Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Пастырь Роман / Искатель Ветра: " №07 Ветер Странствий Между Миров " - читать онлайн

Сохранить .
Ветер странствий. Часть 2. Между миров Роман Пастырь
        Ветер #7
        О том, как Эрнест двигается в сторону звания бога хаоса, учебы и занозы в задницах его врагов.
        Ветер странствий. Часть 2. Между миров
        Роман Пастырь
        ВЕТЕР СТРАНСТВИЙ. ЧАСТЬ 2. МЕЖДУ МИРОВ
        (Ветер #7)
        Глава 1. Сборы
        Девушка, сидящая за прилавком, увлеченно щёлкала по клавиатуре. Она поправила очки, подняла голову и замерла.
        - Здрасте, - сказал я.
        Девушка продолжила не реагировать, изображая статую с открытым ртом.
        - Мне бы азбуку и учебники по математике и геометрии за всю школьную программу. Пожалуйста.
        Ноль реакции.
        Вытянув медленно руку, я сложил пальцы и щёлкнул. Она подскочила, взвизгнула и чуть не упала со стула.
        - Азбуку. И учебники.
        - Ага…
        Со скоростью пули, бросившись из-за прилавка к книжным рядам, она не заметила, как снесла всякую мелочевку, стоящую возле кассы, чтобы стимулировать посетителей на дополнительные продажи. Я повернулся и глянул на небольшую кучку людей. Двое парней и девчонка, которые нагло на меня пялились и снимали на телефон. Хватило одного взгляда, чтобы они вспомнили, что у них срочные дела в другом месте. Остальные, кто был в книжном, тоже поспешили свалить. Остались лишь продавцы, которые с радостью бы сбежали, но видимо совесть не позволяла оставить магазин.
        - Можно по карте? - спросил я, когда принесли заказ.
        - Д-да…
        Да уж, неудобно вышло… Хотя чего это я. Представлял, какая реакция будет на моё появление и решил пошутить. Не думал, что они настолько сильно испугаются. Их глаза видели высокого мужчину, в темном доспехе, с медными волосами. Когда-то они были прозрачными, но сейчас почему-то решили уйти в медь. Зато глаза остались такими же. В них читался отпечаток тысяч убийств и смертей. Меня и самого в дрожь бросало, когда я на себя в зеркало смотрел. А уж обычные гражданские люди, которые все ужасы искательской войны видели лишь по телевизору…
        Девушка не сразу пробила заказ. С третьей попытки.
        - П-пакет надо? - выдавила она из себя.
        - Конечно.
        - Н-наша к-карта? - да ей не занимать мужества. Или это хорошо вбитые рефлексы?
        - Неа.
        Вскоре я стал обладателем приличной стопки учебников. Поблагодарив продавщицу, отправился на выход, засовывая книги в рюкзак, и накинул на себя невидимость. Она распространялась и на те вещи, которые плотно прилегали ко мне. То есть с рюкзаком на спине прокатит, а с пакетом в руках нет.
        Поднявшись наверх, взлетел и оглядел Москву в солнечное утро. Отвык я от таких зрелищ, ох отвык. Пора в путь.

* * *
        Бои рядом с перекрестком окончательно стихли три дня назад. Сразу уходить я не стал. Хотел подождать и убедиться, что нового витка конфликта не планируется. Ещё я обещал мастеру Го притащить земные учебники, но…
        Три дня назад я вылетел в Москву, нашёл свой прошлый дом и попал туда через смещение. Ключи давно были утеряны черт знает где. Я мог бы открыть дверь металлом, но зачем, если есть способы проще. Внутри меня ждало… Да ничего не ждало. Пустота и толстый слой пыли. Закрутив ветер по квартире, как мог вычистил всё и собрал в тугой серый ком.
        Сколько меня здесь не было? Простой вопрос поставил в ступор. Я не помнил. По внутренним ощущениям я отсутствовал лет двадцать. Но в реальном мире прошло полгода где-то. Полгода, за которые я успел посидеть в тюрьме, побывать в бегах, умереть, устроить несколько раз локальный геноцид, отправиться в другие миры и даже в другой веер миров.
        Я шёл по квартире, оглядывал давно позабытые вещи и осмысливал, насколько большой путь проделал. Квартира, когда-то просторная, казалась тесной и неуютной. Здесь никто не жил, никто не создавал уют. Наверняка накопились бешеные счета за коммунальные, но меня это не волновало.
        Увидел фотографии сестры и матери. Как же давно они погибли. А я ни разу их не навещал… Выкинув лишнюю грусть, отправился к себе в комнату и включил комп. Тот работал, в квартире сохранялось электричество. Только вот интернета не было. Пришлось разбираться, вспоминать номер карты и счета, оплачивать и ждать, когда сеть заработает.
        Ну что, теперь можно засесть смотреть видосики с котятами… Рассмеявшись глупой шутке, что в пустой квартире наверняка выглядело, как диссертация по психологическим отклонениям у искателей, я принялся за работу.
        Сначала я хотел найти то, что можно принести мастеру. Это ведь только казалось простым. Нужно всего-то захватить учебники, которые помогут в развитие магов. Но какие учебники? Школьная программа? А какие направления? Или брать институтскую программу? Да я и сам её не знаю. Или быть может и вовсе, набрать книжек из серии: как быстро читать, запоминать и развивать воображение? А ещё я вспомнил свои проблемы в педагогике и незнание, как так обучать Сашу, чтобы не сломать её.
        В общем, одно за другое и я сам не заметил, как увлекся и принялся поглощать информацию. Не читать, а именно поглощать.
        Благодаря развитому интеллекту и многократному применению моделирования, которое укладывало в секунду суточный объем работ, мой мозг работал совсем иначе, чем у обычного человека. Я быстрее читал, имел почти идеальную память, а в моделировании мог и вовсе воспроизвести всё, что хотел, даже если это случилось когда-то давно. Мне хватало беглого взгляда на страницы книги, чтобы потом их вспоминать в деталях и медленно изучать.
        Но это всё, скажем так, «природные таланты», которые мне подогнала система. Ради интереса я скачал несколько популярных учебников по скорочтению, быстро их пролистал, ушёл в моделирование… Ну и потратил пару суток на то, чтобы развить те навыки, о которых там говорилось. Результат впечатлил. Отпала необходимость уходить в моделирование, чтобы воспроизвести увиденное. Если чуть сбавить скорость, то я успевал воспринимать текст и так, разом охватывая весь экран. Результат настолько впечатляющий, что я не удержался и полез искать схожие темы, направленные на развитие мышления.
        Но столкнулся с препятствием. В сети есть много хороших книг, идей, упражнений и прочего, что поможет прокачать мозги. Но они не рассчитаны на искательский ум. Ладно, чего уж, они не рассчитаны на мой прокачанный ум. Я чувствовал, что могу выжать гораздо больше. Встав с кресла, отправился бродить по квартире и обдумывать пришедшею идею.
        Надо развиваться не ради развития, а ради какой-то конкретной задачи. Что я хочу от своего мозга? Чтобы он помог мне выжить. А выжить я могу, только если стану умнее и сильнее всех своих противников. Задача амбициозная, но так и я мечу на самый верх. Когда-нибудь, в перспективе…
        Но что такое умнее? Сильнее понятно. Мои навыки сражений и возможности должны быть выше, чем у противников. С умом же не так однозначно. Я хотел от ума высокой скорости обучения и умения строить планы, видеть больше, чем другие. Тогда над этим и надо работать.
        Вернулся к компу и принялся искать литературу по интеллекту, мозгу, нервной системе, памяти, логике и рациональности. Оторвался, только когда почувствовал голод. Повезло, что в этом мире развита доставка еды. Заказал себе бургеров, пиццу и суши. Захотелось как следует оторваться перед отправкой в другой веер, где совсем иная еда.
        К концу следующего утра, проведя больше месяца в моделировании, разработал систему знаний. Так я назвал тот подход, на который натаскивал всё это время свой мозг. Приучал его выделять факты и выстраивать взаимосвязи. Визуально в моделировании это отображалось, как тысячи папок, в которых хранились какие-то факты. Рядом с каждой из папок стоял свой уровень достоверности. Из серии: если мне сказали, что земля круглая, то где доказательства, что это правда и каким образом я мог бы проверить, чтобы самому понять и удостовериться? Большинство скажет, что пример с землей глупый, но где-то я слышал, что в мире ещё остались те, кто верит, что земля плоская.
        На самом деле меня волновали не такие факты, а прикладные. Особенно в вопросах магии. Я систематизировал всё, что успел узнать. Собрал все факты и задался по отношению к каждому вопросом, насколько это непреложная истина? От чего чуть не выжег себе мозг… Не буквально, конечно. Но я прямо почувствовал напряжение, потому что напротив каждого факта появился статус - не доказано или слабо доказано. А значит, это может быть ложью и если я узнаю правду, то получу преимущество перед невеждами. Да тут попахивает годами научной деятельности. Найти бы ещё на это время.
        Также рядом с каждым фактом шли отсылки, где именно я об этом узнал. Ещё тянулись линии взаимосвязей. Сложность этой системы можно описывать долго, но главное, я начал обучать свой мозг правильно думать и обрабатывать информацию. Не скажу, что придумал что-то принципиально новое, но скажу, что навёл порядок в хаотичном таинстве мыслительного процесса.
        Чтобы закончить, пришлось заставить себя оторваться от этой задачи. А то я так и месяц реального времени просидеть могу. То, ради чего я сюда пришёл, сделано не было и, чуть отдохнув, я принялся изучать следующий вопрос: как развивать навыки, необходимые для любого мага? На самом деле то, что я сделал это уже большое подспорье, но есть и куча других аспектов.
        Спустя ещё одни сутки понял, что человечество накопило сильно больше знаний, чем я способен впитать за столь короткий срок. Ещё одно волевое усилий и я отправился за покупками, решив не усложнять. Предложу мастеру сначала изучить язык, посмотреть на основы школьной программы и если его это заинтересует, то в следующий раз ещё захвачу книжек.
        Книги это не единственное, что я решил взять. В магазине купил ноубук покрепче, объемный жесткий диск к нему и вернулся домой, чтобы закачать как можно больше справочной информации и учебников. Ещё я взял аккумулятор и всё то, что поможет заряжать технику с помощью создания электричества магическими способами. Это отдельная задача, которую ещё предстоит решить, но мало ли, вдруг получится?

* * *
        В зале для совещаний сидел основной руководящий состав.
        Марта, отвечающая за психиков и разведку, как внутреннюю, так и внешнюю. К ней уже обращались, чтобы она предоставила психиков. Угроза каждый день со стороны вражеских искателей росла и сильные мира сего хотели получить защиту. Опасно, конечно, подпускать к себе таких умельцев, но Марта работала над созданием репутации клана, которому можно доверить свою безопасность.
        Герман, который взял на себя физическую подготовку искателей. Аркадий Буря, сильнейший маг ветра и по совместительству генерал клана. Именно он планировал операции. Остальные тоже вносили свои вклады, но после того, как Мария принудительно отправилась в отпуск, бразды правления в этом вопросе полностью перешли к нему, как и последнее слово в принятие любых решений, связанных с войной. Чем-то они с Германом походили друг на друга. У воина был свой личный десяток сержантов, у которых были свои десятки. Получалось около сотни искателей. Сбалансированные группы, с психиками, магами пространства и целителями. Если Буря занимался общей стратегией, то Герман взял на себя более локальные задачи.
        Здесь же сидела Аня, маг ветра, которая организовала контакт с людьми, желающими за плату поднять несколько уровней. Она имела свой политический вес, но не настолько большой, как остальные.
        Алиса отсутствовала. Её интересовали более низкие высоты. Женщина хотела заниматься больше своим развитием, чем управлять такой махиной, как клан, поэтому не лезла наверх.
        Здесь ещё должны были присутствовать Сафрон и Мария, но первый погиб, а вторая… Вернется, когда придет в себя.
        - Он ушёл? - озвучила витавший в воздухе вопрос Аня.
        - По всей видимости, - кивнула Марта.
        - И что теперь? - спросила девушка.
        - Продолжаем работать, как и дальше.
        - Позволь я озвучу то, что остальные стесняются сказать, - взял слово Буря, усмехнувшись, - Вопрос первый - у нас очень странный глава клана. Надолго уходит, а когда возвращается, порождает такие проблемы, что не знаешь, как с ними жить. Только не говорите, что вас всех это устраивает. Не устраивает. Давайте не будем врать и поговорим прямо.
        - Допустим, это не самый лучший… формат, - кивнула Марта, - Но что ты предлагаешь?
        - Предлагаю определиться и выработать позицию в отношении нашего главы. Мы с ним или нет? Пример Марии наглядно показал, что очень легко заиграться. Так что давайте проясним. Как мы будем относиться к Эрнесту и, соответственно, как будем выстраивать нашу общую работу, куда двигаться.
        - Ты не забыл про клятву?
        - Не забыл. Но можно клятву исполнять по форме, а можно - по духу. Что приводит нас к следующему вопросу. Очки навыков и характеристик, - Буря глянул на Аню, - Мы будем с ним делиться? Или всё себе?
        Повисла неприятная тишина. Вопрос не такой простой. Не было никаких конкретных указаний, что делать с очками. Глава принял к сведению, что клан начал их зарабатывать, но на этом всё. Люди ждали другой реакции. Опасались, что он потребует очков. Не потребовал и это несколько… напрягало.
        - Можем проголосовать, - предложила Марта.
        - Да что тут думать, - встал Герман, - Эрнест всех нас объединил, создал возможности. Не было бы клана, не было бы притока очков. Он сильнейший из нас. Пока мы тут рвем жилы, он как-то умудряется всё равно нас обходить. Он мастер. Мария тоже мастер. И что? сильно ей это помогло?
        - Ты боишься? - нахмурилась Аня.
        Герман на это приподнял бровь и посмотрел на неё, как на дуру, от чего девушка вспыхнула, как мак.
        - Моя совесть перед ним чиста. Мне нечего бояться. Предлагаю часть очков откладывать, чтобы передать ему, как вернется. Если он станет сильнее, то и клан станет сильнее.
        - Это поможет ему стать князем, - тихо сказала Марта.
        Снова повисла тишина. Все, кто достиг чего-то на пути искателя, ценили личное могущество. Никто не откажется и сам стать князем.
        - И это замедлит нас, - недовольно сказала Аня.
        - Я за то, чтобы мыслить на перспективу. Все сразу мы князьями не станем. Силенок не хватит. А вот помочь кому-то одному, чтобы улучшить положение всех - это верный подход, - заявил Герман.
        - Согласен, - кивнул Буря, бросив взгляд на Аню. - Может вы не заметили, но Эрнест изменил подход к занятием клановцев. Всё это попахивает чем-то большим. Да и где он пропадает? Кто-то знает? Пропадает там, где можно стать ещё сильнее, чем на перекрестке. Он знает сильно больше, чем все мы.
        - Так может он и сам справится и наши вложения ему не нужны, - холодно сказала Аня.
        - Может, - согласился Буря.
        - Жадность никого и никогда не доводила до добра, - сказал Герман, - Давайте уже голосовать. Кто за то, чтобы откладывать в фонд для Эрнеста?
        Три руки поднялись вверх. Аня фыркнула, но тоже подняла.
        - Тогда давайте решать, какой это процент будет и пойдем уже заниматься делами. Голова болит от пустой болтовни, - уселся Герман обратно в кресло.
        Начался следующий этап обсуждений.

* * *
        Я вышел из зала заседаний, поднялся на крышу, ещё раз оглядел перекресток, военные базы и отправился к нужной грани. Не удержался от того, чтобы заглянуть к своим после того, как сказал, что ушёл. Очень уж было интересно взглянуть, какие они интриги начнут плести. Но вроде не начали и это радовало. Может нас связывает что-то большее, чем просто случайность.
        Но долой мысли о клане. Меня ждет учеба и магический веер. Заждался уже, наверняка.
        Глава 2. Ватага
        На этот раз никто допросы, при переходе через мир Амали, мне устраивать не стал. Спросили, зачем пришёл, да пропустили. На ту сторону тоже добрался без проблем. Граница в этот раз встретила хлесткими порывами ветра, а в небе так и вовсе, творилось какое-то безумие. Раскаты грома, всполохи молний, закручивающиеся смерчи. Назвать это место гостеприимным сможет только большой оригинал.
        Как я узнал, существовало всего три места, откуда можно попасть на границу. Мир Амали, мир торговой федерации и мир, абсолютно непригодный для жизни. Вроде как там чуть ли не голый булыжник вместо планеты. Если ты силен, то пройти сможешь. Наверное. Точных данных у меня нет.
        Из этого следовало, что у врагов есть как минимум три способа добраться до меня и Саши. Возможно, мир Амали можно вычеркнуть, какая-то служба безопасности у неё есть и сомневаюсь, что явных убийц пропустят просто так, но… Одни разумные могут оказаться умнее других разумных и надо быть идиотом, чтобы верить, что убийцы будут выглядеть, как убийцы. Да и незачем им усложнять, если имеются пути через другие миры.
        У прохода я задержался несколько минут. Было бы логично устроить засаду на меня именно здесь. Раскинув ауру, стал прощупывать, что находится вокруг и нет ли тех, кто скрывается. Прошла минута, вторая, третья, но лишь ветер пытался растрепать мне волосы, словно призывая начать уже двигаться. Убедившись всеми доступными способами, что никого здесь нет, взлетел, забрал в сторону и двинулся по дуге в сторону следующего перехода.
        Когда обдумывал возвращение, то прикинул варианты, где и как могу встрять. Самое вероятное - у первого входа. Второе по вероятности - у второго прохода. А может и первое даже. Там нет поддержки от Амали, я останусь один и можно нагнать сколько угодно сил. Наименее вероятное - нападут в пути. Поэтому я и выбрал случайную траекторию, если вдруг кто не стал мудрить, прочертил прямую между двумя точками и засел где-то на этом пути.
        Может это и лишние предосторожности, но лучше быть живым параноиком, чем наивным трупом.
        Была и другая причина, почему выбрал иной маршрут. Я хотел осмотреться. В списке мастера много пунктов, что интересного можно достать из этого мира. Кости сверхмощных существ - один из них. Кроме ингредиентов мне интересен системный опыт. В планах выйти за сотый уровень и использовать накопленные очки навыков и характеристик. Для этого нужно много опыта. Очень. И соответствующие противники. Поэтому этот мир как никакой другой подходил для того, чтобы устроить массовую охоту.
        Не сейчас, а позже, может через несколько месяцев, когда я буду к этому готов.
        Когда-то мне сказали, что брать сотый уровень опасно, потому что князи откроют охоту. Я думал, что они так прокачиваются. Раз уж мастера получают очки только за убийства тех, кто званием повыше, то по инерции решил, что для князей аналогичные правила.
        Полная херня.
        Единственная разумная причина, почему князи мочат тех, кто поднялся выше сотки - конкуренция. Проще убить конкурента до того, как он войдет в силу. Перебраться через сотый - это заявка всем, что ты метишь на самый верх и скоро пойдешь убивать князя. Так не проще ли князьям убить тебя самого заранее?
        То, что это нужно для прокачки не выдерживает логики. Сколько они за убийство одного мастера получат? Также по два очка? Смешно. Учитывая существование торговли очками, убийства не так уж и выгодны. Тем более на уровне князей, которые имеют возможности прокачаться до максимума очень быстро. Простая математика говорила, что если у князей есть лимиты, например, в тысячу, то на восемь характеристик надо… Восемь умножаем на пятьсот (при условии, что князь до этого поднял максимум) и получаем четыре тысячи. Очень много. По меркам обычного искателя. Но если у князя есть приток дани, регулярный и стабильный, то за какое-то время он вопрос решит. Аналогично с очками навыков.
        Так что нет смысла гоняться за отдельными мастерами. Их мало. Хрен набегаешься и соберешь нужное. Где взять две тысячи мастеров на это дело? Нет, гораздо выгоднее выстраивать бизнес по собиранию дани с более слабых искателей.
        Когда возьму сотый уровень, то смогу вложить накопленное. Это привлечет внимание князей, но эй. К моей персоне и так повышенное внимание. Просто надо чуть лучше подготовиться, чтобы быть готовым к новым проблем, вот и всё.
        В этот раз я летел медленнее, не так, как обычно, несясь словно метеор. Скалы, скалы, пара рек, скалы, вихри, смерчи, скалы - вот и весь пейзаж. Природа встречалась, но какая-то совсем дикая. Редкие деревья и кусты, никаких лесов и полей. Монстры тоже попадались. Чтобы убедиться в догадках, я ушёл ещё больше в сторону и навернул пару кругов.
        Догадки подтвердились. В этом мире жили супер сильные твари с высоким уровнем. Размерами они обладали не скромными и их легко заметить на расстоянии. Встречались целые стаи, но редко. Чаще попадались одиночки и, по первому впечатлению, каждая такая зверушка сидит на своей территории. Чем они питаются вопрос отдельный, но не удивлюсь, если ничем. Здесь высокая плотность маны, выше, чем где-либо. Раза в три выше, чем на земле. Но распределение маны неоднородно. В каких-то местах скорость восполнения набирала обороты, а где-то падала до нуля. Уверен, если понаблюдать за монстрами, то их движение будет подчинено потокам маны. Пока вижу как минимум два способа, как использовать это знание. Во-первых, для отслеживания, во-вторых, для сражения. Если магических существ получится заманивать туда, где маны немного, то это должно упростить их уничтожение.
        Когда-нибудь я обязательно сюда вернусь и задержусь. А пока хватит рисковать, надо двигаться к следующей грани.

* * *
        Хах! Да ладно!
        Подлетев к месту перехода, увидел, что оно заблокировано. Кто-то воздвигнул купол вокруг грани, а вокруг ошивались подозрительные личности.
        Я сначала подумал, что это за мной. А потом засомневался.
        Грань находилась среди руин: попыток построить форпост, чтобы проще было вести торговлю с другим веером. Да и чтобы за местными ресурсами охотиться. Итог на лицо. От зданий мало что осталось, угадываются лишь смутные силуэты. Среди этих руин расположилось несколько десятков… разумных. Не все из них выглядели, как люди. Уровни от семидесятого до сто двадцать седьмого. Самый высокий уровень принадлежал лидеру этой… шайки. А может ватаги, как их называют.
        Я завис в воздухе, под невидимостью само собой. Собравшиеся выглядели… Хотелось сказать, как бомжи. В грязных одеждах, шкурах, костяных доспехах, они напоминали викингов, которые вернулись из двадцатилетнего похода, где отсутствовал душ и химчистка.
        Занимались они - ничем. Держали купол вокруг грани, говорили и… всё.
        Кинул на каждого сканирование, запустил моделирование и разыграл сценку, где мы сражаемся. Ничего такие. Крепкие ребята. Если им дать подготовиться, то ушатают меня. Если напасть внезапно и убить главаря, то шансов победить больше.
        Но зачем, если у меня есть смещение? Подлетев к куполу, заскочил за него и спокойно вышел через грань. С той стороны тоже весело было. Подтянули несколько отрядов бойцов, но не то, чтобы много. Десятка три.
        Я замер, ожидая, заметят меня или нет. Не заметили. Отряды выглядели спокойно, но бдили и присматривали за проходом. Это что, торговая блокада? Впрочем, не важно. Не став задерживаться и уняв любопытство, активировал полёт и отправился дальше в путь.

* * *
        Днём гора, где жил подземный народ и повелители земли, выглядела даже симпатично. Если бы ещё не черные столбы дыма, уходящие в небеса, то и вовсе, было бы отлично.
        В таверне, где мы жили с Сашей, трактирщик узнал меня и заулыбался.
        - Господин вернулся? Желаете ту же комнату? Как раз свободно.
        - Желаю. Но расскажи сначала. Что с моей подругой? Она ещё здесь живет?
        - Номер оплачен, но сама она давно не показывалась. Предупреждала об этом.
        - Хорошо. Тогда оплачу на неделю.
        Когда уходил, то вещи забросил в комнату к Саше, решив, что просто так оплачивать жилье нет смысла. Это не то место, к которому я прикипел душой, чтобы держаться за него. В идеале переехать куда-то во внутренний город, а лучше в школу. Слышал, что некоторые мастера там и живут. Насчет учеников, есть ли такая возможность, надо узнавать.
        Вещи оставлять было не надо, проголодаться не успел, дел никаких не было. С собой я кроме книг и планшета ничего не брал. Одежду и прочие мелочи, необходимые для жизни, куплю прямо здесь. Портные в городе имелись и они могли пошить вполне сносные вещи, в которых я не буду выделяться среди местных. Я так и делал в прошлый раз, так что размеры у портного уже имеются. Передав трактирщику деньги, велел ему организовать всё. За небольшую плату, само собой.
        Дальше задерживаться не стал и отправился на поиски мастера. В школу прошёл без лишних вопросов. Все допуски остались, никто и слова не сказал.
        Мастер отыскался в своих покоях. Они же мастерская, лаборатория, места для ритуалов, склад и боги знают, что ещё.
        - Можно? - спросил я, входя.
        - Вернулся? - донесся голос из дальней комнаты. - Заходи.
        - Мастер, - поклонился я, проходя внутрь.
        - Принес?
        Ни тебе объятий, ни чаи погонять. Сразу к делу.
        - Кое-что принес, но не совсем то, что обещал. Выбрать нужное оказалось сложнее. Я бы хотел сначала прояснить один вопрос…
        - С твоей подопечной всё нормально. Под землей ещё три дня ей сидеть. Пока выпускать нельзя.
        - Ясно. Спасибо мастер. Проблемы были?
        - Нет. Так что принес то? - он отложил в сторону инструменты, вышел из-за верстака и направился ко мне. Во взгляде читалось нетерпение.
        - И много и мало. - снял я рюкзак и принялся доставать «подарки», - Я столкнулся с проблемой, что в моём мире слишком много знаний накопилось, а что может вам понадобиться… Точнее не так… С чего начать, чтобы было практично и понятно… Не так-то легко было определиться. Поэтому я взял то, что дают в начальных школах для детей. Это учебники по математике и геометрии.
        - Я похож на школьника? - прищурился Го.
        - Нет. Но я не знаю, как учат детей в вашем веере. Может наши знания вам не покажутся стоящими внимания. А может вы в них найдете что-то полезное. Это всего лишь начальный уровень, чтобы подготовиться к более сложным вещам.
        - Допустим… И что в твоих учебниках? - он взял первый попавшийся и принялся листать, - Удивительно…
        - Вы про качество книг?
        - Да. Не про детские же рисунки? Это писали не от руки?
        - Нет. Машины делали. Давно хотел спросить. Почему книги в библиотеке… кхм…
        - Говори прямо.
        - Убогие. Почему такие убогие книги? У вас же, имею ввиду в мире, наверняка есть доступы к технологически развитым мирам. Почему никто не придумал книги печатать? Почему всё, что я видел, написано от руки? Это же не эффективно.
        - Что ты имеешь ввиду под технологически развитыми мирами?
        - Я лучше покажу. Смотрите.
        Когда вылетел, то зарядил ноутбук. Опасался, что он не включится, но нет, заработал.
        - Вот это называется компьютер. - экран загорелся, - Сейчас он загрузится…
        - Что он делает?
        - Много чего. Вот, для примера я могу открыть книгу. Я сюда много чего скачал. Справочники, учебники из институтской программы… Я могу сюда скачать всю вашу библиотеку, улететь в другой мир и читать книги там.
        - Что значит скачать?
        Я задумался, а как объяснить человеку, который смотрит на компьютер пусть и с интересом, но скорее как на чудную зверушку, что такое файл, интернет и скачивание.
        - Любую книгу можно перевести в цифровой формат. Тот формат, который будет понимать компьютер, - ткнул я в ноутбук, - Можно сказать, что это информация почти без привязки к физическому объекту. Оптимизацию сами можете оценить. Тысячи книг в одном месте. Но это не весь функционал. Здесь можно смотреть фильмы. Это запись чего-то. Например, можно заснять, как вы ведете урок и воспроизводить много раз. Как воспоминание, но словно в живую смотришь. Ещё есть программы, которые выполняют какую-то работу. Расчеты, в том числе сложные. Если описать все законы магии, то, возможно, можно рассчитывать оптимальные структуры сложных заклинаний.
        - Любопытный артефакт.
        Мастер взял ноутбук в руки и рассмотрел его со всех сторон.
        - Сложные составляющие. Я не все знаю, - с удивлением сказал он.
        - Такой ноутбук может купить почти любой человек в моём мире, но это возможно благодаря развитой промышленности и науке. Печатный станок для книг более простая вещь. И мне непонятно, почему у вас такого нет. Это же место средоточие знаний. Как так вышло, что столь важная часть, как книги, находится на столь примитивном уровне?
        Мастер ответил не сразу. Вернул мне ноутбук, дошёл до стула, уселся, прикрыл глаза и ушёл куда-то в себя. Вернулся он минут через пять и дал простой ответ:
        - В веере магии нет миров, которые соответствовали бы тобою описанному.
        - В смысле? Совсем нет?
        - Я о таких не знаю, - терпеливо ответил мастер.
        - Тогда… понятно.
        Охренеть так новость. Я то думал, что в этом веере, как и у нас, есть разнообразие, а выходит… Здесь поголовно магическое средневековье? Но погодите. Я же видел платформы, дирижабли, то есть какие-то технические устройства у них имеются. Но все они работают на магии. Электричества здесь я не встречал. Неужели так выходит, что развитие магических наук стопорит развитие промышленности и изобретение сложных устройств, доступных всем?
        - Ты сможешь создать у нас аналог компьютера? - отмер мастер.
        - Нет. Слишком мало знаний. Это очень сложное устройство.
        - Жаль. Штука вроде полезная.
        - Я могу попробовать создать печатный станок. Магический аналог.
        - А вот это интересно. Значит решено. Считай это твоим заданием.
        - Серьезно? - нахмурился я.
        - Что тебя удивляет? Сам предложил. - усмехнулся Го. - Подумай, как это сделать. Вернемся к теме. Что ты принес и что там написано?
        - Я могу пересказать, но это займет много времени. Как вы смотрите на то, чтобы выучить мой язык?
        - Можно попробовать, - ответил он спустя минуту размышлений.
        Я давно за ним такую особенность приметил. Никогда не говорит поспешно. Всегда сначала думает.
        - Тогда я составлю методички и приступим.
        - Хорошо. Если с этим разобрались, - сказал он вроде нейтрально, но чувствовалось, что мастер ожидал чего-то большего, - Тогда перейдем к твоему обучению. Чему научился? Надеюсь, ты усердно занимался?
        Перед глазами встало то безумие, которое я устроил на перекрестке. Да уж, усерднее некуда.
        - Показывай, - кивнул мне Го.
        Глава 3. Планы
        - Не то, чтобы я впечатлен, но и не скажу, что плохо. - выдал оценку Го. - Пока тебя не было, я обдумал план обучения.
        Я подобрался, готовясь внимать мудрости учителя.
        - Первое, чем тебе надо заняться - развитие ауры. Как это делать самостоятельно ты знаешь. Но кажется, ты из тех, кто ценит скорость.
        Тот редкий случай, когда мастер передал интонацию. Причем сделал это так тонко, что передал ценную гамму. Кажется, моё обучение он воспринял, как личный вызов. Если я такой быстрый, то до каких пределов можно развить скорость обучения.
        - Насыщать ауру маной и напрягать её за счет упражнений - это стандартный подход для обучения всех неофитов. Проверено столетиями, но медленно. Есть и другие способы. Их мало кто практикует, потому что цена - высока.
        - Речь о деньгах или чём-то большем?
        - Есть ритуалы, позволяющие укрепить и развить ауру. - Го бросил строгий взгляд, мол, не перебивай и всё узнаешь, - Ритуалы бывают разных уровней. Самые простые требуют примитивных и дешевых ингредиентов. Относительно дешевых. Из учеников школы в лучшем случае треть может себе это позволить. А те, кто может позволить регулярно и того меньше. С более сложными ритуалами, которые, как ты догадываешься, дадут наилучший результат, дела обстоят хуже. Всё, что для них нужно можно купить. Но стоит это будет дорого.
        - Сколько?
        - Это не важно. Загвоздка не только в цене, но и в редкости. Даже если на рынке появляется то, что нужно, то моментально расходится. Но обычно не появляется. Сразу идет к тем, кто заинтересован. Я бы мог для тебя достать всё, что нужно, но не буду.
        - Почему?
        - А ты хочешь купить? - прищурился Го, - Настолько богат? Речь идет о тысячах брошей. За один ритуал. А нужно несколько. Желательно регулярно, раз в неделю, на протяжение месяцев.
        - Тогда что делать?
        - Добыть самому. Именно этот вариант я хотел тебе предложить. В нем несколько смыслов. Пощадить твой кошелек далеко не первый. Я хочу, чтобы ты набрался опыта. Ну и добыл для меня кое-что.
        Это мастер так намекнул, что я ему вообще-то должен оплачивать обучение. И если он подбирает для меня специальные условия с ускоренным развитием, то и цены должны быть выше, чем на стандартный подход.
        - Не вопрос. Список я ваш видел. Кого именно надо убить?
        - Мне нравится твой деловой подход, - позволил мастер себе улыбку, - Но не спеши. Сначала я дам тебе задание попроще, чтобы ты набил руку. Обычная учеба не отменяется. Аура это не единственное, что будешь развивать. Второе, чем предлагаю тебе заняться - создание мано хранилища. Я в курсе, что у искателей есть уникальная способность прятать материалы в пространственный карман. Вы же так это называете?
        - Есть такое.
        - Я помогу тебе создать артефакт, позволяющий сохранять большое количество маны. Сделаем так, что он постоянно будет у тебя в хранилище, недоступный для врагов. По моим расчетам, это сделает тебя почти неуязвимым.
        - В чем подвох?
        Я и до этого обдумывал такую идею. Проблема всех хранилищ в пропускной способности. У меня есть продвинутое устройство, но мне его помог сделать бессмертный аватар, который также наделил стихией земли и металла. Повторить аналогичный результат у меня не получилось. Либо пропускная способность низкая и в бою хрень успеешь вытянуть, либо потери высокие, а постоянно заряжать перед боем не вижу возможности, слишком уж это геморройно, да и никогда не знаешь, когда драка нагрянет.
        - Для создания действительно качественного артефакта нужны сверх редкие и трудно добываемые ресурсы.
        - Не удивлен.
        - Как будешь готов, я скажу тебе, куда отправиться.
        - А что нужно, чтобы стать готовым?
        - Закрепить то, что ты уже освоил. Держи список книг, которые тебе надо изучить. - достал он несколько листов, - Там же список лекций и занятий, которые тебе надо посетить. По поводу них я уже договорился, вопросов не будет.
        Пробежав взглядом по списку, увидел, что многие лекции идут у старших курсов. Надеюсь, никто не перевозбудится, что новичок так резко перепрыгнул через этапы обучения.
        - И последнее. Найдешь тренировочный полигон. Скажешь, что от меня и бросишь вызов всем, кто там находится.
        - Задача?
        - Как минимум выжить. - усмехнулся мастер, - Надеюсь, не посрамишь мою репутацию. Как надоест здесь, рекомендую сходить к соседям. У них тоже есть полигоны и они будут тебе очень рады.
        - Соседи - это в другие горы, к другим стихиям?
        - Да.
        - Принято.
        - Тогда иди. Завтра приходи на урок, как обычно. Будешь заниматься с Черном. Он расскажет, что мы с ним прошли.
        Поклонившись, вышел из покоев мастера. Чувствую, у меня снова будет плотное расписание.

* * *
        Драться, читать или бездельничать? Какой сложный выбор… Драк мне хватило на перекрестке, поэтому отправился в библиотеку. До этого мастер мне называл номера стеллажей и я запоминал, но сейчас список был настолько обширен, что он устал бы зачитывать. Почему-то возникает подозрение, что Го решил проверить, как быстро я прочитаю всё это. Учитывая скорость чтения обычного студента, там чуть ли не весь курс вместе с факультативами и дополнительными занятиями.
        - Список давай, - остановила меня какая-то новая девушка в библиотеке, - Ты новенький?
        - Не совсем.
        - Ого, - она прочитала, что написано, - А чего так много?
        - Много? - сделал я вид, что растерян, - Мастер приказал прочитать за неделю.
        - Это нереально. - её брови дернулись вверх, - Наверное, ты не так понял мастера. Тут же сотни книг!
        - Ну да. Мастер пообещал меня выпороть и замуровать в камень, если не прочитаю.
        - А кто твой мастер? - нахмурилось это чудо.
        Поддерживать репутацию, да?
        - Мастер Го.
        - Оу… - выдохнула она и спешно протянула мне список, - Сочувствую. Ты это…
        Девушка хотела что-то ещё сказать, но в голове у неё явно заклинило и она просто открывала и закрывала рот. Как рыбка.
        - Пойду читать, - сделал я обреченный вид.
        Никогда ещё меня не провожали в библиотеку взглядом поминальной службы. Надеюсь, мастер не обидится.

* * *
        - Вернулся? - бросил на меня взгляд Черн, - Тренировка?
        То, с какой затаённой надеждой он это спросил, говорило о многом. То ли о том, что одному заниматься не продуктивно, то ли о том, что у него так и не появились друзья. Не то, чтобы я его друг, но видимо заполнял какую-то потребность, связанную с общением.
        - Вернулся, - кивнул я, - Как дела? Происходило что интересное?
        - Каждый день, - заверил он меня серьезным тоном, но в подробности вдаваться не встал. Чувствую, если уточню, то получу ответ: каждый день мастер учил чему-то интересному.
        - Го сказал узнать у тебя, что прошли и какие сейчас занятия.
        - Аура. Практика. Готов?
        Я ощутил давление со всех сторон. Черн время даром не терял и тоже научился аурой пользоваться. Ушлый тип, если так. Это я, можно сказать, считерил за счёт своих возможностей. А он как умудрился оплатить открытие ауры?
        Моментально перейдя в боевой режим, раскрыл свою ауру и… понял, что в разы сильнее Черна. Нет, его контроль, сила воли, связь со стихией в столь юном возрасте вызывали уважение. У него то нет моделирования и бонусов от системы. Я оказался тупо сильнее. Аура больше и мощнее, контроль ещё выше.
        Это быстро понял и сам Черн. Понял, признал, не стал грустить и сменил тактику.
        - Задача толкнуть противника, - сказал он.
        Вместо масштабного давления он использовал точечное и удивил. Я отшатнулся, сделав шаг назад.
        - Неплохо, - ответил ему.
        Первые попытки я пытался нащупать свои силы относительно его возможностей. Не хотелось зашибить паренька… Минут через пять я признал, что поспешил в оценках и самомнение моё не знает границ. Постепенно усиливая давление, я не мог его столкнуть. Зато он несколько раз толкнул меня. Почувствовав азарт, усилил натиск, но… Черн снова удивил. Он как вода, как скользкий угорь, ускользал от моих атак.
        Какой-то пацан, черт его возьми, уделывал меня. Что за хрень?
        Разозлившись, принялся думать, как выиграть в этом состязание. Аура у меня больше по площади, но у него плотнее и бьет он точечно. Сжав ауру, я тоже стал бить точечно. Что не так уж легко. Это как пытаться превратить озеро в струю. Оно не хочет поддаваться, предпочитая разливаться. Черн, пользуясь гораздо меньшим объемом, брал точностью. Но постепенно я приноровился и мы принялись фехтовать аурой, как шпагами. Хлесткие, точечные удары принимались на такие же блоки. Пошло соревнование в скорости и тут я его сделал. Когда он наносил один удар, я научился наносить два.
        Так мы и развлекались где-то с полчаса, соревнуясь в том, кто больше подходов придумает. Мозги нагружает только так.
        - Хватит, - поднял он руку, - Отдых.
        - Расскажешь, чем занимался, пока меня не было? Какие тренировки были? Потрясающий контроль ауры у тебя, я впечатлен.
        - Регулярные занятия, вот и все. Ты разве не тренировался? - искренни удивился он.
        - Ну, как сказать… Я развязал небольшую войну и был слегка занят.
        - Аа… бывает.
        Это он сейчас не поверил, счел глупой шуткой или его таким не удивить? Да, сложный парень. Хрен разговоришь.

* * *
        Разговорить всё же получилось, но не так, как я ожидал. Вместо обычных объяснений, Черн показывал на практике, чему научился. По большему счету ничему новому. Не так долго я отсутствовал, чтобы ученик сильно вырвался вперед и ушёл по программе обучения.
        Аура - это как очень гибкая мышца. По крайней мере я так воспринимал, но, возможно, это не самое лучшее восприятие. Перенастройка мышления давала о себе знать и я теперь каждую мысль ставил под сомнение, отчего гораздо больше стал «тупить». Надо бы снова залезть себе в голову и навести оптимизацию.
        Два главных направления развития ауры - познание окружающего мира, то есть налаживание связи со стихиями, и сражения, то есть захват контроля над окружающим пространством или противником, для получения преимущества. Всё, что показал Черн, было направленно именно на это.
        Если хочешь контролировать всё вокруг, то выпусти ауру и распредели её равномерно, заполни пространство. Если хочешь нанести точечный удар, то уплотняй. А то и вовсе, собери из рук заклинание, но не запитывай маной, спрячь в ауру и доставь, куда тебе надо, после чего через ауру пусти ток маны.
        Черн про этот приём не рассказывал. Сам догадался. Всё же от работы мозга, который настроил, была и польза. В фоном режиме я разбирал известные факты и обдумывал их, как применить на деле. Не сознательно думал. Мозг вёл эту работу на бессознательном уровне. Что очень удобно и позволяло формулировать задачи, «забывать» про них и получать результат, когда расчеты будут произведены. Самое интересное, я читал, что так работает мозг любого человека. Классический пример, это когда человек днем усердно думал над какой-то задачей, ответ найти не смог, забил, а спустя какое-то время его осенило. Или он увидел ответ во сне.
        Благодаря моделированию, кое-каким практикам и, как подозреваю, более развитой нервной системе и связям между нейронами, я получил прямой доступ к таким процесс внутри мозга и попытался взять их под контроль. Оптимизация не закончена, но я ведь только начал.
        С Черном прозанимались часа два и оба вышли из зала выжатые и уставшие. Всё же тренировка интенсивной получилась. Мой запас сил побольше, чем у парня, но он из принципа не хотел сдаваться. Это было видно по каплям пота на лбу, по напряженной челюсти, по дрожащим рукам.
        - Ты в библиотеку? - спросил я.
        - Да.
        - Я тоже.
        Можно было и не говорить. Молча идти. Черн бы не удивился.
        Вчера я прибыл в середине дня, пару часов провел у мастера, до вечера сидел в библиотеке, листая книжки, за что получил несколько косых взглядов. Кто-то даже буркнул, что «опять этот чудик вернулся». Ну да их проблемы. Вернувшись в таверну, половину лимитов использовал на чтение, а дальше взялся за разработку планов.
        Задача по изготовлению печатного станка, поставленная мастером, пробудила сильный интерес. Это вам не разрушение и массовые убийства, это созидание. Создание чего-то нового, как по меркам этого мира, так и по меркам земли. Там то магии нет, а значит нет магических печатных станков.
        Мозг привычно разложил задачу на составляющие. Нужен сам станок. Изготовить его проще простого, в том смысле, что я могу управлять металлом, как захочу. Не придется искать кузнеца, который выкует детали. Схемы примитивных устройств, как это дело начиналось на земле, я ещё дома посмотрел, изучил и запомнил, поэтому повторить не проблема. Вторая составляющая: бумага. То, что я видел здесь, сильно уступало по качеству земным аналогам. Ещё и дорого, о массовом производстве и думать нечего. Большинство книг в библиотеке готовы рассыпаться прямо в руках. Требовалась ловкость и осторожность, чтобы обращаться с ними и не испортить.
        К сожалению, с бумагой было чуть сложнее, чем с изобретением примитивного станка. По хорошему надо изобрести магический завод, подключать туда магов природы, чтобы леса выращивали и древесину обрабатывали, а потом изобрести сложные химикаты для дальнейшей обработки. Задача чуть более, чем титаническая. Зато наверняка прибыльная. Если уж в мире, где собрались лучшие школы целого веера, бумага низкого качества, то можно сделать вывод, что нигде лучше нет. Или есть, но она столь редка и дорога, кто никто ею не пользуется.
        Третья составляющая: чернила. Здесь я вообще плавал и не имел представления, какие нужны и где их найти вне природы Земли.
        Осознав, насколько глобальная задача передо мной стоит, умерил аппетиты и полночи собирал первый образец. Так-то ничего сложного. На металлических пластинах выбивался текст. Хороший маг металла вполне мог справиться с этим и выдать любой текст, в том числе достаточно мелкий. Дальше на пластины надо нанести чернила. У меня был запас, купленный здесь же. Не для массового производства, а для личного пользования, но на такое дело не жалко. Ещё куплю. Бумага тоже имелась.
        Из металла я создал ещё каркас, куда всё крепить и пресс, чтобы давить на пластины. Дальше всё просто. Лист бумаги фиксируется, сверху кладутся измазанные в чернилах пластины, прижимаются прессом, пару минут ожидания, пресс и пластины убираются и… С первого раза получилась полная хрень. Лист прилип, чернила растеклись. Нормального результата я так получить и не смог. Часть букв расплывалась. Но это по моим меркам криво вышло. Так то на лицо оптимизация труда. За минуту я создавал целую страницу с печатным текстом. Это уже читать проще, чем написанное от руки. Да и места текст занимает в разы меньше, что тоже плюс.
        На этом мои эксперименты были закончены. Надо для начала узнать про рынок бумаги, чернил и магов металла. Есть ли здесь те, кто готов за плату заниматься перестройкой пластин. Если с этой задачей смогут справиться вечно голодные студенты, тогда всё проще. Если нужен кто посильнее, уровня мастера, то про это лучше сразу забыть. Или готовиться платить очень много.
        Но чего это я. Рано унывать. Потратив всего лишь день, я добился пусть скромных, но результатов. Дальше надо думать над оптимизацией и как это сделать массовым. А ещё изобрести ручную магическую печатную машинку, чтобы разумные сами могли набирать текст. Вот это будет прорыв.
        Обдумывая вчерашние результаты, я вошёл вместе с Черном в библиотеку.
        - Привет, - поздоровалась девушка за прилавком, которая отвечала за пропуск и поиск книг. Сегодня была не та девушка, которой я стравил байку про жуткие пытки, если не прочитаю весь список от мастера.
        С удивлением я понял, что здоровалась она с Черном, а не мной. И парень смутился, буркнув тихо:
        - Привет, Асия.
        - Как занятия? - спросила девушка, улыбаясь и поправляя волосы.
        Если я хоть что-то понимаю в отношение полов, то между ними либо что-то есть, либо намечается. Обойдя Черна, я отправился вглубь библиотеки, не мешая этим двоим налаживать контакт. Вот так поворот. Не ожидал от парня.
        Глава 4. Практические занятия
        В библиотеке я задержался до обеда, а дальше направился на первую лекцию третьего курса.
        - Ты кто такой? - спросил меня крепко сбитый парень.
        - Ваш новый слушатель.
        - Ты ничего не перепутал? - поинтересовалась насмешливо девушка, - Ты с какого этапа, парень?
        В школе была своеобразная система обучения. То, что я по привычке называл курсами, здесь называли этапами. Любой этап может длиться сколько угодно лет. По сути, это переход от одного уровня к другому. Первый этап - все поступившие. Они должны научиться писать и читать, пройти базовый курс лекций и сдать по итогу одно новое заклинание. Сколько на это уйдет времени - зависело от самого студента.
        Мне первый этап представлялся, как среднеобразовательная школа, задача которой образовать и усреднить. Если говорить по умному, то развить в ученике общий понятийный аппарат, чтобы он смог изучать более сложные вещи. Так, например, ученик мог обладать выдающимся талантом и с первых дней освоить новое заклинание, но при этом не уметь читать и быть дуб дубом. В этом случае его учеба грозилась затянуться, потому что никто не пустит дальше «неуча». По принципу, раз ты даже читать не умеешь, то какая тебе высшая магия? Отсекали таких невежд очень просто. Надо сдать теоретические экзамены, на которых надо читать и писать.
        Тех, кого пугают эти экзамены, ещё ЕГЭ не видели. Вот где настоящая жесть.
        Разумеется, чтение и письмо не главное. Но без него дальше никуда. На первом этапе ученик знакомится с базовыми понятиями и принципами, изучает историю и культуру магов, в общем, медленно погружается в магическую среду, пропитывается идеологией. Как заклинания формируются тоже изучает. Надо же ему как-то новое освоить. Так что совсем уж бесполезным этот этап назвать нельзя. Но и чем-то выдающимся тоже язык не поворачивается назвать. Если проводить аналогии с Землей, то это уровень средней школы.
        По факту, ученики с первого этапа - это даже не маги. Лишь заготовки под магов. Я видел в этом этапе и другой смысл. Если ты недостаточно обеспечен, чтобы прожить здесь хотя бы год и не хочешь идти в кабалу к школе, беря «образовательный кредит», то смысл на тебя время тратить? Лучше сразу отсеять, чтобы «очень занятые» мастера не отвлекались.
        Было бы крайне любопытно глянуть, какой процент поступающих на каком этапе отсеивается, но кто же мне эту статистику расскажет. Возможно, здесь её вообще не считали. Что ещё раз намекало - при желании в школе многие процессы можно улучшить и надо брать это на заметку. Вдруг я свою школу всё же решу создать. В чем совсем не уверен, потому что даже задача с производством книг кажется непосильной. Я привык решать всё либо очень быстро, либо… никак. Каюсь, грешен. Это явная моя слабость и задачу с книгами можно воспринимать ещё как тренировку выстраивания сложных процессов.
        Насколько я успел узнать, а если ты где-то ходишь, то информация нет-нет, да касается тебя, то первый этап можно проскочить в ускоренном формате. Таких учеников называли талантами и обычно они из успешных аристократических семей. Успешных - можно быть аристократом, но бедным, не иметь денег на частных учителей и единственное, что передать наследникам, это врожденный дар, а не бюджет на обучение, навыки письма и чтения, да базовое знание магии.
        Тот же Го не собирался тащить меня по стандартной программе. Точнее я сам себя по ней протащил, прочитав всё, что должен прочитать первокурсник. Так мог поступить любой другой, а потом запросить в частном порядке экзамен, за отдельную плату, разумеется.
        Что касается второго этапа - на нем открывали ауру, учили другие заклинания и ученик получал к его концу статус «начинающего мага». В случае чего и драться сносно может. Опять же, за сколько ты его пройдешь зависит от успехов. Как быстро смог открыть ауру? Как быстро её развиваешь? Всем рулил талант и деньги. Ритуал пробуждения ауры стоил дорого. Качественный ритуал ещё дороже. Чтобы развивать ауру - тоже нужны вложения, на что мне намекнул мастер Го.
        Сейчас я попал на лекцию третьего этапа. На меня скептически смотрели те, кого можно назвать почти опытными магами. Возраст тут разный. Я видел и молодых разумных, в районе двадцати лет, видел и тех, кто постарше, ближе к тридцати. Да уж, обучение некоторых занимает многие годы. Ну да оно того стоит. Вроде как сильные маги живут дольше, чем обычные люди и нелюди.
        - Нет, не перепутал, - ответил я девушке. - Это же лекция по углубленному освоению ауры?
        - Да, - кивнула девушка, - Тебе точно к нам? Ты не ответил, с какого этапа.
        - Я ученик мастера Го. Он направил меня сюда.
        В переводе это означало, что я птица подневольная, куда мастер сказал идти, туда и отправился.
        - Не знаю, что тебе там сказал мастер, - поднялся парень со стола, на которой сидел, - Но соплякам здесь не место.
        - Соплякам? - оскалился я, - У меня после лекции запланирован поход на полигон. Господа опытные маги не откажут проводить меня туда и показать, что умеют? Или господа маги только трепаться умеют?
        О да, Эрнест, ты мастер. Мастер вызывать ненависть. За одну секунду поднялась половина класса. А здесь человек тридцать к этому моменту собралось. Процентов семьдесят парней, остальные девушки. Меня окружили, стали спрашивать друг друга, что это за чудо.
        - Что за шум? - рявкнул преподаватель, входя в аудиторию, - А ну по местам!
        Слова были сопровождены вспышкой силы. Я почувствовал, как дрогнул камень под ногами, да и аура профессора раскрылась на всё помещение, придавливая. Чувствую, что он как минимум на порядок сильнее меня. А то и на два порядка. Аж мурашки по коже.
        - Мастер, к нам какой-то малек зашёл, - пожаловалась на меня та самая девушка.
        - Кто? - взгляд профессора нашёл меня. Вместо вопроса он приподнял бровь, словно разглядывал неведомую зверушку.
        Спрашивать он ничего не стал. Вместо этого усилил натиск аурой. Пришлось защищаться. Давление продолжалось секунд пять.
        - Пусть остаётся. Этот малек если и слабее вас, то немного, неудачники. - язвительно заметил мастер.
        Ну всё. Судя по волне жгучей ненависти, противники на полигоне мне обеспечены.
        Выкинув лишние мысли из головы, сосредоточился на словах учителя. Как же медленно он говорит. Бесит. Но деваться некуда. Побуду обычным студентом.

* * *
        Когда занятия кончились, на полигон меня провожали всем классом. Как мило.
        Стоило учителю покинуть аудиторию, как меня окружили, преграждая путь. Вперед вышел главный мачо-мен. Ну, такой… С укладкой на голове, кольцами на пальцах, на каждом из которых блестел дорогой камешек, в безупречно сидящей на нем одежде и… большими ушами. Да и нос с горбинкой.
        - Не знаю, из какой дыры ты вылез, - начала он пламенную речь, - Но тебе явно не помешает научиться уважению.
        - Почему у тебя такие большие уши?
        Лопоухий не сразу понял, что я сказал. Нахмурился, задумался… Но тут раздались смешки его одногруппников и, в общем, тот уровень ненависти, который был до этого, и который успел поутихнуть за время лекции, вышел на новый уровень.
        - Ты на полигон хотел? - прошипел он, краснея, - За мной! Или струсил?
        - Конечно, струсил. Ты ведь такой грозный и могучий маг.
        Я уверен, что этот парень или скорее молодой мужчина - не глуп. Но я также уверен, что он живет совсем в другой картине мира. Думаю, не сильно ошибусь, если предположу, что он из очень богатой семьи. Продукт селекции многих поколений, не обделенных даром и деньгами. Другие ученики тоже выглядели не бедно. Что и не удивительно. Если они добрались до третьего этапа, значит обладают либо деньгами, либо большим талантом, чтобы продержаться и заработать на оплату учёбы. Но все они носили на себе денег меньше, чем конкретно этот тип. То, как ученики смотрели друг на друга, как держались, какие эмоции витали в коллективе, кто как одевался - на основе всего этого можно сделать много выводов. В том числе то, что для этого мужчины нормально раболепие окружающих и готовность, если не подчиняться ему, то как минимум опасаться и уступать.
        А тут я такой хороший, выглядящий бедно, ещё и новичок. Разве не обязан потомственный аристократ отстоять свою честь и показать черни, где её место?
        На мои невинные слова на его лице сначала мелькнула самодовольная усмешка. Он ожидал, что я испугаюсь. Но я слишком спокойно глядел на него. Да и снова смешки раздались. Кажется, парень не знаком с таким понятием, как троллинг.
        - Ладно, идешь? - встал я из-за парты, - Сколько тебя ещё ждать?
        - Это я тебя жду!
        - А зачем ждешь? Давно пора на полигон отправляться. Кто покажет дорогу?
        Растолкав учеников, я вышел в коридор. Кто-то крикнул, что я сейчас сбегу и толпа вывалила следом за мной.
        - С вами точно всё в порядке? - посмотрел я на них, как на идиотов.
        - Иди за мной, - фыркнула та самая девушка, которая наехала на меня, когда я только пришёл.
        - За тобой - с радостью. А за ушастым - нет.
        Девица симпатичная, знающая это, судя по вздернутому подбородку. Так и шли дальше. Она впереди, я за ней, остальные следом. Я не особо вслушивался, что они там говорят. По большей части всё сводилось к тому, что меня надо проучить. Кто-то подливал масла в огонь, говоря, что ученик мастера Го простым быть не может. Другие возражали, что мастер не самый влиятельный и непонятно, чего все так взбудоражились.
        Ключевое слово - влиятельный. Да, может и не самый. Но политическое влияние и личное могущество не всегда равнозначны. Если сильному магу не интересны эти игры, то и мелькать на политической арене он не будет. Но да хрен с ними всеми. Меня мастер Го устраивал и надо не посрамить его репутацию. Или скорее добавить перчинки.

* * *
        Полигон выглядел… да как обычная арена. Кусок земли в пятьдесят шагов, окруженный мощными щитами. Замечу, что таких мест было несколько. Всего около десятка. На входе сидел распорядитель. Старый маг. Очень старый. Он составлял расписание, выдавал доступ и выставлял защиту.
        - Кто на полигон? - спросил он первым делом.
        - Я, - вперед вышел ушастый и ткнул в меня пальцем, - Вместе с ним.
        - Уровень защиты?
        - Минимального хватит.
        - А что за уровень защиты? - поинтересовался я, заслужив недовольный взгляд старика и пренебрежительный лопоухого.
        - Есть несколько уровней защиты, - ответил старик, - Если собираетесь применять разрушительную магию, то ставится тот, что выше.
        - А как понять, какой уровень магии я собираюсь применять?
        - Если собираешься кидать простые заклинания, - старик начал раздражаться, - То не важно.
        - Хм… Эй, как тебя, кстати, зовут? - обратился я к ученику, - Мы с тобой насколько серьезно драться будем? И как определяется победитель? - второй вопрос был в сторону старика.
        - Учебный, - выделил старик это слово, - Поединок продолжается до первой крови, до очевидного превосходства или пока один из оппонентов не сдастся. Для этого надо поднять руки. Этот же молодой человек Сигнорт Карст, один из лучших поединщиков на своём этапе.
        - Точно лучший? - прищурился я, оглядывая мужчину.
        - Скоро узнаешь, - выдал он сквозь плотно сжатые зубы.
        - Есть какие-то правила, о которых мне надо знать? - повернулся я обратно к старику.
        - Твой учить должен был объяснить правила поведения на полигоне, - посмотрел на меня старик враждебно.
        - Да? Он только одно сказал: прийти сюда и победить всех.
        От такого заявления старик аж закашлялся. Лопоухий достиг нового оттенка красноты и возмущения, а другие студенты разом зашептались, недовольные моей наглостью.
        - Кто же твой мастер? - задал правильный вопрос старик.
        - Мастер Го.
        - Аа… - задумался он и почесал седую голову, - Что, прямо так и сказал, победить всех?
        - Ага.
        - Ясно… Суров мастер… Он когда-то и сам здесь всех… кхм… побеждал… Ладно, ступайте уже. Ты это, главное не покалечь его… слишком сильно.
        Сигнорт слегка прифигел от таких слов. Сказаны то они были не ему, а мне.
        Я бы с удовольствием задержался и расспросил о всех правилах, а лучше посмотрел за другими дерущимися. Половина полигонов, кстати, была занята. Мы прошли на свободный, зрители расселись по лавкам, стоящим за защитным куполом и нас отрезало от них. Я видел учеников, но не слышал, что они говорят.
        - Нужна какая-то отмашка? - спросил я красного Мистера Большие Уши. - Или можем начинать?
        - Ты вообще кто такой? - не выдержал он. Его запал чуть подостыл и парень смотрел на меня настороженно. Жаль, значит бой пройдет чуть сложнее.
        Я чувствовал легкий мандраж. Это не искатель, на которого можно кинуть сканирование и узнать все его секреты. Да и звание лучшего поединщика на что-то намекало. На вызов. На возможность испытать себя против настоящего мага, который несколько лет изучал магическое искусство, а не получил халявный навык.
        Начали мы как-то незаметно. Я ощутил, как обострилась интуиция, как Сигнорт перешёл от бездействия к действию.
        Шаг в сторону и копье, выросшее из земли, пролетает мимо. Не хило он так начал. Ауру сразу раскинул и делал это гораздо лучше меня. Копье взорвалось, шипы врезались в броню, но отскочили. Ясно, второй слой атаки у него гораздо слабее первого.
        Он открыл подо мною яму. Серьезно? Мага воздуха поймать на такое? Смешно. Но смеяться всё же не буду. Незачем палить мои козыри так сразу. Почувствовав опасность под ногами, я отпрыгнул и избежал ямы с копьями. Да он их любит я смотрю.
        Ну вот… Пока я прыгал, он собрал между руками камни и принялся стрелять в меня… да-да, копьями. Под ногами у нас находилась смесь из различных пород камней, земли и даже частички металла встречались.
        Я воздвиг стену напротив себя и отпрыгнул назад, пригибаясь, так, чтобы он не заметил, где нахожусь. В то же время ударил по его разросшейся ауре, чтобы хотя бы несколько секунд он не смог контролировать мои перемещения.
        Его копья вонзились в преграду, пробили насквозь, но застряли. Впрочем, он не растерялся и тут же заставил стену взорваться. Если бы я находился рядом с ней, мне бы досталось, а так я успел перехватить летящие в меня осколки и выпустить то, что готовил эти две секунды.
        С моих рук сорвалось каменное ядро, которое как комета, рванула к нему, пробилось через пыль от взрыва, притянула к себе осколки и врезалось в мага. Ну почти врезалось. Ядро он отразил, а груду острых осколков, что летела следом - уже не полностью.
        Под куполом мигнула вспышка света. Я не знал, что это за сигнал и собирался продолжить вести бой, но… Маг остановился. Когда пыль улеглась, я увидел у него кровь на пальцах. Которую он собрал с… уха. Я попал в его здоровое ухо.
        Ох, каких же мне трудов стоило не заржать.
        - Это не конец! - рявкнул он и направился с полигона на выход.
        Мда… Как-то неожиданно вышло. Я то собирался драться дольше, чтобы выведать все его приёмы, пополнить своё знание для полноценной работы интуиции, но не срослось. Этот идиот не поставил никакой защиты, полностью сосредоточившись на нападение. Как-то слишком глупо.
        - Эй, есть ещё желающие? - крикнул я в сторону скамей, где сидели зрители. - А то всё как-то слишком быстро кончилось.
        Желающие нашлись.
        Глава 5. Подопечная
        Сырость, темнота, крутые ступени. Напоминало декорации плохого фильма ужасов. Или хорошего, если правильно подобрать ракурс.
        - Она может быть слегка не в себе. - предупредил Го.
        - Что с ней было?
        - Запер под землей, пока тебя не было, чтобы практиковала.
        Ух… Под землей… Несколько недель.
        - Она точно жива?
        - Разумеется, - удивился вопросу мастер, - Я присматривал за ней.
        - Спасибо.
        - Это моя обязанность, как учителя, - ответил Го очевидное для него.
        Каменная стена отъехала в сторону. Оттуда дохнуло ещё большей сыростью. Ну и ужас. Днями сидеть в темноте, поститься и медитировать… Да это кого хочешь расшатает.
        Когда Саша вышла из темноты, то выглядела… Как выглядит человек, долгое время отрезанный от душа, зеркала, чистой одежды и расчески. Она не шаталась, держалась уверенно, но настороженно, щурилась и приглядывалась к нам. В этой комнате был тусклый свет, что как никогда уместно. Глаза должны привыкнуть к изменениям.
        Не думаю, что нахождение для мага земли в подземелье без света может стать проблемой. Там, где есть камень и земля, есть и способы ориентации в пространстве. Это легко, если ты чувствуешь материал вокруг себя. А если не чувствуешь, что же, тогда это прекрасный способ научиться чувствовать.
        - Приведи себя в порядок, - сказал Го девушке, - День отдохни. Послезавтра возвращайся к занятиям. Эрнест тебя проводит.
        - Ты как? - шагнул я к ней.
        Она стояла, не шевелясь, и разглядывала меня. А когда мастер вышел, то из неё словно стержень вынули. Плечи опустились, девушка бросилась в объятья и разрыдалась у меня на груди.

* * *
        Вымытая, расчесанная, в теплом халате, закутавшись ещё и в одеяло, Саша устроилась в кресле. Я бы сказал, заняла там оборону или свила гнездо. На столе перед ней стояло пять тарелок, забитых едой. Закусками, сладкими булочками, овощами, жареным мясом. Не обошлось и без напитков. Я сам лично сходил на кухню, выбрал вино и специи, замешал и разогрел. Девушку надо приводить в порядок и чувствовалось, что выпить ей сейчас не помешает.
        - Жутко было?
        - Ты не представляешь насколько, - ответила она тихо, - Первые часы я ещё держалась, а потом такая безнадега навалилась. Я кричала, билась в истерике, но, кажется, мастер забыл про меня.
        - Он сказал, что присматривал.
        - Тогда ему плевать на мои чувства, - сказала она с обидой. - Иногда я брала себя в руки и практиковала. Должна признать, что практика и правда эффективная. Я гораздо лучше стала понимать камень и землю. Но как же это ужасно! Без нормальных удобств!
        Куда она ходила в туалет и чем подтиралась я вежливо не стал спрашивать. Леди же. Тонкая душевная организация и всё такое.
        - Я рад, что ты стала сильнее.
        - Тебя только это интересует? - сдвинула она брови.
        - Нет, конечно. Каждый день думал о тебе, как ты тут.
        Брови сдвинулись ещё больше.
        - Ты такой же грубиян, как и был.
        - Да, характер у меня так себе, - согласился я. - Тебе нужно отдохнуть?
        - У тебя дела? - напряглась она. - Не уходи, пожалуйста.
        Что-то новенькое. Чтобы Саша и просила меня остаться? Куда катится мир?
        - Я соскучилась по разговорам, - виновато отвела она взгляд в сторону, - И по нормальному общению. Расскажешь о своих приключения? Или о чем угодно. Я хочу слышать голос.
        Я тебе что, подружка?
        - Мастер подкинул мне задачу. Придумать печатный книжный станок.
        - Зачем?
        - Как зачем? Чтобы книги печатать, разумеется. Или ты не видела, какого они качества в библиотеке?
        Судя по выражению лица качество книг последнее, что её волнует.
        - Ты теперь этим будешь заниматься? - желание общаться пересилило.
        - Не только. Обучение никуда не делось. Нам, кстати, тоже надо обсудить совместные занятия.
        - Не сейчас! - замотала она головой из стороны в сторону. Отчаянно и энергично.
        - Ладно, отдохни, - усмехнулся я. - Твоих родителей видел.
        - Обоих? - удивилась она.
        - Да. Мать у тебя красивая и властная. Расспрашивала о тебе, угрожала. Мило пообщались.
        - Не верю.
        - В смысле?
        - Ей есть дело до меня? Ты не разыгрываешь?
        - Зачем мне тебе врать? - нахмурился я.
        - Мало ли… И что она говорила?
        - По большей части молчала и слушала о твоих успехах.
        На несколько минут Саша зависла, осмысливая новость. Я тактично переключился на еду и травяной отвар.
        - А отец, он что?
        - Да как всегда. Мутит всякое разное. Но тоже про тебя спрашивал.
        Совсем немного, правда. Но не буду вдаваться в детали.
        - Удивительно. - покачала она головой, - Всю жизнь им до меня дела не было, а тут оба интересуются.
        - Вот видишь, не зря уехала. Разлука она такая, заставляет скучать.
        - Если бы так всё было просто… - вздохнула она и… Я бы это назвал: потонула в одеялке. Ну прям уточка, выбравшаяся из чертогов тьмы.
        Там она и осталась. Уснула в смысле. Я некоторое время сидел, ждал, пока нос покажет из-под одеяла, но вместо него донесся храп. Леди, блин…

* * *
        Следующее утро началось вовсе не с тренировок, а переезда.
        - Эй, соня! Хватит дрыхнуть! - переместился я в комнату девушки.
        Раздался визг, в меня полетела подушка, а следом и отборные маты.
        - Я голая, идиот! - было самым ласковым.
        - Так а чего ты голая? - удивился я. - У нас сегодня переезд.
        - Что за переезд? - глянула Саша зло из-под одеяла.
        Вчера, перед тем, как уйти, я перенес её на кровать, но раздевать не стал. Сама разделась ночью видимо.
        - Здесь жить не настолько безопасно, как хотелось бы. Переезжаем во внутренний город, поближе к школе.
        - Аа… Может ты тогда выйдешь и дашь мне собраться?
        Усмехнувшись, вышел в коридор, на этот раз по старинке, через дверь.

* * *
        Новое жилье не скажу, что сильно отличалось от того, что было в таверне. Один из типичных домов, расположенных в большой городской пещере. Главное его достоинство - до школы ближе топать.
        - И здесь безопаснее? - скептически оглядела здание Саша.
        - Пока нет. Жилье я сразу оплатил на два месяца, тебе и себе. Жить рядом будем.
        - Что значит пока нет? - выделила она главное.
        - Маги мы или кто? Идем превращать жилье в крепость, чтобы по ночам спать спокойно.
        Три этажа, по шесть квартир на этаж. Рядом жили такие же маги. Когда заходили, некоторых из них встретили. Никого с первого этапа. От третьего и выше. Если бы не мастер Го, которого я уговорил выдать разрешение поселиться здесь, хрен бы мы тут получили жилье. Денег недостаточно, нужно ещё добро от кого-то сверху.
        То, что тут живут маги, не из последних семей в магическом веере, было ещё одним плюсом. Убийцы могут побояться действовать слишком нагло, чтобы не задеть чужие интересы. Маловероятно, конечно, но вдруг да отведет часть бед.
        На входе сидел бравого вида охранник. Он бросил взгляд в нашу сторону и снова вернулся к чтению. Звероватого вида мужик, уже не молодой, но ещё крепкий, вполне способный выкинуть посторонних и незваных гостей, если те не окажутся элитными бойцами. При этом он читал. Достижение по местным меркам. Оплата его труда входила в квартплату.
        Также за дополнительную плату можно нанять прислугу, которая будет следить за порядком.
        Передав Саше ключи, которые получил утром, встав пораньше, отправился смотреть свою новую квартиру. Ничего так. Три комнаты, которые можно назвать: спальня, кабинет и общая зона или зал и столовая одновременно. В спальне просторная кровать и большой шкаф. В кабинете шкаф книжный и внушительного размера письменный стол. В общем зале: диван, обеденный стол и стулья. Кухни здесь не было, но можно заказывать еду с доставкой. Или спуститься, выйти на улицу и выбрать любое кафе, на вкус и кошелек. Не скажу, что здесь безумное количество заведений, предлагающих тебя накормить, но в пределах пешей доступности пару десятков найдется.
        А теперь самое главное… Оглядев квартиру, прощупав всеми доступными чувствами каждый её сантиметр и выпустив ауру, я запустил моделирование.
        Как и сказал Саше, это место пока что назвать безопасным нельзя. Квартира и квартира. Если я вижу сотни способов, как достать любого в этом жилье, то и другие убийцы найдут подходы. Успех любого дела начинается с правильной постановки цели. Сомневаюсь, что я смогу придумать защиту, которая справится абсолютно с любой угрозой. Но вот усложнить жизнь убийцам, заготовить как можно больше сюрпризов, дать шанс продержаться Саше в случае чего - это да, можно попытаться сделать.
        Другие маги так и поступали. Если попытаться выйти аурой за стены, то наткнёшься на заслонки соседей. Давить я не стал, чтобы не спровоцировать скандал и конфликт.
        Смоделировав в моделировании… тьфу ты… квартиру, я вывел список потенциальных угроз. Невидимки, отравления, магические атаки, нападение от кого-то из жильцов, дистанционные атаки. Внизу сидит охранник и если к нам пошлют каких-то гопников, он их завернет. Но если здесь появится психик, возьмет под контроль охранника или любого из жильцов, то это будет совсем другой уровень проблемы.
        Если маг хочет защитить своё жилище, то у него есть несколько путей. Зависит от его бюджета и мастерства. Не силы даже, а именно мастерства. У меня вот силы много, но я понятия не имею, как превратить жилье в крепость. Вижу простые ходы, но воплотить что-то удовлетворяющее не представляю как.
        Первая проблема - дистанция. Когда я рядом, Сашу проще защитить. Но я не могу постоянно находиться рядом. Да и девушка сомневаюсь, что согласится. Достаточно убийце дождаться, пока я отойду, чтобы нанести один выверенный удар. Причем это может произойти где угодно. Хоть на выходе из дома, хоть на улице. Сложно ли невидимке ударить отравленным ножом в спину?
        Раз я не могу находиться с ней постоянно рядом, то надо сначала озаботиться личной защитой девушки. Проблема магов земли в том, что у них с этим не очень. Это мой доспех воздуха невидим, может принимать любую форму, ничего не весит и готов отразить колоссальный урон. Умелый маг земли нарастит вокруг себя каменную защиту, но на это нужно время и с таким не походишь по улицам города. Хотя надо бы заставить Сашу освоить это умение и довести до автоматизма. Тем более, у неё есть пространственный карман, а значит она может таскать материал с собой.
        Ещё надо прошвырнуться по магазинам, посмотреть, что здесь предлагают для защиты. Можно съездить в другой город или мир, чтобы найти лучшее решение. Да и у мастера надо взять консультацию.
        Что касается дистанции… Жаль, что здесь нет мобильной связи. Но можно попытаться изобрести. Я вывел перед собой все руны, которые хоть как-то пересекались с темой связи или их так можно было использовать. Что-то подходящее нашлось. Руна связи. Она так и называлась. Использовалась для того, чтобы привязать два объекта, усилить между ними связь. Создав из металла небольшой медальон, наложил на него руну, добавил усиление и свойство вибрации. Повторил и создал ещё один такой же медальон. Если в один из них подать немного маны, то второй должен завибрировать, зажечься светом и нагреться. Так… а если сюда прикрепить свойство направления, чтобы я смог отследить, где находится Саша…
        Когда вышел из моделирования, то воссоздал всё, что наработал, разнес амулеты в разные стороны и принялся их проверять. Надо ещё протестировать на максимальную дистанцию, но это позже. Я ставил щиты, создавал помехи, мешал аурой - в общем, проводил ряд тестов, чтобы проверить, как будет работать задумка в различных условиях. Вывод: дерьмово будет работать. Если создать щит пятидесятого ранга вокруг амулета, то сигнал пропадает. Если уплотнить ауру, то сигнал тоже пропадает.
        Ясно… Надо идти к мастеру и брать консультацию. Мне, не смотря на всё изученное, банально не хватает знаний и практического опыта, чтобы решить эту задачу.
        Но кое-что ещё я всё же сделал. Создал светильник, вложив в него свойство менять интенсивность свечения в зависимости от условий. Если в комнате один разумный, то слабое свечение. Два - чуть сильнее. Три - ещё сильнее. Количество разумных определялось строго в рамках квартиры. С условиями пришлось повозиться. Несколько суток провёл в моделировании, выстраивая цепочки рун. Смог добиться того, что определялось по биению жизни, по соприкосновению с полом, по дыханию и количеству отдельных аур. Криво вышло, если честно. Чтобы подсчитывать давление веса, пришлось весь пол превратить в один сплошной артефакт.
        Признав, что на сегодня больше ничего не сделаю, пошёл разбирать вещи. Пусть их и не много, но какие-то всё же есть. А дальше к Саше, покажу ей, что изобрел, да отправимся за покупками. Уверен, небольшой шопинг поможет ей прийти в себя и вернуться в нормальное течение жизни.

* * *
        Если описать следующую неделю одной фразой, то это будет: вхождение в колею. Никаких подвигов, сверхвызовов или сумасшедших приключений. Я отдыхал от войны и привыкал к размеренной учебной жизни. С поправкой на мои особенности, разумеется.
        Утро всегда начиналось с общей тренировки. Я, Саша и Черн практиковались во владении стихией. Девушке ещё не помешало бы открыть ауру, но Го сказал, что ей рановато. После недель в темноте её связь со стихией выросла, но я и Черн всё равно её опережали.
        Чего-то ей всё же не хватало. Причем не таланта. Возможности то есть. Просто талант в руках бойца и комнатной уточки - это совсем разные вещи. Саша немного закалилась, но ей ещё идти и идти этим путем.
        Иногда к нам на занятия заходили другие ученики мастера. Были и такие. Ну как иногда… За неделю всего один раз было. Пришёл угрюмый маг с обожженным лицом, обрадовал тем, что Го попросил его провести занятие, и начал гонять, не забывая комментировать, какие мы слабаки. Должен признать, что на его фоне мы и правда выглядели слабо. Втроем не могли справиться с ним одним. Упражнение было всё тоже - захват и контроль стихии. За час занятий я увидел столько новых приёмов, что потом месяц в моделировании досконально изучал и на их основе генерировал новые идеи.
        Отличие матерого мага от новичков оказалось настолько разительным, что добавило мне мотивации. Если до этого я пусть и действовал, но чуть на расслабоне, то увидев живой пример выдающейся силы, перестал себя жалеть.
        Го сказал, что иногда к нам будут заходить и другие мастера. Что только увеличит наш счет к нему.
        Саша и Черн ходили на обычные лекции. Им мастер пока не выдал доступ к другим потокам, что и понятно. Это я обладал феноменальной способностью к обучению. Черн же был неоспоримо талантливым, но только в магии. Читал он медленно. То есть, по факту я ничем его не превосходил, просто освоил гораздо больший объем информации. Ему только предстояло изучить материалы первых потоков, а я уже их прочитал и переводил в практику. Поэтому мастер меня и отправил на лекции к старшим курсам, чтобы закрепить и развить знания.
        В один из дней Черн не выдержал и подошёл ко мне.
        - Как ты это делаешь? - вопрос был задан в библиотеке. Я как раз листал очередную книжку.
        - Что именно?
        - Ты листаешь или читаешь?
        - Читаю, - хмыкнул я, понимая, насколько дико это звучит.
        - Но как? - жалобно спросил он.
        Для этого замкнутого парня, держащего эмоции под контролем, подойти самому, да ещё спросить о чем-то, признав свою слабость - это как минимум подвиг.
        Долистав книгу, вернул её на место и повернулся к нему.
        - Также, как я, ты не научишься, - сказал я прямо. - В моем мире чтение обычная вещь. Книги стоят очень дешево, а иногда совсем ничего. Даже бедные люди могут позволить себе читать. Правда, они редко пользуются этой возможностью, но не суть. Детей в моём мире чтению учат с ранних лет. Тебя когда начали?
        - В шестнадцать. Перед отправкой сюда.
        - А у нас с ранних лет. Большинство уже лет в восемь читать умеют. Есть и те, кто раньше учится. Это одна из причин. Тупо больше практики.
        - И всё? - не поверил Черн.
        - Нет, конечно. Но без практики далеко не уедешь. Обычный навык позволяет бегло читать. Быстрее, чем это делаешь ты. Если задашься целью ускориться, то со временем у тебя получится. Но есть и другие методы.
        - Другие?
        - Да. Но не знаю, насколько это тебе надо. Я могу дать упражнения на развитие скорочтения. Потребуется несколько месяцев ежедневных занятий, чтобы их освоить. Ещё нужны упражнения на память. Ты как работаешь с информацией?
        - В смысле? - кажется, Черн был готов сбежать. Я для него новый мир открывал.
        - Можно прочитать, отложить книгу и забыть про неё. Можно писать заметки. Можно придумать систему заметок. Можно тренировать память.
        Черн не удержался, потер виски и попросил его научить искусству чтения. Хмыкнув, я отправился с ним за стол, чтобы рассказать, что да как.
        Вопрос с книгами не ограничивался ситуацией с Черном. Я ещё обещал подготовить методичку для мастера Го. О чем пожалел, если честно. Плохой из меня преподаватель русского языка. Я перевел на местный язык алфавит, несколько сотен слов, правила чтения и передал конспекты мастеру. Тайно надеясь, что он забьет.
        С защитой тоже разобрался. Мастер выслушал меня, я показал ему, что сделал, а дальше узрел настоящее искусство. Половину из того, что показал Го я не понял. Зато смог повторить и обработать квартиры. После лекции получил список книг, которые надо прочитать и лекций, которые надо посетить, чтобы разобраться в том, что узнал.
        Вернувшись в тот день домой, до утра магичил, превращая квартиры в шедевры артефактного искусства. Саша была не очень довольна, что я у неё ночью сижу, но возражать не рискнула.
        Закончив с защитой, смог облегченно выдохнуть. Теперь можно более смело оставлять девушку одну. Что я и собирался сделать, отправившись… кхм… на свидание.
        Глава 6. Свидание
        Алая Бартимор. Её имя на земной вкус звучало странновато. Та самая девушка, которая спрашивала меня, что я забыл на лекции. Звезда третьего этапа. Молода, красива, из богатой семьи, ещё и с выдающимся талантом.
        При этом обладает скверным характером. Прямолинейна, умеет ругаться, как сапожник, может врезать кулаком в челюсть без всяких ухищрений. Она вторая, кто вышел на полигон против меня после эпичного поражения Сигнорта. Вышла и показала, чего на самом деле стоят маги третьего этапа. Никакой жалости ко мне, никакого промедления. Голая, чистая, подавляющая мощь. В исполнение Сигнорта я видел двухуровневые атаки, а эта женщина плела… Да бесконечные уровни. Любая её атака перетекала в следующую. Если она кидала булыжник, то можно быть уверенным - пропусти его мимо себя и он вернется или взорвется у тебя за спиной. Если ты и от этого увернешься, то скорее всего попадешь под другую атаку, рассчитанную как раз на уворот.
        Нет, она не победила меня в сухую, но и я взять верх не смог. В рамках стихии земли она на голову выше меня, а то и на две. Все свои способности я не применял, сознательно ограничиваясь одной стихией и физической ловкостью.
        Мы дрались минут пять, а потом я позволил даме одержать победу. Почувствовал, что у неё мана на исходе. Да и у меня тоже, но я мог натянуть ещё и тогда бы победил, но счёл, что красивее уступить.
        Когда бой кончился и она победно уставилась на меня, мол, знай своё место, я сказал ей, что её темперамент восхищает. Слово за слово, тогда я в челюсть и получил.
        Девица ушла, а все её поклонники выстроились в очередь. Я ведь не собирался уходить с полигона. Пять минут на восстановление и готов к новым подвигам. Двадцать шесть идиотов, которые хотели привлечь внимание Алаи. И я, который просидел сорок суток в перерывах, разбирая бои, тактики и всё то, что мне показали. Что сказать… Двадцать шесть побед впечатлили девушку. Она пришла на следующий день, когда я снова появился на полигоне. Опять слово за слово, я спросил у неё, как такую красивую барышню принято звать на свидание, она ответила, что для этого её надо победить.
        Зря она так сказала. Мне потребовалось пятнадцать секунд, чтобы положить её на лопатки. Во второй раз, когда она распсиховалась и потребовала повторения - тридцать шесть секунд. В третий - сорок пять. В четвертый - три.
        Как итог, мы идем на свидание.
        Алая жила буквально на соседней улице с моим домом. В доме, который считался более элитным и дорогим, чем то, где жил я. Там я её и забрал. Девушка оделась во что-то, напоминающее платье. Красное. Прям под имя. Но этой иронии она не оценит, в силу незнания языка.
        - Привет, - улыбнулся я ей.
        - И это всё? - надменно спросила она, - А как же комплименты моей красоте? - провела она рукой вдоль платья.
        - Да зачем эти банальности. Ты знаешь, что красива. Я тоже знаю. Все мужики вокруг знают. Идем? - подал я ей руку, на которую она посмотрела недоуменно, - В моей культуре мужчины предлагают даме локоть, чтобы она за него держалась.
        - Зачем? - посмотрела она снова на локоть, - У вас настолько слабые барышни, что не могут сами идти?
        Я посмотрел на неё, она на меня и, фыркнув, девушка взялась за локоть.
        - Надеюсь, ты выбрал подходящее место для свидания со мной.
        - Конечно, - уверенно кивнул я и повёл её в бар, где хорошо поили и кормили.
        Ну не в ресторан же её вести?

* * *
        Алая смотрела на меня, что называется волком. В бар она зашла. И даже заказ сделала. Не постеснявшись набрать еды. А теперь смотрела на меня волком, с вызовом, предлагая начать обивать эту неприступную крепость. Но мне не хотелось тратить время на эти игры. Поэтому я молчал, разглядывая её с легким любопытством. Давно заметил, что мало кто может выдержать мой взгляд. Эта девушка продержалась дольше, чем многие, но тоже отвела, покраснев. Она что, соревнуется со мной что ли?
        - Да кто ты такой?! - выдала она.
        - Эрнест меня зовут.
        - Я знаю, как тебя зовут! Половина школы теперь знает! Я спрашиваю, откуда ты такой взялся?
        - Из другого мира, очевидно.
        - Это и дураку понятно, - съязвила она, - Я про другое. Ты ведь только поступил. Откуда такие навыки?
        - В моем мире идет небольшая война. Там и научился.
        - Военный что ли? - скептически оглядела она меня, - Нет, на убийцу ты похож, а на военного - нет.
        - Ну спасибо, - развеселился я на такую характеристику.
        - То, что ты с войны не объясняет твоего поведения.
        - Что с ним не так?
        - Зачем ты листаешь книги?
        Ага, значит она навела обо мне справки.
        - Я так читаю.
        - Не ври, - посмотрела она строго и мотнула головой, - Не люблю, когда врут.
        Как будто кто-то любит.
        - Так я не вру. Зачем мне обманывать?
        - Парни часто любят приврать, чтобы произвести впечатление.
        Подошла девушка с подносом, поставила перед нами напитки и еду. Я втянул носом запахи и потянулся к своей кружке. Алая, надо было видеть её реакцию. Она тоже потянулась, унюхала странный запах, поморщилась, оглядела поднимающийся дымок и осмотрела со всех сторон напиток.
        - Что это?
        - Напиток из моего мира. Попросил сделать специально для тебя.
        - Какая честь, - фыркнула она.
        - Ты попробуй. Согревает. Только сразу всё не пей.
        В ответ Алая кинула настолько убийственный взгляд, что я чуть не задымился. И как я только посмел подумать, что она будет пить, как работяга из бедного района?
        Спаивать девушку я не собирался, поэтому попросил повара, ну или бармена налить немного вина. Самое то, чтобы она чуть расслабилась и повеселела. А то смотрит, как на врага народа.
        - Неплохо, - рискнула она попробовать, - Необычно. И ягодно.
        - Ты, главное, закусывать не забывай. Мы же не хотим с тобой напиться?
        - Почему это? - настороженно спросила Алая.
        - Мало ли. Выпивши, люди часто делают глупости. Вдруг ты ко мне приставать начнешь?
        - Ты понимаешь, - сказала она медленно, смотря как кобра перед броском, - Что за такие слова я тебе ноги переломаю?
        - Так уже пробовала. Не получилось, - улыбнулся я максимально мило, насколько мог. Но, походу, опять какой-то оскал вышел.
        - Это то и заинтриговало. Я видела, как ты дерешься в первый день и как во второй. Разница ощутима. В чем секрет?
        - Может талант?
        - Может. - кивнула она не спеша, задумавшись, - Раз уж у нас свидание, то расскажи о себе. Из какого ты мира? Кто твоя семья?
        Минут тридцать мы болтали о том, о чем обычно болтают, когда хотят узнать друг друга. Я старался рассказать про свою жизнь так, чтобы было понятно, при этом побольше напустить туману и скрыть действительно важные моменты. Алая же пыталась выяснить, что я за фрукт. Талант вроде есть, но насколько я перспективный юноша? Этот вопрос так и читался между строк.
        Постепенно девушка расслабилась, официальные темы ушли из разговора, переключились на школу, на магические секреты, да и на просто забавные ситуации. Кто бы мог подумать, что эта благородная девица может хохотать на всю таверну и требовать ещё этого странного, но согревающего напитка из далеких земель.
        Внезапно живое общение прервалось. Алая напряглась, её взгляд стал холодным и оценивающим. Смотрела она не на меня, а куда-то в сторону входа. Повернувшись, увидел знакомое лицо. Где-то я его видел в школе. Парень, лет двадцати пяти, пялился на нас чуть ли не с открытым ртом. Поймав мой взгляд, он метнулся из таверны, едва разминувшись с другим посетителем.
        - Это кто? - поинтересовался я.
        - Это будущие сплетни.
        - О, нас будут обсуждать?
        - Конечно. Сейчас ещё сюда набегут и провоцировать будут.
        - Кто?
        - Да тот же Сигнорт. Он любит всё контролировать, а меня считает своей невестой.
        - А вы вместе?
        - Нет! - возмутилась она, а потом сдулась, - Но чисто теоретически, наши родители могут договориться и поженить нас.
        - Всё настолько сурово?
        - Не то слово. У вас не так?
        - Нет. Люди сами решают, с кем им жить.
        - Круто. Может мигрирую к вам. Но это я так. Не серьезно. Семью то не бросишь, - вздохнула она, - Так что, герой, если за твоими плечами не стоит вереница могущественных и богатых предков, то нам с тобой ничего не светит.
        - Совсем ничего? - сделал я вид, что расстроился.
        - А ты что, жениться уже собрался? - рассмеялась она.
        - Боюсь, что нет. Быть моей женой, то ещё веселье.
        - Чего это?
        Да так. Меня хотят убить целые народы, боги вплетают в свои дела, и я периодически устраиваю бойни с сотнями трупов.
        - Жизнь веселая. А давай так. Как насчет совместить приятное с полезным?
        - Что предлагаешь? - заинтересовалась она.
        - Я покажу тебе то, что ты ещё никогда не видела. Для этого мы свалим отсюда.
        - Надеюсь, ты не про своего дружка, - захихикала эта «слегка» опьяневшая девушка.
        - Нет. Но в процессе придется обняться, - честно предупредил я.
        - Ещё чего! Может сразу в постель?!
        - Если бы я предлагал постель, то так и бы и сказал. Но я предлагаю другое. Приключение!
        Алая таяла, как ледники в Арктике. Возмущение и недовольство сменились спокойствием, а потом и оживлением.
        - По рукам. На что спорим? И что за спор?
        - Как и сказал, я покажу тебе что-то новое.
        - Хорошо. Но если не удивишь, с тебя десяток уроков на полигоне и ты расскажешь, в чем твой секрет!
        - Не вопрос, - усмехнулся я.
        Расплатившись, отправились на улицу. Но стоило пройти метров десять, как нам на встречу выскочил Сигнорт вместе с прихлебателями.
        - Смотри фокус, - шепнул я Алой и поставил на всю их компанию щит мастера. Сигнорт шёл впереди остальных, поэтому и врезался первым об защиту. Ещё и нос себе разбил.
        Девушка несколько секунд пялилась на это зрелище, а потом расхохоталась в голосину. Она подошла ближе, постучала по куполу, кивнула каким-то своим мыслям, схватила меня за руку и потащила отсюда.
        Сигнорт и компания что-то кричали вслед, но я сделал так, чтобы звуки не проходили. Ничего, минут через двадцать купол развеется.

* * *
        - Так-с… На постель это не похоже, - пробормотала Алая, - Зачем мы сюда пришли? Ты же не хотел показать мне прогулку на закате?
        Сейчас как раз вечер и солнце садится. Вовремя успел.
        - Почти. Помнишь, нужно обняться?
        - Если сейчас попросишь закрыть глаза, я тебя ударю.
        - Нет, но ты держись крепче.
        - Зачем?
        Пока девушка не одумалась, я подхватил её и активировал полёт. Без резких рывков, мы плавно взлетел вверх, и вот тут-то Алая поняла, зачем держаться крепче.
        - Ты что творишь?! - заорала она.
        - Спокойно, всё под контролем! - крикнул я довольно в ответ.
        Мы поднимались и поднимались, медленно кружась. Разумные внизу превратились в маленькие точки, мы поднялись выше горы и я создал вокруг нас щит, чтобы порывы холодного ветра всё не испортили.
        - Я лечу! Я лечу! Я, мать твою, лечу!
        Алая кричала, прижималась ко мне, что есть мочи, пялилась по сторонам и ругалась.
        - А быстрее можешь? - крикнула она, когда пришла в себя. Судя по безумному взгляду и блеску, мне попалась экстремалка.
        - Готовься!
        Ускорившись, я рванул вперед, навстречу закату. Мы пролетели мимо огненной горы, мимо следующих гор. Постепенно я разогнался до максимума, а это очень приличные скорости. Пейзажи под нами сменялись один за другим. Я старался выискивать наиболее интересные места. Солнце, которое почти скрылось, медленно возвращалось обратно. Мы догоняли день.
        Остановился я напротив моря. Оно билось о скалы, а пейзаж радовал глаз.
        - Ну как? Удивил тебя?
        Вместо ответа Алая впилась мне в губы. Кажется, ей напрочь снесло крышу. Да и мне немного. Я слишком хорошо чувствовал её эмоции.
        Прямо там, над землей, она принялась стаскивать с меня одежду. Рубашка полетела вниз, я не успел её подхватить. Усилив защиту, не дал остальной одежде разлететься по округе.
        - А ты можешь лететь и трахаться?
        Это были единственные слова. Оказалось, что да, могу.

* * *
        - Неожиданно вышло, - хмыкнула Алая, лежа у меня на груди.
        На высоте нескольких сотен метров над землей. Сам я лежал на своём же щите.
        - И не говори.
        - Часто у тебя такое бывает?
        - Если честно, то первый раз. Заняться сексом в воздухе как-то не приходило в голову.
        - Значит я тебе запомнюсь, - куснула она меня. - Повторим?

* * *
        - Пора возвращаться? - спросил я.
        - А ты уже выдохся?

***
        В город вернулись поздней ночью. Рубашку свою я так и не нашёл, а вот одежду Алой сохранил. В город пробирались, как шпионы и у входа разделились. Девушка не хотела, чтобы её видели настолько растрепанную, в такое время, ещё и с полуголым парнем.
        Я ничего против анонимности не имел, накинул на себя невидимость и поспешил домой. В квартиру проник смещением. Система безопасности, которую наладил, отреагировала правильно, зажигая свет. Проверил, что с Сашей, но та благополучно спала у себя, а значит можно выдохнуть.
        Завалившись в постель, позволил себе немного подумать о случившемся. Если честно, то планировал я совсем другое. Устал вызывать одну лишь ненависть и попытался завести если не друга, то хотя бы знакомую. Завел блин…
        Я хотел наладить контакт, обзавестись связями, узнать больше об окружающем мире… А узнал больше о сексе в экстремальных условиях. Но круто же было… Очень круто.
        Что теперь с этим только делать непонятно.

* * *
        Проснулся я не то, чтобы с хорошим настроением. Скорее мрачным и тяжелым. Мысли о вчерашнем одновременно и радовали и напрягали. Как бы дико не звучало, но напрягала меня… Саша. А точнее мысли о ней. Я вроде как обязан её защищать, а сам свалил на потрахушки. Если бы с ней в этот момент что-то случилось… Даже думать об этом не хочу. Был бы полный провал.
        Но жить затворником я не собирался. Дилемма.
        После разговора с богом ветра, его откровенности касательно важности потомства, я задумался о Саше, как о потенциальной девушке. Если рассматривать с точки зрения выгоды, то она оптимальная кандидатура. Неопытная, наивная и беспомощная, но какие её годы. Эти недостатки легко убрать, да и не обязана женщина быть великой воительницей… А нет, обязана всё же. Ей ещё статус князя обретать, чтобы дать наилучшее потомство. От таких рассуждений зубы свело. Слишком цинично, но зато как есть.
        Только вот эти планы перечеркнуло то, что между нами… не пробегало искры. Я не видел, чтобы Саша смотрела на меня, как на интересного ей парня. Да и я сам ничего не предпринимал. Для эффективных занятий нужно амплуа строго учителя, а не любовника.
        Не определившись, как быть, собрался и отправился на выход. Учебу то никто не отменял.
        С Сашей мы вышли одновременно. Не специально, случайно так вышло.
        - Привет, - махнула она рукой. - С тобой всё порядке?
        - Эм… Да.
        - Ясно… Идешь?
        - Идем.
        Косясь на меня, девушка отправилась вниз.

* * *
        Стоит ли говорить, что проблемы не заставили себя ждать? Когда я подошёл с девушкой к залу, где мы тренировались, там меня уже ждали.
        - Ты! - выставил палец Сигмурт.
        - Я! - выставил я палец в него.
        - Что происходит? - спросила Саша.
        - Да этот странный тип влюбился в меня, везде преследует.
        - Что?!
        - Что?!
        - Сиг?!
        Первое «что» принадлежало самому парню. Второе - Саше. А вот третья фраза его группе поддержки.
        - Ну да, письма любовный шлёт, ходит по пятам. Слушай, Сиг, отстань ты от меня. Мне девушки нравятся! Де-ву-шки!
        - Сегодня. На полигоне. В полдень. - процедил он.
        - Свидание назначаешь?
        - Я тебя урою, - пообещал он, развернулся и стремительно ушёл.
        Его дружки остались перешептываться. Кажется, я услышал: да, Сиг всегда странный был, но чтобы любить парней?
        - Эрнест, что происходит? - затянула меня Саша в аудиторию.
        Следом зашёл Черн, которого я не заметил среди этой делегации. Молодой талант прошёл, дошёл до стены, остановился и тихо сполз. Мы с Сашей уставились на эту картину, не врубаясь, что происходит. Черна трясло, лицо покраснело, а потом он разразился… диким хохотом.
        - Это вирус безумия. Ты смотри, а то Черн бросится и укусит.
        - Тебя или меня? - приподняла бровь Саша, отчего парень затрясся ещё больше.
        - Нет, ты видела? Видела? - потыкал я пальцем в его сторону, - Никогда он ещё так эмоции не показывал!

* * *
        Сигмурт пришёл убивать. Это было видно по взгляду, по напряжению в теле, по решимости в глазах, по десятку артефактов, которыми он обвешался.
        Нет, совсем дурак, что ли?
        Ещё и посох магический прихватил. Насколько вижу, способный усиливать магию владельца. Почему у всех такой есть, а у меня нет?
        - Ты же сделаешь его?
        Я остановился, чувствуя, как градус неловкой паузы нарастает. Дело в том, что после учебы на полигон я отправился вместе с Сашей и Черном. Они шли рядом и остановились вместе со мной, когда Алая вышла на встречу и задала этот вопрос.
        Что приятно, в её взгляде мелькнуло беспокойство за меня. Что не очень приятно, Саша косилась на нас двоих странным взглядом. Они с Алой осмотрели друг друга и почти синхронно фыркнули. Ещё и вид сделали, что друг друга не существует.
        - Учитывая, как он подготовился, - наклонил я голову и рассмотрел ещё раз парня, ждущего на арене, за спиной у Алой, - Это будет весело.
        - Я думала, ты скажешь это будет трудно.
        - Не труднее, чем обычно.
        - За ним охотятся целые народы, что ему какой-то влюбленный недоумок? - холодно бросила Саша, чем вызвала ступор у всех собравшихся.
        - Ладно, я пошёл, - выскочил я из этого капкана.
        Блин, Саша, что это было? И откуда она это узнала? Нет, реально, откуда? Я не рассказывал. Тогда кто?
        - Ты оскорбил меня, - вместо приветствия сказал Сигнорт, когда защита вокруг нас схлопнулась.
        - Ты сам преследовал меня, - пожал я плечами, - Уверен, что хочешь драться всерьез?
        - Боишься? - прищурился он.
        Да-да, в твоей картине мира я должен бояться. Но я уже умирал. Так чего переживать? Не дождавшись ожидаемой реакции, Сиг отошёл на полагающуюся дистанцию, кивнул и начал поединок.
        Всё же он хорош. Может даже человек хороший. Просто связался не с тем. В смысле со мной.
        В прошлый раз он не хотел мне навредить и дрался в лучшем случае процентов на десять от того, что мог. Сейчас же стал биться всерьез.
        Посох стукнул об землю и земля вздрогнула. Вся разом в пределах полигона. Не было места, куда можно встать и не провалиться. Ещё один удар и десятки копий выстрели в мою сторону. Он повёл посохом и поднял бурю из каменного крошева, которое поглотило меня.
        Я же завис в воздухе, укрепил броню ветра и вливал в неё ману, чтобы компенсировать урон. Неплохо-неплохо. Если он не усилит натиск, я минут десять продержусь. Главное под какую-то убер-ульту не попасть.
        Чтобы добавить хаоса, я тоже поднял бурю. Не только с помощью стихии земли, но и с помощью ветра, над которым лопоухий власти не имел. Не желая оставаться в центре этого хаоса, завис под куполом. Если кто и заметит, что летаю - не страшно. Я уже несколько раз демонстрировал эту способность, секретом она не является. А вот невидимость да, поэтому и не применяю её.
        Сиг, кажется, потерял меня. Он бил наугад, но бил по поверхности земли, а не в воздух. Бил чем-то сильным, что только усиливало хаос.
        Я же висел наверху, наблюдая за бушующей мощью… Блин, мне даже жалко парня. Он так старается.
        Может у меня стихия не ветра, а хаоса? Или как объяснить, что столько событий вокруг меня закручивается? Не тем же, что я злодей?
        Сига хватило минуты на три. В смысле у него не силы кончились, а здравый смысл включился. Он перестал бить и попытался успокоить разбушевавшуюся стихию. Сразу ему я это сделать не дал и приземлился в пяти метрах перед ним. Когда пылевое облако осело… Меня то броня ветра защитила, а вот парню досталось. Я не планировал такой эффект, но его полностью, с ног до головы, покрывал слой пыли. Только глаза и были видны.
        - Закончил?
        Сиг хотел что-то сказать, но оглушающе чихнул. Килограмма два пыли с него слетело.
        - Блин, мужик, что-то тебе не везет прям, - покачал я головой, - Может мы не будем, как два типичных придурка, мешать друг другу жить и просто тихо-мирно разойдемся в сторону?
        - Надо было остановиться раньше, - неожиданно спокойно ответил он, стряхивая с себя остатки пыли, - Теперь я вынужден тебя убить.
        Ускорившись, я оказался возле него. Он дернулся, не смог разглядеть, как я переместился.
        - Послушай, дружище, я убил столько народу, что ещё один труп на их фоне останется незаметным. Если хочешь войны, то я всегда готов. Но ты уверен, что оно тебе надо?
        Сиг сглотнул, выпрямился и сказал:
        - Честь имею, - после чего кивнул, развернулся и ушёл.
        Когда он покинул территорию, вокруг меня собрался народ. В первых рядах шла Алая, задумчивая и прекрасная. А рядом Саша, хмурая и бросающая подозрительные взгляды по сторонам.
        И где мне взять навык «Заводить друзей, а не плодить врагов?». Я бы в него сразу все очки навыков влил.
        Глава 7. Командировка
        Через пару на удивление спокойных дней, когда мы с Сашей зашли в зал для занятий, то увидели там Черна вместе с мастером. Парень стоял с поникшей головой, а Го был собран и серьезен, как и всегда.
        - А вот и твои попутчики. - глянул он на нас, - Отправляйтесь с ним. Что нужно добыть, он вам расскажет.
        - Но мастер… - попытался что-то сказать Черн, но был остановлен двумя нахмуренными бровями.
        - Это решено. Отправляйтесь сегодня же. Нечего время терять.
        Го ушёл, оставив нас двоих глазеть на растерянного, раздосадованного и чего-то стыдящегося Черна.
        - Мне кажется, или намечается что-то веселое? - спросил я.
        - И куда нам надо отправляться? - недовольно сказала Саша.
        - На встречу приключениям, конечно же, - уверенно заявил я. - Черн? Дашь пояснения?
        - Я не хотел, чтобы мастер вас впутывал.
        - Но он впутал, так что давай, рассказывай.
        - Пришла весть от моей семьи. У них проблемы. Так что я еду домой.
        - А мы вместе с тобой? Так это же здорово.
        - Да? - скептически глянула на меня Саша.
        - Конечно. Приключения, вызовы, опасности! Трудная дорога, полная страданий и сражений, закаляет характер! То, что нам с тобой нужно!
        - Ты совсем дурак? - вспыхнула она.
        Нет, просто отдыхаю душой от войны, дурачась.
        - Ладно, давай серьезно. Черн, что за проблемы и кого надо убить, чтобы их решить?
        Парень вздохнул и принялся рассказывать.
        Он как-то упоминал, что живет в не очень гостеприимном мире. Буквально на окраине веера. Граничащего с демоническим веером. Спустя полчаса допроса, когда большинство деталей пришлось вытягивать, я понял, что там и к чему.
        Если представить два круга, которые удалены друг от друга, то это будут вееры. Между ними есть прослойка, как та граница, через которую я проходил. Демонический веер живет по совсем другим законам. Можно сказать, что это вселенная, не пригодная для классической жизни, чтобы это не значило. На прослойке тоже условия, непригодные для жизни. Сильный маг там должен продержаться, но лучше и ему не рисковать. Прослойка - как буферная зона и защитная пленка. Но не идеальная. Через неё просачиваются эманации. По описанию они напомнили мне некий хаос, который рандомным образом сказывается как на реальности, то есть физическом мире, меняя его законы и порождая аномалии, так и на животном мире, иногда плодя безумных существ. Большинство из них умирает, некоторые выживают. Из этих некоторых часть опасна, другая не очень. Но самые опасные - это хищники с тягой к размножению. Такое бывает очень редко, но бывает.
        - Бывало, что целые государства волны тварей уничтожали, - мрачно делился Черн.
        - И на твоих родных пошла волна этих монстров?
        - Да. Меня вызвали, чтобы помог. - обреченно вздохнул он.
        - То есть ты бросаешь учебу? - спросила Саша. - В смысле, если там всё так плохо, то…
        - Не знаю, - дернул головой Черн, - Подробностей мне не рассказали. Надо ехать, на месте разбираться.
        - Хорошо. Тогда чего ждем? - спросил я, - Тебе нужно взять какие-то вещи? Я то готов двигаться хоть прямо сейчас.
        - Вещи я уже собрал, - кивнул он на рюкзак, который стоял у двери и остался незамеченным.
        - Тогда вперед. Веди нас, что ли.
        - Эй, я не хочу никуда ехать! - возмутилась Саша.
        - Ты хочешь бросить нашего друга в беде? - посмотрел я на неё, - В любом случае, даже если так, это не обсуждается.
        - Но у меня же есть право отказаться!
        - От чего? От приказа мастера?
        Саша закусила губу и посмотрела на меня с ненавистью. Ух какая ранимая уточка.
        - Тогда мне надо зайти за вещами. - ответила она с вызовом.
        - Ты что, не готова в любой момент отправиться в путь и пуститься в бега?
        - Нет!
        - У тебя будет ровно минута, чтобы зайти к себе. После этого мы уходим. Считай это тренировкой.
        Девушка поиграла желваками пару секунд, а потом рванула из зала. Умная. Не стала спорить.
        - Идем? - глянул я на Черна, который стоял слегка прифигевший от нашего разговора, - Не обращай внимания. Самое веселое начнется, когда прибудем на место. И расскажи, что там добыть надо. Мастер ведь не просто так нас с тобой послал?

* * *
        - Наверное, надо взять карету до порталов, - задумчиво сказал Черн, когда мы вышли из города.
        Саша уложилась в отведенный срок. Я даже зауважал её. Потому что единственное, что она взяла - посох. Я то, грешным делом, думал платья возьмет или другую какую ерунду.
        - Есть идея получше, - сказал я. - Залезайте.
        Трястись с час, а то и больше, в повозке, у меня не было никакого желания. Поэтому я создал воздушную платформу. Квадрат в основание, плюс бортики по сторонам, чтобы пассажиры не вывалились. Саша хмыкнула и залезла внутрь. Это было странное зрелище, когда она зависла в воздухе.
        - Давай-давай, - подтолкнул я парня. А если быть точным, впихнул.
        Запрыгнув следом, включил ускорение и мы полетели в сторону порталов, обогнав по пути все медленно ползущие повозки.
        - Это не стихия земли, - только и сказал Черн.
        Так дальше и продвигались. От одного портала к другому. Всего семь посетили. На каждом с нас требовали плату в одну брошь. Заплатили бы гораздо больше, если двигались по земле. В кое-каких местах расстояние между порталами составляло сотни километром. Как рассказал Черн, путь занимал около недели. Не хило так.
        Пока добирались, я много чего увидел. И города, и жителей, и разные расы, и пейзажи. Детали разглядывать не успевал. Летел максимально быстро, не желая тратить время.
        - Прибыли. Это мой мир, - сказал с сотней оттенков в голосе парень.
        - Куда дальше?
        Есть такие миры, которые ничем не выделяются. Если не знать, что это другой мир, то никогда об этом не догадаешься. Но есть такие места, которые сразу говорят… По разному говорят. Мир Черна с порога заявил, что здесь нам не рады.
        Первое, что бросилось в глаза - большой отряд воинов и магов по ту сторону портала. То есть в соседнем мире, откуда мы пришли. Хмурые бойцы, чья задача не допустить прорыва тварей. С другой же стороны было всего два человека, оба старики, которые на нас лишь один взгляд подняли и всё.
        Второе, что бросилось в глаза - здесь выше гравитация. Не сильно, но чувствуется тяжесть и давление.
        Третья особенность: как острая приправа к похлебке из чугуна. Мрачные тучи и порывы ветра, да унылый пейзаж. Всё как я люблю. В небольших дозах.
        Парень указал направление и мы проверенным способом добрались до цели, вскоре зависнув над его домом. Что сказать… Это был небольшом дом, одноэтажный, сложенный из камня. А вокруг, куда не глянь, везде посадки. Часть из них недавно была затоптана и там сейчас работали люди, разгребая последствия. Мы спустились вниз и Черн попросил подождать нас, пока он переговорит с родными и предупредит о нас.
        - Как тебе? - наклонился я к Саше и шепнул на ушко.
        - Ты про что?
        - Чувствуешь?
        - Что? - насторожилась она.
        - Дух охоты…
        - Опять ты за свои шуточки.
        - Да ладно тебе. Если я буду серьезным, тебе не понравится.
        - А ты попробуй.
        - Сама напросилась, - сказал я… серьезно.
        Она пока не знала, как я собирался провести ближайшие дни. Мастеру требовалось одна простая вещь - эссенция хаоса. Название не оригинальное, мой вольный перевод. Штука довольно ценная, но сложная в добыче. Надо поймать тварь, измененную хаосом, можно убить, можно живьем, выпустить ей всю кровь, поместить жидкость в железную бочку, наложить несколько десятков рун и бодяжить пару суток. В итоге кровь то ли усыхает, то ли кристаллизуется и на выходе получаются эссенции. Небольшие камешки, которые по каким-то причинам, неизвестным мне, по весу стоят дороже, чем броши.
        Мастер просил добыть хотя бы килограмм таких камушков. Что тянуло на приличное состояние. Я же, если монстров и правда окажется много, планировал… ну да, устроить очередной геноцид.
        Нагло использовав в этом деле Сашу, конечно же. Так что девушке предстояло в ближайшее время пахать, как проклятая. Хотела серьезного отношения - она его получит.
        Черн показался минут через десять, вместе с семьей. Во главе шла, видимо мать. Взрослая, крепкая женщина, с наполовину седыми волосами, завязанными в тугой пучок. Одетая в грубую кроя одежду, подходящую для тяжелой и грязной работы. То, что она тяжело трудится видно по усталому виду, по мозолям на руках, по сутулости.
        - Здравствуйте, - сказал я.
        - Она тебя не понимает. У нас другой язык, - пояснил Черн, - Это моя мать. Это отец, сестра, братья.
        Сестра мелкая совсем. Ей лет восемь. Замерла на крыльце рядом с отцом. В совсем простом платье. Братья тоже выглядели не лучше. Если кто-то попросит меня представить, как выглядят беглые крепостные, то я отныне представлю семью Черна, не в обиду ему будет сказано.
        Пока они разглядывали нас, а мы их, Черн сказал:
        - Есть проблема. Вас негде разместить с комфортом.
        - Черн, расслабься. Нам комфорт не нужен. Да, Саша? А вообще, ты не против, если я устрою тренировку? По выживанию в суровых условиях, без подручных средств и помощи от разумных, сугубо за счет магических навыков.
        - Эм? - завис парень.
        - Маги мы или кто? Никто же не обидится, если мы создадим себе жилье?
        - Нет, - понял он, что я имел ввиду. - Это хороший вариант. Но без мебели…
        - Трудности закаляют, - серьезно сказал я, не обращая внимания, как Саша закатывает глаза и гневно сопит.
        - Родители есть зовут. Сейчас стол накроют. Скромный, - добавил парень и смутился.
        Если бы я знал, что у них здесь так туго, то обязательно купил бы с собой что-то. Но не лететь же по магазинам прямо сейчас? Тем более я не уверен, что в этом мире есть магазины. Недалеко от грани находился небольшой городок, который по размеру и количеству домов больше напоминал село.
        Нас провели в дом. Столы на улицу выносить никто не стал. Не та погода. Внутри нашлось что-то, напоминающее столовую. Просторный зал, с большим столом, за которым мы все и разместились. Стол из камня, древний, как сама вселенная.
        Ели молча. Саша молчала. Черн молчал. Остальные его родные тоже молчали.
        - Так что с тварями? - не выдержал я.
        - Не за столом, - сухо ответил Черн.
        - А с сестрой что?
        У той была завернута рука в тряпку. Парень спросил, ему ответили и он перевел.
        - Руку порезала.
        - Хм… Держи.
        Пусть это и расточительно, но кое-какие запасы зелий жизни у меня остались, которые я таскал на поясе. Удобная штука, доспех воздуха. Его можно настроить как угодно, в том числе создать защитные ячейки для хранения жидкостей. А потом затемнить, чтобы никто не видел, что там.
        - Это целебное зелье. Один знакомый целитель делает. - десяток пар глаз уставился на красную жидкость, - Правда, я не знаю, как оно на вас среагирует, но вроде ничего плохого не должно произойти.
        Черн с минуту разглядывал зелье. Напряжение достигло космических масштабов. Наконец он отмер, взял зелье, но сестре давать не стать. Проколол себе руку ножом, скрутил крышку и капнул. Ранка заросла прямо на глазах. Спустя пару мгновений он протянул зелье сестре.
        Охренеть меры безопасности. Суров.
        - Спасибо, - сказал он.
        Вот и поговорили. Сестра на зелье смотрела, как на чудо. Остальные от неё не отставали. Кажется, с целителями и медициной здесь тоже туго.

* * *
        - Так что, сейчас можно говорить? - спросил я, когда мы вышли на улицу.
        - Да. Пойдем.
        Пошли мы за дом, где уже ждал отец и старший брат. У отца ощущалась слабенькая аура. У брата нет. Не все они маги?
        Черн заговорил с родней, а мы с Сашей смиренно ждали, пока они закончат.
        - Большая орда собралась в долине. Два города в осаде. Один разрушен, - скупо отчитался парень, - Следующие на очереди мы. Отец сказал, что думал меня не увидит.
        Конечно не увидит, если неделю на дорогу тратить. Как они только сообщить успели. Это ведь тоже тучу времени заняло.
        - Тогда отправляемся?
        - Куда? - не понял парень.
        - Ну, к тварям. Хочу глянуть на них.
        - Полетим?
        - Ага.
        - Тогда можно, - кивнул он и объяснил отцу, что мы собираемся делать.
        Отец энтузиазма не оценил. Нахмурился, сдвинул брови и что-то рявкнул. Черн отвел глаза, помолчал, а потом тоже рявкнул. Старший брат с такого пассажа глаза округлил, но промолчал. Отец что-то сказал, махнул рукой и отправился в дом.
        - Летим, - повернулся Черн к нам.
        - Всё в порядке?
        - Отец старший в доме. Но я уже сильнее, как маг. Он не может запрещать.
        Кивнув, я создал воздушную платформу, мы забрались в неё и отправились смотреть, кто тут местным проблемы доставляет.

* * *
        - Это и есть город?
        - Да.
        Мы зависли над чем-то, отдаленно напоминающее город. Если так можно назвать пару сотен домов, среди которых двухэтажные легко пересчитать по пальцам одной руки.
        - Насколько крупный это город в вашем мире?
        - У нас не так, как в других мирах, - ответил хмуро Черн, - Нет больших городов. Мало людей. Здесь добывали камень. За счет этого и жили.
        - Рудники?
        - Шахты.
        Подлетев поближе, увидел, о чем он говорит. С другой стороны не большой горной гряды шла россыпь черных проходов, ведущих куда-то под землю.
        - Людей нет, - заметила Саша.
        - Мертвы, - ответил Черн.
        - А где твари?
        Парень молча указал куда-то вдаль.
        До меня не сразу дошло, куда именно он показывает. Земля и земля, камни и камни. Но направившись в ту сторону, я запустил цепную реакцию. То, что казалось унылым серым пейзажем… дрогнуло, колыхнулось и двинулось в нашу сторону.
        - Это они и есть?
        Вопрос остался без ответа. Смысл отвечать на очевидное.
        - Да их же тут тысячи, - воскликнула Саша.
        Всё больше и больше тварей собирались прямо под нами. Парили мы на высоте метров тридцати, но они смогли нас то ли разглядеть, то ли почувствовать. Приглядевшись, рассмотрел, что же за монстры такие нам попались. Больше всего они походили на ожившие камни. Разных форм, размеров, скалящиеся и демонстрирующие внушительные челюсти.
        - Черн, а в чем проблема с ними разобраться?
        - Они быстро размножаются. За ночь популяция может увеличиться на половину, а то и больше. Они адаптируются.
        - Давай по порядку. Как они размножаются?
        - Жрут. - лаконично ответил парень.
        - Живых? - с внутренней дрожью спросила Саша.
        - Всё жрут. Смотрите туда - это коконы.
        Между тварями и правда виднелись… Да блин, ну чисто вылитые камни! Если бы парень не указал, куда именно надо смотреть, я бы и не заметил.
        - Получается, у них тут что-то типа гнезда?
        - Сожрали один город, размножились и дальше двинутся.
        - Ясно… А что значит адаптивны?
        - Это порождения хаоса. Они подстраиваются под то, как их убивают. Мутируют. Следующее поколение окажется в лучшем случае почти неуязвимым. В худшем - абсолютно.
        - Абсолютно неуязвимы или только к тому, как их убивали до этого? Передача коллективного опыта? Общее сознание?
        - Я не понял, что ты сказал, но да, к конкретному урону станут неуязвимы.
        - Тогда скажи вот что. Пока их не так много, как может стать. Почему сюда не сбегутся воины и не разнесут эту орду?
        - Нет воинов.
        - Как нет? Во всем мире нет?
        - Нет.
        - Черн, я в курсе, что ты парень неразговорчивый, но объясни мне. Почему так? Как во всем мире нет хотя бы одной армии или нескольких сильных магов?
        Я глянул вниз. Твари оказались сообразительные. Они стали формировать живую пирамиду, запрыгивая друг на друга. Уже метров на десять поднялись.
        - Наш мир беден и никому не нужен, - холодно ответил Черн. Кажется, ему неприятно говорить об этом, - У нас нет больших городов, нет стран и государств. Люди живут обособленно. Кого-то сюда ссылают, кто-то сам приходит, кто-то здесь прячется. Нам нечего предложить другим. Нет денег, чтобы нанять сильных магов. Если рождается талант, он забирает семью и переезжает.
        - Ты тоже собираешься увезти своих?
        - Первым делом, как стану сильным магом, - решительно кивнул он.
        - Но как же эссенции хаоса? Они ведь ценные. За ними никто не придет?
        - Может и придут, - неуверенно заметил Черн, - Но не будут защищать обычных жителей. Да и позже явятся, когда твари размножатся.
        - Ясно. Саша, ты слышала?
        - Слышала.
        - А задачу поняла?
        - Нет…
        - Всё тебе надо объяснять… Слушай задачу. Нужно убить всех тварей, сделать это быстрее, чем они успеют адаптироваться. Желательно убивать так, чтобы не проливать драгоценную кровь. Туши будем собирать и обрабатывать. Запомнила? Приступай.
        - Эм…
        - Ты хочешь всех их убить? - неверяще спросил Черн.
        - Ну да, а в чем проблема?
        Парень глянул на меня, глянул на несколько тысяч монстров внизу, снова на меня и только головой покачал.
        - А ты чего ждешь? - посмотреть я строго на Сашу.
        - Я не могу их убить! - крикнула она.
        - Ясно всё с тобой, - вздохнул я.
        Отлетев в сторону, отчего живая пирамида из тварей обвалилась, я хотел опустить руку вниз и притянуть землю, но остановил себя. Никаких жестов. Это слишком явный намёк на то, что собирается сделать маг, поэтому надо отучать себя от дурных привычек, тем более они несут в себе слишком малую практическую пользу.
        Каменный столб пополз из земли и замер на нашей высоте. На него я и приземлил платформу, растворив её.
        - Вы пока здесь побудьте, а я проверю, что как.
        Не дожидаясь реакции, прыгнул вдаль, метров на сто, чтобы отвлечь монстров. С них станется забраться по камню. Ребята отобьются, но зачем рисковать?
        Твари моему появлению обрадовались и радостно колыхнулись навстречу. Я бы сказал бросились, но их слишком много. Так что именно колыхнулись. Прямо как здоровенное море денег… то есть монстров.
        Глава 8. Завод
        Твари вблизи оказались не особо крупными, но ловкими и быстрыми. Большая часть из них мне по пояс. Но нашлись и те, что покрупнее, и те, что меньше.
        С любопытством я наблюдал, как отчаянно они хотят добраться до меня. Как лезут друг на друга, как формируют новую горку и их это ничуть не смущает.
        Создав металлическое копье, пробил одну из тварей и поднял её вверх. Та хрипела, шипела и дергалась, не собираясь умирать. Шкура крепче, чем у обычного монстра. На вскидку, я сейчас наблюдаю эквивалент где-то пятидесятого уровня, если переводить на системные понятия.
        Создал купол из воздуха, куда и поместил монстра, выдернув из него металлическое копье. Ого, какая регенерация. Рана закрылась моментально.
        Увидев, что хотел, отправился обратно, скинув монстра в гущу. Черн и Саша вели активный бой, закидывая магией прущих на них тварей. Создав под магами воздушный диск, поднял их, лишая монстров возможности добраться до свежей человечинки. Как и предполагал, они легко смогли забраться по камню и через пару минут захлестнули бы ребят.
        - Уходим.
        - И что, ты не собираешься сражаться? - язвительно огрызнулась Саша.
        Нервничает девушка.
        - Надо подготовиться. Черн, где здесь есть скалистая местность, где мы никому не помешаем и останемся вдали от любопытных глаз? Места нужно очень много.
        - Туда, - указал он направление, подумав.

* * *
        - Приступим.
        Хрустнув пальцами, я взялся за дело. Передо мной стоит две задачи, из которых проистекает ряд сложностей и подзадач. Нужно перебить всех тварей. Нужно собрать с них кровь. Убить, как мне видится, не проблема. Если их пробивает обычное металлическое копье, то и другие навыки возьмут. Если подготовиться, смогу убивать их достаточно быстро, чтобы не допустить адаптации. Но нужно ещё и кровь собрать. Если эссенции такие ценные, то грешно будет не заработать на этом. И прибыль, и помощь жителям этого мира.
        Тварей, навскидку, около десяти тысяч. Если в каждой литров по пять крови, то это запредельное количество жидкости в итоге получается. Нужно заранее подготовить цистерны, наложить руны и, по факту, построить настоящий завод по переработке зверей, заражённых хаосом.
        Так как места займет много, то если ставить на поверхности, рано или поздно это увидят. Увидят, поймут, чем мы тут занимаемся, перемножат объёмы на стоимость эссенций, осознают, сколько денег здесь крутится и… А вот что будет в этом случае я проверять не хотел. Не уверен, что местные нападут, но если сюда пожалуют профессиональные команды, у которых я уведу заработок, то и обидеться могут. Обидеться, а потом напасть и если отобрать не получится, то всё разрушить, похоронив уникальную возможность. Зачем мне такие сложности? Лучше заранее делать, как надо.
        - Нужна большая пещера под землей, - пояснил я магам, - Помогайте, чем можете.
        Сначала я сделал проход, углубился внутрь, а потом принялся расширять пространство, не забывая укреплять своды. Моделирование я уже запустил и провёл расчеты, сколько площади нужно, сколько металла на создание цистерн и даже сколько маны уйдет на это дело. Много. Часа на три работы и надо будет добыть где-то металла, а то у меня столько с собой нет.
        - Черн… - позвал я вскоре, - Где можно достать много металла разом?
        Моих запасов хватило на одну цистерну, а требовалось шесть. Может и больше, если твари к этому времени прибавят в численности.

* * *
        - Готово, - выдохнул я, отряхивая руки, - Как вам?
        - Это безумие, - ответила Саша.
        - Что дальше? - добавил Черн нетерпеливо.
        Его эмоциональное состояние за последние часы изменилось. Когда ехали сюда, парня переполняло беспокойство за близких. Когда прибыли и он увидел их живыми, от него фонило стыдом. За холодный приём, за бедность его мира и семьи. Когда двинулись к монстрам, появилась решительность. Он собирался драться и защищать своих. Когда ушли - обреченность и мрачность. Когда принялись строить завод - непонимание, раздражение, смирение, удивление. С его точки зрения я занимался какой-то ерундой. Вместо того, чтобы сражаться, строил цистерны. Зачем? Для чего? Не собираюсь же я загнать сюда всех тварей разом? Вот что читалось в его взгляде. А ещё нетерпение. Он хотел сделать уже хоть что-то «важное». Как будто подготовка это не важно.
        Саша реагировала иначе. Со фальшивым смирением и легкой опаской.
        - Дальше мы устроим охоту в лучших традициях.
        - Каких традициях? - спросила девушка.
        - В моих традициях, - оскалился я. - Ждите здесь.

* * *
        Монстры отыскались легко. Орда покинула погибший город и отправилась на поиски следующего пропитания. Им оставалось минут двадцать до жилых домов, когда я их нашёл. Нашёл и привлек внимание. Пары молний и грохота на всю округу хватило, чтобы они сменили направление и бросились за мной.
        Всё же у них примитивный разум и императивы. Стоило увидеть меня, как позабыли про планы и побежали следом. Так и бежали до самого завода, почти час. Никто не отстал, не свернул и не разбежался. Голая, чистая, незамутненная жажда сожрать.
        Приземлившись, я махнул рукой своим и принялся ждать, когда монстры добегут.
        А те и рады, что столь долгожданная цель наконец-то приземлилась. Ускорились и… Провалились под землю, прямо в яму, которую мы для них любезно создали. Если это один раз сработало с армией миносов, то почему бы не повторить?
        За пять минут вся орда провалилась вниз. Набились, как огурчики в баночку.
        - Начинаем! - крикнул я Черну и Саше.
        Надо было видеть их глаза. Они не думали, что это сработает.
        Подхватив первого монстра, выдернул его наружу. Тварь отчаянно сопротивлялась, но ничего поделать не смогла.
        Завод состоял из цистерн, на которые были наложены руны. Именно в них пройдет кристаллизация. Руны накладывал парень, а я помогал. По хорошему надо было чуть задержаться в школе и узнать весь процесс от и до у мастера, но чего не сделал, того не сделал. Остаётся надеяться, что Черн нигде не напортачил.
        Сами цистерны скрывались глубоко под землей. К ним шли трубы, которые брали начало у большой воронки, расположенной наверху. Над воронкой висели сотни крюков, куда я собирался вешать туши, чтобы сбегала кровь. Сбегала, бежала по трубам, попадала в цистерны и там начинался процесс брожения.
        Я создал настоящую дьявольскую машину. Которая, правда, на фоне земной индустрии производства свежего мяска нервно курит в сторонке.
        Придушив первого монстра, дождался, когда он перестал трепыхаться и закинул его на крюк. Черн и Саша должны следить за порядком, чтобы никто не очнулся и не натворил дел. А ещё снимать туши и скидывать их в сторону, когда кровушка закончится. Тела никакой ценности не имели, от них придется избавляться.
        Наловчившись, принялся забивать монстров пачками. Быстро все крюки заполнились и скорость снизилась. Я волновался, что твари как-то адаптируются и это действительно случилось. Где-то через час они стали лучше сопротивляться любым моим воздействиям. Но лучше не значит, что они полностью их игнорировали. Твари были магическими, а я откачивал ману и лишал их источника сил.
        Закончили через десяток часов. Повезло, что цистерны ставил с запасом. Даже с ними они забились под завязку и остатки тварей я просто убил. На общем фоне они роли не сыграют.
        Что Черн, что Саша выглядели… Дерьмово выглядели. Девушка несколько раз блевала, а сейчас обессиленно отошла в сторону и растянулась на земле. Отошла шагов на пятьдесят. Я иногда нагонял ветер, но всё равно, здесь жутко воняло.
        - А ты как? Не хочешь отдохнуть? - спросил я Черна.
        - Это безумие какое-то, - покачал он головой и направился в сторону Саши.
        Я же остался контролировать. После стольких усилий не хотелось бы, чтобы всё пошло насмарку.

* * *
        Саша не смогла отвертеться от задачи научиться выживать в любых условиях и строить жилье. Когда стало понятно, что процесс идет, как надо и когда я разобрался с тушами, что было тем ещё испытанием, осталось только ждать и скучать. Пару дней, а то и больше, ведь объёмы у нас внушительные.
        Уйти мы не могли. По крайней мере я, а значит и Саша. Черн то отправился домой, проверить своих и предупредить, что всё в порядке. Я его попросил не рассказывать, что мы тут делаем. Не то, чтобы не доверял… Хотя нет, чего врать. Именно не доверял. Одно случайное слово, пойдет слух, дойдет куда не надо и у нас появятся проблемы. Не надо такого счастья.
        Пока Черн ходил к своим, я мотивировал Сашу строить нам жилье.
        - Это бессмысленно! - ворчала она.
        - Ты предлагаешь спать на холодной земле?
        - Если так надо, то сам и делай.
        - Легко, - кивнул я и для наглядности щёлкнул пальцами.
        Рядом с нами вырос просторный домик, с отдельными комнатами и окнами.
        - Позер, - фыркнула она и всё же принялась за работу.
        На самом деле, это не такая простая задача. Надо не просто тянуть землю или камень. Понятие земля вообще очень обширно. Из какой-то ничего не построишь. А из какой-то выйдут крепкие стены, если им придать правильную форму. Для чего надо распределить нагрузку. Если возвести одну стену и поставить на неё крышу, то вся конструкция завалится, стоит магу на секунду отпустить контроль. Пока Саша издевалась над окружающим ландшафтом, её дом раз десять завалился.
        У меня тоже, если честно. Просто я все расчеты провел в моделирование.
        - У тебя все приключения такие? - уселась она рядом, когда закончила каркас.
        - Какие? - глянул я на неё лениво.
        - С кровищей и массовыми убийствами.
        - Ты же сама знаешь. Кстати, откуда?
        - У девушки должны быть свои секреты.
        - А в чем секрет? Если знаешь, значит у тебя есть связь с кем-то достаточно осведомленным.
        - Нету, - вздохнула она. - И знаю я не так уж много.
        - Но откуда?
        - Папочка заходил.
        - Ну надо же. Везде успел, - хмыкнул я.
        А про себя подумал, что могла бы и рассказать.
        - Хватит бездельничать. - сказал я спустя минут десять, - Тебе по прежнему не хватает контроля и способности мыслить объемно, чтобы разом закончить начатое, - кивнул я в сторону здания, - И как ты собираешься в этом обороняться?
        - Ты же говорил, что нужен дом, а не крепость, - возмутилась она.
        - Саша… Мы с тобой настолько далеко от дома, на окраине чужого веера, где бегают монстры-мутанты. Ты правда думаешь, что с нами не может случиться ничего плохого?
        - И что теперь, постоянно быть готовой?
        - Ты всё правильно поняла. Планируй свои действия исходя из того, что тебя в любой момент могут попытаться убить. Строишь убежище - озаботься защитой и подготовь пару козырей. А лучше десяток и всегда таскай их с собой. Прикидывай, куда будешь отступать в случае чего. Нужно быть готовой. Ко всему.
        - А ты готов?
        - Насколько это вообще возможно, - серьезно ответил я.
        - По тебе не скажешь.
        - Надеюсь, если к нам кто-то подкрадывается, то он решит также, - подмигнул я ей.
        Сам при этом чувствуя, что за нами наблюдают. Кто и откуда не разобрать, но чужое внимание точно присутствует.
        Минут через десять оно исчезло. А через полчаса вернулся Черн.
        - Это не все, - бросил он с ходу, - Есть и другие стаи.
        - Сколько?
        - Не знаю. Никто не считал.
        - Хотя бы сторону, где они находятся, указать можешь?
        В лучших традициях тишины он махнул в сторону уходящего солнца.
        - Конкретно сейчас кому-то помощь нужна? А, ладно, проще слетать. Ждите здесь. За нами кто-то наблюдал, так что будьте готовы к нападению.
        Саша дернулась и заоглядывалась по сторонам. Я на это глаза закатил и головой покачал.
        - Ты только что сообщила вероятному противнику, что мы его заметили. Это провал.
        - Ой, - вжала она голову в плечи.
        Когда же из неё вся дурь выйдет…

* * *
        Вернулся я где-то через час. Облетел окрестности, нашёл две крупные стаи. Одна разнесла поселение и засела там. Около тысячи особей. Вторая стая покрупнее. Тысячи на две. Бежала рысцой хрен пойми куда. Ими я и занялся. Создал большой котлован, заманил и оставил там. Убивать не стал. Только выпустил сотню тварей и повёл их за собой.
        Пусть это и цинично, но я собирался рискнуть и использовать монстров для своих нужд. Не для того, чтобы ещё заработать, мы и так набрали крови дальше некуда. А для того, чтобы прокачать Сашу.
        Когда до завода оставалось пару километров, я снова запихал монстров в яму и отправился к своим.
        - Живы? - приземлился я на землю. - Саша, айда за мной.
        - Куда вы? - спросил Черн.
        - Я привел выводок монстров. Немного, штук сто. Остатки стаи запихал также в яму, они там сидят и ждут. До них чуть позже доберемся. Ещё одна стая разнесла город и окопалась там, я их трогать не стал.
        Черн глянул недовольно, но промолчал. А что тут скажет. Я и так сделал больше, чем кто-либо другой. Что-то до сих пор не увидел хотя бы одного вооруженного отряда, который валит тварей.
        - Иди сюда, - поманил я девушку, которая схватилась за посох и слегка побледнела.
        Неужто перспектива убивать монстров не радует?
        Подхватив её и доставив к яме, откуда штук пять тварей успело выбраться, я поставил девушку на землю и сказал:
        - Убей их все. Не стесняйся.
        Монстры зарычали и бросились в нашу сторону. Саша взвизгнула, стукнула посохом об землю и воздвигла землю.
        Я отошёл в сторону, стараясь молчать. Стену? Нет, она серьезно? Стена лишь загородила монстров от девушки. На одну секунду. Они легко перепрыгнули и разорвали бы нашу уточку, если бы она не возвысила себя с помощью каменной колонны. До боли шаблонное решение.
        Зависнув в воздухе, чтобы твари не набрасывались на меня, я отслеживал, когда настанет время вмешаться. Но не хотелось. Саша должна прочувствовать это состояние, когда никто к ней не придет на помощь.
        - Уничтожь их и я куплю тебе мороженное!
        Одна из тварей врезалась всей тушей в колонну и девушка полетела вниз. Я разогнал восприятие до максимума, готовый влететь в толпу и вырвать из лап монстров эту чудо-горе-женщину, но та удивила и справилась сама.
        Развернувшись и упав на ноги, словно кошка, Саша взмахнула посохом раз, два и три. Первый взмах раскроил череп твари, второй призвал тройку шипов из-под земли, насаживая следующих, а третий докончил начатое, раскрыв под зверюгой яму и закинув под землю. Стенки так сильно схлопнулись, что вверх брызнул фонтанчик крови.
        - Аррр! - заорала она, - Убью!
        Если честно, я не понял, кого именно она собирается убить. Но тут подоспели следующие монстры и понеслась жара. Я впервые видел, как дерется дочь двух богов, чьи характеристики задрали почти до самого верха.
        Действовала она не особо оригинально. Но с эффективностью отбойного молотка. С помощью посоха наколдовала каменное ядро и пошла крушить им врагов. Одного за другим. Бум и нет монстра. Бум и нет ещё одного. Когда их стало вылезать больше, чем по одному за раз, она создала ещё шар, а потом ещё один. Они вращались вокруг неё со свистом, врезаясь в тварей и сминая их в лепешки.
        - Браво, - похлопал я, когда она закончила. - Сколько сил осталось?
        - По нулям, - ответила Саша, тяжело дыша.
        - Плохо. Это всего сотня. А нас ещё ждут три тысячи. Отдыхай пока. Заброшу тебя на базу.
        Когда вернулись, сохранялась тишина, но я чувствовал, как снова появилось ощущение чужого взгляда. Да кто же это такой? Черн глянул на меня, я прикрыл глаза, подтверждая его опасения. Парень никак не показал, что понял, но уселся в медитацию и принялся пропитывать всё вокруг аурой. Когда начнется бой, он будет готов.
        Проснулась интуиция. Она шептала, что скоро на нас нападут и удар придет как раз со стороны тех стай, которые я оставил.
        Они как-то узнали, где мы, выследили или их кто-то направляет? Если последнее, то интересные дела вырисовываются.
        - На нас идет орда. Готовьтесь, - предупредил я.
        - Вся стая?
        - Ага, тысячи три.
        Я тоже готовиться стал. То и дело бросая взгляды в небо. Свинцовые тучи моросили, грозясь перейти в ливень. Когда дождь усилился, впереди показалась набегающая серая волна. Дожидаться, пока они придут к заводу, который пусть и скрыт под землей, но лучше не рисковать, я не стал. Прыжок, рывок и я оказался над центром волны.
        Твари меня заметили, остановились и принялись собираться в кучу. Давайте, только этого и жду.
        В небе громыхнуло, боги грома поддерживали в том, что я собираюсь сделать. Дождь уже не капал, он лил, поливая нас всех. Идеальные условия для того, чтобы собрать между ладоней сгусток молнии, в то же время вытягивая ману с округи и в первую очередь из самих монстров.
        В бою против разумного противника никто не даст три минуты на подготовку. Эти же твари не могли меня достать. Заряд упал с моих ладоней и разошелся в стороны. Вода сработала дополнительным проводником и молнии накрыли всю толпу разом, исчерпав мои запасы досуха.
        Полыхнуло, глаза на миг ослепило яркостью вспышки, по ушам резанул оглушающий треск, а в следующие секунды ноздрей коснулся едкий запах палёных тел. Несколько сотен тварей выжило, но это не проблема. Нужно пару минут, чтобы восстановиться и тогда закончу начатое.
        Я остался висеть в воздухе, не смотря на отвратительную вонь. Нужно убедиться, что монстры не оклемаются. Какие-то они не такие грозные оказались, как складывалось впечатление со слов Черна. Хотя… Я представил, что было бы, не умей я летать. Тысячи монстров захлестывают со всех сторон. Бегают они быстро, обычный человек не сможет скрыться. Да и на коне не факт, что ускачешь. Добавим к этому отток талантов из мира, отсутствие армии и получим то, что получим. Не самые сильные твари разрастаются в численности и вполне способны, наверное, и весь континент опустошить. Интересно, что дальше будет? Сами себя жрать начнут или передохнут от голода?
        Убедившись, что никто из убитых подниматься не собирается, поманил оставшихся монстров, которые продолжали также бездумно лезть в мою сторону по трупам сородичей, и направился к Саше и Черну. Не одному же мне отдуваться. Пусть тоже внесут свой вклад.
        Глава 9. Наблюдатели и бизнес-интересы
        То, как Черн бьется спина к спине с Сашей - любо дорого смотреть. Я им помог пару раз, чтобы остатки стаи их не захлестнули, но маги и сами справились. Черн действовал точечно и эффективно, но у Саши оказался запас сил больше, поэтому по количеству убитых туш лидировала она. Забавно, если честно. Не блистая в учебе, уступая Черну во всем на тренировках, в реальном деле она вырвалась вперед.
        Даже не знаю, кто из них в перспективе окажется сильнее. Черн разовьёт запас сил, а Саша - повысит эффективность. Всё это решается учебой и тренировками. Так и не скажешь, у кого больше шансов вырваться вперед. На стороне Черна - самоотдача и талант. На стороне Саши - гены и системное усиление.
        - Где остальные? - крикнула девушка, когда остались только трупы.
        - Там лежат, - махнул я рукой.
        - Убил?
        - Ага.
        - Всех?
        - Хочешь - проверь.
        - Вы кто такие?! - не выдержал Черн.
        Он уже видел, как я поступил с предыдущей ордой. Наверняка заметил, как полыхнула молния и подумал, что я убил сотню другую. А сейчас я заявил, что убил всех. Сам он при этом выложился и смог убить штук пятьдесят. Да и то, при Сашиной поддержке. В том смысле, что она взяла на себя остальные сто пятьдесят монстров. Не сделай девушка этого, ему пришлось бы в разы сложнее и не факт, что он вообще бы выжил.
        - Не сейчас, - ответил я, - Ничего не закончилось.
        Наблюдатели, наконец-то, решили показаться. Их было двое. Шли пешком, появились из-за ближайшего холма. Уровней не вижу, силу определить не могу. Оба одеты по походному. Один с мечом, другой без оружия. Воин и маг?
        Я вышел вперед, прикрывая Сашу и Черна, давая им время собраться и подготовиться.
        - Вы кто такие?! - заорал мужик без оружия.
        На самом деле заорал он другое. По сути тоже самое, но по форме было много матов. Не все из них я знал, поэтому перевел, как сумел.
        - А вы? - ответил я.
        Мужик резко остановился, нахмурился ещё больше и бросил коротко:
        - Убей их.
        Воин оскалился, мгновенно вытащил меч и атаковал. На пределе разогнанного восприятия, я видел, как он несется ко мне. Не медленно ползет, а именно несется, будто и не разогнано восприятие. В скорости он мне как минимум не уступает.
        Когда между нами осталась половина расстояния, кинул в него молнию. Воин, что удивительно, принял её на грудь, но та не причинила ему никакого вреда.
        Призвав меч трёх стихий, встретил рубящий удар и понял, что отлетаю. Каким-то образом воин смог боднуть меня плечом и отправить в полёт. Как и я его, передав импульс. Мужик взмыл в воздух со скоростью пули и скрылся в темных облаках.
        У приказавшего нас убить реакция похуже. Он ещё не понял, что произошло, а уже словил каменное ядро в живот и улетел вдаль, где и закувыркался по земле.
        - Не убивайте его! Вырубайте! - крикнул я парочке. Саша что-то с излишним энтузиазмом за дело взялась.
        Активировав полёт, бросился за начавшим падать воином. Есть у меня подозрение, что он переживёт падение. Выпустив ему на встречу неотвратимость, убедился, что у него до ужаса хорошая защита. Так он ещё и ответить смог. Извернулся в воздухе, выпрямился, замахнулся мечом и ударил. Между нами метров тридцать было, когда с лезвия сорвался серп. Чем-то напоминало атаки искателей-воинов, но исполнение вышло раза в два сильнее, чем всё то, что я видел до этого. Уйдя смещением, я принялся бить в полную силу. Неотвратимость, открывашка, неотвратимость, поймать его в тиски воздуха, лишить возможности дышать, ударить аурой… На последней атаке его секрет и открылся. У воина тоже имелась аура, которой он мастерски защищался. Лучше всего сработала откачка воздуха и удушение. Он отбил остальные атаки, пробил связывающие путы и полетел вниз, но я следовал за ним, продолжая вытягивать воздух прямо из легких. Это сбило его концентрацию, он шмякнулся об землю, остался при этом жив, но дальше я врезался в него, пригвоздив мечом трёх стихий. Провернул оружие, расширил рану и разрубил тело на две части. Ещё и голову
отрубил. На всякий случай.
        Рядом со мной нашлась канава. Которой здесь не было. Метров двадцать в длину, и в полметра шириной. Последствия от попадания серпа, который я пропустил мимо. Мощно ударил. Как-то слишком.
        - Живы? - крикнул я своим.
        Да и сам уже вижу, что живы. А вот второму мужику досталось. Его спеленали по полной, погрузив в землю так, что одна только голова торчала. Я его ещё и куполом накрыл. Не чтобы защитить, а чтобы избежать каких-то подлых атак.
        - Ну что, дружище, поговорим? - улыбнулся я, подходя к нему.
        - Что вы себе позволяете?! - возмутился он.
        - Всё, - охотно ответил я, - Кто такой будешь?
        - Сдохни! Я тебя сгною!
        - Ясно… Значит, сначала пытки.
        - Ты его пытать собираешься? - не поверила Саша.
        Я посмотрел на девушку, как на дуру. И на Черна посмотрел, который пусть и настороженно смотрел на мага, но пытать его явно не собирался.
        - Так… - протянул я, - Всё с вами ясно. Эй, гражданин, ты пока подожди тут, далеко не убегай. Саша, ладно ты, барышня тепличная, реальной жизни не знающая, но ты, Черн? Неужто не понял?
        - Что? - нахмурился парень.
        - Факт первый - в твоем мире появляется орда быстро размножающихся чудовищ. Несколько городов уничтожено и вполне возможно твоя семья попала бы под раздачу в ближайшее время.
        - Так, - сжал он кулаки.
        - Факт второй - за нами наблюдают подозрительные личности. Факт третий - после наблюдения кто-то направляет на нас две стаи.
        - Он их контролирует? - взгляд Черна изменился. Теперь он на мага смотрел совсем иначе.
        - Очевидно, что да. Очевидно же? - заглянул я побледневшему мужику в глаза.
        При определенном уровне развития ответы не нужны. И так видно. Чем больше я узнавал об этой ситуации, тем больше включалась интуиция. Началась цепная реакция. Ещё несколько кусочков пазла и общая картина сложится.
        - То, как они управляли стаями, безусловно важная тема и это мы скоро узнаем. Но интересно другое, - продолжил я рассуждать вслух, - Зачем? И как связано управление стаей с их появлением?
        Мужику стало явно плохо от таких вопросов. А может от того, что я землей его придавил.
        - Саша. Они где-то рядом оставили свои вещи. Может там лошади, может ещё что. Но не верю, что пешком ходили. Поищи, только аккуратно. Там могли остаться их подельники или ловушки.
        - Так может не надо тогда?
        - Надо-надо.
        Я не чувствовал и малейшей опасности. Девушка колебалась, но всё же отправилась.
        - Ты тоже можешь уйти, - бросил я Черну.
        - Останусь.
        Понизив уровень кислорода вокруг мужика, стал наблюдать, как он хватает ртом воздух, но не может нормально вдохнуть.
        - Для тебя же будет лучше, если всё расскажешь. Все рассказывают. И ты никуда не денешься. - пообещал я ему.

* * *
        Саша вернулась минут через пятнадцать, ведя за собой лошадей. Надо же, угадал. К этому моменту маг умер. Всё, что нужно, он рассказал.
        - Ты убил его? - спросила девушка.
        - Разумеется.
        - Зачем?
        Медленно вздохнув, я постарался сдержать резкий ответ. И правда, зачем?
        Он нам поведал занимательную историю. В моем мире, всего лишь на одной планете, постоянно идут войны. И года не проходит без того, чтобы никто не воевал. Накал то усиливается, то стихает, но война никогда не останавливается полностью.
        Если миров сотни, они связаны между собой портальной сетью, то запас войн и вовсе, не исчерпаем. Для некоторых, не особо принципиальных, но с деловой жилкой разумных это означало возможность заработать. А что ценится на войне? Еда, припасы и оружие. Последним этот, без всяких сомнений, талантливый маг и занимался. Он работал на одну гильдию или, если переводить на более знакомые мне понятия, корпорацию, которая занималась разработкой оружия всех мастей. Начиная от ковки оружия, продолжая выводом особо убийственных тварей. Этот товарищ последние несколько лет сидел в отсталом мире, дожидаясь подходящего случая. Дождался. Когда стало понятно, что явился нужны тип монстров, он взял их под контроль и принялся изучать, чтобы потом вывести зверя в другие миры, ну а дальше… Если правильно разыграть этот козырь, то можно обрести рычаг, способный поворачивать ход истории куда нужно.
        Живет себе какое-нибудь государство и на него нападает сосед. Войска стягиваются к границе, война разрастается. Сосед проплачивает гильдии, они уходят подальше от войск, чтобы их перебросить не успели, забрасывают монстра и тот делает, что нужно. Размножается и опустошает земли, а потом и армию сносит. Идея сырая, нужен какой-то контроль, но, думается мне, они бы что-то придумали.
        Если кратко, то этот талантливый маг изобрел, или был близок к этому, оружие массового поражения, которое привело бы к гибели миллионов.
        Так почему же я его убил? Потому что мог.
        - Так было надо, - сухо ответил Черн вместо меня.
        - Ты ведь реальной политики никогда не касалась, да? - догадался я об ещё одной детали жизни Саши.
        Девушка вспыхнула и отвернулась.

* * *
        Следующие два дня, пока кристаллизовались эссенции, прошли тихо и мирно. Я слетал проверить большую гору монстров и убедился, что те окончательно сдохли, после чего уничтожил останки.
        Больше новостей о том, что где-то разгуливают твари не приходило.
        Когда процессы в цистернах завершились, мы извлекли то, что там образовалось.
        - Получилось, - подвел итог Черн, рассмотрев эссенцию.
        Обычный, красный камешек, который фонил дикой маной. Как обычная мана, только какое-то… ну да, хаотичное ощущение. Надо не забыть узнать, как их используют.
        - И что с этим делать? - растерянно спросил он.
        Мы добыли где-то полторы тонны камней. Если их выгодно продать, то получится в несколько раз больше, чем мне выдал бог ветра. То есть хватит лет на десять учебы для нас всех, ещё и останется, если не шиковать.
        - Часть мастеру отдадим. Полтонны, думаю. Пойдет в счет оплаты нашей общей учебы. Ещё полтонны предлагаю забрать тебе, Черн. Продай, купи домик в более благоприятном мире и перевози семью. Остаток заберу я.
        - А мне? - возмутилась Саша.
        - Ты и так в деньгах не нуждаешься.
        - Почему это?! Деньги всегда нужны!
        - Ладно. Выделю сотню килограмм из своей части.
        - Погодите. - вмешался Черн, - Я не могу принять столько.
        Он реально испугался от такого предложения.
        - Уже решили. Треть твоя. Хочешь, выкидывай. Хочешь, потратить на свои нужды. Давайте уже закругляться и возвращаться. Учебу никто не отменял.
        - Но… - попытался что-то ещё сказать Черн, но я покачал головой и он заткнулся.
        - Саша, сколько сможешь в карман засунуть?
        Девушка высокомерно фыркнула и отправила туда… всё.
        - Да ладно, - не поверил я, - Как?
        - Наследственность хорошая, - ответила она ещё более высокомерно, - За доставку с тебя ещё пятьдесят килограмм.
        - Договорились. Сразу возвращаемся или к твоим заглянем? - глянул я на парня, который словил когнитивный диссонанс.
        Когда он отмер, то сказал, что да, надо заглянуть.

* * *
        - Эм, ребят, а вы подождете меня тут? Смотрите, какое море красивое.
        - А ты куда? - насторожилась Саша.
        - Да так, в гости загляну к кое-кому.
        Не отвечая на следующие вопросы, я оставил их на пляже, а сам рванул в сторону нужного города. Тот маг многое рассказал. Кто курировал, кто спонсировал, кто придумал эту идею.
        Сегодня на один филиал военно-торговой корпорации станет меньше.

* * *
        Го смотрел на нас несколько удивленно.
        - Что-то вы быстро вернулись.
        - Ветер попутный был, - ответил я, - Эссенции принимать будете?
        - Добыли всё же? Хорошо, - оживился он сразу, - Сколько килограмм?
        - Саша, выгружай.
        Девушка театральным жестом повела рукой и выгрузила треть. То есть килограмм пятьсот. А это приличная такая куча, которая сразу расползлась по залу, накрыв всю комнату.
        Впервые я увидел и услышал, как мастер ругается. С чувством, матами и обещаниями замуровать нас под землю. Это он ещё не знает, что девушка всего лишь треть выпустила.
        - Мастер, это оплата за учебу всех нас троих. - не испугался я криков, - Вроде должно хватить на основы. Но наш с вами уговор в силе. Если можно, то остальным тоже дайте возможность ускоренного обучения. Но я ещё хотел кое-что спросить. У нас осталось в два раза больше, чем здесь. Можем отдать вам, но хотелось бы продать. Посоветуете, как лучше поступить?
        - Так… - протянул мастер зло, смотря на в буквальном смысле кусочки хаоса в его жилище, - За бардак вы мне ещё ответите. Идем в другой зал. Сначала ты! - рявкнул он и ткнул в меня пальцем, - А вы - уберите тут! Потом и с вами поговорим.
        Саша на это отреагировала, как настоящая героиня, которая сама убила всех тварей и добыла привезенное, и на которую несправедливо накричали. Черн же, как его заклинило, так и не расклинило. Кажется, парень совсем перестал понимать, в каком мире живет. И с кем связался.

* * *
        Стоило дверям закрыться, как мастер рявкнул:
        - Рассказывай! Всё от и до!
        Как его разозлило то. Я рассказал. Почти всё. Некоторые детали, вроде допроса, оставил в стороне. Поведал, как заманили тварей в ловушку, как обрабатывали, как доставили груз.
        - Сколько всего эссенций собрали?
        - Полторы тонны, плюс минус несколько килограмм.
        В этом мире были совсем другие обозначения, но я привык переводить их в привычные значения.
        - Полторы тонны… - покачал мастер головой. - Когда учитель посылает ученика добыть нечто ценное, обычно приходится надеяться, что принесут хоть что-то. Я ждал, что вы привезете килограмм. Учитывая, что ты тоже отправился, предполагал, что пять килограмм, максимум десять. Но полторы тонны?
        - Остальное мы можем забрать. Правда, надо будет разбираться с реализацией… - задумался я.
        - Стой. Я займусь реализацией и получу цену лучше, чем вы. Займет это около месяца. Можно и быстрее, но тогда навар ниже будет. Тебе скорость важна?
        - Не особо. Но Черну нужны деньги, чтобы перевести семью.
        - Какая его часть?
        - Треть.
        - Он её справедливо заработал? - прищурился мастер.
        Какой неудобный вопрос… Если по факту, то нет. Но и говорить так, значит принизить парня. А не сказать, значит соврать мастеру.
        - Ясно, - мастер догадался по моему лицу, - Твоё право. Но… почему?
        Нет, мастер не удивился, что я проявил такую щедрость. Просто он внезапно осознал, что не до конца понимает, кто его ученик. Отсюда желание узнать меня чуть лучше. Или этот маг, проживший десятки лет, хотел, чтобы я так подумал, а на самом деле причина иная, но, конкретно здесь и сейчас нет смысла плодить сущности и искать скрытые смыслы.
        - Эта добыча легко досталась. Если можно помочь парню, то почему нет? Пусть перевозит семью ближе, не беспокоится за них и не отвлекается. Он должен был неделю добираться. Серьезно? Неделю туда, неделю обратно? Неизвестно сколько там бить монстров и скорее всего не вернуться? Талант бы пропал.
        - Ты так беспокоишься о талантах?
        - Беспокоюсь, - ответил я честно. - Я много о чем беспокоюсь. От Черна я не видел плохого. Не видел у него гнилого характера. Мы с ним занимаемся вместе. Не скажу, что стали друзьями, но соратниками по учебе - да. Так почему бы не помочь, если мне это ничего не стоит?
        - Ты ему всю учебу оплатил. Это дорого стоит.
        - Дорого с точки зрения ценности денег. Мне же они легко достались. Надо будет, придумаю, как заработать.
        - Какие ещё есть смыслы?
        А мастер не собирается успокаиваться.
        - Смыслов много. Я могу объяснить этот поступок десятком причин. Черн станет мне должен. А он талантливый и в перспективе станет сильным магом. Его семья мне станет должна. Может это никакой роли не сыграет, а может появятся люди, которым можно доверить какое-то дело.
        - Например? - мастер продолжал смотреть на меня с легким любопытством.
        - Я не оставил идею печати книг, но сам там всем заниматься не собираюсь. Свою часть я, кстати, хочу пустить на это дело. Но это пока вилами по воде. Как сложится - я не знаю. Сначала надо реализовать товар.
        - Реализуем, - кивнул мастер. - Можешь идти. Позови этих двоих. Сам завтра придешь. Выдам тебе список заданий.
        - Мастер, у меня ещё вопрос есть. В путешествие я встретил воина. Он сражался на высоком уровне и мог бы меня убить. Но я не совсем понял, на чем стоит его сила. Он как-то использует ауру…
        Го поднял руку, останавливая мою речь.
        - Тебе надо найти школу искусства. Как выйдешь на поверхность, спроси дорогу у извозчиков, направят.
        - Искусства? Рисования что ли?
        - Нет, - улыбнулся мастер, - Эту школу лет триста назад создал один бездарный маг, но талантливый воин. Его выгнали отовсюду, сказав, что у него нет и шанса стать магом. Он расстроился, но долго унывать не стал, много путешествовал, стал легендой и основал новое направление. Воины, использующие ауру для собственного усиления. Для этого не нужен магический дар. Зайди к ним и сам всё узнаешь. Только если решишь заниматься, это не должно мешать нашему с тобой обучению.
        - Само собой, мастер. Благодарю.

* * *
        Когда дверь закрылась, Черн остался один с Сашей. Девушка повела рукой и вся груда вываленной добычи исчезла.
        Черн не удивился. Перестал удивляться. Слишком много событий выпало на его участь за последние… нет, не года, а несколько дней.
        С самого раннего возраста Черн привык к тяжелому труду. Если семья плохо работает, она голодает. Если она слабая, её легко могут убить. Они жили в малонаселенном мире, на окраине веера, никому не нужные. Отсутствие государства означало отсутствие налогов, сборов и дани, но также означало отсутствие закона и тех, кто следит за ним.
        Черн не был наивным. Он знал, что наличие государства вовсе не означает, что оно будет тебя защищать. В большинстве случаев скорее наоборот. Многие в его мире это хорошо знали. Часть сбежали туда, как раз скрываясь от властей.
        По факту же выходило, что разумные всегда меняли одни проблемы на другие. Там, где суровые условия, где нет правил, где в любой момент может прийти хищник, засуха или сильные дожди, голод или болезни, разбойники или безумные маги, которым нужны жертвы для ритуалов… В таком месте единственное, что тебя защищает - семья.
        Черн рос с этой мыслью. Надо любой ценой защищать семью. Его семье повезло. Родился талант. С ранних лет Черн начал заниматься. Родные учили, чему могли. До каких-то вещей парень доходил сам. Как только дар проявился и стало понятно, что он достаточно заметный, чтобы начать надеяться на улучшение жизни, семья стала копить и собирать деньги на учёбу. За пятнадцать лет они собрали достаточно, чтобы Черн добрался до школы и прожил там год. За это время он должен был закрепиться, найти заработок и научиться самостоятельно оплачивать учебу.
        А спустя десяток лет, когда Черн стал бы успешным, сильным магом, он забрал бы семью в более пригодное для жизни место.
        Но всё изменилось. Сначала, когда Черн получил послание, то понял, что его путь, как мага, скорее всего закончился. Если он не успеет добраться до того, как семья погибнет, ему останется только месть. Если успеет раньше, его ждут сражения, в которых он погибнет.
        Черн хотел уйти не попрощавшись, но уважение к мастеру было слишком велико, чтобы так поступить. Да и теплилась внутри надежда, что удастся вернуться. Мастер выслушал, задал уточняющие условия, а потом отпустил, добавив, что с Черном отправятся другие ученики.
        Для парня эта новость стала ударом. Сложить голову самому ради близких - это достойная цель. Но погибать другим ученикам? Ради него? Это как минимум глупо. Получается, что Черн подставил их. Это было неправильным.
        Но слово мастера твердо. Ещё и Эрнест. Саша оказалась мудрее. Она не хотела ехать и Черн порадовался, что она сопротивляется. Понадеялся, что получится переубедить мастера. Но Эрнест всё испортил. Кажется, он не понял всю серьезность. Эти его дурацкие шутки и наплевательское отношение бесило.
        Черн хотел закричать, чтобы они проваливали. Не шли на погибель. В этом нет смысла… Черн надеялся за время путешествия что-то придумать, может сбежать от них или ещё что, но и тут Эрнест всё испортил. Недельное путешествие сократилось до нескольких часов и Черн сам не понял, как оказался дома.
        Тот факт, что они летели, немного развеял мрачные мысли. Для того, кто всегда ходил по земле, взглянуть на миры с высоты птичьего полёта оказалось интересным опытом. Но радость открытия улетучилась, когда они вернулись домой.
        Черну внезапно стало очень стыдно. Он знал, что Саша - потомственная аристократка. Эрнест такими замашками не обладал, но и он какой-то странный. Да и в целом, в школе учились преимущественно аристократы и те, кто гораздо богаче Черна. Ему всегда казалось, что он был самым бедным.
        Но это не сложно скрывать, если ни с кем не общаться и сосредоточиться на учебе, где у Черна, как он считал, есть, чем гордиться.
        Увидев родительский дом, сердце дрогнуло. Отправившись внутрь, Черн испытал облегчение, когда увидел всех живыми. Он рассказал, что прибыл с друзьями, от чего его близкие удивились. Отец хмурился, мать вышла встречать.
        Когда сидели за столом, Эрнест… Хотелось сказать, что всё испортил, но умом Черн понимал, что нет, наоборот, помог. Он дал зелье сестре, которое стоило минимум полсотни брошей, чтобы залечить рану. Какую-то мелкую царапину! Расточительство, которое заставляло чувствовать свою бедность ещё больше.
        Но всё это меркло в сравнение с тем, что произошло дальше. Раз, и они находят стаю. Черн почувствовал сильнейший страх, когда её увидел. Непобедимая орда, погибель всех… Два, и Эрнест, ничуть не смущенный и, кажется, даже не впечатленный, отправляется строить цистерны. Зачем? Он что, безумец? Черн был настолько подавлен, что сосредоточился на том, что ему говорили. Надо выкопать гигантскую яму? Так и сделает. Надо украсть железо с рудника, который бросили, спасаясь? Хорошо. Надо наложить десятки рун на гигантские цистерны, словно они могут пригодиться? Пусть так.
        А дальше… Черн отказывался верить в то, что видит. Эрнест заманил тварей в ловушку, скинул в яму, а потом принялся вытаскивать по несколько, убивать и кидать Черну с Сашей, чтобы те следили за тем, как сбегает кровь.
        Девушка не выдержала. Её несколько раз стошнило. Черн тоже едва держался. Постепенно, час за часом, конец всей его жизни отступал. Монстры пытались вырваться, но Эрнест их легко скидывал обратно.
        Постепенно Черн успокоился. Страх ушел, включилась голова. Если подумать, то парень и сам мог подготовить такую ловушку. У него бы это заняло несколько дней, но ничего нереального нет. Нет ничего проще для мага земли, чем вырыть большую яму. И почему он сам до этого не додумался? Подумав ещё немного, Черн пришел к выводу, что не всё так просто. Звери бегали очень быстро. Эрнест умел летать и мог как угодно манипулировать тварями. Сам бы Черн бесславно погиб, даже найди самое быстрое ездовое животное.
        Так что, с одной стороны Эрнест не сделал ничего удивительного, но с другой - он явно обладал неоспоримыми преимуществами, выходящими за рамки понимания. Что у него за стихии и таланты такие, что он легко летает?
        Черн успокоился, но надолго его спокойствия не хватало. Вернувшись домой, чтобы проверить своих, он узнал, что есть и другие стаи. На этот раз новость не сильно напугала. Надо подготовить ещё одну ловушку и проблема решится.
        Но у Эрнеста был другой план. Когда парень улетел и в небе сверкнуло так, что ослепило глаза, не смотря на расстояние, а в следующую секунду его и Сашу толкнуло взрывной волной… Когда чуть позже прилетел Эрнест и сказал, что уничтожил тварей… После короткого боя, когда они с Сашей уничтожили несколько сотен, в чем Черн сильно уступил девушке, которую считал менее талантливой, чем он…
        Где-то в этот момент Черн стал подозревать, что все его представления о мире полная хрень. Кто такой Эрнест? Почему, если обладает таким могуществом, он всего лишь ученик, такой же, как и сам Черн? Внезапно всё их общение предстало в другом свете. Черн гордился тем, что мог на тренировках побеждать парня, но сейчас стало ясно, что в настоящем бою Черн не продержится и секунды.
        Но и это не стало финалом истории. Когда поймали мага, Эрнест отослал под надуманным предлогом Сашу, а потом взялся за пытки незнакомого человека. Черн смотрел на парня и… Если бы его спросили, что он чувствует в этот момент, Черн не смог ответить. Эрнест действовал безжалостно, эффективно и целеустремленно. Есть цель, есть средства, моральная сторона вопроса остаётся за рамками этого.
        Это пугало и завораживало. Но Черн и сам откинул мораль в сторону, когда маг заговорил. Оружие! Эти сволочи создавали оружие!
        Когда допрос закончился, Черн сам хотел убить мужчину, но Эрнест сказал, что не надо брать грех на душу. Какой грех Черн не понял. Убить врага в его понимание считалось доблестным поступком.
        Последнее, что добило парня в этом приключение - то, что Эрнест решил отдать треть добычи. Абсолютно незаслуженно! Даже в бою Черн уступил Саше и победил монстров меньше, чем она. А уж если сравнивать с самим Эрнестом… Но его возражения никто не слушал.
        Так Черн понял, что Эрнест - сумасшедший. Или он просто тайный бог, который развлекается и делает, что ему захочется. Парень не знал, какого варианта боится больше.
        Ещё парень не знал, как жить дальше. Он теперь богат. Может перевезти семью. То, ради чего он собирался пахать годами, осуществилось за несколько дней. Почти… Черн боялся, что это неправда. Он хотел, чтобы деньги забрали, но и боялся этого. Если Эрнест передумает, Черн не удивится. Это нормально. Это он заработал, а не Черн.
        Но мысли: куда перевозить семью, как он явится к ним и обрадует, как это упростит его жизнь, нет-нет, да появлялись в голове.
        Чем заниматься дальше, ради чего вкалывать - Черн не знал и не хотел думать. Надо переварить случившееся, а потом с этим разбираться.
        - Ты чего такой смурной? - спросила Саша, выводя Черна из ступора.
        Он так и стоял, пялившись на дверь, где скрылся Эрнест и мастер.
        - Кто вы такие? - выдал разом большую часть своих переживаний юный маг.
        - Меня Саша зовут. А Эрнеста - Эрнест, - ответила та с невозмутимым выражением лица.
        - Я не про это, - замотал головой Черн, - Кто. Вы. Такие?!
        - Уу… Ты же всегда спокойный, как камень. Чего нервничаешь?
        - Эрнест - бог? - прямо спросил Черн.
        Саша сначала округлила глаза, а потом засмеялась. Навзрыд, схватившись за живот, она смеялась и смеялась.
        - Ой не могу, - чуть ли не рыдала она от смеха, - Бог… Ахаха…
        - Что смешного? - бросил зло Черн, от чего Саша засмеялась ещё сильнее.
        Психи. Они оба психи, - решил для себя парень.
        Глава 10. Пути
        Когда вернулись, первым делом направились мастеру сдаваться. Закончив со мной, он пригласил остальных и насколько это затянется, неизвестно, но я решил дождаться ребят и узнать, как у них прошло. Черн вышел ещё более озадаченным, а вот Саша радостной.
        - Домой? - спросила она.
        - Пойдем.
        Черн попрощался и ушёл к себе. Где он жил, я понятия не имел, но видимо в другой стороне города. Или парню надо было побыть одному и он хотел свалить как можно скорее, чтобы обдумать свою изменившуюся судьбу.
        С Сашей шли молча. Я чувствовал её нетерпение, желание поговорить, но девушка молчала, улыбалась и поглядывала по сторонам.
        - С мастером как прошло?
        - Лучше, чем я ожидала. Сказал, чтобы завтра приходила, проведет несколько укрепляющих ритуалов, а потом возьмемся за открытие ауры.
        - Ух… Болючий ритуал.
        - Если другие справляются, то и я справлюсь, - ответила она легкомысленно.
        - Как знаешь.
        Замолчали. Но когда дошли до квартир, вместо того, чтобы отправиться к себе, девушка схватила меня за локоть, затолкала ко мне в жилье и… Нет, не набросилась, чтобы предаться разврату, а всего лишь собралась основательно поговорить.
        - Я хочу знать всё! - начала она допрос, как по мне, не самым подходящим образом.
        - Похвально, - кивнул я, - С чего начнем? Физика? Тригонометрия?
        - Что? - нахмурилась она, - Нет! Я про то, что случилось. Что ты узнал у того мага?
        - Что-то да узнал.
        - Не держи меня за дуру.
        - Ты могла остаться. Но ты ушла. - заглянул я ей в глаза.
        - И это лишает меня права знать?!
        - Именно. Или ты думала, что можно остаться в стороне и собрать все плоды после?
        - Так дело не пойдет, - покачала она головой и прошла к креслу, где и развалилась, - Закажешь еду? Я жутко голодная.
        - К себе ты идти не собираешься?
        - Нет.
        - Как знаешь. - пожал я плечами и принялся раздеваться.
        Саша, нужно отдать ей должное, возмущаться не стала. Как и не стала задавать глупых вопросов. С поистине королевской непроницаемостью, она чуть приподняла бровь и принялась ждать, что будет дальше.
        Но ничего не было. Я скинул верхнюю одежду и ботинки, остался в одних штанах, прошёл в спальню, где снял их, взял полотенце, обмотался им и смещением перебросил себя в общую ванну, где благодаря магии всегда имелась горячая вода.
        Помылся быстро, вернулся минут через пять и, кажется, девушка так и не заметила, что я отсутствовал. Сидела в кресле, вытянув ноги, и так выразительно посмотрела на меня, когда я вернулся в чистых штанах и с мокрыми волосами, что аж дух захватило.
        - Ты помылся?
        - Ага.
        - Сволочь. Еду закажешь?
        - А ты умеешь найти подход к мужчине.
        Ещё через пару минут я снова уселся напротив неё.
        - Ты жить у меня собралась?
        - Пока не объяснишь, не уйду.
        - С чего бы мне тебе хоть что-то объяснять?
        - Ты же взялся меня учить, так учи нормально. Иначе я не вижу смысла в таких сомнительных отношениях учитель-ученик.
        - Хм… справедливо, - признал я её правоту, - Спрашивай.
        - Почему ты меня отослал?
        - Чтобы твоя ранимая душа не смотрела на пытки.
        - А ты его пытал?
        - А ты этого не поняла? - удивился я.
        Судя по тому, как она смутилась, девушка догадывалась, но до конца не верила. Рука-лицо, блин.
        - Ты сначала хладнокровно пытал, а потом убил незнакомого человека?
        - Да.
        - Для тебя это нормально?
        - Ну, готов признать, что убийства и пытки это однозначно плохое дело, - ответил я равнодушно.
        - Но сам этого не гнушаешься, - кивнула она медленно.
        - Скажи, у тебя есть по-настоящему близкие люди?
        - Почему ты спрашиваешь?
        - Ответь.
        - У меня есть друзья.
        - И всё? А ты готова за них убить?
        - Эм…
        - Видимо, не настолько уж близкие друзья. - хмыкнул я, - Про родителей спрашивать не буду. Они у тебя особенные и рассматривать их в качестве примера не выйдет. Так что же, есть ли кто-то, кто тебе дорог? По настоящему дорог? Или быть может что-то? Твой дом? Мир? Ты готова убить за то, чтобы твой мир был цел? Блин, Саша, у тебя есть хоть что-то действительно важное в жизни?!
        По глазам вижу, что всё перечисленное не особо трогает девушку. Я попытался представить, как для неё это выглядит. Вместо любящей матери, которая рядом - бесконечные няньки и учителя. Вместо нормальных друзей - аристократы, с которыми можно крутить интриги, но до конца доверять - нет. Ухажеры? Да вроде большой любви у неё в жизни случиться не успело. Комнатная уточка, которая имела всё, но ничем не дорожила.
        - Ещё скажи, что ты убил его, чтобы защитить своих! - пошла она в наступление.
        - Нет, конечно. До тех, кто мне дорог, этот человек при всем желание добраться бы не смог.
        - Тогда почему?
        - Потому что могу. Хочешь ещё причин? Легко. Он напал на нас и хотел убить. Так почему я должен его щадить? Из-за него погибло много людей и погибло бы ещё больше, останься он жив.
        - Так ты защитник незнакомых тебе людей? - спросила она язвительно, - Так ты прикрываешь свою природу убийцы?
        - Ты за этим пришла? Обвинять меня? - устало спросил я, - Если да, то уходи.
        Возможно, девушка думает, что выступает на стороне морали, и её осуждение меня что-то хорошее, правильное. Только есть ряд аргументов, которые перечеркивают её возмущение. Не явись я в тот мир и погибло бы больше людей. Останься маг жив и захвати контроль над монстрами - войны бы вспыхнули с новой силой. Да банально нет смысла оставлять за спиной врага, который уже пытался тебя убить.
        Считал ли я себя хорошим, от того, что поступил так? Если честно, то нет. Я эгоистично сделал то, что считал нужным, взял на себя ответственность за последствия. Должен признать, что моё отношение, как к своей смерти, так и к убийству претерпело сильные изменения, если сравнивать со мной прошлым или с обычным человеком.
        Я не боялся умереть. Давно перестал чувствовать этот страх. Я и не боялся убить. Мне это не особо нравилось и воспринималось, как рутина, как необходимое зло, которое надо делать. Риск превратиться в маньячилу я тоже давно перерос. Фактически, я им уже стал. Но у меня есть кое-какие свои правила. Я не убиваю ради удовольствия, не убиваю, когда этого можно избежать. Того же Сигнорта можно прихлопнуть, чтобы не мешался под ногами. Но я не считал, что конфликт с этим молодым магом на том уровне, когда надо убивать. То, что он зазнался и угрожал - пока это пустые слова. Если рыпнется и что-то сделает реальное, я быстро решу вопрос, но пока выбираю сознательно бездействие. С тем магом иначе было. Он уже напал, уже попытался убить и угрожал многим людям.
        У этих двух историй был и другой мой интерес. Мастер интуиции сказал, что мне нужен жизненный опыт. Чем больше я испытаю, тем лучше начну понимать жизнь. Конфликт с школьным заводилой - это же классика. Как мимо такого пройти? Роль хладнокровного убийцы - тоже опыт, который отправился в копилку. Как и путешествие на край веера, новые миры, вызовы и всё то, что я видел.
        Но Саше о таких мотивах, что я хочу прожить как можно больше жизненного опыта, чтобы развить интуицию, лучше не знать. Не доросла пока.
        - Прости, - выдала она спустя минуту размышлений.
        - Ты уж определись, чего хочешь. Обвинять или понять что-то. Сейчас мы говорим с тобой на разных языках. Пока твоё понимание жизни не даёт увидеть тот смысл, что скрывается в моих действиях.
        - Так объясни!
        - Так слушай! - ответил я ей в тон, - У тебя всё под носом, но ты не думаешь. Пришла сюда, думая, что шантажируешь меня и что прижала к стенке. Смешно.
        - Ты не спешишь объяснять.
        - Хорошо. Если ты испытываешь недостаток наставлений от меня, то вот тебе задание. Найди то, за что ты готова убить.
        - А если я не готова?
        - Да ладно тебе. Я видел, как ты дралась. Не останови я тебя в яме, ты бы забила ту бабищу. Ты ничем не лучше других. Лучше сразу выкинь этот бред из своей головы, что ты вся такая хорошенькая. Вернемся к разговору, когда выполнишь задание.
        Не дожидаясь, что она там скажет, я отправился спать. Надо бы отдохнуть. А то много дел намечается.

* * *
        Рядом со стеной открылся портал, оттуда выскочила девушка, огляделась, увидела Марту и прошла к ней.
        - Садись, - сказала женщина. - Как прошло?
        - Терпимо.
        - Начали.
        Марта прикрыла глаза и создала общее пространство, куда подопечная и погрузилась. Они обе оказались в рабочем кабинете, с двумя удобными стульями, повернутыми в одну сторону.
        - Показывай, - сказала Марта.
        Подопечную звали Аглая. По силе среди психиков находилась в первой десятке. Сороковой уровень. Ровно столько, сколько нужно, чтобы отправлять в поле.
        Когда Марта только планировала создание своего отдела, она грезила идеей, сделать так, чтобы к ней стекались информационные потоки. Что вполне осуществимо, если правильно воспитать преданных психиков и убедить общественность в их безопасности.
        Если напрямую внедрять идею, что психики безопасны, кто-то это обязательно заметит. Но Марта поступила хитрее. Она наоборот, стала усиливать страхи, что психиков надо опасаться. Только не психиков из её клана, а вообще. Мало ли какие чужаки придут в мир? Да и противники на политической арене могут воспользоваться услугами.
        Сначала Марта сама занималась пропагандой, а когда пошли первые заказы, то и её люди подключились. Прошло совсем немного времени, как сформировался пул контрактов с постоянными клиентами. Если ты раз воспользовался психиком, то уже не захочешь отказываться от его услуг и тем более не захочешь, чтобы он ушёл работать к конкурентам.
        А как отказаться, если психики не только защищают, но и передают ценную информацию, которую выуживают прямо из головы оппонентов.
        Аглая сформировала образ переговоров, на которых присутствовала. Встреча двух видных министров из европейских государств. На самом деле образ, как они зашли в помещение, как расселись, как обменялись любезностями, как люди со второй стороны косились нервно на девушку - это всего лишь внешняя сторона.
        Марта, вдохновленная Эрнестом, потратила много усилий на то, чтобы «прокачать» пространство, которое она создавала, объединяя разумы с другими людьми. Здесь время сжималось в пять раз, а скорость поглощения информации напрямую из памяти собеседника и вовсе, была значительно выше. По факту, образ Марте не требовался. Она уже получила всю информацию. Картинка же нужна для того, чтобы обсудить детали и общие впечатления по ситуации. Ну и чтобы никто не знал об её истинных возможностях. Даже свои.
        - Что скажешь? - спросила Марта.
        - Если не сорвутся, то это станет хорошим шагом против крылатых. - ответила Аглая.
        Марта её ценила за несколько качеств. Прекрасный аналитический ум, незаметность и преданность.
        - Вероятность?
        - Не могу сказать. Если не учитывать противодействие крылатых, то стопроцентная. Но когда всё шло хорошо? Даже до самых тугих политиков дошло, что массовая вера в пришельцев ни к чему хорошему не приведет. Жаль, что нельзя устранить самых ярких лидеров этого движения.
        - Их хорошо прикрывают, - кивнула Марта, - Эту войну пока ведем на другом поле.
        Дальше пошло стандартное обсуждение переговоров, выработка стратегии и коррекция планов. Когда Аглая вышла из общего пространства, отправила смску и зашла в тут же открывшийся портал, Марта снова прикрыла глаза, ускоряя работу мозга.
        Прошло две недели, после того, как Эрнест ушёл. И чтобы она не думала о парне, но факт есть факт, эти недели были очень тихими. Эрнест каким-то образом то ли запускал цепочку событий, то ли появлялся к её началу, но в любом из этих случаев его следующий приход будет означать новые проблемы, поэтому пусть развлекается подольше, куда бы он не отправился.
        Спокойное время шло всем на пользу. Враги Земли затихли. Мертвые сбавили обороты, перестали вести пропаганду и набирать новых идиотов в свои ряды. Окопались в уничтоженном городе, в буквальном смысле ушли под землю, понастроили там ульев и держались, не смотря на многочисленные попытки их оттуда выкурить. Многочисленные, но не особо активные. Накал первых дней ушёл, а потом город превратился в базу, чуть более удобную и безопасную, чем перекрёсток. Проще натаскивать людей, когда противник известен и знаешь все опасности. А когда может выскочить кто угодно - риск значительно выше.
        Притихли и ангелы. Они не свернули полностью деятельность, но обороты сбавили, давая человечеству время выработать иммунитет против них. Перестало быть секретом, что ангелы ничем не лучше, чем кто-либо другой. Общественность узнала, что все их обещания - не больше, чем попытка выжать как можно больше ресурсов из наивных людей. Ответная пропаганда набирала обороты, интернет бурлил от распрей и холиваров, но главное, всё больше правительств подключалось к общей борьбе.
        Эти мысли пронеслись в голове девушки меньше, чем за секунду.
        Внезапно из воздуха выскочило острия ножа и вошло Марте в шею. Чья-то рука провернула оружие, расширяя рану и дернула. Но ничего не произошло. Марта как сидела, так и продолжила сидеть, оставаясь в задумчивости.
        В туже секунду из угла помещения вылетел серебристый луч и ударил в невидимку. Тот успел отпрыгнуть, но попал под настоящий луч. Иллюзии исчезли. На стуле никого не оказалось.
        Тело невидимки откинуло на стену, вокруг разошлись трещины. На пол он не упал, скованный в тиски психической энергии. Убедившись, что полностью контролирует убийцу, Марта… Нет, не вышла из под иллюзий, которые скрывали её. Она создала нового двойника и отправила на переговоры.
        - Так-так-так, - сказала иллюзия девушки, - И кто же тебя послал, такого ловкого?
        Убийца затрясся, из его рта брызнула кровь, но не тут-то было. Марта вломилась в его разум, снесла защиту и ухватила угасающее сознание.
        - Сначала всё расскажешь, а когда тебе сдохнуть - я сама решу, - прошипела она.

* * *
        Скалы, скалы, скалы… Разреженный воздух, низкая гравитация и десятки ядовитых веществ, способные убить человека за считанные секунды. Неизвестно, от чего посетивший это место умрет раньше. От удушья или отравления.
        Тот, кого раньше называли Виталиком, вступил в негостеприимный мир.
        - Как же я всё ненавижу, - шептал он, пробираясь среди скал.
        Любой бы на его месте был недоволен. Виталик не мог сказать, что жизнь его баловала. Всё началось с имени. Своё имя Виталик тоже ненавидел. Великого мага смерти такие мелочи не должны волновать, но как-то же называться надо было. Виталик подумывал на прозвищем. Король ночи, тихая смерть, темный властелин - надо признать, фантазия была не его сильной стороной.
        Хорошо, что в мире мертвых не придавали значения именам. Там вообще имена не полагались тем, кто находился внизу. То есть всем тем, кто ниже звания князя. Виталик никогда не помнил, чтобы к нему обращались по имени. Почему-то после крайней встречи с Эрнестом это стало задевать и злить.
        Шагая сквозь пустой мир, Виталик думал над их разговором. Настоящие владыки смерти никогда не лезут вперед. Тот редкий случай, когда явился князь… Это даже исключением назвать сложно. Сейчас Виталик не воспринимал слова Эрнеста в штыки и соглашался с ними. Что злило ещё больше.
        Пешка. Вот кто он. Виталик долго считал, что самый умный, смог пробиться к вершинам власти, но куда там. Он всего лишь разменная монета. Достаточно полезная, которую используют, пока она управляема, а потом легко избавятся. Это было ещё одно неприятное открытие.
        После того, как один из князей погиб в битве с ангелами, вакантное место освободилось. Виталик не обольщался. Это место ферзя, который на самом деле очередная пешка, но чуть выше рангом. Тем не менее, отказываться от этого места нельзя, да и не хотелось.
        Поэтому Виталик и шагал через пустой мир, выискивая проход через границу. Его ждало простое задание. Владыки смерти выяснили, кто стоял за произошедшим на перекрестке. В это трудно поверить, но один ушлый маг ветра смог добавить ту долю хаоса, которая привела к взаимному уничтожению двух армий. Сейчас Виталик понимал, что Эрнест совершил чудо. Он заставил холодные сердца мертвых биться чаще, поддаться азарту и ложному ощущению скорой победы. К сожалению, смерть не лишала гордыни.
        Но ничего, у мага ещё будет время над этим поработать.
        Когда роль Эрнеста прояснилась, ему подписали приговор. Довольно изящным способом. Парня назначали врагом народа. Не они первые, что удивляло Виталика. Как обещал князь смерти, который выдавал задание, сам маг ветра об этом не будет в курсе, потому что находится в другом веере миров. Это стало ещё одним открытием. Оказывается, вселенная гораздо больше, чем думал мужчина.
        И скоро он увидит её размеры собственными глазами. Пока же глаза видели лишь унылый пейзаж даже по меркам того, кто долго жил в мире смерти.
        Виталик шёл убивать. Надо найти Эрнеста, благо его местонахождение известно. Победить его, пленить и доставить в любой мир системы, где и убить. Награда: статус князя.
        Мужчина шёл, чувствуя давление пустого мира, и выкидывал одну иллюзию за другой. Опасно думать, что с Эрнестом легко справиться. Опасно думать, что легко получится его пленить и доставить в другой веер. Тем более опасно надеяться, что с Виталиком поступят согласно уговору. Он ничуть не удивится, если Эрнеста отберут другие маги смерти и пост князя займет кто-то другой. Но пока есть время подготовиться.
        Несколько суток ушло на то, чтобы найти проход. Выйдя на границу, маг не особо обрадовался. Ещё один дерьмовый мир. Теперь надо искать портал, ведущий в другой веер. Кое-какие ориентиры у него есть, но поиски могут занять месяца. Он не маг ветра, способный летать. Зато маг смерти, способный породить нежить. Нужно только найти кого-то живого.
        Долго искать не пришлось. Вскоре на Виталика напала тварь сто двадцать шестого уровня. Впервые маг видел настолько опасное существо. Справился, как не справиться, но остановился и задумался.
        Если он отправляется за званием князя, то нет никакого смысла держаться в рамках сотого уровня. Перейди он эту черту будучи под колпаком князей смерти, его бы тут же прихлопнули. Но сейчас он один, на границе между веерами, вне власти князей.
        - Пожалуй, я задержусь, - кивнул своим мыслям Виталик, задумчиво глядя на мертвую тушу. Та дрогнула и, поднявшись, посмотрела на мужчину мертвыми глазами.

* * *
        Свет. Он исходил отовсюду, обволакивал, высвечивал все грехи. В зал вошла девушка. Худая, щуплая, с коротким ёжиком волос, она не поднимала взгляда, смотря на свои босые ноги.
        Пройдя через зал, она опустила на колени и склонила голову. Её затылка коснулась чистая, испускающая тепло и свет рука.
        - Дитя, - сказал ангел, - Для тебя есть задание. Делу белого света мешает человеческий маг. Ты должна отыскать его.
        - Имя? - спросила девушка, не поднимая головы.
        - Эрнест. Маг ветра, земли и металла. Найди его.
        Ангел убрал руку от головы девушки. Та, не распрямляясь, поднялась и отправилась на выход. Её ждала очередная попытка искупить грехи.
        Глава 11. Пещера мастеров
        Утро началось с небывалого. Мастер заглянул ко мне домой.
        - Нет времени, - сказал он вместо приветствия. - Отправишься в мир Кальзеус. Он находится в твоем веере. Считается наиболее близким к плану земной стихии. Найдешь как можно больше различных видов минералов. Бери не больше двухсот грамм каждого.
        - Зачем?
        - Как придешь, отправлю тебя в пещеру мастеров. Пропуск туда - новый вид камня или земли. Чем больше образцов принесешь, тем больше времени доступа получишь.
        - Выходить сейчас? - вздохнул я.
        - Да. Прямо сейчас. Подопечную твою прикрою, не волнуйся. Черну тоже есть, чем заняться.
        Посчитав разговор законченным, мастер быстрым шагом отправился на выход. Сам я вышел через десять минут, захватив еды. Ел на ходу. Через полчаса добрался до границы. Ещё через час знал дорогу, куда именно мне надо отправиться и как туда добраться. Через три часа, пройдя через шесть миров, что пришлось делать тайно, чтобы не попасть в лапы бюрократии, которая пострашнее многих врагов, добрался до нужного мира.
        Почему-то я ничуть не удивился, увидев… Ну да, горы. Но не обычные. Если представить горы и скрестить их с сыром… С тем, в котором много дырок, то выйдет то, что я увидел. Горы, обрывы, миллионы туннелей.
        Монстры здесь тоже нашлись. От начальных уровней и до не знаю каких. Тех, что помощнее искать ещё надо. Я узнал, что здесь никто из цивилизаций не жил. Нет ничего, кроме камня. Бесконечного камня. А тварный мир довольно агрессивен и проблематичен в убиение. Потому что вместо живой плоти тоже камень. Вот такие пироги. В смысле камни.
        На задание я отвел себе ровно сутки и решил подойти к нему творчески. Сомневаюсь, что пропуском послужат совсем уж простые соединения. А значит надо искать что-то необычное и редкое, что не валяется под ногами. Учитывая, что здесь есть каменные твари, возможно, в тех монстрах, которые сильнее других, как раз найдется то, что нужно. Заодно и опыт получу.
        Сразу бросаться в бой не стал. Первые полчаса летал, наблюдал за монстрами, за всем миром, ландшафтом, потоками ветра и движением маны. Не забывал применять ауру, практикуя технику познания мира, тем самым собирая много информации об окружающей среде.
        Постепенно добился того, на что рассчитывал. Заработала интуиция, направляя сначала едва заметно, но с каждый часов всё сильнее. Нашёл и сильных тварей в районе сотого уровня. С каждым из таких монстров пришлось повозиться, но оно того стоило. На мой неискушенный взгляд их тела состояли из чего-то уникального. Я, как мастер земли, не мог прощупать их состав, навыка не хватало. Эти монстры малая часть того, чем я занимался. Убивал других тварей, залезал вглубь недр земли.
        Само по себе нахождение в этом мире продвинуло в развитие связи со стихией. Я чувствовал, как она, пусть и медленно, но растет с каждым часов. Ещё бы. Я непрерывно прощупывал аурой всё вокруг себя и если находил что-то интересное, то углублялся и следовал это более тщательно.
        Сутки вышли, но уходить я не стал. Пришло улучшенное понимание этого мира и открылось второе дыхание. Я буквально стал ощущать, где здешняя природа создавала условия для образования чего-то уникального. До большинства таких мест приходилось пробиваться с боем, раздвигать каменные массивы, на что уходила куча сил. Но и куш был сладок. К концу второго дня я собрал больше сотни образцов, забив пространственный карман под завязку.

* * *
        - Даже не знаю, быстро ты вернулся или задержался, - сказал мастер, когда я пришёл к нему, - Давай, выкладывай. Сколько тысяч образцов принес?
        - В этот раз скромнее. Чуть больше сотни.
        - Выкладывай на пол, так, чтобы не перемешались.
        Я сделал, что просили и вскоре на полу лежали ровные ряды камней.
        - Половина хлам, который можно выкинуть. Половина от половины - образцы интересные, но не прокатят. Остальное сойдет. Итого двадцать три уникальных образца. И всего за два дня. Молодец.
        - Что за пещера мастеров?
        - Это колодец в сердце горы, уходящий ниже уровня земли. Сильно ниже. - добавил мастер веско, - Поколения магов собирали образцы, чтобы можно было приходить и медитировать, для укрепления связи со стихией. Это ускоряет процесс. Но доступ туда есть только у старших магов. Исключение делают для тех, кто приносит что-то новое. Один образец даёт право на одни сутки. У тебя есть двадцать три дня.
        - Их надо сразу реализовать? - забеспокоился я.
        - Нет. Для начала уйдешь на семь дней. Там темно, но тебя это не должно пугать. Там есть вода, от жажды не умрешь. Еды нет, но она тебе не будет нужна. Ты должен отрешиться от всех плотских желаний и сосредоточится на одном - постижение сути камни и земли.
        - Целая неделя… Жестко.
        - Возражения? - приподнял он бровь.
        - Никак нет.
        - Тогда иди за мной. Сегодня и начнешь. У меня будет просьба. Ничего там не разрушь.
        - Я постараюсь, мастер, - ответил я на полном серьезе, за что получил пристальный взгляд.

* * *
        Наверное, когда попадаешь в секретное место, куда нет доступа даже богатым студентам и про него знают единицы, то надо испытывать трепет. Я же испытывал досаду. Целая неделя в подземелье, за которую можно было сделать столько всего.
        Но если мастер сказал надо, значит надо.
        Задание осложнялось тем, что Го потребовал снять защиту, выкинуть все лишние мысли из головы и посвятить себя медитации.
        - Полностью посвятить, - добавил он веско, когда вёл меня по коридорам и инструктировал.
        Идти долго пришлось. Сначала к середине горы, а потом вниз. С каждой минутой я ощущал, как всё сильнее нарастает давление сверху. Не буквальное, а психологическое. Я, как истинный фанат ветра и свободных просторов, чувствовал себя здесь, под гигантской толщей земли, неуютно.
        Но куда денешься с подводной лодки? Сам учиться хотел. Вот и получай по полной.
        Наш путь закончился возле врат. Не ворот, а именно врат, искусно вырезанных. Го потянул даже на вид тяжелую дверь, та легко отъехала в сторону и он уступил мне дорогу. Стоило зайти, как дверь закрылась у меня за спиной. Го остался снаружи.
        Ну здравствуй, пещера мастеров. Раскинув ауру, я прощупал, что находится вокруг. Вниз уходил колодец, до дна которого я достать не смог. Метров пятьдесят шириной, а вдоль него лестница, уходящая по спирали вниз. Её ширина от силы в пару шагов, особо не разгуляешься. Вдоль лестницы шли ниши, в которых, как на постаментах, лежали камни. Сотни камней, минералов, образцов почвы. Все уникальные.
        Вдохнув и выдохнув, я обнажился, убрал все защиты, отказался от моделирования и полностью сосредоточился на медитации. Пора подружиться со стихией.

* * *
        Мастер покинул аудиторию, а студенты принялись собираться. На сегодня планировалось ещё несколько лекций, надо успеть дойти до зала и было бы неплохо перекусить.
        Алая вышла из аудитории, но дорогу ей преградил Сигнорт.
        - Чего тебе? - ощерилась девушка, ничего хорошего не ожидая от собрата по учебе.
        - Куда же пропал твой новый друг?
        Сигнорт выглядел, как большая заноза в заднице. Алая держала в голове перспективу брака с ним, но после того, как он продул Эрнесту, да ещё так позорно, эта перспектива утратила любые положительные стороны.
        - А он что, должен мне отчитываться? - усмехнулась девушка, оглядывая мужчину с ног до головы. Презрительно оглядывая.
        - Думается мне, - ничуть не обратил он внимания на взгляд, - Он поступил разумно и сбежал.
        - Не хочешь ли ты сказать, Сиг, что он испугался тебя?
        - Может и так. Пусть не только меня, но…
        - Ах да, ты пожаловался папочке? У, как мужественно.
        - Язви-язви. Но мальчишка сбежал и с этим не поспоришь.
        Алая, смотря Сигу в глаза, не сразу поняла, что все разговоры в коридоре стихли и люди стали коситься в их сторону. Сиг тоже услышал, обернулся и… Оказался нос к носу с Эрнестом.
        - Ну привет, дружище, - сказал радостно парень, - Скучал по мне? Может ещё спарринг? Если что, я всегда за. Кстати, кто мне скажет, где четвертый этап найти? Пора взяться за них. Алая, привет. Ты как всегда прекрасна. Не трать время на этого придурка. Пойдем лучше на полигон, покажу кое-что интересное, если ты понимаешь, о чем я.
        Эрнест подмигнул девушке, обогнул побледневшего Сига, подхватил Алую за локоток и, та сама не поняла, как уже шла в сторону полигона.
        - У меня лекция вообще-то!
        - Я многому научился. Разве ты не хочешь посмотреть на это? - просто спросил парень.
        И Алая поняла, что да, хочет.

* * *
        Первым против меня вышел взрослый мужик, лет тридцати. Четвертый этап, между прочим. Мой клич, что пора браться за его поток, разошёлся быстрее лесного пожара. Кое-какая репутация у меня имелась, поэтому желающие нашлись быстро, ещё и в очередь выстроились.
        Я не знал его имени. Маг подошёл, сказал, что будет драться со мной первым. Я кивнул и мы вышли на полигон. Нравится такой деловой подход. Ничего личного, чистая практика.
        Из пещеры мастеров я выбрался вчера. Отчитался мастеру и отправился отдыхать. Ел, пил, восстанавливался и наслаждался дарами цивилизации. Сегодня мне захотелось испытать силы, я отправился в сторону полигона, застал Сига, который позволял плохим, необдуманным словам, вываливаться из его грязного рта.
        Четвертый этап отличался от третьего, как небо отличается от земли, как ветеран от новичка, как девственник от шл… Ладно, это я что-то не туда зашёл. Если третий этап можно назвать сформировавшимися магами, которые способны постоять за себя, то четвертый - это опытные маги. Сильные, опытные, те, кто смог подняться наверх школьного обучения. Пятый этап - это уже как магистратура, а базовое обучение заканчивается на четвертом.
        Все маги отличаются. Кто-то больше теоретик, кто-то изобретатель и творец, а кто-то боец. Но стоит учитывать, что традиционно маг этот тот, кто может хорошо вломить. Так что драться умели все. С разной эффективностью и результативностью, но все.
        Тот, кто вышел, походил на любителя подраться. Это видно по его оценивающему, абсолютно без гордыни взгляду.
        Начал он с лобовой атаки. Хлопнул в ладони и в мою сторону, как табун диких лошадей устремилась земля и камни. Будь это обычным толчком, ещё бы ничего. Но я видел и чувствовал, что в эту атаку вложено многое. Несколько уровней заклинаний, цепочки рун, правильно выпущенная сила.
        Я притянул небольшой камень, вложил в него свою цепочку рун и кинул навстречу. Вся атака схлопнулась и порушилась. Мой камень сработал, как магнит. Маг нагородил много магии, но не позаботился об элементарной защите. Не своей, а того, что сплел. В итоге я потратил в десять раз меньше сил, чем он. Вся атака захлебнулась, камни попадали к моим ногам, даже отпрыгивать не пришлось.
        Это настолько удивило мага, что он замер, перестав атаковать. Брови нахмурил и осмысливает, что произошло.
        Да… я о многом успел подумать в изоляции.
        Если взять обычного искателя, у которого ограниченный набор очков навыков и характеристик, то перед ним всегда стоит дилемма, куда вкладываться. Интеллект, дух, силу, ловкость или выносливость? Те, кто может поднять сразу всё - редки. Для этого нужно нечто большее, чем просто валить монстров и поднимать уровни. Нужно либо много убивать, либо организовать заработок очков.
        Повышение интеллекта даёт прирост к скорости восприятия. Но также прирост даёт и ловкость с выносливостью. Да и сила косвенно участвует. В здоровом теле здоровый дух, это справедливо, как никогда. Плюс ещё парочка эволюций, через которые проходит искатель. Его тело перестраивается и он получается существенные бонусы.
        В школе магии я ничего такого не видел. Сами по себе маги крепче обычного человека. Чем опытнее маг, тем крепче его тело. Это связано с пропусканием через себя большого количества энергии и развитием ауры, как мне кажется.
        Опытный маг обладает превосходной реакцией и правильными рефлексами. Но я в этом вопросе превосхожу их на голову. Пока маг формировал заклинание, пока оно летело в мою сторону, я успел его рассмотреть, увидеть слабое место и кинуть заготовку. На треть это был анализ, на вторую треть - интуиция, а на последнюю треть - моя большая скорость, позволяющая проворачивать такие трюки. Не будь всего этого и пришлось бы либо уходить с линии атаки, либо ставить защиту.
        Но опытный маг тем и отличается, что способен драться в разных условиях. Мы на полигоне, а не в реальном бою, поэтому маг и промедлил, обдумывая, что произошло. А потом перешел в нападение, показав настоящую свою силу.
        Начал с каменных ядер. Десяток полетел в мою сторону. Часть конкретно в меня, другая часть перекрыла линии ухода. Они ещё и взрывались, образовывая пылевые облака. Да не простую пыль, а ту, что пропитана чужой аурой, налипает и открывает простор для воздействия.
        Со стороны это выглядело, как один кидает каменные булыжники, а второй уворачивается, прыгает, пропускает снаряды мимо себя, обходит открывающиеся ямы и вылетающие из земли копья. Но по содержанию всё было значительно глубже. Маг постоянно давил аурой и старался перегрузить скорость моего восприятия, чтобы хоть одна атака, но прошла.
        В этом хорошо видно его отличие от младших этапов. Он быстро разгадал, что произошло и подобрал решение. Уважаю.
        У него бы это получилось, действуй я за счет одной лишь скорости. Но я то тоже контроль над пространством захватывал.
        Медитация в пещере что-то прочистила в мозгах. Я чувствовал всё поле и знал, какие камни для чего лучше использовать.
        У магов имелось одно заблуждение. Они поголовно фанатели от сильной и сложной магии. Многоуровневое заклинание? О да, если кинул такое, то ты крут, станешь звездой, тебя будут уважать. В целом, это не плохо. Но реальная жизнь такова, что для победы нужны не громоздкие, а значит более требовательные и медлительные конструкции, а реально рабочие инструменты. Продвинутая магия тоже может быть таким инструментом, но далеко не всегда.
        Пока маг пытался подавить меня, я нашёл самый крепкий камень, размером меньше, чем кулак, и послал его по широкой дуге на максимальной скорости. Всего несколько рун, немного силы, но какой эффект. Главное, чтобы скорость снаряда оказалась выше реакции мага и он не успел среагировать. Что очень сложно, когда ты сосредоточился на подавление вертково противника.
        Снаряд угодил в спину и отбросил мага вперед. Он пролетел пару метров и рухнул на землю, лицом вниз. Я не боялся его убить. На четвертом этапе ауры уже столько, что она работала, как доспех.
        Переместившись к магу, коснулся его затылка и ушёл в сторону. Так я обозначил, что победил. В реальном бою, если твоей головы коснулись, пока ты валялся, то считай всё.
        Мужик встал, стоная и держась за спину.
        - Это как ты меня так? - удивленно-раздраженно-недоуменно спросил он.
        Хмыкнув, я поблагодарил его за бой и отправился на выход с полигона. Там меня уже ждали следующие желающие помериться, чей нефритовый жезл больше.
        Глава 12. Школа искусств
        На полигоне я провёл три дня, изредка выбираясь в библиотеку, да поесть. Дошло до того, что стал небольшой звездой под здешним небосводом. Против меня в конце стали выходить маги с пятого этапа, да и мастера поглядывали, но не по званию им драться со студентом. Я пока не спешил провоцировать их. Успеется ещё. Как бы я не бежал вперед, но мне пока трудно разобраться с пятым потоком, так что, есть ещё чему учиться.
        Остальные дела отошли в сторону. Саша открыла в себе ауру. Мастер Го выдал ей химию и девушка сейчас практиковалась в одиночестве, укрепляя и развивая её. Эссенции тоже частично реализовали, Черн получил приличную сумму на руки и уехал к родным, чтобы забрать их и перевести. Когда вернется, неизвестно, так что я остался без тренировок с ним. На Сашу пока рано надеяться, хотя вроде мастер был ею доволен. Девушка занималась прилежно, отдаваясь занятиям.
        Через три дня полигон мне надоел. Я подрался со всеми, кто хотел, если брать третий и четвертые этапы. С пятым сложнее. Для магов, которые уверовали, что они уже почти мастера, опускаться до новичка не с руки, не смотря на все мои победы. Это наоборот, как мне кажется, отталкивало желающих. Проигрывать никто не хотел. Тем более новому студенту, который в школе всего то несколько месяцев.
        Захотев сменить обстановку и противников, отправился искать школу искусств. У её создателя явно гигантское самомнение, если он так решил назвать школу.
        Извозчики указали направление, думая, что они же меня и повезут, но обманулись в ожиданиях.
        С высоты полёта школу не узнать сложно. Даже если ты полный профан, всё равно догадаешься. Никаких городов внутри гор, всё на открытом пространстве. Да и городом это назвать сложно. Скорее одна большая тренировочная зона. Несколько десятков зданий, а между ними полосы препятствий и места для занятий. Я видел, как прямо сейчас там занимается минимум несколько сотен человек. Ещё сколько-то внутри домов наверняка. Место обнесено большой стеной, на которой никто не стоял. Даже караульных на входе не было. Ворота открыты нараспашку, заходи, не хочу.
        Ну я и зашёл. Приземлился перед воротами, а дальше ножками отправился.
        - Эй, ты! - не прошёл я и двадцати шагов, как меня окликнул какой-то малолетний воин.
        Он стоял в куртке, из жесткой ткани, без рукавов. Руки сильные, жилистые. Сам пацан смотрел на всех с превосходством и вызовом. Рядом с ним толпился десяток разумных. Семеро людей, один шерстяной, в смысле кожа покрыта шерстью, и двое с какой-то странной кожей.
        - Чего надо? - глянул я на пацана. Тот аж рот раскрыл от такой наглости. Нахмурился и выдал.
        - Это тебе чего надо?! Если учиться пришёл, то сначала должен пройти через меня! Вставай в очередь! Сейчас я быстро со всеми вами разберусь!
        Если бы это был мой родной мир, то я бы точно подумал, что он пересмотрел фильмов про китайских мастеров, изрядно приправленных шаблонами и клюквой.
        - То есть ты первый фильтр? - всё же подошел я к нему, - Надо надрать тебе зад, чтобы пройти дальше? А как к главному мастеру попасть?
        - А ты не слишком борзый, чтобы сразу к мастеру метить?! А ну разошлись! - рявкнул он на других кандидатов, - Сейчас я покажу, что бывает с много возомнившими о себе неудачниками!
        Он ударил без предупреждения, ногой в голову. Неплохо ударил. На уровне Германа, когда мы вместе тренировались и только начали свой искательский путь. Я чуть сдвинулся в сторону и слегка его толкнул, добавив микроскопический импульс. Этого хватило, чтобы мальчишка отлетел на пару шагов и шлепнулся на задницу. При этом он абсолютно не растерялся, использовал инерцию, перекатился назад, вскочил и сразу же прыгнул на меня.
        В этот раз он действовал осторожнее и продуманнее. Пошёл обмен ударами. При желании его можно убить тысячей способов, но зачем, если выгоднее посмотреть, что он может?
        Физическая подготовка - отличная. Ауру не использует. На этом всё.
        - Ладно, мелкий. Хватит играться, - снова оттолкнул я его, - Где главный мастер?
        - Туда иди. - убрал он свою воинственность, - С главными учениками сначала разберись.
        Сказал он это без обиды, признав, что я сильнее его, а значит могу пройти. Это не помешало ему наорать на остальных кандидатов. Весело у них здесь.
        Я прошёл мимо площадки, где группа начинающих воинов отрабатывала ката. Прошёл мимо ещё одной площадки, где группа более опытных тоже отрабатывала ката, но уже с применением ауры. И в итоге дошёл до центра поселения, где на большой площадке, усеянной песком, занимался десяток воинов, под присмотром… наверное, это и есть главный мастер.
        Выглядел он, как обычный работяга, прошедший долгий путь от самого низа к верху, и переставший выглядеть обычным работягой. На вид ему лет сорок. Идеально выбритый, с короткими светлыми волосами, его аура пронизывала всю площадку и воинов, что на ней занимались.
        Я остановился на границе тренировочной зоны и принялся ждать. Интуиция подсказывала, что здесь и сейчас лишняя наглость не уместна. Ну как интуиция… Воины вели учебный поединок и двигались на тех скоростях, которые не способно уловить обычное восприятие. Я чуть разогнался, но понятнее от этого не стало. Большинство деталей ускользало. Разогнавшись до предела, я стал видеть рисунок боя.
        Очень интересно… Явно укрепленные тела, запредельная гибкость и ловкость, удары, усиленные аурой. Эти ребята превосходили того воина, который собирался меня убить в мире Черна. Не знаю, насколько сильно, слишком мало видел, чтобы сделать однозначный вывод.
        - Чего встал? - рявкнул мастер в мою сторону. - Сюда иди.
        Рявкнул на сверхскоростях. Ровно так, чтобы его голос не растянулся и не ускорился для меня. Словно обычный разговор ведет. Впечатляет.
        Шагнув вперед, я приготовился к поединку. А к чему ещё готовиться? К чаепитию? Да без драки со мной даже говорить не будут.
        Оружие было убрано. Драться со мной собирались в рукопашную. Я повёл шеей, встряхнулся и приготовился к поединку. Остальные ученики разошлись, встали кругом вокруг нас.
        Вышедший вперед ученик ударил без затей, выбросил кулак мне в голову. На максимальном ускорение, пока что без вложения ауры. Я пригнулся и ушёл в сторону. Один удар перетек во второй, а там и третий подоспел. Воин действовал плавно, выверенно, работая и руками, и ногами. Да всё его тело работало. Никаких лишних движений я не заметил.
        Несколько ударов я пропустил. Увесистых ударов, которые разом защиту на половину обнуляли.И это мастерский доспех!
        Должен признать, что я бился на пределе, но всё равно не мог перейти от защиты к нападению. Да что же это за монстр такой то?
        Признав, что в мастерстве и технике мне с ним не тягаться, перешел к более рискованной стратегии. Я стал пропускать чаще удары, не забывая обновлять броню, но не просто так, а разменивая. Только вот противник никак внешне не реагировал на попадания.
        Спустя ровно одну минуту боя, он словно выкрутил ползунки и перешёл на следующий уровень. Ещё быстрее, жестче и эффективнее. Десять секунд и я отправился в полёт, через всё площадку и упал на голую землю, оставшись с одной единицей прочности на броне.
        Вставать я не спешил. Нападать в ближайшее десять секунд на меня не собираются, а узнал я достаточно, чтобы запустить моделирование. Сканирование по прежнему не работало, но если набраться опыта, то оно и не требовалось. Воин показал свои приёмы и характеристики. Я воссоздал поединок и принялся разбираться, что же именно он делал и как этому противостоять. Как разобрался, принялся гонять один поединок за другим. Редко когда такой бой длился дольше трёх минут. Да и то, это в моделирование уходило по три минуты. В реальной жизни, как показала практика, под ускорением не сильно дольше половины минуты.
        Так вот… Три минуты, плюс парочка на то, чтобы сделать выводы и придумать что-то новое. Двадцать четыре часа… Итог - больше двух сотен боев против этого противника.
        Когда я вернулся в реальность, то поднялся и глянул на воинов. Они уже потеряли ко мне интерес. Только мастер остался стоять, ожидая, когда подойду.
        - Чего хочешь? - сходу спросил он.
        - Можно ещё разок? С ним, - кивнул я в сторону того мужчины, который отправил меня полетать.
        - Зачем? Ты уже показал себя. Если хочешь, приму тебя младшим учеником. Лет через десять из тебя выйдет толк, если будешь заниматься каждый день по шесть часов.
        - И всё же, могу я? - снова кивок в сторону того воина.
        - Во второй раз другое правило. Тебя не будут жалеть. - предупредил мастер.
        - А я и не за жалостью пришёл.
        Мастер ничего не сказал, но ученики снова расступились, смотря на меня недовольно.
        Воин ударил с выдохом и выпуском ауры, сходу обнуляя мою защиту. Впервые урон добрался до тела и я почувствовал, как на секунду мышцы сковало. Не хило, - подумал я, и пошёл в рубку.
        В этот раз я тоже не скромничал, пустив в ход всё то, чему научился. Я выжимал из тела максимум, зная, что потом за это придется расплатиться. Но плевать. Два этих боя уже обогатили моё понимание боевого искусства.
        С каждой секундой становилось легче и легче. Постепенно включалась интуиция, подключались рефлексы и я всё чаще уворачивался и блокировал удары, успевая ударить в ответ. Силы ударов по прежнему не хватало, чтобы причинить какой-то существенный вред противнику, но и это было успехом, учитывая, что он не сдерживался.
        Бой закончился через две минуты. Мастер свистнул и противник остановился. Он не опустил руки, понимая, что я могу не знать сигналов и продолжить атаку.
        - Неплохо, - дал оценку мастер, - Готов взять тебя в среднюю группу. Это будет очень дорого стоить. Ты готов платить?
        - Я хочу особенную программу, - честно признался ему.
        - Это какую же? - хохотнул мастер, да и остальные ученики заулыбались.
        - Ускоренную.
        - Пока ты не показал выдающегося таланта, чтобы тратить на тебя время.
        - Можно ещё? - кивнул я на других учеников, - Или я дрался с сильнейшим?
        - Нет. Это был мой младший личный ученик. Но твой энтузиазм мне импонирует. Сразу старшего ученика выставить или по нарастающей пойдешь? - мастер показал, что заинтересовался.
        - Если можно, то по нарастающей, - вежливо ответил я.
        - Пять минут на отдых хватит?
        - Да, благодарю.
        Мастер снова хохотнул и продолжил занятия, а я присел прямо на траву, наблюдая за тем, как ведутся поединки. Заодно активировал поглощение маны, чтобы восполнить траты.
        Это и правда какие-то монстры. У них точно усиленные тела, сумасшедшие рефлексы и ауру они используют совсем не так, как маги. Если маг выпускает ауру во вне и что-то ею делает, то эти ребята держат внутри и… Ну да, усиливают себя, это же очевидно.
        На отдых и восстановление, а также наблюдение за тренировкой, я потратил четыре с половиной минуты. А потом два раза запустил моделирование, разбирая новый опыт и адаптируясь к нему.
        Может поэтому, а может потому, что второй ученик не сильно превосходил первого, бой я продержался достойно. Даже чуть лучше, чем предыдущий.
        - Ладно, парень, - сказал мастер, когда мы закончили, - Убедил. Какую-такую индивидуальную программу ты хочешь?
        - Ту, которая подразумевает максимально быстрое и эффективное обучение.
        - А ты думаешь остальных я обучаю медленно и неэффективно? - хмыкнул он.
        - Думаю, что мои способности к обучению выше, чем у других.
        - Громкие слова. Но ты их частично подтвердил. Могу тебя отправить к младшим мастерам, пусть ломают головы, как выжать из тебя все соки.
        - Мне вас рекомендовали.
        - Кто же? - развеселился он ещё больше.
        - Мастер Го.
        - О, старый булыжник ещё коптит небо? Так ты ученик мага, получается?
        - Да.
        - Что же маг забыл здесь? Учись своей магии и не трать время.
        Было видно, что он потерял интерес к разговору.
        - Меня интересует два пути. А если быть точным, то меня интересует все пути и их сочетание.
        - Снова громкие слова. - раздраженно бросил он.
        - В драке я не показывал всё, что умею.
        - Думаешь, твои магические фокусы помогут?
        - Проверим? - прямо спросил я, стараясь максимально уменьшить долю вызова, но как-то не особо вышло.
        - Ну давай, - веселье вернулось к нему.
        Кажется, у мастера есть четкая градация, что у него вызывает интерес, а что вызывает скуку.
        - Размажьте его и переломайте кости. Кто хочет? - обратился он к своим ученикам.
        Вышел тот, кто ощущался опаснее других. Аж мурашки по спине побежали. Миндальничать он не стал. Толкнул воздух, от чего разошлась силовая волна в стороны. Интуиция взвыла белугой и…
        Я активировал отражение мастера. Удар отлетел обратно в него, смял и отправил в полёт.
        - Так… - протянул мастер, - И долго я буду ждать?
        Видимо, речь про сломанные кости. Ученики бросились все разом. Я отчетливо понял, что либо выложусь максимально, либо уползу отсюда инвалидом.
        Серия атак полетела в мою сторону и я сделал сразу несколько вещей. Поднял пылевую бурю, скрывая обзор. Разрядил воздух, чтобы дышать не могли. Активировал невидимость и сместился с линии ударов. А дальше стал прыгать от одного воина к другому, окутав кулаки молниями и старался бить так, чтобы если не вырубить, то откинуть подальше.
        Всё это произошло меньше, чем за секунду. Дальше пошла настоящая жара. Земля вспучилась, открывались ямы, взрывались камни, летали воздушные лезвия и сверкали молнии. То я отправлял в полёт одного ученика, то мне доставалось. Кто-то из них, не смотря на невидимость, мог отслеживать меня, но далеко не все.
        В какой-то момент, пропустив особо сильную оплеуху и улетев в небо, я слетел с тормозов и принялся бить насмерть. Распылил металл вокруг, пускал по нему молнию, напрочь убрал воздух, утаскивал врагов под землю, применял к ним импульсы, отправляя на сотни метров вверх.
        Закончилось тем, что вся магия резко исчезла, а оставшиеся ученики замерли. Мастер оказался в трех метрах от меня, цокая языком и качая головой.
        - Да ты совсем бешеный. Прямо с войны что ли?
        - Ага, - заторможено кивнул я, запоздало ощущая, что ребра сломаны, рука висит плетью, нога в крови, кулаки разбиты, а сколько ещё повреждений - хрен его знает, но это точно не все.
        - Порезвились и хватит на сегодня. Весело получилось.
        - Возьметесь за меня?
        - А есть смысл? У тебя денег не хватит, чтобы заплатить.
        - Деньги я найду, если надо. Но, чувствую, они вас не особо интересуют.
        - И что же интересует? - наклонил он голову, разглядывая меня.
        - Бешеный ученик, который впитывает мастерство, как губка, и который будет славить ваше имя среди миров.
        - Как загнул. Плевать мне на славу. Она и так есть у меня. Но ты в чем-то прав. Интересные ученики всегда интересны. Но у тебя уже есть мастер. А когда ты закончишь учёбу у Го, будешь не так молод, как сейчас и время упустишь для нормального развития. Уже упустил.
        - И всё же… - сплюнул я кровь, чувствуя, как внутри что-то встаёт на места. Кажется, внутренние органы, - Я быстро учусь и смогу совмещать.
        - Смешно, - ничуть не рассмеялся он, - Ты хоть представляешь, куда попал? В лучшую школу искусств среди всего веера миров. А я - главный её мастер. Обучение у меня - это дар, которого не каждый достоин. Мои ученики годами доказывали, что на них стоит тратить время. И теперь приходишь ты, говоришь, что будешь учиться на полставки. Что ты хочешь услышать? Пошёл вон? Свали с глаз моих, пока тебя не доломали?
        - Хочу услышать, что принят и вы готовы попробовать.
        - Не знаю, не знаю, - продолжал сомневаться мастер, - Приходи через день. Утром, как встанет солнце. Посмотрю на тебя.
        - Спасибо.
        Кажется, мне нужна медицинская помощь. Но хрен я им покажу слабость. Хорошо, что есть полёт и я могу улететь.

* * *
        - Что с тобой случилось? - вошла Саша в квартиру.
        Дверь открыта была. Только что пришла служанка, принесла бинты и тазик, которые я заказал. Вскоре ещё и врач должен прийти, посмотрим, что скажет.
        - Всё в порядке, - ответил я мрачно, растекшись в кресле и стараясь принять такую позу, чтобы не сильно больно было.
        - Нашествие демонов случилось? - приподняла она бровь, - Новые убийцы? Ты развязал очередную войну?
        Служанка от таких слов отчетливо побледнела. Ну Саша, блин…
        - Не смешно. Всего лишь на тренировку сходил.
        - Оу… - выдала она, задумавшись.
        А ты, что хотела. Думала, одна страдаешь на занятиях? Нет, мне тоже достается.
        Женщина разложила тряпки, поставила передо мною тазик и принялась смывать кровь.
        - Тебе нужна помощь?
        - Нет. Сама как? Нормально всё?
        - Ага, - задумчиво ответила Саша, продолжая разглядывать меня.
        За её спиной возник седовласый дядька с большими усами.
        - Кому тут помощь нужна? - бодренько спросил он. - Вижу-вижу.
        Он обогнул девушку, прошёл ко мне и начал осмотр, который продлился минут пять. Дядечка посоветовал мне больше отдыхать, пить укрепляющий отвар и не забывать мазать раны. Он меня всего обработал, перевязал и свалил. Надеюсь, что он и правда разбирается в своём деле. А то в этом магическом средневековье что-то в медицину без магии не верится.
        Саша дождалась, когда врач закончит и собралась уходить, но столкнулась в дверях с другой гостьей. Я и сам удивился, что она пришла. Но с фактами не поспоришь. В дверном проёме показалась Алая. Она оглядела сначала Сашу, в глазах мелькнуло презрение, взгляд перешёл на меня и на лице отразилось «идеально сочувствие». Сцена: барышня переживает за рыцаря, акт первый. Если не придираться, то выглядело это мило. Алая проигнорировала Сашу, добралась до меня и принялась охать и ахать. Саше же выскочила, полыхнув напоследок злостью и раздражением.
        - Надеюсь, это не Сиг тебя отделал? - спросила она, стоило нам остаться вдвоем.
        - Шутишь?
        - Кто тогда?
        - Поскользнулся и упал.
        - А если серьезно? - ткнула она меня в бинты, где особенно больно.
        Вот тебе и высокие чувства.
        - Ходил записываться к мастеру.
        - Удачно?
        - Как видишь.
        - Вижу, но не понимаю, насколько удачно.
        - Он согласился взять меня на испытательный срок.
        - Это что за мастер такой, после которого переломанный выходишь? - Алая не постеснялась меня осмотреть и чуть ли не обнюхала.
        - Бил меня не он сам, а его ученики.
        - Ещё интереснее. Так кто же это?
        - Не знаю его имени, если честно. Тут, недалеко держит свою школу.
        - Что за стихия?
        - Не стихия. Школа искусства.
        - Ааа… оуу… - перешла она на общение звуками, - Тебя смотрел сам мастер?
        - Ага..
        - Тебя по голове что ли сильно ударили?
        - Было пару раз. Ты лучше скажи, какими судьбами тебя сюда занесло? Нет, я рад видеть, просто удивлен.
        - Да вот иду мимо, дай, думаю зайду.
        - Прости, я сейчас не в форме, не могу проявить гостеприимство.
        - Это ты про угостить даму напитком или про веселые потрахушки на этой узкой кровати?
        Кровать нормального размера, вдвоем там можно разместиться, но видимо у девушки другие стандарты.
        - Про оба пункта, - улыбнулся я.
        Алая показушно вздохнула и… не ушла. Осталась до конца дня и ухаживала за мной. Мы болтали ни о чем, обсуждали учебу, заказывали еду в номер и вели себя, как обычные люди.
        Глава 13. Интерлюдии
        Марта окинула взглядом новобранцев в свой личный отдел. Каждый из них получил двадцатый уровень и сегодня обрел стихию. Девятнадцать новых психиков. Столько прошли отбор.
        В клане уже много людей. Но требовалось ещё больше. Нужно пополнять все направления. Нужны психики, так как число заказов стремительно росло и если женщина плотно хотела занять нишу главного психического щита Земли, то требовалось впахивать и рекрутировать новых людей. Требовались целители, которые ещё больше нарасхват. Если кто-то нанимал психика, то он уж точно не был против нанять целителя, который доведет состояние здоровья до идеального. Бойцы тоже требовались. Без них всё это не имеет смысла. Рано или поздно, если клан не защищать, его захватят. Марта не питала иллюзий, в каком мире живет. Либо ты отрастишь достаточно большие и острые зубы, либо станешь чьи-то обедом. Покушения на её жизнь, веры в хорошее не добавили.
        Ранее, на общем собрание, был поставлен вопрос, кого набирать. Можно нагнать толпу и попытаться сделать из них что-то путное. Можно изначально сосредоточиться на качестве. Оба пути ущербны. В идеале требовалось и много, и качественно. Но где же взять это?
        Вот и приходилось юлить, выстраивать регламенты приёма и отбора. После того, как о клане узнал буквально весь мир… К чему Марта лично приложила руку. Никто из политиков не хотел, по понятным причинам, рассказывать, что пользуется услугами искателей, да ещё из российского клана. Но несколько «утечек» информации, десяток внушений, правильное позиционирование, что в клан можно попасть с любой национальностью и вуаля. Поток добровольцев, которые хотели бы к ним присоединиться, рос с каждым днем. Появился выбор.
        В целители охотно брали людей с медицинским образованием. Таких полно, кто хотел к ним попасть. Ты можешь быть первоклассным хирургом, но если научишься зашивать рану с помощью магии, не оставляя шрамов и выводя качество работы на недостижимый уровень, то станешь супер востребованным специалистом. Да, не всё так просто, никто тебе силу не даст, чтобы потом отпустить, придется поработать на клан, но и в этом случае будешь жить хорошо. Если бы ещё не конкуренты, то совсем прекрасно было бы.
        Один целитель, кажется, задался целью наплодить как можно больше «коллег». И у него бы это получилось, вот только для обращения в стихию и последующее развитие требовалось поднимать уровни. Что людям вне перекрестка недоступно. Уж точно не так, как клану. Поэтому между ними появился договор. Клан Эрнеста прокачивает будущих целителей, половина из них остаётся в клане, другая половина отправляется на волю, сеять доброе и вечное.
        Ещё бы не правительства, которые сманивали этих «свободных» целителей, чтобы посадить на золотую цепь, и тогда бы предприятие человека, который отказывался называть своё имя, вышло бы совсем на другой уровень. А так лишь малая часть тех, кто ушёл в свободное плаванье, стали миротворцами, которые помогали всем, а не только тем, кто много платит.
        С психиками совсем иная ситуация. Марта обладала полной монополией на этом поприще. То, что у американцев есть свой психик - да сколько угодно. Хотела бы женщина посмотреть, как та долбанутая старая девственница убьет вражеского мастера. Если только американцы добудут такого и принесут в жертву, но хренушки. Мастера и в других областях нужны. Особенно, когда Россия, благодаря всё большему количеству целителей и магов пространства, сильно вырвалась вперед.
        Если и до этого ситуация с каждым днем становилось всё более шаткой, то как сейчас не начинается третья мировая, Марта, если честно, не знала. Если бы не внешняя угроза, точно бы началась.
        И чтобы с этой внешней угрозой справиться, в том числе нужны психики. Но кого брать? Марта каждый день над этим голову ломала. Людей, закончивших психфак? Смешно. Нет, женщина хотела видеть под своим началом матерых убийц-дипломатов-психологов. Забористое сочетание, которое хрен подберешь. Приходилось от чего-то отказываться, но уж точно не от первых двух пунктов. В их работе без дипломатии никуда. Но и без навыков бойца тоже. Поэтому подготовка психиков была ничуть не легче, чем воинов и боевых магов.
        Сначала им надо было получить двадцатый уровень, сражаясь, как и все. А это само по себе испытание, которое отсеивает слабаков. Сейчас уже не было потребности наделять стихией сразу после пятого уровня. Можно отложить, подождать, присмотреться к кандидатам, отсеять лишних. По статистике треть уходила. Половина сама, другая половина добровольно-принудительно. Из оставшихся командиры присматривали себе людей в команды и иногда разгоралась нешуточная борьба внутри клана. Эта борьба не касалась низов, но командиры боролись за лучшие кадры.
        Хорошо, что у Марты был приоритет. Она отобрала девятнадцать человек из последнего набора.
        - Если думаете, что тяжелая жизнь закончилась, то вы сильно ошиблись. - начала она, - Кто-то знает, кто я?
        - Главный психик? - ответил один из парней.
        Марта предпочитала набирать в команду девушек, но это никак себя не оправдало. Мужчины тоже могли быть психиками и их тоже могли нанимать. Девушек брали охотнее, но это в целом. Иногда же встречались те, кто спрашивал именно мужчину психика.
        - Верно. И раз вы здесь, значит у вас есть шанс тоже стать повелителями разума. Подумайте хорошо, надо ли оно вам. После этого жизнь никогда не станет прежней. Дар психика - это проклятье. Мысли окружающих станут для вас, как открытая книга. Вы всегда будете знать, кто и как к вам относится, кто и что про вас думает. Вы можете узнать, что ваши родители вас не любят. Что ваши партнеры вам изменяют. Что друзья вас не уважают. Если люди узнают, что вы психик - вас будут бояться и опасаться, словно вы заражены чумой. Вам будет сложно завести новых друзей и уж тем более найти любовь. Обычная жизнь отныне станет не для вас. Я выжму из вас все соки, заставлю разобрать свою же психику на части и выкинуть оттуда всё дерьмо, которое вы копили всю жизнь. После этого вы станете другими людьми. Лучше, как по мне. Вам придется общаться с главами государств. Вам придется соблюдать строжайший кодекс. Правила и дисциплина - вот, что станет основой вашей жизни.
        Марта говорила прямо и открыто, считая, что лучше пусть люди уйдут и не будут тратить её время, чем облажаются в самый ответственный момент. Но никто не ушёл. Как и ожидалось. Не зря же она выбрала именно их.
        - Приступим, - сказала она.
        Через час все девятнадцать получили стихию.
        - Пока ничего и никуда не вкладываем. Даже если очень хочется. Что именно развивать, как это будет выглядеть, почему именно так - я расскажу позже. Сейчас - отдохните, обсудите впечатления, изучите то, что вам открылось. Можете попробовать новые способности. Вас ждет много открытий. Как приятных, так и не очень. Встречаемся через два часа. У вас начнется первая тренировка.
        Новорожденные психики отправились на выход. Когда вышел последний, в дверном проёме появилась женская фигура и вошла в комнату.
        - Вернулась? - спросила Марта, проходя к графину с водой.
        - Да.
        - Как отпуск?
        - Помог переосмыслить свою жизнь.
        - И как?
        Марта оглядела гостью. Мария пропадала где-то три недели, а вот сейчас решила вернуться.
        - Сама глянь. Ты же можешь залезть мне в голову.
        - Могу, - Марта не стала говорить, что Эрнест ей строго запретил вмешиваться в психику любых членов клана. Читать поверхностные мысли к этому не относилось и женщина это уже сделала, - Но может ты сама скажешь, что хочешь?
        - Я хочу отойти от дел. - вздохнула Мария.
        - Тогда зачем вернулась?
        - Хочу быть в клане. Но не править.
        - Вот так просто? И никакой обиды на Эрнеста?
        - Никакой. Я перегнула палку.
        - Угу… И теперь боишься, что это повторится?
        - Боюсь, что превращусь в кровожадного монстра, которого ведет жажда крови, - вполне искренне ответила Мария.
        - Тогда чего пришла? Улетела куда-нибудь в жаркую страну, нашла бы себе мужика, нарожала детишек и жила спокойно.
        - У меня уже был муж. Его убили. Не могу я жить обычной жизнью. Не могу и не хочу. Но и проливать постоянно кровь тоже не хочу. Я готова обращать новых магов ветра. Готова участвовать в боевых операциях, если потребуется…
        - Стоп. - остановила её Марта, - Либо ты боец, либо нет. Нельзя заниматься этим делом на полставки.
        - Не хочу терять навыки.
        - Ну это уже с Бурей обсудишь. Меня другое интересует. Чем же ты тогда хочешь заниматься?
        - Научной деятельностью. Я же ученый, - улыбнулась женщина, - Хочу вернуться к этому делу.
        - А ко мне почему пришла?
        - Ты серый кардинал клана. К кому, как не к тебе?
        - Лесть не твоя сильная сторона, - хмыкнула Марта. - Вечером будет общий сбор. Приходи на собрание. Расскажешь, что именно предлагаешь.
        - Спасибо.
        Мария вышла из комнаты, а Марта крепко задумалась, просчитывая ситуацию и возможные проблемы от возвращения мастера воздуха.

* * *
        Виталик был тем редким человеком, который мог сказать: я повидал в жизни разное дерьмо, и это не было бы пустым звуком.
        Прошло две недели с того момента, как он прибыл на границу и решил подзадержаться. Местная фауна впечатляла. Монстры запредельно высокого уровня, буйная погода, способная уничтожить даже сильного искателя - здесь можно умереть на каждом шагу.
        Планы по быстрой экспансии и выход за сотый уровень пришлось отложить и перейти к постепенному, осторожному наступлению. День за днем, Виталик пробирался вглубь земель, пополнял число своих слуг и в итоге нашёл разумных. Мир оказался не таким пустым, как казалось изначально.
        Знакомство не задалось. Виталик вышел к ватаге, те попытались его убить, но смертельно удивились, когда вслед за магом пришла его небольшая армия. Идеально выверенный удар в спины и ватага пала, чтобы тут же встать и примкнуть к армии Виталика. Его искусство давно достигло того уровня, когда он научился поднимать не обычную, примитивную и безмозглую нежить, а сохранять разум.
        - Служить вам, честь для нас, - склонились новые слуги.
        Подчинение и исполнительность - это то, что закладывалось в разум нежити первым делом. Так Виталик получил источник информации, узнал о градации монстров, где обитают сильные твари, что ценного можно добыть на границе.
        Постепенно он рос в силе, убивал тварей, пополнял армию, копил ценные материалы и готовился к стремительному рывку наверх.
        Но вот чего он не ожидал, так это увидеть девушку, спокойно бредущую через это опасное место. О ней сообщили слуги-птицы.
        Худая, лысая, в невзрачной одежде, босая, без оружия и вещей. Виталик успел разузнать, где здесь находятся выходы в какие миры, прикинул путь девушки и понял, что она идёт со стороны пустого мира, того, где прошёл сам маг. Идет на другую сторону, минимум пару дней.
        Кто она такая?
        Любопытство боролось с осторожностью. Вселенная обширна. Здесь и богов встретить можно. Но чтобы они выглядели так?
        Виталик выбрал не рисковать. Он отошёл подальше, увёл всю свою армию и приказал ей спрятаться. Отправил только одну особь, среднего по силе монстра, которого хватит, чтобы уничтожить любого слабого мастера.
        Когда мертвое чудовище показалось в зоне видимости, девушка остановилась. Виталик наблюдал за ней через глаза разведчиков, но не заметил страха. Вообще никаких эмоций не заметил.
        Странная особа начала двигаться, когда монстр оказался рядом и раскрыл пасть, чтобы заглотить её. Виталик не понял, что произошло. Мертвые птицы не идеальные разведчики, картину передают искаженную и не всегда с того ракурса, с которого надо. Но зато Виталик разглядел результат. Монстра впечатало в скалу, где он и затих грудой переломанных костей.
        Девушка же продолжила идти вперед, не задерживаясь.
        Поняв, что чувства не обманывают и ему попался пусть и странно выглядящий, но кто-то опасный, Виталик не увидел причин идти на конфликт. У него другие цели и лучше не отвлекаться. Всех загадок не разгадаешь.
        Глава 14. Дедлайн
        Утром я почувствовал себя полностью здоровым. Занятия никто не отменял, поэтому отправился на учебу, по пути заглянув к мастеру Го и сообщив, что всё же собираюсь учиться у мастера искусств.
        - Он тебя принял? - равнодушно спросил Го.
        - Дал шанс. Завтра надо прийти. Вы не сильно против?
        - Ты и так учишься быстрее, чем кто-либо. Но это будет интересно. Пожалуй, нужно навестить школу.
        - Вы хотите пообщаться с мастером?
        - Да. Надо же как-то тебя делить, - усмехнулся Го, что было той ещё редкостью, - А пока. Вот тебе список, - достал он очередную книжицу, - Срок выполнения сам определи. Чем быстрее соберешь нужное, тем быстрее будешь развиваться.
        Внутри нашёлся не такой уж и большой список. Всего шесть позиций. Первая - нужно добыть мано-металл. Так и называется, чем бы он не являлся. Металл с повышенной проводимостью маны, способностью её удерживать и накапливать. Мастер не поскупился на подробное описание, как его отличить и определить. А найти он его предлагал на складах торговой компании. То есть украсть. Мда. Какая интересная учеба у меня. Да и судьба тоже.
        Когда возвращались из мира Черна и я оставил этих двоих на пляже, то сам направился в сторону военной гильдии. Сделал я это не только потому что хотел наказать за опасные разработки. Если честно, то творить добро было последним, почему я туда направился.
        Всё гораздо проще. Главная причина - я хотел посмотреть на эту гильдию, забраться в её документацию и допросить тех, кто курировал проекты. Что успешно и провернул. В здании гильдии было полно воинов, но никто из них не смог заметить меня под невидимостью. Так что я спокойно сделал всё, что нужно и в итоге получил щедрую награду в виде знаний. Знаний, которые углубили понимание магического веера, кто есть кто, где находится, какие интересы продвигает и что заказывает у военных гильдий.
        Веер миров это та ещё клоака. В школе земли хватало карт, учебников по истории и географии. Изучив их, пораспрашивав и послушав местных, сопоставил с тем, что добыл и стал гораздо лучше понимать, где вообще нахожусь.
        И сейчас, прочитав первый заказ, я понял, что именно мне предстоит. Без подробностей, но в общих чертах. Этот мано-металл наверняка имеет сверх ценность. А значит я перейду дорогу тем, кто способен проворачивать такие дела. Иначе говоря, задену интересы сильных мира, ну или веера. Остановит ли это меня? Нет, конечно. Мне и самому интересно добыть себе такой металл. В хозяйстве пригодится. Надо будет только в квартире оставить всё, что таскаю в пространственном кармане.
        Дальше в списке шли травы, ещё раз травы, кости монстров с границы, сердце оттуда же и так далее. Чувствуется, что мастер дал мне самый сок.
        Дождавшись, когда ознакомлюсь, Го добавил:
        - Там самое важное. Нужно много чего ещё по мелочи, но деньги у тебя есть, поэтому лучше купить, чтобы не тратить время. Поэтому тащи то, что в списке, чем больше, тем лучше. Лишнее продадим, хотя там лишнего нет. Такие ингредиенты всегда нужны.
        Я прикинул время. В школе нашлись не только учебники по географии, но и карта порталов. На память я не жаловался, поэтому смог оценить, сколько займет путешествие за металлом. Если на месте приключений избежать, то не так уж много, часов за пять уложусь и это с запасом.
        Сразу не отправился. Зашёл в зал для практик, где занималась Саша, провёл вместе с ней тренировку, сходил на лекцию, пообедал и после этого вылетел.
        Между гранями я проходил, нагло пользуясь невидимостью и смещением. Незачем кому-либо знать, что я здесь бывал. У каждой грани стояли той или иной силы посты. Где-то очень серьезные ребята встречались, но в большинстве встречных мною застав это больше напоминало обычную таможню, задача которой собирать оплату.
        Добрался до нужного мира, нашёл перевалочную базу, куда с родников свозили металл, переплавляли в слитки и дальше он расходился по всему вееру. Нашёл склад, где товар ждал отправки. Убедился, что это именно он и спер полтонны. В тот же момент сработала сигнализация. Ну или какой-то сигнал. Вся крепость встала на уши, забегали маги, но ждать развития события я не стал, быстренько выскочил из здания и скрылся в небе.
        Как и ожидал, много времени это не заняло.

* * *
        - Выгружай сюда, - отвел меня мастер в дальнюю комнату, которая оказалась просторным складом. Очень просторным, на двести квадратных метров минимум.
        - Общались с мастером?
        - Да.
        - Как прошло?
        - Нормально, - сухо ответил Го, - На неделю передаю тебя ему. Там понятно будет. Как раз Черн вернется и продолжите занятия.
        Вот и поговорили.

* * *
        Мастер, мать его, искусств, подошёл в точно назначенное время и это в мире, где наручные часы отсутствовали, а уж мобильники тем более. Я прилетел за десять минут, чтобы не рисковать и смиренно ждал на площадке. К этому же часу стали выбираться другие ученики. Кто-то жил в здешних домах, кто-то прибывал с других мест.
        - За мной, - бросил мастер.
        И отвел меня к полосе препятствий.
        - Это для самых беспомощных. Покажи, что можешь. Без магии.
        Полоса для новичков выглядела… Да как обычная полоса препятствий из моего мира. Ну разве что чуть пожестче. Надо бежать, прыгать, перескакивать, проползать и так далее. Я осмотрел всю её, запустил моделирование, раз десять пробежался, вышел и рванул с места. Чтобы сбегать туда-обратно, заняло меньше минуты.
        - Чуть лучше, чем у инвалида, - оценил мои старания мастер, - За мной.
        И снова полоса препятствий, но в этот раз в отдельном здание. Она ничем не отличалась от той, по которой бегал только что. За исключением мелких деталей, которые сути не меняли.
        - Давай, лучшее время, - кивнул мастер.
        Я сорвался с места, но упал. Внезапно навалилась такая тяжесть, что каждый шаг давался с трудом. Что за…
        - Чего разлегся? Беги давай. - донесся голос в спину.
        Зарычав, я поднялся и… Нет, не побежал. Медленно побрел. Меня вдавливало в землю, словно гравитация выросла раз в десять. Каждый шаг давался с большим трудом. Всё тело разом напряглось до предела и даже вздохнуть было трудно. Первое препятствие - бревна, по которым надо было пропрыгать. Я залез на первое, прыгнул, но рухнул вниз, не достав второго.
        Мастер подошёл и насмешливо уставился на меня.
        - Ну давай, покажи, как ты быстро обучаешься.
        Сука… Ладно, признаю, такого я не ожидал. Как-то то ли сам мастер, то ли эта комната воздействовали на меня. Или воздействие шло на всю комнату разом. Да, точно. В глаза бросились те детали, на которые я не обратил внимание. Вместо деревянных столбов - металлические. Канаты тоже из металла сплетены. Вся полоса была сделана на совесть.
        Но толку то от этого знания. Поднявшись, постарался привыкнуть к нагрузке. Только как привыкнуть, если физических возможностей тупо не хватает, чтобы преодолеть давление? Нужно что-то другое. Я знал, что воины используют ауру и думал над тем, как это повторить. Ничего, кроме как максимально раскрыть ауру, но собрать её в теле, я не придумал. Сделал, но толку нет, лучше не стало.
        Тем не менее, сдаваться я не собирался. Попробовал ещё раз. Потом ещё. Прошло минут пять, когда я привык и адаптировался. Смог пройти столбы, а дальше надо было перелезть через стену. Я возненавидел её. Можно взлететь и оказаться с другой стороны, но какой смысл, если мне это запретили.
        Ещё минут десять ушло на то, чтобы забраться на стену и всё же перебраться. Так я и полз, тихо страдая. Часа за два добрался на другую сторону, развернулся и обнаружил, что мастера нет. Свалил, гад.
        Обратно я не шёл, а полз. Это испытание я прошёл чисто на принципе, не желая сдаваться. Стоило выйти из здания, как давление сразу же исчезло и я облегченно выдохнул. Упал на землю и лежал, приходя в себя. Ух как хорошо…
        - Чего разлегся? - незнамо как мастер оказался рядом, - Признаю, ты упорный. Но ещё глупый. Мог бы сказать, что тебе это не по плечу.
        - Но я же справился.
        - За два часа? Да на тебе живого места нет. Мышцы в хлам, сухожилия в хлам, кости в хлам. Сколько ты восстанавливаться будешь?
        - Я бодрячком. Минут пять полежу и готов продолжать.
        - Да, с головой у тебя туго. Ты хоть понял, в чем смысл урока?
        - Ну, вы наглядно показали, что в деле воина высокая скорость обучения, которой я хвастался, не всегда решает. Ещё показали, что я физически слаб и плохо адаптируюсь к физическим нагрузкам.
        - В целом верно, - оскалился мастер, нависая надо мной. Было странно видеть его вверх ногами. - Держи список.
        Когда он протянул мне точно такую же книжечку, как и у мастера Го, я понял, что надо мною очень тонко издеваются.
        - Если вздумаешь покупать, то стоимость заказанного обойдется тебе где-то в десять тысяч старших брошей.
        Ну нихрена себе… Это дороже, чем пять лет обучения в школе.
        - Только вот купить нельзя, потому что на рынке нет предложений. Но мастер Го сказал, что ты умеешь решать такие вопросы. Как всё добудешь - приходи и мы начнем заниматься с тобой всерьез. Список рассчитан на три месяца занятий, так что готовься, это время ты будешь страдать и каждую секунду жалеть, что пришёл ко мне. Ах да, на всё про всё у тебя неделя. После можешь не приходить.
        Он бросил книжку мне на грудь и ушёл. Козёл.

* * *
        Сорок два пункта. Сорок два. Сорок. Два.
        Алая вздрогнула и подскочила в кресле, когда я возник прямо у неё перед носом. Девушка сидела в кресле и читала конспекты, которые полетели на пол от резкого движения.
        - Что…
        - Вот. Можешь достать? - протянул я ей список.
        - Ты охренел?
        - Это важно. Очень.
        - Ого, - выдохнула она, осматривая меня. Видимо мой серьезный вид оказался достаточно серьезными, чтобы заглушить готовые сорваться с губ маты. - Дай гляну.
        Женщина вчиталась в строки. Её брови поползли вверх. Чем больше читала, тем больше охренивания проступало на её лице.
        - Половины я даже не знаю, - покачала она головой, - Могу достать где-то треть из этого. Но ты и сам можешь. Если деньги есть.
        - Времени нет.
        - И? Ты что, хочешь, чтобы я за тебя бегала?
        - Да.
        - Ты точно охренел. Я и обидеться могу.
        - У меня больше никого здесь нет, кому можно доверить это дело. - сказал я прямо, - Если откажешь, пойму. Если возьмешься, проси, что хочешь. Мне надо весь список достать за неделю. И отсчет уже идет.
        - Это невозможно. Треть достать можно, как я и сказал. Остальное, из того, что мне известно - этого просто нет в продаже. Надо собирать команду, отправлять её на поиски, да и то, шансы низкие. Долго, дорого, опасно.
        - Этими позициями я сам займусь. Если расскажешь, что и где достать можно или где узнать, буду признателен.
        - Стоп-стоп-стоп, - замотала она головой, - Объясни нормально. Зачем тебе всё это? Тут ингредиенты для мощных алхимических зелий. Остальное - боюсь себе представить. Ты хоть знаешь, сколько это стоит?
        - Много?
        - Очень много! Я меньше потратила за всё время учебы!
        - Деньги не проблема. Найду.
        - Так ты значит ещё и богат, - прищурилась она.
        - Алая, у меня реально нет времени. Ты возьмешься?
        - Возьмусь, - кивнула она, подумав пару секунд, - Если расскажешь, зачем тебе это и если подаришь мне вот эти, эти и эту позицию.
        - Хорошо. Сколько тебе нужно?
        - По десять штук было бы неплохо.
        - Договорились. Держи деньги.
        Я достал из рюкзака мешок с брошами. Специально заранее переложил все доступные мне финансы. Только оплату от бога ветра не стал трогать. Здесь то, что передал мастер Го за реализацию эссенций и то, что я прихватил в военной гильдии.
        - Советы будут, где всё это искать?
        - Обратись к мастерами, они лучше расскажут. - сказала она медленно, разглядывая мешок с деньгами.
        - Не хочу светить свой интерес, да и времени много займет.
        - Я могу рассказать тебе только про часть. И узнать про остальное, если оставишь список.
        - Ты просто золото.
        - Всего лишь золото? - хмыкнула она.
        - Ты как все звезды на небосводе и даже круче.
        - Ладно, уговорил, - довольно хмыкнула женщина, - Слушай…
        Когда Алая закончила рассказ, я ушёл в моделирование, составляя план действий. Если хочу успеть, придется действовать с максимальной эффективностью.
        К сожалению, Го меня послал. Я первым делом пришёл к нему и спросил, что можно достать через него. Он даже список не стал смотреть, заявив, что у них уговор и вмешиваться мастер не собирается.
        Дальше я направился к Алой. Сашу просить в этом вопросе нет смысла, у неё нет связей, а больше и не к кому пойти. Как никогда наглядно, как важно иметь друзей. Жаль, что их так мало. Получив инструкции, где и что добывать, и составив план действий, я отправился в путь.

* * *
        Море. Как же я ненавижу гребанное море!
        Нет, море я люблю. Когда отдыхаешь на нём, когда не подгорает из-за жестких дедлайнов. Когда не надо лезть на глубину и собирать долбанные водоросли. Да не просто собирать, а отбиваться от злобных тварей, которых здесь навалом.
        Водоросли собирали оригинальным способом. Они росли, начиная с десяти метров глубины, а это где-то тридцать шагов от берега. Ныряльщик должен был сначала добраться ко камней, торчащих из воды. Закрепиться там и обустроить защиту, чтобы морские гадины не выпрыгнули и не схватили. А они могли. За пару минут, что здесь нахожусь, успел увидеть, как они выпрыгивают. Чем-то змей напоминают. Длинные, гибкие тела, ядовитые клыки, жрут всё подряд, кроме водорослей. Чтобы вытащить их, напарник ныряльщика, метров за сто от него бросал в воду что-то кровавое. Бросить надо так, чтобы самого не задело. Как только бросил, со всей округи устремлялись морские гады. С этого момента у ныряльщика было где-то двадцать секунд, чтобы нырнуть, добраться до дна, ухватить водорослей побольше, всплыть и залезть на камень. Если повезет, выберется живым.
        Я когда прибыл, такую сцену и увидел. Один кинул тушу мелкого зверька, вода вспенилась, второй прыгнул с камнем в воду и всплыл ровно через двадцать секунд, когда твари уже бросились в его сторону.
        Стоимость водорослей одна брошь за один грамм. С такими ценами, я уверен, всегда найдутся те, кто готов рискнуть ради куша. На берегу сидели группы воинов, которые сторожили ныряльщиков. Чуть дальше в городе базировалась торговая гильдия, которая всё это дело и держала. Увидев, как трудятся люди, я отказался от идеи украсть водоросли. Сам наловлю.
        Поступил я просто. Прыгнул в воду, быстро достиг дна и создал там щит мастера, под который нагнал воздуха, чтобы тот вытеснил всю воду. Получился купол, под которым я мог свободно стоять и сорвать столько водорослей, сколько нужно. Чем и занимался следующий полчаса, набрав сотню килограмм. Повезло, что росли они здесь, как на дрожжах. Постепенно я смещался вглубь моря и там вообще, настоящие дебри поджидали.
        Получился внушительных размеров тюк. Я положил его на дно, бросил молнию в воду и выпустил металлические крюки, чтобы подтянуть оглушенных гадин. Их чешуя тоже была в списке. Так что мне предстояла грязная работенка по очистке, но если ты маг металла, это упрощает задачу.

* * *
        - Ох нихрена же себе, - выдала Алая, входя ко мне в квартиру.
        Удачно совпало. Когда я вернулся, чтобы скинуть водоросли и чешую, она принесла что-то другое из списка.
        - Это черные водоросли? Ты кого ограбил?!
        - Удачно поохотился. Как у тебя успехи?
        - Да нормально успехи. Свою часть, обещанную, я выполню. Можешь мне хотя бы килограммчик отдать?
        - Мне нужно два килограмма. Тут около сотни. Возьми, сколько тебе нужно, оставь килограмм десять про запас на всякий случай, а остальное продай, если сможешь. Десять процентов от сделки твои, устроит?
        - Я бы и так продала… Ты хоть знаешь, что они делают? Даже если их просто так есть утром натощак, это очистит организм. А значит прибавится здоровья. В случае женщин после недельного курса расцветешь и помолодеешь. Но последнее для тех, кого коснулся вопрос возраста. Если же добавить пару ингредиентов, которые есть в твоем списке, это очистит организм так, что в магии продвинешься.
        - Круто. - кивнул я равнодушно, - Потом поговорим, хорошо? Я дальше по списку.
        - Ага… - заторможено кивнула Алая, жадными глазами смотря на водоросли.
        - Что у вас тут происходит? - когда я открыл дверь, с другой стороны как раз собиралась постучать Саша.
        - Нет времени объяснять. Спроси у Алой, если хочешь. А лучше давай потом поговорим.
        Девушка нахмурилась, загораживая мне дорогу, поэтому я прошёл через неё смещением.
        Реально нет времени на болтовню. А судя по эмоциональному фону, Саша собиралась устроить сцену и спросить, какого хрена происходит и почему Алая у меня в спальне прописалась. Не факт, что она так бы и сделала, промолчала, скорее всего, но проверять я не хотел.
        Доставка груза та ещё проблема. Я когда водоросли тащил сюда, чуть ли не с боем прорывался. Таможенники сочли, что я контрабанду везу, за что были посланы в пешее эротические приключение. Попробовали меня задержать, пришлось чутка помять их.
        Что-то я с этим заданием нервным становлюсь. Но как иначе, когда почти ничего не сделано, а время неумолимо движется.

* * *
        Полная жесть какая-то. Я уклонился, пропустил мимо огненный шар и продолжил полёт. Напрочь отмороженный мир. В смысле прожаренный.
        Не знаю, всегда ли он был таким, но сейчас это не мир, а один сплошной действующий вулкан, пропитанный маной и имеющий свою флору и фауну, сильно отличающуюся от привычного. Шары, которые летали за мной и взрывались, при этом полностью состоя из магмы, что-то типа животных. Агрессивных упоротых животных-камикадзе, которые взрывались, забрызгивая жидким пламенем.
        Здесь присутствовал воздух, но такой горячий, что им было невозможно дышать. Пришлось мудрить и создавать прямо на ходу артефакт, чтобы охлаждать и скидывать тепло.
        Меня интересовали вулканы. Надо спуститься в жерло и найти там огненный цветок. Каким-то эволюционным ходом они там выросли, но как-то выросли, блин. Причем цветы надо добывать прямо с магмой, что офигеть какая веселая задача, но ничего, справлюсь. Украденный металл, руны, купол из ветра и вуаля, система должна работать.
        Если наверху было жарко, но в жерле вулкана - адски жарко. Если ад и существует, они могут отправить сюда менеджеров, чтобы взять консультацию по организации пекла.
        Повезло, что тут маны много, иначе бы я не добрался. Спустившись вниз, постоянно обновляя защиту, я нашёл злополучный цветок, быстро его выдернул и поместил в артефакт. Если подпитывать маной, то должен продержаться.
        Шёл четвёртый день моих поисков, я запарился, как собака, почти не спал и делал всё на автоматизме. Набрав шесть цветков, хотя требовался всего один, отправился домой.
        Каждый раз, когда мог и это не требовало много времени, я набирал максимально. Цветки - одна из самых редких вещей, которая вообще существует в природе. Я даже не знаю, кем надо быть, чтобы сюда добраться. Если только мастером огня и камня, чтобы свободно ходить по магме, да и то, очень много других трудностей.
        Когда выбрался из этого мира, облегченно выдохнул. Один цветок мастеру Го отдам, два мастера искусств, причем один из них пойдет на мои же нужды, а остальные… Даже не знаю. Продам, наверное. Но сначала узнаю, зачем они нужны.
        Глава 15. Неделя
        В день, когда истёк срок отведенного мне времени, занятия в школе искусств остановились. Нет, не ради меня. Точнее ради, но по другой причине.
        Я собрал, что нужно. Дошло до того, что в квартире это не помещалось, да и запах характерный появился, жильцы жаловаться начали, прибежала управляющая и наорала на меня. Когда те же жильцы увидели, что в квартире, претензии быстро прекратились и часть товара у меня попытались купить прямо там же, на месте. Продал по мелочи, куда деваться. Но задуматься это заставило и я арендовал помещение, куда и складывал всё. Ещё и охрану нанял. Саша с Алой следили на пару, но они не могла находиться там постоянно.
        Закончил я за пятнадцать часов до часа икс и успел выспаться. Прямо на сокровищах и спал, выставив все возможные защиты и отгородившись от желающих купить что-нибудь из того, что я добыл. А это были не только мелкие торговцы. Ко мне приходили именитые мастера.
        Дошло до того, что пришлось звать Го. В этот раз он помог. Лично явился и осадил самых ретивых. Чуть до драки не дошло. Особенно много желающих было купить огненные цветы, которые на рынке уже лет двадцать не появлялись.
        Когда я их притащил, Го «слегка» растерялся. Я бы сказал, что охренел в край, но всё же лицо держать он умел, так что прорвалось лишь легкое удивление.
        Самое веселое началось утром, за пару часов до рассвета, когда я взялся за транспортировку. Так как многое из добытого было прихотливым в обращение, то я создал несколько десятков артефактов для хранения. Которые требовали чуть ли не постоянного внимания и подпитки маной. Загрузить всё это на созданную платформу, вынести из города - пожалуй, это стало последним, что довело меня до состояния «убью любого». Если бы меня кто-то обворовать попытался, я бы его точно прикончил. Да я бы войну развязал!
        Последнее, что добыл, была туша дракона. Дракона, мать его! Настоящего, свирепого, быстро поглощающего ману, впитывающего любые заклинания, злобного и клыкастого существа, который ещё и летал. Пришлось уронить на него гору, чтобы прикончить. Чего мне это стоило… не хочу вспоминать. Никогда.
        Туша дракона размером с пятерку жирных коров. Шкура настолько толстая, что мой меч лишь царапины оставлял. Она треснула, когда я его раздавил и драгоценную жидкость, кровь имею ввиду, пришлось по крупицам собирать. Одна чайная ложка стоила приблизительно триста брошей. Больших. А я собрал литров десять, не меньше. Ещё и другие органы. Ну как другие… Я всю тушу притащил и город парализовало, когда я дракона перемещал.
        Не то, чтобы это редкие твари. Но они летают, магия им не страшна, живут высоко в горах и нужно подготовленная команда очень сильных ребят, чтобы достать их. Нет ничего удивительного, что драконов за всю историю убивали и не раз, но делают это очень редко.
        Парализовало же занятия потому, что я левитировал всю груду добытого. На самом деле мастер заказал меньше, но я точно не знал, сколько можно выжать из всего этого и если оно поможет стать сильнее, то пусть хоть всё забирает. На самом деле часть я уже продал или продам в ближайшее время. Все траты отбились и я даже в прибытке остался. В большом прибытке.
        Платформу опустил прямо на главную площадку, на которой уже собрались старшие ученики. Мастер тоже присутствовал.
        Выглядел он… Серьезным. Хмурым, серьезным и внимательно рассматривающим то, что я притащил. Я опустился перед ним и уставился на него также. Клянусь, если он не выполнит обещание, я обрету такую силу, что вернусь сюда и сравняю школу с землей. Утоплю её к чертям так глубоко, что и тысяча магов земли не достанет.
        - Вообще-то, - отмер мастер и улыбнулся, - Я думал, ты не справишься и у меня будет повод отказать тебе.
        - Облом, - пожал я плечами.
        Только попробуй продинамить.
        - Пойдем, раз пришел. Чего сюда всё вывалил? Хватай и за мной.

* * *
        - В тебе есть сильные качестве, не буду отрицать, - начал разговор мастер.
        Мы пришли в одно из внутренних помещений главного здания, которое возвышалось над остальными. Больше всего это место напоминало рабочую зону. Здесь было всё. Верстаки, колбы, книги.
        - Но ты не так крут, как думаешь о себе. Скорость обучения действительно потрясающая. Но ты хоть представляешь, сколько недочетов в твоих умениям? Ты много учился, но делал это неправильно. Да и развитию тела не уделял должного внимания. Что с тебя взять, маг, - последнее слово он выплюнул презрительно.
        - Что с моим телом не так?
        - Оно слабое. Разве ты этого не заметил на простой тренировке для старших учеников? Они в этом режиме проходят без подпитки ауры, чисто на физических данных.
        - Не верю, что это так просто. Обычного человека такой режим убьет.
        - Правильно делаешь, что не веришь, - хмыкнул мастер, наклоняясь к сваленной груде и набирая оттуда ингредиентов.
        Он прямо при мне раскладывал их, что-то измельчал, что-то толок и кидал в стеклянную ёмкость, под которой разжёг огонь.
        - Каждый из старших учеников занимается с малых лет. А им всем больше тридцати. Это состоявшиеся мастера боевых искусств, которые много побродили по свету. Их навыков хватает, чтобы хорошо зарабатывать, а значит оплачивать продвинутое обучение. Так что их кондиции значительно превосходят то, что доступно обычному разумному.
        - Иначе говоря, мне надо развить тело.
        - Для начала. Когда начнешь пробегать вторую полосу также легко, как и первую, двинемся дальше. Тебе ведь плевать на мышцы, так ведь? Ты не из тех, кто гонится за красотой?
        - Не настолько, чтобы становиться уродом.
        - Я об эффективности, - улыбнулся мастер, - Держи.
        Мне протянули булькающее варево, от которого ещё и смердело тухлятиной. В ход пошли водоросли.
        - С твоим мастером я договорился, что на следующие семь дней ты переходишь полностью на моё попечение. Потом сделаем перерыв, чтобы тело отдохнуло. У тебя будут шестичасовые тренировки. Перерыв - час. В этот час ты будешь есть и пить, отдыхать, употреблять то, что я буду давать. Потом опять заниматься. Иди к старшим ученикам и скажи, что поступаешь в их расположение. Что делать они знают. Гордись. Все старшие ученики будут работать на тебя эти дни.
        Какая честь.

* * *
        Если кто-то думает, что заниматься у великого мастера - интересное занятие, то он сильно ошибается.
        Следующую неделю можно описать так: непрерывный стресс для тела. Когда-то мир спорта был от меня далек. Я ходил с небольшим пузиком, сутулился, а единственное место, где побеждал - компьютерные игры. Потом я стал искателем, встретил Ивана и Германа, которые помогли войти в новую для меня тему. В том числе рассказали, за счет чего тело развивается. Нужна нагрузка, питание и восстановление. Если по простому, то нагрузил ты мышцы, они охренели, догадались, что такими слабыми быть не комильфо, ты им подкинул белка и прочих полезных штук, они за время отдыха и подросли чуток. Да простят меня профессиональные спортсмены за такое кривое объяснение.
        Мастер взялся за меня по такой же схеме, с двумя поправками. Первая - я давно перестал быть обычным человеком, моё тело в разы выносливее, регенерирует и быстро восстанавливается. Главное не забывать плотно кушать. Поэтому мне требовались нагрузки высокого уровня, с чем мастер, а если быть точным, то его ученики, справились. Мне выдали нагрудник, наручи и поножи на ноги. Каждая с цепочкой рун, которые генерировали дополнительный вес. Иначе говоря, мне для начала полсотни килограмм накинули и заставили проходить стандартную программу. Бег, физические упражнения и спарринги, куда же без них.
        Так гоняли шесть часов. Но это было легкое время. Я устал, запыхался, пропотел, как скотина, но держался. Отдых встретил, как поцелуй Творца в темечко, отдавшись ему полностью. Но не тут-то было. Меня погнали в столовую, где заставили очень плотно поесть, напиться какого-то «специального воинского компота». Уж не знаю, что туда добавляли, но почувствовал я себя сильно лучше. Ученики, усмехаясь, поведали, что еда не простая, а специальная, то лучшее, что вообще может есть воин, чтобы поддерживать себя. Что сказать, то, как мастер организовал здесь столовую, делало ему честь.
        А дальше началась вторая поправка. В моем мире это бы назвали фармакологией. Здесь же это называли запредельно дорогой алхимией или зельями усиления. Мастер после обеда выдал мне пару флаконов, которые потребовал выпить при нём же.
        Выпил. И сразу же ощутил, как по телу прокатывается адское пламя.
        - Там кровь дракона и часть огненного цветка, - пояснил мастер, - Чтобы это тебя не убило, тело должно испытывать экстремальную нагрузку и постоянно адаптироваться. Замедлишься - и тебе хана.
        Да он не мастер искусств, а мастер шикарной мотивации!
        Усталость как рукой сняло. Меня загнали в тот зал с повышенной гравитацией, а утяжелители отобрали. Но легче если и стало, то чуть-чуть. Правда, это больше не смущало. Мастер выдал забористую дурь. От неё перло так, что тяжесть воспринималась чуть ли не как подарок. Я бегал, прыгал, потом дрался. В общем, снова непрерывная физическая нагрузка.
        На третий заход, перед тем, как выдать очередные снадобья, мастер объяснил принцип, как надо укреплять ауру и как с помощью неё воздействовать на тело.
        - Раз уж ты такой обучаемый, то с этого момент постоянно должен поддерживать ускоренное восприятие, накачивать ауру и укреплять тело. Замечу, что что-то упускаешь, буду наказывать.
        Наказание он только одно практиковал. Жесткие оплеухи, от которых отлетал далеко, и доспех не защищал. Знаю, проверил на себе.

* * *
        Издевательства продолжались неделю. Я чувствовал, как тело непрерывно меняется. Если бы не то, что давал мастер, меня бы давно разорвало на части. Но я чувствовал себя бодро, не смотря на то, что за неделю спал всего часов двенадцать, да и то, урывками.
        То, что всё закончилось, понял не сразу. Мне не выдали зелий, а лишь похлопали ободряющее по плечу.
        - День отдохнешь, - говорил мастер, - Придешь в себя, адаптируешься к изменениям. Тебе надо осознать их, научиться пользоваться. Вернешься ко мне через неделю. Пока что можешь заниматься с мастером Го, это не помешает.
        - Всё? - не поверил я. Смысл сказанного доходил туго.
        - Почти, - усмехнулся мужчина той самой улыбкой, после которой обычно подкидывают подлянки. - Осталось финальное испытание.
        - Какое?
        - Тебе надо победить в бою.
        - Кого?
        - А вот сейчас… - мастер глянул куда-то в сторону, - Хм, девчонка. Неожиданно. Да, надо победить её.
        Я глянул туда, куда и он. К нам шла какая-то странная девушка. Худая, лысая и, кажется, босиком. Шла и смотрела прямо на меня.
        - Она же ребенок. Её бить?
        - Думаю, она сможет удивить, - задумчиво сказал мастер, - Смотри, не сдохни. Будет жаль вложенных ресурсов.
        Я поднялся и встряхнулся. Тот мотор, который разогнал мастер и запитал его адским топливом, ещё не остыл, продолжая толкать вперед.
        В тот момент я не особо думал о происходящем. Надо побить девчонку? Эта нищенка опасна? Мозг привык делать то, что ему говорит мастер. Раз надо сделать ещё и это, то сделаю. Тогда я даже не задумался о правильности. Просто двинулся вперед, прикидывая, как буду пинать её.
        - Эрнест! - когда между нами оставалось шагов тридцать, она выставила указующий перст и зычным, громогласным голосом выкрикнула моё имя, - Маг ветра, металла и земли! Ты приговорен к высшей каре великим белым светом! Я, само Возмездие, пришла, чтобы исполнить приговор!
        Ну нихрена же себе. Стоило ей упомянуть свет, как в голове что-то щёлкнуло. Я вдруг заметил, что у неё уровень над головой. Пятьдесят седьмой всего лишь, но кому, как не мне, знать, что это ни о чем не говорит.
        Рефлексы включились сами собой. Не воина, который дерется голыми руками, а искателя и мага. Я активировал броню, усилил защиту, кинул сканирование. Но применить его не успел.
        Сказав, что хотела, фанатичка перешла в атаку. Да какую…
        Бросившись вперед, она повела рукой и меня снесло в сторону, приложило об землю и сжало тисками. Какая-то разновидность телекинеза или что-то такое, - мелькнула в голове мысль. Я ушёл смещением, вырвался из пут и пустил в ход все наработки.
        На попытку вспучить землю под ногами, она придавила её своей силой и прыгнула в мою сторону. На невидимость ударила во все стороны и откинула меня назад, но тут же поймала в тиски и притянула, врезав с кулака в челюсть.
        Всё это происходило в воздухе, на сверхскоростях. Она пробила защиту и сломала кость. Но и я ударить успел, выпустив клинок в тот момент, когда она оказалась рядом.
        Так мы и зависли друг напротив друга. После удара я отлетел от неё, но выровнял полёт. Увидел, как девчонка отняла руку от живота. Пальцы блестели от светящейся белым светом крови. Её серую рубаху выжгло, но от раны и следа не осталось. Моя челюсть хрустнула, вставая на место. Тело привыкло регенерировать за эту неделю быстрее.
        Она тоже зависла в воздухе. Не за счет моей стихии, а удерживая себя над землей своей силой. Девушка потеряла меня из виду, но её это не смутило. Когда я приблизился, она стала светиться, как лампочка, заливая всё вокруг белым светом. Чтобы это не был за навык, моей маскировки пришёл конец.
        Девчонка снова схватила стальными тисками и впечатала меня в землю. Я в долгу не остался, вдарил сверху прессом из воздуха и поймал каменным кулаком, затягивая под землю.
        Чудовище какое-то, а не девочка. Когда я вскочил после жесткого приземления, она разорвала десяток метров земли над собой и выскочила наружу, тут же бросившись в бой. На этот раз в рукопашную. Била она не очень технично, но так сильно и быстро, что легко проламывала любые щиты и пробивала любые блоки.
        Я же брал как раз техничностью. Нам обоим доставалось. Но тела были настолько сильны и крепки, что либо поглощали урон, либо тут же исправляли повреждения.
        Навыки пятидесятого ранга она отбивала, будто это плевки. Молнии её вообще не брали. Один раз я смог её поймать и выдал ударный разряд прямо в голову. Она отбросила меня взрывом, чуть потрясла головой и продолжила драку.
        Впервые я столкнулся с настолько сильным и не убиваемым противником. Но подход я к ней всё же смог найти.
        В какой-то момент, когда снова схлестнулись, она оказалась сверху, а я снизу. Ей было плевать, в какой плоскости драться. Забив ей глаза пылью и откачав воздух вокруг, врезал в грудь и выпустил весь накопленный импульс.
        Девушку отбросило вверх метров на сто, но она резко остановилась и выбросила себя вниз, с ускорением. Я этого допустить не мог, рванул к ней на встречу и, не смотря на удары, схватил и рванул наверх.
        Я не думал, что падение её убьет. Остановится где захочет. Но безвоздушное пространства, в котором дефицит маны, как я надеялся, сыграет на моей стороне.
        Так и получилось. Только я одного не учел. Те секунды, что мы удалялись от земли, она успела пробить меня. Не как раньше, а основательно. Полёт закончился тем, что она отправилась в одну сторону, а я в другую, харкая кровью и чувствуя, как внутренние органы пытаются осознать, как жить настолько поломанными и разорванными. Кажется, на секунду я испытал клиническую смерть. Жизнь перед глазами не пронеслась, но все процессы в организме остановились. Но тело, накачанное химией, с таким итогом не согласилось и запустило мотор заново.
        Впервые оказавшись не под прицелом, запустил моделирование. Эта секунда помогла разобраться, что произошло, изучить детально способности противницы и составить план действий. У её атак был ограниченный радиус действия. Что-то около сотни метров. У моих же способностей дистанция значительно выше.
        Я нагнал её и толкнул поток воздуха в её сторону, попутно откачивая ману на всё это дело. Мы разогнались настолько, что когда её тело врезалось в землю, взрывом разнесло всё вокруг в радиусе сотни шагов. Туча пыли поднялась вверх, а звуковая и силовая волна разошлась в стороны и убежали далеко-далеко, пугать местных жителей.
        Зависнув в воздухе, я понял несколько вещей. Первая - эта тварь жива, но умирает. Вторая - у меня нет сил продолжать бой. В глазах темнеет и если чуть напрягусь, отключусь, а то и вовсе - умру. Нужно срочное лечение и не такое, какое оказывает обычный доктор. Что-то забористое, способное поднять с того света. Поэтому я направился к мастеру. Среди тех запасов, что я натащил, были в том числе и исцеляющие лекарства, которые я на себе уже не раз проверял.
        Что будет дальше, я в тот момент не думал. Все мысли были только о спасение жизни.

* * *
        Та, кому от рождения не дали имени, та, кого называли возмездием света, лежала в кратере, чувствуя, как жизнь медленно покидает её.
        Она… проиграла?
        В это нельзя было поверить. Грешник жив. Грешник победил её. Это невозможно. Свет не может проиграть.
        Возмездие чувствовало, что маг улетел. Не стал её добивать. Позор. Он, победивший её, в злой насмешке оставил жить, чтобы она чувствовала своё падение всю жизнь.
        В этот момент девочка была рада, что смерть приближалась к ней. Лучше так, чем нести этот крест.
        Но что-то было не так. Она чувствовала, как холод прокрадывается в конечности, как сердца коснулась вечная темнота. Смотря в небо, сквозь рассеивающиеся клубы дыма, девочка не сразу поняла, что больше не одна.
        Кто-то к ней рискнул подойти.
        - Знатный махач, мелкая, - сказал насмешливый голос.
        Возмездие не сразу поняла смысл сказанного. Кто-то назвал её, карающую длань белого света, мелкой?
        - Если хочешь, я спасу тебя. Взамен ты станешь моей ученицей и пообещаешь не трогать парня без моего приказа. Ты скорее всего наголову упоротая фанатичка, которую с ранних лет натаскивали на идеологию и истребление врагов. Ну да история банальная, не особо интересная. Я другое сказать хочу. Скоро ты умрешь. Где-то через три с половиной минуты. Если согласишься учиться, я тебя спасу. Тебе нечего терять. Так что, согласна?
        Предложение было оскорбительным. Сама форма предложения, слова, интонации, насмешка - будь Возмездие цела, она бы обязательно убила говорившего. Но не могла. Тело настолько повреждено, что не могло восстановиться.
        Если она умрет, то ничего не сможет сделать. Если выживет… Умирать почему-то не хотелось. Девочка думала, что не боится смерти. Но она так думала, когда знала, что её ждет искупление и восхождение в белый свет. Не выполнив приказ, она обрекла себя на вечное забвение.
        Ей так и не дадут имя. Она просто исчезнет.
        Но если остаться… Если выжить…
        - Я согласна, - прохрипела Возмездие.
        - Будет тяжело. - усмехнулся мужчина, схватил её за ногу и куда-то потащил.
        Глава 16. Интриги
        На утро я чувствовал себя подавленным. Как фура, которую разогнали до скорости света, а потом сказали тормозить. Ещё и с обрыва скинули.
        Прошлую неделю я помнил смутно. Ещё хуже помнил детали поединка с девчонкой. Это смешно и горько одновременно. Какая-то нищенка-фанатичка почти уделала меня. Только одна фракция могла послать убийцу, который стал бы кричать про белый свет. Ангелы. Решили всё же сделать свой ход. Странно, я думал, что первыми ударят мертвые. Опаздывают они что-то. Пусть опаздывают и дальше.
        Вчера, когда я долетел до мастера, меня утащили его ученики и оказали медицинскую помощь. От мастера же пришёл приказ: выполнять то, что сказано. То есть свалить и ближайшую неделю в школе не появляться.
        Я только на своё невменяемое состояние могу списать то, почему послушался. Надо было немного восстановиться, собрать ману и вернуться, чтобы добить девчонку. А я что-то фатально затупил. Если это чудовище в девчачьем теле вернется, то…
        Что будет, если драка начнется в городе, если под удар попадут мирные жители или Саша… Об этом не хотелось думать, потому что картины разрушений слишком явственно вставали перед глазами.
        Но что сделано, то сделано. Сейчас я не чувствовал в себе ни сил, ни желания лететь искать эту маньячку. Интуиция шепчет, что мы с ней ещё встретимся, но пока не о чем беспокоиться. Легко сказать. Когда не можешь победить, выложившись на сто процентов и даже больше, об этом сложно не беспокоиться. Но надо. У меня накопились долги по отношению к мастеру Го. Надо наверстывать обучение, а то пропал на целую неделю.
        Я поднялся, повел плечами, прислушиваясь к телу. Отдаю мастеру искусств должное. Его подход сработал. Моя аура стала плотнее где-то в шесть раз. Не больше и обширнее, а именно плотнее. Да и тело изменилось. Я глянул на себя в зеркало, отметил, что мышцы укрепились, стало ещё больше рельефа.
        В дверь постучали. С другой стороны находилась Саша. От неё веяло недовольством, любопытством и беспокойством. Мне не потребовалось подходить к двери, чтобы открыть её. Я потянулся аурой, замок щёлкнул, проход открылся. Плотная аура - удобная штука.
        Когда девушка шагнула внутрь, я вдруг осознал две вещи. Первая - я голый. Вторая - Саша двигалась как-то очень медленно, словно попала под эффект замедленной съемки. К моменту, когда она вошла, я успел натянуть штаны и догадаться, что надо замедлиться.
        - Эрнест? - замерла она, смотря на меня недоуменно.
        - Эм… да? Привет.
        - С тобой всё в порядке? Выглядишь паршиво.
        - В порядке. Надо сытно поесть и буду, как огурчик.
        - Что такое огурчик?
        - Зеленая хрень с пупырышками.
        - Ты хочешь стать зеленым и с пупырышками?!
        - Идем завтракать? А то этот разговор становится слишком абсурдным.
        - Оно. Неужели легендарный Эрнест спустился к обычным смертным?
        Не обратив внимания на непонятные обвинения и подначки, накинул на себя рубаху и вытолкал быстренько Сашу в коридор. Слишком быстро. Девушка чуть в стену не врезалась, но я успел её поймать.
        - Ты что творишь, придурок! - завизжала она и попыталась мне врезать, - Отпусти!
        - Есть идешь? - поставил я её на землю.
        - Да что с тобой такое?!
        - Перетренировался кажется.
        - Это так называется?! Ты чуть не убил меня!
        Каюсь, грешен. Со мной происходило что-то ненормальное. Речь Саши постоянно норовила замедлиться. На самом деле это я пытался ускориться и приходилось усилием воли замедлять себя. Да и сила. Чуть девушку в стену не впечатал, а когда закрывал дверь, то хлопнул ей так, что пыль с потолка посыпалась.
        Никогда не думал, что резкое усиление может привести к таким проблемам. Прав был мастер. Надо привыкнуть и адаптироваться к новым возможностям. Поход до таверны, где завтракали, стал для меня настоящим испытанием и тренировкой. Мир то замедлялся, то пускался вскачь. Я настолько увлекся, что не заметил Сашу, которая пыталась достучаться до меня.
        - Что с тобой не так?
        - А? Тренировки. Дай мне время прийти в себя.
        - Ты какой-то странный в последние дни, - сказала она с обидой, - Если не хочешь общаться, так и скажи.
        - Давай просто поедим, хорошо? Мне и правда надо прийти в себя.
        Заняли столик, заказали еду, но Сашу надолго не хватило.
        - Где ты пропадал всю неделю? Объяснишь, что вообще происходит?
        - А что происходит?
        - Ты не замечаешь, что люди косятся на тебя?
        - Да?
        Я оглядел тех людей, которые собрались вокруг. Сели то мы на улице. Прохожие останавливались, бросали на меня взгляды, шептались. Никто пальцем не показывал. Я чувствовал любопытство в свою сторону и… опасения.
        - Чего это они?
        - Я и спрашиваю. Чего это они? - зло ответила девушка. Или не зло, а раздраженно. Словно она хотела что-то мне донести, а я, дубина эдакая, никак не желал понимать.
        - Не смотри на меня так. Я не знаю, - поднял я руки, защищаясь от её колючего взгляда.
        - Хорошо, - медленно вздохнула-выдохнула она, - Давай по порядку. Чем ты занимался?
        - Когда?
        - Эрнест… Ладно, я поняла. Ты не хочешь общаться. Наши тренировки тоже всё? Ты забыл про меня.
        - Ах вот оно что… Хм. Стой. Давай без драматических убеганий? А то я случайно дернусь и проломлю пространственно-временной континуум.
        Её желание драматично свалить, обвинив меня во всех смертных грехах, буквально било набатом, оповещая всех, кто хоть немного умел чувствовать чужие эмоции.
        - Что такое континуум?
        Видимо я и правда выглядел плохо, потому что девушка решила смилостивиться.
        - Не важно. Тренировки наши с тобой продолжатся, как только я приду в себя.
        - После чего?
        - После своих тренировок. Меня неделю обучали в очень жестком режиме.
        - Почему ты меня не попросил помочь? - спросила наконец-то девушка то, что давно хотела спросить, - Почему… её?
        Её - это Алую.
        - А у тебя здесь есть связи? Ты смогла бы достать то, что мне нужно и сделать это быстро?
        - Нет. Но ты мог спросить хотя бы.
        - Зачем спрашивать очевидное? Или тебя это обидело?
        Это интересный вопрос. Совсем недавно Саша называла меня случайным попутчиком, никем в её жизни, а сейчас, что я вижу? Неужели это сцена ревности? Или просто избалованная девица капризничает?
        - Ты имеешь право общаться с кем угодно, - ответила она с нотками нордического холода, - И просить помощи у кого угодно. Даже у всяких.. всяких… пигалиц!
        Я не выдержал и заржал. Да так громко, что люди повскакивали, а кто-то из мимо проходящих бросился наутёк. Саша зашлась красными пятнами, попыталась всё же убежать, но я прибавил её аурой и девушка, как не пыталась, вырваться не смогла.
        Вовремя подоспела служанка с подносами. Я заказал раз в пять больше, чем Саша. Ну да ей не надо поддерживать спятивший организм. Пока расставляли тарелки, она взяла себя в руки и на еду набросилась, как истинная леди, орудия ножом и вилкой, так же ловко, как убийцы орудуют отравленными кинжалами.
        - Прости, что я оставил тебя без внимания. Неделя и правда вышла тяжелой. Представляешь, я грохнул дракона. Злобная скотина никак не хотела умирать, пришлось обрушить на неё гору. Расскажи, как прошла твоя неделя?
        Если она и дальше продолжит разыгрывать из себя оскорбленную гордость, то хрен с ней.
        - Хорошо прошла, - всё же ответила она, - Если не считать того, что в городе чуть гражданская война не случилась.
        - Да? - удивился я, - Я что-то пропустил?
        - Вообще-то, - усмехнулась Саша, - Именно ты и стал поводом.
        - В смысле? - я аж замер, не донеся вилку до рта.
        - Ты всю неделю, ничуть не скрываясь, таскал сверхценные ингредиенты. Твоя подруга, - выплюнула она это слово, прямо из горнила ненависти, где куется женская конкуренция, - Любезно просветила о порядках цен. Так что ты теперь очень богатый человек.
        - Погоди, что за гражданская война то?
        - Да так. Просто те вещи, которые ты добывал, очень ценятся среди магов. Когда до них дошло, что именно ты таскаешь, возник нешуточный ажиотаж. Ты в курсе, что мастер Го выходил на поединок?
        - Да ладно.
        - Ага. Скажу честно, я после этого впервые оценила, как мне повезло заниматься у него. Его искусство что-то с чем-то.
        - Ко мне подходили покупатели, но я не думал, что всё настолько серьезно.
        - Более чем серьезно. Твою подругу всю неделю атаковали. Меня тоже. Всех, с кем ты знаком жестко прессовали на тему того, кто ты такой, как к тебе подобраться и как приобрести что-то из имеющегося. А ты ещё масла в огонь подливал, вечно пропадая, а когда заявлялся, посылал всех интересующихся. Если вдруг тебя попытаются убить в ближайшее время, то не удивляйся. Половина мастером тебя теперь жутко ненавидит, а у мастера Го запланировано ещё несколько поединков.
        - Жесть какая-то. Так… А кого надо убить, чтобы эта дичь прекратилась?
        - Никого! Успокойся! - заволновалась Саша, - Это была шутка. Тебя бояться и маловероятно, что рискнут сунуться.
        - Ты так не шути лучше. А то мне слегка отбили чувство юмора вчера.
        - Я слышала. Весь город слышал. Тебя называют легендой.
        - Что ты имеешь ввиду?
        После озвученной информации на еду я смотрел, как на врага. Что-то пропал аппетит. Подумав, решил, что плевать. Проблемы вечно будут, а вот вкусный завтрак пропускать не надо.
        - Так в этом веере называют героев. Тех, кто становится легендой.
        - С чего бы меня так нарекли?
        - Ну как сказать… - Саша нанизала на вилку последний кусок яичницы, медленно поднесла ко рту и также медленно стала жевать. И пока не прожевала, молчала, - На месте вчерашней битвы, о которой знает чуть ли не весь мир, остался кратер в сотню шагов. А силовая волна докатилась даже до сюда. Поэтому мне очень интересно. Что же ты вчера делал такое?! - она всё же не выдержала и дала волю эмоциям.
        - Аа… Да какая-то девочка пришла.
        - Девочка? - опешила Саша.
        - Ага. Убить меня хотела.
        - Девочка - в смысле ребенок?
        - Не знаю я, сколько ей лет! Не смотри так на меня. Она реально чудовище какое-то.
        - Ты её убил?
        - Надеюсь.
        - То есть ты не уверен? - прищурилась Саша.
        - Ага. Если увидишь лысую, босую девочку - беги. И это не шутка. Рви на всех парах как можно дальше. Ты ей не ровня.
        - Высокого же ты обо мне мнения.
        - Моё мнение отражает твои реальные способности. Так что да, не высокого.
        - Ну спасибо. - в очередной раз за утро обиделась Саша.
        - Слушай, она чуть не убила меня. А ты даже из-за стола встать не можешь, когда я против. Так на что дуешься? Лучше расскажи про свою учебу. Чего достигла, какие трудности, какая помощь нужна. Задание сделала, кстати? Определила, за что готова убить?
        - У меня нет таких вещей.
        - Тогда, боюсь, великого бойца из тебя не получится. - покачал я головой, - Если хочешь достигнуть чего-то, тебе нужен сильный смысл.
        - А у тебя он какой?
        Действительно, какой? Вопрос поставил в ступор. Ради чего я так усиленно лезу наверх?
        - Честно? Мне просто это всё нравится.
        - Сеять хаос и разрушения?
        - Побеждать и жить. Делать, что хочу. Стремиться к вершине. Постигать мастерство во всех его гранях.
        - Не похоже на великий смысл.
        - Ты ожидала чего-то крутого, мудрого и пафосного? Всё проще. И ты тоже проще будь. Главное, чтобы это мотивировала тебя рвать жилы каждый день.
        Завтрак кончился, я расплатился и мы пошли на занятия. Но кто-то вознамерился нам помешать.

* * *
        - Ученик Эрнест? - обратился ко мне у входа в тренировочный зал какой-то парень, - Вас вызывает директор.
        Директор - это я так на знакомый манер обозвал должность того, кто сидел выше других в местной иерархии. Что-то типа самого властного мага, который занимался… да без понятия, чем он там занимался. Я его никогда не видел, никак не пересекался и вообще мне было плевать на него. Но видимо какой-то интерес я вызвал.
        - Зачем? - нахмурился я.
        - Когда директор вызывает, - важно ответил парень, - Надо идти, а не задавать вопросы. Я провожу.
        - Ага, ясно. Ну жди тогда.
        Парень стоял, загораживая проход, поэтому я его сдвинул, открыл дверь, пропустил Сашу и сам зашёл следом.
        - Ты чего творишь? - зашептала она. - Это же директор!
        - И что?
        - Ну, зачем так грубо то?
        - Хм… Не в том я настроение, чтобы с кем-либо общаться. Черн вернулся?
        - Нет пока.
        Дверь снова открылась и в зал вошёл Го, вместе с упомянутым учеником.
        - Ты за мной, - глянул он на меня, - Вы двое - заниматься.
        Мастер вышел обратно также стремительно, как и зашёл. Я переглянулся с Сашей, кивнул Черну и отправился за ним. Парень, которого оттолкнул, успел куда-то смыться. Наверняка жаловаться побежал.
        - Меня тут к директору только что вызывали. Не в курсе, с чем это связано и чего ждать?
        - Чего не пошёл? - обернулся Го.
        - Настроение плохое.
        - По тебе видно, - хмыкнул он, - Потерпи с вопросами.
        Тренировочный зал находился недалеко от его покоев, куда мы и направлялись. Го вернулся к разговору, только когда мы зашли в хорошо защищенную комнату. Я видел тысячи рун, что опоясывали пол, стены и потолок. Мастер хорошо потрудился, чтобы сделать неприступную крепость, но зачем такие предосторожности?
        - Ты очень сильно нашумел, - начал он.
        - Последствия? - постарался я собраться и включить деловой режим.
        С каждой минутой и новостью всё больше чувствовалось, что что-то происходит, но что именно - непонятно.
        - А вот это мы и должны решить. Что ты знаешь об истории школы?
        - Только то, что прочитал в книгах.
        - Значит ничего. Ты в курсе, что две тысячи лет назад шла борьба с демоническим веером?
        - В курсе, - бог ветра рассказывал.
        - Если верить хроникам, тогда те, кто сейчас называется мастерами, считались посредственностью. За две тысячи лет, без сильной внешней угрозы, магические искусства деградировали.
        Если он с настолько глобальных вещей начинает, куда же этот разговор приведет?
        - И мне это не нравится, - заявил он.
        - Так… - протянул я, начиная догадываться, - Кого надо свергнуть?
        - Зришь в корень, - оскалился он, - Школа камня не сильно славится относительно других школ. А другие школы бледное подобие того, что было раньше. Я хочу это исправить, хотя бы в рамках одного направления. Мы же можем говорить с тобой откровенно? - прищурился он.
        - Обижаете, мастер.
        - Хорошо. У падения магического искусства есть несколько причин. Первая - отсутствие сильной внешней угрозы. Войны между мирами не служат достаточным поводом. Вторая - все пороки разумных существ. Хотя называть их разумными получается с трудом. Скажи, как человек со стороны, что ты думаешь о порядках, царящих здесь?
        - Медленно, долго, неэффективно. Но если считать главной целью растягивание обучения и отжим денег, то эффективность высокая.
        - Ты прав. За последние триста лет нет новых открытий. Порядок обучения никак не менялся. Всё больше бюрократии. Не скажу, что всё ужасно, есть и хорошее, но если ничего не менять, то…
        - То упадок и полная деградация не за горами.
        - Именно. Главная причина - мастера. Они любят власть, деньги, но не любят вызовы и сражения. Среди старых мастеров не осталось тех, кто готов отправиться на войну и победить. Нет тех, кто ведет исследования и привносит что-то новое. За редким исключением… Но исключения сторонятся тех, кого большинство. Я называю их интриганами.
        - И главный из них - директор?
        - Разумеется. Как бы он иначе попал на самый верх? Раньше надо было быть могучим магом, но сегодня достаточно хитрости, изворотливости и политического чутья.
        - Не то, чтобы я удивлен. Но что именно вы хотите? Не бороться же на их поприще?
        - Нет, - улыбнулся мастер, - Всё проще. Закон силы никто не отменял. Если ты достаточно силен, то можешь взять всё, что угодно.
        - Тогда в чем проблема?
        - Мастера не просто так получили свои звания. Вместе они представляют опасность. Один я не смогу пойти против них.
        - И предлагаете мне присоединиться?
        - Нет. - снова он улыбнулся. В его глазах блестел азарт, - Ты уже помог, хотя сам этого и не понял. Надеюсь, поможешь и дальше.
        Я услышал достаточно, чтобы в моей голове защёлкали шестеренки. Как же просто… Мастер Го - фанатик. В хорошем смысле этого слова. Для него на первом месте магия. Плевать на интриги, плевать на всё наносное.
        Здесь, конечно, я с ним не соглашусь. Точнее как… Такой подход мне импонирует, но хватает ума признавать важность умения манипулировать человеческим коллективом. Или любым другим, где есть разумные существа, неважно какой они расы. Я в этом не силен. Война и сражения мне ближе.
        Но если ты силен, то это позволяет тебе забить на все интриги. Достаточно стать настолько сильным, чтобы другие не посмели рыпаться. Думаю, не сильно ошибусь, если предположу, как развивалась жизнь мастера. Он пахал ради своего могущества, но достигнув определенного уровня столкнулся с несовершенством системы и препятствиями от коллег.
        В чем же заключались препятствия? Ещё одно допущение - на высоких уровнях решают не одиночки, а слаженные, правильно подобранные команды профессионалов. Если ты крут и сделал одно открытие, то это не так хорошо, как если десяток профи сделают за тоже время десяток открытий. Пример грубый, но отражающий то, что не нравится мастеру.
        Нужна команда. Для команды нужны ресурсы, власть и имя, банально для того, чтобы забирать лучших учеников себе, чтобы учить их по своим схемам, воспитывая своих людей. А мастера, как мне кажется, в этом вопросе обделяли. Нет, у него хватает учеников, но это скорее гадкие утята. Черн из нищей семьи. Он талантлив, но мастеру Го достался, только потому что у других обучение оплатить не смог бы. В чем, кстати, парню повезло, но будь он из знатной семьи, его бы наверняка увели более именитые мастера.
        То на то и приходится, что мастер не может развернуться на полную, так, как бы ему это хотелось. Ну да ладно, его мотивы это дело второе. Гораздо интереснее решение проблемы.
        Ингредиенты. Я, притащив то, что достать трудно, всколыхнул всех. Ещё и на мастера Го перевел стрелки, дав всем понять, кому именно уходят «излишки». А то и вовсе, не излишки, а всё самое интересное. Замечу, что ингредиенты способы усилить его, как мага. А это прямая заявка на то, чтобы резко вырасти в силе и кто знает, к чему это приведет.
        - Мастер, - сказал я, прогоняя все факты у себя в голове, - Что именно надо достать для вашего усиления? Какую линию поведения мне надо вести, чтобы и дальше колыхать это болото? И кто наши враги, с кем надо разобраться?
        Вопрос, участвовать или нет, я даже не обдумывал. Конечно участвовать! Во-первых, чем сильнее мой мастер, тем и мне лучше. Во-вторых, это же уникальная возможность поучаствовать в школьной революции! Ещё одна грань жизни, которую удастся прожить. Я настолько проникся этой идеей, что был готов отправиться прямо сейчас.
        - А вот это, мой ученик, - довольно кивнул он, найдя во мне понимание, - Мы с тобой сейчас детально и обсудим.
        Глава 17. Продвинутое изучение магии
        План по захвату власти в отдельно взятой школе не отличался оригинальностью. Если по-простому, то в ближайшее время что мне, что мастеру Го, придется как следует поработать над собственной силой и репутацией.
        Финальную стадию начинать прямо сейчас рано, поэтому мне пришлось отправиться к директору и пообщаться с этим милым старичком, который приблизительно через сорок три секунды общения вызвал жгучее желание снести ему голову. Сама же беседа длилась около десяти минут. Мне ничего не сказали по поводу того, что я проигнорировал посыльного. Расспросили о том, кто я и откуда. Предложили перейти учиться к более именитому мастеру и узнали, на каких условиях можно получить некоторые ингредиенты и принимаю ли я заказы.
        Сказал, что принимаю. Условия - очень дорого. Заказать можно где-то через месяц, сами понимаете, такие экспедиции дело очень сложное.
        У меня пытались узнать, действую ли я один или у меня команда. Вежливо ответил, что у каждого свои секреты, а в таком деле много паранойи не бывает. Директор понимающе покивал, совсем не фоня раздражением.
        Если не понимать подоплёку разговора, то можно счесть, что директор - милый добрый дедушка, эдакая версия Дамблдора, только низкого роста, с большим пузом и отпечатком греха чревоугодия на втором подбородке. Согласие на поставку редких ингредиентов я дал не просто так. Есть надежда, что из-за инерции мышления никто не подумает, что я и правда могу таскать нужное почти в любых количествах, хоть каждый день. С точки зрения местных это невозможно. Обычно собирают профессиональные команды, да и то, зачастую это настолько сложные задачи, что за них никто не берется, даже несмотря на выгоду. Или берутся, но очень редко, а миров то много, кто захочет выкупить заказ всегда найдется. Нормальная практика, если какому-то мастеру очень нужно что-то, то он сам собирает экспедицию и либо с ней отправляется, либо они одни идут.
        Как по мне, в этом слабость местных магов. Они раскачивают одно направление, а у меня их несколько. Уникальный набор навыков, поднятые до высокого значения характеристики и вуаля, я способен пройти там, где другие сломаются. Чего стоит только мир лавы, где добывают столь ценные цветы. Нужно пару магов со специализацией огня и лавы. А лучше четверо, чтобы они сменяли друг друга. Нужен запас воздуха или артефакты, которые будут чистить то раскаленное нечто, чем дышать невозможно. Нужна очень хорошая защита, которая нивелирует адскую температуру, нужны бойцы, чтобы отбиваться от местных тварей. Короче, нужно слишком многое, чтобы там свободно пройти. А ведь есть ещё фактор времени. Там, где я пролетаю за минуту, магам придется топать ножками чуть ли не по лаве, а где-то прямо по ней.
        Наверняка есть те, кто умеет летать и наверняка найдутся уникумы, которые тоже в одиночку пройдут, но вот именно. Они уникумы и попробуй их ещё найми таскать себе ценности.
        Если надежда, что на этот месяц директор не будет предпринимать резких шагов. Что нам и надо. Чем меньше палок в колеса, тем лучше.

* * *
        Помещение, которое я арендовал, представляло собой небольшое пространство, где-то квадратов не пятьдесят. Завод здесь не построишь, но кое-что сделать можно.
        - Зачем ты нас сюда привел? - поинтересовалась Саша. Черн стоял рядом с ней и внимательно смотрел на меня.
        - Хочу показать вам одну разработку, которую надо доработать. У меня, если честно, не хватает времени всерьез ею заняться, вот я и подумал, может вас заинтересует?
        - Что за разработка?
        - Смотрите.
        Я создал примитивный печатный станок. На это ушло пару секунд, механизм то отлажен и надо было воспроизвести старые наработки. Достав бумагу и чернила, показал, как это работает.
        - Называется этот процесс оптимизация труда и повышение качества итогового продукта.
        Два мага уставились на свежеотпечатанный лист бумаги, по которому шли ровные ряды букв.
        - А мы тут причем? - хмурилась Саша.
        - Ты хочешь изготавливать книги? - заинтересовался Черн.
        - Да, хочу. Можете присоединиться. Технологию я вам объясню, но её надо серьезно доработать. Смотри сюда, - ткнул я пальцем в буквы, - Это называется трафарет. Вместо того, чтобы рукой весь текст выводить, мы делаем готовый шаблон, промазываем чернилами и вуаля. За короткое время можно создать сколько угодно одинаковых листов. Если сделать трафарет на каждую страницу, то можно печатать книги в большом количестве, затрачивая гораздо меньше времени и усилий, чем если бы это делали от руки.
        - Но зачем? Чем плохи книги, написанные от руки? - не понял Черн.
        - А чем они хороши? Книг мало, они плохого качества, экземпляры в ограниченном количестве. Целый отдел трудится непрерывно, переписывая самые старые, но как по мне, они не справляются.
        Я специально в этот отдел пробрался под невидимостью, чтобы узнать, что и как.
        - Если мы наладим процесс производства книг, то это улучшит жизнь всех. Ну и поможет нам заработать. Но вас я не только поэтому позвал. Эта задача - интересный вызов для любого мага, на примере которого можно поучиться создавать что-то новое и полезное. Я вас не принуждаю, но если кто-то захочется взяться за это… Бюджет на закупки я выделю. Надо будет найти нормальную бумагу или научиться самим её изготавливать. Чернила тоже. Одни не справимся, нужно будет нанимать помощников. Кстати, Черн, твои родичи захотят присоединиться? Если им нужна работа за зарплату, то я не против. Или можно студентов нанять. Думаю, желающие найдутся.
        - Мне надо подумать, - ответил Черн.
        - Хорошо. Тогда спрашивай, когда вопросы появятся.
        Ребят я сюда привел по одной простой причине. У меня в ближайшие недели точно времени не будет. График жесткий намечается.

* * *
        На чем строится сила классического мага?
        Это мана, как запас сил, который расходуется на любое колдунство и манипуляции проявлениями стихий, такими как камень, воздух или пламя. В мане важен объем, если он низкий, на что-то серьезное тебя не хватит. Ещё важна скорость восполнения. Если ты быстро сдуваешься и долго восстанавливаешься, то всё твое развитие будет продвигаться медленно, а значит более шустрые коллеги обгонят.
        Ещё это аура, как дополнительный орган, с помощью которого маг также может сражаться и познавать любые проявления окружающего мира. Аспектов, которые важны в ауре, также хватает. Её плотность, объем, площадь покрытия, проводимость и так далее. Развивается она в том числе за счет насыщения маной, так что первый пункт важен вдвойне.
        Дальше идет образованность или знание рун и правил построения заклинаний. Руны можно назвать основным магическим языком, суть которого в том, чтобы усиливать обычное проявление стихий. Иначе говоря, усилием воли я могу заставить камень двигаться и это будет магией. Но также я могу наложить на камень ряд рун и превратить его в смертоносную гранату.
        Последнее, что стоит выделить - это личность мага. Его сила воли, дисциплинированность, обучаемость, целеустремленность и всё то прочее, что одного разумного приводит к возвышению, если он развил в себе выдающиеся качества, или к падению, если он ленился и ничего не развивал.
        Это не весь список, но остальное относилось ко внешней части. Артефакты, союзники, связи, ученики. Всё это тоже влияет на могущество мага. Некоторые битвы можно выиграть за счет слов и не доводить до драки. Тоже отдельное искусство, отчасти напоминающее магию. К сожалению, в нем я слабее, чем в бою.
        Все пункты объединяет опыт. Опыт разным может быть. Опыт в созидание, в изобретение ловушек или боевых столкновениях.
        Хочешь стать магом, бери список и развивай каждый из пунктов. Хочешь стать сильным магом - будь добр поднять всё это до выдающихся значений. Хочешь стать великим магом - тогда изволь обогнать всех остальных, став лучшим.
        Чтобы стать лучшим, во-первых, нужно впахивать, как проклятый. Во-вторых, тебе нужна хорошая школа и учителя, чтобы помочь быстрее пройти этот путь и не зайти в тупик. В третьих, тебе нужны деньги и связи, чтобы достать редкие зелья, которые помогут развить главные качества мага.
        Из всего этого выбор, как обучать меня и чем заниматься следующую неделю, был очевиден. В некотором роде.
        Пока я пропадал у мастера искусств, Го строил планы и готовился. Я натаскал довольно много ценных ингредиентов. Часть отошло мастеру искусств, часть Го забрал себе, на наши совместные нужны. В том числе на других учеников, Сашу и Черна. Я договорился с ним, что они тоже перейдут на ускоренную программу развития. Остальная часть, которая не такая уж и маленькая, отправилась на продажу. Кроме самых ценных ингредиентов. Они и самим пригодятся.
        В мире, где концентрация магов зашкаливающая, товар разошёлся, как горячие пирожки. Но деньги не остались лежать, а были тут же пущены в оборот. В смысле Го закупил всё то, что нужно для максимально эффективной и ускоренной прокачки.
        Утро теперь у нас троих начиналось с приёма зелий, которые работали сразу на всё. Очищали тела, как физическое, так и энергетическое. Восстанавливали быстрее ману, что лично для меня было не особо важно, но тут Го меня поправил, заявив, что вообще-то объем и скорость восстановления можно прокачивать и искателям тоже. Я если честно, как-то этот факт выпустил из головы и отругал себя за это. Так что в моё расписание вошли и практики на развитие маны. Зелья для ауры, концентрации, улучшение памяти, сверхнасыщенная еда, позволяющая магу лучше себя чувствовать и справляться с нагрузками. В общем, фул комплект, который могли себе позволить далеко не все аристократы. Тем более на постоянной основе.
        После приёма зелий начиналась общая тренировка, на которой присутствовал сам мастер. Утром всегда начинали с ауры. Два часа на ауру, два часа на заклинания, где Го показывал нам основы и выдавал столько информации, что голова пухла. На самом деле этот урок делился на две части. Блок инфы для ребят и блок инфы для меня. Я поглощал гораздо больше, поэтому мастер говорил очень быстро, по делу, сопровождая это магическими демонстрациями.
        Я поглощал, поглощал, поглощал, а потом запускал моделирование, где разбирал всё на атомы и встраивал в свою модель боя. Потом снова поглощал и так по кругу.
        Дальше начиналось самое вкусное. Все вместе мы шли на полигон, где нахрен рушилась вся конспирология и мы сеяли смерть и хаос… Ладно, шучу. Ничего не сеяли. Делали то, что и все остальные, кто ходил на полигон. Отрабатывали полученные знания. Разве что никто из других магов не находился здесь по восемь часов в сутки.
        Спарринги тоже были. Мастер выходил против нас всех и раз за разом доказывал своё право обучать, безжалостно доминируя. Я думал, что крут? Нет, вот мастер Го реально крут. Чтобы я не делал, он всегда оставался впереди. Я даже не смог оценить пределов его силы. Возможно, задействуй я все свои возможности, а не только стихию земли, бой вышел бы иной, но что-то не уверен. Всё же он не зря считается настоящим мастером.
        Были спарринги и против других учеников. Саша и Черн тоже сражались, вызывая народ со второго потока. Я иногда подходил к девушке и давал ей советы, как размазать ту или иную высокомерную сволочь. А должен отметить, что мы привлекли внимание и это было отнюдь не любовь. Мне то плевать, а вот Саше и Черну доставалось.
        Неделя закончилась тем, что кое-какую репутацию мы себе создали. Нас стали бояться, на наши бои ходили смотреть и конспектировали. Я не раз слышал, как ученики шепчутся на тему того, почему они не занимаются у мастера Го. Если у него такие отмороженные ученики, то это, безусловно, великий мастер.
        План по созданию репутации продвигался вперед. Осталось дождаться, когда нас за это начнут жестко прессовать, ну и… Ответить ещё более жестко.
        Ничто не может продолжаться вечно. Интенсивный режим выдержал только я. Саша чуть лучше справилась, а вот Черн конкретно так сдал, став похож на привидение. Не смотря на усиленное питание, он побледнел, осунулся и сбросил пару килограмм. Поэтому, я отправлюсь к мастеру искусств, а они сбавят темп и передохнут, осмыслят то, что получили.

* * *
        Ударный объем информации, который передал мне Го, потребовал решения и других задач. Снова я погрузился в чертоги разума. Та система, которую начал выстраивать, раз за разом давала сбой и работала не так эффективно, как хотелось бы.
        Я вывел графическое отображение того, что происходило в голове и присвистнул. Если на криво работающую систему подать слабый поток, то она выдержит. А если поток усилить… То в слабых местах случится затор и чтобы избежать парализации умственной деятельности, многие функции отключатся. Что и произошло. Анализ почти перестал работать. Слишком много событий со мной происходило, слишком много того, что требовало детального изучения.
        Слегка приуныв, взялся за дело и принялся разбираться. Быстро столкнулся с одной неразрешимой проблемой. В мире магии существует несколько тысяч рун. Возможных комбинаций этих рун - бесконечное количество.
        Каждую руну можно воплотить и бесконечно медитировать над ней, постигая всё новые и новые смыслы. Если проводить аналогии, то с любым словом из любого языка тоже самое. Взять, к примеру, слово любовь. В него можно вложить сотни смыслов и образов. В зависимости от контекста и интонаций, это слово может передать совсем разное. Как нежное и прекрасное, так и язвительное и пренебрежительное.
        Проблема в том, что на постижение каждой руны нужно время. Много времени. Хотя бы час посидеть в реальном времени сильно продвигает понимание. Даёт ответ на вопрос, какое место руна занимает в общем магическом языке, где её уместно использовать.
        Тысячи рун, на каждую хотя бы час и в итоге получаем бесконечное количество дней, которые надо посвятить практике и этот вопрос никак не решить с помощью моделирования.
        Но я всё равно занимался. Час не выделить при всём желание, но тратить по десять минут в день, перед сном, на одну руну - вполне мог. Десять минут на одну или сто минут на десяток. Это время я отнимал от сна, благо мне нужно меньше отдыха для полного восстановления.
        Спасало то, что медитация не единственный способ постижения. Про руны можно прочитать в книгах, получить совет у мастера и с помощью такого рода передачи информации заранее узнать, что к чему. Но это хуже, конечно же. Тут как с сексом. Тебе могут рассказать, что такое секс, но если хочешь разобраться, то лучше сам попробуй им заняться, а не слушай пересказы. Нужен именно чувственный опыт.
        Я начал систематизацию с основных рун. Потом сплетал из них связи классических заклинаний. Тоже на них медитировал, постигая взаимосвязи. Всё познанное отправлялось в копилку «проверенных» знаний. К сожалению, накопилось там сейчас не много и требовало дальнейших изучений. Другая копилка, «непроверенных» знаний, была гораздо обширнее и вызывала у меня дрожь, когда я на неё смотрел.
        Чтобы не запутать мозг, я ввел эти разграничения. Проверено, не проверено, частично проверенно или требует срочной проверки.
        Постижение было неотъемлемой, максимально полезной с точки зрения конечного результата практикой. Шутка ли, сила моих заклинаний за эту неделю выросла где-то на тридцать процентов, а траты на них сократились процентов на десять. Что будет через год, не могу представить, воображения не хватает.
        Правда, чтобы добиться такого результата, я занимался постижением под максимальным ускорением, заодно и его тренируя. Поэтому сто минут сокращались до приемлемых значений, которые я вполне мог выделить.
        В последний день недели, когда засыпал, меня посетила другая идея, от которой я аж подскочил.
        А почему я, черт возьми, не изучаю системные умения с помощью познания?!
        Как подскочил, так и рухнул обратно. Где же на это всё найти время то.
        Глава 18. Соперники
        Звон разносился по округе, заставлял вибрировать внутренности. Я спустился на главную площадь школы искусств, недалеко от мастера. Но, если честно, хотелось свалить отсюда подальше, слишком уж неприятные воспоминания. Связанные отнюдь не с мастером. Да и вопросы появлялись. Не хорошие.
        Что. Она. Здесь. Делает?!
        Лысая девушка размахнулась и врезала по металлической колонне. Та завибрировала, издавая этот противный звон, заметный за многие сотни метров. Маньячка заметила меня, дернулась, полыхнула жаждой убийства, но одного взгляда мастера хватило, чтобы она вернулась к избиению столба.
        - У воина, идущего путем искусства, должна быть достойная цель. - начал он разговор, не оборачиваясь, когда я подошёл к нему и встал рядом. - Моя цель проста и понятна. Я хочу воспитать такого воина, кто сможет победить любого противника одним ударом.
        - В моем мире есть легенда, что достигший этого, облысеет. - слова вырвались раньше, чем я обдумал их уместность. Слишком уж оказалось выбивающим присутствие здесь маньячки.
        - Тогда моя новая ученица подобралась к этому ближе, чем мы, - усмехнулся мастер. - В твоем мире есть те, кто освоил данное искусство?
        - Я о таких лично не знаю. Не думаю, что они живут в нынешние времена.
        - А раньше жили. В детстве, когда я ещё был маленьким, мама рассказывала истории о великих магах, способных одним ударом сметать горы.
        Ничего себе. У него были родители? Как неожиданно. Я то думал мастер родился в чреве войны.
        - Я хочу воспитать того, кто воплотит легенды прошлого, а ещё лучше - превзойдет их. Что думаешь о такой цели?
        - Цель как цель. Не самая плохая.
        - Да. - кивнул он важно, - Тебе надо полюбить её, ведь именно этому я буду учить тебя и новую ученицу. Мастерству убийства одним ударом.
        - Убийства или победы?
        - Хороший вопрос. Философский. Чтобы не осталось недопонимания, уточню: мастерству уничтожения любых препятствий и врагов одним ударом. Можешь считать это моей блажью. Тем более, это так и есть.
        - Ну, я согласен. Если моё согласие требуется.
        - Не требуется, - отмахнулся он, как от чего-то незначительного, - Ты уже стал моим учеником и права отказаться у тебя нет. Чтобы было интереснее, я не против, если она тебя убьет. - на этих словах лысая замерла, но потом снова продолжила колошматить столб. - Но не сейчас. Как и обещал, заниматься мы будем три месяца, две недели из которых уже прошли. После я вас обоих отпущу и если вернется кто-то один, то не сильно расстроюсь.
        - А вы сами достигли своей цели? Научились побеждать одним ударом?
        - Нет, - ответил с грустью мастер, - Когда-то я смог победить младшего демона тремя ударами. Выше этого подняться не получилось. Как и всем моим ученикам.
        - Думаете, у кого-то из нас получится?
        - Может да, может нет. Как узнать, если не проверить? В любом случае я буду пытаться, пока бьется моё сердце.
        Сказано это было просто, без пафоса, также естественно, как синева в небесах. Ещё один фанатик. Сколько же ему лет? Четыреста? Пятьсот? Интересно, это закономерный выверт сознания, когда при долгой жизни выдумываешь себе безумные цели, чтобы не заскучать?
        Один удар? Нет, звучит круто. Побеждать одним ударом я не откажусь. Как представлю, что завалю бога, так сразу хочется приступить изучать это мастерство. Но опыт говорит, что не всегда это возможно. Впрочем, нужно ли слушать опыт, в данном вопросе ограничивающий меня? Что, если это в принципе возможно и нужно всего лишь потренироваться?
        В любом случае, мастер создал интересную ситуацию. Он взял в ученицы психопатку, которая пылает с трудом сдерживаемой тягой прикончить меня. Она и до этого была до одури сильна, а после обучения… Если она окажется более обучаема, чем я… Если будет прогрессировать быстрее, то точно прикончит меня. Этого нельзя допустить. А значит придется вкалывать ещё усерднее.
        - Приступим? - сказал я, собираясь по сусекам всю решимость.
        - О, да. Приступим, - оскалился мастер, полыхнув предвкушением.

* * *
        Приступили совсем не с того, чего я ожидал.
        - Один удар это, конечно же, хорошо, - говорил мастер, ведя меня за новой порцией зелий, - Но путь к этому лежит через различные аспекты. Эту неделю посвятишь развитию чувств.
        - Чувств восприятия?
        - Да. Слуха, чувства опасности, аурного восприятия. Держи, я тут для тебя специально подготовил, - достал он из кармана на вид самую обычную повязку.
        Если бы, конечно, обычные повязки ткали из живой тьмы.
        - Она не опасна?
        - Нет. Заклинание из школы тьмы. Знакомый маг сделал. Через неделю само распадется.
        - Мне с ним неделю ходить?
        - Тебя что-то смущает, ученик? - толкнул он дверь, впуская меня в лабораторию.
        - Никак нет.
        - Правильный ответ. Надевай, чего ждешь.
        - Сначала предпочту выпить зелья.
        - Предосторожность похвальна, - серьезно кивнул он, - А вот спорить с мастером чревато. Надевай.
        Сказано было так, что у меня и сомнений не возникло воспротивиться.
        Я надел повязку. Та обожгла холодом, но это ощущение тут же исчезло. Сразу стало как-то неуютно. Но маг я или кто? Прислушался к земле, металлу, воздуху, окружающим меня, выпустил ауру и вполне смог ориентироваться.
        - Попробуй определить, за что отвечают зелья. Заведи себе привычку проверять аурой всё, что пробуешь и всё, что входит в тебя. Даже воздух. Особенно воздух. Есть подлые маги, которые зашлют тебе яд, ты и не заметишь.
        - Часть мне знакома, - тут же ответил я, - Укрепляющие, снова кровь дракона.
        - Остальные?
        - Не знаю.
        - Как низко твоё познание мира, - разочарованно вздохнул мастер. - Пей. Можешь в любой последовательности. Если в прошлый раз не сдох, то и сейчас выдержишь.
        - Лысая тоже пить зелья будет?
        Не хотелось бы, чтобы враг усиливался за мой счет.
        - Нет. Её тело и так развито выше доступного максимума. Тот, кто сделал это с ней - гений.
        - Или бог.
        - Может и так. Но и боги бывают разные. К тому же, было бы нечестно усиливать её за твой счет, - повторил он мои мысли, чем заставил напрячься и отключить внутренний диалог, - Не переживай. Если будет нужно, тоже отправлю её за ингредиентами. Уверен, она справится. Пей уже, хватит тянуть.
        Всего пять пузырьков. Я выпил один за другим, чувствуя, как по телу пробегает ядерный заряд с нотками свежего пепла, привкуса холодного металла и квинтэссенцией смузи. Бодрит то как.
        - А теперь заниматься! - крикнул мастер, чем чуть не оглушил.
        Внезапно я понял, что мой слух усилился. До ушей донесся звук бьющегося сердца. Моего сердца. А потом и сердца мастера. Дыхание, работа легких, движение крови в венах. Не подав виду, что словил шок и едва могу ориентироваться в пространстве, поглощенный сотней новых ощущений, взял себя в руки и направился за весело насвистывающим мастером. Его свист резал мне перепонки, но хрен я покажу ему, что мне плохо и больно.
        Надо просто привыкнуть к новому. Вот и всё.

* * *
        От лысой пахло… ничем. При интенсивности её занятий я ждал, что будет пованивать потом. Как и от всех учеников, которые находились на территории школы, разве что пожалуй кроме старших учеников. Те владели телом настолько, что не источали лишних запахов, которые могли их выдать. Необычное открытые.
        Двигаясь с повязкой и с усиленными чувствами, я делал открытия одно за другим, не подозревая, в каком мире живу.
        Меня привели на полосу препятствий. Давление, которое в первый раз меня размазало, сейчас воспринималось, как легкое неудобство. Так было, пока мастер не поставил уровень повыше. Снова тяжесть, снова трудно дышать.
        Маньячку поставили рядом. Бегать мы будем с ней вместе.
        - Я тебя убью, - сказала она тихо. Её шепот резанул по ушам, заставил поморщиться.
        Всё же она человек или около того. Чувствую, как бьется сердце, гораздо быстрее, чем у обычного разумного. Чувствую, как много в ней силы. Удивительно. У неё уровень меньше сотни, а значит это не только за счет характеристик.
        - Лысая башка, дай пирожка, - ляпнул я. - У тебя имя то хоть есть? А то неудобно в голове у себя называть тебя маньячкой и психопаткой.
        - У возмездия нет имени. - прошипела она.
        - А ты возмездие?
        - Я та, что убьет тебя. Больше тебе знать не нужно, - ответило это чудо с толикой пафоса.
        - Узнаю пламенные речи белых магов. Тебя они же послали, да? Или сами пернатые?
        Лысая дернулась, собираясь наброситься на меня, но мастер шикнул и та замерла. Не потому что остановилась. Потому что её сковало. Крут мастер, тоже так хочу.
        - Хватит болтать. Начинайте тренировку. Можете делать, что угодно, но убивать друг друга запрещено.
        Лысую отпустило и она встряхнулась, зло скалясь. Я не видел этого, но чувствовал.
        - Если у тебя имени нет, хочешь придумаем? Можно выбрать что-то девчачье. Алёна там. Ну или Наташа, Света, Оля… Хотя Света тебе не подойдет. Тавтология выйдет. Света - воительница света. Или ты не воительница, а всего лишь убийца?
        - Начали! - рявкнул мастер.
        Ноги сами понесли на полосу препятствий. Только далеко убежать не сумел. Лысая пронеслась мимо, толкнула плечом и отправила меня в полёт. С перегруженной нервной системой, слыша, чувствуя и ощущая слишком много, я не успел среагировать. Зато успел уйти в перекат, выпрыгнуть и продолжить бег.
        Девчонка перепрыгнула стену, упала на песок и провалилась по пояс. А ты как хотела. В случае тех, чьи физические возможности находятся на запредельном уровне, классические магические приемы не работают. Маги земли любят открывать всякие ямы под ногами, ещё и сюрпризы там устраивать. Действенный и эффективный приём, но только против того, кто не успеет среагировать. Яма ведь не открывается мгновенно. Ей нужно время. У сильного мага это займет секунду, но что такое секунда для воина, который растягивает время в десяток раз? Он успеет отойти и снести магу голову.
        Другое дело, если ловушку не видно и она подготовлена заранее. Пока лысая, полыхая довольством, что толкнула меня, бежала вперед, она забыла уследить, куда прыгает. Ну и провалилась. Пришлось постараться, чтобы поменять структуру песка и проделать это незаметно, но я смог.
        Месть очень сладкая штука.
        - Отдыхаешь? - приземлился я рядом с ней.
        Она взорвала землю, выпрыгнула наружу и встала напротив.
        - Сколько ненависти, - покачал я головой, - Истинная последовательница белого света.
        - Не смей упоминать о свете или я вырву тебе язык! - подошла она вплотную.
        - А что, свет какой-то уникальный? - ухмыльнулся я, - Разве он не всего лишь очередная фракция, которая беспринципно борется за власть и ресурсы?
        Она попыталась сделать, что обещала. Рука, словно змея, метнулась к моему рту. Я блокировал этот удар, но другая рука метнулась следом.
        Чем это закончится узнать не успели. Навалилась такая тяжесть, что мы оба рухнули на землю, не в силах вздохнуть.
        - Как не хорошо, - донесся голос мастера, - Если так хочется драться, то вперед. Но вы должен бежать по полосе, а не стоять. Уяснили?
        Придавив ещё сильнее, для наглядности, он отпустил нас. Лысая вскочила первой и побежала. О чем бы они с мастером не общались, чтобы он ей не демонстрировал, эта психопатка была готова его слушаться.
        Догнать я её смог только ко второму кругу, когда научился пользоваться обостренными чувствами. Воспринимать сразу всё не получалось. Пришлось разграничивать и тренировать каждое отдельное чувство. Догнал я её на ощущениях ветра и земли. Самое простое для меня. Всегда «видишь» куда ступать и где твой противник. Но другие чувства задвинуты, а это не есть гуд.
        Когда догнал, мы обменялись ударами. Она попыталась столкнуть меня, но я увернулся и девчонка пролетела мимо, врезавшись в столб. Тут же вернулась и в этот раз уже я полетел. Так пробежали ещё круг, но тут пришла мысль, что не дело это забрасывать другие чувства и я убрал всё, кроме слуха. От чего превратился в слепого котёнка.
        Мастер по поводу того, что я замедлился, ничего не сказал. Как-то он прекрасно понимал, что именно я делаю и на какие чувства ориентируюсь. Слишком много знает. Это вызывало опасения и зависть. Как такому научиться?
        Три круга потребовалось, чтобы догнать лысую и держаться с ней вровень. Ну как догнать… Она обошла меня на два круга, а потом мы побежали вместе. Я ориентировался по малейшим колебаниям и девушка мне в этом помогала. Её бьющееся сердце служило маяком.
        В какой-то момент, когда мы достаточно освоились с новыми условиями, подключились старшие ученики. Ох уж то самое чувство, когда слышишь свист рассекаемого воздуха, а следом тебе в спину прилетает камень. Да с такой силой, что сбрасывает со столба или того места, где находишься.
        Лысой не откажешь в коварстве. Она первая догадалась отражать снаряды так, чтобы они летели в меня. Я в долгу не остался и следующие круги мы двигались под плотным обстрелом.
        Словно этого было мало, мастер приказал усилить прессинг. Ученики рассредоточились вдоль полосы и стали атаковать нас аурными атаками. Это посерьезнее камней. Можно было и на десяток метров отлететь.
        Трогать учеников нам запрещалось. Требовалось только одно. Двигаться как можно быстрее из одного конца полигона в другой.
        Сильный стресс переломает того, кто не готов. Но если ты и так уже закалён, то он закалит тебя ещё сильнее. К концу дня я свободно бегал по всей полосе, не чувствуя повышенной тяжести, уворачивался от любых снарядов, предугадывал атаки и ощущал себя, как рыба в воде. Отдельное удовольствие доставляло то, что девчонка отставала. Гораздо раньше выдохлась, чаще пропускала удары и под конец дня сильно сбавила темп, перестав сначала меня обгонять, а потом и вовсе остановилась.
        Это грело мою душу и уверенность в том, кто именно выйдет победителем, когда мы с ней схлестнемся.
        Нам дали отдохнуть только к вечеру. Накормили, напоили, позволили чуть оклематься и погнали на площадку. Старшие ученики разделились на две группы и принялись нас обрабатывать. Все разом. Никаких поединков один на один.
        Я это воспринял, как игру в шахматы. Благодаря интуиции я мог предугадать, кто и когда ударит. Но ученики, не будучи дураками, быстро догадались, что я делаю и стали бить с учётом этого знания. Они легко управляли своими намерениями и плели такое количество вероятностей, что интуиция сбоила и отказывалась работать. Как только она подстраивалась, они усложняли тактику и снова сводили её работу на нет.
        Аналогично с любыми другими чувствами. Ветер? Ха. Ученики за счет ауры брали окружающее пространство под полный контроль и не создавали колебания воздуха. Мне пришлось сильно напрягаться, чтобы почувствовать хоть что-то и получилось это далеко не сразу. Чувство земли? Тоже самое. Они двигались, словно невесомые. Биение сердца и другие чувства? Аналогично заглушали любые звуки. Мне буквально пришлось вывернуть всего себя, чтобы научиться держаться против них, да и то, половину ударов я пропускал.
        Когда мучения закончились, мастер не дал отдыхать. Он увёл меня в закрытый зал, оставив девушку на улице.
        - Надеюсь, до тебя дошло, что твои способности сильно ограничены. - начал он разговор, когда мы отдалились.
        - Дайте время и я научусь. - ответ прозвучал сухо и раздраженно.
        Сегодня я познал новые грани боли. Тело ещё ладно, нормально реагировало на истязания, а вот что-то внутри, то ли голова, то или ещё что, болели от перегрузки систем восприятия. Я воспринимал слишком много и интенсивно, напрягая то, что раньше работало не столь активно.
        - Развивать по отдельности органы чувств дело полезное. Этим ты сам займешься. Чувствам посвятим эту неделю и хватит, к более серьезным вещам перейдем. А сейчас… Я покажу тебе настоящую силу.
        - Аурные удары?
        - Ага, - буднично кивнул он.
        Может и не кивнул, но воображение дорисовало именно эту картинку.
        - Готов? - спросил он, когда оказались в зале, - Аура у тебя есть. Осталось научиться правильно её использовать. Просто насытить отдельный орган не работает. Хотя, если ты уплотнишь ауру и пропитаешь ею кожу, то ранить тебя станет затруднительнее. Если это не будет воин, владеющий аурой лучше тебя. - усмехнулся он, - Тебе будет проще разобраться, если представить ауру, как холст или глину, из которой можно слепить, что угодно. Весь секрет - в вибрации и уплотнении. Раскрой ауру, постарайся прощупать, что я делаю, запомнить и повторить. Начали.
        Мастер показал простой вариант удара. Аура уплотняется в теле до максимума, разгоняется, от чего начинает вибрировать с ускорением, а потом это посылается через всё тело в кулак и дальше. В итоге весь разгон уходит куда-то во вне.
        Вроде просто, но попробуй так повторить.
        - Здесь важно всё, - говорил он, пока я пытался воспроизвести, - Плотность, количество ауры, твой контроль, сила, скорость и амплитуда вибрации, как ты направляешь, насколько тело к этому готово, как бьешь телом и как выпускаешь. Давай, повтори уже, да я тебе другие приёмы покажу.
        Повтори… Легко сказать. Я и так хреново себя чувствую, а тут надо ещё что-то воспроизвести новое. Но ничего, не мне жаловаться. Справлюсь, как-нибудь.

* * *
        Та, кто считала себя Возмездием, неотвратимой карой света, устало опустилась на землю, где и затихла. Сил не было, чтобы гордо остаться стоять. Да и нет у неё права говорить о гордости. Не после того, как она согласилась подчиняться, выбрав рабство вместо смерти.
        Нахождение рядом Врага лишало душевного спокойствия. Возмездие должна была убить его, но с неё взяли слово, что в ближайшие три месяца она откажется от этого.
        Слово, данное не благословенному ангелу, а обычному человеку, не считалось чем-то важным, но этот мастер легко мог обеспечить выполнение договора. Возмездие редко встречала тех, кто сильнее её. Тем более сильнее настолько, чтобы легко подавлять и лишать любой возможности исполнить свою миссию.
        Поэтому девушка подчинялась, выжидая удобного момента. Хотя, видит свет, смотреть на Врага тяжело. Она постоянно за ним наблюдала. Изучала, запоминала, анализировала, искала слабые места. Один раз он выжил после боя с ней, а значит не так слаб, чтобы она позволила себе расслабиться. В первые же дни совместного обучения, которое иначе, как изощренной пыткой назвать нельзя, Возмездие признала, что этот маг обучается быстрее, чем она. Если так и дальше пойдет, то выполнение миссии под угрозой. Надо с этим что-то делать, но девушка не знала что.
        Постепенно она втянулась в тренировки и выкладывалась на полную, желая превзойти Врага, но тот держал темп. Слишком быстро прогрессирует. Опасный Враг. Свет правильно сделал, что приказал его уничтожить.
        Эта мысль заставила замереть. Если она признала, что он опасен и свет хочет его уничтожить… То почему? Неужели он может представлять угрозу для дела света?
        Нет, это было невозможно. Свет бесконечен. Этот маг, каким бы талантливым он не был, всего лишь вошь под ногами пути света. Она сотрет его, уничтожит и никто не вспомнит имени мага.
        Пусть смеется, пусть учится, всё это бессмысленно. Рано или поздно, Возмездие закончит начатое.
        - Ты чего такая хмурая? - сел Враг рядом.
        Шёл третий день совместных тренировок. Этот парень легко с ней заговаривал, но Возмездие не отвечала ему. Зачем говорить с тем, кто скоро умрет?
        - Я всё думаю, какое тебе имя дать. У тебя есть предложения по этому поводу?
        Опять он за своё, - скрипнула зубами девушка. Имя - это великий дар, который ей обещали высшие. Когда она искупит свои грехи, то получит имя и её не забудут. После смерти она вернется в свет, избежит тьмы. Её жизнь не будет напрасной.
        Но как же Враг смеет так легко распоряжаться именами? Словно у него есть право наречь её.
        - Мы с тобой уже выяснили, что простое имя тебе не подходит. Хотя это было бы иронично.
        - Ты не смутишь меня, маг, - не удержалась девушка и бросила на него злой взгляд.
        Мастера сейчас рядом с ними не было. Но он так сильно их измотал, что начнись драка и это будет жалким зрелищем, а не настоящим боем.
        - Смутишь? Ах вот оно что, - покачал он головой, словно понял что-то важное, - Ну да, ну да. А я всё гадаю, чего ты такая. У тебя нет имени, так? И на то наверняка есть причины?
        - Я получу имя, когда очищу грехи! - выплюнула она эти слова в его сторону, желая только об одном - чтобы он умер прямо сейчас и прекратил свои поганые речи.
        - Клиника, - вздохнул парень. Злость в её словах ничуть не смущала его, - Тебе наверняка промыли мозги, но разве ты не в курсе, что имя дают всем? Обычно родители. Что с твоими родителями?
        - Это тебя не касается, - Возмездие и сама не знала, почему отвечает ему.
        Он так легко смеялся над всем тем, что было для неё важным. Это бесило и требовало ответа.
        - Значит, родителей ты не знаешь. Тогда какая у тебя история? Родителей убили, пернатые подобрали тебя и воспитали, как наголову отмороженную убийцу, чтобы самим ручки не марать? Или эта история в лучших традициях неожиданных поворотов, и на самом деле это пернатые убили твоих родителей, а тебе наплели, что это не они? - округлил он глаза.
        Возмездие попятилось. Он нёс какой-то бред, достойный лишь быть высмеянным.
        - Никто моих родителей не убивал, - холодно ответила она, - Они отдали меня, как дитя греха.
        - Отдали? Куда? В детский садик для будущих убийц?
        - Я не убийца! Я - Возмездие! Кара для врагов света!
        - Ути-пути, какой фанатичный ребенок. Слушай, а в этой твоей секте - обнимашки были? Просто хочу понять, что ты за человек. Или существо? Какой расы будешь? Имени у тебя нет. А что такое ласка знаешь? Может у тебя есть тайные желания? Ну там чтобы какой-нибудь пернатый красавчик, заменивший тебе отца, посадил на коленки и сказал, что ты хорошая девочка?
        Возмездие вспыхнула и залилась краской. Он что, ментат и читает мысли?! Её учили противодействовать таким навыкам и она тут же закрыла разум наглухо, подчиняя заодно все реакции тела и убирая красноту с лица. Но маг заметил. Он был очень внимательным.
        - Знаешь, мне тебя даже жалко. Девочка, не знавшая любви. Ты ведь просто вещь, которой, чтобы хорошо работала, наплели сказу про высшие идеалы и прочую херню. Ты даже не знаешь, кто ты такая на самом деле. Вот что ты любишь? Ну там мороженое, аниме или любоваться закатами?
        - Твои разговоры не сломят мою волю, - резко бросила она, - Когда придет время, я убью тебя и это никто не сможет изменить!
        - Когда придет время, я дам тебе имя. - серьезно ответил маг. - А что будет дальше - там увидим.
        Девушка не выдержала, вскочила, хотела наброситься, но он смотрел так спокойно, так внимательно и понимающе, что она бросилась наутек. Враг коварен. Он плетет речи и выводит её из себя. Нужно его убить. Мертвые молчат.
        Глава 19. Идеальное оружие
        Виталик поднялся на холм и глянул в сторону выхода в чужой веер. Подготовка закончена и наконец-то можно выбраться на ту сторону, чтобы своими глазами увидеть новые миры.
        Предыдущие недели даром не прошли. Всё это время мертвый маг готовился. Основное, чем он занимался - пополнял свою армию и поднимал уровни. Добрался до девяносто девятого и скоро сделает последний шаг. Но сначала - надо попасть на ту сторону.
        Очень уж интересные вещи рассказывали пойманные ватажники. Которых в последнее время на границе хорошо так поубавилось. Когда Виталик отправлялся сюда, он не имел подробностей, касательно устройства вееров и их отличий. А зря. Веер магии, который славился своими магами, заинтересовал лича.
        Осталось глянуть на это своими глазами, что не так-то легко сделать. Мертвых мало где любят. Даже сами мертвые друг друга не любят, не способны на такие возвышенные чувства. Любовь им заменяет четкая иерархия и печати подчинения.
        Но не суть. Личей никто не хочет видеть на своей земле. Поэтому Виталик и задержался, чтобы устроить охоту на искателей, собрать очки навыков и прокачать ветку, отвечающую за сокрытие. При желании маг смерти, который умер и возродился, мог сойти за вполне живого. Главное, чтобы проверяющие способности оказались меньшего ранга.
        Армию, которую собрал Виталик, он спрятал. Велел зарыться под землю и ждать своего часа. Сам маг собирался проникнуть в чужой веер, осмотреться там, найти школы магии, а заодно и Эрнеста, чтобы прикинуть, как с ним разбираться. Были и другие цели, более прозаичные. Хотелось чуть отдохнуть, расслабиться, пожить обычной жизнью, а не скитаться в компании нежити по негостеприимной границе.
        Встряхнувшись, Виталик направился вперед, прямо к грани. С другой стороны его встретил отряд проверяющих, но дальше пары вопросов дело не пошло. Недавно здесь было гораздо многолюднее, потому что какие-то придурки блокировали проход и требовали платить им дань за пропуск, но Виталик с ними разобрался ещё пару недель назад.
        Что же, - подумал он, - Глянем, что здесь у вас интересное есть.

* * *
        Стоило мне вернуться в подземный город, как в тот же вечер нарисовался Черн.
        - Эрнест? Ты как себя чувствуешь?
        Парень впервые зашёл ко мне в гости, черт его знает, как узнав о моём появление. Или просто знал, когда я приду и поджидал?
        - Да живой вроде. Случилось чего?
        - Я… - замялся он, разглядывая меня.
        - Нормально я! Нормально! Не обращай внимания!
        Подумаешь, выгляжу, как свежий труп и пялюсь на него слегка безумным взглядом. Посмотрел бы я на того, кто неделю провел в повязке, не пользуясь зрением, проходя через одну тренировку за другой.
        - Я хотел показать, что сделал. Печать книг… Ты просил заняться.
        - Аа… - вздохнул я, - Пойдем, покажешь и расскажешь.
        С большей радостью я бы сейчас отправился в душ и завалился спать, чтобы предаться НОРМАЛЬНОМУ сну. А не тому, когда все твои чувства обострены и ты внезапно подрываешься ночью от того, что в другой части школы чихнул какой-то ученик или от того, что Лысая Башка вспыхнула жгучим желанием свернуть тебе шею, пока дрыхнешь. Но нельзя было отказать. Сам предложил Черну заняться делом, пообещал заманчивые перспективы и вот теперь, когда он пришёл, отослать его? Может он бы и нормально воспринял, но послать его было выше моих сил.
        Да и всё же интересно глянуть, что он там такое показать хочет. Уверен, будь это какая-то фигня, то не пришёл бы.
        - Как практика? - спросил я, когда вышли на улицу.
        - Хорошо.
        Как же я соскучился по тебе, мистер молчун.
        - Асия как?
        - Что? - дернулся он и… покраснел, - Нормально. Откуда ты знаешь?
        На это я лишь усмехнулся и выбрал любимую тактику самого Черна. Промолчал. На самом деле я ниоткуда не знаю. Асия - эта та девушка, работающая в библиотеке, которая явно строила глазки парню. Неужели у них всё же что-то получилось? Я ткнул пальцем в небо, неудачно пошутив, но он так смутился…
        Черн не мастер задушевных разговоров, поэтому моё молчание воспринял, как должное. Так и шли, пока не прибыли к помещению, которое я арендовал.
        - Вот, - Черн взял со стола книгу, когда вошёл внутрь.
        Самую обычную книгу, которая была создана здесь, с помощью станка.
        - Полностью готова, - повертел я её в руках.
        Ровные ряды букв, новенькие листы и всего десяток страниц. Получилась не книга, а скорее брошюра, но пробежавшись по тексту, понял, что это по мотивам какой-то реальной книги. Толщина меньше, потому что качество листов лучше и они тоньше, да и буквы меньшего размера, а их плотность выше.
        Листы склеили и приделали обложку. Получалась неплохая такая книжка.
        - Глянешь станок?
        Черн устроил небольшую экскурсию. Небольшую - потому что хоть успехи и высоки, но рассказывать особо нечего.
        - Я заменил металлические пластины на каменные. Магов, владеющих камнем больше. Наложил руны, - показывал он пальцем на гравировки на основание пластин, - Это повысило качество.
        - Да ты крут, - оценил я проделанную работу. - Как быстро книгу получится напечатать?
        - За полчаса можно. Если не спешить.
        - Хорошо, очень хорошо. А ты сделал пластину на каждую страницу?
        - Ага, - бросил он взгляд на пластины, которые лежали у стены.
        - Очень хорошо. Не пробовал узнать, будет ли спрос на такие книги?
        - Пока нет, - смутился он, - Это надо идти общаться с мастером библиотеки. Асия… - тут он окончательно замялся и отвел взгляд.
        - Я не против, если ты привлек девушку, - усмехнулся я, - Так что с ней?
        - Она обещала помочь. С книгой она тоже помогла. Адаптировала текст к переноске на камень.
        - Хорошо. Очень хорошо. Здесь есть, чем гордиться, Черн. - серьезно сказал я, - Но это малая часть того, что можно сделать. Давай я скажу, во что это может вырасти и как я это вижу, а ты подумаешь, как это реализовать и надо ли оно тебе? У меня всё также напряженка со временам, сам видишь, в каком я состояние. Да и рано или поздно я уйду в другой мир, где это не пригодится. Поэтому, если хочешь, забирай это дело полностью себе. В том смысле, что если ты наладишь производство качественный книг, да за хорошую оплату, то кто знает. Может это тебя обеспечит на всю жизнь? А может и нет, я не знаю. Сам смотри, насколько тебе это важно и интересно. Что касается самого дела… Мы ведь не хотим довольствоваться малым? Сейчас много времени уходит на создание пластин. Так ведь? А как этот процесс оптимизировать? Ну не знаю… Например, заменить камень на ауру. Заодно и тренировка. Что, если на пропитанную чернилами ленту, направлять ауру в виде текста и отпечатывать? А как это превратить в легко настраиваемый артефакт? А если сделать десяток таких машин, то как оптимизировать и ускорить все остальные процессы?
        - Я не знаю, - задумался парень.
        - Я тоже. Но это интересная задача, которую можно попробовать решить. Просто я не хочу, чтобы если ты и дальше будешь этим заниматься, то зацикливался на том, что я тебе показал. Думай, как ускорить процесс. Чтобы ты делал, если бы надо было напечатать тысячу книг? А десять тысяч? Попробуй решить эту задачу и тогда сможешь перевернуть мир.
        - Зачем его переворачивать?
        - Чтобы сделать лучше, - пожал я плечами. - Кстати, а на что ты закупал чернила и бумагу? Я совсем забыл оставить тебе денег на бюджет.
        - Не надо, - качнул он головой, - Если это будет моё детище, то я сам должен его оплачивать.
        - Мне всё равно некуда деньги девать. Давай я выделю тебе средства, ты на них построишь бизнес, а потом вернешь. Если не построишь, то и ладно, я не обеднею.
        - Я не могу это принять, - насупился он.
        Я вздохнул. Как же с ним иногда сложно. Поговорив ещё минут пять, всё же смог его убедить. Полностью проект я не собирался бросать, интересно же, до чего додумается молодой и голодный ум. Я бы сам этим плотно занялся, но сейчас хочу лишь одного - в душ и кровать, а то рухну прямо здесь.
        Распрощавшись с парнем, отправился наконец-то к себе. Завтра начнется новая учебная неделя у Го и лучше успеть отдохнуть. Жаль, что ускорение со сном не помогает.

* * *
        Удивительная штука - разум. А ещё более - разум правильно настроенный. Пока мастер нагружал моё тело, как физическое, так и аурное, мозги оставались свободными и решали озвученную задачу: как побеждать одним ударом.
        Идея ведь не такая безумная, как кажется на первый взгляд. Всего лишь надо придумать, как наносить урон выше, чем способна отразить защита противника. Правда, что делать в случае таких способностей, как мастерское отражение, полностью отражающих любые атаки - я так и не придумал. Для начала надо эту способность детально изучить и узнать, есть ли у неё пределы. Если бог атакует мастера, тот сможет отразить удар этим умением и победить бога? Хороший вопрос. Если сможет и при этом останется жив, тогда всего лишь надо разозлить какое-нибудь божество, чтобы то вдарило посильнее.
        Надеюсь, когда-нибудь я смогу достаточно постичь это умение, чтобы найти ответ на свой вопрос, но пока сосредоточусь над более прозаическими вещами.
        Как повысить разрушительность моих ударов?
        Пока самое убойное умение - это сдвоенный удар мечом, который выпускает связку двух навыков, сплетая их в одно целое, ещё и усиливая.
        Когда я вернулся, то один день решил посвятить собственным изыскания, о чем предупредил мастера Го и получил от него одобрение. Он в целом считал хорошим занятием постижение чего-либо с помощью ауры.
        Полдня я медитировал на свой меч. Остальные полдня прощупывал все свои навыки, стараясь постичь, как они вообще работают. Это ведь, блин, как типичная игра из моего мира. Никаких цепочек рун, никаких построений заклинаний, ты просто активируешь закладку, которую даёт тебе система. Углубившись в это, смог открыть, что та работает на тех же принципах, которые я изучаю. Просто от искателя скрыто внутреннее содержание. Система сама формирует за него заклинание, которое он и применяет. А характеристика контроля - это сомнительная попытка вмешаться в этот инструмент.
        Если честно, то после этого открытия, дальнейшее развитие навыков, за счёт очков, потеряло актуальность. Зачем, если я могу создать аналоги? Нет смысла. Почти… Подумав как следует, пришёл к выводу, что польза всё же есть. Во-первых, я не знаю другую стихиальную магию и как создать молнию или что-то из школы ветра - понятия не имею. По хорошему надо искать учителей этого направления и углубляться ещё и туда, но… Черт возьми, я и так постоянно на грани нервного истощения, ещё больше в меня не влезет. Вторая причина, почему навыки всё же хороши… Их можно применять и не париться. Нужно гораздо меньше усилий, чем в случае создания заклинаний. Впрочем, этот пункт всё же сомнительный, потому что, если потренироваться, а ещё постичь на должном уровне заклинание, то можно и систему научиться обгонять.
        Чем я косвенно и занимался этот день.
        Когда день кончился, то засыпал я, отнюдь не пребывая в умиротворении и довольстве. У меня очень хороший меч. Вершина артефактного искусства. Но даже сейчас, на текущем этапе развития, я смог обнаружить, что можно сделать и получше. Как минимум улучшить металл, встроить пару артефактов, тот же накопитель и собиратель маны. Как максимум - добавить другие заклинания и усиления.
        Благодаря бонусам за характеристики, у меня имелись так называемые усилители. Возможности, позволяющие в моменте усилить атаку в несколько раз.
        На эти штуки я тоже медитировал, пытаясь разобраться, как же это работает. Ответ нашёл. Смешной. Это до ужаса напоминало то, чему учил мастер искусств. Он тоже показывал, как усилить тот или иной удар, вложив в него ауру. Система ауру почему-то не использовала. Зато использовала другие фишки.
        Для примера можно взять тот-же удар мечом. С помощью ауры можно усилить его физический вес, магический вес, зарядить «вибрацией разрушений», увеличить скорость и так далее. Имею ввиду, поднять различные характеристики, которые и так на высоком уровне находятся.
        Если обычный человек может ударить с ускорением в единицу, то, условно, используя свои физические возможности, я могу ударить с ускорением в десять единиц. А усилив меч аурой или системным бонусом - поднять это ускорение ещё выше.
        Не навсегда, а лишь на тот краткий миг удара. Что отдельное искусство, между прочим. Нельзя поддерживать вибрацию всё время. Надо её применять именно в момент атаки.
        Я уже говорил, что разум великая вещь? А разум вместе с моделированием - вещь грандиозная. Запустив симуляцию, я создал несколько тысяч ситуаций, где принялся измерять один и тот же удар, с разными, зачастую едва заметными изменениями.
        Удар начинался с тела. Если бить одной рукой - один урон. Который тут же подсчитывался и выводился в виде циферок. Если бить, задействуя всё тело - урон совсем другой. Если с выдохом - ещё накинем пару процентов. Добавим ауру, ускорение, потренируемся - и так, раз за разом, тестируя различные варианты, я искал идеальный удар.
        Но дальше - больше. Как насчет идеи наложить на меч руны, которые будут срабатывать определенным образом, в определенной последовательности, в зависимости от типа удара?
        Рассчитать модель не сложно, достаточно вспомнить основы физики. Роль играют вес, скорость, твердость того, кто или что принимает удар. Вот я и думал, как в моменте увеличить тяжесть оружия, добавить ещё больше ускорения и как зафиксировать цель, чтобы она не увернулась.
        Эта первая часть, которую я пытался решить с помощью рун. Вторая часть - начинка. Ведь никто не отменял стихии и большие размеры тварей. Даже если ударить на голой физики по гигантской твари, с которыми мне предстоит столкнуться в обозримом будущем, то она может и не заметить. Может и дыру в теле проигнорировать. Поэтому удар ещё как-то надо распределять на всю площадь тела и добавлять урон стихиями.
        В идеале совместить как можно больше стихий. Но мне не так много доступно. Молнии, металл, земля и ветер. Хм… Задачка оказалась будоражащей, но решение я начал с другого направления.
        Как должна вести себя стихия при ударе? Что должно происходить? Тут мне больше всего импонировали возможности, даруемые аурой. Го показывал, как с помощью неё можно сворачивать, ужимать заклинания и доставлять, куда надо. Так почему бы не совместить?
        Задачу я полностью не решил, но пути решения нащупал. И надо начинать с апгрейда меча. Или вообще создавать новый, но очень уж жалко потраченных на этот клинок усилий.
        Нужен новый материал, знания по артефакторике, редкие ингредиенты и консультация у мастера Го. Он получше меня в этом разбирается, надеюсь, направит в правильную сторону.

* * *
        На следующее утро меня ждал облом.
        - Если ты хочешь лучший металл, то тебе нужен демонический. - ответил мастер Го на мой вопрос, который я ему задал первым делом.
        - И почему мне кажется, что с этим связаны большие проблемы?
        - Тебе не кажется. Упоминания об этом металла остались только в хрониках. Если у кого и есть, то это строжайшая тайна и тебе не дадут к нему приблизиться. Так что забудь.
        - Альтернативы?
        - Найдутся, - усмехнулся мастер, - Но все они связаны с запредельным риском и убийством легендарных тварей.
        - Что это за легендарные твари? По аналогии с легендами?
        - Да. Магические существа, которые живут за счет впитывания маны. Чем они старше и сильнее, тем крепче их кости. У сильнейших монстров прочность превосходит самый крепкий металл в десятки раз. А то и сотни. Зависит от монстра.
        - Они опасны?
        - Единственная причина, почему они не опустошили веер - проходы слишком маленькие, чтобы пройти.
        Необычно узнать, что цивилизации существуют только потому, что двери очень узкие.
        - Тогда есть что ещё попроще?
        - Легенды послабже, - на полном серьезе ответил мастер, - По классификации системы это монстры выше двухсотого уровня.
        Видел я одну такую. До ужаса злобная тварь, на которую пока рановато выходить. Ключевое слово - пока.
        - Так что, пока ты слаб для столь серьезных дел, продолжай учиться. Если вопросы закончились, то перейдем к уроку.
        В общем, быстро вопрос решить не получилось. Зато мастер стал учить артефакторике, подготавливая меня к созданию идеального оружия.
        Глава 20. Нападение
        Марта не спала. Тело потряхивало, сердце стучало и никак не получалось успокоиться.
        Это началось ещё днем. Что-то такое витало неявное в воздухе, что заставляло нервничать, обычно хладнокровную девушку. На втором покушении, которое ей удалось пережить, система наградила Марту новой характеристикой - интуицией.
        Что стало большим открытием и дало ответы на некоторые вопросы, в частности, как Эрнесту всегда удается оказываться в нужных местах. К сожалению, поднять до максимума женщина интуицию не смогла. Всего лишь до двухсот, но и этого хватило, чтобы пережить ещё два покушения.
        С первым вышло всё просто. От Марты захотели избавиться земляне. Слишком уж многим не нравилось, что появился мастер-психик, плодящий других психиков и захватывающий новый рынок предоставления защитных услуг. Да и не только защитных.
        Даже один человек, способный заглянуть в мысли, менял все расклады. Требовалась вводить новые и новые меры предосторожности. Посылать на переговоры людей с ограниченной осведомленностью, но попробуй это сделать. Никуда ведь не деть то, что они и так уже знали. И никак не уберечься от риска, что психик внедрит незаметную мысль, которую нельзя будет определить проверками.
        Но такова новая реальность. Марта не собиралась сбавлять обороты и просто стала тщательнее готовить людей для работы с политиками, да и сама больше усилий тратила на собственную же безопасность.
        А вот с тремя другими покушениями, которые следовали стабильно раз в неделю, были непонятки. Вроде снова можно списать на своих же. Приходили убийцы люди, по косвенным признакам - земляне. Удавалось залезть им в головы, но там всё выглядело слишком… правильно, наглядно, словно кто-то прибрался и разложил обрывки воспоминаний так, чтобы неопытный психик сделал «правильные» выводы.
        Всё это беспокоило Марту. Как и многое другое. Нет, внешне в мире наступило спокойствие, которое продолжалось вот уже почти два месяца.
        Но если Марта вначале была рада, что Эрнест ушёл, то сейчас она всё больше думала, что обрадуется его возвращению. Когда интуиция буквально кричит, что вот-вот что-то произойдет, то невольно задумываешься о том, что неплохо рядом иметь того, кто мастерски умеет устраивать хаос в стане врагов.
        Не став больше откладывать, Марта поднялась, оделась и собрала все важные вещи. В это же время она разослала короткую мысль-импульс. Без спешки и суеты, никак не показывая паники, маги порталов стали открывать проходы, куда уходили люди. Старшие маги очнулись и отправились проверять территорию башни.
        Как показала практика, невидимки любят ждать до последнего момента и проходить следом в порталы, тем самым оказываясь в тех местах, где их быть не должно. Поэтому требовались дополнительные меры предосторожности и каждый член клана доступными чувствами следил за тем, чтобы никто лишний в их ряды не затесался. Это добавляло нервозности и стресса, но оберегало от чего-то похуже.
        Тревога чуть успокоилась. Чтобы не случилось, они будут готовы. Накинув на себя иллюзию, скрывающую от чужих взоров, Марта отправилась наверх, желая видеть, что происходит вокруг.
        Всё же они пришли. Не смотря на опасность, Марта улыбнулась, когда увидела противника. Не было вызовов. Не было объявления войны. Просто в их сторону, отделившись от белой башни, отправился один крылатый воин. Женщина их принципиально ангелами не называла. Искатели и даже не плохие предприниматели и политики, но никак не ангелы. Обычные мерзавцы, которых белоснежные крылья не делали особенными.
        Когда пернатый пролетел половину расстояния, он ускорился, его меч вспыхнул пламенем и дальше Марта легко могла представить, что произойдет. Не раз это видела. На башню клана обрушится мощь пернатого.
        Но тот кое в чем ошибся.
        У навыков захвата контроля хватало ограничений. Типичный пернатый по силе приравнивался к сильному мастеру. Часто очень сильному. Но и Марта давно перестала быть слабой, наловчившись в своём деле. Когда враг занес клинок и напитал его разрушительной магией, он дернулся. Дернулся, провалился в воздухе, взмахнул крыльями, замер и ещё пару раз дернулся.
        С Марты слетела маскировка. Вены выступили у неё на шее, на лбу проступили капли пота, лицо покраснело. Она сжала кулаки, вкладывая всю силу.
        Крылатый медленно, нехотя развернул меч, направил острие себе в живот и также медленно ввел. Провернув оружие, он упал вниз, пикируя, как детский самолетик, выпущенный из окна. Из стороны в сторону.
        ВЫ УБИЛИ ИСКАТЕЛЯ
        ПОЛУЧЕНО 2 ОЧКА НАВЫКОВ
        ПОЛУЧЕНО 2 ОЧКА ХАРАКТЕРИСТИК
        Глянув на эти строки, Марта усмехнулась. Ну вот, получено подтверждение, что это не какие-то богоподобные создания, а обычные искатели. Но радоваться долго не получилось. Не прошло и десяти секунд, как от башни отделилась сразу тройка пернатых. Этих взять под контроль уже не получится.
        - Марта? - вбежал на крышу Герман.
        - Уходим, - бросила девушка, - Полная эвакуация. Если хочешь, пальни в них чем-нибудь убойным. Поприветствуй гостей.
        Герман мрачно кивнул, вышел вперед, призывая клинок и послал серп силы в сторону противника. Те легко увернулись, но ускорились и бросились в бой.
        За пару мгновений до того, как их удар накрыл крышу, Герман и Марта запрыгнули в порталы. Башню сотряс мощнейший взрыв. Верхний этаж снесло, обрушивая вниз.
        В тот же момент за спинами ангелов открылись другие порталы, из которых вылетели слаженные атаки всех старших магов клана, которых прибавилось за последние недели.
        Пернатые никогда не отличались хитростью. Зато отличались гордыней и самомнением с Эверест. Они предпочитали лобовые, крайне мощные атаки. А клан, который начался с магов ветра, предпочитал эффективность.
        Когда ангелы развернулись и снесли порталы, открылись следующие. В один из таких ангел и залетел. Ну как залетел… Его накрыло проходом, да так ловко и быстро, что крылатый сам не заметил, как это произошло.
        Обратно он не вернулся. Слаженный огонь всего клана подавил его защиту и хвалебная сила пернатых не помогла. Люди не дураки. Все прошедшие дни они изучали противников и нарабатывали тактики, понимая, что столкновение лишь вопрос времени.
        У башни же, потеряв ещё одного своего, два оставшихся ангела пришли в неистовство и принялись крушить здание. Их никто не атаковал и не мешал. Люди успели эвакуироваться, ещё и всё ценное вынесли.
        То, что рано или поздно придется сбежать - они тоже понимали. И готовились, создав базы далеко-далеко от перекрестка, где их не найдут. С магами пространства в этом нет никакой проблемы.
        Так клан стихий перешёл к новому этапу жизни. Перекрестку ещё предстояло узнать, чем страшны партизаны.

* * *
        Что-то было не так. Эта фраза стала девизом следующих часов. Отступление прошло успешно. Нападение на скрытые базы не продолжилось, а значит можно считать, что о них никто не узнал.
        Марта призвала всех психиков, лично проверила их на вражеские закладки и отправила шерстить ряды клана. Нельзя исключать попытки влияния.
        Попутно она занималась сбором данных, дергая за все ниточки, которые успела наплести за время своей деятельности.
        И вот здесь начались странности.
        Первый час всё шло тихо. А потом… Сразу по всем каналам стали трубить о нападение. О нападение на высших чинов, лидеров, генералов, всех тех, кто занимал значимые посты.
        - Президента убили, - передала новость Марта, сидя в штабе и получая все сводки.
        - Как? - выдохнула Алиса. - Началось?
        Женщина ничего не ответила. Она собирала данные, анализировала и пыталась разобраться, что происходит.
        Открылся портал и оттуда выскочил Иван. От него шёл дымок и воняло горелым. С той стороны донесся взрыв, но раньше, чем пламя вырвалось, портал схлопнулся.
        Рядом открылся ещё один. На секунду появился Михаил.
        - Полный пиздец, - выдал он и исчез.
        - Что происходит? - насела на аналитика Алиса, - Целителя сюда!
        - Я в порядке! - дернулся мужчина, - Базу атаковали. Полковник мертв. Да там все мертвы!
        Марта занималась не только разведкой. Она ещё налаживала связи со всеми перспективными искателями, которых можно было бы привлечь на свою сторону. Не сразу, но когда-нибудь в обозримом будущем, которое, похоже, наступило. Иван был одним из таких, с кем состоялся тайный уговор. Во-первых, он в любой момент мог перейти под их крыло, но не делал этого. Его способности были очень нужны всей стране, а не только отдельному клану. Работая на государство, он мог проявить себя в полной мере. Но сбежать у него возможность имелась. Во-вторых, Иван получил амулет, который срабатывал, как тревожный сигнал и рядом с ним тут же открывался портал.
        - Это явно работа психиков! Нас атаковали свои же! Зашёл военный, повеливающий огнем! Сначала сжег полковника, а потом вдарил круговым ударом. Мне повезло, я в этот момент отлить отошёл. Жесть, - тряс он головой, - Полная, млять, жесть.
        - Соберись! - рявкнула на него Алиса, - Какие расклады? Мы только что новость получили, что президента грохнули! Марта?
        - Не только его…
        В мире социальных сетей любая новость попадала в объективы камер и тут же улетела в интернет. Не нужна сеть осведомителей, чтобы оценить масштабы беды. На месте кремля виднелся огромный кратер.
        Но это было не единственное место нападения. В столице поднимались зарева пожаров. Сопоставив данные, Марта поняла, что удар был нанесен по всем главным ведомствам. А если добавить то, что передавали осведомители… То били ещё и точечно, выбивая ключевые фигуры. Секретность, защита, охрана - ничего не помогло.
        Зачистка происходила не только в России. Данные с других стран тоже поступали. Англия, Германия, Франция, Америка…
        Кто бы не начал эту бойню, он очень хорошо подготовился.
        - Я соберу рейды, - поднялся Буря, - Какое бы дерьмо не происходило, отсидеться не получится.
        - Я с тобой, - сказал Герман.
        Марта не прореагировала. Она продолжала разбираться в происходящем.

* * *
        Мария смотрела на то, как оседают остатки башни. Ангелы не успокоились, пока не сравняли её с землей, оставили лишь расплавленный камень и пепелище.
        Сильны. Спору нет. Но это сила голой мощи. Мария совсем не испытывала перед ней пиетета. Она верила в другую силу. В силу разума.
        Проигрыш Эрнесту заставил как следует обдумать, к чему она пришла и куда хочет идти дальше. То, что война её ожесточила - факт. То, что старое потеряло смысл - тоже факт. Некому мстить. Нет смысла жизни.
        Но это всё лукавство. Конечно же смысл есть, просто надо было в этом себе признаться, что Мария и сделала в изгнании. Она и правда не обижалась на Эрнеста. Сама дура. Отплатила за всё хорошее черной неблагодарностью.
        Отношения с их лидером вопрос отдельный. Он далеко и заморачиваться над этим Мария долго не стала. Задумалась совсем над другим.
        Почему он, будучи мастером, побеждает её, такого же мастера? Больше характеристик? Так и у неё много. Выше навыки? Так и она их подняла. Опытнее? Возможно. Но Мария была уверена, что причина не только в этом. В этом тоже, но есть и что-то другое.
        Ответ оказался настолько банален и прозаичен, что, догадавшись, Мария долго смеялась, ругая себя и называя дурой.
        Ну почему они все так молятся на систему, думая, что могущество сводится к вложенным очкам характеристик и навыков?! Это же глупо и наивно! Она, как ученый, должна была давно это понять! А точнее не понять, а просто не забывать.
        Так начался её новый путь, о котором она честно предупредила в клане, обозвав это желанием заниматься наукой. Настоящая причина звучала совсем иначе - желанием обрести ещё большую силу.
        После того, как башню разрушили, по всему миру прокатилась волна убийств. Находясь рядом с перекрестком, Мария имела возможность наблюдать, как разносят базы, как убивают руководящий состав и группы искателей. А чуть позже дошли и другие новости. Убийства шли по всему миру. Везде один и тот же почерк. Люди сходили с ума и убивали своих же, здания взрывали, сеяли хаос. Мария в этом видела продуманную операцию по свержению правительств всех ключевых игроков вокруг перекрестка.
        Женщина этому не удивилась. Она имела доступ ко всем замеченным возможностям искателей и в ходе своих изысканий просчитывала сценарии, как эти возможности можно применить. То, что мир Земли не захватили было обусловлено не тем, что земляне сильны, а враги слабы, а тем, что это было не особо кому-то нужно.
        Мария давно обдумывала, что будет, если свергнуть правительство. Кто станет отдавать приказы? Кто возьмет управление в столь тяжелый момент? А главный вопрос, как выжить этим людям и уберечься от убийц? Ведь если убили одних правителей, то и других свергнуть получится, если не принять меры защиты.
        Проблема в том, что меры то принимались. Наверху не идиоты. Там умные люди, но их ума не хватило уберечь себя.
        Нет, женщина верила, что началась новая эпоха. Теперь править будет тот, кто может обеспечить своё выживание. Выживание во вселенной, где есть искатели.
        Когда объявили эвакуацию, Мария не пошла вместе с остальными. У неё был другой план. Она взяла на вооружение путь Эрнеста, развила невидимость, полёт и научилась незаметно перемещаться. Против серьезного противника это не поможет, но скрыться в царящем хаосе - здесь много и не надо.
        Мария ждала, собирала информацию и следила за тем, что будет происходить дальше.
        А дальше началась шоу - стадо безмозглого скота потащили на убой. Последние два месяца ангельские отродья снизили деятельность, но совсем не прекратили. Их подход был прозаичен. Обратить в свою веру как можно больше доверчивых людишек, отправить их убивать монстров, а то и вовсе, мочить неверных, а потом собирать дань в виде очков характеристик и навыков.
        Прошло меньше суток после того, как базы разнесли, а толпа людей уже активно шагала к перекрестку. Порталы для них никто не открыл, что вселяло надежду. Если у ангельской фракции ещё и переходы будут, то это значительно усложнит всем жизнь.
        Людей собирали у белой башни. Тогда же показались её хозяева. Это были не только ангелы, но и их подручные. Искатели калибром попроще. Возможно, среди них мелькали и те, кто спланировал акцию по уничтожению правительств. Марию это не особо волновало. Она видела сотни противников, которых было бы неплохо уничтожить.
        Мало кто из магов ветра понимал, какие возможности даёт эта стихия. Надо всего лишь начать мыслить чуть шире.
        Самое очевидное - это за счет воздуха доставить яд или вирус. Но не всё так просто. Тела сильных искателей обладали защитой и иммунитетом. Не у всех защита работала в постоянном режиме. Зависело от стихии. Не у всех иммунитет хороший. Это тоже зависело от стихии и раскачанности характеристик. Нет смысла травить целителя. Особенно сильного. Он любую дрянь способен переработать. Трудно травить воинов, у которых прокачана выносливость. Те либо сами переборят яд, либо доберутся до целителя или зелий.
        Будучи мастером, Марию не интересовали совсем уж слабые искатели. Совсем сильные тоже. Их так просто не возьмешь, как не старайся. Но вот тех, кто находится по середине… Прошедшие недели Мария занималась тем, что изучала вопрос, как незаметно убить искателя, учитывая все факторы. А ещё как сделать это массово.
        Женщина изучила земные яды и вирусы, устраивала вылазки, чтобы проверить идеи в действие и измерить их эффективность. Так, одно за другое, удалось разработать несколько рабочих формул и настала пора их проверить в деле.
        Мария не спешила. Обработать цели требовалось в несколько заходов.
        Женщине повезло. Будучи мастером, да ещё которого Эрнест «изгнал» из клана, ей открылись ранее закрытые двери. Да и прошлая научная деятельность помогла получить доступ к тем разработкам, что велись в лабораториях. В частности к одному проекту, связанному с магическими вирусами. В основу изысканий легли навыки одного целителя, который уже массово травил искателей. Ученые смогли взять образцы того, что у него получилось и разработать на основе этого новые версии, потенциально способные выкашивать ряды противников. Но этому проекту ходу не давали. До сегодняшнего дня люди были не готовы выпускать то, что может ударить и по ним.
        Над этой проблемой тоже бились. Как сделать так, чтобы вирус не мутировал и не покосил своих же. Одно из решений - сделать вирус смертельным только в определенных условиях.
        С момента, как Мария увидела толпу людей, идущих к перекрестку, она как раз начала создавать такие условия. Шаг первый - выпустить вирус. То, что погибнут люди она не сильно переживали. Их то и людьми было трудно назвать. Кормовая база для пернатых, вот, кто они.
        Когда толпа добралась до башни, к ним вышли вражеские искатели и здесь вирус принялся расползаться. Сама Мария этого, конечно же, не знала, но прекрасно понимала, как работает тихая смерть. Зараза должна перекидываться от одного носителя - к другому. Недостаточно опасная, чтобы её заметили, но это до поры до времени.
        Мария выждала ещё день, чтобы заразилось как можно больше противников. Это время она скрывалась и готовилась ко второму шагу. Когда привели ещё одну партию человеческого скота, чтобы распределить по мирам, женщина сделала ход. Направила с помощью ветра яд. Тоже едва заметный, сам по себе не очень опасный, а значит не взбудоражит защитные системы организма.
        Вирус плюс яд - это как бомба замедленного действия, ждущая своего часа. И тот не заставил себя ждать. Чтобы закладка сработала, требовалось всего немного - чтобы искатель использовал на полную ману. То есть применил навыки и как следует потратился.
        Что на перекрестке проще простого.
        Сначала выскочили где-то вдалеке орки-идиоты. Тем плевать было, с кем драться, страха они не чувствовали. Долго орки не продержались, но запустили цепную волну. Те, кто с ними столкнулся - захлебываясь собственной кровью, попадали и сдохли. Что подтолкнуло пернатых в место потерь пригнать ещё войск. Те устроили карательный рейд и перебили несколько групп орков. И тоже сдохли.
        Мария смотрела на это, бросая взгляда на награды от системы и наслаждалась зрелищем. Её задумка отлично сработала.
        За перекрестком постоянно наблюдали. Все, кто имел здесь интересны, внимательно следили. Вот и сейчас, стоило белой армии чуть сдать обороты и проиграть пару стычек, как нарисовались мертвяки и нанесли свой удар. Ситуация типичная и банальная, по несколько раз в день происходит. Обычно всё заканчивалось обменом ударами и отходом на свои позиции, но в этот раз было иначе.
        Белые маги дохли один за другим, усиливая Марию.
        - То ли ещё будет, сволочи, - шептала она.
        Глава 21. Огонь и лед
        При всём желание я не мог сказать, что хуже - лед или пламя. Сидя по шею в магме и стараясь не сгореть заживо, я вспоминал гораздо более дружелюбный лед. Но это только так кажется. На самом деле холод гораздо более коварная стихия. Пламя, стоит чуть ослабить защиту, ты сразу почувствуешь. А холод способен убить медленно, погрузить в анабиоз, да так, что и сам не заметишь.
        Жар был настолько высокий, что больно смотреть. А чувствовать ещё больнее. Это как солярий на максималках. Магма постоянно выжигала защитный покров и требовалась полная самоотдача, чтобы не вспыхнуть, как свечка. А всё ради того, чтобы выработать резист к этой стихии.
        Резист формировался из трех аспектов: закалка физического тела, адаптация защитных заклинаний и адаптация ауры. За прошедший месяц последняя достигла того качества, когда местами стала заменять и магию.
        В каждом аспекте большую роль играло постижение. Весь месяц я постигал своё физическое тело, энергетическую систему и заклинания, да саму ауру и техники её использования.
        - Ты что здесь делаешь?! - донесся чей-то очень возмущенный и недовольный голос.
        Высунув руку из магмы, показал средний палец и вернулся к практике. Так вот… Весь месяц я пытался выработать резист к физическому урону, огню и холоду. С первым помогали ученики мастера искусств. Уж в чем-чем, а в этом они были хороши. В смысле до сих пор могли навалять мне. Я научился достойно держаться против них всех, но это не настолько простые ребята, чтобы их превзойти всего лишь за месяц.
        Ради урона огнем я отправлялся к местному вулкану и логову поклонников этой стихии. Один из которых сейчас и сыпал в мою сторону проклятиями.
        Подумаешь в лаве сижу, жалко что ли?
        Когда первый раз сюда прибыл, то даже подойти, а точнее подлететь к лаве не смог. Тут ведь не просто вулкан… Здесь по совместительству сильнейший магический источник, из которого я нагло черпал ману, заодно ещё постигая стихию огня… Да, за месяц много чего стряслось.
        За холодом отправлялся на аналогичную гору, но где сидели маги льда. Там тоже имелся источник, чуть слабее, зато холод такой стоял, что моментально убивал даже сильных магов. Мне потребовалось пару недель, чтобы научиться заходить в центр, приучив ауру противодействовать этому типу урона.
        А всё зелья, которые выдавал мне мастер. Хрен бы я без них достиг столь быстрого результата. Лет пять бы медитировал. Фишка зелий была в том, что они повышали мои способности к адаптации. Я и раньше то человеком называл себя условно, а сейчас и вовсе. Какое-то углеводная, мано-аурная форма жизни.
        - Вылезай оттуда! - донесся голос, сбивая с мыслей.
        - Иди в жопу! - чуть приподнялся я и крикнул в ответ, - Или я поднимусь и ты пожалеешь!
        - Да как ты смеешь!
        - Ну иди сюда и вытащи меня отсюда, слабак!
        Не совсем слабак, конечно. Залезть в жерло вулкана требовало большой силы. Это мастер, не из последних. Но и не первый. Иначе бы и правда спустился ниже и вытолкал меня. Вместо этого этот дурак призвал стихию. То есть пламя. И обрушил на меня. На того, кто сидел по шею в магме. Он не подумал, что сила его магии в разы слабее, чем здешний урон.
        Сформировав щуп из ауры, выбросил его как копье и ударил мага в грудь. Тот стоял на гребне и улетел на другую сторону. Насколько помню, там крутая горка и лететь ему долго.
        Чертов засранец. Сейчас наверняка побежит жаловаться, соберет мастеров и пойдут они сюда, честь отстаивать. В третий раз уже. Кажется, этого мага здесь проверяющим поставили. Жлобы.
        Накинув невидимость, вылетел в небо и отправился к ледяной горе. Нужно добраться как можно скорее, чтобы словить эффект перепада температур. Самый опасный момент для меня, но самый эффективный для прокачки защитных свойств ауры. На ходу выпив укрепляющее зелье, долетел до синеватой горы и прыгнул вниз. Ледяные маги тоже скоро прибегут. У них что-то вроде народной забавы пытаться меня поймать. Я им в этом подыгрывал, скидывая невидимость. На самом деле по другой причине. Просто тренировка отнимала все силы, чтобы не замерзнуть, вот и не тратился на другие навыки. Только сюда под невидимостью добирался, чтобы хоть полчасика спокойно посидеть.
        Наши игры салками не ограничивались. Когда только начал к ним ходить, они как-то разузнали, кто это такой наглый на их территорию заходит и выкатили требование директору школы земли, чтобы он наказал меня. Пообщавшись с директором и задвинув ему речь про честь школы, отправился сначала к огнепоклонникам и вышел на их полигон. Не против учеников, а уже против мастеров. Зря я, что ли, столько учился?
        Это в реальном мире всего месяц прошёл, а для меня - года. Огненные маги оказались веселыми ребятами и ценителями хорошей драки. Ну да это понятно. Огненная стихия - первая в списке самых разрушительный. Отсюда выпускники шли не в мирную жизнь, а сражаться. Мирного применения почти и не было у стихии. Драться, считай, их стиль жизни, поэтому они поактивнее, чем маги земли.
        Я ушатал сначала одного мастера, потом второго, потом меня ушатали, так и пошла наша «дружба». Но с источника всё равно гоняли. Ресурс, мол. Стратегический. Жлобы на самом деле. Вот и всё.
        К магам льда и холода тоже заглянул. Они менее активные. Я бы сказал хладнокровные ублюдки, много о себе возомнившие. Но тоже ценят хорошую драку. С ними мы общий язык не нашли. Но я не особо-то и старался. Смысл в другом был. Постичь магию льда, узнать их основные приёмы.
        А то ишь ты, Виталик приперся в этот мир.
        За неделю мастер вывел мои системы восприятия на новый уровень. Так я и обнаружил мага. Совершенно случайно, между прочим. Сидел, медитировал и заметил вдалеке, на пределе чувствительности, что-то странное. Интуиция сработала. Дергаться я не стал, но бдительность удвоил и вскоре обнаружил мага смерти, который вёл очень аккуратную слежку за мной.
        Так вот кого послали за мной? Иронично. Виталик, считавший себя чуть ли не главным полководцем, провернувший масштабную операцию не земле, превратился в нечто среднее между убийцей и обычным посыльным.
        Разбираться я с ним сразу не полетел. Он мог быть не один. Я бы так на месте князей смерти и поступил. Виталик как первый слой. А за ним те, у кого опыта побольше. Да и с подчинением получше.
        Старый знакомый немного помелькал, а потом пропал. Что несколько нервировало и заставило удвоить усилия ещё больше. Не исключаю, что Виталик тоже захочет приобщиться к местной школе магии. Тем более, у него тоже есть моделирование. А значит стоит ждать новых трюков с магией льда. Я не забыл, что она ему доступна. Может и другие направления открыл, но это уже предположения, а не факты. Поэтому я и повадился летать к ледяной горе, чтобы вырабатывать защиту от гипотетических атак.
        Про школу смерти и некромантию я не слышал. Если она где-то и была, то тщательно скрывалась.
        За Сашей тоже больше стал присматривать. На данный момент - она моё самое уязвимое место.

* * *
        Черн чувствовал боль. От одного вида пепелища, в груди всё сжало и сдавило. Он находился в подземном городе, когда это произошло. Прибыл так быстро, как только смог. И застал едва дымящиеся обломки.
        - Как? - спросил он хмуро.
        - Не знаем, - мрачно ответил отец, стоящий рядом, - Все книги…
        Черн скривился. Дело обретало дурной оборот.
        Парень сам не ожидал, что задача, которой он занялся случайно, выльется в производство и семейный бизнес. Который разрастется настолько, что придется переехать из подземного города в местный торговый центр. Там не было магических школ, но жили сотни тысяч человек. На лошади всего за час добраться можно и Черн старался как можно чаще навещать родных, которых подрядил на производство.
        Разработками и тем, как довести технологию до ума он занимался у себя. Сюда же пребывал, чтобы воплотить задумки в реальность.
        За прошедшее время он создал больше десятка станков. Нашёл, где покупать качественную, или не очень бумагу. Разобрался с чернилами и разработал систему, которая позволяла любому разумному самому настраивать то, какой текст получится на выходе. Иногда требовалось вмешательство мага, но… Всего час пути. Когда было надо, Черн приезжал и решал вопрос.
        Начали они вовсе не с книг. Эрнест предложил продавать рекламные листовки для тех, кто хотел продвигать своё дело. Напечатав несколько, с крупным шрифтом, они быстро нашли клиентуру. Так производство и выросло. А дальше одно потянуло за другое, парень купил ферму на окраине города, куда перевез родных, которых и обучил печатать книги. Всем было хорошо. Жители города могли заказать новые услуги, родные оказались при деле, потёк пусть и не большой, но стабильный ручеек денег, будущее виделось в радужном свете.
        В учебе тоже хорошо было. Мастер Го учил основательно и за месяц Черн продвинулся дальше, чем многие продвигались за год, а то и два.
        Всё было хорошо… Пока неделю назад они не получили большой заказ на книги. Пятьсот экземпляров. Настоящий вызов для их мастерской. Но создав ещё пару станков, работая день и ночь, они бы справились. Оно того стоило. Платили щедро. Столько, сколько семья Черна никогда не видела.
        Черн знал, что завтра заказ должен быть готов. Книги лежали на складе, рядом с мастерской, где находились станки. Пятьсот экземпляров, обложки к ним, клей для фиксации. Всё было там, на складе. Оставались последние работы и… Какой смысл об этом думать, если всё сгорело.
        - Как это случилось? - повторил вопрос маг. - Кто-то оставил свечу?
        - Нет. Мы постоянно там находились, ты же сам знаешь. Но стоило отойти и… Как полыхнуло.
        - Так не бывает.
        - Не бывает, - кивнул отец. - Я нашёл следы.
        - Поджёг? - сын догадался к чему он клонит.
        - Да.
        - Это не отменят того, что мы подвели заказчика.
        Заказчика, который заплатил вперед и с которым прописан договор, где есть неустойка. Очень большая неустойка.
        На то, чтобы создать один станок - уйдет несколько часов. Чтобы создать к нему пластины - ещё больше. Чтобы создать десяток станков и успеть всё отпечатать… Нет, за отведенное время они никак не успеют.
        Черн зажмурился, попробовал сделать вид, что ничего из этого не происходит, но быстро отбросил малодушие. Так проблему не решить.
        Спустя пару часов он вышел от заказчика. Тот и слушать не хотел о проблемах. Ему требовались книги и он хотел получить то, за что заплатил. Деньги вернуть было не вариант. Часть из них потрачена на закупку материалов. Да и не хотел заказчик брать деньги. Он требовал обещанное и не хотел подвинуться по срокам.
        Проблема осложнялась тем, что заказчик - уважаемый человек. До суда дело не дойдет. Одно его слово и законники нагрянут к Черту, который здесь никто. Новый человек, прибывший с окраины мира.
        - Господин Черн? - обратился к нему незнакомец. Парень дернулся, слишком погрузившись в свои мысли и не заметив, как к нему кто-то подошёл.
        - Да?
        - О, простите, случайно вас узнал. Про вас ходит множество слухов. Говорят, вы придумали что-то новое и создаете книги?
        - Возможно, - нахмурился парень. Он никогда не был мастером общения, а говорить сейчас с непонятно кем, когда беспокоят столь важные проблемы - откровенно не хотелось.
        - Да бросьте, я вас сразу узнал, - заулыбался мужчина, - Я Герроми Карсон. Ростовщик и, скажу вам так, большой фанат знания. В самом широком смысле этого слова!
        Герроми носил большие усы, которые и поправил, продолжая улыбаться.
        - Но что это я… До меня донесли, что у вас вышла беда, господин Черн. Пожалуйста, скажите, что это неправда. Смотря на ваше лицо, меня одолевают самые страшные опасения. Неужели и правда тот, кто несет свет знаний в этот город, переживает трудности?
        - Меньше верьте слухам, - сухо ответил Черн. Делиться проблемами он не собирался.
        - Да? Тогда хорошо. Но если что, вы всегда можете обратиться ко мне. Для такого выдающегося человека я всегда готов предоставить особые условия.
        До Черна не сразу дошло, что ему предлагают. Взять деньги в долг, вот что.
        - Где я вас могу найти? Если что… - добавил он с сомнением.
        - Моя контора здесь недалеко. Пойдемте, я вам покажу. Так беда всё же случилась?
        - Нет, - твердо ответил Черн.
        Пока не случилась. Словно загипнотизированный, парень отправился за мужчиной.

* * *
        - Стоять!
        Аура парализовала в край охреневшего мужика, вжала его, да так, что кости затрещали, а глаза выпучило, того и гляди, лопнут.
        - Черн, ты совсем идиот?! - рявкнул я.
        Вбежал охранник и попытался меня атаковать. Его впечатало в стену, где он и замер. Второго охранника впечатало в потолок.
        - Эрнест? - вскочил парень, опрокидывая стул.
        Я прошёл в комнату, схватил бумаги со стола, бегло прочитал их и развеял в пыль.
        - Так… Какого лешего здесь происходит и кого убить первого?!
        - Эрнест! - возмутился парень, - Что ты здесь делаешь?!
        - Что вы себе позволяете?! - заорал ростовщик.
        О том, что случилась беда, я узнал от Саши. А та узнала от Асии, которая сообщила девушке сразу после того, как Черн свалил разбираться с пожаром. У него была фора в несколько часов, но я успел догнать. Сначала нагрянул к нему на ферму, увидел пепелище, узнал, куда он направился и полетел в город.
        Где и отыскал этого наивного дурачка.
        - Ты молчи, - шикнул я на парня, - А ты, дерьма кусок, мне сейчас расскажешь, на кого работаешь. Ну, кто твой хозяин?!
        - Кто бы ты не был, - дернулся он, - Ты только что нарушил десяток законов города и поплатишься за это!
        - В любом мире закон только один! Закон силы! - навис я над ним, - У тебя пять секунд, чтобы начать говорить.
        - Ничего я не скажу-ууу! - завизжал он от боли.
        Я накрыл нас мастерским куполом, чтобы звуки не вырвались наружу и перешёл к не столь ласковым методам допроса.
        - Карсты! Это всё Карсты! Я ничего такого не сделал! Всего лишь предложил ссуду парню! И всё!
        - Под грабительский процент? Ну-ну. Живи пока, дерьма кусок.
        Убрав купол, отправился на выход. Бледный Черн увязался за мной.
        - Значит так. Я говорю, ты слушаешь и запоминаешь. То, что произошло - классическая разводка. Сначала тебе дали заказ. Настолько выгодный, что никак не отказаться. Подождали, пока ты его почти выполнишь и сожгли, чтобы гарантированно пролетел по срокам и попал на неустойку. Ты ведь был у заказчика? Наверняка он тебя послал. А потом этот тип как бы случайно нарисовался, да? По глазам вижу, что да. Как думаешь, чтобы дальше было?
        - Я бы погряз в долгах? - выпрямился он, принимая сказанное к сведению.
        - Именно. Так что пойдем, покажем этим уродам, что с нами шутки плохи.

* * *
        То, что я слегка погорячился, дошло быстро. Кого идти бить то? Сначала надо всё как следует обдумать. Запустив моделирование, успокоил эмоции и разложил ситуацию на составляющие.
        Не смотря на дефицит времени, я следил за деятельностью Черна и знал об его успехах. Парень молодец. Не растерялся и построил работающую схему, которая привнесла на рынок что-то новое.
        Наблюдая за ним, попутно выяснил, как здесь всё устроено и почему прогресс застрял на одном уровне. Банальненько всё оказалось.
        Главным препятствием на пути технического прогресса оказались маги. Да не все маги разом, а конкретно маги-аристократы. Если ты хочешь заняться своим делом, то тебе нужно всего-то немного. Немного денег, предприимчивости и щепотка удачи. В принципе, я не увидел препятствий для открытия своего дела. Любой разумный мог начать чем-то заниматься. Вопрос в том, насколько это далеко у него зайдет.
        Если талантливый разумный открыл мастерскую, а в том же городе есть такая же мастерская, но ею заправляет кто-то влиятельный, то… Как только новое дело начнет мешать тем, кто уже есть на рынке, дальше возможно несколько сценариев. Предприниматель-новичок может уйти под руку к магу-аристократу, по сути решившись своего дела и самостоятельности. Его могут заставить уйти с рынка. Или он может послать нахрен всех конкурентов, но это возможно только в том случае, если он готов к прямому конфликту.
        Что в магическом средневековье автоматически означало, что ты сам маг, причем сильнее твоих конкурентов. Или как минимум не слабее.
        Вот и всё. Прогрессу мешает то, что новичкам на рынке трудно появиться. Надо иметь личную силу, чтобы пробиться. Загвоздка в том, что магов больше интересует как раз личная сила, чтобы защищать то, что есть, а не изучение науки, чтобы двигать прогресс. Типичный маг лучше выучит новое заклинание, чем придумает станок.
        Плюс обычному человеку не особо захочется заниматься бизнесом, если он знает, что его могут за это убить, дело отобрать и вообще, сотворить с ним, что угодно и никто этому не помешает.
        Иногда новинки появлялись в мирах. Как-то прогресс двигался, но медленно, не во всех областях. Так что здесь поле не паханное.
        Когда Черн купил ферму и расширил производство, я знал, что проблемы будут. Те, кто занимается книгами, обязательно захотят избавиться от новичка с новыми идеями. В лучшем случае выкрасть его разработки и применить у себя. Но это сложнее. Проще сжечь всё к чертям.
        Но сегодня произошла не борьба за конкуренцию. Сегодня прилетел привет от Сигнорта. Придурка, про которого я давно забыл. Для меня наш конфликт произошёл больше десяти лет назад. Но видимо зря я потерял его из виду. До меня дотянуться не смог и решил отыграться на моём окружение.
        И за это я буду мочить его со всем усердием.
        Эмоции снова вернулись, но в этот раз я их до конца убирать не стал. Вовремя это произошло. Давно я не дрался, не проливал кровь. Чувствую, что не смотря на жестокие тренировки, слегка размяк. Да и смена деятельности прочищает мозги.
        Решено. Пора достать с полки свои таланты устраивать хаос. Ну и подзаработать на этом.

* * *
        Я подошёл ровно в тот момент, когда преподаватель вышел из зала. Войдя внутрь и чуть не сшибив пару студентов, спешащих наружу, нашёл глазами Алую.
        - Что ты здесь делаешь? - вскочил Сигнорт и изобразил позу «Барин гневается».
        - Уши подбери. - бросил я ему и направился к женщине.
        Наши с ней отношения развивались… Не знаю, как описать. Ещё несколько раз мы ночевали с ней вместе. Она на мне нехило так подзаработала, да и смогла продвинуться, как маг. А ещё сбросить пару лет. Не то, чтобы это очень заметно, но всё же она чуть посвежела и похорошела. Ещё краше стала, чем была.
        Так что у нас странные отношения. Особенно для меня, а всё из-за разницы по времени. Я её видел раз в год. Она меня - каждую неделю. Ну да ладно, это сейчас не важно.
        - Красавица, можно тебя на минутку?
        - Даже не знаю, - усмехнулась она.
        Усмехнулась так, как умеют девушку, доминируя над другими девушками. Её однокурсницы отчетливо полыхнули раздражением. Ещё один забавный момент. Со своими подвигами и победами на полигонах, я стал, скажем так, видным парнем на деревне, что вылилось в повышенное внимание от девушек. Так что Алая сейчас наслаждалась тем, что внимание я уделяю ей.
        Создав купол и скрыв нас от чужих глаз и ушей, задал прямой вопрос.
        - Можешь назвать всех главных магов рода Карст?
        - Зачем оно тебе?
        - Хочу их всех перебить, конечно же, и захватить их имущество.
        - Оу, - выдохнула она, подбираясь, - Ты серьезно?
        - Да.
        - Что они натворили? - посмурнела девушка.
        - Тронули моих людей.
        - Мне надо подумать…
        Алая думала минуту. Я терпеливо ждал. Минута ничего не решит, а если девушка расскажет, что к чему, то это сильно упростит задачу.
        - Так… - очнулась она, - Попрошу тебя не спешишь. Отговаривать не буду, но дашь мне хотя бы пару часов?
        - Хочешь поиметь свою выгоду?
        - Да, - честно ответила она, - Раз такая пьянка пошла… Интересы семьи, все дела.
        - Хорошо. У тебя будет пару часов.
        - Спасибо. Значит так… Тебе лучше начать с Сигнорта. Если хочешь провернуть дело и получить одобрение общественности, то мочить всех подряд надо правильно. Начни с Сигнорта. Обвини его, вызови на дуэль и убей.
        Об убийстве она говорила буднично, словно пикник обсуждаем.
        - Если ты его прикончишь, семья Карстов обязана будет объявить вендетту. Тебе нужно быть готовым. Как только они нанесут удар - отвечай максимально жестко и больше не сдерживайся. И лучше не прячься. А то удар нанесут по близким тебе людям.
        - Понял. Тогда прямо сейчас и начну.
        Алая кивнула, я снял защиту и глянул на всё ещё стоящего рядом Сигнорта.
        - Эй, придурок, - позвал я его, - Поединок. Твоя семья тронула моих людей. За это ты заплатишь кровью.
        В зале находилось ещё много учеников. Почти все, что здесь были изначально. Им хотелось узнать, о чем это таком я общаюсь с Алой.
        Сиг побледнел, но кивнул.
        - Тогда не будем ждать. А то ещё сбежишь, трус. Идем на улицу.
        Полигон для тренировок. Земля под открытым небом - для решения частных вопросов.
        Алая отправилась вместе с нами. Как и толпа учеников. Но девушка незаметно затерялась по пути, отправившись к родным. У неё в этой истории свои интересы.
        Глава 22. Право сильного
        Саша спешила. Слухи расползались быстро. Не прошло и нескольких минут, как вся школа узнала о том, что Эрнест, которого называют легендой, вызвал на дуэль Сигнорта Карста. Да не на полигон позвал, а под небо.
        Стоило Саше услышать об этом, в голове щёлкнуло и она сопоставила события. Её учитель и телохранитель никогда не отличался кротким нравом. Девушка успела его изучить и сделать вполне конкретные выводы. Если Эрнеста разозлить, то будут трупы. Много трупов. Саша была в курсе про то, что у Черна проблемы. Одно с другим сложить не трудно. Если Эрнест вызвал Сигнорта, значит его семья в этом замешана.
        Вопрос в том, насколько далеко это зайдет. Если Эрнест изобьет Сигнорта и на этом всё, то это один сценарий. Если убьет - второй. Если объявит войну всей семье - то третий.
        Саша бы многое отдала, чтобы переговорить с Эрнестом, но прибежала, когда они встали друг напротив друга. Девушка слишком хорошо знала, на что способен её учитель. У напыщенного мага нет и шанса.
        Пока бой не начался, девушка думала о последствиях. Эрнест может и выдающийся маг и воин, но в политике, как считала Саша, не разбирается. Уж в этом-то то, она, дочь богини, с рождения жившая при дворце, понимает побольше него, не потомственного аристократа.
        А значит парень может до конца не осознавать, что именно дальше будет. Если он уничтожит род Карстов, то кому отойдет их имущество? Если Эрнесту… А так вполне могло случиться.
        Оглядываясь назад, Саша вспоминала, какой она легкомысленной была до этого. Сравнивая с собой настоящий, девушка не могла не отметить, как изменилась. Может и не так сильно, как того хотел Эрнест, но серьезности в ней прибавилось. После того случая, когда он обратился к другой женщине за помощью, в ней будто что-то надломилось. Этим чем-то было самомнение и убежденность в собственной исключительности. Но единственное, что в ней было исключительным - родители. И если быть честной с самой собой, то это и вовсе не её заслуга. Сама она пока ничего не добилась.
        Горькая, но правда. Выводы были сделаны. Вопрос, что для неё важно, за что она готова убить и умереть - частично найден. Может она за это и не готова погибать, но Саша твердо для себя решила, что не хочет быть бесполезной, слабой, несамостоятельной и беспомощной. Отчасти это решалось учебой у мастера Го. Отчасти тренировками с Эрнестом. Но кое-что Саша делала и отдельно. Погружалась в местное общество, изучала его писанные и неписанные правила, налаживали связи.
        Так что сейчас ей хватило понимания, чтобы оценить всю ситуацию в целом. Местное общество не было совсем уж диким. Нельзя просто взять и отобрать всё имущество у богатой и влиятельной семьи. Для войны как минимум нужен повод. Но повод у Эрнеста был и если правильно разыграть карты, то с моральной точки зрения никто не докопается. С моральной точки зрения аристократов. Достаточно заглянуть в любой учебник по истории, чтобы увидеть бесконечное количество примеров, где сильный пожирал слабого.
        Это закон силы, справедливый для всех миров.
        Сашу беспокоил не этот вопрос. Её волновало совсем другое. Что дальше? Эрнест захватит чужие земли, и? Лично займется управлением? В этом случае она рисковала потерять защитника и учителя окончательно. Он и так последний месяц занимался ею, по личному мнению девушки, слишком мало. Зато находил время на эту… эту… Алаю! Саша не до конца понимала, что чувствует. Её с Эрнестом не связывало романтических отношений, но всё же у них было общее дело. Да чего уж там. От парня зависела её жизнь. Она сейчас сильнее, чем раньше, но не настолько, чтобы справиться с любыми трудностями.
        Поэтому Саша беспокоилась. По многим причинам. Если Эрнест развяжет войну и победит, то нет гарантий, что война закончится. Скорее она разгорится с новой силой, потому что знать не потерпит выскочку-варвара из чужого веера. Но было и кое-что другое. Эта Алая тоже из знатного рода. Что, если это часть какого-то плана? Что, если Эрнест передаст владения ей? А то и вовсе, женится? В этом случае род Бартиморов резко расширит своё влияние, получит сильнейшего мага в свои ряды, а позже и наследников.
        Чем больше Саша думала об этом, тем больше ей не нравилось происходящее.
        Тем временем, ожидание закончилось. События пустились вскачь. Но не так, как ожидали собравшиеся.

* * *
        Когда дуэль почти началась, все формальности были соблюдены, из толпы выскочил мужчина в годах и властным голос прокричал:
        - Что здесь происходит?!
        И почему они все задают столь идиотские вопросы? Что маги огня, когда замечают меня в лаве. Что всякие аристократики.
        - Меня вызвали на дуэль. - ответил Сиг и добавил, - Дядя.
        Всего в роду Карстов было около двадцати не последних магов. Достаточно талантливых, чтобы владеть обширными плантациями, фермами и иметь представительство в торговом городе этого мира. Между прочим очень важное место, абы кто туда попасть не мог. Этот мир - как точка пересечения многих интересов. Здесь школы магии, цивилизация, порталы в разные миры.
        - По какому праву?! - потребовал от меня объяснений маг.
        - Ваша семья тронула моих людей, - ответил я достаточно громко, чтобы меня услышала толпа любопытствующих, - Вы подло сожгли мастерскую, подставили и хотели закабалить моего человека.
        Надеюсь, Черн не сильно обидится, что я назвал его своим человеком. Но тут вопрос силы. Парень безусловно талант, но с целыми семьями тягаться не сможет.
        - Наглая ложь!
        - У меня есть свидетели, - ответил я безразлично, - Так что, мы начнем или мне убить тебя, как трусливую свинью? - отвернулся я от мужика и глянул на его племянника.
        Полыхнуло аурой и силой. Дядя Сига так выражал гнев.
        - Сигнорт. Убей наглеца, - прошипел он холодно.
        - Убить? - рассмеялся я, - Вы сами напросились.
        Отлично он сказал, правильно. Люди слышали, что меня, по факту, приказали убить. Пусть и в ответ на оскорбление, но никто теперь не скажет, что поводов для войны не было.
        Если до этого я и думал, как бы уладить дело более мирно, то сейчас отказался от любых сомнений. Они перешли черту, напали на семью Черна. Да, кровь не пролили, но на деньги очень серьезно подставили.
        У Черна на это было два варианта, как отреагировать. Утереться или ответить симметрично. В первое случае, если проглотить наезд, это ставило крест на его личной репутации. Ещё это бросало тень на репутацию мастера Го. Ну и на мою репутацию тоже. Насколько я понимаю ситуацию, мастер не смог бы остаться в стороне. Ему пришлось бы вмешаться, чтобы вытащить ученика из беды или пришлось бы отказаться от него. В первом случае это большие финансовые потери, да и то, не факт, что получилось бы отделаться деньгами. Во втором случае - ещё один удар по репутации. Что это за мастер такой, который легко сливает учеников?
        Возможно, за всей этой историей стоит нечто больше, чем обида одного лопоухого идиота. Возможно, господа маги наконец-то решили отреагировать на угрозу, исходящую от мастера Го.
        Могли и меня попытаться зацепить. Ну а что, месяц, обещанный директору, подошёл к концу и я задолжал ему ценные ингредиенты. Сам к нему с предложением не иду, так почему бы не запустить небольшую интригу? Друг в беде, нужно много денег, чтобы вытащить его, а там ещё заодно и с мастером Го разобраться.
        Может всё и не так. Может это и правда глупая интрига молодого идиота, не нашедшего в себе силы отпустить обиды. Но что-то чем больше анализирую, тем больше склоняюсь к версии, что в этой истории много скрытых слоёв.
        Впрочем, не важно. Уж что-что, а чужие планы я ломать умею.
        Если, конечно, тот, кто стоит за этим не просчитал такую реакцию и не взял в расчет уничтожение знатной семьи. В этом случае, когда всё закончится, мне поступит «выгодное» предложение. От того же директора, к примеру. Я ему ценные материалы и ингредиенты, а он мне поддержку.
        Эх, надо было с мастером Го сначала обсудить, что к чему. Погорячился я. Ну да ладно, сделанного не исправишь.
        Стоило дяде Сига отойти, как люди синхронно расступились и принялись создавать щиты. Никому не хотелось поймать случайную атаку. Но и уйти совсем они не желали, ожидая интересного зрелища.
        То, что Сигнорт готов к бою и они ожидали жесткой реакции, было понятно по тем артефактам, что он притащил. Да и не только артефактам. Я видел, как парень по пути сюда украдкой отпивает из флакона, использует какие-то боевые зелья. Подготовился, молодец.
        Он знал, что я сильнее его. Знал, что могу летать и очень быстр. Поэтому он сделал ставку на одно заклинание. Выглядело это, как гнев стихии. Все камни вокруг него поднялись в воздух и со скоростью молнии устремились ко мне. Пропитанные аурой и рунами, они были способны растерзать любого, кто встанет на их пути. Да чего уж, этой силы хватило бы, чтобы разрушить небольшой квартал.
        Вдох, выдох. Я выпустил меч, и резко им ударил, вкладывая где-то треть от того, чему научился за прошедшие дни. Силовая волна сошла с лезвия, рванула навстречу острейшим камням, смяла эту магию, увлекла за собой и настигла парня.
        Он умер быстро. Его тело размазало тонким слоем кровавого фарша на десяток метров. Каменное крошево накрыло эту полосу, скрывая от глаз. Когда пыль осела, то собравшиеся увидели лишь ровную площадку.
        До них не сразу дошло, что произошло.
        Я нашёл взглядом дядю умершего. Тот смотрел сосредоточенно, выискивая глазами племянника. Не нашёл.
        Пожалуй, никогда не стоит забывать, что война - это убийство чьих-то близких. Это всегда порождение нового витка насилия. Чем-то это напоминало агрессивную среду, где одни организмы пожирают другие. В древности люди пожирали окружающий мир, чтобы выжить. Племена пожирали друг друга. Народы пожирали друг друга. Страны, корпорации, отдельные семьи и отдельные люди. Идеи, смыслы и амбиции - всё конфликтует, пожирает друг друга и на смену одному всегда приходит другое.
        Да, определенно, никогда про это не стоит забывать.
        До дяди Сига наконец-то дошло, что случилось. Он пытался просверлить во мне дырку, но ничего не получалось. Уверен, он напал бы прямо здесь, но тут столько людей и лишних свидетелей… А выдержки ему не занимать. Он развернулся и принялся расталкивать толпу, чтобы убрать отсюда. Его люди следовали за ним.
        Не трудно догадаться, что он будет делать. Доберется до поместья, сообщит новость, соберет все силы, а дальше семья Карст обрушит на меня всю свою ярость.
        Закрутив вокруг себя пылевую бурю, накинул невидимость и отправился за ним следом.

* * *
        - Эта падаль должна умереть! - отец Сигнорта рвал и метал.
        - Обязательно, - соглашался с ним брат, он же дядя. - Но не думаю, что это будет просто.
        - О чем ты говоришь?! Это всего лишь один маг-ученик!
        - Он убил Сига одним ударом! - рявкнул дядя. - Брат! Гнев переполняет меня также, как и тебя! Я хочу его крови не меньше! Но ситуация не так проста, как ты думаешь! Надо собрать всех и быть готовыми ко всему! Если кто-то ещё из наших падет, враги обязательно этим воспользуются.
        - Лучше послушай его, - скинул я невидимость, - Мужик дело говорит.
        Они оба окутались щитами и отпрыгнули в разные стороны, на ходу призывая заклинания и выпуская ауру. Хороши, одно загляденье. Если бы ещё не десятки лет сытой жизни и отсутствия боевого опыта, я бы по-настоящему испугался.
        - Ты! - выдохнул старший Карст.
        - Я.
        Он бы уже ударил, но я сидел за его же столом, ел его же виноград, ещё и ноги закинул. Мы находились в родовом поместье, где хватало жильцов. Дети, жены, старики. Сильно не разгуляешься.
        - Бой здесь приведет к лишним жертвам, - заметил я очевидное, - Давайте так. Вы наехали на меня, я ответил. Мы квиты. Найдите в себе капельку благоразумия, выплатите отступные и живите дальше.
        - Отступные? - язвительно процедил дядя.
        Отец Сига ничего не сказал. Он насыщал и насыщал ауру, готовясь к бою.
        - Да. Скажем, сто тысяч брошей. Не малых, само собой.
        Сто тысяч - это как миллион долларов в моём мире. Наверное, они могут это себе позволить, если хорошо растрясут семейную кубышку, но отбивать им это как минимум несколько лет. Я плохо ориентируясь в чужих заработках, не могу сказать точно.
        - Ясно, - выдохнул дядя.
        С его точки зрения это было крайне наглое заявление и раз уж я сам пришёл сюда, то надо от меня избавиться.
        Глава рода обрушил стены, призывая камень и попытался сжать меня в тиски, подкрепляя это аурой. Сильная и аккуратная атака. Если они задержат меня хотя бы на пару минут, домочадцы покинут дом и драться можно будет серьезно.
        Но зачем? Я не собирался устраивать красивые дуэли.
        Сместившись им за спины, выпустил меч и нанёс один удар. Силы хватило, чтобы выкинуть их обоих на улицу. Как ни странно, я тоже не хотел бессмысленных жертв. Вынесло их вместе со стеной и частью крыши.
        Под ускорением я прыгнул следом и разрубил отца Сига на части. Первый удар его защита выдержала, а второй… На землю рухнули обожженные куски.
        - А к тебе у меня есть пара вопросов, - сказал я, приземляясь рядом с дядей. Почему-то интуиция говорила, что он больше знает о происходящем, чем глава семьи. - Кто тебя подговорил? Поделишься?
        Ушлый мужик. Ушлый, хитрый и коварный. Он увидел, что глава умер и… замер, оценивающе смотря на меня. Мозгов ему тоже не занимать. Быстро оценил, что легко ему не победить.
        - Если скажу, ты всё равно меня убьешь.
        - Возможно. - не стал я отрицать, - Но у меня за спиной полный дом жильцов. За их жизни можешь поторговаться.
        - Чего ты хочешь? - напрягся он.
        В смысле напрягся ещё больше, чем до этого. С его точки зрения он только что стал главой семьи, а его дети - будущими наследниками. Старший то Карст умер. Как и его сынок.
        - Начнем с ответов. Если думаешь, что охрана поможет - то лучше так не думай.
        Нас окружали и если бы не клинок у шеи мага, давно бы атаковали.
        - Меня попросили устроить твоему человеку проблемы, - заговорил он.
        Смотрю ему в глаза и вижу, что там не хилый мыслительный процесс идет.
        - Кто же?
        - Сигнорт. Он затаил обиду на тебя. Нет смысла развивать этот конфликт.
        - Угу, - не поверил я ему. - Кто ещё?
        - Могу я встать? Спасибо. Может пройдем в кабинете? Нечего вести серьезные разговоры на улице…
        - Говори, - приказал я, убирая клинок.
        То, что он встал, а я убрал оружие - прибавило мужчине уверенности.
        - Ищи недоброжелателей в школе.
        Я прищурился, стараясь понять, врет он или нет. Лицо мастерски держит и не похоже на ложь, но до конца принять её почему-то не могу.
        - Каков был план?
        - Сделать твоего человека должником.
        - А дальше?
        - Спровоцировать тебя на агрессию, создать проблемы, раскрутить эту историю, получить над тобой рычаги влияния.
        - Ясненько…
        Маг закончил говорить как раз в тот момент, когда посторонние покинули здание, а охрана окружила нас. Подтянулось несколько десятков магов, я чувствовал и воинов. Всех ощущал, кто незаметно собирается, прячется по всем углам и готовится атаковать.
        Дядя Сига больше не думал, что выиграет у меня в бою один на один. Но он верил, что сможет несколько секунд продержаться, а дальше его люди подключатся и прикончат меня. Отличный план, после чего главенство в роду у него в кармане.
        - Ты сильно ошибся, - покачал я головой.
        - Думаешь? - оскалился он, сразу поняв, что я имею ввиду.
        Конечно, думаю.
        Маг поднял между нами стену, собираясь накрыть меня валом земли. Ничему человека жизнь не научила… Сместившись, снёс ему голову. В следующую же секунду меня накрыло градом атак. Я накинул невидимость и спокойно убрался со стороны этого непрекращающегося потока.
        Здесь были все. Обычные охранники, мужчины-маги, все те, кто составлял основу силы семьи. Есть и другие, но они разбросаны по основным предприятиям, сидят на стратегически важных местах.
        Через десять минут остались только трупы. На сверх скорости, под невидимостью, я не оставил им и шанса.
        Глава 23. Соперницы
        Кларисса Карст, жена бывшего главы семьи, размашисто подписала договор и швырнула его через стол.
        - Не надо так смотреть на меня. Это вы начали.
        - Надеюсь, ты сдохнешь в самых страшных мучениях, - всё же не удержалась она от проклятий.
        - Идите и никогда не забывайте наш уговор.
        После бойни, случившейся у особняка Карстов, я нашёл женщину и поставил ей ультиматум. Достаточно скромный на самом деле. Остатки семьи отписывают на меня городские фабрики в этом мире, плантации и убираются отсюда. Остальное имущество, находящееся в других мирах, остаётся за ними. Также они обязаны выплатить десять тысяч средних брошей. Не особо большая, но и далеко не маленькая сумма.
        В договоре прописаны все эти условия, а также заключение мира и пакта о ненападение. Если они как-то попытаются отомстить, то эта бумажка станет отличным поводом, чтобы отобрать у них всё остальное.
        Что мне и даром не нужно, если честно. Нет времени этим заниматься. Желание есть. Я бы не отказался получить опыт управления несколькими предприятиями, но… Личная мощь на первом месте. Я как типичный маг, интересовался исключительно обретением силы, а не другими, ничуть не менее важными вещами.

* * *
        Кашу то я заварил. А как разруливать её дальше, не подумал. Всего мне отошли две фабрики. Первая занималась производством артефактов для земледелия, вторая - артефактами для личной защиты.
        С их изучения я и начал. Заявился прямо в мастерские, которые стояли рядом друг с другом и огорошил новостью, что я их новый хозяин.
        - Как же так, - почесал голову старший мастер, отвечающий за хозяйственное направление.
        - Что-то уходит, что-то приходит. Вас я увольнять не собираюсь. Если готовы работать, то оставайтесь. При условии, что не будет проблем.
        Встретили меня не то, чтобы радужно. Но и не то, чтобы прохладно. Я бы сказал немного равнодушно и настороженно. Новый господин? Выводы они будут делать, когда поймут, к добру это или худу.
        Я был готов потратить на это дней пять. Удачно совпало. Оба мастера запретили мне заниматься и приказали пойти развеяться. Якобы слишком я загнался за прошедшие недели. Отказываться не стал. И сам чувствовал, что задолбался и что жизнь сузилась до одного и того же.
        Поэтому вовремя эта дурацкая интрига случилась. Поиграю в бизнесмена, вдруг понравится.
        Не понравилось. Пару часов ушло на то, чтобы осмотреть обе фабрики, изучить какую-никакую документацию, прикинуть сотню вариантов, как улучшить это дело, для чего потребовалось бы угробить кучу времени и… Я потерял интерес. Ну не могу я пока остепениться, не могу. Надо вернуться на Землю, узнать, как там они без меня. Я помнил по прошлому разу, что земляне, в частности мой клан, и сами хорошо справляются, но всё же тревожился за них.
        Мне ещё здесь минимум месяц, а то и все два находиться. Пока не закончится обучение у мастера искусств.
        Решение пришло само. Не в том смысле, что на меня снизошло озарение, а в том, что к мастерским приперлись одновременно две девицы. Судя по их недовольным взглядам в сторону друг друга, они это не специально.
        - Эрнест? - обратилась ко мне Саша.
        - Да, Эрнест! - шагнула вперед Алая, соскочив перед этим с лошади. - Как прошло?
        - Род Карст покидает этот мир. Война между нами закончилась.
        - Раз покидает, значит не все мертвы? - выделила главное Алая.
        - Не все. Но верхушка пала. Все мужчины, кто вышел против меня сегодня.
        - И… - протянула Алая.
        - И я теперь хозяин двух фабрик и прочего имущества, которое находится в этом мире.
        - Тогда у меня к тебе очень серьезный разговор, - заявила Алая.
        - У меня тоже! - Саша не стала оставаться в стороне.
        - Поговорим наедине?! - выпалили они одновременно, от чего это походило на звуковую атаку.
        - Дамы… - поморщился я. - Говорите здесь.
        Чтобы посторонние уши не грели, накинул на нас троих щит мастера. Когда они прибыли, я во дворе мастерской сидел и небо разглядывал, думая о вечном.
        - Ну? Чего мнетесь? - никто из них не хотел говорить первой.
        - Моя семья готова выкупить имущество Карстов, - первой решилась Алая.
        - Ага, понятно с тобой всё. А ты?
        - Хочу быть полезной, - бросила Саша колючий взгляд на вторую девушку.
        - Удивила. И как же?
        - Придумай мне какое-нибудь занятие.
        - Легко. Стань великим магом.
        - Я про твои дела, - покраснела Саша.
        - То есть ты хочешь заняться мастерскими? - кивнул я на здания.
        - Чем угодно. Если к тебе перешло имущество влиятельной семьи, то это определенные проблемы. Я могу помочь справиться с ними.
        Алая нахмурилась, слушая наш разговор. В её фантазиях выкупить у меня то, что ей интересно, было проще простого. Мы же спим с ней, а это что-то да значит!
        - С тобой тоже всё ясно. - вдохнул я, осмысливая сказанное, - Алая, а у тебя случаем нет желания обрести чуть больше самостоятельности и выйти из под колпака семьи?
        - Что ты имеешь ввиду? - заинтересовалась она.
        - Девчата, а как насчет такого варианта. Я вам обоим дам по мастерской в управление. Скажем, на год. Если сможете сделать эти предприятия успешнее, чем они сейчас, допустим, повысив выручку хотя бы в два раза, то, так и быть, отдам вам эти предприятия на совсем. И да, Алая, уточню. Отдам лично тебе. Не твоей семье, а лично тебе. Это моё условие. Спустя год, если заполучишь мастерскую, делай с ней что хочешь. А пока - сама занимаешься. Если кто-то из вас не справится, то вторая забирает вторую мастерскую. Как предложение?
        - Я согласна!
        И снова они ответили синхронно.

* * *
        Обсудив с девушками детали по уговору и их деятельность, отправился дальше по делам. Немного беспокоила ситуация с Сашей. Это Алой ничего и никто не угрожает. Не больше, чем обычно. А за Сашей могут прийти убийцы. Точнее не могут, а точно придут, это вопрос времени. Если она будет мотаться между городом и школой, то это, во-первых, минус к учебе, а во-вторых, дополнительный риск. Её проще простого подкараулить где-то в пути.
        С другой стороны, не прятать же её постоянно. Девушке нужны вызовы, трудности, схватки, чтобы характер закалить. Пусть столкнется с конкуренцией, пусть завоевывает авторитет работников. Ну и пусть отбивается от убийц, если те припрутся. Зря её что ли на пару с мастером Го гоняем усердно?
        Умом понимал, что это разумное решение, но всё равно беспокоился. Она как была уточкой, так и осталась. Только теперь вместо «домашней уточки» - «немного боевая уточка». Но ничего. Главное сберечь, а опыта и силы наберется.
        От девушек я отправился к Черну. Нашёл его у семьи. Он к этому моменту создал пару станков и они все вместе занимались печатью книг. С такой скоростью не успеют, но видимо из упрямства сдаваться не хотят.
        Я подключился, создал ещё пару десятков станков, выделил деньги на материалы, за которыми отправился отец Черна. Я сам продолжил помогать. Всё же маг металла и камня сильно ускоряет работу. Особенно тот, у кого быстро восполняемый источник маны. У парня её в разы меньше, иначе бы он сам решил проблему, но тупо сил не хватает.
        - Разговор есть, - шепнул я ему, когда процесс был налажен. Если поднажмем, то успеем выполнить заказ и прикроет себя с этой стороны, - С теми, кто кашу заварил я разобрался. Род Карстов обещал нас не беспокоить. Я бы этим обещаниям не верил, поэтому поглядывай по сторонам.
        Парень молча кивнул. Для него борьба за жизнь - норма.
        - Я получил их ферму. Сам там ещё не был, но вроде большие угодья, занимаются поставками в город. Хочу отдать её тебе.
        - Нет! - парень аж отшатнулся от меня.
        - Да ладно тебе, чего скромничаешь? - усмехнулся я.
        - Я с этим то делом разобраться не смог. Ещё и ферма…
        - Там отлаженное дело, надо всего лишь взять его под контроль. Но ты прав. Сейчас у тебя сил не хватит, чтобы удержать такое дело. Поэтому я буду его прикрывать своим именем и все конфликты решать. Но это один вариант. Есть и другой. У тебя ведь девушка появилась, да?
        Черн смутился и отвел взгляд, чем вызвал ещё одну улыбку.
        - Но она из обеспеченной семьи, а ты всего лишь нищий парень. Перспективный, но когда это выльется в серьезные заработки, чтобы её родня тебя приняла - кто его знает. Но что… - перешёл я на заговорщицкий шёпот, - Если у тебя случайно появится большая ферма, с которой ты придешься к её отцу, попросишь руки дочери, а вместе вы с её семьей сможете и сами удержать контроль.
        Разумеется, нюансов в этом деле хватало. Но если подумать, то всё может сложиться очень даже хорошо. Семья Асии тоже занималась фермерством, но в меньших масштабах, чем Карсты. Урвать их ферму - это для них и проблемы, и большое усиление. Проблема в том, что надо будет как-то удержать этот кусок. Для чего есть моё имя и кое-какая репутация, которая после сегодняшнего дня только возрастет. Так что проблемы, если и будут, то либо они сами с ними справятся, либо я помогу.
        Одна загвоздка - я не настолько хорошо знал, что у Черна за отношения с Асией. Видел лишь, как они друг на друга смотрят и… тупят. Но это по моим меркам. По здешним же традициям, ты, конечно, можешь гулять втихаря, но браки обычно заключаются между семьями, для укрепления власти и защиты.
        То есть, я могу спать с Алой, но пока это не официально. Если хочу чего-то официального, то не вопрос. Надо разбогатеть, набрать вес и идти к её семье, просить руки. Я бы это смог провернуть, если бы отдал им то, что получил от Карстов. Неплохой выкуп за дочку. Меня бы после такого, как минимум, стали бы рассматривать всерьез. Ещё бы. Если я способен прогнать из мира влиятельную семью, то такой кадр Бартиморам не помешает.
        Только вот мне это не надо. Где я и где женитьба. Не тогда, когда у меня есть обязательства на Земле.
        Черн после моего предложения ушёл в астрал.
        - Скоро мне придется снова уйти. Насколько - не знаю. Мне эта ферма всё равно не нужна. А так хорошему человеку отдам, - сказал я прямо, - Так что соглашайся. Сейчас тебе это кажется нереальным, но через пару лет, будешь рад, что ухватился за шанс. Или мертв, если окажешься слабым.
        Это и правда так. Если Черн проявит слабину, то когда я уйду, его разорвут более сильные аристократы. Он и сам это должен понимать. Нет смысла умалчивать.
        - Ну ты подумай, а я к мастеру полетел, - похлопал я его по плечу.

* * *
        За что стоит уважать мастера Го, так это за быстрый ум, скорость принятия решений и непоколебимое спокойствие. Он выслушал мой рассказ. Ничего я утаивать не стал, честно поведал, что выяснил.
        - Значит, игры кончились, - резюмировал он. - Думаю, тебя сейчас вызовут к директору. Спросят за Карстов, предложат помощь и намекнут на поход за ингредиентами. Соглашайся и действуй по плану.
        План у нас имелся и воплощался в жизнь. Следующий шаг - я и правда собирался отправиться за очередной добычей. Но не для директора, а для себя. Ну и для мастера Го с ребятами. Им тоже что-то перепадет.
        Меня ждала граница, сверх сильные монстры и хорошая драка.

* * *
        Собираясь в дорогу, я много сил потратил на планирование своих дальнейших действий. Надо успеть везде и при этом не оплошать. А оплошать легко. Слишком много сторон, играющих против меня. Требовалось резко усилиться, чтобы справиться со всеми ними. Для чего есть не так уж много способов.
        Этот месяц прошёл очень плодотворно. По факту, я уже мог называться магом, а то и мастером. Против здешних мастеров в бою держусь, а значит это звание моё по праву. Замечу, что держусь на их территории, используя исключительно силу магии.
        Благодаря ауре и зельям я смог применять моделирование сотню раз в день. А за месяц это около четырёх тысяч дополнительных дней. Месяц этого мира, который длился дольше, чем на земле. Для меня прошло десятилетие. Как раз тот срок, за который становятся полноценным магом. Плюс зелья, которые помогли подтянуть всё то, что важно для мага и воина. Моя ауру стала на порядок сильнее, плотность маны выросла… Система отображала всё то же значение источника, но теперь я на этот же объем мог сотворить в разы больше. Да и искательские навыки тоже сильнее стали. Сами по себе. Так-то некоторые из них я научился усиливать с помощью магии. А уж физические возможности… Да совмещенные с магией…
        В принципе, если встречу князя, то шансы у меня будут. Конечно же я запускал симуляции против сильнейших встреченных противников и на данный момент держался гораздо лучше, чем до отправления в этот мир.
        Но! Этого было по прежнему мало, чтобы чувствовать себя уверенно. Да и не все я возможности исчерпал. Пора уже перебраться через сотый уровень, использовать системные возможности, добыть ингредиенты для улучшения меча и усиления брони, а также для финальной прокачки себя. После этого я точно буду готов. К любым испытаниям.
        Надо всего лишь успеть это реализовать до того, как проблемы захлестнут с головой. С каждым днём я всё больше чувствовал, что надо возвращаться на Землю. Всё больше ощущал, как злополучные тучи сгущаются. Как вокруг меня, так и вокруг Саши.
        Если ещё чуть промедлю, то могу и не успеть. Сам не знаю куда, интуиция предупреждала лишь об опасности, но не выдавала фактов. Мне всё также не хватало знаний и понимания жизни. Но что ещё с этим сделать, кроме как жить - я не знал.

* * *
        На границу я отправился, ни с кем не попрощавшись. Давно успел приучить всех заинтересованных, что могу пропасть в одном месте, а появиться совсем в другом. Для врагов давно не секрет, в чем тут дело. Невидимость и полёты, вот и всё. Пусть думают, где я. Пусть нервничают, пытаясь разобраться. Неопределенность выиграет мне несколько часов, а то и дней.
        В этот раз граница встретила меня чуть более гостеприимно. Не было молний в небе, лишь небольшие тучи, за которыми проглядывалось темно синее небо. Зато холоднее стало. Не так, чтобы мороз, но так, словно в окружающем пространстве что-то изменилось.
        Холод и привкус смерти… Как знакомо.
        Шёл я под невидимостью и быстро улетел в небо, чтобы если кто-то расставил на меня ловушку, то не успел её захлопнуть. У каждой стихии есть привкус. Стихия это то, что берет универсальную энергию, ману и, сливаясь с ней, рождает что-то новое. Так стихия огня превращает ману в пламя. Классические маги, как я заметил, при долгой практике приобретают характерный «вкус». Речь не про то, чтобы их лизнуть и узнать, какую силу используют. Речь про постижения мира с помощью ауры.
        Одна из фишек, между прочим. В веере магии аура выступает, как система опознавания. Мастер Го научил, как это делать. Да я и сам бы разобрался, дело то не хитрое. Если аура достаточно развита, то она считывает информацию о маге. Которую можно попытаться закрыть с помощью ауры, но это мало кто делает, используя силу, как опознавательный знак. Если практик молод, у него слабая аура и нет привкуса от высокой связи со стихией, то можно сделать смелый вывод, что это и правда начинающий маг. Если же он него буквально «смердит» какой-то стихией, то выводы тоже однозначны. Таким образом можно определить, насколько маг силен и опасен, чего от него ждать.
        Но следы стихий находятся не только в магах, они ещё и во всём окружающем мире прослеживаются. Обычно пространство пропитано нейтральной энергией. В зависимости от мира и места, её количество будет разным. Попадая в новый мир, сразу можно понять, какая стихия там больше доминирует. Также можно понять, где происходила сильная магия и какие там стихии задействовали.
        Грубо говоря, чем сильнее маг, тем более выраженный след он оставляет. Го научил меня, как эти следы скрывать, но умение не особо полезное. Точнее полезное, но не актуальное. От кого мне прятаться? Ритуал чистки занимал много времени и я пока не видел в себе желания заморачиваться настолько, чтобы скрываться ещё и так.
        За то, увидишь ты следы или нет, отвечало сверхчувствительность или сверхвосприятие. Это совокупность работы всех систем восприятия. Начиная от слуха, продолжая аурой и ощущением энергии. Что я как раз последний месяц и развивал, достигнув больших успехов.
        Так что сейчас, как только вошёл в этот мир, сразу почувствовал характерный привкус. Знание пополнилось, включилась интуиция и стало понятно, где именно Виталик скрывается. А ещё стало понятно, чем он тут занимается. Для этого даже интуиция не нужна. Ну чем может заниматься маг смерти, да ещё на границе? Повышать уровни. Возможно, он выбрался за сотый уровень, а значит стал гораздо опаснее. Ещё и армию себе наверняка создал.
        Как бы это себе на пользу обратить. Нужен очередной безумный план.
        Двинулся я по спирали, всё дальше удаляясь от грани. Вскоре обнаружил, в какую именно сторону ушёл Виталик. Он облюбовал направление, ведущие к миру Амали. Собирается устроить на меня ловушку? Не верю я, что он сюда просто так пришёл, не по мою душу.
        Не поленился, отправился по его следу, держась высоко в небе и иногда спускаясь вниз, чтобы считать следы. Где-то на середине пути выскочило сообщение.
        «ФРАКЦИЯ СМЕРТИ НАЗНАЧИЛА ВАС ВРАГОМ НАРОДА»
        Да ладно… Ещё один факт, который пополнил знание. Мозг заработал, переосмысливая ситуацию. Виталик не просто убить хочет? Ещё и статус князя заполучить? Тогда логично, что он сначала возьмет сотый уровень, поднимет характеристики и навыки, а после этого двинется за мной, чтобы быть максимально готовым. Есть ли у него сотня последователей? Не знаю, но это и не важно по большому счёту. В любом случае его шаги дальнейшие очевидны.
        Логово его я нашёл, где скрывается. Подлетать туда не стал, чтобы не спровоцировать. Я тоже сюда за силой пришёл. А раз так, то лучше действовать по плану, а с магом смерти потом разобраться. Никуда он не денется, подождет немного.
        С этой мыслью я ускорился и направился в другую от него сторону. Улечу подальше, чтобы охотиться и не опасаться.
        Глава 24. Сотка
        В качестве первой жертвы я выбрал здоровенную «черепаху». От черепахи в монстре был только панцирь. А всё остальное - от настоящего титана.
        Размерами существо такое, что запрыгни я на него, сойду за блоху. В пять этажей ростом, а по площади и вовсе, внушает лишь уважение и трепет. На панцире наросты, всего тринадцать, работающие, как системы залпового огня. Бьет эта хрень на километр. Стреляет раскаленной магической магмой. Полуматериальным веществом, прожигающим щит мастера, как бумагу. То есть против этого существа нет смысла защищаться. Или на это потребуется очень много сил и укреплений, стандартными искательскими навыками не отделаешься.
        Под панцирем у черепахи восемь лап. Перемещаться она может в любую сторону и при её размерах скорость внушительная. Если надо будет, то и подпрыгнет. Прочность панциря - ультра запредельная. Как раз то, что нужно. Да и у тела защитные свойства очень высокие. Мой клинок - как зубочистка. Проткнуть можно, но надо постараться и толку будет не много.
        Так как же убить этого монстра?
        Для этого я завис в небе, на максимальной дистанции, выше облаков. На той границе, где уровень маны резко снижается.
        Вытащив из пространственного кармана пятьсот килограмм отборной стали, которую специально для этого притащил сюда, принялся колдовать и укреплять заряд, поддерживая его в воздухе. Цепочки рун опоясывали снаряд по кругу, раз за разом. При этом я ещё и ману внутрь сливал, создавая бомбу. Долго она не продержится, но долго мне и не надо.
        Снаряд сделал в виде конуса. Мне надо сохранить защитный панцирь, но уничтожить то, что внутри. Весь сохранить не получится, но с его размерами это и не обязательно. Мне хватит и осколков.
        Когда всё было готово, начал разгон. Расстояния в пятнадцать километров хватит, чтобы набрать максимальное ускорение. Часть рун отвечала за нейтрализацию сопротивления воздуха. А если быть точным, то сопротивление поглощалось и преобразовывалось в ускорение. Ещё и я толкал изо всех сил.
        Когда внизу показалась цель… А с развитым зрением я видел гораздо дальше… Принялся корректировать курс. Когда убедился, что не промажу, впитал импульс, останавливаясь и рванул наверх, от греха подальше, а то ещё зашибет взрывной волной.
        Удар вышел, что надо. Конус вонзился точно в основание головы, а это почти центр тела. Вся сила удара миновала панцирь и ушла в тело. Так задумывалось и я надеялся, что так и вышло.
        ПОЛУЧЕН 92 УРОВЕНЬ
        ПОЛУЧЕНО 1 ОЧКО НАВЫКОВ
        ПОЛУЧЕНО 1 ОЧКО ХАРАКТЕРИСТИК
        Надо же… С одного удара. Мастер бы гордился.
        Спустившись вниз, обнаружил кратер, отсутствие следов тела… То, кажется, распылилось на атомы, ну или на очень маленьких черепашек. Панцирь тоже разорвало, но куски остались. Вытащив один из оплавленной земли, принялся прощупывать его аурой, изучая состав. Так сразу и не скажешь, что это. Металл или камень. Какое-то принципиально иное образование, с запредельными характеристиками и способностью удерживать ману. Да и ауру тоже, кстати.
        Отлично. Восстановив запас сил, принялся за работу. От прошлого заряда ничего не осталось. Конус настолько обуглился и деформировался, что восстановлению не подлежит. Да и не надо. У меня теперь есть материал получше.

* * *
        Виталик занимался извлечением знаний из головы мёртвого мага льда, когда его настигла звуковая волна. Настолько сильная, что толкнула мага и подняла тучу пыли вокруг.
        - Что за херня?! - выругался мужчина, пытаясь понять, что это и где происходит.

* * *
        Три дня ушло на то, чтобы взять заветный сотый уровень. Последние уровни набирались особенно тяжело. Я запарился истреблять местную живность. Перебил больше семидесяти тварей. Больше десятка из них выше двухсотого уровня. Набил гору добычу, костей, частей защиты, галлоны крови и контейнеры плоти.
        Как это всё тащить - не имею малейшего понятия. Это же обрушит рынок. Но подумать об этом можно чуть позже. Сейчас надо разобраться с новыми возможностями.
        ВЫ ДОСТИГЛИ СОТОГО УРОВНЯ.
        ДОСТУПНА ПРОДВИНУТАЯ ЭВОЛЮЦИЯ.
        ВНИМАНИЕ! СРОК ЭВОЛЮЦИИ ЗАНИМАЕТ ТРИДЦАТЬ ЧАСОВ! НАЙДИТЕ БЕЗОПАСНОЕ МЕСТО!
        Какое заботливое предупреждение от системы.
        Возможность пройти эволюцию я ждал, поэтому готовился заранее. Истребил всю живность в радиусе сотни километров. Вот прям вообще всю. Даже мелких тварей и всяких паразитов, что жили за счет более мощных чудовищ. Ещё создал гигантский ров вокруг того места, где собирался проходить через трансформацию. Ну и защиту тоже создал.
        Эволюционировать прямо здесь - запредельно рискованно. Но и в любом другом месте - тоже. Что выбрать? Почти безлюдный мир или школу земли, где разумных слишком много? Не знаю, не знаю. Здесь хотя бы я постарался найти уединенное место.
        Чтобы защититься ещё больше, спустился под землю почти на километр. Если за мной кто и придёт, то задолбается выковыривать. Тут дело не только в том, что через такой слой камней и земли пробиться трудно. Загвоздка в поиске. Попробуй ещё меня найти, когда я в защищенном бункере, да под невидимостью. Если только князь какой завалился, но, надеюсь, этого не произойдет.
        Ладно, хватит откладывать… Если не проснусь, то так тому и быть.

* * *
        Когда очнулся, то изменений особых не ощутил, что было несколько обидно. Я открыл глаза, поднялся с ложа, покрутил руками и ногами, но…
        Внимание! Вы достигли эволюционного предела! Для последующего развития требуется перерождение и статус бога!
        Ну замечательно… В целом, я понимал, что произошло. Из-за того, что я в последнее время и так сильно прокачался… Очень сильно. То система не смогла задрать этот потенциал ещё выше. Кажется, я могу с уверенностью сказать, что выжал из своего организма ВСЁ. Вот вообще всё.
        Когда выбрался наружу, то следов присутствия врагов не нашёл. Груда добычи как лежала, так и продолжила лежать. Что же… Пора браться за самое вкусное. Хоть мой организм и добрался до предела, но характеристики всё равно смогут этот предел отодвинуть ещё дальше. О чем система прямо не говорила. Не любительница она делиться информацией.
        ОЧКИ ХАРАКТЕРИСТИК: 596
        ОЧКИ НАВЫКОВ: 1213
        Небольшое богатство я накопил, да уж. На всё и не хватит. Пятьсот очков отправил в интеллект. Вкладывал по сотне за раз, прислушиваясь к ощущениям. Бонусов никаких не дали, только на тысяче обрадовали и огорчили. Огорчили тем, что выше поднять нельзя было. Обрадовали:
        ОТКРЫТА СПОСОБНОСТЬ «ПОСТИЖЕНИЕ». СОЗЕРЦАЯ МАТЕРИАЛЬНОЕ И НЕМАТЕРИАЛЬНОЕ, ВЫ ПОСТИГАЕТЕ СУТЬ ЭТОГО.
        Когда прочитал описание бонуса, долго ржал. Охренеть. Просто охренеть. За тысячу интеллекта выдать то, что у меня уже и так есть?! Система - да ты главный жлоб в этой вселенной!
        Подуспокоившись, решил проверить способность на деле и взял слова обратно. Процесс познания с помощью ауры требует медитации. Занятие это несколько медленное и слегка выбешивающее. Я привык к большим скоростям, а делать что-то столь размеренное, откровенно напрягало. Тут же процесс шёл в разы быстрее и сразу открывал новые грани. Я скользнул взглядом по камню и увидел его структуру, а главное - слабые места. Дальше взгляд переместился на ингредиенты и в голове стала пробуждаться информация, каким наилучшим образом их использовать.
        Я завис, созерцая всё то, что добыл и закрыл глаза, выключая способность, когда улучшенный мозг ощутимо нагрелся. Слишком много информации стало поступать. Оказывается, надо ограничивать площадь применения, а то я сразу всю кучу постигать начал. Жесть какая.
        Отложив пока это занятие в сторонку, вернулся к очкам. Характеристики пока трогать не буду. Слишком мало их осталось, чтобы получить серьезное изменение. Надо бы в клан наведаться, может они запасли для меня что.
        С очками навыков было веселее. Чтобы поднять навык до десятого ранга, нужно четыреста очков. Моего запаса хватит ровно на три усиления и тут так сразу не решишь, что выбрать. Хорошо, что я успел это обдумать и поэтому приступил к делу, ещё раз окинув взглядом всё доступное.
        Атакующие навыки пролетели мимо. Зачем на них тратиться, если я и так научился магичить? Нет, в этом смысла нет. А вот качнуть главные мои преимущества, определенно стоит. Полёт, броня невидимости и конечно же, самое вкусное, моделирование.
        Когда поднял до максимума, выдали всего по одному бонусу. Полёт обрел свойство «Безграничное ускорение». Проверив его, я довольно потёр руки. Теперь мне не страшно сопротивление воздуха и любые ограничения. Я реально мог ускоряться до… А вот до каких пределов это «до» простирается, сложный вопрос. Чем быстрее лечу, тем больше маны жрёт. До тысячи километров в час я тратил одну единицу маны где-то в минуту. Можно сказать, что затраты нулевые. Скорость восполнения в разы больше. От тысячи до двух тысяч - уже единица маны в секунду. Что по-прежнему не страшно. От двух тысяч до трёх - пять единиц маны в секунду. А вот дальше с каждой дополнительной сотней накидывалась дополнительная единица. Тысяч до пяти я мог спокойно разогнаться, а дальше… Если запастись накопителями, то будет весело.
        Нужны тесты. Много тестов. И потренироваться поглощать импульс, а потом передавать его. Что будет с противников, если ему сообщить такой заряд… Да его просто размажет от одной силы воздействия.
        Броня получила интересную способность с тридцати процентным шансом поглощать урон и за счет него наращивать защиту. Неплохо-неплохо, но и не скажу, что прям вау.
        БРОНЯ КНЯЗЯ
        РАНГ 100: БОНУС + 1000
        УРОВЕНЬ: 52
        ЗАЩИТА: 35200
        СТОИМОСТЬ: 1000 МАНЫ
        Тридцать пять тысяч и это только в базовой версии! Когда я с ней поработаю, создам нормальный доспех, укреплю рунами, впихну туда независимый источник маны… Получится настоящее произведение искусства, с фантастическими защитными свойствами.
        Моделирование порадовало больше всех. В нем открылась возможность создавать общее пространство, с возможностью регулировать плотность сжатия времени. Всего я мог пригласить до десяти разумным за раз.
        О, вселенная… Да я тебя с такими возможностями захвачу через недельку. Ухахаха.
        Возможности чисто для себя тоже выросли. Теперь одна секунда растягивалась на пять суток и страшно представить, что со мной будет. Я и так уже давно перестал быть нормальным человеком. А теперь то что? Окончательно крыша двинется. Хотя интеллект то высокий, должен выдержать.
        Странно. Почему я не рассматриваю возможность не гнаться и не использовать каждую секунду, а сбавить темпы? Эта мысль показалась кощунственной и я отбросил её, как ненужный хлам.

* * *
        Виталику не потребовалось много времени, чтобы узнать, кто так шумит на границе. Сначала он подумал на сверхсильного монстра, но взрывы раздавались слишком «ритмично». Взрыв, затишье минут на пятнадцать, слова взрыв, той или иной силы.
        У мага смерти имелось несколько способов быстро перемещаться в пространстве. Первый - через теневой мир, доступный только магам его стихии. Но он не подходил для больших расстояний. Для них имелся способ попроще. Убить крылатую тварь, обработать её и получить транспорт.
        Виталик рискнул слетать в ту сторону, откуда шёл шум. И не сильно удивился, когда заметил там Эрнеста. В бой вступать смысла не было. Маг ветра мог в любой момент улететь и единственное, чего бы добился Виталик - выдал своё присутствие. Поэтому развернув крылатую тварь, он отправился обратно.
        То, зачем сюда явился Эрнест очевидно, как белый день. За тем же, зачем и Виталик. Сам маг смерти на текущий момент набрал сто двадцать первый уровень. Но это не единственное его достижение. Изучив магические школы, он смог выкрасть мастера стихии льда, у которого вот какую уже неделю черпал знания, удивляясь, насколько его представления о магии скупы.
        Сделав открытие о продвинутой магии, Виталик взялся за её изучение. Магов смерти найти не получилось, но ему была доступна стихия льда, поэтому выбор и пал на её представителя. День за днем, используя на полную моделирование, Виталик погружался в тайны магии. Тихо жалея, что много ему недоступно или доступно в ограниченном формате. Не открыть ауру, не получить доступ к библиотеке. В этом плане Эрнест имел гораздо более выгодное положение и страшно представить, чему он успел научиться.
        Все эти дни Виталик думал над составлением плана. Противник у него сильный, с жутко неудобным набором навыков, поэтому требовалась тщательная подготовка, чтобы победить. И Виталик нашёл способ, как это сделать.
        Но не сейчас. Немного позже.
        Когда маг смерти вернулся на базу, то задумался. Если он увидел Эрнеста, то и тот мог его заметить. Эту возможность не стоило списывать со счетов. А если так, то мага ветра надо ждать в гости сразу же, как он возьмет сотый уровень.
        Поэтому маг счел благоразумным подготовиться. Сам он сражаться пока не хотел. Но посмотреть на Эрнеста в деле, оценить его новые возможности… Из-за того, что сканирование не работало в их случае, это будет полезным. Виталик выставил часть своей армии на обозрение, чтобы нельзя было пройти мимо. Другую часть спрятал, как под землей, так и в тенях. Там им ничего не будет. Тени убивали только живых. Сам же маг спрятался вдали, в специально созданном бункере, который должен был скрыть от чужих взоров и способов обнаружения.
        Но маг не пришёл. Взрывы прекратились, а Эрнест так и не заявился.
        Что же, - подумал Виталик, - Встретимся с тобой позже.

* * *
        Не удивлюсь, если окажется, что я являюсь создателем первого магического поезда. Чтобы перевезти всё добытое, потребовалось груз тщательно упаковать, связать между собой, а потом грузить на десяток платформ.
        Чего только кости стоят. Некоторые чудовища были воистину исполинских размером и их скелеты могли напугать до ужаса любого неподготовленного разумного. Даже со всей своей силой, мне пришлось изрядно помучаться, чтобы сначала доставить груз к грани, а потом перетащить всё это на ту сторону.
        Был соблазн наведаться к Виталику, но… Счел, что это не самое лучшее решение. Я пошумел и наверняка он догадался, кто пожаловал в мир. А значит и подготовился. В любом случае подготовился. Драться с этим далеко не самым слабым магом на его территории не хотелось. Сто процентов попаду в ловушку. Не то, чтобы я этого боялся, но… Меня манил следующий этап восхождения. Я хотел усилить оружие и броню, освоить возросшие в силе умения, а потом да, заявлюсь сюда и разнесу логово мага смерти.

* * *
        То, что моё появление произведет фурор - давно запланированная реакция.
        Чтобы понять важность этого события, надо хорошо осознавать, насколько закон силы пропитывает это общество. Здесь тебе не Земля, когда сила выражена не столь явно. Здесь же, если ты слаб, то любой более сильный маг может от тебя избавиться тысячей способов.
        Открыл ты, например, мастерскую. А конкурент пришёл и слегка разрушил несущие стены. Для мага земли это раз плюнуть. И всё. Здание рухнуло, работники погибли, оборудование уничтожено, ты попал по всем фронтам. Ещё раз бизнес запустишь? Так какой смысл, если ситуация повторится. Но во второй раз уже тебе лично в голову прилетит булыжник.
        Чтобы этого не случилось, нужна защита. Надо закупить артефакты, нанять охрану, да и самому быть способным пережить атаку.
        Но самое интересное, когда дело касалось по настоящему сильных магов. Я не могу сказать, что местное общество совсем уж дикое. Но в нём есть такой забавный фактор, как сильный маг. Как найти управу на такого? Допустим, он кого-то убил и все это понимают. Допустим, общество недовольно тем, что он так поступил. Но ему начхать. Как приструнить такого? Нужен ещё более сильный маг. Или слаженный отряд магов по слабее. А где их взять?
        Решение вопроса зависело от государства, социального уровня, на котором разворачивается конфликт и от контекста.
        Если это конфликт учеников, то где он происходит? В мире Черна, где нет государства и систем контроля, ты можешь убить любого и тебе ничего не будет. Главное совсем уж не палиться, а то с тобой не захотят иметь дела и местные сами попробуют разобраться. Но если ты сильный маг, то твори, что хочешь, никто не сможет помешать.
        Если ученики поссорились там, где есть сильная власть, какой-нибудь монарх, выступающий гарантом исполнения закона… То ему как-то нужно обеспечить эти гарантии. А значит иметь в своём распоряжением более сильных магов, чем эти ученики. Тогда он сможет их легко приструнить и вопрос будет решаться через судью. Но если это конфликт ученика и опытного мага, то до судьи, скорее всего, не дойдет.
        Потому что статус сильного мага обычно идет рука об руку со связями, большими деньгами и влиянием.
        Замечу, что маги выполняют много полезных функций. Главная из них - защитная. В случае войны именно магам отдуваться. Потому что, опять же, выпустить толпу обычных солдат против отряда сильных магов нет смысла. Маги их просто раскатают, обычные разумные ничего сделать не смогут.
        Ещё маги поставляют многие блага. На них завязаны артефакты, производства… много чего завязано. И чем сильнее маг, тем больше завязано лично на него. Что только усиливает позицию: кто сильнее, тот и прав.
        Если ты силен, то можешь плевать на многие законы. Если ты очень силен, то можешь плевать вообще на всех. Не надо даже убивать по-тихому. Достаточно вызвать на дуэль и решить любой спор. Так, например, мастер Го может вызвать директора и выкатить ему претензию, что он слабак и позор школы. Такие оскорбления смываются лишь кровью и если Го победит, он увеличит шансы занять кресло главы школы.
        Не всё так просто, разумеется. Если он победит, то будет созван совет, который займется выборами нового директора. Не факт, что им станет именно мастер Го. За него может никто не проголосовать.
        Самое прелестное в этом то, что Го может вызвать всех членов совета или все кандидатуру на этот пост и тупо забрать себе кресло силой.
        У этого всего есть скрытая, древняя подоплека. Роль сильных магов тем важнее, чем серьезнее конфликт. Между городами, странами, мирами или веерами. Если в случае локальных конфликтов слабые маги, да и обычные солдаты ещё котируются, то в случае борьбы против тех же демонов - уже нет. Там что-то могут сделать лишь сильнейшие маги. Поэтому чем больше сильных магов, тем больше шансов на выживание у всех. И поэтому, если ты силен, то имеешь право требовать себе лучшие условия. В том числе править школой. Потому что раз сам достиг высот, то и других сможешь туда провести.
        В общем, личная сила решает.
        Сила зависит от многих параметров. Мастера люди уже немолодые. Ну или какой они там расы. К зрелому возрасту, обычно всё, что можно достичь стандартным путем - достигнуто. Дальше развитие тоже возможно, но за счет совсем других вещей. Практика тоже важна, но не так, как в самом начале.
        После достижения мастерства рулит опыт, усиливающие зелья и артефакты. Связи, ученики, социальный капитал тоже.
        Опыт опыту рознь. По моим наблюдениям, никто из мастеров-преподавателей в войнах не участвует, на полигон выходят редко, если вообще выходят. Не скажу, что это прям сильно плохо для них, как для преподавателей. Разве что появляется налёт ржавчины, который чуть портит обучение. Или не чуть… Потому что если нацелен на то, чтобы выжать как можно больше деньжат из студентов, то автоматически сформируется иной подход, нежели в случае стремления воспитывать сильнейших магов.
        Это одна из вещей, которую хотел изменить Го. Сменить ценности с выжимания денег на развитие искусства. Цель слегка утопичная. Если бы не фактор личной силы. Стань сильнейшим и ты сможешь многое. В том числе менять ценности и убирать всех тех, кто им не соответствует.
        С зельями тоже интересно. Есть те, что дают кратковременный эффект. А есть те, что дают эффект постоянный. Стоит ли говорить, что последние, да ещё подходящие для уровня мастеров, встречаются крайне редко, а стоят очень дорого?
        С артефактами аналогично. Правильно подобранная амуниция способна повысить твою силу в разы.
        Если понимать весь этот контекст, то не трудно предсказать реакцию магического сообщества. Я заметил, что в этом веере неплохо развит рынок низкого и среднего качества как зелий, так и артефактов. А вот рынок высшего качества - в упадке. Ну да понятно, слишком уж это рискованное предприятие. Мне с моим уникальным набором умений крайне повезло.
        Нет, если бы господа мастера заморочились… Если бы они подготовились, собрали команду профи и сами бы отправились… При этом были бы готовы к тому, что половина из них погибнет… В этом случае да, рано или поздно, добыча полезных ингредиентов была бы налажена. Но зачем? Если ты и так у власти, силен, вызовов крупных нет, деньги текут рекой, то зачем напрягаться сверх меры? Для этого нужно быть таким, как я. Наголову отмороженным. Или таким, как мастер Го или мастер искусств. Фанатиками своего дела.
        Что касается реакции… Сначала маги испытают шок, когда до них дойдет, что я добыл и в каком количестве. Потом их обуздает алчность. Каждый захочет урвать себе кусок пирога. А некоторые так и вовсе, захотят урвать себе всё. Это ведь не шуточное влияние. Куском брони элитного монстра можно поощрить верных людей. Можно подкупить другого мастера. Да много чего можно… Но главное - очень важно не допустить усиления других. Потому что если ты упустишь кусок пирога, им завладеют другие. Они станут сильнее, а значит не ровен час, когда тебя подвинут.
        После шока и алчности последует кое-что другое. Скоро я это увижу.
        Доставить всё в лабораторию мастера Го не представлялось возможным. Слишком узкие проходы для этого. Поэтому сгрузил я прямо на площади, перед входом в подземный город.
        Ну всё, сейчас начнется жара.
        Глава 25. Иной взгляд
        Никогда не надо считать своих противников идиотами. Директор, как главный паук в этой банке, знал наверняка, что на его место метят. Не только Го, но и другие. Было бы глупо ожидать, что он не держит руку на пульсе. Единственное, на что я рассчитывал - это то, что мою скорость недооценят. Также как и силу реакции.
        Разгрузившись, поймал первых попавшихся студентов, которым не повезло оказаться в это время и этом месте, и отправил их к мастеру Го. Те, прифигев от увиденного и побледнев, когда я пообещал найти их и ноги переломать, если не сделают, что говорят, бегом отправились в школу.
        Бесит, что здесь нет нормальных мобильных телефонов. Так бы сейчас не пришлось плодить сущности. С другой стороны, ожидание на моей стороне. Мне надо, чтобы распространились слухи, чтобы как можно больше зевак увидели, кто и что притащил к школе. В идеале, чтобы ещё и другие школы об этом узнали. А то, что узнают - я не сомневался. Через грани ведь тащил. То есть через контрольно-пропускные пункты, и кому надо уже доложили.
        Вези я классическими методами и меня бы уже наверняка задержали. Маги ведь есть не только в школах. Они везде есть. В том числе есть маги-правители. Или просто архимаги, сидящие по разным мирам. Слухи разойдутся и заинтересованные сбегутся сюда.
        Как только сформулировал это понимание для себя, так сразу понял - как обычно снова не получится. Устрою очередной хаос. Хех.
        Первой, неожиданно для меня, прибыла Саша.
        - Что происходит? - спросила она обеспокоенно.
        - Я вернулся из похода. Ты что тут делаешь?
        С одной стороны рад, что она цела, а с другой стороны лучше ей сейчас бежать отсюда подальше.
        - Я заглянула к мастеру за наставлениями и услышала, что ты вернулся. - ответила она растерянно, разглядывая гигантские кости. - Ты на границе был?
        - Ага. Как успехи с мастерской?
        - Пока никак. Разбираюсь.
        - Когда обратно отправишься?
        - Завтра хотела. Занятия же никто не отменял. Да и изучить кое-что надо… Эрнест, планируется что-то большое?
        - Ты и сама всё понимаешь, - кивнул я на её вопрос, - Найди меня, как всё закончится. Кое-что покажу.
        Первая, на ком я применю моделирование, конечно же станет Саша. Ух я её там загоняю. Покажу кузькину мать.
        - Ты не против, если я здесь задержусь? Помощь нужна?
        - Вообще-то против. Скоро здесь может стать жарко.
        - Ты же сам говорил, что трудности закаляют, - нахмурилась она.
        - Ну если ты хочешь очень жесткого закаливания, то оставайся. Потом не жалуйся.
        - Не буду, - заверила она и принялась разглядывать кучу добра.
        Из города показалась фигуру мага. Он в наглую раскрыл ауру, накрыл ею всё сложенное, прощупал и сбежал обратно в город. Кто-то из старших мастеров. Только у них столь обширная аура.
        Мастер Го повёл себя совсем иначе. Вышел спокойно, прошёл в мою сторону и остановился, молча оглядев добытое. Даже бровью не повёл и никакого удивления не показал.
        - Это для вас, - указал я на два контейнера, размерами где-то пять на пять метров.
        Не особо много, если сравнивать с остальным, но это если не знать, что внутри. Самое ценное. Сок того, что я добыл.
        - Справишься тут дальше сам?
        - Разумеется, - заверил я его, - Саша, проводишь мастера?
        Го ответа девушки дожидаться не стал, подхватил аурой контейнеры и отправился обратно в город. Не хило так. Мастер работает грузчиком. Для живущих здесь снобов это что-то с чем-то.
        - Можно остаться? - спросила Саша.
        - Как хочешь, - пожал я плечами.
        Вот же упрямая. Неужели взрослеет?
        Следующим, кто заявился, были вовсе не маги из школы. Это был всадник, прискакавшей на той коняшке, которая относилась к супер-элитным. Земным сородичам до этой зверюги также же далеко, как начинающему искателю до мастера. Судя по той скорости, с какой двигался всадник, лошадь и с автомобилем посоперничать сможет.
        - Маг Эрнест? - спрыгнул на землю…
        Выглядел он как кто угодно, но не как обычный посыльный. В дорогой одежде, увешанный драгоценными камнями, с идеально чистой кожей, белоснежными зубами. Он так и сверкал улыбкой, источая уверенность и стать, дарованную поколениями благородных предков. Этот человек, запусти его в любую компанию, сразу же там станет «своим».
        Но это не главное. Сильнейшая ауру, в пару раз сильнее, чем у меня. Стихия огня и ещё какие-то примеси. Да и камни все не простые безделушки, а артефакты. Как и меч на поясе, и броня по всему телу. Очень тонкая, незаметная глазу под одеждой, ну да я и не только глазами смотрел.
        - Чем обязан?
        - Меня зовут Бенфорд Характ. Я доверенное лицо императора Мауса Великого.
        - Чем обязан? - повторил я вопрос, на что маг улыбнулся и развернул радушно ручки в сторону.
        - Я бы хотел выкупить вашу добычу. - бросил он взгляд на кучу за моей спиной.
        Для понимания, эта куча была в четыре этаже, а по площади занимала несколько сотен квадратных метров.
        Быстро этот Бенфорд сработал. Он из империи, которая как раз располагалась в том мире, через который я прошёл. Империя как империя. Далеко не самая богатая и влиятельная, если брать в расчет весь веер. Но и не самая последняя. Это всё же империя. Достаточно активная и регулярно ведущая войны.
        - Всю? - уточнил я.
        - Всю, - обрадовался маг моей догадливости.
        - Боюсь, это проблематично.
        - Уверен, мы сможем договориться.
        - Тогда вам надо договариваться не со мной.
        - А с кем? - его улыбка и на секунду не дрогнула.
        - Со всеми остальными желающими.
        Которые как раз показались со стороны города. Целая делегация мастеров.
        - Пока они не добрались до нас, - поспешно сказал Бенфорд, - Я готов предложить особую цену. И не стоит забывать о благодарности императора.
        Как и об его гневе. Но об этом посыльный не сказал. Либо просто не хочет угрожать, если догадывается, что меня это только разозлит.
        Его деловой подход, дружелюбие и вежливость выгодно смотрелись на фоне того, что выдали товарищи мастера. Старший из них, которого я от силы один раз в школе видел и больше никак не пересекался, начал с наезда.
        - Что ты здесь устроил?! - выставил он в мою сторону укороченную версию магического посоха. Что-то среднее между дубинкой и жезлом.
        Я окинул наглеца взглядом, с любопытством наблюдая, что будет дальше. А дальше мастера стали в наглую осматривать добычу, подтверждая, что качество и правда, высшее.
        - Кто эти клоуны? - поинтересовался у меня Бенфорд, сделав это достаточно тихо, чтобы никто из них не услышал.
        А мне этот тип нравится всё больше и больше.
        - Не обращай внимания, - посоветовал я ему.
        - Так что насчет продажи? Договоримся?
        - Какой такой продажи? - сразу возмутился один из мастеров и направился к нам.
        - Уважаемый, - произнес я это слово с сарказмом, - Вы что тут забыли? Отойдите от МОИХ вещей.
        - Ученик, ты гонор то поубавь. - вздернул он подбородок, - Не забывай, с кем говоришь.
        - С кем же?
        - С мастером школы, где ты учишься! - рявкнул он.
        - Тише-тише, - вмешался второй мастер, - Юноша, мы вынуждены взять товары под охрану. Они представляют для школы слишком большую ценность.
        - Если кто-то тронет мои вещи, я отрублю ему руки, - пообещал я, продолжая поглядывать на них с улыбкой.
        Бенфорд хмыкнул и показушно сделал пару шагов назад от товаров. Он ничуть не испугался, наоборот, его ситуация забавляла.
        - Ты из школы хочешь вылететь, щенок? - снова рявкнул старший мастер.
        На это я лишь пожал плечами. Мол, делайте, что хотите, моё дело предупредить.
        Желание мастеров взять под контроль столь ценный груз легко читалось. Это как вывалить на улицу миллион долларов, а то и больше. Такой грудой ценностей обязательно заинтересуются и то, что сюда пожаловал Бенфорд, прямо об этом говорило. Да и другие гости показались в пределах видимости.
        Следующими заявились маги огня.
        - Ты! - крикнул мне старик, спрыгивая с лошади. Лошади с огненной гривой, алыми углями вместо глаз. - Любитель шастать там, где нельзя. Разговор есть! Бенфорд? - заметил он мужчину, - И ты здесь?
        - Служба, учитель, - принял он извиняющийся вид.
        - Ага, сбежались, - оглядел старик собравшихся.
        Я этого старика никогда не видел, но имя его знал. Как и статус. Директор школы огня. Ни много, ни мало. Аура и связь со стихией такая, что просто стоя рядом, можно получить ожог первой степени, если дедушка выпустит немного эмоций.
        - По какому праву ты явился на территорию школы земли? - пошёл в атаку тот, кто наезжал на меня ранее.
        - Ты бессмертный, что ли? - нахмурился дед.
        Сказано это было столь по простецки, с четким намерением начать драку здесь и сейчас, что я зауважал старика. Да, это не директор школы земли… Этот товарищ даст в морду, превратит в головёшки, а до интриг опускаться не будет. Олицетворение закона: кто сильнее, тот и прав.
        Маг земли заткнулся. Дошло до него, что перегибать палку не стоит. Но ситуацию разрядил директор, вышедший из города и направившийся к нам. Да не просто так явился, а в боевом-ритуальном доспехе, ещё и артефактами обвешался, как новогодняя ёлка. Я более чем уверен, что он наблюдал за ситуаций издалека и не собирался показываться до этого момента.
        - Барлог, - кивнул он магу огня.
        Да, имя у него подходящее, дальше некуда. Барлог Чистое Пламя. Между прочим, стихиальную приставку получали только сильнейшие маги.
        - Что ты здесь забыл? - продолжил говорить директор, - И почему груз ещё не отправлен в школу? - посмотрел он недовольно на мастеров и перевёл взгляд на меня, - Эрнест?
        - Как разогнался то, - полыхнул силой Барлог, показывая, кто тут папка, - Парень, это твой груз?
        - Да.
        - А не хочешь по дружбе часть мне отдать?
        Это он так намекает на использование его источника.
        - Этот груз доставлен для меня, - влез директор. Ещё так уверенно это заявил, что я не удержался и хмыкнул. - Поэтому, господа, расходитесь. Здесь вам ничего не светит.
        - Это так? - Бенфорд задал единственно правильный вопрос.
        Барлог, судя по его виду и ауре, прикидывал, как здесь всех убить и забрать то, что ему нужно. Но услышав вопрос, повернулся ко мне. Как и все собравшиеся.
        - Ученик! - раздался новый голос и откуда не возьмись появился мастер искусств. - Чего сразу в школу не доставил?
        - Ваша часть вон там, - указал я на крайний большой контейнер, проигнорировав вопрос.
        Ингредиенты, крепчайшие кости и шкуры. Из этого всего можно наделать оружия, достойного сильнейших мастеров боевых искусств.
        - Как закончишь с делами, заходи ко мне, продолжим, - бросил воин и отправился к контейнеру.
        - По какому пра… - попытался остановить его один из мастеров земли.
        Чем сподвиг меня задуматься, что неплохо бы при получение звания мастера, а тем более преподавателя в школе, проходить тест на здравый смысл, инстинкт самосохранения и интеллект. Иначе, кроме как феноменальной тупостью, я его поступок объяснить не могу.
        Мастер искусств даже не замедлился. Неудачника просто снесло в сторону аурной атакой и вбило в землю по пояс. Причем голова оказалась закопана, а ноги болтались сверху. Вбить мастера земли в землю - это очень толстое издевательство. Не замедляясь, мастер искусств прошёл дальше, подхватил аурой контейнер и отправился в сторону своей школы.
        Он бы и сам легко мог отправиться на границу и добыть любые материалы. Что, как я уверен, он до этого не раз и делал. Сейчас же это было больше шоу. Зрители должны почувствовать, как добыча уходит из их цепких лапок.
        Я бросил взгляд на Сашу, которая стояла бледная, чувствуя, как растекается напряжение по округе. Оглядел толпу случайных зрителей, которые успели собраться. Бросил взгляд на выходящих из города магов земли, сторонников директора. Отметил, где стоят в собравшейся вокруг толпе сторонники мастера Го.
        У него далеко не трое учеников. Их гораздо больше. По косвенным признакам, мастер учил лет сто минимум и в его жизни накопилось талантов, которые разбрелись по миру. Разбрелись, чтобы быть призванными сейчас.
        Замечу, что каков учитель, таковы и ученики. Те сторонники Го, которых я встречал, походили на него в вопросе ценностей. Фанаты силы, развития и мастерства, плюющие на интриги и политику. Если бы директор знал, сколько сил призвал Го, он бы всерьез задумался о том, чтобы тихо исчезнуть.
        За счет сверхчувствительности, я ощущал и других участников. Пробивались через толпу маги льда. Представители могущественных семей тоже уже были здесь. С каждой минутой появлялось всё больше заинтересованных.
        - К сожалению, директор, - обратился я к хмуро смотрящему мужику, - Вам из этого ничего не достанется. Как и вам, неудачники, - бросил взгляд я на его прихвостней. - Что касается вас двоих, - перевёл я взгляд на Бенфорда и Барлога, - Договоримся. Всё не продам, но какую-то часть, так, чтобы никто не ушёл обиженным - вполне. И сразу скажу, что половина из этого останется для моих личных нужд.
        - Юноша, у нас был уговор, - холодно проговорил директор.
        - Это вы что-то себе придумали. Я лишь сказал, что устрою новый поход не раньше, чем через месяц. Что и сделал. Доставить что-то лично для вас я не обещал.
        - В этом случае, твои дни в школе сочтены. Убирайся и больше никогда не появляйся. - сказал он холодно.
        - А вот с этим я поспорю, - раздался тяжелый, как три горы, голос.
        Толпа расступилась как-то сама собой, показывая Го. Он пришёл в доспехе и с посохом, демонстрируя готовность драться.
        - Ты, - упер он взгляд в директора, - Позор школы, ведущий её к забвению. Я вызываю тебя на поединок. Пусть сила нас рассудит.
        - Это будет весело, - хмыкнул Барлог, - Я свидетель! Вызов брошен! Примешь или струсишь?
        Я уже говорил, что в этом мире уважают силу? При таком количестве свидетелей, отказаться от поединка - политическое самоубийство. Да и не собирался директор отказываться. Не зря же он сюда пришёл в полном боевом облачение?
        Дуэль в итоге состоялась. Здесь и сейчас, без откладывания на потом. Люди, стоило им осознать, что сейчас будет, бросились наутек. Наблюдатели остались, но предпочли это делать чуть ли не на километровом расстоянии. И правильно сделали.
        Го понадобилось около трёх минут, чтобы задавить противника. По меркам старших мастеров, довольно быстро. Что я могу сказать об этом бое? Ну, неплохо. Ничего не видно, если честно. Двух магов накрыло землей, две ауры сцепились, то и дело что-то грохотало и взрывалось. Когда буйство закончилось, то все увидели спокойно стоящего Го, и лежащего на земле директора.
        Так закончилась одна глава в истории школы и началась другая.
        Как только стало понятно, кто победил, начался следующий этап. Вышли другие ученики мастера и стали вызывать всех прихлебателей бывшего директора. Под раздачу попал чуть ли не весь совет.
        Не все захотели драться. В этом случае им говорили, что либо они дерутся, либо сваливают из этого мира. Вот так жестко. Го хотел менять всю школу, от и до, так что старые преподаватели ему были особо не нужны.
        Что тут скажешь, мастер готовился давно и основательно, продумывая каждую деталь. Об этом говорило как минимум то, что обошлось без большой драки. Которую, если честно, я ждал. Поединки провели сразу же. Один за другим. И вот они были поинтереснее, не в обиду мастеру Го будет сказано. Ну ладно, не интереснее, но красочнее уж точно. Я за несколько часов увидел десяток новых стилей, сотни приёмом и фишек. Полезный опыт, давший понимание, что мне есть, к чему стремиться.
        Как закончили, стало понятно, что прошлый совет полностью свернут. Он не сможет больше ничего решать, так как проиграли все. Абсолютно все. Безоговорочная победа мастера Го, который наглядно показал личную силу и силу своих учеников. В которой есть и его большая заслуга. Ну как не хотеть, чтобы такой мастер заправлял школой? Любой, кто ценит силу, захочет этого.
        Мастер и его ученики подхватили ту часть груза, которую я собирался оставить себе и отправились к школу. Им предстояла следующая часть работы. Взять всё под контроль. Документацию, ключевые места, сокровищницу, лаборатории… В общем, всё. А потом рушить старое и создавать новое.
        - Ну что, господа? - обратился я к оставшимся магам, - Поторгуемся?
        - Ты мне должен, - сразу попытался надавить Барлог.
        - Не на того ты отморозка напал, дедуля, - ответил я ему в тон.
        Маг пару секунд поиграл желваками, а потом засмеялся.
        - Поторгуемся, - сказал он так, что остальным стало понятно - если они что-то и урвут, то это будет ох как не просто.

* * *
        Саша смотрела на то, что происходит и пыталась это переваривать. Получалось с трудом. Большим трудом.
        Девушка испытывала странное чувство… Сначала её жизнь резко изменилась, она оказалась в новой для себя среде и в итоге испытала то, что можно назвать перерождением личности.
        Ценности и планы на жизнь сильно изменились. Саше стало нравиться постигать магию, становиться сильнее и приносить пользу. Разбираться с мастерской было трудно, но интересно. Впервые в жизни она чувствовала, что причастна к чему-то большому.
        Пока случайно не услышала, что Эрнест вернулся. Когда добралась до него, сначала впала в шок, осознав, какую работу он проделал, чтобы притащить столько добычи. Нет, она знала, что он сильный и в итоге окажется способен победить сильнейших тварей, но чтобы столько? В голове это умещалось со скрипом.
        Дальше, когда сюда начали стягивать заинтересованные, а напряжение с каждой секундой нарастало, Саша пожалела, что не ушла с Го. С запозданием она осознала, что Эрнест её так не принижал, а хотел позаботиться.
        Наблюдая за магами, особенно смотря на этого жуткого старика, от которого смердело гарью и пламенем, Саша крепко сжимала кулаки, готовясь к бою и умирать. Удерживать животный страх было трудно. Ещё труднее, чем осмыслить происходящее.
        Когда появился Го, Саша выдохнула с облегчением. Она верила в Эрнеста, но мастер… Ну он же мастер, так ведь? А значит защитит, образумит всех. Саша верила в парня, но не верила в то, что он будет кого-то успокаивать и вразумлять. Скорее устроит бойню.
        Но дальше мастер Го вызвал директора на дуэль… А потом его ученики вызвали остальных мастеров на дуэли… И как-то так вышло, что её мастер оказался на вершине власти в школе.
        Так Саша поняла, что всё это время рядом с ней шла подготовка к перевороту. Во что её не посвящали. Эрнест вроде только сидел и ничего не делал, пока шли поединки, но Саша знала, что он наверняка внёс большой вклад в общее дело.
        Что-то щёлкнуло в её голове. Перед глазами словно череда образов пронеслась. Вот она впервые увидела Эрнеста в таверне, куда он пришёл её забрать. Самоуверенный, наглый, абсолютно без манер, грубый. Она воспринимала его, как дуболома, посланного отцом. Он её раздражал буквально всем и стоило большого труда, чтобы не показывать это.
        Следующий образ - как он спас её от изнасилования. Сначала благодарность, а потом героический образ сменился на образ безжалостного убийцы. Который потом не раз укрепился и дополнился образом жестокого учителя, который зачем-то издевается над ней.
        Но это был не конец. Перед глазами встала картинка с Алой, которая сблизилась с Эрнестом. В рамках этого мира это не какая-то служанка. Это талантливая магиня из богатой и влиятельной семьи. Которая смотрела таким бесячим взглядом на Эрнеста, что у Саши почему-то скулы сводило от этого.
        Сейчас Саша увидела, что Эрнест может плести интриги, вызывать интерес в свою сторону от самых влиятельных личностей и добиваться того, что ему нужно. Нет, он далеко не простая пешка в руках её отца. Он близок к тому, чтобы стать самостоятельной фигурой.
        Внезапно для самой себя, Саша обнаружила, что как-то странно смотрит на парня. Она вдруг увидела его широкие плечи, волевой подбородок, уверенный, пугающий и будоражащий взгляд.
        Саша чувствовала волнение и не понимала, что с ней происходит. Когда парень поймал её взгляд и улыбнулся, волнение усилилось.
        Над этим стоило подумать. Очень хорошо подумать.
        Глава 26. Меч и защита
        Марта устало потерла виски. Денёчки у неё выдались славные.
        - Что по обращенным? - спросил у неё на общем собрание Герман.
        - Ничего хорошего. За сутки прирост двадцать процентов. Такими темпами через месяц весь мир обратится.
        - Они словно специально время подгадали, - ударил кулаком по столу мужчина.
        У него сдавали нервы. У всех сдавали. Слишком многое произошло за последнюю неделю. На следующий день после массовой зачистки и истребления лидеров Земли, прирост новых искателей стал расти в геометрической прогрессии, расходясь кругами от перекрестка.
        Когда всё только начиналось и в мире появились сотни разрозненных граней, то способности получали те, кто оказался рядом. Да и то, далеко не все. Когда на смену разрозненности явился перекресток, то способности стало возможным получить только рядом с ним. Достаточно было пробыть на перекрестке от пяти минут до двух суток. Никто не знал, отчего это зависит.
        Сейчас же шёл активный прирост. Близлежащие города, один за другим, массово обращались. За день территория обращения могла расшириться на несколько сотен километров во все стороны и не было похоже, что процесс затихает. Вскоре в мире каждый человек станет искателем.
        Что далеко не радостная новость. В мире, который погрузился в анархию, в мире, который находится в состояние войны с другими расами, массовое обращение лишь добавляло хаоса. А его и так слишком много. Весь мир в шоке. Главы государств поголовно уничтожены. Видные лидеры тоже. Причем зачистка продолжалась и по сей день. Стоило только появиться где-то новому серьезному объединению, как по нему наносился удар.
        Как это делается, Марта до сих пор не знала. Очевидно, что у врагов разведка налажена гораздо лучше, чем у девушки. Да и способности наверняка есть уникальные, позволяющие им оперативно реагировать на любые попытки наладить вертикаль власти.
        Радовало только одно. Возможности противников не безграничны. Иначе бы они уже и клан давно уничтожили. Но Марта знала, в чем здесь заслуга. Она лично каждый день шерстила головы людей, проверяя их на закладки. Иногда находила. Ювелирно сделанные, едва заметные, без срока годности.
        В остальном же мире у людей такой защиты и проверок не было. Справлялись, как могли. Кто бы это не спланировал, подготовился он основательно. Весь мир парализовало. Никто не мог объединить армии и скоординировать ответный удар.
        Марта надеялась, что рано или поздно появятся меры защиты. Их клан над этим работал, пытался работать, но… Проблем хватало.
        Враги ведь били не только по верхушке. Вспыхивали болезни, взрывались важные объекты, нарушались логистические цепочки. Один отряд искателей, заброшенный в мирный город, мог утопить его в крови. Особенно в этом орки отличились. Марта получала сотни сообщений об их бесчинствах. По всему выходило, что фракция смерти заключила с ними союз, помогала пробираться и орочья зараза распространялась, как чума, следуя четко за волной обращения.
        Все, кто ниже мастера, могли прокачиваться на беззащитных искателях, которые только обрели способности. Так что появился новый повод, зачем лезть на Землю. Халявная, кормовая база для собственных способностей.
        Какие-то институты продолжали работать. Отдельные воинские подразделения, полиция, да и гражданские в стаи сбивались. Появлялись команды искателей, пытающиеся самостоятельно прокачаться.
        Но лучше бы они этого не делали. Люди быстро узнали, как быстро поднять личную силу. Убей другого, получи по два бонусных очка. Человеколюбия и порядка на улицах это не добавляло. Достаточно представить город, где люди сначала услышали о сотнях терактов, а потом с прилавков исчезли запасы еды. Не только потому что в панике народ посметал с прилавков всё, а потому что ещё и поставки в лучшем случае сбоили, а в худшем - прекратились. Добавим к этому проблему с электричеством - в некоторых городах его отрубило. Проблемы с водой и всеми остальными привычными благами. Как итог получим то, что есть. Беспорядки, истерию, насилие. Не везде так, но что-то пока тенденций к улучшению не наблюдается.
        - Да звиздец, - выругался Аркадий Буря. - Что делать будем? Отсиживаться, пока наш мир разрушают?
        - Надо найти тех, кто провёл операцию. Это не сами пернатые провернули. - поднялась Марта. - Я займусь этим.
        - Помощь нужна? - поднялся и Герман. Сидеть в такой час на месте было физически трудно.
        - Справлюсь, - качнула головой девушка.
        - А я крылатых уродов пойду мочить. - зло бросил Буря, - Может им кто и помогает, но это не снимает с них ответственность. И мне не помешает помощь, - глянул он на Германа.
        - Не вопрос.
        Марта бросила взгляд на воина. У того была семья. У многих она имелась. Хорошо, что успели их вытащить и перевести на скрытую базу. На этой базе сейчас много кто собирался. Марта уговорила Михаила перебраться к ним и забрать всех магов пространства. Они сейчас важны, как никогда.
        На самом деле базы было две. Одна далеко в горах, в изолированной долине. Там жили только свои, члены клана. Вторая база была перевалочной, куда допускались все союзные силы. Таким образом Марта упрощала себе задачу по проверке людей. Других мер защиты тоже хватало и, судя по тому, что они живы, меры работали.
        Из комнаты первым вышел Буря. У него свои счеты к пернатым накопились. Несколько его людей погибло в стычке, что на днях произошла. Появляться сейчас на перекрестке крайне опасно.
        Женщина не знала, хорошо это или плохо, но для прокачки это больше и не нужно. Вместе с людьми обращались животные и все живые организмы. Уровень маны повышался, что меняло весь мир. Очередная проблема, которую непонятно, как решать. На сегодня умереть проще простого. Тебя может убить грабитель, искатель ради очков, чудовище или какой-нибудь иномирец.
        И Марту это жутко бесило. Она искренне ненавидела тех, кто это заварил и собиралась с ними разобраться.

* * *
        Тот, кто отказался от имени, чтобы служить высшей цели, находился в госпитале, когда всё случилось. Одна мощная атака и всё здание накрыло взрывом.
        Целитель не успел среагировать. На него обрушилось здание, погребая под завалами. Пламя пожирало и терзало плоть. Те, кто находился здесь: врачи и целители, больные, военные, маги пространства, перебрасывающие нуждающихся в помощи - все они погибли. Маг жизни это ощутил в полной мере.
        Единственный, кто выжил - он сам. Усиленное тело пережило разрушение, смогло восстановиться, собрать себя по кусочкам. Гораздо сложнее было выбраться. На это ушло больше суток. Никто за ним так и пришёл. Никто не занимался раскопками и не пытался спасти людей. Немыслимо.
        Но целитель понял, почему так вышло, когда оказался снаружи и добрался до людей. Узнав новости, он понял, что началось что-то плохое. Маленькая война стала большой, разрастаясь, как пламя.
        Думая о том, что все его последователи мертвы… Все те, кто хотел исцелять по воле сердца, а не ради наживы… Все эти добрые, честные, отзывчивые люди…
        Впервые мужчина задумался, что заниматься только лечением было ошибкой. Тогда он принял решение. Если от войны нельзя уйти… Если она уносит гораздо больше, чем он может спасти, значит…
        Он, как врач, хорошо понимал, что надо работать с причиной, а не следствиями.
        Поэтому он решил отправиться на войну.

* * *
        Любой искатель подтвердит - лучшие оргазмы скрываются в циферках.
        Маги тоже подтвердят. Нет кайфа сильнее, чем постижение нового уровня силы и создание новых игрушек.
        Когда события улеглись, я первым делом отправился в мастерскую Го, которую он мне любезно предоставил. Весь процесс я знал от и до, помощь была не нужна, материалы добыл - иначе говоря, всё готово.
        Начал я с меча. В его основе находился металл из мира киборгов. Достаточно хороший, но не идеальный. Я вырос из него и это чувствовалось всё больше и больше. Требовалось что-то новое, способное удерживать в себе ауру и магию, пропускать разрушительную силу.
        Это будет не один металл, а несколько. Да и не только металл, а набор материалов. Кусочек защитного панциря, кость сверхмощного чудовища, его же кровь, металл проводник, который я до этого украл для Го и ещё десяток элементов. Всё это я скинул в большой чан, туда же бросил огненный цветок, который обладал полезным свойством - плавить что угодно и укреплять структуру, когда раскаленное остынет. С обычными материала это не сработает. Они просто испарятся. Но с этой смесью…
        Когда процесс начался, я развернул ауру и принялся ей пропитывать каждый атом, попутно вливая ману и контролируя каждый шаг. Чан не простой был, специальный. У меня такое ощущение, что он полностью состоял из рун. Один из лучших инструментов, который имелся у Го.
        В описание работа звучала просто, но на самом деле требовала тотальной самоотдачи. Я трудился под ускорением, чтобы сделать, как надо. Малейшая оплошность и в лучшем случае материал испортится. В худшем - может и рвануть.
        Когда всё было готово, я призвал свой меч и частично его развоплотил. Новый трюк, который стал доступен благодаря познанию и выросшим магическим навыкам. Развоплощенный, меч выглядел, как искрящееся облако. Которое я прямо так внутрь чана и засунул, тут же начав накладывать на всё это дело руны, впечатывая их в общую структуру и задавая с помощью ауры форму.
        Шло с трудом, но шло.
        Когда форма сформировалась, выжег ещё цепочку рун по обе стороны лезвия, усиливая и без того выдающиеся характеристики. А дальше отпустил оружие в бочку с водой, которая тут же испарилась. Температура то была значительно выше, чем доступно в обычной кузне. Но ничего. Здесь стояло ещё несколько бочек, специально для этого.
        До конца остужать не стал. Где-то на половину охладил, а дальше принялся встраивать драгоценные камни. Их банально купили. Нужны они для того, чтобы создать независимый источник маны. Он не только из камней состоять будет. Камни, специальный металл и кусочки затвердевшей плоти одного вредного монстра, который ману генерировал в промышленных масштабах.
        Последний штрих - закалить оружие в собственной крови, смешанной с кровью десяти сильнейших монстров. После этого я обернул оружие аурой и принялся всё то, что здесь нагородил, доводить до совершенства. Когда закончил, то развоплотил меч, проверяя, будет ли работать эта способность. Сработала.
        Клинок, если не смотреть на него магическим восприятием, выглядел… Да обычно, на самом деле. Разве что черный цвет лезвия и серые, костяного цвета прожилки намекали, что он не совсем обычный.
        Взмахнув пару раз мечом, проверил, всё ли в порядке и глянул, как изменились характеристики.
        МЕЧ БЕЗ ИМЕНИ
        РАНГ 50. БОНУС +500%
        УРОВЕНЬ: 73
        УРОН: 20000-50000
        ЗАНОВО РОЖДЕННЫЙ МЕЧ, НЕ ЗАСЛУЖИВШИЙ ИМЯ. НАЙДИТЕ ЕМУ ПОДХОДЯЩИЕ ЖЕРТВЫ, ЧТОБЫ ЗАВЕРШИТЬ ФОРМИРОВАНИЕ ЛЕГЕНДАРНОГО ОРУЖИЯ.
        Система расщедрилась на неожиданную надпись. Подходящие цели? Хм, думаю, с ними сложностей не возникнет.
        Ещё система расщедрилась на то, чтобы обновить описание бонусов и добавить новые.
        1. НЕМАТЕРИАЛЬНАЯ/МАТЕРИАЛЬНАЯ ФОРМА. ВЫ МОЖЕТЕ СКРЫВАТЬ И ПРОЯВЛЯТЬ МЕЧ
        2. МАНО-ХРАНИЛИЩЕ. ОБЪЕМ: 10 000 ЕДИНИЦ МАНЫ. СКОРОСТЬ ВОСПОЛНЕНИЯ: 1 ЕДИНИЦА МАНЫ В СЕКУНДУ
        3. ЗАКЛИНАНИЕ-ХРАНИЛИЩЕ. ВЫ МОЖЕТЕ ВЛОЖИТЬ ЛЮБОЕ ИЗВЕСТНОЕ ВАМ ЗАКЛИНАНИЕ. БОНУС УСИЛЕНИЯ: +30%
        4. СИНЕРГИЯ: ВЫ МОЖЕТЕ ПОДОБРАТЬ СВЯЗКУ ЗАКЛИНАНИЙ
        5. НЕРАЗРУШИМОСТЬ. ОРУЖИЕ НЕ МОЖЕТ БЫТЬ РАЗРУШЕНО НАВЫКОМ НИЖЕ СТО ПЕРВОГО РАНГА
        6. ПОГЛОЩЕНИЕ. МЕЧ ПОГЛОЩАЕТ СИЛУ СТИХИЙ И ИМПУЛЬС, КОТОРЫЕ МОЖНО ПЕРЕВЕСТИ В УСИЛЕНИЕ УРОНА
        7. ПАРИРОВАНИЕ. МЕЧОМ МОЖНО РАЗРУШИТЬ ИЛИ ОТРАЗИТЬ ЛЮБОЙ НАВЫК НИЖЕ 50 РАНГА
        8. ПРИВЯЗКА: ЭРНЕСТ, МАГ ЗЕМЛИ, МЕТАЛЛА И ВЕТРА. НИКТО ДРУГОЙ НЕ МОЖЕТ ИСПОЛЬЗОВАТЬ ВАШЕ ОРУЖИЕ
        9. БОНУС МАСТЕРСТВА: МЕЧ ЭКВИВАЛЕНТЕН НАВЫКУ 90 РАНГА. ЭТОТ ПАРАМЕТР СКРЫТ ОТ ЧУЖИХ ГЛАЗ
        Моя прелесть. Да одной этой штуки хватит, чтобы нагибать всех врагов подряд. Я и против богов не побоюсь выйти. Наверное…
        Как бы не был я воодушевлен успехами, но браться за броню и отдельное мано-хранилище сейчас не стал. Отдохнуть надо, поесть, глянуть, что там в школе происходит. А то вдруг ещё одна революция.

* * *
        С броней я провозился ещё дольше, чем с мечом. Ну да это ожидаемо, там то объем материалов больше, и как следствие хотелок тоже больше.
        УЛУЧШЕННАЯ БРОНЯ КНЯЗЯ
        РАНГ 100: БОНУС + 1000%
        УРОВЕНЬ: 78
        ЗАЩИТА: 72000
        СТОИМОСТЬ: 2000 МАНЫ
        Смотря на цифры защиты, пытался представить, кто её сможет пробить и что-то воображение пасовало. Нет, такие таланты найдутся. Те же чудовища-титаны справятся. Не с одного удара, но дай им время и точно пробьют. Да и в князьях и богах я уверен, так что это вовсе не панацея, а скорее гарантия выжить после первой атаки и успеть среагировать.
        Но больше всего радовали бонусы. Как никак, я ради них столько вкалывал и подбирал тварей, чтобы собрать оптимальный набор эффектов.
        Работал я по двум направлениям. Первое - это защита от всех видов урона. Сражаясь с чудовищами, с помощью познания и моделирования определил, что какие-то твари лучше справляются с одним видом урона, а другие - с другим. Я же хотел собрать идеальный набор, чтобы быть защищенным от всего.
        Но это невозможно. Или возможно, но потребуется в тысячу раз больше усилий, как минимум в силу ограниченности количества чудовищ. Но даже так, набор я очень даже хороший собрал. Да не просто собрал, а создал оптимальную конструкцию, с оптимальным порядком слоёв. Если по мне кто-то врежет чем-то тяжелым, то есть шанс, что весь физический урон пройдет мимо. Я его ещё и поглотить смогу, чтобы потом вернуть. Аналогично с другими стихиями. Мне теперь не страшен жар. Могу отправиться к вулкану и купаться там, затрачивая в десяток раз меньше усилий на защиту. С большинством других стихий похуже, но резист тоже имеется. Меня теперь надо бить очень сильно, чтобы причинить хоть какой-то вред.
        Второе направление - невидимость. Да, я отныне могу плевать на тех, от кого раньше прятался, но отказываться от этой возможности было бы глупо. Иногда проще пройти незаметно, чем оставлять следы. Тем более, навык вырос, а значит, чтобы меня обнаружить, нужен мастер с аналогично высоко развитыми умениями.
        Чтобы обломать таких мастеров, я и заморочился, разрабатывая особую броню. Теперь она поглощала все известные мне излучения, полностью глушило любые звуки и работала, как автономная система. Выброси меня в вакуум и я там продержусь минимум час. Также броня, если её активировать на полную, блокировала излучение маны и ауры, поглощала свет и маскировала меня в пространстве, убирая «пустое» пятно, по которому обычно легко отыскать невидимок.
        У брони также появился автономный источник маны, по силе равный тому, что у меча. Ну и плюс всякие бонусы, в виде автоматического восполнения и мгновенной перестройки, в зависимости от того, что нужно. Я мог в моменте усилить ту или иную защиту, будь то от огня или любой другой стихии.
        Последнее, что сделал, но уже на следующий день - отдельное мано-хранилище. С объемом на двадцать тысяч и быстрой отдачей. В бою смогу пользоваться, а это главное.
        Когда закончил, облегченно выдохнул, прибрался в мастерской и отправился на выход. Эти достижения надо отпраздновать. И заглянуть к мастеру искусств, чтобы проверить обновки. Или лучше их пока не светить?

* * *
        Алая вышла из родового поместья раздраженной и злой. Столько лет она пахала, ради обретения силы, и всё равно, ей смеют указывать, как жить.
        - Карету, госпожа? - появился слуга.
        - Да! - хмуро бросила женщина.
        А как всё хорошо начиналось. Когда Эрнест позвал её на свидание, её это разозлило. Когда он победил её на полигоне, разозлило ещё больше. Когда победил ещё несколько раз, показав, что значительно превосходит её… Он, юнец, который совсем недавно пришёл в школу! Алую это заинтриговало и она согласилась встретиться. Надо же было узнать, что это за маг такой, откуда взялся.
        То, что произошло дальше… Алая списала это на сильные эмоции. Эрнест удивил, показав, что владеет не только стихией земли, но и в других областях блистает. Когда эмоции улеглись, Алая думала только о том, чтобы никто об этом не узнал. Не то, чтобы страшно, но репутацию чуть подпортит.
        Потомственная аристократка, если говорить прямо, могла гульнуть на стороне, но так, чтобы никто не узнал. Самостоятельность в этом вопросе обеспечивал её статус сильного мага. Будь она не одаренной и тогда богатство семьи и её безукоризненная репутация стали бы тем единственным, что могло привести к хоть сколько-то выгодному браку. Но с даром… Алая могла позволить себе чуть больше, чем обычные женщины.
        Больше - не значит всё. Что женщину раздражало.
        Но она не была дурой, поэтому не собиралась развивать слегка безумную историю дальше. Поигрались и хватит. Тем более, как оказалось, Эрнест прибыл откуда-то издалека, а значит веса в обществе не имеет. Абсолютно не перспективный вариант, даже не смотря на его явную талантливость.
        Так Алая думала первые дни. А потом одни события пошли за другими. Эрнест стал доминировать на полигоне и вот связь с ним уже не что-то порочное, а скорее бонус. Вот он притащил ценные ингредиенты, ещё и с девушкой поделился. И приятная связь стала полезной. Не только уникальной возможностью вырасти в силе, но и самим фактом того, что они общались.
        Каждый день Алая всё больше замечала, как другие женщины поглядывают в сторону Эрнеста. Радовало в этом только одно. Парень был себе на уме и все сигналы игнорировал.
        Алая не могла отметить, что он странный в этом вопросе. Всё время проводит на тренировках, учась сразу у двух мастеров. Их отношения продолжились, но… Алая не могла отделаться от ощущения, словно парень пропадает где-то годами, потом они встречаются, но он уже не особо её помнит, а когда вспоминает, набрасывается с жадностью, словно хочет наверстать что-то. Саму женщину эта страсть устраивала. Ей импонировало такое внимание. Жаль, что его было мало.
        Поймав себя на этой мысли, Алая нахмурилась. Забравшись в карету, она уставилась в окошко, совсем не видя пейзажа. Её занимали мысли. На перечисленном Эрнест не остановился. Он добрался до других школ и быстро создал себе там имя. Потом ещё и разбил Карствов, сильную и могущественную семью, заставил остатки их рода уйти из мира. В одиночку это сделал. За один день.
        Кажется, сам парень и не заметил, какой бум произвёл в обществе. Им заинтересовались, наводили справки, ненавидели, опасались и хотели уничтожить выскочку. А чуть позже он притащил новую партию добычи, чем создал ещё один прецедент. Словно этого было мало, ещё и поучаствовал в школьном перевороте.
        Алая знала, что среди учеников и их семей произошёл раскол. Больше сотни учащихся пригрозили покинуть стены, если мастер Го останется на посту. Их не устраивала кандидатура, потому что директорский пост - это власть. Слишком многое прошлого директора связывало с аристократией. Он и сам был из знатной семьи. Школа это ведь что… Центр подготовки будущих магов. Это производства, это связи и влияние. И это место занял мало кому известный мастер. Общественность не могла этого принять, но Го, кажется, было плевать.
        Так же как и Эрнесту было плевать на общество. Он делал, что хотел и почему-то до сих пор оставался жив.
        Дошло до того, что сегодня её вызвали на разговор. Матушка намекнула, что к такому парню надо присмотреться поближе. А в конце и вовсе, чуть ли не прямым текстом сказали, что не против рассмотреть его, как потенциального мужа.
        Это Алую и взбесило. Она терпеть не могла, когда ею управляли. Понимала умом важность семьи, но горячая кровь не терпела кого-то над собой.
        Да и, если уж честно, она уже поднимала эту тему с Эрнестом и тот прямо сказал, что он и семья несовместимые вещи. Он не стал скрывать это, честно объяснив, почему так. Обязательства в другом мире - это серьезно. Алая не была готова отправиться неизвестно куда, ещё и на войну.
        Но если он здесь задержится… Обрастет влиянием и имуществом… То ему ведь понадобится тот, на кого он это оставит. Алую поражало, с какой легкостью он проявляет щедрость. Легко отдал ей ценнейшие ингредиенты, передал мастерскую… Пусть и сказал, что на год, с испытательным сроком, но женщина была уверена, что справится.
        Одну из крупнейших мастерских! В которой работало больше сотни специалистов! Это внушительное количество денег по меркам любой семьи. А уж для одной Алой и вовсе, верный способ обрести настоящую самостоятельность. Этим он её подкупил, в чем женщина себе признавалась. Дал то, что никто дать не мог. Выйди она замуж за любого аристократа и всегда будет обречена играть вторую роль. Эрнест же подарил ей возможность самой решать, как поступать. Пусть эту возможность ещё и предстояло реализовать.
        Да, надо хорошо подумать над этим всем. Если он уйдет в другой веер, то это и не плохо, наверное… Если их начнет связывать что-то большее, чем обычный секс, то… Заполучив ребенка от такого таланта и активы, которые он наработает… В этом случае Алая точно выйдет на уровень собственной игры. Осталось придумать, как всё это реализовать и как подтолкнуть его к накоплению имущества.
        И не допустить до Эрнеста конкуренток, которые с каждым днем раздражали всё больше.
        Глава 27. Имена
        Саша могла воспринимать тройное ускорение, продолжительностью в три часа. На следующий день, как закончил работу в мастерской, назначил ей совместную тренировку у себя дома.
        - Что это за тренировка такая? - подозрительно спросила девушка, когда пришла ко мне.
        - Та, которую надо оставить в тайне.
        Почему-то Саша покраснела, но я не обратил на это внимания, сосредоточенный на том, что будет дальше.
        - Усаживайся в кресло. Готова?
        Дождавшись кивка, активировал совместное моделирование. Мы оказались в чистом поле и девушка аж подпрыгнула, когда перенеслась туда.
        - Спокойно, - сказал я, - Это виртуальное учебное пространство. Оно безопасно для тебя. Как себя чувствуешь?
        - Нормально, - ответила она, успокаиваясь и оглядываясь.
        - Здесь время течет ускоренно. Я постепенно буду повышать скорость, чтобы проверить, какой темп готов воспринять твой мозг. Если почувствуешь себя плохо, скажи.
        - Хорошо. Чем мы здесь будем заниматься? - продолжала она оглядываться.
        - Займемся твоим обучением, конечно же, - улыбнулся я, отчего девушка насторожилась. - Должен признать, что ты прошла большой путь.
        - Это что, похвала?
        - Это признание твоих заслуг. Ты молодец, хорошо потрудилась и уже не такая беспомощная, как была до этого. Думаю, ты и сама заметила изменения в себе. Но этого мало, - огорошил я её, - Если ты реально хочешь измениться, стать настоящим магом и научиться защищать себя…
        - Я хочу защищать не только себя, - перебила она меня.
        - Похвально. Тогда у тебя есть дополнительный стимул пройти через то, что я тебе приготовил. Сложность становления мага или воина в том, что через многий опыт нельзя пройти, избежав серьезного риска. Настоящий опыт, который закаляет тебя, добывается исключительно в бою. Ты можешь тренироваться сколько угодно, но так и остаться слабой. Это пространство, которое я создал, убирает риск. Ты здесь не умрешь, но сможешь испытать всю полноту ощущений.
        - Всю? - Саша начала догадываться, что её ждёт.
        - Всю. Я буду создавать тебе противников по нарастающей. Твоя задача - уничтожить их. Первая неделя уйдет на то, чтобы привыкнуть и адаптироваться. Потом я не буду останавливаться. Если тебя здесь убьют, это тоже станет частью опыта. Начнем, - кивнул я ей за спину.
        Саша обернулась и увидела одного скелета первого уровня. Я специально выбрал именно такого противника. Во-первых, столкновения с нежитью более чем вероятны. Во-вторых, я хочу, чтобы она четко увидела границы своей силы, поняла, с кем легко может справиться, с кем придется постараться, а кто убьёт её раньше, чем она успеет пикнуть.
        Девушка этот план не разгадала. Для неё это первый опыт и поэтому она замешкалась, разглядывая скелета. Тот выглядел жалко. Двигался медленно, кряхтел и держал в руках ржавый клинок. Когда он подобрался достаточно близко, Саша раскрыла под ним землю. Скелет провалился, яма схлопнулась, дробя кости.
        Я отошёл подальше и накинул на себя невидимость, чтобы не отвлекать девушку своим присутствуем. Следующий противник - десяток точно таких же скелетов. Девушка и с ними разобралась быстро и эффективно, перестав медлить.
        Третий и четвертый бои - скелеты тридцатого уровня. Уже более менее серьезные противники. Быстро двигаются, ловкие, способны выдержать слабую атаку. Одного такого Саша раздробила на кучу осколков. Когда появился десяток - вот здесь она чуть тупанула. Я создавал скелетов по кругу и она не уследила за всеми направлениями. Скелет полоснул её мечом по спине, откидывая вперед. Я выставил ощущения на пятьдесят процентов, но и это достаточно больно.
        - Ощущения урезаны наполовину. Временно, - предупредил я, когда она справилась с этими противниками.
        Пятый бой… Я создал перед Сашей старую знакомую, которая помогла насильникам заманить её в ловушку и наделил магиню эквивалентом пятидесятого уровня. То есть та владела набором навыков и неплохими характеристиками.
        Когда Саша пропустила удар и чуть не погибла, в последний момент выставив каменный щит - я не удивился. На это и рассчитывал.
        - Какого хрена?! - крикнула она минуты через три, когда всё же справилась с противницей.
        Столько времени ушло не потому что Саша слаба. Причина в другом - в ней по прежнему нет готовности убивать. Пусть даже и ту, из-за кого она чуть не погибла.
        - Что тебе не нравится? - появился я рядом с девушкой, - Ты ведь знаешь, что сражаться придется не только с примитивной нежитью. Это могут быть и те, кто находится рядом. Те, кто выглядит мило и невинно, но не прочь избавиться от тебя. Это могут быть такие же девушки, как и ты. Так чего ты медлишь и злишься на меня?
        - Ничего, - процедила она, - Растерялась. Продолжим.
        Урок, что враги не всегда соответствуют нашим ожиданиям, пошёл на славу. С каждым боем Саша входила в колею и уже не испытывала сомнений. Она сосредоточилась на эффективности, стараясь победить максимально быстро и при этом не пострадать.
        - Хватит на сегодня, - сказал я после тридцатого поединка. - Завтра продолжим.
        - Спасибо, - буркнула она.
        Не от обиды или злости, а от усталости. Всё же тридцать поединков - это не так легко, особенно первый раз. Когда вышли из моделирования, уточнил у неё, как себя чувствует. Саша словила легкое истощение и ей явно требовалось восстановление. Мозг не привык работать на таких скоростях и поглощать столько информации. Но ничего. Думаю, её потенциал гораздо выше и она постепенно адаптируется.

* * *
        В какое бы время я не появился, мастер всегда занимался обучением учеником. Разве что ночью давал им отдохнуть, да и то, не всегда. Ночные тренировки - это отдельный вид извращений, практикуемых в школе искусств.
        - Разобрался с делами? - спросил мастер, не оборачиваясь.
        В этот момент он тренировал не такую уж и лысую девушку. За прошедшие дни её волосы немного отрасли, но в остальном - она как была отчужденным волчонком, так и осталась. Разве что увлеклась и с полной самоотдачей тренировалась. После того, как мастер помог ей открыть ауру, девушка перестала отставать от меня, а кое в чем и нагоняла. Пугающий прогресс на самом деле. Но уже не особо. С новыми козырями опасения снизились.
        - Да.
        - Тогда идем. На следующую неделю - ты мой. А ты продолжай, - бросил он девушке, которая посмотрела на меня недовольно и с прищуром, отмечая сотый уровень.
        Я давно успел избавиться от идеализации любых учителей. Мастер преследовал сугубо свои цели. То, что они совпадали с моими - лишь временная случайность, которая в любой момент могла измениться. Так-то ему без разницы, кто из нас двоих реализует его амбиции.
        - Мастер, а как вас зовут?
        - Тебя это только сейчас заинтересовало? - хмыкнул он.
        К своему стыду, я не знал ответа на вопрос. Все обращались к нему мастер и никак иначе.
        - Да, - не стал я мудрить.
        - Тогда какая разница? Обращайся ко мне - мастер.
        - Но всё же? У вас же есть имя?
        - Майо Корте, из ничем не примечательной семьи Корте. Доволен? Тогда покажи свои новые игрушки.
        За время учёбы меня не покидало чувство, что все ученики для мастера как открытая книга. Я не говорил про то, что собираюсь заняться обновлением оружия и брони, но он это прекрасно увидел. Мне до такой чувствительности ещё расти и расти.

* * *
        - Эй, учу тебя, учу, а толку нет, - выдал он после тренировки, - Понимаешь, в чем твоя проблема? Присмотрись к девчонке. Может ты её и сильнее в целом, но в мастерстве одного удара она достигла гораздо больших успехов.
        - Что не так?
        - То, что ты пытаешься добиться результата за счет слишком многих эффектов. Полагаешься на свою магию, плодишь костыли. Не спорю, это работает. Но насколько эффективно?
        - Так и что делать то? - не понял я.
        - Отбросить всё лишнее и тренировать один единственный удар. Голая, чистая, не запятнанная чем-то другим сила. Вот что я хочу получить от тебя. Когда постигнешь это искусство, надобность в костылях отпадёт сама собой.
        В целом, я понял о чем идет речь. Мастер практиковал особое искусство. За счет техник воинов и определенных дисциплин, он и и правда учил одному удару. В смысле это не было одним приёмом, ударить можно как угодно. Под ударом в данном случае стоило подразумевать некий абсолют. То, приносит победу одним движением.
        Я же пошёл несколько другим путём. Пытался несколько движений выдать за одно. Понятно, что мастер хочет. Он даже объяснял, как этого добиться, но блин. Делал он это с помощью метафор и сомнительных объяснений, типа «твой удар должен стать проводником воли». Воли какой? Системной? Обычной? Вроде есть и то и то, но как за счет абстрактной черты усиливать удары я так и не понял. Сутки в моделирование не помогли решить этот вопрос.
        Вот мастер и выбивал из меня, как он говорил «дурь». Вроде как я слишком привык полагаться на разум и не воспринимаю философскую составляющую боя.
        Если честно, то складывалось чувство, что мастер специально уводит меня в сторону. Но лысой он говорил тоже самое и она достигла в этом умение больших успехов.
        В итоге мастер приказал сесть напротив девушки и созерцать, что она делает, а сам свалил заниматься другими учениками.
        - В чем секрет? - спросил я её прямо, когда надоело наблюдать одни и те же удары, что кромсали воздух.
        В ответ молчание. Как обычно.
        - Я тебе имя придумал.
        Удар сорвался и не получился.
        - Думаю, оно тебе как никакое другое подходит.
        Удары продолжились, но теперь в девушке чувствовалось напряжение.
        - Я долго размышлял над именем. Можно было отделаться чем-то простым, но ты ведь не такая. Ты - особенная. Поэтому и имя нужно такое же. Подходящее, олицетворяющую твою суть. Любопытно узнать?
        На меня бросили злой взгляд, а потом стали посылать волны силы с удвоенным рвением. Но я знал, что каждое сказанное слово будет услышано.
        - К сожалению, тебя нашло немного грустное имя. Нарекаю тебя…
        И всё же она замерла.
        - Элоун. Это имя означает одиночество. Ты одинока и это заметно. Тебе кажется, что в твоей жизни есть высший смысл - служение белому свету. Может и так. В конце концов, все мы придумываем себе иллюзорные смыслы. Но твой смысл делает тебя одинокой. У тебя нет друзей. Ты ни с кем не общаешься. Любые связи тебя пугают, ты их считаешь слабостью, заблуждаясь. Поэтому имя тебе - Элоун. Надеюсь, когда-нибудь ты сможешь его перерасти.
        Элоун опустила меч и глянула на меня. Пронзительным, холодным взглядом синих глаз. Она ничего не сказала. Я тоже счёл, что больше говорить нечего и улетел. На сегодня тренировка закончена.

* * *
        Свой отъезд я запланировал через две недели. Интуиция в последние дни всё больше намекала, что пора возвращаться. Поэтому я как мог, приводил дела в порядок.
        Проводил по несколько часов с Сашей в моделировании, натаскивая её на сражения. Девушка делала большие успехи, чем радовала. Она ещё успевала и учиться, и мастерской заниматься, и на себя время находить.
        С Черном тоже решил вопрос. Он принял предложение и я передал ему контроль над фермами. Посмотрим, как парень справится и как вернусь, решим, что дальше с этим делать. Полностью ему отдавать или он не потянет и тогда самому что-то думать.
        В школе тоже обстановка стабилизировалась. Вроде как около сотни учеников свалило, но потом большая часть из них вернулась. Нужды в образование то никто не отменял и когда стало ясно, что мастер Го прочно обосновался на посту директора, бравада сошла на нет. Сейчас активно шла смена формата обучения и будет интересно взглянуть, куда это всё зайдет.
        С мастером Корте договорился. Он не был рад, что я уйду на незнамо какой срок, но заявил, что основы заложил и если обещаю продолжать практику, то отпускает. Элоун в этот момент находилась рядом, так что в курсе о моём скором уходе.
        В день отъезда, всего за несколько часов до того, как я свалил, встретил Сашу. Потрепанную и слегка на нервах.
        - Меня пытались похитить, - заявила она.
        - Отбилась?
        - Сбежала.
        - Молодец, - похвалил я её, - Если что, обращайся за помощью к мастеру Го, хотя я уверен, что и сама с любыми трудностями справишься.
        - Ты правда в это веришь? - прищурилась она.
        - Конечно. Если не забьешь на тренировки, то достигнешь высот.
        - Надеюсь.
        - Ну всё, пока, - махнул я рукой и отправился на выход, но Саша неожиданно приблизилась и обняла.
        - Возвращайся скорее.
        - Постараюсь, - сглотнул я.
        Эта короткая сцена неожиданно вызвала волнение внутри. Неужто мы стали близкими людьми и она переживает за меня? Или переживает за себя? Спрашивать об этом было глупо и, наобнимавшись, я отправился на выход.

* * *
        План Виталик был прост. Он знал, что Эрнеста трудно удержать на месте и если хочешь провести битву на своих условиях, то нужен веский повод, чтобы удержать его.
        И Виталик знал, какой повод использовать. Девчонка, которую Эрнест оберегал. Надо было её похитить, утащить на границу и дождаться парня, после чего убить их обоих.
        План был давно просчитан, маршруты движения девушки вычислены, ловушка расставлена и…
        Виталик пришёл в нужный мир. Занял место на дороге между школой земли и городом, куда регулярно наведывалась девушка. Она туда каталась через день, одна, на лошади. Крайне опрометчиво для той, кто находится в черном списке фракции смерти.
        Уровень слабый, моделирование отсутствует, сканирование работало на ней, поэтому Виталик не рассчитывал хоть на какое-то сопротивление. Он собирался наложить на неё проклятье, погрузить в кому и утащить, куда надо.
        Первая часть плана прошла идеально. Проклятье набросилось на магиню, лошадь рухнула и девушка полетела на землю. Виталик не сильно опасался, что она убьется. Для его целей подойдет и труп.
        Но вот дальше что-то пошло не так. Проклятье слетело с девушки, как слетают капли воды. Она тут же ушла под землю. Не стала медлить, тормозить, высматривать противника - сразу же использовала своё преимущество.
        Виталик нанёс удар льдом, собираясь её проморозить и достать из под земли, но не тут-то было. Она ушла вниз на несколько десятков метров, ещё и защитным коконом окуталась, достаточно сильным, чтобы выдержать не смертельную атаку.
        Девушка настолько обнаглела, что перешла в наступление. Выпустила копья из под земли. Как будто они могли нанести какой-то вред. Раскрыла ямы, а когда и это не помогло, взорвала землю под ногами мага.
        В ответ Виталик выпустил черные жгуты, которые устремились вниз, прямо к защитной сфере. Они бы выдернули девушку, но та снова удивила. Легко отбросила защиту, отвлекая жгуты, а сама ушла ещё ниже и больше не стала продолжать бой, скрывшись под землей.
        В этот момент Виталик понял, что проиграл по всем статьям. Недооценил девушку и затупил. Та оказалась достаточно ловкой, подготовленной и с артефактами, чтобы вырваться из ловушки.
        Когда Виталик моделировал ситуацию, то он разные трюки от неё видел и думал, что всё учёл, но реальность преподнесла сюрприз. Выругавшись, маг поспешил убраться подальше и вернуться на границу. То, что скоро Эрнест узнает о нападение - факт. А значит, либо сам прибудет, либо прихватит ещё кого-нибудь и устроит облаву. Драться Виталик собирался только на своей территории, поэтому и не стал задерживаться на месте.
        Глава 28. В нужное время
        Если меня спросят, какое главное умение в ведение войны, не задумываясь отвечу - оказываться в нужное время, в нужном месте.
        Связка знание плюс интуиция, делали зачастую удивительные открытия.
        Да и без этого… Я пришёл к выводу, что жизнь - штука довольно ограниченная в плане выборов. Это как в шахматах. Да, вариантов ходов хватает, но их ограниченное количество. В жизни чуть сложнее, но не надо себе льстить - не так уж жизнь и превосходит те же шахматы. Или не жизнь, а разумные существа, которые не всегда разумны.
        Я исходил из нескольких предположений. Если бы Виталик хотел напасть сразу, то так бы и сделал. Но он почему-то откладывает, а значит у него на то есть причины. Если подумать, то причин может быть не так много. Личное усиление и переход через сотый уровень или подготовка ловушки.
        То, что он рано или поздно нападет - факт. Или нападут другие маги смерти, особой разницы нет. Единственная разница - я знаю Виталика лично и могу прогнозировать его ходы.
        Когда Саша пришла и рассказала о нападение, то было сразу понятно, кто за этим стоит. Характерный привкус смерти на это намекал. А то, что девушка отбилась не сильно удивило. Как никак именно на это я её и натаскивал две недели. Правильно реагировать на неожиданные нападения фракции смерти и магов льда.
        Узнав о нападении, сопоставив то, сколько Саше понадобилось времени, чтобы добраться до меня и сколько нужно будет времени, чтобы Виталику добраться до границы, где он наверняка и устроил ловушку… Я применил максимально доступную скорость и уже через десяток минут оказался на границе, где по следам отправился к логову. Подумывал выпустить Зевса, но он слишком слабый и наверняка будет замечен магом. Я слишком пренебрёг развитием птицы. Негде её качать без системных монстров. Надеюсь, когда-нибудь наверстаю, а то засиделся мой верный друг.
        Логово Виталика я нашёл и слегка прифигел от того, что он тут нагородил. Создал настоящую армию из местных чудовищ, наделал продвинутых умертвий и создал гигантскую пентаграмму на основе магии льда и смерти. Я не силен в этих дисциплинах, но познание намекнуло, что эта хрень с гарантией бы меня ушатала. Нехило так он подготовился. Уважаю.
        Особый кайф просчитывания шагов врагов в том, что они занимаются тем же самым. Также просчитывают мои ходы и готовят противодействие. Но иногда ты просто ничего не можешь сделать. Как сейчас Виталик не смог быстрее меня добраться сюда. Но если бы смог, я бы просто не стал спускаться и атаковал его с неба. Без заложницы у него не было бы шансов заставить меня спуститься вниз.
        Был соблазн улететь дальше и отправиться сразу на Землю. Но пропустить финальную битву? Тем более, когда сюда не только Виталик спешит? О, нет. Это было выше моих сил. Пора разобраться с парочкой врагов.
        Я не оговорился. В этом уравнение врагов больше, чем один маг смерти, вспомнивший про стихию льда. Точнее, может он и один на самом деле. Но я ставил на то, что их всё же несколько. Как минимум, другие маги смерти тоже должны заявиться на решающую битву. Оставался вопрос, как они следят за Виталиком и как он умудрился проворонить чужое внимание, но мало ли какие таланты имеются у искателей?
        Как максимум, сюда заявится и кое-кто ещё. Элоун. Я приложил усилия, чтобы у неё появился выбор. Не потому что не хотел с ней сражаться. Как раз наоборот. Бои на грани всегда стимулируют развитие и боец внутри меня хотел схлестнутся с девчонкой, с одним из сильнейших противников, которых я встречал на своём пути.
        Но она могла передумать. Узнав, что я отправлюсь сюда, перед ней встал выбор. Принять имя, остаться учиться, а дальше сбежать и затеряться среди миров, чтобы выпасть из поля зрения белой фракции. Второй выбор - отправиться за мной и убить до того, как я попадусь ангелам на глаза. Для этого ей надо действовать быстро и поспешить, она знает, что я умею летать. Если она выбрала второй путь, то должна была отправиться в путь ещё вчера и засесть где-то здесь, на границе, чтобы перехватить меня.
        То странное состояние, когда одновременно хочешь, чтобы она пришла и чтобы выбрала другую жизнь, избавилась от оков пернатых.
        Виталик явился первым.
        Стоило ему появиться, я обрушил на него свой гнев и мощь. Молнии ударили с неба, земля вздрогнула, пытаясь его раздавить, сильнейшие атаки понеслись к магу, чтобы сокрушить. Он ушёл тенями, вынырнул рядом со своей базой и активировал сюрпризы.
        Из под земли вырвалось больше сотни монстров. В силу размеров, требовалось много площади, чтобы спрятать их. Поэтому земля взорвалась в радиусе где-то километра, выпуская чудовищ. В том числе и крылатых, которые бросились сразу же ко мне, задействуя убийственную магию. Да и остальные тоже в стороне не остались. Это всё же супер элитные монстры. У всех них имелись дальнобойные атаки.
        Но главное событие было совсем другим. Элоун явилась сюда и скрывалась до поры до времени, доказав, что у неё есть неплохая маскировка, но плохие способы обнаружения. Или она не предала значения тем монстрам, над чьими головами ждала своего часа. Когда они поперли на поверхность, девушка невольно попала под раздачу и отреагировала так, как можно было от неё ожидать.
        Нанесла один фирменный удар, располовинив чудовище размером с пятиэтажный дом и попутно снося ещё несколько тварей поменьше. Выпустив девчонку из виду, сосредоточился на крылатых уродцах, не став медлить и отправив их в утиль.
        Виталик не растерялся и за те несколько секунд, что я потратил на них, сделал свой ход, доказав, что времени зря не терял. В мою сторону, через измерение теней, то есть проигнорировав пространство и любые способы обнаружения, выскочила злобная магия смерти вперемешку со стихией льда. Меня одновременно сжало, попыталось растворить и обратить в прах, ещё и проморозило. Если бы не броня, это бы определенно сработало.
        Я не стал использовать смещение и позволил себе рухнуть вниз, повышая ставки. Виталик обрадовался, но тут появилась Элоун, которая вошла в раж и принялась крошить всех подряд. Досталось и магу. Одной из атак она отправила его пробивать борозду в скалах. Сильна девчонка, ох сильна.
        Было крайне сложно воспринимать, что происходит. Сотня тварей, которые хоть и сокращались, активировали свои умения и… Я никогда такого не видел. Столько сильнейшей магии сошлось в одном месте, что туго стало всем. Упав, я почувствовал резко выросшее давление и бросил все силы на укрепление защиты. Что происходило с Виталиков и Элоун в этот момент я не мог видеть, слишком сосредоточился на своём выживание.
        Натиск стих, возникла секунда передышки, когда твари определялись, что делать дальше. А может их сам Виталик остановил, чтобы разобраться в происходящем.
        Как бы там не было, я этот момент использовал, чтобы пустить по земле волну разрушений, сбивая монстров с ног. Сам же выскочил наружу, и принялся крушить всех тех, кто попадался мне на пути. Всего за минуту боя опыта упало столько, что я поднял два уровня.
        Когда накал стих, стало понятно, что Элоун жива, как и Виталик. Они оказались по разные стороны, а я между ними. Не случайно. Мне требовалась драма, накал, я хотел устроить ещё одно эпичное шоу в своей жизни.
        Но для этого надо кое-что ещё.
        Элоун, увидев меня, без раздумий атаковала, но я сместился и удар пришёлся по Виталику. Тот скрылся в тенях, уходя от атаки, и тоже попытался ударить по мне, но эй. Я маг ветра или кто? Удар улетел в сторону Элоун и девушке это не понравилось. Как никак, это представители двух враждующих фракций.
        Когда девушка атаковала, это надо было видеть. Сейчас, находясь в гуще замеса, я словил озарение, что такое вкладывать свою волю.
        За время обучения у мастера она тоже успела сделать несколько вылазок за ценными материалами и ингредиентами. Наверняка там вышла захватывающая история, но девчонка не спешила рассказывать подробности.
        Я это к тому, что Элоун успела обзавестись клинком, способным выдержать её разрушительную силу. Когда она замахивалась для удара, само пространство гудело от задействованной силы. Когда она била, причем ей без разницы было, на каком расстояние находится противник, с острия срывалась волна или луч, в зависимости от типа атаки.
        Созерцать это одно удовольствие. Элоун не удивляла какой-то выдающейся техникой или какими-то хитрыми приёмами. Нет, она олицетворяла собой чистую, концентрированную ненависть, жажду убийства и победы, стремление к абсолютному доминированию и титаническую уверенность в себе. Она как само воплощение стихии боя, наносила сверх удары. Монстры от такого разлетались, падая замертво. Виталик только и мог, что спасаться тенями. Да и я не рисковал принимать на защиту такие удары. Даже когда заряд проходил в десятке метров от меня, то броня обнулялась наполовину.
        Мастер может ею гордиться. Может он даже специально послал её сюда, чтобы девушка вышла на новый уровень.
        Создав и укрепив перед собой щит, подставился под удар и отправился в полёт. Щит просто испарило. Личную броню обнулило почти в ноль, но она тут же восстановилась, поглощая силу удара. Зря я, что ли, столько её прокачивал.
        Элоун своей атакой отбросила меня прямо к Виталику. Тот обрадовался и попытался меня проморозить. Ему кровь из носу надо убить меня лично. Если победу засчитают девушке, то плакал его статус князя.

* * *
        Виталик не понимал, что происходит. День как-то с самого начала не задался. Когда магичка сбежала, стало понятно, что впереди ничего хорошего не ждет. Маг даже допустил мысль, что придется отступить, отказаться от всех планов и искать новые подходы.
        Надо было действовать жестче, - думал он. Не пытаться пленить девушку, а убить её. Тогда бы Эрнест отправился мстить и сейчас бы не пришлось бежать, пытаясь обогнать того, кто умеет летать.
        Виталик сделал пометку, что тоже надо обзавестись такой возможностью. Магия смерти имела свои особенности, такие как перемещение через тени, но это хорошо на коротких дистанциях.
        Когда Виталик увидел Эрнеста, который завис недалеко над логовом мага, он подтвердил опасение, что легко не будет. Был шанс, что Эрнест не станет убегать. Зная его, он примет бой и захочет нивелировать угрозу девушке.
        Поэтому Виталик, пережив атаку мага ветра, активировал закладки и атаковал. Он много чего ожидал. Что Эрнест улетит и обстреляет его армию с неба. Что просто уйдет. Даже что убьет Виталика. Но он не ожидал того, что откуда не возьмись выпрыгнет коротко стриженная деваха. Сначала маг подумал, что она заодно с Эрнестом. Видел её, как они вместе занимались.
        Но потом она принялась крушить всех подряд и в том числе атаковала парня. Да так атаковала, что Виталик ощутил внутреннюю дрожь от силы её ударов. Ненормально могучая лысая девка.
        Больше Виталик ни о чем не думал. Не было и секунды, чтобы продохнуть, не то, что подумать или запустить моделирование. Сильнейшие твари, укрепленные магией смерти, умирали одна за другой. Виталик пытался управлять армией, но не получалось. Слишком их много, слишком быстро всё меняется. Поэтому маг сосредоточился на своих атаках.
        Ему надо было всего лишь убить Эрнеста, с девкой потом разобраться можно.
        И ему повезло. Она приголубила парня и того отбросило прямо к ногам Виталика. Тот ударил всем, что заготовил для этого боя. Самой разрушительной магией из доступных. Он давил и давил, льдом и смертью, сокрушая Эрнеста.
        Но тот, упрямая сволочь, не сокрушался.
        Ещё и девка вмешалась. Виталик так и не понял, кто здесь против кого. То ли она хочет убить парня, то ли и его тоже.
        Но ответ нашёлся, когда маг смерти улетел от её удара далеко от Эрнеста. Все щиты слетели и его бы разнесло в труху, не скользни он в тени.
        Девчонка набросилась на Эрнеста и Виталик почувствовал, как его почти лишили столь желаемого возвышения. Если ей удастся, планы обратятся в прах…
        Разозлившись, Виталик атаковал эту психопатку. Приказал всем оставшимся монстрам бить по ней. Кинул в неё гнев холода, холодную ненависть смерти. Он посылал навыки так быстро, как только мог. Вытягивал ману из окружающего мира, использовал артефакты усиления, показывал всё, чему научился. А благодаря моделированию научился он многому.
        Девчонка оказалась далеко не бессмертной. Холод коснулся её, обжигая кожу. Смерть полоснула по голове, разом слизав волосы и покрывая кожу морщинами.
        Но её это не остановило. Один взмах и Виталик едва успел скрыться в тенях. Всю его магию снесло в сторону, а девушка прыгнула туда, где он скрывался и ещё одним взмахом разрушила тени! Немыслимо!
        Виталик зарычал, напрочь перестав соображать. Он как бешенный зверь, набросился на неё, ускоряясь до предела. Он использовал тени, перемещаясь быстрее, чем она атаковала.
        В какой-то момент маг настолько её запутал, что та не заметила, как одно из чудовищ прыгнуло и разом заглотила противницу. Допрыгалась деваха.
        В этот миг Виталик и увидел, что на поле боя появились другие. Да кто! Маги смерти! Твари! Уроды! Они хотели отобрать статус князя у него, Виталика! Который сидел неделями в этом убогом мире!
        Забыв про девушку, Виталик бросился к ним.

* * *
        Когда Элоун услышала, что Враг уходит, её как парализовало. Это провал. Хуже. Это предательство.
        Стоит только любому приверженцу белого света узнать, что он до сих пор жив, как им станет понятно - Элоун предала их самым ужасным образом. Столько времени находилась рядом с Врагом и не убила того.
        И чем же занималась Элоун? О, она училась! Словно её послали учиться!
        Девушка ненавидела себя за это. Ненавидела, что не хватило духу умереть. Ненавидела, что подчинилась мастеру. Ненавидела, что открыла новые знания, не те, что даровал белый свет.
        Ненавидела, что всё больше и больше использовала имя, что дал ей враг.
        Она предательница. Самая худшая из предательниц. Когда об этом узнают…
        Если об этом узнают…
        Единственный шанс, который Элоун видела для себя - убить мага раньше, чем он вернется. Убить, принести его голову и молчать. Продолжить искуплять свои грехи, которых стало только больше. Высшие никогда не спрашивали её о деталях. Они никогда не интересовались ею… Если она не будет задерживаться, есть шанс, что удастся выжить.
        Поэтому Элоун нарушила обещание мастеру и сбежала. Её учеба не закончена, но есть дела поважнее. Жаль, что не получится вернуться. Осознав эту мысль, девушка отбросила её подальше и отправилась в путь. Она Возмездие. А возмездие не должно сомневаться.
        Чтобы опередить летающего мага, Элоун вышла раньше его отхода. Он обязательно об этом узнает, но это ничего не изменит. Она встретит его у перехода.
        Но встретить не получилось. Как-то он смог её обойти. Элоун видела, что он поднял уровень и возвысился. Может быть дело в этом. Тогда он стал ещё опаснее и её долг предотвратить его возвращение.
        Перейдя на бег, девушка быстро настигла мага. Он нашёлся в странном месте. Больше всего оно походило на ловушку, но на кого? Смердело гнилью… Здесь поработали маги смерти. Элоун их ненавидела и с радостью уничтожала, избавляя мир от гнусной заразы. Любой мир.
        То, что Враг сотрудничает с падалью, Элоун не удивило. А то, что он подготовил на неё ловушку - позабавило. Он боялся её и правильно делал. Его смерть - неотвратима.
        Когда показался маг смерти, девушка поняла - сейчас начнется. И действительно началось. Только непонятно что. Враг ударил с неба, но промахнулся по Элоун. Мертвец поднял свою армию и бросил в бой. Девушка лишь усмехнулась на это и показала, что может. Сильнейшие чудовища умирали от одного удара. Искусство мастера вывело её таланты на новый уровень.
        ПОЛУЧЕН 62 УРОВЕН
        ПОЛУЧЕНО 2 ОЧКА НАВЫКОВ
        ПОЛУЧЕНО 2 ОЧКА ХАРАКТЕРИСТИК
        Элоун не обращала внимания на сообщение. Система нужна только слабакам. Ей даровал мощь сам белый свет. Именно поэтому она возмездие. Его возмездие.
        То, что что-то идёт не так, Элоун поняла не сразу. Почему-то маг смерти хотел убить Врага, а значит, они не союзники. Получается, что парень заманил её сюда, чтобы стравить двоих своих противников?
        Это хорошо. Элоун собиралась убить их всех.
        Она сражалась яростно, так, как её учили. И сама не заметила, как её близкая победа ускользнула. Маг смерти напал на неё, обрушил свою подлую магию. Элоун уже выложилась и не успела отразить все атаки. Маг сковал её холодом и смертью, почти задавил волю.
        Но почти - не считается.
        Элоун выбралась из оков, собиралась применить сильнейший свой удар, но… Тут её заглотили. Несколько не самых приятных секунд закончились тем, что она прорубила себе путь наружу. Маг смерти успел сбежать и набросился на… Других магов смерти. Откуда они взялись, девушка пропустила.
        Зато она не пропустила, когда на поле боя появился ещё кое-кто. Тот, кого она опасалась больше всего.
        Белый свет разочаровался в ней. Высшие послали другое возмездие. Он вышел из обжигающего пламени. Спокойно огляделся, посмотрел на дерущихся магов и перевел взгляд на Элоун.
        - Ты не справилась, - прозвучал его голос. - Уходи. Я разберусь.
        Это был приговор. После таких слов Элоун надлежало склонить голову и вернуться, принять наказание. Ей больше никогда не дадут имени. Отлучат от света. Проклянут.
        И это после всего, что она терпела?!
        Ни за что. Элоун двинулась вперед, покрепче перехватывая меч.
        Она не собиралась отступать.

* * *
        - Вы все приговариваетесь к уничтожению!
        Величественно объявил какой-то хмырь.
        - Отсоси! - крикнул ему Виталик, пару секунд назад разметавший магов смерти.
        Сами маги кинули в нового противника навыки смерти, но тот их просто смахнул рукой в сторону.
        - Ну наконец-то, - выдал я.
        Пора драться всерьез.
        Эпилог
        Чтобы устроить ловушку, Марте пришлось как следует потрудиться. Ещё больше сил ушло на то, чтобы найти истинных виновников.
        Они называли себя мистиями. Это ближайшее значение, которое система подобрала в качестве перевода. Оригинальное название на языке самих мистий - псайворки. Они пришли из мира, где царит матриархат. Где женщины психики правят, опекаемые своей богиней.
        Так уж вышло, что Марта знала эту богиню. А если быть точной, то её посланницу, которая почти завербовала женщину ещё до событий, повлекших создание перекрестка. Тогда богиня через посланницу пыталась толкнуть Марту захватить власть и ограничить доступ к Земле только для её мира.
        Но вмешался Эрнест и история пошла совсем другим путем. Тогда в Марте разочаровались и внесли в черный список, оборвав все контакты. Не то, чтобы девушка жалела об этом.
        То, что эта история рано или поздно получит своё продолжение - было ожидаемо. Марта ничуть не удивилась, когда выяснила, кто именно планировал операцию по созданию хаоса на Земле.
        Мистии. Лучшие наёмницы, когда требовалось ювелирное влияние. Всех деталей Марта не выяснила, но кое-что узнала. Женщины-психики проникли в мир, пару месяцев собирали информацию, наверняка поддерживаемыми магами пространства, а потом нанесли удар. Им не обязательно было находиться рядом. Они вполне могли сделать закладки на определенную дату. Когда настал час, люди посходили с ума, нападая на своих лидеров. Или сами лидеры теряли контроль, выбрасывались в окна, вышибали себе мозги, отдавали приказ нанесли удар по вражеским позициям или заманивали свои же сильнейшие группы искателей в ловушки.
        Повезло, что ядерное оружие в ход не пустили. Да и не везение это было. У захватчиков другие цели. Они то все думали, что самое ценное - это перекресток и борьба продолжится рядом с ним. Но оказалось, что есть и другое кое-что ценное. Люди. А точнее новообращенные искатели. Убей такого и получишь по два очка навыков и характеристик. Семь миллиардов - это охренеь какая кормовая база, способная усилить целую фракцию и помочь ей занять доминирующее положение.
        Не удивительно, что враги ждали именно массового обращения. Ждали и готовились, не оставляя землянам и шанса.
        Марта как никто другой знала, что может натворить один психик. А если их сотни? Тысячи? А если они правильно обучены и профессионалы в дестабилизации тылов противника?
        Оставалось только сжимать кулаки, восхищаясь чужой ловкостью. И думать, как отомстить.
        Всё это повезло узнать благодаря цепочке событий. Сначала Аркадий Буря со своими магами захватил в плен несколько важных приверженцев света. Марта выжгла им мозги, но смогла достать нужную информацию. Так она вышла на одну из мистий и лично заявилась к ней, чтобы пленить.
        Бой вышел специфический. Никаких спецэффектов. Одно лишь скрытое столкновение разумов. Повезло, что Марта была не одна. Она смогла взять мистию под контроль и рядом с ней открылся портал, куда искательницу и затянули. Это отняло столько сил, что девушка едва могла уйти сама. Здесь то и помогла команда, забрав её.
        А потом начался допрос. Своих сил не хватало. Слишком уж хороша защита. Не меньше уровня князя. Поэтому в ход пошли все достижения человечества. Химия, яды, пытки… Марта не гордилась этим, но понимала, что иначе - никак.
        Это война. Самая настоящая война без правил.
        В которой Марта собиралась сделать ход.
        Мистии работали по двум схемам. Скрытной и наглой. Скрытая подразумевала слежку за теми новыми лидерами, вокруг которых собирались люди. Сколько бы мистиков не пришло, их не могло хватить совсем на всё человечество. Поэтому они, как паразиты, мигрировали от одного человека к другому, легко находя тех, кто начинал выделяться. И дальше либо брали его под контроль, либо убивали.
        Клан пытался создать очаги сопротивления. Обучал людей, помогал раненым, давал защиту от внушений. Но чем больше они действовали, тем большее сопротивление встречали. Врагам не нужно сопротивление. Любые попытки они давили в зародыше. Зачастую силами самих Землян.
        Всего за пару недель клан превратился в глазах людей из успешного сообщества, в последователей дьявола и это метафора, а буквально. Всё же ангелы любили религиозную тему и использовали понятный людям контекст. Так что клановцы, показавшись на улицах многих городов, рисковали получить сопротивление от местного населения.
        Наглой же называлась схема, когда мистии открывали охоту и собирали кровавую жатву, усиливая себя.
        Узнав это, оставалось расставить цели и поймать рыбу покрупнее. Марта очень хотела узнать, где у этих сук логово и наведаться туда, чтобы закинуть бомбу пожирнее и выжечь до тла.
        В мире должна быть только одна королева разума. Конкурентки ей не нужны.
        Когда ловушка была готова и поступил сигнал, что одна из офицеров противника прибыла на место, перед Мартой открылся портал и она вошла внутрь. В то же время боевое крыло клана, во главе с Бурей, окружили здание. Маги земли блокировали любые проходы. Маги пространства - возможность отступить. А маги ветра были готовы уничтожить любого, кто дернется.
        Оказавшись внутри, Марта раскинула сети и сразу нашла чужой разум. Холодный, закрытый, опасный. Бросившись туда, она ворвалась в комнату, где сидела пожилая женщина.
        - Ты? - вырвалось у девушки.
        - Я, - усмехнулась та.
        Лицо было до боли знакомым. Та самая женщина, что обещала ей силу и власть, если она примкнет к её богине.
        Осознав, что это ловушка, Марта нанесла удар. Но силы отказали. Люди, которые следовали за ней - почему-то не вбежали следом. Пропали где-то по пути.
        - Ты угодила в моё пространство, дорогая, - улыбнулась посланница, показывая свой истинный лик - огромного, злобного, страшного паука, который быстро занял половину комнаты, нависнув над Мартой, - Теперь ты - моя.
        - Хрень тебе, сука.
        Перехватив контроль над ближайшим пространство вокруг себя, девушка вернула способности и на этот раз удар прошёл, как надо. Паука отбросило, впечатало в потолок, но пока это ментальное пространство, ему ничего не грозит.
        Марта попыталась разрушить оковы и вырваться в реальность. Один за другим серпы слетали с её рук и это дало эффект. Паук отпрыгнул от стены и выпустил нити, оплетая девушку, но те быстро осели на пол. Сложно оплести иллюзии.
        Когда Марта вырвалась, то увидела, что её ученицы лежат мертвой грудой. Над ними стоят маги света. Не ангелы, обычные искатели, но и их хватило. Они навели посохи на девушку и ударили синхронно. Марту отбросило назад, прямо на женщину, которая поймала руками её за голову. Девушка ощутила ледяное дыхание и то, как угасает сознание.
        - Попалась, - шептала ей на ухо мистия, - Теперь твой клан будет служить нам.
        Где-то сверху раздался грохот, но никто не обратил на это внимание.

* * *
        Аркадий Буря оглядел здание, которое им надо взять под контроль. Его люди рассредоточились. Им не надо отдавать приказы, и так знают, что делать.
        Сам Аркадий прислушался к ветру, что тот скажет. Ничего особенного. В здание собралось несколько политиков, собравшихся обсудить дела своего народа и придумать, как жить в столь нелегкий час.
        Больше в округе никого лишнего не было. Даже странно.
        Аркадий всегда ждал подвоха. Насмотрелся он на всякое. На мертвых, что выходят из теней. На психиков, берущих под контроль друзей. На медленные яды, убивающие внезапно.
        Всегда держи защиту, смотри по сторонам и будь готов к драке - вот девиз сильнейшего мага ветра в клане.
        Но сегодня он увидел кое-что новое. Как в небе открывается белоснежная арка, словно к ним собрались пожаловать гости прямиком из рая.
        Аркадий успел среагировать раньше, чем осознать происходящее. Закинул в пролом фирменное заклинание, прокачанное до максимума - бурю. Та походила на донельзя злобное, черное облако, приправленное молниями.
        Сильнейший удар мага врезался во что-то, вцепился и вышел обратно вместе с тем, кто к ним явился.
        - Твою мать, - выругался мужчина, увидев архангела.
        Тому навык не причинил никакого урона, но Аркадий не растерялся. Короткий приказ и все собравшиеся маги обрушили свой гнев на незваного гостя.
        Тот вылетел не спешна, показывая то, насколько сильнее их всех. Зависнув на пару секунд, за которые его даже не пошатнули, он сорвался в бой.
        - Отступаем! - закричал Аркадий, но было уже поздно.
        Ангел оказался слишком быстрым. И слишком разрушительным. Он призвал клинок, воплощение самого света и принялся крушить. Аркадий видел, как умирают люди. Сам мужчина непрерывно наносил удары, но ангел их продолжал игнорировать, будто одарованный неуязвимостью.
        Когда от отряда осталось не больше половины, мужчина бросился в самоубийственную атаку. В своих рейдах он много с кем сталкивался и много чьи драки видел. В одной из вылазок удалось достать артефакт стихии смерти, который мгновенно обращал того, в чье тело вонзался.
        Аркадий не знал, хватит ли силы удара, но задействовав полёт, смог запрыгнуть ангелу на спину и вонзить лезвие в шею. То соскользнуло, всего лишь поцарапав. Ангела это привело в гнев. Он вспыхнул светом и мужчина ощутил, как сгорает его кожа. Но он успел ещё раз собрать остаток сил и повторить удар.
        На этот раз лезвие вошло, как надо.
        Поток света прекратился, по шее ангела побежала кровь, а следом за ней - чернота. Противник дернулся, сбрасывая обожженного мага и тот рухнул вниз, ударившись о землю. Броня не могла защитить. От неё ничего не осталось. Укрепленное тело выдержало бы удар, не будь столь раненным.
        Не в силах пошевелиться, Аркадий смотрел, как ангел борется, но не смотря на это обращается. Не прошло и тридцати секунд, как ему на смену пришла тварь, смысл существования которой был только в одном - разрушать.
        Последнее, что увидел Аркадий - как остатки клановцев скрываются в порталах. К нему попытались пробиться, рядом открылся проход, оттуда бросился целитель, но… Удар крылатой нечисти убил их обоих, разрушив портал.
        Так закончилась история генерала клана.

* * *
        Я не видел смысла драться всерьез, пока все участники постановки не проявили себя. Покажи я чуть больше и история сложилась бы иначе. А так, видя то, что я проигрываю, появились все, кого ждал.
        Маги смерти умерли первыми. Посланник света убил их одним ударом, просто выбросив руку вперед и сжав кулак. Что Элоун, что этот товарищ использовали какую-то сильнейшую версию телекинеза.
        Посланник выглядел - как арийская мечта. Только вот волосы были скорее седыми, чем блондинистыми. А взгляд - как у палача, для которого убивать стало рутиной ещё в прошлом столетии.
        Первый его удар задел и Виталика, но тот успел скользнуть в тени. Я же отгородился каменной стеной. Она не выдержала атаки, но это и не требовалось. Скользнув в невидимость, я ушёл от его взора. Посмотрим, насколько у него высоки навыки обнаруживать цель.
        Виталик появился у него за спиной и попытался ударить ледяным клинком в спину. Зря. Мужчина мгновенно ушёл с линии удара, перехватывая руку и выдирая её с корнем.
        Именно в этот момент атаковала Элоун.
        Я глазам не поверил, когда её атака пришлась в собрата по фракции. Ударила она мечом, чего мужик явно не ожидал и оттого пропустил. Его вмяло в землю, протащило по скалам, грудную клетку разорвало, а из-за рта брызнула кровь.
        Ух… Люблю сражения за такие моменты. Безумие, как оно есть.
        Элоун понимала, кто здесь самый опасный, поэтому бросилась к мужику. Она пронеслась настолько быстро, что взрывной волной от её движения Виталика откинуло в сторону.
        Прямо на мой меч, который вонзился ему в затылок.
        - Прощай, старый знакомый. - шепнул я ему, зная, что он ещё слышит, - Я бы не убивал тебя, но ты тронул близкого мне человека.
        Он пытался уйти в тени, но не мог. Сработала одна из закладок в мече, дестабилизирующая любые попытки задействовать ману. Я не ошибся. Для перехода использовался навык, работающий как раз на ней.
        Виталик дергался, окутывался то льдом, то смертью, но мне было плевать. Я давил и давил, дробя одну кость за другой.
        Успокоился, только когда всё его тело обратилось в пыль. На последок ещё и молнию создал, выжигая даже воздух в этом месте. Я не собирался давать ушлому засранцу и шанса на возрождение. Он раз обманул смерть, но второй попытки не будет.
        Тем временем Элоун билась с светловолосым мужиком и так сразу не скажешь, кто из них побеждал. Я отлетел подальше и наблюдал с расстояния в километр.
        Бух… Вспыхивает купол силовой волны и расходится в стороны. Землю вспахивает, скалы дробит. Бух… Ещё один купол разбегается, как мыльный пузырь. Бух… Бух… Бух…
        Я смотрел на этот бой и чувствовал, как мурашки бегут по коже.
        Вот это красота…
        Силовые волны вспыхивали с частотой чаще, чем в секунду. Два силуэта превратились в размытые молнии. Находясь в спокойном состояние, я не мог уследить за всем, что они делали. Чтобы воспринять, надо присоединиться и биться всерьез, бросив в ход все ресурсы организма.
        А так… Издалека…. Можно лишь наслаждаться небывалым зрелищем.
        Битва титанов продолжалась минуту и двадцати три секунды. Элоун нанесла больше двух сот ударов, каждый из которых был способен сокрушить горы.
        Когда она успокоилась, то я увидел у её ног разрубленное пополам тело мужика. Девушка тяжело дышала и оглядывалась по сторонам. Искала меня.
        Тяжело ей, наверное, сейчас. Я скинул невидимость и медленно спустился вниз, приземлившись в двадцати шагах от неё.
        - Славный бой вышел. Мастер бы гордился.
        - Я убила своего, - ответила она, вытирая кровь с губ.
        - Я бы сказал, что мне жаль, но это не так. Наверное, он был тем ещё мудаком.
        Элоун дернулась и уставилась на меня холодным взглядом, перехватывая клинок.
        - Ты теперь не сможешь вернуться, - сказал я.
        - Смогу, если убью тебя.
        - О, как это коварно, - похлопал я ей, - Свалишь его убийство на меня? Война всё спишет? Хороший план. Но не сработает.
        - Почему же? - набычилась она.
        - Ты не сможешь меня убить.
        Наверное.
        - Я ударю быстрее, чем ты улетишь.
        - А я не собираюсь улетать. Мы ученики одного мастера. Ты знаешь, что делать.
        Элоун кивнула. Она отвела правую ногу в сторону, занося клинок над головой. Я сделал тоже самое.
        Один удар. Один удар и мы узнаем, кто из нас сильнее.
        Это произошло раньше, чем мозг осознал случившееся. Тело отработало, как надо. Я вложил всего себя, всю волю, всю ответственность за клан и тех людей, которые доверились мне. Я вложил всю ярость и закаленность в боях.
        Я слился с ударом, на одно короткое мгновение став им.
        Элоун поступила также.
        Не было криков. Были два коротких выдоха и свист воздуха.
        Наши удары встретились, столкнулись, как два цунами. Меня отбросило назад, я улетел, кувыркаясь. Под ускорением я успевал выхватывать детали, что произошло дальше.
        В месте столкновения пространство разошлось в стороны и разорвалось. Твердь пошла трещинами, земля и скалы испарились, между нами стал разрастаться каньон. Воздух в радиусе километра выжгло, образовался вакуум и раздался мощнейший взрыв, усиливая и без того выдающиеся разрушения.
        Мана испарилась, сработав, как горючая смерть. Пространство, порванное на лоскуты, затопила серая вспышка - так умирала магия.
        Я активировал импульс и смещение, успев выскочить из этого безумия. Когда огляделся, то увидел кратер и новый разлом, который продолжал разрастаться. Мир сошёл с ума. Давление скакало, меня потянуло с утроенной силой к эпицентру, но я удержался.
        Тучи, которые сначала отбросило в стороны, резко притянуло назад. Разом обрушились все накопленные молнии, добавляя хаоса.
        Я смотрел на происходящее и не мог его осознать в полной мере. Организм только что испытал экстремальную нагрузку.
        Это был сильнейший мой удар в жизни.
        И во всём этом я не видел Элоун.
        Жаль, если она погибла.

* * *
        Появившись на перекрестке, я бросил взгляд в сторону башни клана и не обнаружил её на месте. Нахмурившись, взлетел повыше и огляделся.
        На перекрестке фракция света чувствовала себя, как дома. Военные базы исчезли почти в полном составе. На месте некоторых сияли выжженные плеши. Вокруг уцелевших толпись какие-то левые люди, начинающие искатели.
        - Ну здравствуй… дом. Кажется, я слишком задержался.

* * *
        Элоун смотрела, как мир пытается залатать рану и думала. Думала о том, что пути обратно нет. Маг был прав.
        Она поддалась гневу и гордыни, убила посланника света. За это ей не будет прощения.
        Но где-то внутри Элоун знала, что высшим будет на это плевать. Они даже не заметят пропажу… инструмента. Просто сделают новый и отправят на очередное задание.
        Перейдя черту, девушка могла себе признаться, что жила во лжи. Но как жить иначе - она не знала.
        Увидев, как улетает маг, она направилась в другую сторону. У неё впервые появилось желание.
        Собственное желание.
        Элоун хотела увидеть миры.
        И научиться бить сильнее.
        
        
        
        
        Ветер странствий. Часть 2. Между мировВетер странствий. Часть 2. Между миров(90793)

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к