тот просра…" - глаза фокусируются на человеке в чёрной ветровке. - "Чё?.."
        С совершенно имбецильным видом Артур чесал затылок и осматривался по сторонам, явно не представляя, где он есть и зачем существует в принципе.
        - Ха-ха, - истерично усмехнулась Вайолет. - А чё это он за полчаса пришёл? - улыбалась она от радости.
        "А-А-А-А-А-А-А. ОН ЗДЕСЬ", - вопила она от волнения.
        Девушка вытянула голову и осмотрела своё тело сверху вниз, под итог упираясь взглядом в пресловутую грудь третьего размера.
        "Нет, ну всё, сисястый урод", - Фиалка выгнулась и посмотрела на спину и бёдра. - "И жопа у той чёрной в офисе лучше", - дрожащими руками она сжала клатч и посмотрела на Артура. - "Боже, а она ещё на нём прыгала…"
        - Мне конец, - вздохнула Вайолет и приготовилась встречать парня. - Боже, он смотрит…
        Прищуриваясь, словно азиатский азиат, он несколько секунд вглядывался в Фиалку.
        "Так и скажи, что урод. Да, скажи и позвони той мымре черноволосой. У неё и грудь не хуже, и жопа…" - под глазами неприятно покалывало. - "Боже, какая я дура. Сама ведь медлила. Сама ведь во всём вино…"
        Артур громко вздохнул и направился в ближайшие дворы.
        - Чё… - обида и зависть прекратили развитие в душе девушки. - Это чё?
        Дом парня - явно не там. Вайолет - тем более. Куда он направился - загадка.
        "Сбегает?" - ноги невольно зашагали следом. - "Но куда? Там ведь обычный двор. Почему ко мне не подошёл? Почему не домой?" - волнение заморозилось до вердикта самого парня. - "Что-то не так. Может не увидел и просто пошёл прогуляться? Но он же не совсем идиот, верно?" - девушка переходит дорогу и заворачивает во двор. - "Боже, пусть он будет идиотом", - силуэт парня исчезает за углом. - "Но это получается, я за ним слежу? Боже, надо бы не попасться. Чтобы я, да за парнем следила?"
        Во дворе слышатся всхлипы.
        "Да, нравится, но не до такой же степени, чтобы следить. Надо спрятаться".
        Вайолет заходит за угол, прислоняется к стене и концентрируется на только что начавшемся диалоге.
        - Чего ревёшь? - спрашивает Артур.
        - Я не реву, - проревела девочка.
        "Плачущий ребёнок? Он к нему и шёл, или как-то услышал?"
        - А мне кажется, ревёшь. Ого, а вот это что?!
        "Что там?!" - интерес побеждает благоразумие, и девушка выглядывает из-за угла.
        Парень тыкает в нос отвлечённой глупышке.
        - Вон какой мокрый, как у котёнка. Плачешь же.
        Девочка перестала реветь.
        - А раз уж мы выяснили, кто тут великая обманщица, то в извинение приму рассказ, почему эта обманщица решила поплакать средь бела дня, - он садится рядом, облокачиваясь о стену дома.
        "Значит, не знал, а просто услышал", - Вайолет прячется обратно и бесцеремонно подслушивает диалог.
        - Какая разница, - пробубнила девочка.
        Шмыг.
        - Ну, если её нет, то спрашивать бы я и не стал, верно? - говорит Артур.
        Вновь шмыг.
        - Да ладно тебе, выговариваться надо. Кто знает, может я твой ангел хранитель и пришёл решать все проблемы? Вон, смотри, какой белобрысый. У нас только таких и берут, ага.
        - У ангелов крылья, - пробубнил ребёнок. - И очки они не носят.
        - Я модный ангел. А крылья в химчистке.
        Вайолет улыбнулась.
        - Видела, какая пыль от дорог! У-у-у, все перышки посерели! Так что верь, я точно ангел.
        - Странный ангел.
        - Ну извините, какой есть. У нас ангельский штаб загружен, а я, как сотрудник месяца, вообще в две смены работаю. Так что тебе ещё повезло, угум. Расскажи, в чём проблема, и думаю, вместе мы её решим.
        "Почему…" - девушка нахмурилась и сжала кулак у сердца. - "Почему он ей помогает?"
        - Идти некуда, - пробубнила кроха.
        - А?
        - Мне идти больше некуда! - сказала она дрожащим голосом и вновь всхлипнула.
        - Ну-ну, - слышатся похлопывания. - Как это некуда? Вон налево дорога, вон направо. Ого, даже прямо на стене есть эскалатор вверх!
        "В-в смысле?" - девушка уже хотела выглянуть, как вспомнила, что может попасться.
        - Оп, никаких слёз в мою смену. Ты знала, что если красивые девочки часто плачут, они превращаются в лягушек?
        - Не превращаются, - пробубнила она. - Такого не бывает.
        - Ну как это? Вот, одна уже начала.
        - К-как?
        - Ну вот так. Начальник сверху говорит, что если ты продолжишь плакать, превратишься в зелёную лягушку с бородавками.
        - Это жабы. Дурак твой начальник.
        - Он только приступил, не серчай на него. Ну в жабу так в жабу, всё равно приятного мало. Поэтому, если красивая девочка не хочет превратиться в зелёную попрыгуху, ей стоит утереть слёзы и отправить их под домашний арест. Иначе… ну, сама понимаешь… ква.
        - Не хочу ква.
        Сердце забилось чаще.
        Вайолет улыбнулась ещё шире.
        - Поэтому успокойся и расскажи поподробнее, что случилось. Почему тебе некуда идти?
        - Мне некуда возвращаться. У меня нет дома.
        - Ну прям совсем?
        - Я из детдома, - бубнил ребёнок. - Детский дом - тупое название. Это не дом.
        - А как он далеко?
        - Очень. В самом конце города.
        - Ну, тебе в любом случае есть куда возвращаться. Там, конечно, отвратно, но уж лучше, чем на улице спать, верно?
        - Да откуда вам знать? Вы сами вон, живёте в центре и проблем, наверное, не знаете. Вкусно кушаете и развлекаетесь, наверное, да? Вам повезло, вы-то богатыми роди…
        - Я тоже из детдома.
        Девочка замолчала. Вайолет от шока раскрыла глаза.
        "К-как из детдома…" - голова кипела от переосмысления последних лет. - "Этого не может быть!"
        - Вы врёте, - сказала плакса. - Детдомовцы не живут в центре. Их сюда даже не пускают.
        "Да, девочка права. Артур богат и умён в своей области. Детдомовец не способен добиться такого же успеха".
        - А вот я всю жизнь считал иначе и всю жизнь стремился к тому, чтобы данное от рождения клеймо наконец спало. У меня получилось. Если не веришь, то когда-нибудь загляни в детдом номер семь, что во втором круге. Раньше, кстати, он в третьем был. Подойди к главной стойке и взгляни на заднюю крышку монитора - она поцарапана. Эти жлобы до сих пор новый не купили. А ведь столько лет прошло, как во время драки я случайно на него упал. Поэтому, поверь, я знаю, каково жить на улице, и прекрасно могу сравнить с жизнью в детдоме. И уж лучше второе, чем первое.
        "Б-боже…" - девушка глубоко задышала.
        Голову словно пробил нескончаемый поток света, и многие устоявшиеся ранее доводы разрушились под его напором. Всё больше думая об Артуре, она продолжала подслушивать разговор.
        Девочка заплакала, и парень тут же принялся её успокаивать.
        - Всё будет хорошо. Я всё сделаю, как надо! Пойдём, - встаёт он.
        - К-куда? Обратно в детдом?
        - Нет, в него ты больше не вернёшься. Пока что в отель. Завтра я найду вариант получше, и ты переедешь на более-менее постоянное жильё без всяких супергероев. Вставай, такси ждёт уже.
        "Ч-чего? Что он делает?!"
        - А если вы… а если вы тоже воруете детей?
        - М-м-м… логично. Погоди секунду. Никуда не уходи.
        Парень на всей скорости прошмыгнул мимо и даже не заподозрил притаившуюся девушку.
        "Ч-что он собирается делать? Какой отель? Он хочет её увезти? И впрямь хочет спасти из детдома?" - печаль смешивалась с восхищением. - "Но это же столько денег! Он хоть понимает, что творит?! Её же придётся обеспечивать до совершенн…" - в этот момент в голове всплыла всего одна фраза Артура, от чего она спрятала рот за ладонями и задышала ещё чаще и тяжелей. - "Так вот почему у него нет денег…"
        Вайолет ещё со вчерашнего дня интересовало, почему у миллионера нет денег на обычное свидание.
        "Боже…" - сердце норовило выпрыгнуть из груди, а влажное дыхание согревало ладони в холодное утро.
        - Боже… - прошептала она.
        Мимо пробегает запыхавшийся парень с предметом в руке, но из-за скопившейся в глазах влаги девушка не смогла его разглядеть.
        - Я вернулся! Ты молодец, что дождалась. Вот, держи. Это тебе. Как раз небольшой. Если боишься, то вот тебе средство защиты. Давай так: если вдруг посчитаешь меня ненормальным - смело угрожай и размахивай. Понимаю, сильно делу не поможет, но так хоть какая-то безопасность, верно?
        "Я ведь даже не подозревала. Думала, повезло с деньгами, работой, умом", - всё глубже дышала Вайолет с ладонями у лица.
        - Поверь, хотел бы сделать что плохое - так бы не старался. Конечно, это твой выбор, и ты вполне можешь отказаться от помощи. А можешь довериться и стать таким же выдающимся человеком. Да и в конце концов, у тебя вон какой острый ножик в сильных руках! Один взмах, и мне кирдык.
        - Хорошо, - говорит девочка.
        "О чём я думала. Почему все мысли лишь о конкурентках?" - сердце вот-вот лопнет. - "Почему я не думала о его чувствах, его жизни? Я даже не интересовалась".
        - Умничка, - улыбался Артур. - Ну что, пойдём? Такси уже ждёт, номер в отеле забронирован.
        - Угу.
        Парень взял ребёнка за руку и прошёл мимо Вайолет.
        Всё то, что думала девушка об Артуре, перевернулось. Вид грязной, исхудавшей малышки, держащей за руку улыбающегося парня, вмиг поменял все ценности.
        Раньше Вайолет привлекала внешность, чувство юмора и извечный его позитив. Раньше она действительно испытывала симпатию. Искреннюю и настоящую.
        Но всё поменялось за несколько минут разговора с маленькой плаксой.
        Девушка и сама это осознала.
        - Люблю... - прошептала она.
        Самообману конец.
        Как и конец всем сомнениям.
        Дурак - 2
        - До свидания, - машу рукой Маргарите, выбегаю из отеля и залетаю во всё то же такси.
        Машина считывает адрес и беззвучно выезжает на дорогу.
        "Мне точно конец. И что говорить? Прости, я опоздал, потому что отвозил незнакомую девочку в отель? Мне же и впрямь яйца оторвут".
        С трудом нахожу в интерфейсе такси дополнительную опцию ускоренной поездки и скрепя сердце доплачиваю последние деньги. Отсутствующий на месте шофёр кивает, поправляет кепку и зубочистку, переключает передачу и вжимает педаль в пол.
        Жаль, толку от этого не было, потому что светофоры никто не отменял.
        - Вау, да неужели, - задираю я брови при взгляде на часы.
        Время - кроха в кроху от назначенного.
        Такси останавливается и выплёвывает пассажира на том же месте, где и ожидало его в первый раз.
        Я хмурюсь в попытке найти даму сердца, и спустя пару секунд зоркий глаз на минус-четыре замечает красавицу в белоснежном платьице, тёмно-синих туфлях и со странным огромным кошельком такого же цвета в руках.
        Она поворачивает голову в ответ, так же несколько секунд хмурится и подзывает рукой к себе.
        "Ого, и впрямь она".
        Я подмигиваю подруге - чем вызываю вздох и закатывающиеся глаза - и подхожу к будущей спутнице.
        - Надо же, даже не опоздал, - улыбнулась краснощёкая девушка и взяла недосумку в обе руки. - Удивительно. Чтобы ты, да вовремя?
        - Ну извините за неоправданные ожидания. Впредь не подведу.
        - Уж постарайся, - взгляд голубых глаз не отрывался от моего лица. - А то мало ли подумаю, что ты поехавший или типа того, - она слегка наклонила голову.
        Повисла секундная тишина. Слабый утренний ветерок наполнял опустевшее пространство и играл с золотистыми волосами Вайолет.
        На вторую секунду непрерывного взгляда друг-другу в глаза я почувствовал приятный аромат шампуня из-за всё того же ветерка. Оголяющее плечи белоснежное платье несильно облегало стройное тело и слегка развевалось в такт длинным и шелковистым волосам.
        В полном безмолвии мы простояли не более трёх секунд, однако и этого хватило, чтобы понять - я всегда недооценивал её красоту.
        Или причина изменений крылась во мне, а не девушке? Не знаю.
        - Постараюсь не разочаровать, - ухмыляюсь я и чешу шею у процессора. - Тебе, кстати, очень идёт. Замечательно выглядишь.
        - Ты мне это при каждой встрече говоришь, а через минуту упоминаешь, какая я корова, - она сжала сумочку и вновь улыбнулась. - Но даже так - я рада. Спасибо.
        "Твою мать!" - я жадно цеплялся взглядом за каждый миллиметр её тела. - "Симпатичная! Очень! Чересчур!"
        - Ну теперь с тобой хоть не стыдно в люди выйти, - говорю я.
        - Видимо, погорячилась я с выводами, что ты на себя не похож, - вздохнула она. - Ну что, красотка, пойдём?
        - Пойти-то пойдём, но далеко ли? Меня точно пустят?
        - Опа, - она ловко вытаскивает из сумки карточку с собственной фотографией и множеством строк. - Вот с этим мне любые дороги открыты. Даже если и нельзя, с членом совета лучше не спорить. Так что - пустят, не переживай.
        - Коварно, подло, но эффективно. Видимо, вовремя я уволился.
        Девушка сжала пропуск в ладошке и медленно двинулась к подземному переходу.
        - О-о-о, ты бы у меня забегал, - протянула она, от чего в серо-синем тоннеле отразилось эхо. - Вот шуму было бы - амбициознейший глава отдела под каблуком у члена совета, - в мечтаниях Вайолет прикрыла глаза. - Мне такой расклад нравится. Был бы личным домашним питомцем.
        - А вот мне не очень!
        Фиалка рассмеялась.
        Проезжающие мимо на эскалаторе люди не сводили с нас глаз. Естественно, все они прекрасно знали, кто едет по левую от них сторону и наполняет угрюмый тоннель смехом: нашумевшая истеричная парочка в лице Артура и Вайолет.
        - Так ты из этих, да… - вздохнул я. - Как там их… м-м-м… садисток-извращенок? Плётки, рабы и всё такое?
        - Да нет. Просто я так выражаю свою любовь. Бьёт - значит, любит. Слыхал?
        - Поехавшие насильники так же говорят, - покосился я на девушку.
        В ответ она лишь улыбнулась и подмигнула.
        - Боже, - по телу побежали мурашки.
        - А кем бы ты хотел быть? - вдруг спросила Фиалка.
        - М?
        - Ну, какой моей зверушкой? Верным пёсиком или ласковым котиком?
        - Что ж, ты тоже не меняешься. Это, пожалуй, хорошо.
        И впрямь - подобного от Вайолет и ждёшь.
        - Ну, так кто? - не дала она отвертеться от вопроса.
        - Боже, какая приставучая, - в какой раз вздыхаю. - Ну давай кот. Мне коты больше нравятся.
        - Что ж, теперь ты официально мой котик, - хихикнула Фиалка.
        - А? - задрал я бровь.
        - Мур, - она сжала лапку и пару раз ею махнула.
        "А вот это на неё не похоже. Так она ещё себя не вела. Что делать? Подыграть?"
        - Э-э-э… мур?
        - Ты ж мой котёнок, - улыбается она и мягко теребит меня за ушком.
        Тело на секунду пробирает дрожь. Сначала её природа казалась страхом или неприязнью, но спустя ещё пару секунд теплоты мягкой ладошки я понял, что мурашки выступили из-за удовольствия.
        Мне это очень понравилось. Настолько, что аж не по себе.
        - Беру слова назад, ты на себя не похожа, - аккуратно отодвигаю её руку и глазами смотрю по сторонам.
        Все, естественно, следили за воркующей парочкой.
        - Да, знаю. Сегодня со мной и впрямь что-то не то - сказала она и аккуратно ступила на твёрдую поверхность пола.
        - Заразно?
        - Надеюсь, да, - улыбается Вайолет и показывает пропуск охраннику у аркообразного прохода. - Моего помощника тоже пропустите.
        - Да, конечно, - вздыхает бородатый мужичок и нехотя отдаёт удостоверение обратно, переводя взгляд то на девушку, то на меня.
        "Завидно, да?" - ухмыльнулся я, проходя через арку вслед за спутницей.
        - Котик, смотри, даже поезд ждать не надо.
        При слове "котик" охранник вновь повернулся.
        - О, надо же, дорогая, и впрямь, - беру подругу за талию, от чего она заметно вздрагивает, и утягиваю в открытую стеклянную дверь.
        Аккуратно разворачивая Вайолет к сиденью - стоять в вакуумных поездах нельзя - я быстро подмигнул мужику и сел рядом, наконец убирая руку с тёплой и приятной на ощупь талии.
        - Это что сейчас было? - слегка повышает голос краснощёкая Фиалка.
        - Из того же разряда, что и котик с почёсыванием ушка, - говорю я и закидываю ногу на ногу. - Прикол ради прикола.
        "Надо же, совсем пустой поезд".
        - Дурак ты, Артур, - вздохнула спутница и положила руку на то место талии, где лежала моя. - Смотри, совсем пустой поезд. Только вон, двое мужчин спереди и девушка в самом конце позади.
        "Ну надо же, прям мысли читает".
        - Ну, тут и не бывает много народу. Вакуумные поезда и так не пользуются спросом, так ещё и альтеринковские. Конечно, тут никого не будет.
        "Удобное место для активной влюблённой парочки. Много чего здесь делать можно, даже прикованными к сиденью".
        От мыслей вновь отвлекает Вайолет: она аккуратно пододвигается поближе и наклоняется к уху.
        - А знаешь, что парню и девушке можно делать в пустых поездах? - прошептала она, едва не касаясь губами.
        По телу вновь побежали мурашки, на сей раз от горячего влажного дыхания.
        - Ч-что?
        Вайолет лишь улыбается, пристёгивается и разворачивается к окну, словно предвидя прозвучавшую через секунду команду сесть и пристегнуться.
        Я нахмурился и взглянул на частично оголённые ноги Фиалки.
        "В игре как-то легче держаться от подобных мыслей", - взгляд плавно следовал вверх по телу. - "Намного легче", - остановившись на лице и шелковистых волосах, я всё же пристегнулся.
        Спустя три минуты активных предупреждений поезд закрывает двери и за мгновение беззвучно разгоняется.
        - Эй, - тыкаю красавицу в оголённое колено.
        - Ай! - дёрнулась она с писком.
        - Что с тобой?
        - Д-да так. Задумалась кое о чём. Что такое?
        "Даже подозреваю, о чём. Я бы и сам не прочь о таком помечтать, но по мне подобные фантазии отследить куда легче".
        - Ты хоть знаешь, куда ехать?
        - Боже, - вздохнула Фиалка. - Ну конечно. Я же не дура тебе какая-то.
        - Ну да, так-то, - киваю я с вытянутыми губами.
        В полной тишине мы ехали полчаса и наслаждались изображением с экранированных стен тоннеля.
        Стоит ли говорить, что мы не должны были ехать полчаса?
        И уж тем более подъезжать к той станции, на коей и садились.
        - Кхм, - кашлянул я в кулак. - Не хочешь ничего ска…
        - Прежде чем называть меня тупой, - вскинула она руку и прикрыла мне рот. - Позволь объяснить, котёнок мой.
        Дверь закрывается, и поезд стартует вновь.
        - Как выяснилось, станцию недавно переименовали, а я этого не знала. Вот и проехали.
        - Да, но ведь её не переименовывали.
        - Ой, не умничай, а? Нам через одну.
        Я нахмурился и попытался понять непонимаемое.
        А пока пытался, поезд доехал до заветной станции.
        Филка отстёгивается и зачем-то тянется через сиденье, чтобы нажать на мою кнопку ременного крепления, прижимаясь при том всем телом и вновь одаряя нос прекрасным ароматом.
        Зачем - непонятно.
        Однако кое-что всё же понятно - если Вайолет так и продолжит прижиматься грудью, то случится конфуз непристойного характера.
        Сдерживаться в игре - несоизмеримо легче.
        Или, возможно, Вайолет мне нравится больше остальных.
        В конце концов девушка заканчивает невольно всё во мне напрягать и резко подскакивает с сиденья.
        Я хмурюсь и кидаю на неё взгляд, полный вопросов.
        - Ты ж дурак, - пожимает плечами красноухая и краснощёкая спутница. - По кнопочкам-то попадаешь с трудом, - Фиалка хватает меня за руку, одним рывком выдёргивает из сиденья и быстрым шагом утягивает из поезда.
        Я ухмыльнулся. И нет, не потому что меня смешит очередной подкол.
        У Вайолет есть одна забавная черта - когда что-то идёт не по плану, она начинает мельтешить и вести себя более активно, но менее адекватно.
        Я подметил это ещё давно, и каждый раз это забавляет.
        - Так… э-э-э… а куда дальше… - бормотала она.
        А об ускоренной мозговой деятельности говорит постоянно меняющееся выражение лица и сжимающая ладошка - в конце концов, она меня всё ещё не отпустила и теперь активно сдавливает пальцы.
        - Боже, - вздыхаю я и за пару секунд вызываю такси. - Я вызвал, пойдём.
        - А? Кого? Такси? Да я сама могла!
        - Ну да, оно и видно. Надо же, Вайолет Гербер не знает, как добраться до главной достопримечательности соседнего города. Что, вне столицы жизни нет?
        Мы поднялись на первую ступеньку эскалатора.
        - Да я не была там ни разу! - она сжала ладошку и дёрнула рукой.
        И даже спустя минуту мы всё ещё шли под руку. Не знаю почему.
        Наверное, потому что мне это нравится? Приятное чувство.
        - А карты эти дебильные, дурацкие, блин, хрен что поймёшь!
        - Заповедник размером с город.
        - Отвали, умник - буркнула она. - А ты там что, разве был?
        - Да, приходилось пару раз.
        - Девок, небось, совращал? Замыливал глаза милыми зверушками, а потом в трусы лез как всегда?
        - Как всегда?! Если бы, дорогая, если бы, - вздохнул я и вспомнил вид сидящей в поезде Вайолет. - По прошлой работе приходилось ездить.
        Она сжала мои пальцы и внимательно посмотрела в глаза.
        - Один. В трусы не лез, - поясняю на всякий случай.
        - Ладно, - кивает она и едва расслабляет хватку, между делом сближаясь ещё на пару сантиметров. - И где это ты работал до АльтерИнк? Думаю, такой программный гений везде был на расхв…
        ЗАПОМНИТЕ: ВЫ - БОГИ. ВЫСШИЕ ЗВЕНЬЯ ОДУРМАНЕННОГО ЧЕЛОВЕЧЕСТВА. ПЛОТЬ, МАШИНА И СОЗНАНИЕ.
        ВЫ - СВЕТ ДЛЯ ГАСНУЩЕГО МИРА.
        Нестерпимый звон и эхо сотен голосов.
        Я сжал ладонь и челюсть, зажмурил глаза и глубоко вздохнул - всё для того, чтобы не выдать реакции.
        - Ч-что такое? - Вайолет положила свободную руку мне на плечо.
        - Ничего… - мотаю я головой. - Абсолютно ничего такого, - почёсываю затылок. - Просто убогое место работы на самом деле. Неприятно вспоминать. Начальство - отвратное! Даже хуже тебя, представляешь?
        - Что ж, ну раз ничего… - тихо сказала она и убрала руку с плеча. - Хуже меня, говоришь? - и вдруг вновь вернула прежний задиристый тон. - Это шутка или юмор, а то я не понимаю слегка?
        Острые когти вписываются в тыльную сторону ладони.
        - Ай-ай-ай. Э-э-э… мяу? - сжимаю кулачок и машу лапкой.
        Фиалка улыбается и отворачивается.
        Спустя минуту мы наконец ступаем на твёрдую поверхность и едва не слепнем от яркого солнечного света.
        - Ого, давно здесь не была! - вертит она головой.
        На самом деле - ничего необычного. Обычный центр крупного города: огромные стеклянные высотки, толпы народа и редкие мелкие птички. Разве что поблизости нет привычной бетонной дуры - главного офиса АльтерИнк. Зато есть его отделение - маленькое и убогенькое на фоне старшего брата.
        - Вон такси, - указываю на ожидающую гравимарку. - Насмотрелась? Пойдём.
        - Угу, - кивает спутница и уверенно ведёт меня к машине, словно она такси и вызывала.
        Двери беззвучно открываются, и мы наконец друг друга отпускаем, присаживаясь на задние сиденья.
        - А платить кто? - спрашивает подруга.
        - Ты. Все деньги на бордели и алкоголь потратил, извини.
        - Ну ладно, ты предупреждал, - вздохнула Вайолет и расслабилась на мягком сиденье, опуская руку на пустом пространстве между нами.
        Я бросил взгляд на пустующую ладошку, развёрнутую аккурат вверх.
        "Нет, нельзя", - рука ощущала холод после долгого контакта с женской. - "Хочу, но не буду. Мы далеко не парочка, и вряд ли ей станем в ближайшее время", - я улыбнулся и отвернулся к окну. - "Теперь прекрасно понимаю, почему вампиры избегают любви со смертными - ведь человек рано или поздно умирает".
        Девушка вздыхает и укладывает ладошку к себе на колени.
        "Если всё так и продолжится, то я точно к ней привяжусь больше дозволенного", - рука всё ещё чувствовала пустоту и хотела её заполнить. - "Вернее, я уже привязался. Но привязанность и любовь - разные вещи. Близкие, но всё же разные".
        В неприятной тишине мы доехали до заповедника.
        Дурак - 3
        - Ну чё, плати, - перекидываю счёт на модуль Вайолет.
        - Ну, меня предупреждали, - вздыхает она.
        Оплата поступает, и двери беззвучно поднимаются.
        - Ого-о-о-о, - задрала голову Фиалка. - Нихера ж себе!
        Такси подвезло нас аккурат ко входу в огромный полупрозрачный купол, диаметром более полусотни километров.
        - Фотографии разве не видела? - спрашиваю я.
        - Видела, но… - с широко распахнутыми глазами она осматривала каждую деталь внешней прошивки. - Но вживую это куда лучше смотрится. Чувствую себя… - она сглотнула. - Мелкой какой-то.
        - Ты и так мелкая, - хлопаю девушку по плечу и прохожу мимо.
        - Э! Всего пять сантиметров разница.
        - Откуда?.. - я остановился и повернулся на собеседницу. - Как ты посчитала?
        Девушка резко поджала губы и, кажется, сжала сумочку. Она простояла так мгновение, а потом выдохнула и уверенно сказала:
        - А, ну у меня же импланты в глазах, - указывает на тёмно-синюю роговицу. - Ими и посчитала, - кивает и обгоняет уверенным шагом. - Да, имплантами.
        - А, ну ясно, - так же киваю я и равняюсь с красавицей. - А то подумал, мало ли ты извращенка какая. А то мой рост только в документах на увольнение значился, и то в незаметной середине.
        - Да не-е-е, ты чё. Так, просто интересно стало.
        Размахивая рукой, она случайно касается моей.
        Или не случайно.
        "Нет", - вздыхаю я. - "Я позволил себе забыться. Сейчас такой ошибки допускать нельзя", - руки вновь соприкасаются, но на сей раз я неосознанно её задерживаю на месте, от чего теплота женской ладошки ощущается на пару мгновений дольше. - "Да, в игре и впрямь легче держаться".
        Однако, я всё же нахожу силы отойти на несколько сантиметров в сторону.
        Однако, в ту же сторону смещается и Вайолет.
        Однако, мы уже подходим к двери.
        - Так-с, э-э-э, - приложила она палец ко рту. - Тут есть услуга погружения в батис…
        - Нет.
        - Что нет? Ты ведь не дослушал.
        - Без батискафа, пожалуйста.
        Девушка нахмурилась.
        - Я же тут был, - рука потянулась к затылку. - Ничего там, кроме мелких рыбок и черепах, нет. Тебе за эти поиски немо платить вообще не вариант. Поверь.
        - Ну-у-у… - взгляд спутницы смещается на мою руку и шею. - Ладно, как скажешь.
        Проходит пара секунд.
        - Ну вот - всё. Тут только безлимитные билеты, поэтому можем не переживать за время. Хоть весь день! - говорит она.
        - Тебе здесь через пару часов наскучит, уверяю. Животные либо спят, либо прячутся.
        - Да, но одна-то животинка всегда рядом, - улыбается Вайолет и проходит через автоматическую дверь. - С ней не соскучишься.
        Пока мы стояли у входа, в очередь встала ещё одна фигура. Я прохожу вслед за подругой и краем глаза цепляюсь за нового посетителя - ту рыжеволосую девушку из конца поезда.
        "Странно", - нахмурился я и поскорее догнал спутницу.
        - Ого! - Фиалка вновь округлила глаза и задрала голову. - Это как?! Смотри, тут даже облака есть!
        - Ну ты видела высоту? Заповедник - технологическое чудо. Тут едва ли не идеальные условия для животных.
        Километр вверх и несколько вниз от края зрительской платформы - такова высота каждого "вольера".
        - Здравствуйте, - к нам подошёл мужичок в малиновой футболке и такого же цвета кепке. - Не желаете экскурсию по центральному заповеднику? - обращался он почему-то ко мне.
        - Ну не зна…
        - Нет, - перебила Вайолет. - Не желаем, спасибо.
        Гид перевёл на меня взгляд.
        - Я куколд, ничё не знаю, - пожал плечами. - Не желаем так не желаем.
        - Как скажете, - улыбается он и приподнимает кепку. - Приятно вам провести время!
        - Ага, спасибо, - едва не отмахивается девушка. - Пойдём уже.
        - Пойдём-пойдём.
        Мы пошли.
        И через какое-то время куда-то пришли.
        - Так, судя по карте, перед нами заповедник с обезьянками, справа кафешка, слева магазин сувениров и всякое развлекалово. Грубо говоря, все вольеры посередине, а по бокам уже для людишек, - она вновь приложила палец к губам. - Ну и где? - указывает рукой на стеклянный купол с деревьями внутри. - Где обезьянки?
        - А ты думала, они будут перед тобой бегать и прыгать? Здесь только верхушки тропических деревьев для некоторых видов. Ясно-понятно, что никого ты отсюда не уви…
        - О, вон! - она облокачивается о деревянные перила и тыкает пальцем в сторону купола. - Смотри, на ветке сидит!
        Я повернулся. И впрямь, на ветви огромного тропического дерева сидела забавная коричневая мартышка.
        - На тебя похожа, - улыбнулась Вайолет.
        Через пару мгновений по лиане забралась вторая, но уже поменьше.
        - Ну тогда вот эта - ты.
        - Э, - возмущается она и окончательно расслабляется на перилах, едва через них не переваливаясь.
        "Ну, с таким центром тяжести неудивительно, что она вот-вот слетит", - пару секунд я неприкрыто смотрел на выпяченную грудь.
        - Ты посмотри какие, - пищала девушка. - Ути бозе. Такие маленькие и прикольные! Смотри, чё они делают! - она пару раз дёргает меня за рукав и вновь тычет пальцем в обезьянью парочку.
        Та, что побольше, копошилась в шерсти подруги и периодически доставала блошек.
        Однако, животные меня уже не привлекали.
        - Оу-у-у, ми-и-и-ло, - вздыхал взрослый ребёнок. - О! Смотри, ещё одна! Да это же совсем малыш!
        Я повернулся на девушку.
        - Смотри, это их ребё… - она повернулась чтобы в очередной раз дёрнуть меня за рукав. - Что такое? Обезьянки вон там вообще-то, - вновь ткнула на бедных мартышек. - У меня что-то на лице? Что-то случилось?
        - Да нет, ничего, - улыбнулся я и всё же посмотрел на животных. - Просто не знал, что у тебя и такая сторона есть.
        - А?
        - Ты милая.
        - Ч-чего? - подскочила она с перил. - С чего ты вдруг начал подлизываться?!
        - Не знаю, - ухмыляюсь и пожимаю плечами. - Раньше тебя всегда красивой считал. Сейчас ещё и милой.
        - …
        - Ну надо же, целый набор: стервозная, красивая и милая, - я оторвал взгляд от мартышек и пошёл в обход вольера. - Ладно, пойдём. Там дальше интереснее штуки есть.
        Следом никто идти не собирался.
        - Идём? - поворачиваюсь на девушку.
        - Угу, - бубнит и кивает сплошь красный помидор.
        Она сжала сумочку и быстро прошла мимо.
        "Хе-хе".
        Смущающиеся милашки - услада для глаз. Я говорил?
        Мне с трудом удалось поравняться с девушкой. Вайолет быстренько на меня зыркнула, пару раз вздохнула и сказала:
        - Ты подлиза, ты знал?
        - Ага, - улыбаюсь я. - И ничуть не сожалею.
        - Боже, ну и дурак, - вновь вздохнула Фиалка. - Слышал? - наконец осмелилась она повернуться. - Дурак ты.
        - И ничуть не сожалею, - улыбка переползала в оскал. - Мила-а-а-а-шка.
        - А-а-а-а-а! - закрыла она уши и потопала вперёд. - Хватит!
        - Красоточка. Милашечка. Зайчонок.
        - А-а-а-а-а, - пищала девушка и всё дальше от меня убегала, на сей раз прикрывая лицо. - Идиот!
        Люблю вкус тотальной доминации.
        - Милое личико-то ты спрятала, а что насчёт красных ушей? - приходилось кричать вслед.
        Девушка остановилась и развернулась.
        - Да хватит, ёмаё! - топнула она ножкой.
        Казалось, из лица подруги сейчас пойдёт пар - настолько она покраснела и надулась.
        - Ладно-ладно, не буду. Пошли уже.
        Дурак - 4
        Никогда бы не подумал, что окажусь в подобном месте. Весьма странное ощущение, будто наделал чего плохого.
        Однако, стоит признать, скучать мне не приходилось.
        - Да ну ты нахер! - выпучила глаза Вайолет. - Это как?! - тыкала она пальцем на хамелеона.
        Уже час мы бродим между вольерами и стараемся разглядеть зверушек со второго яруса. Если в течение нескольких минут никто не показывается, то приходится садиться в горизонтальные лифты и быстро ехать до следующего, ибо если идти пешком, то и недели не хватит, чтобы всё посмотреть.
        - Котик, ты видел, как он поймал муху!
        - Да, языком, - я смотрел то на зверушку, то на свисающую с перил Вайолет. - Определённо языком.
        - Длинным языком!
        - Определённо длинным, - кивал я.
        Народу в заповеднике оказалось на удивление много, и теперь всё его внимание сконцентрировалось на придурковатой парочке - нас.
        - Ну всё, хватит облокачиваться, - в попытке оттащить девушку хватаю её за талию, от чего она невольно пищит и оборачивается.
        - Что? Почему?!
        - Ты жопой перед всеми светишь, - взгляд упал на грудь. - И не только. Ей-богу, не позорь.
        - Кхм, - она пригладила платье на ягодицах. - Да, и впрямь не стоит так делать.
        Только сейчас Вайолет заметила десятки взглядов в нашу сторону.
        - Кхм, пойдём отсюда. Что-то здесь некомфортно.
        - Все думают, что я встречаюсь с дурочкой.
        - Ну раз думают, - девушка обхватила мою руку и прижалась мягкой, но в то же время упругой грудью. - То не будем разочаровывать. Пошли.
        "Что ты творишь?! Твою мать, как вырваться?"
        Я с трудом сдерживался, чтобы откровенно не пялиться на спутницу, но теперь она сама перешла в наступление! Меня поймали в мягкий и тёплый капкан!
        И я не хочу из него вырываться!
        "Твою мать! Ладно, на пару минуток, пожалуй, можно. В конце концов, не каждый день с красавицей гуляешь".
        Если составлять топ знакомых девушек по частям тела, то Фиалка по праву занимает первое место в номинации груди.
        Пьедестал ягодиц же покорила Арианна - профессия лучницы и обтягивающие кожаные штаны сделали своё дело.
        Ноги и очертания фигуры - пропавшая куда-то Лилит.
        Лицо - принцесса. Всё же настолько утончённые и правильные черты лица мало где встретишь. Пожалуй, она целиком и полностью оправдывает императорский титул.
        Однако, оценивать по одной внешней черте я не мог. Выделить среди остальных - да. Ассоциировать лишь с ней - нет.
        Общий топ девушек, с кем бы хотелось связать свою жизнь, неизвестен даже для меня - главного и единственного судьи.
        Но вот что точно известно - Вайолет занимает в нём последнее место. И причина, увы, тоже понятна.
        - Так, дальше пойдут всякие дикие кошки, - спутница меня отпустила и ткнула пальцем в панель стеклянной кабины. - К твоим родственникам едем, слышишь? - она поравнялась лицом ко входу и встала так, чтобы при каждом подрагивании лифта наши руки прижимались.
        "Мягко… и тепло", - я вновь посмотрел на лицо девушки.
        Эх, если бы не мои предрассудки.
        - Что опять не так? - спросила девушка.
        - Да нет, всё нормально. Просто удивительно, что тебе такое нравится.
        - И чего удивительного? Многим девочкам нравятся зверушки.
        - Ну да, а ты тут причём?
        Фиалка ущипнула меня за бок.
        - Ай.
        Лифт остановился, и нос сразу же уловил приятный запах, заставляя китов в желудке завыть траурную песню.
        - Ой, - девушка положила ладонь на живот. - Прости, - её уши тут же покрылись румянцем. - Твою мать… стыдно-то как.
        - А, так и у тебя тоже?
        - А? - подняла подруга глаза.
        - Я думал, только у меня заурчал. С самого утра не ел, а тут запах этот…
        - Во-во! Видимо, кафешка прямо под носом. Сходим?
        - Я, конечно, и не против, но как-то неудобно.
        - То есть как засирать меня в ответ, так равноправие, а как позволить за себя заплатить, так ему неудобно? Пошли, чё ломаешься, - Фиалка ткнула меня локтём и вышла из лифта. - Дай поважничать, в конце концов.
        - Ладно-ладно, - выхожу следом и замечаю вывеску в нескольких шагах. - А вот и виновник бурлящих животов.
        Кафешка представляла собой навесную тряпичную крышу, множество деревянных столиков и стойку-бар.
        - Миленько, - кивнула Вайолет.
        - Уютненько, - кивнул я.
        Мы сели за ближайшее ко входу место.
        Народу в заведении было не сказать, что много, но всё же достаточно для создания атмосферы хорошего и проверенного места. Где-то сидело по человеку, где-то целыми семьями, а где-то влюблённые парочки вроде нас.
        За соседним же столиком позади сидел странный длиннющий мужик в мотоциклистском шлеме и чёрной кожаной куртке. Спустя мгновение к нему подошёл официант.
        К нам почему-то никто не подходил.
        - Здравствуйте, ваш заказ номер четыреста-двенадцать?
        - Да, - кивнул гигант.
        "Нихера он огромный! Явно больше двух метров. В баскетбол, наверное, играет".
        - Извините, что беспокою, но вы не уточнили насчёт подачи и блюда дня. Вы здесь планируете обедать?
        - Нет, с собой.
        - Хорошо, - кивнул паренёк в белой рубахе. - Блюдо дня желаете?
        - Что там? - доносился приглушённый голос из-под шлема.
        - Микс из морепродуктов. Мидии, кальмары, осьминоги, ра…
        - Нет, спасибо, - вскинул он руку. - Ненавижу осьминогов.
        - Можем удалить.
        - И кальмаров тоже. Да и вообще всех, у кого есть щупальца.
        "Забавно. Что-то мне это напоминает".
        - Хорошо, значит, без блюда дня. Ваше ожидание составит около десяти минут.
        - Яре-яре, - вздохнул он.
        "Да ну нахер", - я бесцеремонно развернулся и уставился на мужика.
        Как ни в чём не бывало он сидел в светонепроницаемом шлеме и не двигал головой, от чего невозможно понять, куда направлен взгляд великана.
        "Да нет, вряд ли", - мотаю я головой. - "Таких совпадений не бывает".
        - Что ты так на него вылупился? - спросила девушка. - Знакомый?
        - Надеюсь, нет.
        К нам наконец подошла официантка.
        "Да что за день-то такой?!"
        - Здравствуйте, вы до сих пор не сделали заказ. Может вам помочь? - сказала та попутчица из поезда.
        - Ой, нет ещё, - очнулась Вайолет. - Котёнок, тебе чего?
        Подошедшая девушка с рыжим хвостиком улыбнулась краем губы.
        - Хоть что.
        - Тогда две порции жареной форе…
        - Всё, кроме жареной рыбы.
        - Хоспаде, - вздохнула подруга. - Тогда…
        - И много не надо. Не люблю обжираться.
        У Вайолет свело лицо, от чего она пару секунд пыталась придушить меня взглядом.
        - Мой тоже вредничает в еде, - улыбнулась девушка.
        - Ой, да все они такие. Но что не сделаешь ради любимого, - усмехнулась Фиалка. - В общем, я отправила заказ. Кушать будем здесь, блюдо дня не нужно.
        - Хорошо. Время ожидания - десять минут.
        Молоденькая официантка поклонилась и ушла.
        Повисла того рода тишина, за коей обычно следует серьёзный разговор.
        - Артур, ты сколько раз в день ешь? - повернулась на меня Вайолет.
        - Один.
        - Так и знала, - вздохнула она.
        - А что? Что-то не так?
        - Ну ты думаешь, это нормально? Знаешь, как важна еда для здоровья?
        Всё же интуиция не подвела.
        - Мама, не бей.
        - Не будешь есть - компьютер отниму.
        - Ну мама, блин! - подскочил я. - Только не компьютер! Не хочу я этот вонючий суп.
        - Ешь суп! Кому варила? Борщ с капусткой, но не красный. Ешь давай!
        - Не хочу суп! - сажусь обратно, складываю руки и квашу морду.
        - Суп не хочет, учиться не хочет - ничё не хочет. В стрелялки только свои играет, с ума сходит. Ну и поколение…
        - Ну мам.
        - Не мамкай мне ту… - у девушки тряслось лицо. - Мне ту-пха-ха-ха, - рассмеялась она.
        Я засмеялся следом.
        Странная, но довольно забавная сценка.
        - Хе-хе, - отходила девушка. - Ну и дурак ты.
        - Хех. Не лучше, Вайолет, не лучше.
        - Да знаю, - облокотилась она о спинку. - Это и радует. Два сапога - пара. Не помню, чтобы я ещё так с кем-то общалась.
        - Это точно.
        "Да, с ней и впрямь очень легко".
        - Но всё же, кушать надо, Артур. Ты вроде не бедный, ресторан даже на первом этаже дома есть. Чего ешь-то так мало? Вон худой какой. А ведь повышенное давление для тебя - смерть! Взрослый человек же, ну.
        - Да знаю, - я почесал затылок. - Но не хочется что-то, и всё. Плюс дел в ЭндГейме много - засосал он меня.
        - У тебя серьёзно компьютер отбирать надо? Жри нормально, говорю!
        - Ну мам, тебе-то что?
        - Переживаю, - пожимает она плечами и переводит взгляд прямо в глаза.
        - Переживаешь?
        - Представь себе. Да и для тебя же лучше. Ты, конечно, красавчик… - она на секунду прервалась. - Но чуть больше мяса бы тебе не помешало. Девочкам, знаешь ли, тоже мужские попы нравятся.
        - Нормальная у меня попа! - возмутился я.
        - Могла быть лучше.
        - Лучше некуда.
        - Не, есть куда, - махнула она рукой.
        - Нормальная задница! И с чего ты вообще это взяла? - я привстал, облокотился о стол и приблизился лицом к девушке. - Ты что, часто туда…
        - Да, смотрю. Вопросы? - Вайолет сложила руки и слегка наклонила голову. - Нравится на тебя смотреть. Претензии?
        - Заче… - я заикнулся от столь прямого ответа. - Кхм. Нормальная у меня задница короче!
        - Хорошая. Но могла быть лучше.
        - Нет, ну вы на неё посмотрите, - машу рукой в сторону Вайолет и осматриваюсь в поисках выдуманных наблюдателей. - Тебе что, пощупать дать?!
        Моему возмущению не было предела. И впрямь, нормальная же!
        Я же смотрел.
        - Да, - сказала она.
        - Ну и всё, значит! - вновь сажусь. - Выйдем из кафе, и я спущу тебя с небес на землю. Возьмёшь свои слова назад!
        - Ой-ой, - задрала она голову. - Напугал.
        - Только честно, а не: "Ну конечно, и впрямь хорошая, но я скажу, что не очень, просто потому что могу", поняла?
        - Естественно. Это будет честное домогательство.
        - Ну и всё!
        - Ну и всё, - кивнула она.
        Так мы и порешили, что после кафе меня будут мацать за задницу.
        Полный уверенности и возмущений невиданному нахальству и незнанию собеседника, я просидел с нахмуренным лицом около минуты.
        Затем в голове завертелся кружок загрузки.
        Секунду. Две. Пять.
        "Стоп, чё?!" - только сейчас до меня допёрло. - "Как до этого дошло?"
        Вайолет как ни в чём не бывало рассматривала ногти.
        "Погоди, какая ещё задница? Как это могло произойти?!"
        - Эй, Ва…
        - Ваш заказ, - подошла официантка. - Удалось приготовить быстрее. Приятного аппетита, - она улыбнулась и ушла.
        - О, наконец покушаем, - Фиалка потирала руки.
        - Погоди. По поводу троганья меня за…
        - Ну Артур, не за столом же, ёмаё! Кушай давай.
        - Может давай без мац…
        - Тс-с-с, - она пододвинула ко мне тарелку. - За столом не разговаривают. Всё, ешь. Или тебя покормить?
        - Эх, - я вздохнул. - Да нет, сам справлюсь.
        Я проиграл эту битву.
        Через полчаса меня будут лапать. Хорошо, что хоть симпатичная девушка, которая мне нравится.
        - Ну и умничка, - ехидно улыбнулась она. - Приятного аппетита, котёнок.
        - Приятного-приятного… - вновь вздохнул я с неприятным привкусом во рту.
        С привкусом поражения.
        Доминации не получилось.
        Дур[ЧТО ЭТО ЗА ГОЛОСА?!]ак - 5
        "Что ж, ну хоть еда выглядит восхитительно", - взгляд сместился с девушки на тарелки. - "Только вот почему так много? Я что, свиня? Очевидно, раз часть блюд пододвинули ко мне, то и заказаны они для меня. Только вот почему у неё всего два, а у меня четыре?!"
        Взгляд падает на супчик.
        "Что ж, ладно. Начнём с первого".
        Я не гурман, а потому единственное приходящее в голову описание - это суп.
        Он жидкий.
        И довольно вкусный.
        По классической схеме общественных заведений порция оказалась с гулькин нос, а потому её, конечно же, не хватило, и пришлось пододвигать второе.
        Тем временем Вайолет аккуратно - как и подобает прекрасной леди - маленькими кусочками ела вонючую жареную рыбу, временами переводила на меня взгляд и ухмылялась очередной победе - даже есть я вынужден по её правилам.
        Вторым оказался стейк, предположительно из мяса предположительной коровы.
        Всё, что я мог про него сказать - вкусно и сочно. И естественно, порция тоже оказался небольшой, от чего желудок она не обременяла даже при полном поглощении.
        "Да какого чёрта у неё такая огромная порция любимого блюда, а у меня как будто для детсадовцев? Она нарочно заставляет меня плясать под дудку?"
        - Ой, надо же, посмотрите на него. Один раз за день он ест, - Вайолет запила кусок рыбы и язвительным тоном прокомментировала опустошение второй тарелки. - Ты не ешь, а просто перебиваешь аппетит. Тут всё сразу понятно. Диагноз - холостяк.
        - Да ты видела эти порции?! - указал на её тарелку. - И на свою посмотри.
        - Так специально уменьшенные заказывала, чтобы ты хоть со мной нормально ел.
        - Ах ты чепуха.
        - Всё ради тебя, дорогой, - улыбнулась она и доела последний кусок. - Впрочем, остались только десертики. Надеюсь, клубничные пироженки-то ты ешь?
        - Ем-ем, - вздыхаю и пододвигаю похожую на чизкейк сладость.
        - Кстати, мне интересно, как ты будешь расплачиваться за это, - указала она ложкой на кружку неподалёку от меня. - Предупреждаю сразу - деньгами за такое не приму.
        Я аккуратно поднимаю кружку и заглядываю внутрь, сразу же улавливая до боли знакомый запах.
        - Видимо, натурой, - отпиваю горячий шоколад и чувствую блаженство в абсолютной его форме.
        - Видимо, - кивает она и съедает первый кусочек. - М-м-м, вкуснятина
        Удивительно, но в живот всё ещё что-то вмещалось. Похоже, мне и впрямь пора задуматься о правильном питании, ибо Вайолет целиком и полностью права - я ем, чтобы перебивать аппетит.
        А пироженка и впрямь оказалась вкусной.
        - Вху-у-ух, - выдохнул я и замахал на себя рукой. - Обожрался, как свиня позорная. Аж вспотел. Давненько такого не было. У-у-у-х, - тяжело дышал я. - Дорогая, ты великолепна.
        - Ты уже всё?
        - Ну да. А тебе что, мало?
        - Порции-то детские были. Ну, впрочем, наелся, и хорошо. Походу, нам каждый день придётся видеться, чтобы ты ел нормально.
        - О-о-х, - я взял футболку за воротник и активно ей замахал.
        - Ну что, пойдём? - встала она из-за стола. - Мы сюда зверушек пришли смотреть, вообще-то.
        - Пошли-пошли, - с кряхтением едва выкатываюсь со стула и ковыляю из кафе.
        Снаружи обстановка никак не изменилась, кроме, разве что, погоды - слегка похолодало.
        - Что ж, куда даль… - я почувствовал щипок за правую булку. - Ай! - подпрыгиваю и поворачиваюсь на увлечённую девушку. - Ты что делаешь?!
        - Уговор не помнишь?
        И вновь без всяких церемоний щипает задницу, на сей раз куда больший её кусок.
        - Ну не при всех же!
        - Такого условия не было. Да и кому мы нужны, ей-богу, - вновь ущипнула и приблизилась лицом к уху. - Иди молча к лифту, и твоя задница останется цела, - шепчет она.
        - Б-боже, - слушаюсь я насильника и молча продолжаю идти вперёд.
        Чем дальше мы шли, тем активнее становились её домогательства. Без каких-либо церемоний и предрассудков она увеличивала площадь захвата, и под самый конец пути включилась уже вся ладонь, активно массирующая и сжимающая мою задницу.
        До меня домогались средь бела дня, даже несмотря на приличное количество людей вокруг! Чтобы не прослыть совсем извращенкой, Вайолет подошла ближе и едва ко мне не прижималась, от чего я чувствовал её горячее и слегка прерывистое дыхание. И, естественно, со стороны на таком расстоянии не видно всех её действий.
        "Ну твою ж мать", - рука перешла на другую половину. - "Почему это, чёрт возьми, приятно?!" - девушка вновь сменила объект терзаний, однако стоило ей сжать упругое сокровище, как я положил руку сверху и резко развернулся. - "И почему так жарко?!"
        Увы, но я - грязная потаскуха, которой нравятся домогательства.
        Увы-увы.
        - Убедилась? - спрашиваю у Фиалки.
        Пару секунд она ещё продолжала смотреть в сторону бедра и держать руку в том же месте, пока наконец не вернулась в реальность.
        - А?.. - подняла она голову с румянцем. - А, ну… это… - покраснели так же и уши. - Кхм, выношу вердикт - пока непонятно. Вроде есть потенциал, но не могу определиться.
        - Да ты гонишь?! Ты несколько минут её безостановочно сжимала!
        - Ну так для проверки.
        - Да тебе просто нравилось!
        - Тю! - надула она щёки и отвернулась. - Всё, поехали, - прошла мимо и встала в лифте.
        Я зашёл следом и нажал на спуск к нижним ярусам.
        - Ну да, нравилось, чёрт возьми! - сказала она под самый конец поездки. - Такие… новые ощущения. Как антистресс игрушка. Так бы мяла и мяла целыми днями.
        "Матерь божья", - перекрестился я.
        - Хех, ну я же говорил, - краем глаза замечаю тянущуюся к попе девичью руку. - Эй, куда! - шлёпаю по ладошке и заставляю девушку ахнуть от неожиданности.
        Краснощёкая подруга медленно поднимает взгляд, пару секунд смотрит мне в лицо и быстро выходит из лифта.
        - Ой. Ну не больно-то и хотелось, - говорят она.
        - Ну-ну.
        "Всего за день узнал о ней больше, чем за несколько лет совместной работы".
        - Кстати, а чего это мы на нижний ярус поехали? - спросила подруга.
        - Котят смотреть. Или думаешь, что они тоже по ветвям лазят?
        - А, ну логично. Давай смотреть котят!
        Словно ничего не произошло, Фиалка подходит к вольеру и без труда находит кисулек - льва и трёх львиц.
        "Вхух, хоть здесь похолоднее".
        Не знаю почему, но от переполненного желудка мне стало довольно жарковато на верхнем ярусе. И, на самом деле, причина спуска крылась именно в этом - поехать туда, где прохладней и свежее.
        - Ого, смотри, где лев себя вылизывает! - ткнула девушка пальцем.
        Думаю, не стоит уточнять, мытьё какого именно места привлекло её внимание.
        - Ни стыда, ни совести, ей-богу, - покачала Вайолет головой.
        - Умел бы я так, может быть и не женился бы никогда.
        - Фе, - вздохнула она и потёрла предплечья. - Ты мерзкий, ты знал?
        - Увы, более чем, - я расстегнул ветровку.
        "Боже, ну и душняк".
        Даже вентиляция нижних ярусов не спасала от неимоверной жары. Всё же так выряжаться было серьёзной ошибкой. Лето, в конце-то концов.
        - Но кисы всё равно классные, - сказала Фиалка. - Так бы и помурыжила, - едва не пищала она. - За щёчки так, у-тю-тю.
        "Что-то даже не верится, что это Вайолет. Совершенно другой человек", - я покосился на неё и заметил мурашки на руках.
        И через секунду она вновь потёрла эти же руки. Да и вообще, стоило нам спуститься вниз, как спутница прекратила свисать с перил, активно двигаться и размахивать руками - теперь она сжалась и лишний раз не двигалась.
        - Эх, - вздыхаю я и снимаю вверх одежды. - Холодно - так и скажи. Незачем терпеть, раз я тебя привёл.
        - Что? Ты о чём… - уже было сказала подруга, как я накинул ветровку ей на плечи. - Да мне не… - Вайолет взяла подарок за края, пару секунд постояла и со вздохом натянула ещё сильнее. - Спасибо.
        - Не за что. Ещё не хватало, чтобы ты заболела в самый ответственный период жизни из-за кого-то меня.
        - Но ведь тебе тоже холодно, - повернулась она. - Думаю, тебе стоит забра…
        [Рябь
        - Да вот как раз-таки и нетНЕТНЕТНЕТНЕТНЕТНЕТНЕТНЕТНЕТНЕТНЕТНЕТ, мне наоборот жарко. Объелся, видимо, аж голова заболела, - затылок вновь зачесался.
        - Точно? - нахмурилась подруга, всё крепче сжимая края ветровки.
        - Точно-точно. Сама попробуй суп в жару съесть - и не так намокнешь, как я сейчас.
        - Ну да… - пробубнила она и отвернулась обратно. - И не так…
        - НУ ДА…, - ПРОБУБНИЛА ОНА И ОТВЕРНУЛАСЬ ОБРАТНО, - И НЕ ТАК… - НУ ДА…, - ПРОБУБНИЛА ОНА И ОТВЕРНУЛАСЬ ОБРАТНО, - И НЕ ТАК… - НУ ДА…, - ПРОБУБНИЛА ОНА И ОТВЕРНУЛАСЬ ОБРАТНО, - И НЕ ТАК… - НУ ДА…, - ПРОБУБНИЛА ОНА И ОТВЕРНУЛАСЬ ОБРАТНО, - И НЕ ТАК…
        "Что-то…" - зона у процессора зудела всё сильнее. - "Что-то не то. Знобит".
        - Эй, ало? - Вайолет за мгновение очутилась прямо передо мной и сейчас активно щёлкала пальцами перед лицом, хотя секунду назад стояла в метре у вольера.
        - А… - проморгался я. - Да, что такое?
        - Говорю, пошли к крокодилам. В пятый раз уже повторяю. С тобой всё хорошо? Какой-то ты растерянный.
        - Ну да, вполне. Действительно обожрался так, что аж плохо стало.
        Спутница промолчала и лишь продолжала на меня смотреть, словно нарочно замерев.
        Я сжимаю глаза и оглядываюсь, но как бы ни пытался, голову словно притягивало назад.
        И вновь.
        Шея хрустела.
        - … - Вайолет продолжала бездвижно стоять.
        - Ну да, вполне. Обожрался так, что аж плохо стало, - голову выворачивает обратно.
        - Может присядем отдохнуть? - сказала стоящая у вольера девушка.
        - Да, давай, - киваю я.
        "А что она только что спросила?"
        - Может присядем отдохнуть? - сказала стоящая вблизи девушка.
        [Рябь
        - Из меня так себе стрелок, - вытягиваю губы. - Ну давай попробуем.
        Рябь]
        - Эй, ало? - Вайолет отошла от вольера, подошла ко мне и щёлкнула пальцами перед лицом.
        - А… - проморгался я. - Да, что такое?
        - Говорю, хочу выбить игрушку, - слегка повысила она голос. - Вон там атракциончик, - указывает на палатку с игрушками и винтовкой. - Стреляешь пробкой и сбиваешь её. Что собьёшь - твоё.
        - Из меня так себе стрелок, - вытягиваю губы. - Ну давай попробуем.
        Я киваю девушке и, держась за голову, направляюсь к палатке.
        - В третий раз уже говорю, чего в облаках витаешь? - надула она щёки и потопала следом.
        - Обожрался так, что аж плохо стало.
        - Может присядем отдохнуть?
        - Да не, нормально, - мы подошли к палатке, где стоял пухлый лысый мужичок. - Говорил же тебе - не надо много заказывать! Так нет, дорогая моя решила поумничать. Посмотри! - указываю на живот. - Теперь я беременный.
        - Ну, зато теперь у нас будет бейбик, - улыбнулась она. - И тогда никуда ты уже не убежишь.
        - Как и ты.
        - Как и я, - кивает она и берёт в руки старый мушкет с пробкой в дуле. - Так, а как это?.. - супится и поворачивается на меня, в надежде, что хоть я что-то понимаю.
        Пришлось сделать такое же лицо, потому что нихрена я не понимал.
        Благо, мужик в белой рубахе стоял здесь не просто так.
        - Всё очень просто! - утверждал весёлый голос. - Каждый выстрел стоит фиксированную сумму. Ваша цель - сбить игрушку. Какую собьёте - любая ваша!
        "Так просто быть не может. Здесь явный обман. Либо со стволом проблемы, либо игрушки прикручены. Иначе какая выгода, если это же барахло в магазинах копейки стоит?" - я перевёл взгляд на спутницу. - "Кем надо быть, чтобы на такое повес…"
        - Хе-хе, давайте, - кивнула Вайолет, и светодиоды на оружии тут же засветились.
        СЕКУНДА РАЗГОНА АКСЕЛЕРАТОРА
        "А, ну да".
        Девушка перехватывает мушкет, облокачивается на стойку - слегка выделяя при этом грудь - щурится, зачем-то высовывает язык и стреляет.
        ОТКЛЮЧЕНИЕ АКСЕЛЕРАТОРА
        Раздаётся громкий хлопок, и пробка попадает по самому большому медведю, однако - вот кто бы сомневался - он шевелится лишь на миллиметр.
        - Блин, - буркнула девушка.
        - Желаете ещё? - шарлатан всё не отрывал глаз от груди.
        - Да! - она не глядя протянула оружие и через секунду получило вновь заряженное. - Так-с, - вновь высунула язык и прикрыла глаз. - Надо бы поумерить пыл.
        СЕКУНДА РАЗГОНА АКСЕЛЕРАТОРА
        ОТКЛЮЧЕНИЕ АКСЕЛЕРАТОРА
        Выстрел, и бельчонок поменьше так же не двигается с места.
        СЕКУНДА РАЗГОНА АКСЕЛЕРАТОРА
        ОТКЛЮЧЕНИЕ АКСЕЛЕРАТОРА
        СЕКУНДА РАЗГОНА АКСЕЛЕРАТОРА
        ОТКЛЮЧЕНИЕ АКСЕЛЕРАТОРА
        Почему-то в этот момент я понял, что игрушку держит нечто вроде магнитной подушки, а расслаблена она лишь на единицах среди более полусотни.
        Но почему я вдруг это понял - загадка.
        - М-м-м, - мычала подруга. - Да что такое-то?! Я же попадаю!
        - Что, так сильно игрушку хочешь? - подошёл к девушке.
        - Ну, не сказать что сильно… - вздохнула она. - Ну просто после таких встреч должны же оставаться предметы на память? Может быть для тебя это и частые прогулки, но для меня - нет. Можно сказать, я никогда вот так с парнем не гуляла, и поэтому сегодня - особенный день. И я хочу чёртово напоминание о нём!
        [Рябь
        К нам наконец подошла официантка.
        "Да что за день-то такой?!"
        - Здравствуйте, вы до сих пор не сделали заказ. Может вам помочь? - сказала та попутчица из поезда.
        - Ой, нет ещё, - очнулась Вайолет. - Котёнок, тебе чего?
        Подошедшая девушка с рыжим хвостиком улыбнулась краем губы.
        - Хоть что.
        - Тогда две порции жареной форе…
        СЕКУНДА РАЗОШИБКАА АКСЕЛЕРАТОРА
        ОТКЛЮЧЕНИЕ АКОШИБКАСЕЛЕРАОШИБКАТОРА
        - Всё, кроме жареной рыбы.
        - Хоспаде, - вздохнула подруга. - Тогда…
        - И много не надо. Не люблю обжираться.
        У Вайолет свело лицо, от чего она пару секунд пыталась придушить меня взглядом.
        - Мой тоже вредничает в еде, - улыбнулась девушка.
        Рябь]
        Выстрел - зайка ещё меньше, чем бельчонок, так же не сдвинулся с места, на сей раз из-за промаха.
        Фиалка зарычала и сжала мушкет.
        - Да, ты права. Нужен какой-то сувенирчик. Для меня это [ХОЧУ ОЧНУТЬСЯ В НОВОМ МИРЕ] тоже особенное событие. На самом деле, впервые с девушкой на свидании.
        [ЧТО ЭТО ЗА ГОЛОСА?!]
        - Значит, свидании… - пробубнила Вайолет и опустила голову, окончательно скрывая лицо.
        - Дай попробую, - встаю рядом.
        - Хорошо, - едва не пищит она и со всё ещё опущенной головой протягивает оружие.
        -?????? МИНУТ РАЗОШИБКАА АКСЕЛЕРАТООШИБКАРА
        ОТКЛЮОШИБКАЧЕНИЕ АОШИБКАКСЕЛЕРАТОРА
        - Заряди ещё [ДЖИНА, КАКОГО ЧЁРТА ТЫ ТУТ ЗАБЫЛА?!] одну, - отдаю оружие мужику и получаю обратно.
        "Я знаю, какие примагничены, а какие нет. Нужно лишь попасть".
        Мышечная память берёт тело под контроль, и я за мгновение перехватываю мушкет, облокачиваюсь о стойку - попутно прижимаясь к Фиалке и вызывая у той резкий вздох - и без прицеливания стреляю по плюшевой уточке.
        Раздаётся хлопок.
        Игрушка слетает.
        - Ого! - кричит Вайолет. - Как ты это сделал?! Ты даже не целился!
        - ПОВЕЗЛО, НА САМОМ ДЕЛЕ, - УЛЫБАЮСЬ Я.
        Жарко. Как же мне жарко.
        Не хватает воздуха.
        "Почему я…" - перед глазами всё плыло, а лицо смутно знакомой девушки с каждой секундой преображалось в другое. - "Что я здесь делаю?" - пот бежал ручьём. - "Ах, я ведь на свидании с любимой девушкой", - мне едва удавалось держать глаза открытыми.
        [Рябь
        - А-А-А-А-А-А, - я схватился за голову и завопил.
        Голоса. Голоса-голоса-голоса-голоса.
        ПОЧЕМУ Я СЛЫШУ ЧЁРТОВЫ ГОЛОСА?!
        Рябь]
        - Я же военный бывший. Первое, чему нас учат - убивать, - улыбаюсь я. - Неужели забыла? Рассказывал же, - беру игрушку в руку.
        Девушка со множеством фантомных лиц молча на меня смотрела и, казалось, не находила слов.
        - Дорогой [С ТОБОЙ ВСЁ В ПОРЯДКЕ?], а можно мне попробовать?
        Нестерпимо жарко.
        Почему [Я ЛИШЬ РАЗРУШАЮ?!] здесь, чёрт возьми, так жарко?!
        "Нужен воздух…" - отдаю мушкет и прошу об ещё одном выстреле. - "Но нельзя уходить без подарка. Я должен ей помочь".
        - Да, конечно, - улыбаюсь я. - Дорогая, на, попробуй. Я помогу, - беру маленькие ледяные ладошки и укладываю в них оружие.
        - Т-ты ме[НУ Я ВЕДЬ НЕ ПОПАДУ!]ня пугаешь, - говорит она. - Что с тобой? Почему ты так дышишь?
        - Ничего страшного. Доверься, - обхожу сзади, обнимаю спину и укладываю ладони на ладони. - Давай я помогу.
        - Ч-что ты делаешь?! - раздаётся голосок тоньше обычного.
        - Тут мухлюют. Игрушки на магнитах крепятся, и если не знать, куда стрелять, то можно забыть о сувенирчике.
        "Не могу держать голову. Жарко. Всё кружится".
        Подбородок плавно опускается на девичье плечо.
        Мягкое, прохладное и столь любимое девичье плечо.
        - Эта игрушка будет для тебя, - улыбаюсь сквозь онемение. - А мне и уточки хватит.
        СЕКУНДА РАЗОШИБКАА АКСЕЛЕОШИБКАРАТООШИБКАРА
        ОТКЛЮЧЕНИЕ АОШИБКАКСЕЛЕРАОШИБКАТОРА
        [Моргание
        - ПОЧЕМУ МЫ НЕ МОЖЕМ ЕГО ЗАПЕРЕТЬ?! - кричал мужской голос сквозь сирену тревоги.
        - Я не знаю! Система выдаёт ошибку! - отвечал другой мужчина.
        - Пустите Джину. Найдите его. Мы не можем допустить его побега!
        - Но она уже убила основное тело! Он безостановочно копирует своё сознание!
        - Тогда запустите ИИ Алексиса и уничтожьте все копии! - доктор снял халат и взял провод прямого подключения к системе.
        - Мы не успеваем! Он воссоздал вторую версию ускорителя из наномашин ноль-первого. Единственный шанс остановить взлом - найти этот акселератор!
        - Ну так найдите! - орал доктор. - Ты даже не представляешь, что он собирается сделать! Если он сбежит, то всему придёт конец!
        Моргание]
        Я чувствую её спину, шею, бёдра. Тепло горящих во мне чувств и прохладу её кожи.
        Чем бы это не казалось, как бы не выглядело со стороны, но я никогда не хотел отходить от любимой. От человека, показавшего мне разницу между жизнью и выживанием.
        - Так тепло, - девушка прижимается щекой к моей. - Я так счастлива, А[?!%ОШИБКА!?!]р.
        - Я тоже. Как никогда раньше, - глаза наполовину закрылись. - Стреляй, дорогая.
        - Х-хорошо, - кивает она и не без моей помощи спускает крючок.
        Выстрел. Самый огромный медведь падает с верхней полки.
        - Эй, что за?! - подбежал лысый мужик.
        Или не лысый. Не помню. Не знаю.
        Я ослеп.
        Я даже забыл собственное имя.
        Наступила тишина. Девушка медленно положила мушкет на стол и ладонью прикоснулась к моей щеке.
        - Спасибо… - прошептала она дрожащим голосом. - Я так давно мечтала об этом дне. Дне, когда ты будешь меня обнимать. Дне, когда не придётся думать о долгах и голоде, о моменте, когда все мои мечты вмиг исполнятся. Я счастлива, - она вновь прижалась щекой. - Я люблю тебя, А[?!%ОШИБКА!?!]р. И всегда любила. Плевать, если ты скрытный, если ведёшь себя непредсказуемо и если за улыбкой прячется множество тайн. Плевать. Я люблю тебя любым. Любым, и всег…
        По телу бежит дрожь, и все нервные окончания пробирает холод.
        Я сваливаюсь с тела девушки и ударяюсь виском об угол стола, приземляясь затылком наземь.
        - Эй, - слышится удаляющий крик. - ЭЙ, ЧТО С ТОБО…
        Тишина.
        Вокруг - ничего и никого.
        Я лежу в центре чёрного безграничного пространства, лишённый звуков, цветов, эмоции и воспоминаний.
        Абсолютная, непроницаемая тишина, медленно окутывающая сознание.
        С каждой секундой я всё больше терял связь с реальностью. С каждой секундой сознание исчезало.
        Если загробный мир и существует, то он выглядит именно так.
        Холод, безразличие и тьма.
        Нет места для счастья - 4
        На меня все смотрели по-другому.
        Не знаю почему.
        Может быть, потому что спас единственный шанс на выживание? Рискнул собственной жизнью ради жизни нескольких десятков?
        Не знаю. Странная ситуация. Я в таких ещё не бывал.
        "Что это за взгляды?!" - неведомое чувство не исчезало с первой секунды появления в главном зале. - "Кто-то даже благодарит, ну надо же. Казалось бы, такая для меня мелочь…" - я сжал свободный кулак. - "Однако, приятная мелочь. Непривычная, но приятная".
        - Ну всё, всё, - похлопывал-поглаживал девушку по голове. - Всю одежду обсопливила. Всё же хорошо, в конце концов.
        Шмыг.
        - Я знаю, - пробубнила Ева.
        Мы сидели на моём матрасе у стены. Девушка наконец перестала реветь и теперь тихо шмыгала носом. А чтобы она не упала, я был вынужден её приобнять левой рукой за плечи, чем она воспользовалась и уткнулась в край груди, пряча дурацкую мордаху плачущего котёнка.
        - Ну и всё, хватит реветь, - ситуация вызывала противоречивые чувства. - Всё хорошо, никто не погиб, припасы на месте. Радоваться нужно!
        - Я знаю, - бубнила Ева.
        "Господи, да отвали ты уже!"
        Прошло полчаса с момента возвращения, и с этого времени девушка не отлипала ни на секунду.
        - Ещё минуточку, - шмыгнула она.
        "Какая…" - кулак приобнимающей руки сжался. - "Так бы и разорвать твою мелкую детскую башку!" - протез невольно активировался и приготовился к выпуску жала.
        - Ладно, - вздыхаю и кладу руку обратно на голову. - Но вот так за меня переживать… странно.
        - Я знаю, - тихо бубнила она. - Я была вне себя от радости, как только сбежала. В конце концов, я уже и не рассчитывала выбраться оттуда живой. Солдаты никогда так тихо раньше не подбирались.
        "Видимо, наш коммерческий отдел всё же выпустил на общий рынок эту технологию. Теперь такие ботинки у всех будут".
        - Я правда радовалась спасению, - из-за шепота её слышал только я. - Но чем ближе мы побегали к бункеру, тем больше я понимала, почему мне удалось сбежать, - вновь шмыгнула и сильнее прижалась к груди.
        Я вновь активировал протез и вновь его тут же расслабил.
        Уже сам не понимаю, что хочу с ней сделать.
        - Я понимала, что больше не увижу тебя. Тогда весь мир словно рухнул. Я не знала, что делать дальше, - шмыг. - И вот, ты вернулся. Ты сказал, что нужно радоваться, - Ева подняла голову и посмотрела в лицо. - Так вот - я радуюсь. Правда, через слёзки.
        Я посмотрел в ответ.
        Вгляделся во влажное и распухшее от слёз лицо ещё совсем молодой девушки с тёмно-карими глазами.
        Вгляделся и тут же заблокировал Жало от случайной активации.
        "На всякий случай".
        - Ну раз радуешься, - почему-то не выдерживаю взгляда и отворачиваюсь в попытке его избежать. - Тогда можешь поплакать.
        "Боже, да отвернись ты!" - лицо разъедало от внимания Евы. - "Почему так неудобно?!"
        - Угу, - кивнула она и вновь уткнулась в одежду.
        "Ладно…" - рука вновь поглаживала девичью голову. - "Пусть поплачет. Ничего страшного…" - ладонь касалась волос и обдавала всё тело теплом. - "Я потерплю мокрую рубаху. Ничего страшного".
        Спустя десять минут наконец вернулся Артур-старший. Девушка к этому времени уже отлипла и сидела неподалёку, явно стесняясь сопливить меня в присутствии брата.
        - В общем, еды на четыре дня, - сказал он и положил притащенный мною рюкзак на пол. - И это только в одном. В том, что набрали вы - сплошь шоколад, - Артур одновременно хмурился и улыбался. - Не знаю, что с ним делать.
        - Кушать! - тут же очнулась Ева.
        - Ну я точно не буду, - отмахнулся он. - Терпеть не могу шоколад. Делайте с ним, что хотите. Я поставлю вариться еду и схожу в душ, - парень направился в коридор со складом. - А вы отдыхайте. Заслужили.
        С последними словами он скрылся в проходе.
        К тому времени девушка уже сидела у брошенного рюкзака и со светящимися глазами рассматривала упаковку шоколада. Она насупилась, зачем-то повернулась на меня и, видимо, ждала какой-то реакции.
        - Что? - в упор не понимал я.
        - Шоколад!
        - И?
        Девушка кивнула и отвернулась.
        "Что это сейчас было?"
        - Да просто не верится, - чуть тише сказала она. - Только с тобой об этом говорили, как через десять минут находим нетронутый склад с шоколадом. Ты прям как ангел хранитель, который пришёл решать проблемы и дарить девочкам шоколад и счастье.
        - Чего? - задрал я бровь. - Глупость. Никаких ангелов не существует. Просто совпадение.
        Ева надула щёки.
        - Ну хоть бы подыграл, - пробубнила она.
        "Зачем? Нести бред ради чьего-то удовлетворения? Глупость", - я неотрывно смотрел на копошащуюся девушку. - "И впрямь как ребёнок. Мелкий, безмозглый и наивный".
        Сидящий до этого с книжкой в руках белобрысый Артур-младший осмелился подняться и подойти к Еве.
        - Сестрёнка, а что ты делаешь? - выглядывал ребёнок из-за плеча девушки.
        - Считаю слитки чёрного золота!
        - А?
        - Шоколада!
        - А?
        Я вздохнул и отвлёкся от разговора не очень смышлёных детей на других жителей бункера. Те наконец перестали откровенно на меня пялиться и приступили к повседневным занятиям - пялиться на стену или потолок. Однако, теперь же они бубнили и друг с другом разговаривали, что в корне отличалось от прошлого их поведения.
        Не знаю почему, но они заметно повеселели.
        "Что-то многого я не знаю…" - вздохнул я. - "Да, впрочем, и не важно. Всего ведь нельзя знать".
        - Ого, а что это? - голос мальчишки выбился из общего гомона.
        - Не знаю, - сказала девушка. - Похоже, это нужно растворять в воде. Давай попробуем?
        - А можно? - поднял он большущие зелёные глаза.
        - Ну… - притихла Ева, - Наверное… - повернулась на меня. - Вообще, это же не я принесла. Эй, Ав…
        - Можно, - говорю я. - Делайте с этим, что хотите.
        - Здорово! - пару раз хлопнула в ладоши сладкоежка. - Тогда на всех заварю - тут много.
        - Мне на надо, - я махнул рукой и упёрся спиной о стену. - Не люблю шоколад.
        - Полюбишь! - девушка взяла кучу пачек и пошла в сторону склада.
        "Ну и нахалка", - несмотря на возмущение, на лице проскочила ухмылка.
        - Это… - подошёл мальчик.
        - Чего?
        - Это… - всё сильнее сжимался он.
        - М?
        - Это…
        - Да что такое?
        - Спасибо, - едва не прокричал он.
        - За что?
        - За всё! С попадания в бункер я ещё не чувствовал себя таким… счастливым. И книжки, и веселье, и вкусняшки… - он на секунду замолчал и сжал края штанов. - Спасибо!
        "Для меня это и капли стараний не стоило. И разве за это нужно благодарить? Не понимаю".
        - Без проблем. Просто сделал, что должен был.
        - Ты крутой! - воспылал ребёнок. - Прям как герой из книжек! Ну или бог там добрый какой-нибудь. Только появился, а уже столько хорошего наделал.
        Ева вышла с первыми кружками и поднесла их ближайшим жителям, некоторых из коих пришлось уговаривать принять подарок.
        - Глупость, - отвечаю я. - Просто совпадение.
        - Ну всё равно, я рад, что всё так вышло. Да и все, думаю, рады.
        - Это точно! - подошла сзади девушка, от чего Артур едва не подпрыгнул. - Вот, держите, - протянула кружку мальчишке, а затем и мне.
        - Говорил же, не надо мне эту гадость, - отмахиваюсь от назойливой девушки.
        - Ну на, - не успокаивается она.
        - Не надо.
        - Ну на.
        - Да не надо, говорю! - слегка повышаю голос.
        - Ну позязя, - пищит Ева.
        - Ладно.
        Я вздохнул и принял не пойми как всученную кружку.
        - Ой, осторожно, она… - снайперша негромко вскрикивает и уже было выхватывает напиток обратно, как вдруг останавливается. - Горячая…
        - М? - нюхал я дымящееся варево.
        "Боже, ну и химоза вонючая"
        - Тебе не горячо? Как ты не обжёгся?! Я еле несла кружку, а ты всей ладонью держишь и ничего!
        Взгляд вновь падает на кружку.
        "Твою мать, а я ведь и забыл, что протезы отключают чувствительность при высоких температурах".
        - Ну-у-у, - мозг скрипел в попытке придумать отговорку. - Руки грубее, да и всё. Ты же девочка, у тебя кожа нежнее.
        - Да не сказала бы… - она посмотрела на ладони. - У меня тоже довольно грубая. Ну, впрочем, я же не знаю, чем ты в лабораториях занимался. Мало ли ты киборг какой, хех.
        - Ага, - я вновь принюхался к стакану. - Боже, не хочу это пить.
        - Да это вкусно! Подуй, сделай пару глоточков и всё поймёшь.
        - Что пойму?
        - Всё!
        - Ну раз всё… - вздыхаю и подношу кружку к губам. - Была не была.
        Первые капли попадают на язык, и я чувствую противный горьковатый привкус.
        "Боже, фу, шоколад".
        Делаю ещё глоток, на сей раз побольше. Горячая жидкость касается стенок горла и медленно заполняет желудок, едва его не выворачивая и вызывая на лице приступ недовольства и агонии.
        - Ну и мерзость.
        - Ты ничего не понимаешь, - она присела рядом. - Ты же сказал, что любишь сладкое.
        - Люблю, но не шоколад.
        - Значит, надо найти то, что любишь именно ты. Не переживай, я этим займусь! - напрягла она бицепс.
        - Ты для начала без риска для здоровья из бункера научись выходить, потом уже занимайся, чем хочешь.
        - Эй! Ну я случайно же тогда застряла!
        Я ухмыльнулся.
        - На, забери, - протягиваю кружку бунтующей девушке.
        - А? - отвлекается она от возмущений. - Зачем?
        - Я вижу, как тебе нравится шоколад. Сколько бы ты не выпила, тебе всё мало будет.
        - Н-неправда!
        - Правда. А я не особо его люблю, поэтому, вот, - едва ли не тычу кружкой в лицо. - Возьми мою порцию. Всё равно не люблю его. А так хоть ты порадуешься.
        Она молча берёт напиток и несколько секунд гипнотизирует шоколад взглядом.
        - Но ты же уже пил из этой кружки.
        - И что? Я не заразный.
        - Ну да, не заразный, - кивает Ева и отпивает глоток. - Спасибо.
        - Не за что, - улыбаюсь и встаю с места.
        - Ты куда?
        - Пройдусь. Ноги затекли, - не позволяя девушке вновь встрять и предложить свою компанию, я скрылся за поворотом.
        "Жарковато. Хочу подышать".
        Из-за шоколада и прижимавшегося сопливого чуда мне сильно не хватало свежего воздуха и немного спокойствия. Как-никак, едва ли не всю сознательную жизнь я существовал в одиночестве закрытой стальной комнаты. Со мной разговаривали лишь доктора и изредка головастики технического отдела.
        И теперь нетрудно представить, каково мне находиться среди такой толпы и чувствовать тепло чересчур активной девушки.
        "Болтает-болтает-болтает-болтает…" - повторял я на пути к лестнице. - "Безостановочно болтает! Ей что-то нужно? Почему именно со мной?!" - на подходе чувствовался свежий уличный воздух. - "Да и чёрт с ней, пусть болтает".
        Терпеть не могу людские разговоры, однако у безмозглой Евы получается переполнить голову бесконечным потоком слов и не оставить места на возмущения. Порой даже кажется, что эти тягучие разговорные сопли приятны на ощупь.
        Бред, скорее всего. Как нам говорили: человечество - стадо безмозглых баранов. Я согласен и потому терпеть не могу общество идиотов. Разговоры с людьми для меня сродни муке.
        Но видимо, Ева и два Артура настолько перегрузили мозг, что мне уже в целом плевать, болтают они или нет. Настолько перегрузили, что порой хочется им ответить.
        - О, привет, - сказал сидевший у лестницы главарь бункера. - Тоже подышать пришёл?
        "Боже, ещё один".
        - Да. А ты разве мыться не собирался?
        - Уже. Вышел подышать. Всё ещё не могу привыкнуть к затхлому воздуху бункера.
        "Чёрт, и что делать? Не уходить же на ровном месте?"
        - Аналогично, - вздыхаю от безысходности и сажусь рядом.
        В тишине мы просидели несколько минут.
        - Это… - почесал Артур затылок. - Спасибо.
        - За что?
        - Ты и сам понимаешь, не придуривайся. Ты спас единственного родного мне человека.
        - Ты уже поблагодарил.
        - Ещё хочу. Просто всё ещё не верится, что какой-то незнакомец будет жертвовать собой ради безмозглой дуры.
        В какой раз убеждаюсь, что парень что-то да понимает.
        - Видимо, какой-то да будет, - отвечаю я.
        - Удивительно, - вздыхает парень.
        - Удивительно, - вздыхаю в ответ.
        Вновь минутная тишина.
        - Ты бы знал, как она себя вела, когда мы вернулись.
        "Боже, да ты заткнёшься, нет?"
        Хотя, стоит признать, эта недосказанность меня заинтересовала.
        - Ну и как?
        - Места себе не находила и хотела вернуться, поставив на кон и свою, и чужие жизни.
        - Ради меня?!
        - Ради тебя.
        - Хаха, - искренне ухмыльнулся я.
        - Что смешного? - задрал парень бровь.
        - Я, конечно, знал, что она дурочка, но не настолько же.
        "Приятно, чёрт возьми", - сердце щемило. - "Впервые кто-то хочет пожертвовать жизнью ради меня. Иронично. Умереть, спасая бессмертного - это и впрямь дурой быть нужно".
        - Я тоже до сегодняшнего дня не знал, - так же ухмыльнулся парень. - Однако, влюблённая дурочка на многое способна.
        - Кто?! - нахмурился я и резко повернулся на Артура.
        - Ой, да ладно тебе, - он поднялся. - Ты явно неглуп для своего возраста, в отличие от Евы - должен всё прекрасно понимать. Стала бы каждая вторая девушка так клеиться к парню? Не думаю. Я ещё с самого начала подметил её странное поведение - тогда, видимо, просто понравился. Ну а сейчас же всё и подавно понятно.
        - П-погоди…
        Паника.
        - Не понимаю. И что мне с этим делать?
        - Не знаю, - пожал он плечами и двинулся в коридор. - Повторюсь: ты явно неглупый. Не думаю, что ты будешь её обижать в компании старшего брата со стволом наперевес и бегать от окончательного решения, словно малолетка в школе. Ну а так… - на секунду остановился. - Я не против, если тебе интересно. Только это… сильно не злись на неё. Она и впрямь глуповатая.
        С последними словами он скрылся за поворотом.
        "Куда он ушёл?!" - свежего воздуха вновь не хватало. - "Что за бред? Влюбилась? Это как? Это невозможно!" - я подскочил и направился следом. - "Бред. Неважно, что она там думает. Пусть думает. Пусть клеится. Мне-то что?" - остановился у душевой.
        Со стороны зала показался знакомый женский силуэт.
        "А-а-а-ай, к чёрту!" - тут же прячусь в ванной комнате. - Почему я должен об этом думать?"
        - Что за идиотизм, - прорычал сквозь зубы и стянул футболку. - Лжец. Кому я могу понравиться? Да и как это вообще? Что-то припоминаю из далёкого детства, но только идиот полагается на память, - окончательно раздеваюсь, захожу во второй отдел комнаты и закрываю матовую дверь. - А может я путаю понятия? Может влюбилась - сильно благодарна?
        Взгляд упал на руки.
        - Психологи мне этого не объясняли, - левая рука схватилась за ноющее сердце. - Идиоты тупые. Ничуть не лучше людей! Такие же недальновидные бараны! Почему, отправляя в социум, мне не объяснили хотя бы несколько его понятий?
        Несколько секунд я простоял в раздумьях.
        "Ай, ладно, к чёрту. Что бы оно не означало - плевать", - киваю сам себе. - "Да, точно. Пускай любит, мне плевать…" - я сжал правый кулак и выпустил жало. - "Плевать…"
        На клинке всё ещё осталась запёкшаяся кровь.
        "Плевать на первого человека, который обо мне такого мнения?"
        Не понимаю. Меня такому не учили. Что думать? Как реагировать? Почему такие противоречивые чувства?
        Не понимаю.
        "Тупая дев…" - слышится звук открывшейся двери.
        |Активация аугментации: Хронос|
        Мир замедлился. Я повернулся на звук.
        Передо мной стояла полностью голая Ева, прикрытая лишь небольшим белым полотенцем. Она только поднимала голову и открывала рот, а потому, скорее всего, не ожидала меня здесь увидеть.
        Не ожидала увидеть выпирающий из руки клинок.
        Сердце вновь щемануло. И на сей раз к загадке этого чувства прибавилась ещё одна переменная: а не от злости и страха ли?
        "Почему она зашла, если я здесь?!"
        |Активация аугментации: Кролик|
        Плавным движением разворачиваюсь и отталкиваюсь одной ногой.
        "Почему я выпустил жало в таком месте?!"
        Подлетаю к девушке и хватаю её за держащую полотенце руку.
        "О чём я думаю?!" Почему в голове столько мусора?!"
        Дергаю Еву и прибиваю к стене.
        - Ай, - вскрикивает она и раскрывает глаза.
        - Почему ты зашла?! - приставляю остриё к тонкому горлу.
        - Я…я… - мямлила она дрожащим голосом и переводила взгляд то на мои пожелтевшие глаза, то на окровавленное жало.
        - Твою мать! - прорычал, спрятал жало и ударил стену возле головы заложницы, вновь выпуская жало и подставляя обратно. - Зачем ты зашла?! ОТВЕЧАЙ!
        "Теперь она знает", - в груди медленно наступало опустошение. - "Иного выхода нет…"
        Я внимательно вглядывался в это беспомощное, бледное и трясущееся от страха лицо.
        - Ну зачем… - с уст невольно сорвался шепот.
        - Брат сказал, что ты у входа… - шептала она дрожащим голосом. - И я решила пойти в ду...
        - Чёрт-чёрт-чёрт-чёрт… - бубнил про себя. - ЗАЧЕМ ТЫ ЗАШЛА?!
        Вновь убираю жало и бью стену в миллиметре от лица Евы.
        - Я убью тебя, понимаешь?
        - Ч-что? - она раскрыла глаза ещё шире и задышала ещё глубже.
        - Ты видела мои аугментации. Ты знаешь, что я лгал и недоговаривал. Я не могу этого допустить. Ты можешь всем рассказать.
        - Н-нет, я не расскажу!
        - Лжёшь, - острие касается подбородка. - Ты расскажешь.
        В голове пролетели воспоминания.
        - А ведь всё шло так замечательно… - я сжал челюсть. - Ну зачем… зачем ты зашла?..
        "Нет, это моя вина. Это я отвлёкся на бредовые мысли и потерял бдительность. Это из-за меня она сейчас умрёт!"
        - Но я никому не расскажу, правда! Я и до этого знала, что ты что-то скрываешь! - чуть повысила она голос.
        - Ч-что? - отодвинул клинок на пару сантиметров.
        - Ну, - она сглотнула. - В первый день, как ты очнулся, то едва нас понимал, а через пару дней говорил, словно всю жизнь тут и прожил.
        "Чёрт. Как она заметила?"
        - Насчёт прошлого твоего тоже недоговаривал. Да и вообще ведёшь себя скрытно - мало общаешься, на вопросы почти не отвечаешь. Ну вот я и подумала, что ты что-то скрываешь. Да и иначе ты бы не выжил тогда.
        - Да, но это переходит все границы! - трясу аугментацией.
        - Ну и что? Почему иметь импланты - плохо?
        - Зачем мне это расс…
        - Наверное, если ты что-то скрываешь, то так оно и нужно, верно? Ты же не можешь желать нам зла, верно? Ты не можешь быть плохим.
        - Что ты… - я отошёл на пару шагов. - Несёшь? Я могу с лёгкостью прирезать тебя прямо здесь и сейчас! Ты действительно думаешь, что я оставлю тебя в живых?
        - Я думаю, ты не хочешь убивать. Зачем тогда это скрывать? - девушка медленно двинулась в мою сторону.
        Рука затряслась. Я попятился.
        - Ты просто напуган, - она меня обняла. - Это нормально. Наверное, у тебя и впрямь есть причины скрывать все эти железяки.
        "Убью…" - направляю левую руку в голову девушке. - "Раскрошу череп этой безмозглой дуре!" - в опустевшей голове проносится истеричный вопль.
        |Внимание, аугментация левой руки стоит на блокировке|
        |Подтвердите использование левого "Жала"|
        "Что за?.."
        - Поэтому можешь не бояться - я никому ни за что не расскажу.
        - Почему я должен тебе верить?! - правая рука безвольно повисла.
        - Потому что я обязана тебе жизнью. А хранить секрет хорошего человека - мелочь, по сравнению с риском погибнуть, - покрасневшая Ева подняла голову.
        "Чёрт возьми, что делать?! Довериться? Убить?" - голова вновь наполнялась мыслями. - "Да, определённо нужно убить. Я не могу ей доверять!" - горячее женское тело всё сильнее меня согревало. - "Один шаг…" - правая рука дёргается и медленно задирается. - "Всего одно движение. Ну же, давай!"
        Взмах.
        Жало въезжает обратно.
        - Хоть одно слово - вам всем конец. Хоть один вопрос об этом - тоже. Поняла?
        - Угу, - она улыбнулась и кивнула.
        "Что ты делаешь? Что ты делаешь?! Убей эту дуру!"
        - Боже, что я творю… - вздохнул я и отодвинул прижимающуюся девушку. - Всё, иди отсюда.
        Ева по инерции отошла и опустила взгляд с лица сначала на торс, а затем ещё ниже.
        - А, ой, точно, - она несколько секунд не отрывалась от паха. - И впрямь - мы ведь голые стояли! - мотанула головой.
        Я нахмурился и задрал бровь.
        "Совсем тупая?"
        - Ой, так ведь сразу нельзя, - она развернулась и солдатиком зашагала из душа. - Нельзя.
        Дверь закрывается.
        С пустым выражением лица я смотрел вслед девушке около пяти минут.
        "Что я наделал…" - появилась первая мысль. - "Да, впрочем, плевать. Если расскажет - разорву каждого в этом никчёмном бункере. И плевать, что это будет первым проваленным заданием".
        Я включил напор воды и наконец встал под душ.
        - Ох-х-х… - выдохнул от облегчения. - Хочу просто отдохнуть. Устал, - рука касается того места, где прижималась грудь девушки.
        "А это…" - память вновь и вновь возвращает к тому моменту. - "Приятно".
        Даже учитывая, что я не трогал Еву в ответ, получать её объятия было довольно приятно.
        И больше чем уверен, что не будь мы голые, так много удовольствия это не доставило.
        Или доставило.
        Не знаю.
        Я уже ничего не знаю.
        Нет места для счастья - 5
        "Она баран?"
        Уже третью ночь подряд Ева какого-то хера накрывает меня своим одеялом.
        Как оказалось, меня положили в самой холодной части зала. Но мог ли я это знать, если любой отрицательный фактор поглощает Хризалида? Знал бы - притворялся.
        Однако отсутствие всякой реакции на холод всё же не останавливало Еву от попыток согреть гостя.
        Три дня назад - после инцидента в душе - она ни с того ни с сего накрыла меня во сне, а под утро вновь рассопливилась, на сей раз от ночного мороза.
        Я доходчиво объяснил, что мне не холодно, и недоходчиво намекнул, что я не мёрзну в принципе. И то ли она и впрямь тупая, то ли чересчур упёртая, но на следующую ночь меня вновь накрыли. Благо, я в то время не спал, а потому и умудрился поймать преступницу за руку и отправить обратно.
        На следующий день всё повторилось.
        И вот опять.
        С поджатыми губами Ева на носочках шагала к моему спальному месту в самом тёмном и холодном углу.
        - Ты дура? - сказал я зависшей в метре от меня девушке с одеялом в руках.
        - Ой, - пискнула она. - Да я мимо шла.
        - В стену?
        - … - пропустив мои слова мимо ушей, девушка потянула одеяло.
        - Тебе сколько ещё раз объяснить, что мне не холодно?
        - Но…
        - Иди отсюда.
        - М-м-м, - замычала она и пошла обратно.
        "Надо уже, и впрямь ушла. Эволюционирует. Дождусь, как уляжется, и тоже усну".
        После её заболевания и моментального выздоровления пришлось не смыкая глаз дожидаться попыток меня укрыть, отправлять обратно и уж потом только засыпать. Если упущу - заболеет. Но ведь это же никому не нужно, верно?
        Девушка улеглась, накрылась одеялом и через мгновение уснула, что я понял по неизменному в течение получаса положению тела.
        "Что-ж, а теперь…" - прикрываю глаза и проваливаюсь в сон.
        Однако, что-то заставило меня проснуться.
        "Чёрт, нехорошо", - нахмурился я и потёр глаза. - "Просто так я не просыпаюсь. Что-то вокруг изменилось".
        Натренированный за годы мозг привык реагировать на раздражающие факторы даже во сне, а потому при любом непривычном для него изменении он трубит опасность и выдёргивает сознание из сна.
        Сейчас, видимо, произошло то же самое.
        "Боже, ну что такое", - закончил потирать глаза и опустил руку.
        Ладонь ударила что-то мягкое и плюшевое.
        "Чего?" - пару раз это сжал. - "Откуда здесь Ктулхёнок? Я же его у подушки ложу".
        Активирую аугментацию глаз и смотрю источник приятных чувств.
        То оказалось накинутое одеяло.
        "Ах ты ж дрянь", - я невольно ухмыляюсь и нехотя поднимаюсь на ноги.
        Взглянув на спальное место девушки, я вижу сжавшийся чёрненький комочек, обнимающий свои колени.
        "Такую дуру ещё поискать нужно", - беру одеяло и протезом ног бесшумно подхожу к Еве.
        Она глубоко дышала, морщилась и едва заметно дрожала.
        Я несколько секунд внимательно вглядывался в её насупленное лицо, затем вздохнул и укрыл мелкое тельце обратно.
        "Не хватало, чтобы ты ещё заболела".
        Вновь вздохнув, я приказываю ногам отнести тело к спальному месту.
        "Спа-а-а-а-ть", - едва не хныкал я. - "Я всего лишь хочу поспать. Разве так много прошу?"
        И в этот раз - хвала богам - поспать удалось аж до утра.
        Но в этот раз - хвалить некого - проснулся я под фон возмущений всё той же Евы.
        "Молю, пусть это окажется сном".
        - Да я тебе отвечаю! - махала она руками. - У нас завёлся полтергейст!
        - Ох ёп твою… - Артур-старший потирал глаза. - Ну и с чего ты взяла?
        - Одеяла перемещаются!
        - Ну и где? Твоё у тебя, не твоё не у тебя. Все же на месте.
        По лицу парня я видел, что он хотел умереть.
        - Ну да… - нахмурилась Ева. - Но нет!
        - Боже. Всё, отвянь, - отмахивался Артур. - Дай проснуться. Если ты встала раньше всех, это не значит, что и остальным пора.
        - Ну и ладно, - она надулась и отвернулась. - Вот украдут у тебя одеяло, тогда и посмотрим.
        - Да-да, - махал он рукой.
        "Это всё же не сон".
        - О! - хищница уверенно зашагала в мою сторону.
        "Боже-боже-боже", - я закрыл глаза. - "Я сплю! Не подходи!"
        - Ты спишь?
        - Хр-р-р-р…
        - Встава-а-а-й, - она присела рядом и принялась дёргать за плечо. - Я же знаю, что не спишь.
        В эту секунду весь мир потерял краски. Апатия заполонила рассудок.
        "Этот мир погряз в ужасе. Он должен быть уничтожен", - я хотел умереть.
        - Ну теперь нет, - отвечаю и открываю глаза.
        - С добрым утром, - улыбнулась девушка.
        Я попытался повторить улыбку, однако всё, что вышло - лицо страдающего маниакальными наклонностями социопата.
        - Скажи, а куда одеяло на тебе ночью делось?
        - Какое?
        - Ну, я тебя укрыла, а проснулась опять в нём. У меня сон чуткий, и если бы его кто-то положил на место, то я бы услышала шаги. Но я не проснулась! - махнула она руками.
        "Ну а кто ещё мог? Очевидно же", - я встал. - "Хотя… интересно, как она отреагирует, если сморозить какую-нибудь чушь? Наверное, забавно".
        - Не знаю. Я всю ночь спал, как мёртвый, - пошёл в смежную с туалетом ванную комнату.
        Девушка распахнула глаза.
        - А-э-а-э, - она потеряла дар речи и что-то пыталась сказать активной жестикуляцией. - Ар-Артур, ты слышал?! - Ева подскочила и побежала к брату. - Ты слышал?!
        Парень застонал и спрятался под одеялом.
        "И впрямь забавно", - улыбнулся я. - “Не так уж в бункере и ужасно, оказывается. Видимо, привык. По крайней мере, тупая Ева забавляет”.
        Стоило вернуться обратно, как на сей раз нападающим стал Артур-младший.
        - Что надо? - спросил у бегущего паренька.
        - Во! - ткнул он оловянными солдатиками.
        - Ну не с утра же! Мы и так три дня подряд играем по часу, тебе не надоело?
        - Нет! - мелкий бесцеремонно пошёл к моему матрасу. - Ну пожа-а-алуйста. Да и не утро уже.
        - Ладно-ладно, только я герой. Надоело быть злодеем.
        - Ну, тебе так кубик выпадает. Ничего с этим не поделаешь, - пожимает плечами ребёнок.
        Мы вновь бросили злосчастный кубик.
        - Да чтоб тебя, - вздыхаю и беру злодейского плюшевого монстра. - Да не хочу я быть злодеем!
        - Ну, давай поменяемся?
        - Давай.
        "Аллилуйя. День сурка наконец прервался".
        Ева незаметно подкралась сзади и неотрывно наблюдала за очередной порцией моих страданий.
        "Не до конца, видимо, прекратился", - вздохнул я и отодвинулся подальше от сопящей девушки.
        Естественно, она пододвинулась следом, от чего шею при каждом выдохе обдувал тёплый воздух.
        С мальцом пришлось играть едва ли не час, прежде чем явился спаситель.
        - Так, через полчаса выходим, - материализовался в воздухе Артур.
        - Так скоро? - сестра наконец прекратила сопеть в ухо и повернулась на брата.
        - Да. Пока вы тут развлекались, я на секунду выглянул на улицу. Удивительно, но после трёхдневного сражения возле нашего бункера ни трупа не осталось.
        "Действительно странно. Выстрелов было столько, словно тысяча человек полегла".
        - В любом случае, - продолжал он. - Это наш шанс. Они ушли в восточную часть города и вернутся ещё нескоро. Возможно, и там разгорится сражение трёх сторон, а потому основные силы искать выживших уже не будут. Есть шанс неплохо навариться после трёх дней простоя.
        - Круто-круто, - хлопала в ладошки Ева. - Собираться?
        - У вас полчаса. Делайте, что хотите, но чтобы к этому времени приготовились и стояли у лестницы, - сказал он и вновь скрылся в коридоре.
        - Что ж, видимо, не судьба, - щелбаном валю злодейскую игрушку и поднимаюсь с колен.
        - Ну блин, - пробубнил мальчик.
        - Я и так уже проигрывал. Можно сказать, ухожу красиво.
        - Ну ладно, оставлю, как есть. Когда вернёшься - продолжим! - улыбнулся беззубый парнишка.
        "Да иди ты. Не хочу я проигрывать!"
        - Ладно, - киваю и иду в коридор.
        Ева топала следом.
        - Тебе разве не надо собраться? - спрашиваю у преследовательницы.
        - А тебе?
        - И что ты прикажешь мне собирать?
        - А мне?
        - Оружие, коммуникатор.
        - А, ну да, - кивнула она и развернулась на одной ноге, устремляясь к своему спальному месту.
        "Боже…"
        Так как готовиться мне и впрямь не нужно, то единственное, что оставалось - сидеть у лестницы и ждать остальных.
        И первой - естественно - пришло болтливое чудовище.
        - Всё взяла?
        - Ну конечно! Я же тебе не дурочка какая-нибудь.
        - Ну-ну.
        - Эй! - надула она щёку и присела рядом, прижимаясь краем руки.
        "Тепло", - подумал я.
        - Тепло, - сказала она. - Эй, а ты поменялся.
        - А?
        - Стал каким-то… ну не знаю… живым?
        - А раньше как зомби ходил?
        - Да я не про то, глупенький, - она пихнула меня в плечо.
        "?!" - задрал я бровь и едва не завалился набок.
        - Оп, - Ева ловко обхватывает мою руку и подтягивает обратно, спасая от неминуемого падения. - Раньше мне казалось, что ты разговаривал как-то… наигранно, что ли? - продолжила она, однако руки не расцепила. - Если, вот, сравнивать речь с обычной жизнью, то ты будто выживал. Ну вернее… типа… ну-у-у-у… короче, хорошая речь - жизнь, твоя - выживание. Типа без души, что ли. Ну типа…
        - Да понял я, понял. Ну утруждайся.
        Ева всё ещё обнимала меня за верхнюю часть руки и предплечье, от чего сейчас мы прижимались ещё сильнее, чем в начале разговора.
        "Что это ей даст? Она замёрзла?" - попытался пошевелить рукой, но понял, что попал в крепкий капкан. - "Впрочем, и хрен с ней. Если хочет - пусть греется. Главное, чтобы не заболела".
        - Ну и что дальше? - спрашиваю у девушки.
        - Ну ничего. Просто хочу сказать, что ты меняешься. В лучшую сторону. Более человечную, что ли, - улыбнулась она.
        "Вряд ли такая дурочка может быть права. Но если…"
        - Правда?
        - Угу, - кивает Ева.
        "Херово. Люди - ничтожества. Только глупец этого не знает".
        - Слушай, а насчёт того случая в ду… - уже было начала девушка.
        - Так, голубки, - послышались хлопки с другого конца коридора. - Встаём.
        Я раскрыл слипающиеся от уютной теплоты глаза и резко подскочил, едва не врезавшись в Артура.
        - К-кто? Э-это не то, что ты поду… - заикался я.
        - Да-да, - вздохнул парень. - Так, слушаем сегодняшний план.
        "Что ты обо мне думаешь, идиот?!"
        - В прошлую вылазку я заприметил аптеку и смежный с ним продовольственный магазинчик. Неподалёку есть холмик с разрушенной школой, откуда Ева и будет меня прикрывать. И всё бы ничего, но есть одна загвоздка.
        - М? - наклонила голову девушка.
        - Если в прошлый раз тебя, слава богу, охраняли, то сегодня уже мне придётся помогать. Магазин пуст, но вот стальная дверь в склад - невредима. Скорее всего, туда никто не лез, а значит, это наш шанс нехило навариться. Но так как один её выломать я не смогу, то придётся подсобить.
        - Ну ладно, - пожала плечами сестра.
        - Чё ладно-то? - повысил голос брат. - Ты всё ещё думаешь, что я оставлю тебя без охраны после случившегося? Ты совсем дура?!
        - Что я сказала-то, - надулась и пробубнила Ева.
        - В общем, сначала действуем по старой схеме, а затем я дам сигнал на помощь, - он по вернулся на меня. - Это не должно занять более десяти минут. Ты придёшь, мы выломаем дверь и в два рюкзака вынесем всё, что можно.
        - Понял, - киваю.
        - Ну и хорошо, - кивает в ответ и забирается вверх по лестнице.
        Я поднимаюсь следом и тут же разворачиваюсь для помощи девушке.
        Однако, на сей раз она не застряла в тоннеле, хоть помощь всё же и приняла.
        - Ну надо же, - комментирую небывалую ловкость и сноровку Евы.
        - Ч-что? - она поправляет винтовку и отдаёт пустой рюкзак.
        Мы поднялись по ступенькам, в конце коих Артур вскинул руку и повернулся.
        - Всё, как в прошлый раз. А что касаемо помощи - пять коротких вибраций, и ты идёшь ко мне, - сказал он.
        - Понял.
        Парень кивает, выползает наружу и через минуту кричит с той стороны:
        - Чисто!
        Как всегда, я лезу первый, а только затем Ева.
        - Ну надо же, чудеса, - вновь комментирую беспроблемное путешествие девушки между завалин.
        Она берёт поданную руку и вновь надувает щёку.
        - Да что такое-то? - бубнит снайперша. - До этого же я как-то справлялась?
        - Ну вот и удивительно.
        "Эволюция на глазах".
        - Так, всё, без лишнего шума только, - говорит Артур. - Понимаю, вам поболтать хочется, но давайте после вылазки это поделаете?
        - Х-хорошо, - пропищала девушка.
        - Чё? - задрал я бровь.
        Парень помахал рукой и двинулся к первой точке.
        Нет места для счастья - 6
        В безмолвии мы простояли минуту, и несложно догадаться, кто в итоге его прервал.
        - Слушай, а ты умеешь лазером из глаз стрелять?
        - Чё?
        - Ну тогда в душе, у тебя глаза светились, будто у глубоководной рыбы. Ну вот я и подумала, что ты…
        - Я же предупреждал не поднимать эту тему.
        - Ну да, прости, - понурила она голову.
        "Боже, ну что за бестолочь…"
        Кто вообще додумается подобные вопросы задавать?
        - Нет, не умею.
        Любопытная девочка подняла щенячьи глазки.
        - А что умеешь?
        - Отвянь.
        В кармане Евы раздаются первые вибрации, и мы молча выходим в сторону ушедшего Артура.
        - Так, а вот и знак. Стрелочка на север указывает. Ясненько-ясненько, - кивает она и зачем-то активно вертит головой.
        Издалека слышались выстрелы, а за то время, что мы стояли на улице, пару раз прогремели и взрывы. Порою даже удивительно, сколько людей может подохнуть из-за навязанной и заранее обговорённой войны.
        Люди - бараны, что уж тут ещё сказать
        "Боже", - вздыхаю я и присаживаюсь на камень, попутно нашаривая в кармане батончик шоколада. - "Боже-боже", - открываю сладость и делаю первый укус.
        Шоколад…
        Шоколад повсюду: в карманах, под подушкой, в душевой… даже в моём рту.
        - Боже-боже, - откусываю второй кусок.
        - Эй, - выпрыгивает откуда-то из пустоты девушка. - Смотри.
        "Ну что ещё? Что она опять придумала?" - вздыхаю и поднимаю глаза.
        - Смотри, какая милая шляпка. Скажи, мне идёт? - возвышалась стройная девичья фигура с непонятной окружностью на голове.
        "Да, это и впрямь шляпка", - я смотрел на чёрный и мягкий головной убор. - "И чё ей надо? Как шляпа может идти? Она же без ног".
        - М? - приблизилась Ева, ещё больше позируя и пытаясь взглядом выпытать ответ.
        "Что в таких случаях стоит говорить? Правду, наверное?"
        - Шляпка как шляпка. Не разбираюсь.
        Девушка на секунду замолчала.
        - И… и всё? - тихо сказала она.
        - Да.
        Ева сняла шляпку, опустила взгляд в землю и потёрла шрам на щеке.
        - Ясно… - вздохнула снайперша.
        "Ч-что я сказал не так? Почему у неё такое лицо!?"
        - Ну… - потёр я затылок. - Думаю, на других бы смотрелось хуже.
        - …? - она подняла щенячьи глазки.
        - Д-да, - запнулся я от вида этих самых глазок. - Нормально - это хорошо.
        - Правда? - ехидная улыбка медленно натягивалась на её лицо.
        "Она это специально?!"
        Слышится вибрация.
        - Правда-правда. Всё, пошли, - я сворачиваю шоколадку и без ожиданий иду по направлению стрелочки.
        Проходя поваленные деревья, снесённые под основание кирпичные здания и любуясь от чего-то алыми облаками, мы пришли к конечной, судя по маркировке, точке спустя пятнадцать минут. В какой-то момент я уже начал думать, что Артур сдох по дороге.
        Однако, ожидания не оправдались.
        Местом оказались до одури удобные развалины школы на холме. Разрушенные бомбардировкой стены горой алых кирпичей лежали аккурат за необходимым Еве окном и прикрывали её тыл и бока от лишнего взора. Получалось так, что единственный шанс заметить её издалека - смотреть аккурат ей в прицел.
        Но какой идиот будет смотреть в прицел снайперу?
        Артур - хитрая свинья. Он не хотел подвергать сестру опасности - он и не стал.
        - Что ж, припасов здесь не найдёшь. Видимо, брат рассчитывает только на запертый склад, - говорит напарница.
        - Видимо, - киваю я и вглядываюсь протезом в тот самый магазинчик. - Что ж, тогда скоро мы должны получить сигна… - меня прерывает обнявшая сзади Ева. - Ну и что ты делаешь?
        “Зачем это?” - усталость от подобных выходок берёт вверх. - “На прогиб хочет кинуть?” - однако, свойственная этой усталости злость почему-то не пробуждается.
        - Насчёт того случая… в душе, - бубнила она в спину.
        “А для худенькой дуры она довольно сильная”, - я чувствовал, как тонкие ручки сдавливают протез кожи.
        - Ну?
        - Прости меня, - всё продолжала бубнить девушка. - Если бы я тогда не зашла, то ты чувствовал бы себя комфортнее. А теперь, наверное, постоянно думаешь, что я всем разболтаю.
        - Ну вот пока молчишь - всё нормально.
        - Нет, не нормально. Я же вижу, как ты на меня смотришь. Как-то дольше… и пристальнее… и чаще.
        - Это потому что… - грудь заныла. - Потому что… - хотелось спрятаться. - Потому…
        “А почему?”
        - Не знаю, короче. Но точно не из-за подозрений. Отпусти.
        - А из-за чего?
        - Не знаю. Просто так. Потому что хочется. Довольна?!
        - Хе-хе, да, - она привстала на носочки и прикоснулась чем-то мягким и влажным к шее.
        Послышался едва уловимый “чмок”
        - Эй, что ты?.. - хватаюсь я за место поцелуя и разворачиваюсь на девушку.
        - Тю-тю-тю-тю, - пыталась она насвистывать и пошла к снайперской позиции.
        - Зачем ты это сделала?!
        - Не знаю, - пожала она плечами и легла на живот. - Просто так. Потому что хочется.
        На шее всё ещё чувствовалось тепло и влага от поцелуя. Грудь разрывало от учащенного сердцебиения, дыхание становилось всё тяжелее, а рука невольно тянулась к затылку - и всё от простого прикосновения губ какой-то там дуры.
        - И это… - она поправила винтовку и подставила приклад к плечу. - Прости.
        - За что опять? - вздохнул я, почёсывая затылок.
        - За… поцелуй, - тихо говорила Ева. - И за… ну… что голым видела. Ты, наверное, против был, а я вон как…
        “Очередная глупость. Она прям состоит из них!” - затылок возле шеи зудел. - “Из милых, однако, глупостей”.
        - Нет, не против, - со стыдом честно признался я.
        - Воу… - оторвалась она от прицела и спустя секунду повернула голову. - А насчёт поцелуя?
        - Чё? Я про него и говорил!
        - А. Ну ладно, - вновь посмотрела в прицел. - Так тоже хорошо. Не всё же сразу, - бубнила Ева. - Да, не всё.
        Послышалась вибрация.
        - Всё, я пошёл, - перехватил рюкзак и с удвоенной скоростью принялся спускаться с холма.
        - Удачи! - не отрывалась снайперша от наблюдения за местностью. - Скорее возвращайтесь.
        “Позор-позор-позор!” - не слушал я девушку. - “Какой «не против»?!” - едва не колотил себя по голове. - “Но, чёрт возьми, я же и впрямь не против!” - до магазинчика оставалась пара метров. - “Почему я должен быть против того, что приятно, хоть и стыдно?”
        Я подошёл к зданию и увидел край тени Артура. Он стоял за полуразрушенной стеной и на моём подходе на мгновение выглянул, убеждаясь, что подхожу именно я, а не очередной солдат.
        - Мой рюкзак где-то на тридцать процентов заполнен, - рапортовал он. - Здесь и впрямь стальная дверь от склада. Я уже попытался один вскрыть, но там слишком неудобный механизм - нужна вторая пара рук.
        - Понял, - кивнул я и проследовал вглубь здания.
        Интерьер не отличался чем-то от своих опустошённых собратьев - пустые разбитые витрины, кучи осколков плиты и дерева, запёкшаяся кровь и пустые банки.
        - Ну вот она, - парень привёл меня к стальной двери подсобного помещения. - Чтобы вскрыть эту консерву, нужно подцепить с двух сторон. Война всё же и её задела, однако, качество даёт о себе знать - открыть силой можно, но всё ещё непросто.
        - Понял, - кивнул я и принял протянутую арматурину.
        - Вот здесь подцепи и по сигналу тяни на себя изо всех сил, - он указал пальцем на расщелину в двери и пару секунд пристально в меня вглядывался. - Чего затылок начёсываешь? Заболел чем?
        - А? - не понял я и отвёл руку от шеи. - А, да ничего. Просто чесалось.
        - Это заразно? - между делом спросил он и вставил монтировку во второе отверстие.
        - Надеюсь, нет.
        - Что ж, тогда давай. И-и-и раз!
        Послышался скрежет. Я активировал протез рук на пятнадцать процентов дополнительной силы и без труда оправдал ожидания Артура - дверь соскочила с петель.
        - Ну надо же! - приободрился он. - Как же всё-таки удобно вдвоём! - зашёл внутрь и завертел головой. - Однако, Еву бросать нельзя. Удобство удобством - но сестра для меня главнее.
        - Да, - вздохнул я. - Нельзя, - зашёл внутрь и так же осмотрелся.
        Склад не сказать, что производил впечатление оазиса среди выжженной войной пустыни, однако припасов здесь и впрямь было много: на полках стояли всевозможные консервы, бутылки и мешки. Естественно, было и много скоропортящихся продуктов - даже больше половины - однако полезного всё ещё предостаточно.
        - Слушай, а хватит ли нам двух рюкзаков? - спросил Артур. - В моём различные медикаменты. Не думаю, что ими можно пожертвовать ради консерв, которых мы и так дохера наберём, - он раскрыл рюкзак и принялся скидывать провизию. - Однако, жалко же, твою мать. Больше чем уверен, что другие выжившие сразу же разгребут остатки.
        - А их здесь много? - спросил я между делом.
        - Уже нет, - притих парень. - Забавно, да? Только вчера ложился в кровать с мыслями о завтрашнем беззаботном дне в кругу семьи, а сегодня меня спрашивают, остались ли в городе выжившие, - он усмехнулся. - У жизни и впрямь хорошее чувство юмора. Уснул в кровати - проснулся в дерьме. Забавно… забавно… - он вздохнул. - И, понимаешь, дерьмо-то не твоё! Какие-то суки нагадили тебе в кровать.
        “И впрямь забавно. Знал бы он истинную причину войны, наверное, действительно бы посмеялся”.
        - Да, - вздохнул я. - Войны просто так не начинаются. В современном мире уж точно. Она была кому-то выгодна, вот и всё.
        - Да ты думаешь, я не знаю?
        “Два сверх-уполномоченных придурка потеряли вторую версию Акселератора и из-за этого развязали войну - вот этого ты точно не знаешь”.
        - Ладно, что уж там, - закрыл Артур рюкзак. - Имеем то, что имеем, - он подошёл. - Кстати, а что мы имеем? У меня уже рюкзак забит.
        - У меня треть ещё осталась.
        - Ёмаё, что копошишься? - он сел рядом и нагло пододвинул рюкзак к себе. - Короче, я сейчас быстро закончу, а ты в магазине найди пакет какой-нибудь - ещё постараемся чего утащить.
        - Хорошо.
        - Только не медли.
        - Хорошо-хорошо, - сказал я и вышел со склада.
        В подсобных помещениях искомого не оказалось, а потому пришлось идти на кассы - где, если не там, искать пакеты? Хотя и не уверен, что это хорошая идея при всём их шуме.
        “Да в целом и плевать”, - в голове всплыл образ расстрелянных жителей бункера. - “Или нет…”
        Я вздохнул и двинулся дальше в сторону выхода из магазина, выходя аккурат под зону контроля Евы. С активированной аугментацией глаз её даже удастся разглядеть среди обломков и проросшей травы.
        У меня уже возникло желание ей помахать, как я вспомнил, что вообще-то никто не должен знать о моей механической начинке.
        Однако, мысли всё равно не стояли на месте.
        “Она же и так знает, верно?” - рука полезла наверх. - “Обычным глазом не увидеть, но она-то знает, что у меня нечеловеческие?” - рука уже почти распрямилась. - “Значит, ничего такого в этом нет. Помашу. Сделаю прият…”
        Послышался хруст стекла.
        - Артур? - тут же спросил я.
        |Активация аугментации: Хронос|
        Процессор в голове заработал на полную мощность, и мир вокруг замедлился в несколько раз.
        Я успевал различать каждый сантиметр, на который поворачивалось медленное тело.
        - Нет, лучше, - послышался рокочуще-шипящий женский голос.
        До боли знакомый голос, преобразованный в смесь крокодильего и змеиного.
        - Чёрт! - рявкнул я.
        |Активация аугментации: Хризалида|
        Кожа покрылась золотистой сеткой.
        - Какого чёрта ты тут забыла? - тело окончательно поворачивается на стоящую в тени гостью.
        - А ты не особо рад, дорогой, - улыбнулась окровавленным ртом Джина.
        Взгляд тут же упал на её ноги.
        “Теперь понятно, почему я ничего не слышал”, - вместо каждой ступни у неё виднелось три огромных около-паучьих лапы.
        Однако, эта мерзость тут же расплылась в кроваво-алое мясо и приняла форму обычных человеческих ног.
        - А я старалась, искала тебя, - она наклонила голову до хруста переломанной шеи. - А ты вон как, - голос так же приобрёл человеческий оттенок.
        - Тебя тоже отправили на поиск акселератора? - чувство тревоги ни на секунду меня не покидало.
        - Нет, на другое задание, - девушка в разорванной футболке и штанах сделала шаг вперёд. - Но желание увидеть тебя вне всяких приказов.
        Я попятился.
        - Значит, и ноль-первый тоже поблизости?
        - Значит, - кивнула она. - Ну же, - выпрямила руки. - Даже не подойдёшь? После всего того времени, что мы провели вместе? - её тело постепенно иссыхало, а футболка сползала всё дальше, оголяя часть груди и живота. - Даже после всех тех ночей?
        - Закрой рот и вали отсюда, мерзость! Никаких ночей не было, я тебе уже в сотый раз повторяю.
        - Да? - вновь наклон головы до хруста суставов, а лицо после секундного кровавого месива приобрело вид совершенно другой девушки. - А её помнишь? - вновь новое лицо. - А её? - вновь метаморфоза, на сей раз с волосами и голосом. - А сладкие стоны этой красавицы? - распрямилась голова с ярко-алыми светящимися глазами. - Всё ты помнишь.
        - Ты вводила мне парализующий яд, отключала голову феромонами и отрубала руки с ногами!
        - Иначе бы ты не соглашался, - пожала Джина плечами. - А терпеть у меня желания нет. Каждый день, каждую минуту, я хочу снова и снова, - у девушки участилось дыхание. - Даже сейчас, даже когда твоё основное тело заперто в капсуле, - сделала пару шагов.
        На рту ноль-третьей выступили паучьи хелицеры, а из человеческий части закапали слюни.
        - Лишь понимание того, что это именно ты, заставляет всё внутри трепетать, - из спины вылезали слизисто-алые жгуты с зелёными жалами. - Они отобрали у меня возможность забеременеть, но с каждым нашим сексом я стараюсь изменить заблокированную структуру. Каждый раз, Авенир, каждый раз мы в шаге от потомства. Ещё раз, - стрекотало паучье шипение. - Ещё раз. ДАВАЙ ПОРПОБУЕМ ЕЩЁ РА…
        Стоит Джине выйти из-за стены на уличный свет, как беззвучный выстрел сносит ей голову и отправляет в полёт на пару метров.
        “Ч-что за?” - я даже не сразу понял, что произошло.
        Стоило Еве увидеть истекающую ядом голову и выступающие шипы, как соответствующая реакция не заставила себя долго ждать - только объект показался в разрушенном панорамном окне, как новейший прототип беззвучной снайперки снёс ей полголовы.
        Однако, всё это бесполезно - через минуту Джина поднимется на ноги.
        Объект ноль-три - Бог из Плоти. Абсолютное биологическое существо.
        Не знаю, как это смогли создать и как умудрились отобрать способность к размножению, но факт остаётся фактом - это существует и это бессмертно. Лишь абсолютный рой наномашин способен окончательно умертвить эту тварь. Именно поэтому Бог из Машин тоже где-то рядом.
        А это херово.
        Очень.
        Ведь тогда вся операция - суть коей в секретности - под угрозой, как и жизнь жителей бункера. А мне этого не нужно.
        Нет места для счастья - 7
        “Нда-уж”, - почесал я голову. - “Я же здесь, можно сказать, нелегально. Эти придурки умудрились запросить задание для меня, однако огородить от других объектов им явно не под силу”, - я вздыхаю и разворачиваюсь в сторону развевающегося на торчащей арматурине пакета. - “На обратном пути побольше её покромсаю, чтобы следом не увяза…”
        - Стоять! - военный в экзокостюме вскинул винтовку. - Руки за голову, на колени!
        “Да чтоб тебя, говноеда…” - вздохнул я. - “С каждым днём шумоподавители на ногах всё лучше и лучше. Я даже и не услышал”.
        - Повторяю в последний раз, - кричал он из-под шлема с двумя парами глаз. - На колени, живо!
        “Это Джина их привела?” - солдат вздёргивает плечом и готовится нажать на курок. - “Да и плевать. В любом случае, выстрела не избежать. В зону осмотра Евы он не попадает, а сам не успею”, - кожа вновь покрывается золотистой сеткой. - “Придётся показать аугментации и перед Ар…” - мысль прерывает сильный толчок в плечо.
        Хронос ускоряет мышление, и краем глаза я вижу до боли знакомый силуэт.
        Выстрел. Дробь медленно летит в Артура.
        Каждое мгновение, что моё тело падало на осколки витрин, я видел, как мелкие снаряды сближаются с человеческим мясом спасителя.
        “Зачем…” - раскрытые от шока глаза видели замедленные брызги крови. - “Зачем он это сделал?” - парня откидывает назад. - “Он… он ведь спас меня”, - я падаю на пол. - “З-зачем?..” - ускоренное тело проскальзывает метр до света улицы. - “Зачем спасать того, кто тебе никто?!”
        Солдат перешагивает корчащегося от боли Артура и выходит за мной следом.
        - Поганый… - дыхание учащалось, глаза наливались кровью.
        |Активация аугментации: Жала|
        - Поганый ублю… - рык прерывает выстрел.
        Голову солдата сносит за мгновение, на которое он показывается из-за укрытия.
        После падения врага с винтовкой тело Джины на секунду дёргается, а восстановленная наполовину голова начинает хрипеть и булькать.
        |Активация аугментации: Кролик|
        Выпускаю жало и с его помощью подлетаю на ноги, коими отталкиваюсь от выемки в плите и за рывок сокращаю дистанцию с Джиной. Один взмах, и почти восстановленная голова вновь слетает с плеч.
        “Она восстанавливалась долго, а значит, живёт уже давно. А если так, то на задание её отправили тоже дня два назад”.
        Чем чаще убиваешь Джину, тем быстрее её тело адаптируется к восстановлению. Стоит ей пять раз отрубить голову, как последующее её отращивание не займёт и пяти секунд. Поэтому единственный способ её победить - разорвать до такого состояния, когда сращивать и восстанавливать будет нечего.
        Впрочем, сейчас это вовсе не важно.
        - Артур! - я прячу все аугментации и подбегаю к парню. - Что ты наделал?! - падаю на колени и осматриваю ранения.
        - Тебя спас, - шипел он сквозь зубы. - Сука, как же больно, - схватился за раненое плечо.
        - Держись! Я… я сейчас что-нибудь придума…
        - Да не кипишись ты так, - откашлялся он. - Всего лишь плечо задели. Пустяки. Бывает. Я даже идти сам смогу. Но нужно убираться, - Артур приподнялся на колени. - Хватай рюкзаки, они в метре отсюда. Там, за витриной, - хрипел он.
        - А как же…
        “Что?” - взгляд падал на каждое кровавое пятно. - “Что, твою мать, делать?!”
        - Живо! - рявкнул парень. - Я выживу, а вот люди в бункере - нет! За рюкзаками, говорю!
        Без лишних слов я киваю, бегу за витрину и накидываю на плечи два коричневых рюкзака.
        “Твою мать, без улучшений тяжёлые…” - активирую скрытые внутри тела аугментации. - “Даже один весит прилично. И он каждый раз столько таскает?”
        - Я здесь! - подбегаю к Артуру. - Пошли!
        - Д-да, - он кивает и сглатывает. - Сейчас… - попытка подняться на ноги повалила его обратно на колени. - Дерьмо…
        - Да нихера это не пустяки, идиот! - закидываю руку на плечо и приподнимаю парня.
        Артур наконец встал на ноги, и мы медленно пошли к выходу.
        Но стоило лишь приблизиться к дыре в стене, как за спиной послышался хруст стекла.
        “Понятно, я теперь их не услышу. На уши рассчитывать бессмысленно”, - ноги шагали дальше. - “Однако, мне есть на что положиться”.
        Выстрел, и часть тела солдата разрывает от попадания.
        - Достаточно идти в зоне её видимости, - хрипел Артур. - Она и впрямь глупая, но…, - ещё один выстрел убивает выглянувшего на пару сантиметров врага. - Но вот стрелок из неё отменный.
        Мы прошли несколько десятков метров. Каждый показавшийся солдат - мгновенный труп. У них даже не было и шанса укрыться обратно, тогда как подозрения о снайпере казались лишь домыслом из-за полной беззвучности оружия.
        Если шумоподовляющие ботинки существуют уже давно, то беззвучная крупнокалиберная снайперская винтовка - лишь прототип и неудавшийся эксперимент. Такой же, как и Акселератор второй версии.
        А раз существует одно, то должно существовать и второе. Я понял это сразу же, как услышал выстрелы.
        Акселератор действительно в этом бункере, ведь результаты создания подобной снайперки хранились там же.
        “Значит, остаётся только забрать цель, и задание выполнено. Уже сегодня я смогу со всем покончить”.
        Мы наконец поднимаемся на холм и заходим за укрытие Евы.
        “Со всем покончить, значит?..” - взгляд падает на подбежавшую девушку и корчащегося от боли Артура.
        - Брат, что с тобой?! - у неё перехватывало дыхание.
        - Да так, в пейнтбол решил сыграть, - вновь мокрый кашель. - Прострелили меня, ёп твою мать! И прострелят ещё раз, если ты не будешь периметр осматривать!
        - Д-да! - кивает она и вновь целится во всё то же место.
        - Нам нужно уходить, - говорю я. - Предлагаю так: каждые двадцать метров мы перемещаемся по укрытиям без Евы. На обратном пути их немного, а потому, когда она пойдёт следом, то найдёт нас через всё те же двадцать метров. Ей бежать куда быстрее, а потому и без прикрытия долго оставаться мы не будем.
        - Хорошо, но недостаточно, - говорит Артур. - Отпусти меня и открой правый рюкзак.
        Я слушаюсь.
        - Так-с, - он падает на колени и запускает уцелевшую руку внутрь. - Твою мать, ну что я за идиот?! Кто вообще мог додуматься запихать единственное быстродействующее обезболивающее на дно рюкзака, когда есть карманы? - парень всё же достаёт руку с пластмассовой коробкой внутри. - Но нет, надо было запихать в карманы шоколадки.
        Девушка вскинула голову и с широко распахнутыми глазами резко повернулась на брата.
        И я понимал почему, ведь Артур - не любит шоколад. Значит, собирал он его не для себя.
        - Надеюсь он хоть вкусный окажется, - бубнил он, попутно срывая пломбу со шприца. - Хотя, ей всё нравится, - тихое бормотание прерывается звуком пневматики инструмента. - Вхух, ну сейчас полегче станет. Я сам пойду, но рюкзаки один потащишь. Ева, хватит пялиться - в прицел смотри. Как дам сигнал, побежишь за нами, поняла?
        - Д-да! - раздаётся тоненький дрожащий голосок.
        В тишине мы простояли минуту.
        Выстрел. Аугментацией вижу, что вновь падает Джина, на сей раз от попадания в грудь.
        “Это хорошо, что область повреждений меняется. Дольше адаптироваться будет”.
        Прошла ещё минута.
        - Ну всё, погнали! - резко встал Артур. - Почти нихера не чувствую. Ева - готовься отстреливаться! Артур - не просри припасы. Всё, побежали!
        - Есть! - сказал я в унисон с девушкой.
        Путь обратно занял у нас раза в три больше времени, половина из коего пришлась на отсиживание за укрытиями, осмотр местности и избавление от следов. Однако, что удивительно, идти за нами никто не собирался.
        - Ты пролезешь? - скидываю рюкзаки перед завалами бункера.
        - Да, - кивает Артур. - Обезболивающее уже проходит, но его хватит.
        Он аккуратно заползает в расщелину обломков и через минуту кричит нам с той стороны.
        - Ты следующий, - говорит Ева со снайперкой наготове.
        - Угу, - киваю и пропихиваю рюкзак.
        Парень принимает его с той стороны, после чего я беру второй и через пару секунд оказываюсь перед дверью.
        Недолго думая, Ева следует за нами.
        И вот вся троица стоит перед полуоткрытыми дверьми бункера, молча обдумывая всё произошедшее и не решаясь войти внутрь.
        Однако, войти всё же нужно.
        - Ладно, чё это мы стоим? - говорю я и подхватываю второй рюкзак. - У вас есть спирт или чем обеззаразить рану?
        - Я прихватил бутылку из магазина, - усмехнулся Артур и слез по лестнице.
        - Ева, умеешь пулевые латать?
        - Угу, - кивает поникшая девушка и закрывает бункер. - Пришлось научиться.
        Я уже было подбежал помогать снайперше, как она ловко спрыгивает с лестницы и отдаёт мне винтовку.
        “Ну надо же”.
        - Брат, пошли скорее, - берёт его за здоровую руку. - Скоро пройдёт обезболивающее, и до этого момента нужно вытащить осколки.
        - Да, пошли, - кивнул он и достал бутылку из рюкзака.
        Через секунду они скрылись в ванной комнате.
        С их уходом пространство вокруг заполонила непривычная, и от того неуютная тишина. Чувство, словно мир нарочно избавился от лишнего шума в моей голове для лучшего обдумывания ситуации.
        А обдумывать есть что.
        - Твою мать… - вздохнул я и потёр глаза. - Нужно что-то решать.
        Из-за угла выглянул мелкий пацан.
        - Вы уже пришли? - спросил Артур.
        - Как видишь, - посмотрел на ребёнка.
        - А где Артур и Ева?
        - В ванне.
        Парень нахмурился.
        - Раны обрабатывают, - поясняю я и выхожу в главный зал. - А что?
        - Да ничего. Так, просто, переживал… - он насупился и пошёл следом. - А сильные раны?
        - Царапины. Не переживай.
        “Если сказать, что Артура подстрелили из дробовика, то он, наверное, с ума сойдёт. А этого лучше не допускать. Он же ребёнок ещё”.
        - Ну ладно, - пробубнил он. - А вы что-нибудь принесли?
        - Да.
        “Что же делать?” - я присел на матрас. - “Неужели всё и впрямь так просто закончится?”
        - А много? - всё продолжал расспрашивать мальчик.
        - Два целых рюкзака.
        - Ого. А что имен…
        - Артур, не сейчас! - чуть повысил я голос. - Пожалуйста.
        Ребёнок дёрнулся.
        - Л-ладно… - понурился он и пошёл на свой матрас. - Потом подойду.
        - Прости, правда, сейчас не до тебя, - я подогнул ноги и схватился за виски.
        “Что же делать?” - сотня всевозможных мыслей металась в опустошённой голове. - “Я не мог напрямки пойти в зал с наработками, потому что тогда бы у Артура возникли вопросы, ведь он, очевидно, знает, что снайперку нашли именно там. А раз так, то завязался бы бой, что в корне не соответствует плану. Если поломанная охранная система бункера улавливает сражение внутри, она отправляет соответствующий сигнал в здешний центр управления, который, как выяснилось, контролируют”.
        Я поднял голову и посмотрел на единственный неизведанный коридор.
        “Я должен вынести Акселератор без боя и навсегда исчезнуть. И сейчас - самое время. Я точно знаю, что он здесь, и точно знаю, что в запасе есть несколько минут без Артура и Евы”.
        Я встал и молча прошёл мимо провожающих взглядом и резко замолчавших жителей.
        - Ты в тот коридор? - мальчик резко подскочил и схватил меня за руку аккурат у поворота тёмного коридора.
        - Да, а что?
        - Туда нельзя.
        - Почему?
        - Артур запрещает. Говорит, там опасно.
        “Он точно здесь”.
        - Мне можно. Я же с Артуром вон сколько хожу по вылазкам всяким. Мы сильно сдружились, вот он и разрешил мельком глянуть. Не переживай.
        - П-правда? - воодушевился мальчик. - А мне можно?
        - Нет, - помотал я головой. - Тебе нельзя.
        - Блин… - вновь поник Артур-младший. - А расскажешь?
        - М-м-м… - Хронос ускорил мышление. - Только если пообещаешь, что никому не скажешь. Даже Артуру.
        - Хорошо! - отпустил он руку и побежал обратно.
        “Что ж, а теперь…” - аугментация глаз активирует ночное зрение, и я аккуратно ступаю по длинному тёмному коридору.
        По бокам виднелось множество раскрытых дверей, заглядывать в кои я перестал после проверки пяти из них, ибо ничего нужного в них нет - обычные офисные помещения.
        - Цель дальше. Прямо коридору, - бубнил я про себя.
        Этот бункер строился ради двух прототипов, поэтому и конструкция должна предполагать быстрый доступ к ним.
        И, как оказалось, я был прав.
        Спустя минуту путешествия я вышел в круглый зал со всего двумя развилками: коридор “2b” и “27-54”
        - М-м-м… - приложил я палец ко рту. - Ну давай налево.
        Угадал.
        Подсвеченная голубыми светодиодами капсула стояла посреди небольшой круглой комнатки. По бокам - панорамные бронированные стёкла и дверь.
        - А вот и ты… - прошептал я и прикоснулся к стеклу.
        Механизм, напоминающий мозг с извивающейся нервной системой, плавно левитировал в жидкости капсулы.
        Акселератор второй версии. Я его нашёл.
        А это значит, что в комнате за стеклом должен быть кейс для его переноски.
        Миссия может прекратиться буквально спустя минуту, когда я вынесу объект из бункера и сообщу о местоположении.
        Всего лишь минута, и всему придёт конец.
        Больше я не увижу ни тупую Еву, ни надоедливого пацана, ни зазнавшегося Артура.
        Придёт конец той жизни, что я получил за несколько недель нахождения здесь.
        - Да… - мысли невольно перетекали в шепот. - Всему придёт конец. Больше я этого не увижу.
        Нет места для счастья - 8
        [На вспотевшем стекле
        Остались следы
        Трясущихся пальцев]
        - Вы уже всё? - сказал я вышедшей из коридора Еве.
        - Угу, - кивнула она и присела на матрас рядом. - Повезло, что обезболивающее всё ещё действовало. Иначе, наверное, не смогла бы смотреть на его мучающееся лицо.
        - Знаешь, уж лучше на мучающееся, чем на пустое и бледное. Плохо, конечно, что так вышло, но всё равно нам повезло.
        - Ну да, - кивнула она и с выдохом облокотилась о стену. - Повез…
        - Хотя нет, - мотанул я головой.
        - А? - повернулась мыргающая Ева.
        - Нет здесь удачи. Всё благодаря тебе.
        - М-мне? В смысле?
        - В смысле “в смысле”? Ты дура?
        - Почему?
        - А кто, по-твоему, снёс башку тому солдату, стоило только ему показаться? - я вздохнул и взглянул на девушку. - Буду откровенным - ты глупая.
        - Эй!
        - Но чего тебе точно не отнять - это мастерства в стрельбе. Я бы так не смог. Ты молодец, - улыбнулся я. - Сегодня ты лучше всех.
        - Оу… - она раскрыла глаза и отвернулась. - Спасибо.
        - Нет смысла благодарить за простую правду. Так оно и есть.
        - Угу, - буркнула сводящая и разводящая указательные пальцы девушка.
        “Мило”, - вновь улыбнулся я и почесал зудящий затылок. - “На Атараксисе такого не будет. Да нигде, наверное, такого не будет”, - взгляд поплыл по всему бункеру. - “Здесь приятно. Приятней, чем где-либо”.
        Я вздохнул. Ева повернулась.
        “Мне нужно подумать”.
        Голова невольно повернулась в ответ.
        “Хотя, почему я должен думать? Я всё равно не смогу остаться здесь навсегда”.
        - Чего вздыхаешь? - спросила девушка.
        - Да так. Свои мысли.
        “А хочу ли я здесь оставаться?”
        - Ясненько, - она вздохнула и резко, словно боясь промахнуться, опустила голову на моё плечо. - Надеюсь, не плохие.
        Даже сквозь ткань я чувствовал теплоту мягкой щеки. Щеки, за которую очень хотелось схватиться и бесконечно долго сжимать и теребить.
        “Да, хочу”, - сжал я кулак и положил голову поверх женской. - “Я не хочу возвращаться. Не хочу отсюда уходить”.
        Наступила тишина и спокойствие.
        Я чувствовал теплоту, кою никогда не хотел терять.
        - А где Артур? - спросил я после нескольких минут молчания и вновь почесал затылок.
        - Воздухом дышит. Сказал, что это помогает от боли.
        - Схожу-ка его проверю, - я аккуратно приподнял голову Евы с плеча и пошёл к коридору.
        - Угу, - зевнула она и прилегла на мою подушку.
        “Мило”, - вновь повторилось в голове.
        С недопустимыми ранее мыслями я пошёл дальше по коридору. Долго искать не пришлось.
        - Ну чё, как ты? - подошёл я к сидящему у лестницы Артуру.
        - Жив, да и ладно, - усмехнулся он и протянул бутылку. - Будешь?
        - Что это? - нахмурился я.
        - Вискарь.
        - Ты чё, напился?!
        - Эй-эй, - слегка повысил он тон. - Я обеззараживаю раны, ясно?
        - Ну, это немного не так работает.
        - Да понимаю я, - вздохнул он. - Ну, не хочешь - мне же лучше, - промямлил Артур и отхлебнул ещё глоток.
        “Он определённо набухался”.
        - Чего это ты так решил? - спросил я и присел рядом.
        - Да задолбало что-то всё. Устал, - вновь жадный глоток. - Но ныть не в моём стиле, поэтому просто набухаюсь разок и дальше запущу этот обосранный день сурка, - и вновь глоток. - Усну-проснусь и погнали дальше. Прятаться, как крысы, и жрать оставшиеся помои, - он протянул бутылку. - Точно не будешь?
        - Нет, спасибо. Не люблю пить.
        “Да даже если бы и любил, на меня бы это не подействовало. Напился бы, да конструкция не позволяет”.
        - Ясненько, - вздохнул он. - Значит, опять одному, - глоток.
        - Прости.
        “Почему я извиняюсь?”
        - Да ничего, - его откровенно пьяный настрой сменился поникшим и удручённым. - Не привыкать, хоть делаю так и нечасто. Вообще, на самом деле, не пил раньше. А тут война, трупы, отчаяние… ну, весь набор.
        Он вновь сделал глоток.
        - Мать на глазах снарядом разорвало…
        “Нда-уж”, - вздохнул я. - “Мне не понять, ведь я даже родителей не помню”, - взгляд упал на опустошённое лицо Артура. - “Но всё равно как-то грустно”
        - Слушай, у тебя есть мечта? - после короткого молчания спросил парень.
        - А? - вырванный из пучины размышлений, я даже не понял вопроса.
        - Ну, мечта. Обыкновенная человеческая мечта. Ты же человек?
        - Ну-у-у… да.
        - Ну конечно ты человек. А раз так, то у всех людей должна быть мечта. Зачем-то же они живут, верно?
        - Я… - голову пробил разряд тока. - Не знаю…
        “Мечта?”
        - Жизнь без мечты и без стремления к какой-то цели - существование, а не жизнь. Я так считаю. Простое выживание ради последующего дня этого же выживания. Можно сказать, пустая трата времени и чужих ресурсов. Даже представить не могу, зачем живут люди без мечты, - он поставил бутылку на пол. - Ты так и не ответил. У тебя есть мечта?
        В голове опустело, а все звуки вокруг на мгновение пропали.
        Но то мгновение, разогнанное Хроносом, продлилось целую вечность. И эту вечность я потратил на размышления.
        Размышления, кои ни к чему не привели.
        Я не знал, зачем я живу.
        - У меня вот есть, - не дождавшись ответа, Артур продолжил выговариваться. - М-м-м… не, даже не так. У меня есть отдельно цель-мечта и просто мечта. То, к чему я стремлюсь, и то, чего всем сердцем желаю, - он выдохнул и съехал на пол. - Хотя ладно, забей. Тебе, должно быть, плева…
        - Расскажи! - я оторвал ладони от глаз. - Мне правда интересно!
        “Быть может, в его мечте я найду и свою?” - сознание наполнялось надеждой. - “Я лишь существовал. Изо дня в день повторение одного и того же цикла. Убей, принеси, разрушь, взломай. Всё, что я слышал - приказы. Всё, что я видел - белую комнату и горы трупов”, - в глазах немного зарябило. - “Но я устал. Не хочу. Я хочу жить ради чего-то. Но только вот…” - вновь рябь и звон в ушах. - “Чего? Что такое мечта? Насколько она осуществима? Ради какой цели стоит жить, а какой нет? Я не знаю. Нужно хотя бы услышать примеры”.
        - Ну-у-у… на самом деле ничего выдающегося. Цель - пережить этот ужас. Война когда-нибудь же закончится, верно? Думаю, у всех в этом городке похожая цель.
        - А мечта?
        - А вот она глупая, детская и постыдная. Когда думаю о ней, чувствую себя малолеткой, которая не хочет брать ответственность в руки.
        - И что же это?
        - Хочу уснуть, проснуться, и чтобы этого всего не было.
        - А?
        - Я хочу проснуться в новом мире. Просто уснуть и просто проснуться, без выживания и страданий. Вот так легко. Пуф - и всё. Как по щелчку пальца. Будто бы Бог решил исправить всё то дерьмо, что допустил… - он притих. - Жаль, что Бог давно умер. По крайней мере для меня.
        “Проснуться в новом мире? Это же невозможно! Что за глупая мечта?” - мысли вновь ускорились. - “Настолько прогнивший мир не поменяется за один щелчок не пойми кого”.
        - Проснуться в мире без войн, страданий и голода. Там, где все будут счастливы. Там, где есть Бог… - Артур на секунду замолчал. - Там, где жива мама…
        - Хорошая мечта, - вздохнул я. - Жаль, что…
        - Неосуществима? Да, я знаю. Знаю, что нынешний мир уже не исправится. Тем более за день, - вновь секундное молчание. - Да даже если и исправится, то без присмотра люди всё равно начнут срать под себя и жить в говне с улыбкой на лице, - Артур прилёг на пол. - А когда учуют запах и заметят, что передвигать ногами стало куда сложнее - будет уже поздно. Как, собственно, и сейчас.
        - Да, ты прав, - вздохнул я. - Сами люди уже не исправятся.
        - Знаю, что прав, - он подложил руки под голову. - Слушай, можешь принести матрас и одеяло?
        - А?
        - Не хочу бухим ко всем идти. А болеть тем более. Принеси, пожалуйста, спальное место.
        - Ладно… - нахмурился я и встал с пола. - Сколько же ты выпил?
        - Дохера, чувак… - голос всё утихал. - Дохера…
        С мыслями о сегодняшнем разговоре я без проблем и лишних вопросов собрал спальное место Артура. К облегчению, уходить он никуда не собирался.
        Да и вряд ли уже мог.
        Я расстелил матрас, аккуратно перетащил на него парня и накрыл одеялом.
        - Он опять, да? - послышался голос Евы.
        Если бы я не слышал ленивые шаркающие по полу шаги, то наверняка бы испугался столь неожиданного появления за спиной.
        - Не знаю про опять, но, наверное, да. И часто он напивается?
        - Нет, не часто, - она зевнула. - Я знала, что он делает, поэтому и не пошла с тобой.
        - Ну, неудивительно. Он ведь сегодня чуть не умер. На него много свалилось в один миг, - сказал я и повернулся на собеседницу.
        - Угу, - едва держащаяся на ногах девушка кошачьими движениями тёрла глаза.
        - Ты чего проснулась-то? - спросил я и почесал зудящий затылок.
        - Не знаю, - бубнила она. - Переживала. Что-то ты долго.
        - Как ты могла переживать во сне?
        - Не знаю, - она пыталась раскрыть глаза, но за минуту разговора так и не преуспела.
        - Ну всё, пошли спать. Как видишь, всё у нас в порядке, - я развернулся и мягко её подтолкнул. - Ты вымоталась. Пошли спать.
        - Угу, - кивнула засыпающая девушка и слепо мне доверилась, топая ровно туда, куда я её вёл.
        Многие уже укладывались спать, но часть всё же бодрствовала и оживлённо друг с другом общалась, что уже само по себе непривычно. Обычно они молчат.
        Я подвёл девушку к её спальному месту, аккуратно помог улечься и укрыл одеялом. На удивление, возмущений никаких не послышалась - она сразу же уснула, стоило голове коснуться подушки.
        Пронаблюдав пару секунд за спящей Евой и едва не разодрав кожу на шее возле затылка, я тоже пошёл спать. Однако, так просто мне это не далось.
        - Ну так что? - возник из воздуха малой.
        - А? - укладывался я на матрасе.
        - Ну, в коридоре, - шептал он. - Что там?
        - А-а-а… - мозг вновь ускорился. - Да ничего там нет.
        - Всмысе?
        - В карамысе. Одни обломки и торчащие арматурины. Поэтому тебе туда и запрещают ходить - пораниться проще простого. Сам чуть глаз не оставил!
        - Г-глаз? - сглотнул мальчик.
        - Представь себе. Споткнулся и чуть не упал на острющую железку. Пришлось уворачиваться. А когда уворачивался, едва не вспорол глаз. Вот так.
        - Нифига… - вновь сглотнул он. - Тогда точно не пойду.
        - Не ходи, - я наконец улёгся. - Лучше ходи спать.
        - Да. Лучше, - мальчик встал и пошёл к себе. - Спокойной ночи, - белобрысый Артур прищуром вгляделся в тёмный коридор.
        - Ага… спокойной, - я заметил, как он чересчур напрягает зелёные глаза. - Зачем ты так щуришься?
        - Зрение плохое, - сказал он и ушёл к себе.
        Несмотря на тихий гомон соседей, бункер всё же наполнила успокаивающая тишина.
        Однако, недавний разговор не оставлял в голове ни капли места на сон.
        “Мечта, да?..” - даже спустя полчаса я крутил в голове одни и те же вопросы. - “О чём я мечтаю? Ради чего же я жил всё это время? Ради каждодневного выслушивания психолога в камере? Ради того, чтобы изо дня в день мне вдалбливали, какое человечество испорченное дерьмо и насколько важна моя роль; насколько ярок мой Свет?”
        Прошло ещё двадцать минут.
        “А хочу ли я быть Светом? Хочу ли возвращаться обратно?”
        Ещё десять.
        “Нет. Я не хочу видеть эту камеру, не хочу слушать приказы, не хочу убивать и приносить одни лишь разрушения”, - память тщетно пыталась раскопать заблокированные пытками воспоминания. - “А ведь когда-то я жил обычной жизнью. Не помню как, но точно знаю, что очень плохо”, - в голове проскакивали незнакомые фрагменты. - “Но даже сейчас я чувствую, что в те временна я ЖИЛ. У меня была мечта, были цели. Я к чему-то стремился”.
        Послышались шоркающие шаги в мою сторону.
        “Мне твердили, насколько ярок наш Свет в людском будущем”.
        Шаги подошли едва ли не вплотную
        “Забавно, но я вновь захотел жить, лишь когда выбрался из света во тьму. Хотя бы понял, каково это”.
        - Ты опять? - я повернулся на девушку.
        - Ты мёрзнешь, - она пробубнила и потёрла слипшееся глаза.
        - Я тебе уже сто раз объяснял, что я не способен мёрзнуть! - пришлось прикрикнуть шепотом.
        - Угу, - кивнула спящая девушка и укрыла меня одеялом.
        - Что ты?..
        Впрочем, Ева уже не слушала - она пошаркала обратно.
        “Боже, ну что за…” - кулак непроизвольно сжался. - “Что за…” - в голове перебиралось миллион всевозможных ругательств. - “Боже…”
        Всё, что оставалось - махнуть от злости кулаком, подождать десять минут и пойти её укрывать.
        “Дура!” - я пошёл укладываться обратно. - “Беспросветная дура!”
        Возникшая ситуация опустошила голову и, должен признать, изрядно помогла - теперь я мог уснуть.
        [Шарк
        Шарк
        Шарк]
        “А-А-А-А-А”.
        - Тебя убить? - развернулся я на девушку
        На сей раз глаза она умудрилась открыть. Да и вообще выглядела куда менее сонливой, нежели в прошлое наше противостояние.
        - Не надо, - помотала она головой. - Ты за…
        - Мёрзнешь? Я уже слышал. Иди отсюда по-хорошему.
        - Но я же всё равно приду потом.
        - Ты вообще спать спокойно не умеешь?
        Ева помотала головой.
        Вокруг заворочались люди.
        - Ты всем мешаешь! - продолжал шептать я. - Дай поспать. Ты сама едва на ногах стоишь!
        В подтверждение моим словам она громко зевнула.
        - Всё, дай поспать, - я отвернулся и лёг на подушку. - И только попробуй уйти без одеяла, поняла? Тогда я тебя в натуре убью.
        - Угу, - кивнула засыпающая Ева и легла рядом.
        - Что ты?.. - уже было подскочил я, как сверху прижало неподъёмное одеяло.
        - Не убивай, - пробубнила она и умудрилась протиснуть голову на подушку, оставив мне меньше четверти. - И ты не мёрзнешь, и я не убитая. Всё хорошо, - предсонный бубнёж становился всё непонятней. - Всем всё хорошо. Всем тёпленько…
        - Эй-эй, - сердце защемило, лицо загорелось, а затылок вновь зазудило. - Разве это нор…
        - Да… так те-ё-ё-ё-пленько… - тихо пропищала девушка и ещё сильнее прижалась к моей спине, левой рукой обняв за талию.
        “Что ж, видимо, нормально”, - сердцебиение всё ускорялось. - “Да, раз она делает, то нормально…”
        - Слушай, Ева.
        - М?
        - У тебя есть мечта?
        - М?
        - Ну, ты о чём-нибудь мечтаешь?
        - Угу.
        Судя по ответам, она уже на грани сна. Я это прекрасно понимал, но пока убогое чувство от объятий не сойдёт на нет, уснуть я всё равно не смогу.
        А раз причиной тому Ева, то пусть страдает и она.
        - О чём?
        - Чтобы всё было хорошо, - бубнила она. - Чтобы все были счастливы.
        - И всё?
        - Угу.
        - Ясно…
        - Угу…
        “Ещё одна странная мечта. Для всех же счастье - разное. А если счастье для одного - беда для другого? Как тогда быть? Глупо”, - в затылок чувствовалось тёплое сопение. - “А, впрочем, чего от неё ещё ожидать. Мило, но глупо”.
        - Слушай, Ева.
        - М?
        - Тогда, на вылазке. Ты обняла меня и поцеловала в шею. Зачем?
        - Захотелось.
        - Просто так?
        - Угу.
        - Ясно…
        Стыд пробирал всё моё тело.
        - А сделай так ещё.
        - Угу… - Ева с трудом подползла чуть выше и чмокнула в шею.
        Несмотря на влагу губ, поцелуй пустил волну нестерпимого жара.
        Настолько нестерпимого, что я невольно заулыбался.
        - Ясно…
        “Наверное, я тоже хочу, чтобы все были счастливы. По крайней мере, сейчас я счастлив”.
        - Эй, Е…
        Девушка тихо сопела.
        - Ясно… - прошептал я и развернулся к ней лицом.
        “Ты меня не спрашивала, а значит, и я не буду”, - недолго думая, я поцеловал её в лоб.
        И даже во сне девушка заулыбалась.
        Или не во сне. Не знаю.
        Да, впрочем, и плевать.
        Главное, что мне нравилась эта улыбка.
        “И впрямь…” - я приобнял девушку в ответ. - “Тепло…” - сон наконец обволок сознание, и я уснул с мыслью о той самой улыбке.
        Улыбке, которую никогда больше не увижу.
        Нет места для счастья - 9
        Всё случилось этой же ночью. Не знаю, сколько прошло времени, как все уснули, но система бункера погасила лампы, а значит, на улице уже стемнело.
        Первое, что мне показалось странным - я проснулся.
        Конечно, когда спишь с человеком в обнимку, первые полчаса ты просыпаешься от каждого его вздрагивания. Но стоило понять причину беспокойного сна, как мне удалось поменять некоторые установки в механизированном мозгу, после чего от подобного просыпаться я не должен был.
        Однако, я всё же проснулся. Значит, причина точно не в Еве.
        Как только я стал объектом, мне всевозможными методами вдалбливали различные директивы. Одна из таких - чуткий сон. Кожа, обоняние и слух работали постоянно и при любой возможной опасности посылали сигнал в мозг.
        Значит, что-то произошло.
        Но что?
        Первым делом я ускорил мозг и замедлил время вокруг. Затем принюхался.
        Вроде бы ничем не пахло. Разве что железом, но им здесь везде воняет.
        “Странно. Ничего не могу заметить”.
        Пространство наполняли тишина и спокойствие. Абсолютно ничего, что могло бы вызвать подозрение.
        Я не слышал ни-че-го.
        “Дерьмо!”
        |Активация аугментации: Жала|
        Такая же тишина, как и в магазине.
        Но осознал я это слишком поздно.
        - Чуйка тебя не подвела, - послышался женский голос.
        Лезвия выезжают из рук и подкидывают меня на метр ввысь, отрывая от земли на пару сантиметров и разворачивая аккурат к коридору.
        “Джина”, - хотел рычать я.
        Девушка с изуродованными стопами медленно выходила из коридора и указывала рукой в сторону спящих жителей.
        - Зачистить… - начала говорить она.
        |Активация аугментации: Кролик|
        Ноги касаются земли, и я на всей доступной скорости разгоняюсь до врага, скрещивая жала для отсечения головы.
        Однако, она только этого и ждала.
        |Активация аугментации: Хризалида|
        .
        .
        .
        |Внимание, ошибка активации аугментации|
        |Причина: блокировка извне|
        Раскрыв развёрнутую ко мне ладонь, она выпустила в лицо струю дымящейся кислоты и без труда увернулась в сторону.
        - Дрянь! - рычу я.
        Слышится выстрел и женский вскрик.
        - Сынок! - кричит женщина. - СЫНОК!
        Второй выстрел. Женщина замолкает.
        Я смахиваю разъедающую кожу кислоту и фокусирую сильно повреждённое зрение на врагах.
        “Шесть солдат Атараксиса и Джина”, - часть лица со шлепком упала на землю, оголяя шевелящиеся под ней механизмы.
        Выстрел. Дробовик сносит голову старику с парализованными ногами. Его жена с воплем бросается к любимому мужу.
        Грудь старушки разрывает меткий выстрел.
        “Я не чувствую боли”, - аугментации ног накапливаю энергию. - “Я должен успеть. Рывок к левому с дробовиком, потом зависнуть на стене, затем скачок, и ударом снести голову Джине. А остальные уже не проблема”, - раздаётся щелчок механизма ног. - “Да, я должен всех спа…”
        Ползущее по потолку жало пронзает плечо и прибивает меня к стене.
        - Кха, - удар выбил воздух из груди.
        Вернее, мой человеческий мозг так подумал.
        - Уже думаешь, как эффективнее нас убить? - наклонила голову Джина. - Да, это в твоём стиле.
        Клинок включает второй режим и за секунду раскаляется до алого железа.
        - Но ты не боец, - второе щупальце с клыком на конце вонзается в предплечье, закручивает раскалённую руку и прижимает её к моему телу, порождая в пространстве звук шипящей кожи. - Да, ты точно не боец. И никогда им не…
        Выстрел. Ева откуда-то взяла пистолет и навскидку продырявила голову Джине.
        - Так значит, это ты стояла между нами, - томным голосом процедила ноль-третья. - Ясно… - третье щупальце выбивает пистолет из рук и хлёстким ударом прибивает девушку к стене.
        Солдат позади вскинул оружие и направил дуло в сторону ещё одного младенца.
        - СТОЙ! - во всё горло ору я.
        |Активация аугментации: Инфополе|
        .
        .
        .
        |Внимание, ошибка активации аугментации|
        |Причина: блокировка извне|
        Выстрел. От маленького тела ничего не остаётся.
        В голове раздался громкий и нестерпимый звон.
        Сознание медленно пустело.
        “Почему…” - повторялся один и тот же вопрос. - “Почему-почему-почему-почему”.
        - ЧТО ТЫ ТВОРИШЬ?! - пытаюсь выдернуться из оков щупалец, как из спины девушки выезжает ещё одно и пронзает второе плечо, подвешивая меня в метре над землей.
        - Исполняю приказ, как я тебе и сказала.
        - ТЫ СКАЗАЛА, ЧТО У ТЕБЯ ДРУГАЯ ЗАДАЧА! - всё продолжал вопить я под крики и плач умирающих жителей.
        - Я не обманула. Я на самом деле не ищу Акселератор.
        Маленький Артур, обездвиженный до этого страхом, вскочил с места и попытался пробежать мимо увлечённых казнью солдат. Ему оставалось два жалких метра до возможного спасения.
        Каких-то два метра.
        Но он не успел - Джина отсекла ему половину головы.
        - Нет… - замямлил я. - Нет-нет-нет-нет-нет… - голова моталась в такт завываниям.
        - Я его не искала, потому что знала, где он находится, - оскал с выпирающими клыками медленно расползался по лицу девушки. - Те два придурка спалились. Начальство их ликвидировало и приказало нам действовать быстрее.
        - НО ВЕДЬ Я ЕГО НАШЁЛ! - голосовые связки теряли соединение с мозгом. - ЗАЧЕМ ВЫ ЭТО СДЕЛАЛИ?!
        Ева дёрнулась и пару раз откашлялась, медленно поднимая голову и возвращая крупицы сознания. Без слов и криков она повалилась на бок и с ножом в руке медленно ко мне поползла.
        Я восхищался её улыбкой. Её жизнерадостностью. Её прекрасным лицом.
        Сейчас же я видел лишь пустую оболочку, сплошь покрытую кровью.
        И даже в таком состоянии она пыталась спасти меня. Из последних сил она тянулась лезвием до сковывающих щупалец.
        Именно в этот момент я осознал то, от чего бегал последние дни. Ту простую истину, не позволявшую мне закончить всё за пару минут.
        Я любил Еву.
        Я не хотел покидать бункер.
        Я не хотел становиться Светом.
        Я не...
        Да, впрочем, плевать, чего я хочу. Я - инструмент. Пора это уяснить.
        Универсальный, уникальный и очень опасный инструмент.
        Сложный механизм, сбрасывать систему коего необходимо из задания в задание. Механизм, к коему лучше даже не притрагиваться.
        Ева дотронулась.
        - Нет… - прошептал я. - СТОЙ! ОСТАНО…
        Мелькнуло жало.
        Острие пронзило грудную клетку девушки и медленно подняло дёргающееся тело над землёй.
        - Так вот, значит, какие тебе нравятся, - промурчала Джина.
        Ева медленно сползала вниз по окровавленному жгуту, выхаркивая кровь и дёргаясь в предсмертных конвульсиях.
        - Что ж, когда мы вновь увидимся, будь уверен, - бездыханное тело упало к ногам Джины, полностью скопировавшей её внешность. - Ты будешь наслаждаться одним лишь моим видом, - она наклонилась к моему лицу. - Тебя вновь восстановят, Авенир. Ты опять забыл о своём предназначении. Забыл, что ты Свет.
        Ужас. Меня пробирал ужас. Обессиленный от страха, гнева и отчаяния, я лишь водил опустевшими глазами и изо всех сил пытался не потерять сознание.
        - Но ничего, тебе напомнят, - длинный полуметровый язык прошёлся по всему моему лицу.
        Я безвольно замычал.
        - Увидимся дома, дорогой, - прошептала она.
        Рябь. Темнота.
        Простая аксиома
        Свет. Я очнулся в до боли знакомом месте. Там, где желал очнуться меньше всего.
        - Зачем… - шептал я. - Зачем-зачем-зачем-зачем… - тело выпало из капсулы и упало на белый кафельный пол. - ЗАЧЕМ ВЫ ЭТО СДЕЛАЛИ?!
        - Ты облажался, ноль-второй, - склонился один из директоров Атараксиса. - Твоя человеческая натура как всегда даёт о себе знать.
        - НО Я ЖЕ НАШЁЛ АКСЕЛЕРАТОР! ЗАЧЕМ ИХ УБИВАТЬ?!
        “Дрянь…” - с каждым мгновением я пытался пробудить эмоции внутри, но как бы ни старался, пустота разрасталась быстрее. - “Дрянь-дрянь дрянь! ПОГАНАЯ ДРЯНЬ”.
        - Чтобы ноль-тридцать-второму было легче оперировать с твоими воспоминаниями. Ты вновь забыл своё предназначение, Авенир. Ты забыл, как значим твой Свет, - мужчина в халате и очках склонился над моим обессиленным телом.
        Я не видел его лица. Под яркими лампами комнаты содержания я не видел ничего - лишь силуэты.
        Но больше всего пугала не слепота и яркость, а чувство, будто я больше ничего не увижу.
        Чувство, будто глаза не хотят ничего видеть.
        - Ты вновь поддался Тьме. Позволил чувствам и поганой человеческой натуре запятнать судьбу и предназначение.
        - ЗАЧЕМ ТЫ ИХ УБИЛ?! - я попытался подскочить и схватить доктора за воротник, но упал и ударился веском о пол.
        - Я? - задрал он брови. - Разве я кого-то убивал?
        Больно.
        Больно-больно-больно.
        Почему я чувствую себя таким пустым?
        - Нет, Авенир, я никого не убивал. Подумай: пришлось бы избавляться от жителей, если бы ты сразу выполнил задание и вернул Акселератор?
        - Ч-что?.. - поднял я голову.
        - Нет, не пришлось. Их смерти - твоя вина. Именно твоя слабость и привела к ненужным убийствам. Если бы Свету внутри тебя хватило сил, ты бы отбросил человечность и даже не думал о жителях, как о достойных внимания существах. Но нет, ты выбрал иной путь. Как, впрочем, и всегда выбираешь. Ты склонился ко Тьме. Ты забыл своё предназначение - спасти человечество.
        Доктор распрямился, вздохнул и пошёл на выход.
        - Ну ничего, мы вновь напомним, - он подошёл к одному из докторов. - В симуляцию его и ноль-тридцать-второго. Произвести сброс.
        - Нет… - замотал я головой. - Прошу, только не снова! Я не хочу снова всё потерять! - из глаз побежали слёзы, а остатки сил тратились на безостановочную дрожь всего тела.
        Директор промолчал. Он уже сделал выбор.
        - Нет… - вновь замямлил я. - Нет-нет-нет…
        Доктор аккуратно поднял и уложил меня обратно в капсулу.
        - Прошу… - из последних сил я схватил безымянного мужчину за рукав. - Я не хочу…, - голос дрожал от истерики. - Прошу, только не снова…
        - Прости, - тихо произнёс он. - Но таков его приказ.
        Капсула закрылась.
        - НЕ… - уже было закричал я, как сознание окутала тьма.
        Послышался знакомый звук переноса сознания.
        Я вмиг успокоился, а все эмоции тут же пропали. Голова опустела, а немота в груди наполнилась тяжёлой, нестерпимо холодной водой.
        “Почему…” - бесчисленное количество мыслей разрывало голову. - “Почему это происходит?”
        Пространство медленно освещалось.
        “Каждый раз, стоит мне усомниться в прожитой жизни, как всю личность стирают и возвращают к нулю. Почему?”
        Я думал над этим из раза в раз.
        И каждый раз не мог прийти к верному ответу.
        Потому что я слаб? Потому что возвращаюсь ко Тьме человечности? Потому что Богам не место среди людей?
        Да, безусловно всё это.
        Но как жить иначе, если Тьма человечности - это и есть сама суть человечности? Все эти эмоции, вся радость, страдание, переживания, все чувства - это Тьма.
        Что делать, если жизнь, настоящая и полноценная жизнь, возможна лишь во Тьме?
        Свет - это совершенство. Свет - спасение.
        Но совершенство возможно лишь в белой пустоте, где нет изъянов. А изъянов нет там, где нет ничего: ни эмоций, ни счастья, ни мечтаний.
        “Я не хочу становиться Светом”, - комната окрасилась в белый, а на другом конце появился человек.
        Но и утопать во Тьме я тоже не желаю. Там, где человечность - там страдание. Там войны, голод и несправедливость.
        И зачастую люди даже и не представляют истинный Свет. Они рождаются во Тьме и там же погибают. В самых недрах людской натуры.
        Простой человек никогда не сможет достичь истинного счастья. Для него это невозможно.
        Он слишком слаб; слишком несовершенен; слишком глуп.
        “Теперь я понимаю”, - теплота наполняла тело. - “Да, теперь я понимаю его слова. Слабость. Я поддался человеческой натуре. Я поддался тому, что в конечном итоге всё разрушает”.
        Человек медленно шёл ко мне.
        “Всех людей не изменить. Если всех сделать Светом, существование Тьмы будет невозможно. А это значит, что человечество нельзя исправить - либо оно возвращается к началу, либо перестаёт существовать”
        - Дружище, опять ты попался, - рядом присел молодой парень с чёрными волосами. - Ну что ж ты снова? - вздохнул он.
        “Так парадоксально. Что мне делать? Вновь возвращаться к бесцельному существованию? Каждый раз переживать пытки единственного в Атараксисе друга? Каждый раз выворачивать собственную личность, чтобы скорее прекратить боль?”
        - Прошу… - прошептал я и протянул руку к ноль-тридцать-второму.
        Нет, смерть единственного любимого человека открыла мне глаза.
        Я не хочу возвращаться ко Свету.
        Но и утопать во Тьме так же не желаю.
        “Человечество неисправимо. Чтобы его понять, прочувствовать все изъяны, мне нужна та самая Тьма. Мне нужны ошибки, страдания, счастье и эмоции. Я был на другой, светлой стороне. Я вижу всё несовершенство человеческой натуры”.
        Друг нахмурился.
        “В отличие от обычных людей, я видел их со стороны. Я знаю другую правду - пустую и совершенную”.
        - Прошу… - вновь прохрипел я.
        “Но если останется только Свет, я вновь потеряю ту нить”.
        - Прошу, только не всё.
        “Я хочу быть человеком”.
        - Не стирай всё, - как можно тише прошептал я.
        “Я хочу иметь мечту, желания. Я хочу быть счастливым. Но увы…”
        Друг встал на ноги.
        - Прости, это невозможно, - процедил он.
        “Дай людям волю, и они сами утопят себя в страданиях”.
        - Спасибо, - прошептал я.
        Друг кивнул.
        Да, теперь я точно уверен, что безымянный объект и впрямь мой друг. Кто, если не друг, пойдёт против создателей ради твоего плана, о коем он даже не может подозревать?
        Я готов поклясться, что он подмигнул.
        Меня не сотрут полностью.
        Всю человечность я спрячу во Тьме. А Тьму запру в самых недрах сознания.
        Наверняка я забуду всё прошедшие события, наверняка не вспомню ни лица Евы, ни голоса жителей бункера, ни теплоты тех эмоций, что они мне подарили.
        Наверняка не вспомню причину возвращения Тьмы в опустошённую Светом голову.
        Но вот что я буду помнить всегда, это слова двух единственных людей.
        “У меня нет целей. До этого момента я ничего не желал”.
        Комната преобразилась в пыточную, а я тут же очутился на стуле с ремнями.
        “Но вы показали мне цену даже самых несбыточных мечтаний. Простите, Артур, Ева, но с этого момента, скорее всего, я вас забуду. Ваши голоса, лица, улыбки. Я забуду всё. Но…”
        Раскалённый скальпель приблизился к моей коже.
        “Но не ваши желания. Простите, что я настолько жалок, что не в силах выдумать собственную мечту”.
        Раскалённое остриё пронзает кожу. В комнате раздаётся вопль.
        “Я спрячу их в самую глубь моей человечности”.
        Спрячу в самую Тьму. Туда, где никто, кроме меня, не сможет достать.
        И всё ради того, чтобы потом вспомнить простой вывод прожитых недель.
        Простую аксиому, выдвинутую из слов обычных людей.
        “Да, всё оказалось слишком просто”, - смеялся я сквозь вопль. - “Как я раньше не догадался”, - истеричный смех перебивал звук скворчащего мяса. - “ВЕДЬ ВСЁ ТАК ПРОСТО!”
        СЧАСТЬЕ - НЕВОЗМОЖНО.
        ЧЕЛОВЕЧЕСТВО ДОЛЖНО ИСЧЕЗНУТЬ.
        
        
        
        
        
        
        
        1) Имя Авенир (от ивр.) означает - Отец Света или “Бог есть светоч”.
        2) АТАРАКСИЯ (греч. ????????) - термин, означающий «невозмутимость», «безмятежность».
        Заключается в идеале переноса внимания с внешних обстоятельств на внутреннее состояние.
        Понимание своего внутреннего мира, своих целей и желаний.
        Не пытайся бежать
        Альберт сидел. Альберт слушал.
        Альберт устал.
        - Я тебе в пятый раз повторяю - всё хорошо, - вздыхал он.
        - Он сдох! - махала руками Вайолет.
        - Он не сдох, - доктор потёр глаза. - У него грёбаный суперкомпьютер в затылке. Такое бывает, поверь. Видимо, он часто им пользовался, вот и довёл себя до истощения. Всякий бред нёс и наверняка галюны видел.
        - Так он не сдох?!
        - Ты это в третий раз спрашиваешь, - вздохнул уставший мужчина. - Благодаря тебе - не сдох. Я вылечил его нанороботами. Сам бы он не восстановился. Либо остался дураком, либо…
        - Сдох, - перебила девушка.
        - Вау, как ты догадалась.
        - Значит, с ним всё хорошо?
        - Относительно.
        - Какой относительно? - девушка сжала лежащую на столе ладонь и поцарапала покрытие. - У тебя нанороботы, новейшее оборудование и более полутысячи человек персонала! Как, твою мать, относительно?! - с каждой фразой её голос становился громче.
        - Да не бузи ты, - махал рукой засыпающий Альберт.
        - Да как тут не бу… - уже было закричала Фиалка.
        - Всё с ним в порядке.
        - Ха? Ты можешь уже нормально сказать или нет? Я не понимаю. Тут человек при смерти, а ты глаза закатываешь?!
        - Тут каждый день кто-нибудь при смерти.
        - Да плевать мне на кого-нибудь! Спаси Артура, твою мать!
        - Я его спас, - кивнул доктор и посмотрел в окно.
        “Птички…” - подумал он.
        - А-а-а-а! - схватилась за голову девушка. - Бесишь! Я сама пойду его проверю!
        - Нельзя. Он восстанавливается. Да и, ко всему прочему, без одежды.
        Фиалка ускорила шаг.
        - Говорю же, нельзя, - вздыхает Альберт и блокирует дверь прямо перед носом Вайолет.
        - Р-р-р! - рычит она и разворачивается обратно. - Объясняй.
        - Ох, боже, все вы, люди, такие шебутные?
        - Ха?
        - Всё с ним нормально. Ускоритель восстановлен, мозг тоже. Пару минут, и можно выпускать красавчика.
        - А к чему тогда “относительно"?
        - Ему остаться негде.
        - Чё?
        - Артуру нужно два часа на сон. Это время он должен лежать в теплоте да заботе.
        - У вас некоторые палаты лучше, чем у меня жильё. Положите его в самую лучшую!
        - Ты причинно-следственные связи вообще строить не умеешь?
        - Кого?
        - Если бы я мог его оставить, я бы не говорил, что ему оставаться негде, верно?
        - … - девушка нахмурилась.
        - Меня за яйца вздёрнут, если я его оставлю.
        - Но за что?
        - За яйца.
        - Я про причину!
        - Потому что я использовал дорогущую и отчасти экспериментальную технологию для лечения какого-то случайного бомжа.
        - Бомжа? Это Артур-то бомж?
        - Для системы он так и выглядит. Чтобы попасть конкретно на тот аппарат, что за стеной и куда ты так рьяно пыталась пробиться, нужна запись за неделю минимум. Более того, нужно платить за нано-роботов, которые не копейки стоят. А теперь подумай, стоял ли Артур в очереди и платил ли он за сегодняшнее лечение?
        - Нет… - пробормотала Вайолет.
        - Я вылечил его на свой страх и риск. Если он ещё и в палату заселится, то, как думаешь, возникнут ли вопросы, что это за хер и что он здесь забыл?
        - Возникнут, - всё продолжала бормотать она. - Так давай я заплачу.
        - Тебе лучше не знать цены за лечение на таком аппарате. Да и тем более, очередь никто не отменял. А ко мне, знаешь ли, далеко не последние люди рвутся.
        - Теперь понятно… - поумерила пыл Фиалка. - Ну и что делать?
        - Ты принесла это животное, ты его и забирай.
        - А?
        - Б. Я его не оставлю и домой тоже не потащу. Куда его пристроить, решай уже сама. Кстати, пора бы его одеть да выпроводить, - Альберт вздохнул, встал со стула и отправился к двери.
        - Эй, п-погоди! - Вайолет дёрнулась следом. - К-куда мне его забирать?
        - Не знаю. Можешь на улице оставить, - доктор остановился в метре от двери и повернулся на шагающую по пятам девушку. - Кыш.
        - Посто…
        - Да господи, что, вариантов нет? - взмахнул руками Альберт. - Он живёт в доме с дворецкими, консьержами или кто там они, я хер знает. Наверняка у них нечасто люди меняют внешность, чтобы проникнуть в чужую квартиру. Да и в конце концов, по нейромодулю смогут проверить, Артур это или нет. Всё, иди отсюда, - сказал доктор и захлопнул дверь.
        “Боже”, - вздохнул он.
        Альберт подошёл к пациенту, проверил показатели капсулы и приказал двум ботам его одеть. К сожалению - как, собственно, и всегда, - справились они с превеликим трудом, и стоит поблагодарить, что из комнаты пациент выйдет без ссадин и синяков.
        “Бедный парень”, - мотал головой врач. - “В игрушках полная симуляция жизни, а нам даже нормальный искусственный интеллект для медбратьев подогнать не могут. Ну что за свиньи коррумпированные…”
        - Алё, слышишь? - он щёлкал пальцами перед едва стоящим Артуром. - Конечно не слышишь, - сказал Альберт и приказал роботам подвести пациента к двери.
        И стоило её открыть, как любопытная женская голова тут же выглянула из-за угла.
        - Артур! - подбежала Вайолет. - Ты жив?
        “Помотай ему головой”, - приказал главврач одному из ботов.
        Артур помотал.
        - А… - раскрыла глаза Ваойлет и перевела взгляд на доктора. - А тут это… - тыкала она пальцем. - Он это… сказал… - девушка в белом платье пару секунд простояла с открытым ртом. - Мёртв…
        “Хех, классика”, - ухмыльнулся Альберт.
        - Да всё с ним хорошо.
        - А чё он… - у Вайолет явно перегружена голова.
        - Отходит от операции. Похож на пьяного, что, в целом, почти так и есть. Можешь прямо сейчас его брать под руку и вести, куда там тебе надо - везде пройдёт.
        - Как я его такого проведу-то?! А если нас грабануть захотят?
        - Его дом недалеко. Поверь, в центре никто не захочет грабить.
        - Ну да… - притихла девушка. - Но я… как бы… хотела…
        - Могу одного болванчика одолжить, - лысый мужчина указал на робота.
        - Давай! - девичьи глаза тут же засияли.
        - Эй, придурок, командование временно переходит к этой девушке, - Альберт скопировал права управления на модуль Фиалки. - А ты постарайся долго его не задерживать, - обратился к коллеге. - Эти тупицы хоть и не сильно полезны, но жадное начальство всё же и их считает. Лучше бы его не терять.
        - Ясно! - кивнула девушка и обхватила полумёртвого парня за руку. - Ну тогда мы пошли.
        - Идите-идите.
        На удивление, Вайолет и впрямь тут же исчезла.
        - Боже, мой единственный выходной… - потёр глаза врач. - Ну, ладно, всё равно бы сюда пришёл. Можно сказать, повезло.
        Если остальные члены совета могут брать до четырёх выходных, то Альберт в этом плане полный неудачник - всего один день на отдых.
        Да и тот сегодня испорчен.
        Однако, если бы возникла всего одна причина возвращаться на рабочее место, то злился бы он куда больше.
        - Так-с, налево, - мужчина прихватил пару препаратов из личного шкафчика и сейчас следовал по бесконечный коридорам. - Вроде эта палата, - нахмурился он.
        Сверившись ещё раз с виртуальным ассистентом, он использовал полномочия главврача и разблокировал дверь.
        Полностью перебинтованный пациент неподвижно лежал на самой удобной, сплошь заставленной приборами кроватью.
        - Привет, я твой лечащий врач, - улыбнулся Альберт. - Мне пришло уведомление, что твоё состояние всё лучше и лучше, потому я решил лично заглянуть.
        Парень молча перевёл на него взгляд.
        - И да, прости, что спрашиваю что-то. Я знаю, что ответить ты не можешь. Просто привычка разговаривать с пациентами, - он пошёл проверять показания оборудования.
        “Так-с, очнулся он пять часов назад. Значит, уже должен полностью соображать”, - Альберт перевёл взгляд на человека в кровати.
        - Так-так, - вытянул губы лысый доктор. - Даже удивительно, как ты вообще выжил. Куча переломов, повреждения половины внутренних органов и так далее и тому подобное. Крепкий орешек, да? - ухмыльнулся он.
        Пациент лишь громко сопел через нос - единственную, помимо глаз, неперевязанную нано-бинтами часть тела.
        - Ну и ну, из чего тебя делали, парень? - продолжал Альберт проверять показания. - Это кем надо быть, чтобы выжить после столкновения с разогнанным спорткаром?
        Доктор удовлетворительно кивнул и подошёл к аппарату с капельницей - небольшому ящичку с трубками, стоящему аккурат справа от головы пациента.
        - Везунчик, - всё продолжал он. - Как там в сказке было? От дедушки ушёл, от бабушки ушёл, от волка и даже от медведя.
        Альберт открыл аппарат и достал оттуда предыдущий раствор.
        - Ты умудрился уйти от смерти после столкновения…
        Пациент внимательно посмотрел на доктора.
        - Даже умудрился не помереть, будучи уроженцем третьего круга.
        Лысый мужчина подошёл к парню и медленно наклонился к его лицу, от чего тот раскрыл глаза и задышал чуть громче.
        - И даже сбежал из того переулка, - прошептал врач. - Казалось бы, справедливое наказание за изнасилования Эмилии, но нет - сбежал-таки, - он распрямился и подошёл обратно к капельнице. - Так что там было? Бабка, дедка, волк. Кого пропустили? Ах, да, медведь. Ну тут тоже простое сравнение - шанс подохнуть во время операции, - Альберт наполнил первый сосуд взятым из кабинета лекарством. - Говорю же - ты крайне живуч, дружище!
        Доктор рассмеялся.
        - Знаешь, что это? - он достал пустую ампулу и повертел ею перед глазами парня в бинтах. - Хотя, вряд ли. Рассказать?
        Пациент задышал ещё громче.
        - Это нитрокси… - он резко прервался и положил бутылёк обратно. - А впрочем, хер с ним, с названием, да, Теодор? Вот эта вот штука - экспериментальный аппарат, воздействующий на нервную систему и мозг. Создан военными для военных, - мужчина указал пальцем в небо. - На Атараксисе его создали, а я успел утащить рецептуру. Довольно простая на создание штука, как оказалось.
        Альберт подошёл обратно к капельницам.
        - Знаешь, что делает? Ускоряет сознание! - вскинул он руки. - Ускоряет работу мозга и замедляет ход времени вокруг. Что-то вроде технологии Хронос в механизированном мозгу, только для всех и каждого, - вновь подошёл обратно к пациенту и достал ампулу. - А вот это вот - его в стократ усиленная версия. Смертельная для человека.
        Не в силах пошевелиться хоть на миллиметр, Теодор очень быстро и глубоко задышал, не отрывая взгляд от оскала нависшего врача.
        - Она начнёт действовать с секунды на секунду, а потому… - Альберт подошёл обратно к капельнице и заполнил второй отсек прихваченным препаратом. - Ускоритель разгонит твой мозг до такой степени, что минута для тебя растянется в десятилетия. Твоя реакция достигнет таких скоростей, что тело не будет поспевать исполнять команды.
        Доктор неожиданно хлопнул в ладоши.
        - Вспомнил! - прикрикнул он. - Я ведь не всю сказку рассказал! Колобок-то сдох! - вновь хлопок в ладоши и наклон до лица пациента. - Его сожрало последнее препятствие - лиса. Наш герой сбежал ото всех, но в самом конце смерть всё же догнала, - оскал на лице врача разрастался всё дальше. - Кстати, а я и второй отсек капельницы заполнил. Инъекция эвтаназии, смешанная нарочито неверно и коряво, - шептал он. - Эвтаназия - быстрая и безболезненная смерть. То, что вводится тебе - выжигающая внутренности пытка.
        Пациент громко замычал.
        - Боль будет усиливаться с каждым днём, что проживает твоё ускоренное сознание. Твои внутренности будут медленно сгорать, а всё тело начнёт выворачивать спустя месяц от сегодняшнего дня. И знаешь что? Ты даже закричать не сможешь. Да даже пошевелить глазами, и то вряд ли. Недаром же говорят, что гореть заживо - самое больное, что может испытать человек.
        Альберт распрямился и бросил взгляд на изменения аппарата.
        - Тебе же говорили: не пытайся бежать. Мы всюду, Теодор. Наказание за Эмилию в конце концов настигло тебя, - процедил он сквозь зубы. - Проживи десятилетия, сгорая изнутри, ибо быстрая смерть для тебя - подарок. А мы этого не хотим.
        Парень перестал водить глазами и громко дышать.
        Казалось, он словно вмиг успокоился.
        - Сдохни в агонии, тупая сука.
        Дурак 5.5
        - Всё. Можешь идти, - сказала девушка.
        Робот простоял ещё несколько секунд и под итог всё же покинул квартиру.
        “Вхух, это было нелегко”, - протёрла девушка лоб.
        Если бы девушка знала, что они будут перемещать полуживого Артура более сорока минут, то наверняка бы дважды подумала над предложением Альберта.
        Однако, что сделано, то сделано.
        - Мам, ты обещала всё рассказать, - выглянул мальчик из-за угла и без церемоний зашёл в комнату матери.
        - А, ну да, - потеребила она макушку сына. - Это тот коллега, с которым я ходила на встречу.
        - А что с ним?
        - Ему стало очень плохо. Ну не могла же я его оставить, верно?
        - Ну да, - кивнул ребёнок и аккуратно подошёл к спящему с открытыми глазами мужчине. - Он пьяный?
        - Нет, он не пьяный. Говорю же - стало плохо.
        - Какой-то он странный, - нахмурился мальчик.
        - О, не то слово, малыш, - улыбнулась девушка. - Ладно, не будем мешать. Пускай спит, - она взяла ребёнка за руку и пошла из комнаты.
        - Угу, - кивнул сын и на протяжении всего пути из спальни не отрывался от гостя.
        - Кушать хочешь?
        - Угу, - вновь кивнул он.
        - Хорошо, сейчас сделаю, - Вайолет усадила ребёнка на диван перед телевизором и отправилась в смежную с залом кухню.
        - И дяденьке тому приготовь, - прокричал он. - Он тоже, наверное, кушать хочет.
        “Ну надо же”, - улыбнулась девушка.
        - Обязательно, - с довольным лицом она приступила к готовке.
        Если бы неделю назад кто-то сказал Вайолет, что из полок у неё будут валиться продукты, она бы незамедлительно позвонила Альберту и пожаловалась на невменяемость собеседника.
        Однако, правда есть правда - её едва не убили выпавшие из шкафчика макароны.
        “Чёрт. Не думала, что он так скоро узнает о сыне”, - размышляла она за готовкой. - “Наверное, не стоило его сюда тащить. Это большой риск. Либо его отталкивает груз в виде ребёнка, либо я сильно выигрываю, если он проснётся именно в моей квартире”.
        - Так, сына, ну всё. Через минутку будет готово.
        - Ховошо, - сказал свисающий с дивана ребёнок. - Эй, ты куда?
        - Проверить дяденьку.
        - Ты же сказала, что нельзя.
        - Я на минутку.
        - Тебе можно, а мне нельзя, - пробубнил надувшийся мальчик.
        Вайолет зашла в комнату и не забыла закрыть за собой дверь.
        “Нда-уж, никогда бы не подумала, что ты окажешься здесь вот таким вот образом. Я всякое представляла, но чтобы так…” - она смотрела на лицо парня.
        Артур всё же удосужился каким-то образом закрыть глаза и теперь мирно посапывал.
        - И впрямь… странная ситуация, - пробубнила девушка и села на кровать рядом.
        Около минуты она просто смотрела на его безмятежное и спокойное лицо.
        - Ну, раз уж сдачи дать ты не можешь…
        Вайолет наконец могла сделать то, чего желала на протяжении последних двух лет; то, о чём стыдно попросить самой, и то, что непринято делать в общественном месте.
        Собравшись с силами, девушка ткнула парня в нос.
        - Хе-хе-хе, - с идиотской интонацией посмеивалась она. - Пип.
        Дурак 6
        - Пип.
        - Ты чё делаешь?
        Непонятное существо с идиотским лицом держало палец на моём носу.
        Оно раскрыло глаза, медленно отвело палец от лица и ещё несколько секунд на меня смотрело.
        - …? - задал я немой вопрос.
        Девушка кашлянула в кулак и молча вышла из комнаты, не забыв прикрыть за собой дверь.
        “Интересно, когда я в последний раз нормально просыпался?”
        - И чё это было? - мне лишь оставалось нахмуриться и прилечь обратно на подушку.
        Голову разрывало от вопросов и размышлений, ответы на важнейшие из коих мне самому не получить.
        “Нужно к Альберту”, - вздыхаю и вызываю контакт врача.
        - “Проснулась, красавица?” - прилетело мне ответное сообщение.
        - “Так это и впрямь ты лечил меня?”
        - “Я? А может быть ты?”
        - “Кто? Я?”
        - “Пока”
        - “Ну пока”, - написал я и с полуминуты пытался осмыслить диалог. - “Погоди, ты дебил?”
        - “Приходи в больницу. Здесь всё и объясню”.
        “Боже, моя голова”.
        Вновь вздыхаю и опускаюсь на подушку.
        “Я всегда таким идиотом был?” - послышался дверной скрип. - “Хотя, ничего удивительного - мы же в разных условиях жили всё это время. Один умудрился первоклассным доктором стать, второй хранилище данных в космос запустить, а третий я”, - краем глаза замечаю приблизившуюся фигуру. - “Впрочем, Альберт реально придурковатый”.
        - Эм… - протянул кто-то неподалёку.
        Я поднял голову и посмотрел на вторженца.
        “Это определённо ребёнок…” - после кратковременной комы я всё ещё с трудом фокусировал зрение. - “Или розоватый гоблин”.
        - Привет, - сказал я. - Ты кто?
        - А ты? - спросил мальчик.
        - Справедливо, - киваю и приподнимаюсь на локте. - Артур, приятно познакомиться, - вытягиваю ладонь.
        - Я Эдгар, - кивает ребёнок и неуверенно берёт меня за палец. - Ты не пьяный?
        - Нет, я не пью. А что?
        - Да так, ничего… - пробубнил он.
        “Странный малый”, - улыбнулся я малышу. - “И чё мне с ним делать?”
        - А ты откуда здесь взялся? - спрашиваю у Эдгара.
        - Живу здесь.
        - А здесь - это где?
        - Ты странный.
        - Да-а-а… - вздыхаю и с улыбкой осматриваюсь в комнате. - И всё же?
        - Дома у мамы. А где ещё?
        - Ну да, действительно. Где, если не дома у мамы, - закрываю глаза и пытаюсь сфокусироваться с помощью модуля. - А мама - это кто?
        - Мамуля.
        - Ясно… - глаза всё же возвращают нормальную работоспособность. - Вот и поговорили, - сквозь кряхтение трёхсотлетнего старика я сажусь и свешиваю ноги с кровати.
        “Такое ощущение, что все настройки мозга к заводским сбросили. Ничего нормально не слушается”, - сжимаю и разжимаю пальцы на ногах, которые почему-то в обуви. - “Да и вообще, где я?”
        С трудом калибрую оставшиеся конечности и вновь осматриваюсь.
        “Чувство, словно в полудрёме. Будто мысли сквозь болото пробраться не могут”.
        - А ты чего, собственно, ко мне пришёл?
        - Мама сказала, что тебе стало плохо, и я пришёл проверить. Правда, она сказала не заходить, но я всё равно зашёл.
        - Бунтарь, значит?
        “Стало быть, это дом Вайолет. Не думал, что у неё сын есть”.
        Малой вытянул губы и пару секунд простоял с нахмуренным лицом.
        - А кто такой бунтарь? - спросил он.
        - Впрочем, неважно. Ну что, пойдём? - говорю и поднимаюсь на всё ещё онемевшие ноги.
        “Боже, ну и дерьмо. Что же со мной такого сделали?”
        - Ты не скажешь, что я заходил? - спросил малой.
        - Не скажу, не скажу.
        Мальчик кивает, и мы вместе топаем по мягкому и приятному ковру: Эдгар весело и непринуждённо, а я с трудом и внутренним нытьём.
        Окончив путь в бесконечность, компашка инвалида и мелкого гоблина покидает комнату и выходит в довольно симпатичный смежный с кухней зал.
        “Приятненько. Просто, но со вкусом”.
        Вероятно, изначально выглядела она в разы проще и, можно сказать, бедно, что видно по старенькому полу, стенам и потолку. Однако, какой-никакой вкус хозяйки, - таинственной мамули, - смог выправить ситуацию и превратить двухкомнатную квартирку в уютненький оплот человечества во втором круге.
        Предположительно втором. Карты-то у меня нет, тогда как выйти в интернет в таком состоянии - та ещё проблема.
        - А здесь мило, - безостановочно киваю я с вытянутыми губами. - У твоей мамы есть вкус.
        - Я знаю, - улыбнулся малыш, пока мы медленно ковыляли по залу в сторону кухни. - Она очень красивая! - он оббежал инвалида и зачем-то вскинул руки. - Все дяденьки от неё без ума.
        - Ого-о-о-о, - протянул я. - И что, много у неё кавалеров?
        - Кого? Любовников, что ли?
        Я задрал брови.
        - Не, ни одного, - махнул рукой Эдгар. - Говорит, что все уродцы и вообще тупые. А ещё… - паренёк приблизился и зашептал. - Иногда слышу из ванны, когда она моется, как она сама с собой разговаривает и постоянно про какого-то мужика говорит. И имя у него странное. Я пытался расслышать, но не выходит. Какой-то там Мурмур, или Суртур… - насупился он. - Не понимаю…
        - Твою маму Вайолет зовут?
        - Конечно. А как ещё мою маму могут звать? - искренне удивился Эдгар.
        - Действительно, - пожимаю плечами.
        “И впрямь. У кого, если не у Ва…”
        Вайолет сидела за столом на кухне и мирно что-то попивала.
        - Ну надо же, проснулся, - ухмыльнулась она.
        - Так значит и впрямь у тебя, - вздыхаю и с улыбкой на лице сажусь напротив.
        На пару секунд воцарилось молчание, прерываемое лишь сопением стоящего позади ребёнка.
        - Сынок, можешь нас оставить?
        - М-м-м, - надул он щёки и направился в зал. - Ладно. Всё равно с зала всё слышно.
        - Спасибо, - улыбнулась девушка в платье и перевела на меня взгляд. - Прости, что он тебя разбудил.
        - Не, я сам проснулся, - машу рукой и пытаюсь вглядеться в лицо девушки. - Вышел из комнаты и наткнулся на Эдгара. Славный малый.
        “Ещё и зрение село. Раньше я хоть что-то видел, но сейчас…”
        - Это, я так понимаю, и есть та самая мужская солидарность?
        - А? - не понял я вопроса.
        - Ну я же видела, как он в комнату забежал, и как вы вышли оттуда вдвоём.
        - Ой всё, зануда - вновь машу рукой. - Да и тем более, разве не ты ткнула меня в нос и разбу…
        - Нет, - тут же отрезала девушка.
        - Но я ведь видел те…
        - Нет.
        Вздох сорвался сам собой.
        - Ладно.
        Вайолет улыбнулась и обхватила кружку двумя руками.
        Ну, по крайней мере мне показалось, что она улыбнулась - отчётливо увидеть я не мог.
        - А это правда… - спустя несколько секунд решаюсь прервать неловкое молчание.
        - Мой сын? - сразу же понимает вопрос Вайолет. - Да.
        Скорее всего, в первую очередь этот вопрос она и ждала.
        - Оу, - а вот я почему-то до последнего полной уверенности не допускал. - Не думал, что у тебя есть дети.
        - Да, в жизни случается всякое. Одинокой девушке немногим больше двадцати, а у неё уже ребёнок, - её голос затих, и голова наклонилась к чашке. - Сейчас нормальные пары-то не заводят детей, а тут девушка уже с ним, - она вздохнула и окончательно перешла на шёпот. - Наверное, не такого ты ожи…
        - А он забавный, - улыбаюсь и поворачиваюсь в попытке найти Эдгара. - Прикольный малый.
        Вроде как его голова выглядывала из-за края дивана.
        Не знаю.
        Перед глазами однотипная серая пелена.
        - А? Ч-что? - девушка подняла голову.
        - Ухи заложило?
        - Н-нет, - по-детски помотала головой Вайолет и, казалось, крепче сжала кружку.
        - А вот у меня да, - вздыхаю и ещё пуще растекаюсь по стулу. - Да, я и впрямь не ожидал, что у тебя сын. И не мне судить, но я посужу - ничего плохого в этом нет. Слышал по телеку, что всё больше и больше молодых парней принципиально даже не смотрят в сторону девушек с годовасиками. Ты, наверное, на этой же информации основывалась.
        - Угу, - кивнула она.
        - Я, наверное, то самое исключение в лице одиннадцати процентов. Мне дети нравятся. Прикольные типочки, - девушка вновь подняла голову. - И нет, я не педофил. Просто… реально прикольные. Если им дубинку в руки дать, получатся гремлины. Забавно.
        - Ясно… - судя по всему, девушка улыбнулась.
        Если так подумать, то к детям я и впрямь отношусь очень даже хорошо. Наверное, всё из-за не самого удачного прошлого.
        Чего только стоит Адам - источник почти всех проблем в ЭндГейме.
        И, что самое главное - не жалею ведь. Пока с ним и его семейкой всё хорошо, я буду считать спасение принца более чем верным решением.
        - Только вот… - пробубнила девушка. - “Он приёмный”.
        - А?
        - “Эдгар мне не родной. Грубо говоря, я его украла”.
        - И-и-и… зачем?
        - “Он умирал. Я была в третьем круге и своими глазами видела его семью. Поверь, уж лучше жить с одинокой девушкой, у которой долгов больше дохода, нежели с родителями, где мать работает шлюхой прямо в доме и каждый день терпит избиение и изнасилование мужа”, - Фиалка отпила из кружки. - “И знаешь что? Они всё ещё живут вместе. Жена не ушла - её сдабривают подарки любимого”, - она на секунду задумалась. - “А знаешь, чего оказалось достаточно, чтобы растопить девичье сердце?”
        - Откуда ж…
        - “Очередная доза наркоты, купленная на её же деньги”, - девушка вздохнула. - “Теперь понимаешь, зачем я его украла? Просто взяла и унесла плачущего от голода ребёнка, пока родители блевали в луже собственного дерьма”, - она отклонилась на спинку стула. - “Вот так”
        - Что-ж… - я призадумался. - Теперь понятно. Но на самом деле, я бы в любом случае ничего против не сказал. Если ты решила так сделать, то, наверное, это правильно. Я тебе полностью доверяю.
        - Спасибо, - кивнула девушка. - “Я житель второго круга. Если узнают, что у меня ребёнок, то его отправят в детдом третьего”.
        - Лучше оставь, - тут же ответил я.
        - И я о том же.
        Вновь повисло молчание. Каждый обдумывал услышанное.
        - Что ж, не такие уж мы и разные, - наконец прерываю я тишину.
        У неё Эдгар, у меня Адам и безымянная девочка. Два сапога пара, видимо.
        - А? - поднимает она голову. - Ты о чём?
        - Да так. Мысли вслух. Ты лучше скажи, какого чёрта я проснулся у тебя на кровати?
        - А ты против?
        - Не сказать, чтобы против… - почесал я затылок. - Но вопросы это вызывает.
        - “Дорогой, это было нечто. Ты просто великолепен в постели. Теперь у меня язык не повернётся тебя котёнком назвать”.
        - Великолепен в трусах, штанах и ботинках? Великолепно храплю? Ну, наверное, тебе виднее.
        - Тфу ты. Хоть бы подыграл. Я ему вон чё, а он мне вон чё. Чтоб ты знал, дорогой, мы всё ещё на свидании, ага?
        - Вайолет… - я вздохнул. - Я, конечно, не против подхватить твоё игривое настроение и, более того, не против посмотреть, чем это всё закончится, но есть две проблемки. А - тут ребёнок. Б - я, твою мать, ослеп!
        - Ч-что?
        - Я не вижу твоего лица, не чувствую конечностей и мне с трудом удаётся ровно сидеть. Ты не представляешь, что сейчас творится с моим телом.
        Я не стал дальше рассказывать, но проблем куда больше, нежели простое онемение тела.
        Чтобы дышать, мне нужно отдать соответствующую команду. Чтобы моргнуть - тоже.
        А чтобы не обмочиться, нужно каждое мгновение отдавать себе отчёт, что ты сдерживаешь мочевой пузырь.
        Все операции, которые раньше принимало на себя подсознание, я теперь делаю самостоятельно.
        - П-прости, я не зна… - Вайолет едва не подскочила, чтобы ко мне подбежать.
        - Не стоит, - поднимаю руку. - Всё в порядке. Мне не больно и не тяжело, однако, такое состояние оставлять нельзя. Как минимум потому, что я даже не представляю, чем оно вызвано. Я не помню ничего, что происходило после посещения кафе. И поэтому, пожалуйста, расскажи всё, что знаешь.
        - Вообще ничего? - понизила тон девушка. - Даже… - она прервалась. - Ладно, слушай.
        История не заняла много времени.
        Сразу после кафе до меня домогались, согласно уговору - рассказывая этот момент, к слову, Вайолет улыбалась, что не могло не вызывать у меня радость - затем спуск к похабным львам и стрельба у аттракциончика. Затем последовала отключка, лечение у Эйнштейна и решение о перевозке меня в дом Фиалки.
        Почему именно к ней? Без понятия. Но, видимо, так надо.
        - Ты, конечно, вёл себя странно, но… - Фиалка тщательно обдумывала каждое слово. - Но ничего, о чём можно было бы переживать. Просто немного медлил с ответами, но в целом, твоё поведение не сильно-то и отличалось от прежнего, - она вновь призадумалась. - Разве что…
        - М?
        - Да нет, ничего. Просто во время стрельбы ты всякую ахинею нёс.
        - Какую же?
        - Да о всяком. Неразборчивый бред.
        - Что ж, возможно. Прости, если я там что-то не то говорил. Вообще ничего не помню.
        - Да не переживай. Всё нормально… - и вновь молчание. - Но! - едва не вскрикнула она.
        - О хоспаде, - едва не испугался я.
        - Что-то непростительное ты всё же успел ляпнуть. Штраф - сердечко.
        - Весь твой, - похлопал себя по груди ладошками. - Только это… не сейчас. Нужно на ноги встать, и всё такое.
        - Ну да, ну да, - процедила Фиалка.
        - Это правда, между прочим, - вздыхаю и с трудом встаю на онемевшие конечности. - Ладно, мне пора придушить лысого друга.
        - Эй, постой! - подскочила Вайолет. - Ты куда в таком состоянии?! Садись, живо!
        - Да нет, со мной всё… - я сделал пару шагов и врезался в острый угол стены. - Твою ма… - в попытке устоять, обхожу препятствие и ногой запинаюсь о тумбочку, вновь едва не падая.
        - Стоять! - девушка подбегает и хватает меня за локоть. - Никуда я тебя не отпущу!
        - Мне надо к…
        - Пошёл ты нахер, надо ему! Тебя к батарее привязать?!
        Я остановился. Вайолет права - мне не дойти.
        - Пожалуйста, вызови такси. Мне срочно нужно к Альберту! Он меня лечил, и он должен знать, как это исправить.
        - Хорошо, - она на удивление быстро соглашается. - Эдгар, ты за главного. Охраняй дом!
        - Х-хорошо… - сказал мальчик со всё того же дивана. - А с ним всё будет хорошо?
        - Не переживай, чувачок. Придётся погонять одного лысого приятеля, и тот меня сразу же вылечи…
        - Ты придурок, что ли? - зашипела Вайолет.
        - Ну… ну ладно, - без особой уверенности ответил Эдгар. - Приходи ещё.
        - Обязательно, - улыбаюсь я и ощущаю крепкую девичью хватку.
        Она подошла ещё ближе и обхватила локоть обеими руками.
        - Я тебе помогу спуститься.
        - Ти моя-то, - вновь улыбаюсь я. - Чтоб я без тебя делал.
        - Аналогично, Артур, аналогично.
        Под аккомпанемент теплоты прикосновений и всё ещё стоящего аромата шампуня мы спустились по подъезду к аккурат подоспевшему такси.
        И не знаю почему, то ли из-за целого дня свидания, то ли из-за пресловутого аромата и сопения на ухо, но весь этот спуск я думал лишь о девушке.
        И большую часть мыслей занимал диалог на кухне.
        “Тогда получается, что немалая часть финансовых проблем у неё именно из-за ребёнка. Но она всё равно решила вытащить его из того дерьма”.
        - Нда-уж, - вздохнул я и вновь взглянул на спутницу.
        - Что? - девушка помогла усесться и обошла машину чтобы устроиться рядом.
        - Не надо. Меня Альберт встретит.
        - Точно?
        - Да.
        - Точно?!
        - Да точно, точно.
        “Так уж и быть - и впрямь попрошу его встретить”.
        - Ладно, - вздохнула девушка. - С тобой всё будет хорошо?
        - Надеюсь. Ну уж точно не умру.
        Вайолет притихла.
        - Да не переживай. Лысый поставит меня на ноги. Всё будет окей, - одной ногой я вылез из машины и неожиданно схватил поникшую девушку за щеку.
        - Ау, - айкнула она.
        - Не расстраивайся. Всё хорошо, - улыбаюсь и вновь сажусь обратно.
        - Ладно, - вновь вздохнула девушка.
        - Эх, Вайолет-Вайолет…
        - Что?
        - Нравишься ты мне.
        - А?
        - Я не настолько идиот, чтобы не замечать твои чувства. Должен поздравить: у тебя почти получилось. Постарайся прожить ещё недельки две, и думаю, твои старания окажутся не напрасны.
        - П-погоди. Ты о…
        - Езжай, - приказываю я искусственному интеллекту, и дверь тут же захлопывается.
        Девушка принялась колотить в окно и, видимо, приказывать разблокировать двери обратно, однако машина лишь тихо завелась и поехала до больничного отделения АльтерИнк.
        Путь оказался недолгим, ибо девушка не поскупилась на самый дорогой, а по совместительству быстрейший тариф.
        На остановке для персонала уже стоял здоровенный мужик со шрамами на сияющей лысине.
        - Ай, да не слепи так, - прикрыл я глаза. - Кепку бы надевал, что ли.
        - Ха-ха, смешно, инвалид, - он помог мне встать и повёл в сторону здания.
        - Ладно, шутки в сторону. У меня много вопросов.
        - На которые ты получишь ответ. Давай только до кабинета дойдём.
        Мы дошли.
        - Что ж, слушаю, - я сел на кресло у стола главврача.
        - Расскажи, что помнишь.
        - Я думал, это ты мне истории прикольные расскажешь. Тебе же Вайолет всё выложила, не так ли?
        - Нужна твоя версия.
        - Што ш… - я соединил пальцы.
        Зайти пришлось с самого начала - аж со встречи с девушкой.
        - Што ш… - соединил пальцы Альберт. - Нам пиздец.
        - А? - не понял я юмора.
        - Ну, конкретно тебе, скорее всего, да.
        - Ты… о чём?
        - Скажи, ты видел подозрительных людей в последнее время?
        - Ну-у… - призадумался я. - Много, на самом деле.
        - Когда ты смотрел на кого-то из них, у тебя не возникала ассоциация с…
        - Сука… - сразу же понял я.
        - Да, ты всё понял. Тебя выследила Джина. И в кафе именно она тебя и отравила.
        - И зачем? - я потёр глаза.
        - Для проверки. Яд, видимо, разработан специально для этого. Так, чтобы восстановиться могли только мы.
        - И теперь, когда она увидит меня в здравии, то сразу же поймёт, что я есть я.
        - Именно, - кивнул Альберт.
        - Нам пиздец…
        - Теперь вопрос обнаружения - вопрос времени, а не вероятности. Тебя сто процентов поймают.
        - Это плохо. Это очень плохо, Альберт! Мы в шаге от исполнения плана!
        - Сколько планируешь заниматься своей хернёй?
        - Недели две, может быть. Может чуть больше. Но… - во рту вновь чувствовался горьковатый привкус.
        - Долго.
        - Да. В нынешней ситуации - долго. Я должен расправиться со всеми планами в ЭндГейме меньше, чем за неделю, - и без того обессиленное тело обмякло на стуле.
        “Что ж такое-то. Любой из миров мне не рад. Там проблемы, здесь ещё хуже…”
        - Ладно, а что там с моим овощным состоянием? Почему я ослеп и едва двигаюсь? Почему, чёрт возьми, мне нужно осознанно дышать?
        - Всё тот же нейро-вирус, пущенный вместе с ядом. Он не уничтожил мозг полностью, а лишь некоторые части в нём. Те, которые частично способен восстановить акселератор путём постоянной активности этих участков. Говорю же, обычный человек от такого не восстановится. Но ты, благодаря ноль-тридцать-второму, этот мозг буквально изнутри видишь. Видимо, предустановки в процессоре реанимировали тебя, просто не давая голове потухнуть окончательно.
        - И когда это пройдёт? Когда я хоть что-то видеть начну?
        Альберт вздохнул и откинулся на спинку стула, задирая взгляд в потолок.
        - Никогда, - ответил он.
        - Ч-что?
        Мир на мгновение рухнул.
        - В… в смысле?
        - В прямом, Артур. Ты инвалид. Навсегда.
        Авенир
        - Нет, - помотал я головой.
        - Что “нет”? - нахмурился Альберт.
        - Это невозможно. Как я могу навсегда остаться инвалидом, если у тебя в капсуле нанороботы, способные исцелить любую болезнь?
        - Ну вот так. Нормальное функционирование твоего мозга возможно лишь с постоянным напряжением. Нейро-вирус всё ещё в твоей голове, и никуда он не делся. Я лишь не дал тебе окончательно превратиться в овощное рагу. Впрочем, тут также огромная заслуга Вайолет. Если бы она промедлила и привезла тебя на полчаса позже - Артура можно было бы подавать беззубым старичкам. Ты замедлил распространение вируса, Вайолет вовремя привезла, а я окончательно его остановил. Но если ты не будешь поддерживать мозговую активность, то все старания окажутся напра…
        - Да не может, блять, быть! - я подскочил и ударил кулаком по столу. - Я могу копировать сознание, менять тела и завтра получу доступ к миллиардам! Какого хера я не смогу излечиться от сраного вируса в голове?!
        - Я понимаю, у тебя эмоции, но постарайся прийти в себя. Я уже думал над всеми вариантами, и поверь, нет ничего лучше, чем просто исполнить план в текущем состоянии.
        - Но у меня дела не только в ЭндГейме! Ты предлагаешь ходить по городу в полуживом состоянии без возможности увидеть хотя бы на два метра вперёд?! - я едва сдерживался, чтобы не заорать во всё горло.
        - Да, - отрезал Альберт.
        Томный и низкий голос врача вмиг вернул меня обратно на землю, от чего ноги подкосились, и я упал обратно на стул.
        - Чтобы ты нормально прижился к мозгу, нужен акселератор. Тут два варианта: искать готовое тело или искать человека без ускорителя и ставить его здесь.
        - Ну и в чём про…
        - Включай голову. Они знают, что ужиться ты сможешь только с акселератором. Именно поэтому тело Артура и попало под прицел. Переместишься в другое тело - они сразу же узнают. Ко всему прочему, придётся менять и модуль, ибо без него в ЭндГейм не попадёшь, верно? - он со вздохом встал и подошёл к окну. - А ставить модуль на тело без него - ещё хуже. Уж подобное-то они наверняка без проблем отследят. То же и с заменой мозга на роботизированный - отследят.
        - Твою мать… - я потёр глаза. - А есть другие методы лечения этого вируса?
        - Нет. Только замена мозга.
        - Хорошо, а почему тогда не поменять внешность и хотя бы сбить Джину со следа?
        - Думаешь, с новым лицом она тебя не отследит? Имплант тот же, запах тоже, а остальное для неё не проблема.
        - И получается, я навсегда останусь инвалидом?
        - Пока существует Атараксис - да.
        - Дерьмово…
        - Дерьмово.
        Воцарилась тишина. Каждый обдумывал сложившуюся ситуацию.
        Внутри всё кипело, нагревалось и готовилось вот-вот взорваться от постоянного стресса и гнева. Но я понимал, что ничего этим не добьюсь, и потому старался погасить все эмоции.
        “Дерьмо…” - я сжал кулак. - “Как же вас не хватает. В такие моменты я привык полагаться именно на вас, но теперь мне нужно справляться с желаниями самому. Никаких советов, никаких голосов…”
        - Ладно, ничего уже не поделать, - вздыхаю я и поднимаюсь с кресла.
        - Постой, - подскакивает Альберт и убегает в другую комнату.
        Я нахмурился, простоял пару секунд и опёрся о стол, сжимая челюсть и едва сдерживая очередной крик.
        “Меня называли Богом. Меня боялись и где-то даже молились. В моих силах было спасти или уничтожить миллионы людей”, - глаза взмокли от обиды. - “А теперь я не могу простоять и трёх секунд без опоры. Поганый, никчёмный кусок дерьма!”
        Обида сменялась гневом.
        “Дерьмо. Дерьмо-дерьмо-дерьмо!” - внутри что-то пробуждалось. - “ПОГАНОЕ ДЕРЬМО!”
        Всё освещение в комнате замигало, а двери открылись и тут же захлопнулись.
        - Вот это те… - прибежавший Альберт остановился на полпути и посмотрел на мигающие лампы. - Эй, это твоих рук дело?
        Я вздохнул и расслабил челюсть.
        “Погибло семь человек”, - через камеры наблюдения удалось подсчитать жертвы. - “И всё из-за секундной слабости. Не сдержал эмоций”.
        - Да, прости, - сказал я. - Проверял работоспособность импланта.
        - Ничего же не произошло?
        - Нет конечно.
        - Ну и хорошо. А то получится как с Авророй и Эмилией в детстве. Нехорошо будет.
        “Эмилией, значит…”
        А я и забыл, что Альберт всё ещё думает, что мы привязаны к сестре из-за чувства родства.
        Да я и сам так думал до сегодняшнего дня.
        “ЭЙ, ЭТО…” - послышался голос в голове. - “ЭТО ЧТО ТАКОЕ? ЧТО ЭТО ЗА МЕС…”
        “Закрой рот”, - я мотанул головой и вновь усыпил Гнев.
        - Ну, короче вот, - протянул Альберт предмет, похожий на обрубок ветки в форме пистолета, какой я игрался в детстве.
        - И чё это? - принимаю подарок и с подозрением на него хмурюсь.
        - Нажми на кнопку под большим пальцем
        Я слушаюсь.
        Из противоположного конца выскакивает тёмно-синяя палка.
        - Это что, трость? - задираю бровь.
        - Именно! - почему-то улыбается Альберт.
        - Это, по-твоему, смешно? - отодвигаюсь от стола и опираюсь на рукоять.
        - Нет. Это радость за самого себя, глупенький. Круто же выглядишь!
        “Хм-м-м…” - модулю удаётся подключиться к управлению тростью. - “А это и впрямь удобно. Она ещё и регулируется, как душа пожелает”.
        - Выгляжу как инвалид.
        - Пафосный инвалид! Такой, знаешь… м-м-м… загадочный волшебник, потерявший возможность передвигаться, но получивший знания и силу… - протянул он и мечтательно задрал голову.
        - Я бы предпочёл быть лошарой очкариком, нежели пафосным инвалидом, - вздыхаю и делаю шаг. - Однако, и впрямь помогает. Теперь хоть передвигаться вдалеке от стен могу. Спасибо.
        - Могу ещё робота дать, но его придётся вернуть.
        - Да не надо. Мне же теперь без зрения придётся передвигаться, верно? Если будет робот везде водить, то быстро привыкну и без него уже ничего не смогу. Нужно привыкать самому со всем справляться.
        - Как знаешь, - пожимает плечами доктор. - Что ж, удачи. Всё, что тебе остаётся - завершить планы в ЭндГейме и не попасться. Старайся не выходить на улицу, нигде не светиться и не привлекать внимания.
        - Да понимаю я… понимаю, - вздыхаю и подхожу к двери, на пару секунд задумываясь об одной фразе Альберта. - Слушай, а ты помнишь, почему мы так любим Эмилию?
        - Потому что она, можно сказать, наша сводная сестра. А что?
        - Да нет, ничего. Простые провалы в памяти. Я почти всё восстановил с помощью Фиалки, но какие-то пятна оставались. Сейчас нет. Спасибо.
        - А, ну да, я предполагал, что такое возможно, - он подошёл к двери. - Удачи. Мы все исполнили свою часть плана. Остался ты - ключевое звено.
        - Да, понимаю, - шепчу я. - Теперь всё зависит от меня.
        - Не подведи.
        Дверь закрывается и разделяет нас с Альбертом.
        - Не подведу, - отвечаю в пустоту.
        Простояв несколько секунд, я вздыхаю и подключаюсь к камерам видеонаблюдения.
        “Раз не могу видеть своими глазами, придётся чужими”, - быстро нахожу себя в прямом коридоре и делаю шаг. - “Но твою мать, как же неудобно!”
        Мало того, что я хромающий обессиленный инвалид, так ещё и передвигаться приходится от третьего лица с не самым удобным ракурсом.
        “Однако, выгляжу я и впрямь круто”, - с трудом делаю пару шагов и врезаюсь в кресло, не сумев вовремя оценить расстояние до мебели.
        Спустя полчаса страданий и мучений мне удаётся слегка приноровиться к мерзопакостному управлению от третьего лица и выбраться из больницы на улицу. Удивительно, но на пути я никого не повстречал.
        Чего, естественно, нельзя сказать об оживлённой центральной площади.
        “Боже-е-е…” - брови полезли на затылок от вида с камеры на столбе. - “Какой же будет позор…”
        Если я по пустой больнице с трудом ходил и не падал - при всём при том считая это невероятным успехом и всячески себя нахваливая - то что будет сейчас?
        “Готов поспорить, что магнитный конец трости уткнётся минимум в три задницы”, - я всмотрелся в самого себя и ближайшее окружение. - “Жаль, что никто спорить со мной не хочет”, - делаю шаг и тут же врезаюсь в незамеченную почему-то женщину.
        - Ой, простите, - процеживаю сквозь зубы.
        “Это Джина?!”, - в голове что-то щёлкает, и я с едва сдерживаемой яростью просматриваю запись с той же камеры наблюдения, с какой умудрился не заметить девушку, - “Нет, вряд ли. Она здесь и до этого стояла. Я просто не заметил”.
        - Вам помочь? - хмурится курящая блондинка в офисной одежде.
        - Нет, спасибо. Просто хромаю на правую ногу, вот и запнулся.
        - Ну ладно, - она сделала затяжку и отвернулась.
        “Дерьмо!” - вновь сжимаю челюсть от злости и обиды. - “Я не могу нормально ориентироваться через камеры!”
        Медленный вздох позволяет взять эмоции под контроль и сделать очередной шаг.
        Затем второй.
        Стараясь уследить за людским потоком, я так же безостановочно смотрю себе под ноги.
        “Какой же…” - запинаюсь. - “Кусок…” - через пару секунд врезаюсь в идущего прямо на меня человека. - “БЕСПОЛЕЗНОГО ДЕРЬМА!”
        СЕКУНДА РАЗГОНА АКСЕЛЕРАТОРА
        Слишком много переменных. Мне нужно двигаться самому, смотреть через почти ослепшие глаза и одновременно просчитывать движение толпы с помощью трёх камер с разных ракурсов.
        ДВАДЦАТЬ ПЯТЬ СЕКУНД РАЗГОНА АКСЕЛЕРАТОРА
        Я не могу. Слишком сложно для обычного человеческого мозга. Каждый раз, как я пытаюсь всё просчитать, несколько препятствий словно исчезает из поля зрения и появляется лишь в последний момент - достаточный, чтобы среагировать и не упасть, но слишком поздний, чтобы не запнуться вовсе.
        И каждый раз, стоит потерпеть неудачу, эмоции берут верх и порождают желание вопить во всё горло и убивать каждого стоящего рядом человека.
        Вопить от беспомощности и обиды.
        Наверное, нет печальней зрелища, чем трескающаяся гордость Божества.
        ОТКЛЮЧЕНИЕ АКСЕЛЕРАТОРА
        Печальней и для самого Божества.
        СЕКУНДА РАЗГОНА АКСЕЛЕРАТОРА
        И всё, что ему остаётся - на время вернуть свой статус и силу.
        ДВАДЦАТЬ ДВЕ СЕКУНДЫ РАЗГОНА АКСЕЛЕРАТОРА
        ОТКЛЮЧЕНИЕ АКСЕЛЕРАТОРА
        .
        СЕКУНДА РАЗГОНА АКСЕЛЕРАТОРА
        Когда ускоритель разгоняется на минуту - я способен перемещаться в голову другого человека, две - целые районы попадают под мой контроль, три - города.
        Но только до минуты я могу спокойно справляться с его управлением.
        И этого достаточно, чтобы просчитать элементарный людской поток.
        Стоило мне включить Акселератор, как на протяжении всего пути до дома я так ни разу и не запнулся.
        Отключать на подходе к тридцати секундам и вновь его включать - большего и не надо.
        Однако, вместе с благословением огромных вычислительных мощностей нейромодуля приходит и проклятье - я неосознанно начинаю видеть и узнавать то, что мне никоим образом не нужно.
        Например, стоило сконцентрироваться на случайном прохожем у пешеходника, как я узнал, что в ЭндГейме через пять дней у него запланировано свингер-пати с гномами.
        Хотелось бы мне это узнать? Отнюдь. Однако, увы, ещё одна завеса тайной вселенной для меня приоткрылась.
        - Попали в очередную передрягу, господин? - спросил дворецкий и принял протянутый нож, от чего стоящий рядом проходяга нахмурился и поспешил поскорее покинуть высотку.
        - Как видишь, - пожимаю плечами. - Зато замечательно выгляжу. Пафосно.
        - Это да. Словно пыточных дел мастер. Вам бы двух прислужников для большего образа.
        - Обойдусь, пожалуй, без них. Но спасибо.
        - За правду не благодарят, сэр, - кивнул он и продолжил протирать бокал.
        Постоянный стук трости и звук волочащейся по полу ноги сопровождал меня на всём пути от кабинета Альберта, однако в тишине коридоров высотки он стал наиболее заметен.
        И, под постоянное напоминание о бесполезности собственного тела, я наконец добрался до квартиры.
        “Боже, ну наконец”, - вздыхаю и захожу в столь ожидаемое помещение. - “Так-с… поиск цели…” - зачем-то щурюсь и подключаюсь ко всем камерам наблюдения. - “Ага, цель дрыхнет”.
        Девушка как лежала на диване перед телевизором, так и лежит, на сей раз в позе хоронимого трупика.
        “Ну надо же, поела”, - улыбнулся я от вида вскрытого контейнера.
        Заглядываю в записи с камер и узнаю, что она легла на диван за пару минут до моего прихода и сейчас, видимо, сидит в ЭндГейме.
        - Эх, Ева-Ева… - я улыбнулся и прошёл мимо. - Сколько же ты с Эмилией принесла нам проблем.
        В последний момент, перед тем как зайти в комнату с капсулой, я всматриваюсь в лицо спящей девушки.
        Девушки, что как две капли воды похожа на Еву.
        Именно поэтому Авенир в неё так быстро влюбился - образ Эмилии всё ещё сидел в недрах сознания. Она невольно напоминала ему одного из двух людей, кого он бы хотел назвать семьёй до попадания на Атараксис.
        Если поставить Еву рядом со взрослой Эмилией и показать незнакомому человеку, то он не усомнится в их родстве - настолько они похожи.
        Поэтому каждая копия моего сознания считает Эмилию родным человеком - просто потому, что она похожа на первую и единственную любовь Авенира.
        И я считал так же.
        И продолжил бы считать, если бы не вирус, погрузивший меня в самые недра памяти.
        Никто, наверное, кроме меня, и не помнит всё произошедшее в бункере.
        А Авенир помнит.
        Я помню.
        Как и помню цель, поставленную перед разделением сознания на Тьму и Свет.
        И стоило им слиться воедино, как истинная моя личность вернулась. Теперь я единственный знаю, чем может обернуться медлительность и неуверенность.
        Однажды я потерял всё из-за простой нерешительности.
        И больше этого допускать не собираюсь.
        Похоть - 5
        “ПОДХОДИТ, ЗНАЧИТ, КО МНЕ ДРУЖБАНЯ И ГОВОРИТ: «ПРИКИНЬ, Я ТЁЩЕ НАСОБИРАЛ ТРИ ВЕДРА ГРИБОВ». А Я ТАКОЙ: «А ВДРУГ ОНИ ЯДОВИТЫЕ?». А ОН ТАКОЙ: «А ПОЧЕМУ ВДРУГ?»”
        Повисло молчание.
        Мимо пролетела муха.
        Я чувствовал испанский стыд.
        “КАКОЙ ЖЕ ТЫ ПРИДУРОК…” - вздохнул Гнев.
        “НУ СМЕШНО ЖЕ!”
        “ПОЧЕМУ Я НЕ УМЕР…” - хныкал Лень.
        Эх, я дома.
        - Привет работягам, - говорю я и поднимаюсь с земли.
        “О-О-О-О-О-О-О-О-О-О-О-О”, - сразу же закричал Тщеславие. - “МАКСВЕЛЛ, ЗДАРОВА. НАКОНЕЦ ТЫ ПРИШЁЛ. ЭТИ ПРИДУРКИ ВООБЩЕ ПРИКОЛОВ НЕ ПОНИМАЮТ. Я УЖЕ С УМА СОШЁЛ В ТАКОМ ОБЩЕСТВЕ!”
        - Я тоже рад тебя видеть, - вздыхаю и выглядываю из палатки. - Сколько я проспал?
        “БОЛЬШЕ СУТОК”, - отвечает Гнев.
        - Ктул меня прибьёт…
        “ОН, КСТАТИ, ЗАГЛЯДЫВАЛ”.
        - Серьёзно? Зачем?
        Сияло солнышко. Двухголовые птички прыгали с ветки на ветку и обсуждали насущные демонические проблемы. Мистер Корова играл в карты с Арионисом и только что разыграл козырного туза.
        В ответ ящер съел карту.
        - Что ж, значит, без тузов играем… - вздохнул Корова.
        Арионис шлёпнул языком по глазу и съел вторую карту.
        - И без вольтов… - вновь вздохнул минотавр.
        “Эх… дом…” - улыбнулся я. - “Ну так что там по Ктулу? Чё он приходил?”
        “НАВЕРНОЕ, ПОТОМУ ЧТО ТЫ ТЕЛЕПОРТИРОВАЛСЯ И УБИВАЛ ДЕМОНОВ?”
        - Чё? - ответ я воспринял в штыки.
        “ВСТАВАЛ, БРАЛ МЕЧ И ПРОВАЛИВАЛСЯ В ЗЕМЛЮ”.
        - Чё?!
        Корова заметил мои возмущения и повернулся в сторону палатки.
        “А ПОТОМ ВЫПРЫГИВАЛ ИЗ ЗЕМЛИ НА ДРУГОМ КОНЦЕ ИНФЕРНО И УБИВАЛ ВСЕХ ПОДРЯД. ТАМ, ГДЕ МЫ ОКАЗЫВАЛИСЬ, ВСЕГДА КТО-ТО СРАЖАЛСЯ. А ПОТОМ ПРИХОДИЛ ТЫ, И СРАЖАТЬСЯ БЫЛО УЖЕ НЕКОМУ. ПРАВДА, СТОИТ ПРИЗНАТЬ, В ЖИВЫХ ТЫ ВСЕГДА ПАРОЧКУ ДЕМОНОВ ОСТАВЛЯЛ”, - продолжил пояснять Тщеславие.
        “Да твою мать…” - хотелось заплакать и лечь обратно. - “Вернулся, называется”.
        - Хозя-я-я-я-я-ин, - Мистер вскинул руки и со всех копыт побежал ко мне.
        - Привет, дружище, - ловко уклоняюсь от порыва обнимашек и пропускаю тушу мимо себя. - Что нового?
        Минотавр едва остановился в сантиметре от палатки и повернулся ко мне.
        - Арионис сожрал все карты; Адам не хочет есть брокколи и кабачки. В целом - всё, - он, как всегда, держал ладошки у груди.
        - Что ж, это, пожалуй, хоро… - улыбка медленно ползла вверх.
        - А ещё вы проваливались сквозь землю и возвращались весь в крови.
        - Да ёп вашу, - как ползла, так и сползла.
        “Видимо, это тот случай, когда ИИ берёт спящее тело под контроль. Но тогда каким образом он научился телепортироваться?” - размышления проносились одно за другим.
        - И что, вас это не удивляет? - спрашиваю у Коровы и подошедшей ящерки.
        - Ну, подобные вам, хозяин, часто во сне двигаются.
        “Стало быть, они прекрасно в курсе о существовании игроков”, - взгляд упал на лежащего Второго-жука. - “Хотя, чего тут удивляться - Ктул что-то такое упоминал”.
        - А телепорты вас не смутили? - спрашиваю у химер.
        Ящерица хлопнула языком по глазу.
        - Нет конечно, господин. Мы же не знаем предела ваших сил.
        - А насчёт крови на мече и руках?
        - Любое ваше решение - верное решение. Раз вы кого-то убили - значит, так надо.
        - Ну да, действительно, - вздыхаю я. - На этом новости заканчиваются?
        - Ну, вроде да.
        - Замечательненько, - хлопаю в ладоши и выдвигаюсь приветствовать остальную часть лагеря.
        “А теперь вы объясняйтесь”.
        “ЕСЛИ БЫ МЫ ХОТЬ ЧТО-ТО ЗНАЛИ - ТАК ПРОСТО БЫ НЕ ТРЕПАЛИ. ШАНТАЖИРОВАЛИ БЫ И ТОРГОВАЛИСЬ, НО ТОЧНО НЕ РАССКАЗЫВАЛИ ЗА ПРОСТО ТАК”, - откликнулся Гнев.
        “И всё же, сказали вы слишком мало”.
        “ДА ЧТО ЗДЕСЬ ГОВОРИТЬ? РАЗ ПЯТЬ ЗА НОЧЬ ТЫ ВСТАВАЛ, БРАЛ В РУКИ МЕЧ И ПРОВАЛИВАЛСЯ ПОД ЗЕМЛЮ”.
        “Вот просто брал и проваливался?”
        “НЕ ПРОСТО”.
        “А как?”
        “СО ВКУСОМ”, - я не видел лица Тщеславия, но уверен, сейчас его рот кривился в садистской улыбке.
        Очевидно, он растягивает диалог.
        Очевидно, чтобы доводить Лень.
        “Давай серьёзно”.
        “НЕ, НУ НА САМОМ ДЕЛЕ - ПРОСТО БРАЛ И ПРОВАЛИВАЛСЯ. ЗАТЕМ ТЫ ГДЕ-ТО ВЫПРЫГИВАЛ, КАКОЕ-ТО ВРЕМЯ ЖДАЛ, ПОКА ВСЕ ОБОСРУТСЯ С АЛОГО ТУМАНА И ТВОИХ СВЕТЯЩИХСЯ В НЁМ ГЛАЗ, БРАЛ МЕЧ И ШЁЛ ВСЕХ КРОМСАТЬ. КАК ЗАКАНЧИВАЛ - ПРОВАЛИВАЛСЯ ОБРАТНО”.
        “А ты случаем не знаешь, кто был моим врагом?”
        “ВРАЖДУЮЩИЕ ДЕМОНЫ. ПАРУ РАЗ БУРЫЕ С АЛЫМИ, ОДИН РАЗ ЖУКИ С РАСТЕНИЯМИ. ВИДЕЛ БЫ ТЫ, КАК ОНИ ОРАЛИ И ЗЛИЛИСЬ НА ТЕБЯ, ХЕ-ХЕ”.
        “Что ж, это херово, потому что именно к бурым мы и направляемся. А по моим планам, мы должны втереться к ним в доверие. Будет нехорошо, если кто-то из сбежавших окажется приближённым к королю”.
        “ИЩИ ПЛЮСЫ, МАГНУС! ЗАТО ТЫ НЕ ХОЧЕШЬ КУШАТЬ!”
        “Это да”, - я похлопал себя по животу. - “Гнев насыщает”.
        Я сажусь на привычный пенёк и открываю окно с навыками в надежде увидеть там изменения от пережитых во сне боёв.
        Естественно, ничего не поменялось.
        “Видимо, портальный секрет ещё предстоит узнать”.
        Итого у нас четыре проблемы: телепорты, договор с Бурыми, война с Алыми и поиск выхода из Инферно.
        Хоть список и небольшой, однако при его составлении я едва не включил шанс задохнуться в капсуле от необходимости осознанно дышать.
        Ещё бы - доверить жизнь простому скрипту, написанному за пару секунд.
        Чтобы решить проблемы с отлынивающим мозгом, я не придумал ничего лучше, чем заложить отключенные жизненно важные основы в акселератор и отдать это под контроль простой программки. Двадцать пять секунд работы - отключение; секунда ожидания - включение.
        Просто?
        Просто.
        Работает?
        Надеюсь.
        Однако выбора у меня не было.
        - Что ж, просто сидеть смысла нет, - я вздыхаю, тереблю уродца Цепеша за ушком и встаю с пенька. - Второй, скажи Адаму, что я хочу в деревню.
        Пара секунд ожиданий, и передо мной открывается портал.
        Жду ещё несколько секунд.
        - Видимо, забирать меня никто не собирается, - бормочу себе под нос и бросаю взгляд на скучающий в палатке Гнев.
        Как всегда секундная слепота на сей раз порождает внутри тревогу. На мгновение показалось, что я возвращаюсь к состоянию беспомощного инвалида.
        Однако секунда прошла, и я отчётливо увидел телепортирующегося от сестры Адама.
        “Пронесло”, - вздыхаю и улыбаюсь.
        - Макс! - мальчик перемещается за спину и вцепляется в плащ.
        - Макс! - сереброволосая девушка вскрикивает и с улыбкой на лице к нам подбегает.
        - Макс, скажи ей! - Адам тыкал пальцем в сестру.
        - Ничего мне не надо говорить, - её настроение тут же сменилось на гневное. - Ешь, говорю!
        Девушка вытянула что-то зелёное и попыталась поймать брата за моей спиной.
        - Не буду! - он отпустил плащ, оббежал вокруг и снова за него схватился.
        Несколько секунд они так и продолжали водить хороводы вокруг ёлочки-Максвелла, пока деревце не устало от постоянного дёрганья за одежду.
        - Стоять! - прикрикнуло оно. - Что происходит?
        Все остановились.
        - Скажи ей! - вновь замахал рукой маг.
        - Макс, он балбес! - сказала сердитая принцесса.
        “Эх, дом…”
        - Ну и почему? - вздыхаю с улыбкой на лице.
        Что-то часто я стал вздыхать. Не к добру.
        - Он не хочет есть здоровую пищу, добытую трудом щедрых демонят!
        - Я ненавижу брокколи! Они невкусные и воняют!
        - Сам ты воняешь! - девушка вновь принялась бегать за братом. - Ради кого я это готовила?!
        - Да я лучше сдохну, чем буду есть твои брокколи и кабачки. Я ненавижу кабачки!
        Хоровод продолжился.
        Всё, что мне оставалось - закатить глаза, вздохнуть и посмотреть на синее небо.
        “Эх… облачка…”
        Наверное, зря я проснулся.
        Что здесь, что в жизни.
        - Макс, скажи ему, что овощи есть надо! - сестра остановилась перед лицом и попыталась в него вглядеться золотыми блестящими глазами. - Если он не будет их есть, то сам станет как овощ.
        “СКАЖИ ИМ, ЧТО ТЫ ЕШЬ КИШКИ ПОВЕРЖЕННЫХ ВРАГОВ, ХЕ-ХЕ”, - проснулся Гнев.
        “ХЕ-ХЕ, ДА, ТАК ИМ!” - подключился Тщеславие.
        Да…
        Лучше бы не просыпался.
        - А откуда, собственно, у вас брокколи и кабачки? Это же, вроде, земная еда, - решаю соскочить с темы.
        - А, ну так это, - ведётся глупенькая девушка. - В лесу растут. Их демоны нашли, сорвали и сюда принесли.
        - Как, кстати, у них дела? - обхожу принцессу и медленно топаю в сторону дома старейшины, наслаждаясь видом весёлой детворы и смеющихся старичков.
        - Ну, ты и сам видишь, - отвечает она. - Веселятся, смеются.
        - Да, контраст и впрямь заметен.
        Семейка двинулась следом - принцесса по левую руку, Адам как можно дальше от неё по правую.
        - О, кстати, смотри, чё могу! - останавливается мальчишка.
        - И что же? - так же останавливаюсь.
        Маг отстёгивает от ремня бурдюк, взмахом руки создаёт в земле небольшую ямку и выливает туда немного воды.
        - Ща-ща-ща, смотри, - склоняется над лужицей, выставляет в её сторону ладони и несколько секунд концентрируется.
        Рука мальчишки раскаляется докрасна, а вода тут же вскипает.
        - Воду кипятить, что ли, научился? - задираю бровь. - Круто, чай попьё…
        - Да нет же! - он трясёт рукой и сбрасывает магию. - Засунь туда руку.
        - Так там же горячо, - присаживаюсь на корточки.
        - Так в том-то и дело, что нет.
        Следуя просьбе, медленно окунаю часть пальцев в воду.
        - Я научился освящать воду и делать её целительной!
        - Хм-м-м… - задумался я. - А что она не остывает?
        - Пока не закопаешь - не остынет.
        - Поздравляю, ты создал фэнтезийный горячий источник.
        “Нет, ну я с него в шоке. Он и впрямь с книжек для подростков сбежал? Эпизоды с источником - в любое время. Суперсила - пожалуйста. Осталось пляжные купальники из огня создавать, и будет тебе счастье”.
        - Кого?
        - Большая горячая ванна в форме озерца.
        - Ванна… - нахмурился мальчишка и поднёс палец ко рту. - А это ведь идея! А то они в холодной моются.
        - Как ты вообще этому научился?
        - Фиг его знает. Иду такой, иду, и решаю научиться освящать воду.
        “Я херею”.
        - Ну ладно, рад за тебя. Больше вопросов нет. Можешь бежать.
        - Хорошо! - Адам отдал честь и телепортировался восвояси.
        - Эй, сто… - принцесса вскинула руку. - Р-р-р-р, - затем опустила и топнула ногой.
        “Беги, пацан. Брокколи с кабачками и впрямь ужасное сочетание. Я приму удар на себя”.
        - Ты же специально перевёл тему и позволил ему убежать? - принцесса вздохнула, положила овощ в карман и подошла поближе.
        - Не понимаю, о чём ты, - развожу руками, пожимаю плечами и вновь решаю перевести тему. - Вижу, у вас всё налаживается.
        - Ага, - улыбается она. - Всё благодаря тебе.
        “Когда мы на «ты» успели перейти?”
        - Как самочувствие? - женский голос со спины слышится всё ближе. - Всё хорошо?
        - Да, целиком и полностью, - я прислушался к собственным ощущениям.
        Несмотря на усталость от неадекватного окружения, чувствую я себя хорошо отдохнувшим.
        - На самом деле, чувствую себя крайне легко. Расслабленным и отдохнувшим, можно сказа… - речь прерывает неожиданная теплота девичьих рук на плечах.
        - Я рада, - прошептала она на ухо.
        Я чувствовал, как к спине прижимается грудь.
        Готов поспорить, что делалось это нарочно, ибо до уха она и так доставала.
        - Я старалась, как могла. С непривычки весьма сложно, но я вкладывала всю себя. Знала, что это поможет. И мне, и тебе, - шею обдавало тёплое и от чего-то сладкое дыхание.
        - Ты о чём? - отстраняюсь от прижимающейся девушки и поворачиваюсь назад.
        Принцесса подкусила край нижней губы и с улыбкой медленно развернулась в другую сторону.
        - Да так, - сказала она обычным голосом. - Должны же у девушки быть секреты, верно? Скоро узнаешь, - принцесса медленно зашагала к выпрыгнувшему из портала брату. - Надеюсь, я тебя не разочарую.
        “Боже, ну что снова-то?!” - вздохнул я. - “Эй, вы что-нибудь об этом знаете?”
        “ЛИШЬ ПРЕДПОЛОЖЕНИЯ И КОНСПИРАЦИЯ”, - сразу же откликнулось Тщеславие.
        “Выкладывай”.
        “А ТЫ МНЕ ЧТО?”
        "Пошёл на хер. Гнев, будь добр”.
        “НУ, КОРОЧЕ…” - начал он.
        “ЭЙ! ЭТО Я ДОЛЖЕН БЫЛ РАССКАЗЫ…”
        “ТЫ СПИШЬ С ЗАКРЫТЫМИ ГЛАЗАМИ И ОТКРЫВАЕШЬ ИХ ВО ВРЕМЯ ТЕЛЕПОРТАЦИИ И БОЯ. ВО ВТОРОМ СЛУЧАЕ МЫ ВИДИМ, В ПЕРВОМ НЕТ. ОДНАКО ЕДИНСТВЕННОЕ, ЧТО ПОМИМО ЭТОГО НАМ ДОСТУПНО ИЗ ОРГАНОВ ЧУВСТВ - СЛУХ. ОН-ТО ВСЕГДА РАБОТАЕТ”.
        “Ну и?”
        “КОГДА ТЫ СПОКОЙНО СПИШЬ, ЕДИНСТВЕННОЕ, ЧТО МЫ МОЖЕМ - СЛУШАТЬ. ОСЯЗАНИЕ ПОЧЕМУ-ТО НЕ РАБОТАЕТ. НУ И ВОТ, КОГДА ТЫ СПАЛ, В ПАЛАТКУ ЧАСТЕНЬКО КТО-ТО ЗАГЛЯДЫВАЛ, СУДЯ ПО ЗВУКАМ РАСПАХНУТОЙ ТКАНИ. И КАЖДЫЙ РАЗ, КАК КТО-ТО ЗАХОДИЛ, МЫ СЛЫШАЛИ ВОЗНЮ И ШЕБУРШАНИЕ”.
        “Ну, это меня проведывать приходили. Не знаете, кто это был?”
        “ШЁПОТ СЛЫШАЛ. СУДЯ ПО ВСЕМУ, ЖЕНСКИЙ”.
        “И что шептали?”
        “БЕЗ ПОНЯТИЯ. СЛУХ БЫЛ ПРИГЛУШЕН ИЗ-ЗА СНА. А ЕЩЁ, ЕСЛИ НЕ ПОКАЗАЛОСЬ, ТЯЖЁЛОЕ ДЫХАНИЕ И ВРЕМЕНАМИ КАШЕЛЬ”.
        “Всё это странно”, - нахмурился я.
        “НАС НАСИЛОВАЛИ, Я ТЕБЕ ОТВЕЧАЮ”.
        “ДА С ЧЕГО ТЫ ВЗЯЛ, ДЕБИЛ?”
        “А ЧЁ ЭТО ЗА ПРИЧМОКИВАНИЯ ТАМ БЫЛИ?”
        “ДА ПОКАЗАЛОСЬ ТЕБЕ!”
        “А ТЕБЕ, ГЛАВНОЕ, ШЁПОТ НЕ ПОКАЗАЛСЯ, ПРИДУРОК?! Я ВОТ ЕГО НЕ СЛЫШАЛ, ЗАТО ОТЧЁТЛИВО ПОМНЮ ЭТО ЧМОКАНЬЕ!”
        “МАКСВЕЛЛ, НЕ СЛУШАЙ ЕГО, ОН ДАЛБО-МГФ-МГФ-М-М-М-М-М”, - Гнев резко замычал.
        “НУ САМ ПОСУДИ. КАШЕЛЬ Я ТОЖЕ ПОМНЮ, ОТЧЁТЛИВОЕ ДЫХАНИЕ ВРОДЕ ТАКЖЕ БЫЛО. СОПОСТАВЬ ЭТО С МОЕЙ ЧМОКАЮЩЕЙ ТЕОРИЕЙ И ПОДУМАЙ, ЧТО ТАМ МОГЛО ПРОИСХОДИТЬ”.
        “Ты уверен в этом на сто процентов?”
        “НУ-У-У-У…”
        “Ясно”.
        “ГНЕВ ПРАВ - СЛУХ БЫЛ ПРИГЛУШЕН. ОН СЛЫШАЛ ОДНО, Я ДРУГОЕ. МЫ УЖЕ ОБСУЖДАЛИ ЭТУ СИТУАЦИЮ И, КАК БЫ НЕ СТАРАЛИСЬ ДОГОВОРИТЬСЯ, ПАРИТЕТА ДОСТИЧЬ НЕ УДАЛОСЬ. ЭТО КАК ДВУХ ЛЮДЕЙ С РАЗНЫМ СЛУХОМ РЯДОМ ПОСТАВИТЬ И ЧТО-ТО ИМ ПРОШЕПТАТЬ”.
        “А Лень что думает?”
        “МНЕ ВОТ ТОЖЕ ИНТЕРЕСНО. СМОЖЕШЬ ИЗ НЕГО ЧТО-НИБУДЬ ВЫУДИТЬ - ПОЖМУ ЛАПУ”.
        “Что ж, ситуация довольно странная. Я вам и так не доверяю, так ещё вы тут сами не уверены”.
        “НЕ ДОВЕРЯЕШЬ?.. КАКОЕ ПЛОХОЕ ЗЛО МЫ ТЕБЕ СДЕЛАЛИ?” - Тщеславие состроил морду грустного кота.
        - Да и хер с ним, - чешу затылок и вглядываюсь в шагающую принцессу.
        Должен заметить, фасон её платья слегка изменился. Не скажу, в чём именно, но кажется, оно стало более обтягивающим. Особенно в талии, груди и бёдрах.
        Или мне только кажется из-за разыгравшейся фантазии.
        Однако, в чём точно я уверен - эти изменения пошли ей на пользу. Если раньше из-за платья я выделял только её лицо, то сейчас могу и фигуру. Хотя, стоит признать, она всё ещё хуже, чем у остальных знакомых девушек.
        Но теперь хоть в глаза бросается.
        - На войне все средства хороши, да? - спрашиваю сам себя и направляюсь к дому старейшины.
        Стоило подойти к порогу, как дверь едва не слетела с петель.
        - Господин! - заорал синекожий демон с длинными волосами. - Вы живы!
        “Ах, точно, я же ему ничего не объяснил”.
        - Как видишь, - развожу руками и бесцеремонно захожу внутрь.
        - Что с вами случилось?! Почему вы так внезапно пропали?
        “Ну и приставучий”.
        - Что ж, слушай, - сажусь на кресло.
        Пришлось рассказать то же, что и императорской семейке. Как-никак, лгать я всё ещё не могу, а отмалчиваться не хочу - они же за меня переживают.
        Хотя, как может переживать набор нолей и единиц, оболочку которых выдумал старый извращенец в плаще? Каждый раз, как об этом задумываюсь, внутри что-то щёлкает и словно отторгает подобные мысли.
        Я уже говорил, что ЭндГейм порой ощущается куда естественней реальности? Хоть Старый и полон маразма, но его творение - чудо. По-другому это и не назвать.
        Чего уж там говорить, если я готов умереть за рыжую дурочку и мелкого латентного психопата?
        - Ясно, - задумался старейшина. - Значит, говорите, с вами всё хорошо?
        - Целиком и полностью. Чувствую себя крайне легко. Расслабленным и отдох… - в памяти всплывает принцесса. - Хорошо, короче.
        - Что ж, раз вы так говорите, то это правда. Я вам верю. Но позвольте частично усомниться в словах.
        - М?
        - Я не сомневаюсь в вашем могуществе, однако я всё ещё буду за вас переживать.
        - Переживать? За меня? - попытался я изобразить удивление. - Я - приходящее и уходящее. Сделаю, что нужно, и исчезну, словно не было. Не стоит за меня переживать.
        - Господин, но вы же понимаете, что мы слишком ценим вас, чтобы просто забыть.
        “Хе-хе, понимаю”.
        Конечно, я специально разводил его на похвалу.
        Приятно же.
        - Что ж, дело ваше, - пожимаю плечами и встаю с кресла. - Где твоя семья?
        - Сёстры с молодым господином скорее всего, жена занимается хозяйством. С тех пор, как вы освободили нас от гнёта зверей и Тальмаринцев, мы наконец смогли выйти в лес за ресурсами. Даже не представляю, что бы мы без вас де…
        - Я это уже слышал, - вскидываю руку и прерываю демона. - Рад, что у вас всё налаживается. Где лучница?
        - Наверху.
        - Что ж, схожу проведаю.
        - Как пожелаете, - кивает он.
        Я киваю в ответ и устремляюсь по лестнице.
        Единственное, что осталось выяснить перед отходом - самочувствие Арианны.
        “Надеюсь, с ней всё хорошо”, - мозг уже заранее обдумывал наихудшие варианты. - “Иначе…”
        Что если она не поправилась? Что если моё замешательство вновь привело к смерти доверившегося человека?
        Арианна - глупая девочка, пошедшая за мной в надежде найти единственного друга.
        Я мог оставить её ещё в деревне и огородить от сражений в Инферно.
        Но, как всегда, схожесть простоты её характера с характером Евы не позволила набраться сил для отказа.
        Поэтому я не знаю, что со мной произойдёт, если я потеряю ещё и её.
        Я не хочу никого терять.
        Стучу в дверь.
        - Арианна, ты спишь?
        - Макс?! - звонкий голосок.
        - Могу зайти?
        И вновь дверь едва не слетает с петель, на сей раз от удара ногой.
        - Конечно! Проходи-проходи, - она берёт меня за руку и протягивает в комнату.
        Я выдохнул. С плеч упал едва подъёмный груз.
        - Поправляешься, - на сокрытом под маской лице засияла улыбка. - Как самочувствие?
        - Так себе! - она прикрыла глаз и показала большой палец. - Прихожу в себя потихоньку. Вот, минут двадцать назад на улицу выходила. Надоело уже тут сидеть. Ну а что делать, если сил не хватает? Ну вот я и сижу.
        И вновь я вздохнул. На сей раз от умиротворения.
        Небольшая комнатка, лишённая всякого лишнего шума, по-домашнему скрипучий пол и витающая в лучах солнца пыль.
        И наконец, весёлая девушка, чьей безостановочной болтовне ты можешь только порадоваться.
        - О-о-о, смотри, чё покажу, - она схватила меня за руку и подвела к открытому окну.
        Я вновь улыбнулся.
        - Смотри! - ткнула пальцем на улицу. - Птички гнездо свили! Там какие-то странные синички рогатые живут. Вон, видишь? Это мамуля. Папа недавно улетел. Я пыталась, конечно, подсмотреть, куда это он там летает, но он такой быстрый… - она нахмурилась. - Хотела поймать и устроить допрос с пристрастием, не по девкам ли он там летает, но думаю, я его не поймаю - он же летает… - девушка пожала плечами, повернулась и подставила лицо под солнечный луч. - Не поймаю же?
        На меня смотрела всё та же Арианна со всё теми же зелёными блестящими глазами и всё той же улыбкой, образующей две ямочки на щеках. На ней была всё та же белая рубаха и всё те же кожаные штаны по щиколотку, дальше коих шли голые и маленькие стопы.
        Однако после всего пережитого я воспринимал её иначе.
        Как минимум, теперь она милее, чем когда-либо.
        Наверное, теперь так будет всегда.
        - Тебе вообще скучно было, да? - улыбнулся я.
        - Ты ДАЖЕ не представляешь. Ко мне приходили и Адам, и сестрёнка его, но мне тогда ещё плохо было, а потому особо поболтать и не получилось. И вот часа полтора назад получше стало, и тут ты как раз. Мне та-а-а-а-а-а-к скучно было.
        Арианна легла на подоконник, вытянула руки и выгнулась грудью кверху.
        - Да, я вижу, - взгляд упал на оголившийся живот. - Кстати, почему она без дыр? - киваю на одежду.
        - Так сестрёнка Адамовская, - она пыталась на меня посмотреть, от чего подбородок прижимался к шее и порождал характерный бубнёж. - У неё не только косметичка магическая есть, но и наборчик швейный. Вот мне и заштопала.
        - Ого, ну надо же.
        “Значит, платье она таким же способом подтянула”.
        - Хозяюшка, да? - спросила Арианна.
        - Ну, шить умеет.
        - И краситься, - нахмурилась она. - У неё вон какое лицо красивое. Не то что у меня… - девушка вздохнула и прикрыла глаза.
        Однако я прекрасно видел, что она всё равно подглядывает через маленькую щёлочку.
        - Эх, Арианна, глупая ты, - я ткнул в оголённый живот.
        - Ай, - девушка тут же подскочила и засмеялась.
        Но в целом она права. Если поставить двух девушек рядом, то у Арианны лицо и впрямь покажется куда проще.
        Делает ли это её менее милой?
        На самом деле да. Если бы я их не знал, то наверняка к принцессе бы испытывал чуть больше симпатии и влечения.
        Однако сейчас всё иначе.
        - В девушке уж точно не макияж играет решающую роль.
        - Я понимаю, - вздыхает она и садится на кровать. - Но не лишнее же, да?
        - Не лишнее, - киваю и подхожу к двери.
        - Значит, я тоже научусь! - воспылала Арианна. - Даже немного стыдно. Девочки ухаживать за собой должны, а я вон что. Даже краситься не умею, - она чуть притихла.
        - Не переживай, у тебя и без этого всё хорошо, - открываю дверь.
        - Правда? - она подняла голову с широко раскрытыми блестящими глазками.
        - Правда-правда.
        - Спасибо, хе-хе-хе, - она мило улыбнулась и заболтала ногами.
        - Выздоравливай, - улыбаюсь в ответ и прикрываю дверь. - У меня куча дел. Как освобожусь - обязательно навещу.
        - Угу, - кивнула она. - Буду ждать.
        Дверь окончательно закрывается и отрезает зрительный контакт с девушкой.
        Около полуминуты я стоял в пустом и тихом коридоре без света.
        Стоял и думал.
        Думал о довольной и глуповатой девушке.
        “Милая”, - в конце концов я вздыхаю и с улыбкой на лице спускаюсь на первый этаж.
        Бог, Смерть и Сура - 5
        - Адам, ты реально балбес, - сестра вздыхала и вытирала измазанного в грязи брата.
        “Я на десять минут потерял их из виду, а пацан уже умудрился превратиться в свинью. Это как так?”
        - Ну и что здесь произошло? - подхожу к парочке.
        - Неудавшийся эксперимент с магией, - пояснила сестра и продолжила месить лицо брата.
        Хмурюсь и перевожу взгляд на мальчишку.
        - Попытка вырыть огромный бассейн посредством взрыва, - с важным лицом объясняет он. - Правда, неудачная попытка.
        - Очень, Адам, неудачная! - принцесса чуть повысила тон и принялась вытирать щёку. - Это хорошо, что меня рядом не было. Посмотри, какой ты свин теперь!
        - Непвавда.
        - Правда, Адам, правда, - вздохнул я.
        - Вот видишь, - ухмыльнулась девушка. - Если и принялся всё вокруг взрывать - делай это аккуратней!
        - Вадно.
        “Видимо, у них и впрямь всё налаживается. Это хорошо”.
        - Что ж, раз в деревне всё замечательно, то, наверное, я пойду.
        - А надолго? - сестра заканчивает с мытьём магической свиньи и поворачивается на меня.
        - Не знаю. Хочу под вечер вернуться.
        - Ладно, - улыбается она. - Удачи. Будем ждать.
        “Ведёт себя, словно ничего и не произошло”.
        - У-угу, - неуверенно киваю я. - Адам, перенеси меня в лагерь.
        Вспышка, и ноги вновь ощущают прижатую лагерную травку.
        После секундой слепоты глазам предстаёт сидящий на пеньке Мистер Корова и стоящий неподалёку Арионис.
        На сей раз парочка играла в нарды.
        Но вот почему-то вместо нормальной доски у них была лишь обгрызенная половина.
        - С возвращением, хозяин, - повернулся минотавр. - Как всё прошло?
        - Замечательно и немного восхитительно, - сказал я и вгляделся в ящера.
        Эти хитрые прищуренные глаза вцепились в сознание и вывернули память наизнанку, вырисовывая в голове отчётливый образ загадочной сереброволосой лисицы.
        - Слушай, а ко мне в палатку никто не заходил? - спрашиваю у Мистера.
        - Девчушка какая-то, - махнул он рукой. - С серебряными волосами. Сначала она нам сильно удивилась, но после знакомства за чашечкой чаю мы подружились.
        “Что ж, значит, и впрямь она. Теперь осталось узнать, что же именно происходило в палатке”.
        - У вас есть чай? - решаю закончить тему и поговорить о чём-то, не касающемся вселенских заговоров.
        - Был. До сегодняшнего утра, - вздохнул Корова и, видимо, поймал мой озадаченный взгляд. - Арионис сожрал, - кивнул в сторону ящера. - Он всё сжирает…
        Печаль минотавра передалась и мне, от чего на душе как-то потускнело.
        Если все помолятся богу, Арионис перестанет съедать личные вещи Мистера Коровы?
        - Кхм, - кашляю в кулак и прогоняю бредовые предположения. - Второй! - поворачиваюсь на катающееся поблизости желе. - Прекращай страдать ерундой и позови Ктула на обусловленное место встречи.
        Раздаётся характерный и приятный слуху бульк.
        “Эх, какие же слаймы милаш…” - едва умилился я.
        - Я ЕГО ПОЗВАЛ, - раздаётся истеричный вопль со стороны палатки.
        Меня передёрнуло, и я резко повернулся в сторону крика.
        - Ах, точно… - вздох сорвался сам собой. - Я ведь забыл, что в кустах отрубленная голова лежит.
        “Боже, ну что за дурдом?..”
        По прошествии пяти минут я всё же прихожу в себя и собираю разлетевшиеся мысли.
        - Мистер, умеешь быстро бегать?
        - Скорость - относительное понятие, сэр, - он прикрыл глаза и задрал палец.
        - За ящером угонишься?
        - Час назад он бегал за телепортирующейся бабочкой, и если это его максимальная скорость, то без проблем.
        “Ах, так вот почему здесь бугры вырыты - это ящерка веселилась”.
        - А если слаймов на спину погрузить?
        - Двух максимум. И то не максимального размера.
        - Что ж, тогда слушаем сюда, - пару раз хлопаю в ладоши. - Второй, который слайм - на минотавра. Третий - туда же. Остальные охранять деревню и лагерь. Снежка и Цепеш - за нами.
        Я в последний раз махнул рукой и уселся дожидаться выполнения указаний славного вождя.
        Правда, всё закончилось едва ли не за минуту, от чего томящийся в душной палатке Гнев сорвался с места и влетел на спину.
        И стоит отметить, что на сей раз хребет не треснул от тяжести каменной глыбы.
        “Хм-м-м…” - нахмурился я с довольной улыбкой. - “А силушка-то растёт! Такими темпами и в обычном состоянии смогу мечом махать! Ура-ура”.
        - Что ж, в путь! - прыгаю на ящера, как всегда издавшего звук надувной игрушки, и рукой указываю направление.
        И под грохот копыт и лап смертоносная армия двинулась по направлению руки бравого командира.
        Что может быть опасней и страшней, чем встретить огромного минотавра с поглощающими материю слизнями на спине, огромную летучую мышь-вампира, чупакабру с магией иллюзий и их предводителя - носителя трёх грехов верхом на бессмертном ящере?
        Наверное, разве что всю ту же компашку, но не с дебилом во главе.
        Стоило нам покинуть лагерь и последовать моим указам, как спустя десять минут вся смертоносная армия вернулась в лагерь.
        - Хозяин, мы круг обошли, - промычал Корова.
        - Я вижу, Мистер! - со лба капал пот.
        Если поймут, что их предводитель олигофрен, то проклятье Тщеславия даст о себе знать.
        - Не вижу в этом ничего плохого! - поднимаю палец вверх. - Проверка местности лишней не бывает! Врагов не обнаружено, и поэтому мы можем выдвигаться дальше!
        - Я так и думал! - закивал минотавр.
        - Второй, прыгай ко мне и указывай путь!
        И только под управлением слайма мы наконец достигли места встречи с Ктулом, ждать которого не пришлось.
        - Чего так долго? - повернулся он осьминожьей головой, от чего щупальца на бороде противно зашевелились.
        - Проверка местности! - задираю палец.
        Сура хмурится, осматривает весь отряд и вздыхает.
        - Ты долго спал. Я уже хотел злиться.
        - Прости. Не ожидал, что дела на той стороне примут скверный оборот. Пришлось задержаться.
        И впрямь неудобно получилось. Человек - если его можно так назвать - без задней мысли согласился заменить меня в опасном деле, а я пропал на целые сутки и даже толком не объясняю причину.
        - Что ж, если обманываешь, то это на твоей совести, - он нахмурился, вздохнул и присел на пенёк. - Но я тебе верю. Всякое могло приключиться.
        - Спасибо, - кивнул я и приказал ящеру подойти поближе.
        “Нет, ну что за парень!”
        - А теперь расскажи, что происходило в моё отсутствие.
        - Довольно странные дела происходили.
        - Какие?
        - Странные… - осьминог вновь нахмурился и вгляделся в даль.
        - О-о-о… - я сделал то же самое. - А что именно?
        - Монстры появлялись едва ли не с пустого места и зачастую рядом друг с другом. А если один отряд замечал второй, то разгоралось сражение, - он задрал два когтистых пальца. - Ты постоянно куда-то пропадал и возвращался в крови, - три пальца. - Я по большей части ментальный маг, а потому чувствовал все твои перемещения. Ну и вот, пару раз ты в такие дебри улетал, что я за полмесяца бы вряд ли туда дошёл, - четыре.
        Настроение всё ухудшалось. Не люблю, когда недостаёт информации, напрямую меня касающейся.
        - Один раз я к тебе заглянул. Ты лежал весь в крови, притом очевидно, что не в своей. Да и та через пару минут впиталась.
        - Что ж, всё это очень странно… - я цыкнул языком. - Даже не подозреваю, откуда у меня способности к телепортации.
        - Скорее всего из-за силы всадника. Смерть пару раз что-то подобное упоминал.
        Я вспомнил объятого тьмой анимешника и все его фразы.
        - А ведь точно! - хлопаю кулаком в ладонь. - Он говорил, что может перемещаться туда, «где мутится его тема». Стало быть, я так же могу применять эту способность, но пока неосознанно.
        - Осталось выяснить, что ты за всадник. Либо Голод, либо Война.
        - А почему не Чума? Смерть тоже его не упомянул.
        - Потому что Чуму, к сожалению, я знаю лично.
        - И кто это?
        - Бог.
        - Оу… - задрал я брови. - И что, он сильный?
        - Один из Высших.
        - Высших… кого?
        - Богов.
        - Оу… - брови съехали на место. - А их много?
        - Да не очень. Все они делятся на Богов Жизни и Смерти. Некоторые, как Чума, совмещают две ипостаси. А такие индивиды априори не могут быть Низшими, - он поднёс палец ко рту. - Хотя некоторые Низшие способны тягаться и с такими.
        - Погоди-погоди, - замахал я руками. - Разве анимешная Смерть не является… как бы это сказать… Смертью во плоти?
        - Насколько знаю - нет. Вроде бы есть Смерть как сущность, Боги Смерти и Всадник Смерти, - от активного размышления щупальца вновь принялись извиваться. - Короче, там сложная система. Брата своего спросишь.
        - И впрямь сложновато…
        Всё, что я из этого понял - Старый Маразматик опять сконструировал что-то запутанное.
        - В общем, больше странностей не происходило?
        - Нет. Только монстры, но я всех убивал.
        - Значит, они нападали на деревню?
        - Планировали.
        - Дерьмово… - вздохнул я и повернулся на ожидающий отряд. - Снежка, Цеп - присоединяйтесь ко Второму. Охраняйте деревню. На моё отсутствие - он ваш командир.
        Собачка заскулила, мышка запищала. Наверное, они хотели впервые за долгое время провести время с хозяином.
        Печально.
        - Простите, но ничего не поделать, - тереблю пса за ухом. - Как вернусь - обязательно вместе куда-нибудь сходим.
        В конце концов оба прислужника неохотно покинули отряд и двинулись по направлению лагеря.
        “Что ж, вот ещё одно обещание. Сколько их там уже? Вроде немного: делать всё на благо принцессы с Адамом и погулять с животинками”, - после секунды активных размышлений память нарыла ещё один пункт. - “А, ну и демонический род уничтожить. Точно”.
        - А теперь выкладывай план, - говорит Сура. - Рецепт победы.
        - Берём сначала укропу, потом кошачью жо…
        - Не этот.
        - Развязываем войну между бурыми и красными, дожидаемся выхода основных сил из замка Кхлара, заходим к нему в гости, и ты шаришся в памяти. Усё.
        - Развязать войну? Как ты себе это представляешь?
        - Легко же, ну. У алых и бурых постоянно стычки между собой. Это означает, что либо у них межвидовая вражда, либо борьба за территорию. И в том, и в том случае они готовы сорваться в бой. А теперь ответь, когда страна решается перейти в неожиданное наступление?
        - Когда чувствует, что за ними преимущество… - пробубнил Сура. - И этим преимуществом будем мы.
        - Бинго! - вскинул я руки. - Как человек, уже участвовавший в стычках между демонятами, могу заявить, что страсти накалены до предела. Им нужна лишь искра, чтобы полыхнуть окончательно. И кто если не великий и ужасный Сура способен переломить ход сражения?
        - Да, вот только Сура не способен. Я может и справлюсь с парой десятков местных среднячков, но будь это высшие демоны с защитой от ментальной магии, даже мне придётся несладко.
        - Пока об этом никто не знает, все так и продолжат считать тебя повелителем кош