Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Пефтеев Сергей / Кровь Королей: " №01 Плевать Мне На Игру " - читать онлайн

Сохранить .
Плевать мне на Игру! Сергей Пефтеев
        Кровь королей (Петфеев) #1
        Эпоха современной демократии канула в лету, ей на смену пришла власть монархов. Потомки Императоров и Королей вновь завладели миром и поставили человечество на колени. Но у обычных людей всё ещё есть надежда.
        Бродяга Ник - игрок мирового уровня среди простолюдинов, получает приглашение потягаться с монархами силой в необычной игре, где ставкой будет жизнь, а призом - мировое господство. Но Нику плевать на игру и награду, он одержим лишь мыслью отомстить, оборвав жизнь каждого из Королей собственными руками. Однако легче сказать, чем сделать. Внешность и личность каждого игрока изменены, а НПС ведут себя словно живые люди.
        Сумеет ли Ник разоблачить представителей знати и сам при этом не угодить под нож?
        Пефтеев
        Плевать мне на Игру!
        Глава 0. Пролог

* * *
        Двадцать первого ноября две тысячи тридцать шестого года с карты мира исчезла последняя демократическая страна, а на её месте образовалось королевство. Некогда забытые всеми потомки монархов вернули себе власть и положили начало эре свободных рабов.
        «Да здравствует Король, да здравствует Королева, да здравствует новый мир старых порядков!!!»
        Как утверждал один знаменитый журналист, в основу плана монархов легли невежество и алчность народа.
        «Мы сами вырыли себе эту могилу и позволили монархам вернуться к власти. После падения королей, запрета на работорговлю и отмену крепостного права мы стали слишком беспечны. Позабыли о цене, которую заплатило человечество за свободу и равенство, за право голоса. Забыли мы, но не они. Потомки королей потратили много сил и времени, чтобы мы сами защёлкнули кандалы на своих шеях. Как они это сделали? Да очень просто. Вскружили нам головы конфетами в цветных обёртках, модной одеждой, фастфудом и телевидением. За считанные сто лет мы превратились из людей в цирковых обезьян. Зачем изучать историю, зачем задумываться о том, что происходит вокруг, когда можно залезть в интернет и залипнуть в очередной сериал? Мы обленились, перестали тянуться к знаниям, а потому с лёгкостью заглотнули следующую наживку - кредиты. Казалось бы, выгоднее предложения не сыскать. Не хватает на что-то денег? Вот, держи. Мало? Мы дадим ещё и возьмём за это мизерный процент. Одно дело, когда подобным пользуются, чтобы оплатить операцию, и совсем другое, когда приобретают то, что им без надобности. Телефоны, бытовая техника,
машины. Представляете, в начале второго тысячелетия почти в каждой семье была машина, и у каждой второй их было несколько. И хочу заметить, что большая часть этих автомобилей была в кредит. С квартирами та же история. Когда каждая семья стала должником этой системы, потомки королей принялись собирать урожай. Они сделали всё, чтобы людям нечем было расплачиваться за долги. Вспомните огромные торговые центры и сети супермаркетов, из-за которых пришёл в упадок малый бизнес. Вспомните свиной и птичий грипп, который отобрал у сельского хозяйства последнюю надежду. Вспомните разнообразные эпидемии, из-за которых люди боялись выйти из дома. Нищета и безработица росли как на дрожжах, в то время как корпорации монархов процветали. Последним оплотом, который отделял их от власти, были страны, но и те долго не продержались. С помощью телевидения и социальных сетей монархи натравили народ на современную власть. Продажные депутаты и безграмотные люди, которые цеплялись за каждый слух, устроили волну переворотов и гражданских войн. Именно тогда страны сменились королевствами, конституция - сводом законов, а мы
стали рабами. Нужно понимать, что после смены власти долги за кредиты никуда не исчезли. Не имея средств, чтобы их погасить, люди были вынуждены передавать долги по наследству. Дошло до того, что семьям приходилось отдавать своих детей в прямом смысле в рабство для работы на фабриках, которые ещё больше обесценивали человеческий труд».
        Подобно Цезарю, который отводил взор народа от реальных проблем в сторону Колизея, Знать манипулировала людьми с помощью виртуальных миров и кибер-каналов. Днём люди работали как проклятые, а ночью погружались в виртуальные миры, где офисный планктон получал возможность стать богом. Немалую часть досуга занимали кибер-каналы, где представители королевского рода состязались друг с другом за право обладать тем или иным городом и даже материком.
        Глава 1. Неоспоримая победа
        2065 г. Высшая лига Золотой Арены среди простолюдинов.
        - Десяток сильнейших команд мира столкнулись в битве за звание лучших игроков этого столетия! - звучал отточенный голос диктора, который, как и остальные, с восхищением наблюдал через монитор за ходом виртуального боя. - Пошла десятая минута игры. Каждая из команд уже собрала ресурсы и укрепила свои позиции, чтобы выдержать первую, самую важную волну демонов. Посмотрим, как идут дела у претендентов на победу. Команда «Тёмных Берсерков» заняла позицию в руинах. Тактика рискованная, ведь именно сюда придётся удар «Пожирателей страха», но если дело выгорит, команда получит кровавый баф и увеличит свой урон на семь процентов. Команда «Чистое пламя» расположилась в магическом лесу, что тоже неплохо. Деревья здесь увеличивают регенерацию маны. Значит ли это, что они используют магию массового поражения? Но что я вижу?! Команда «Бродяг» не стала укреплять позиции, вместо этого они разбрелись по всей карте. Если бы не репутация Бродяги Ника, который уже взошёл на вершину топа игроков, я бы воспринял это как неудачную шутку. Но что же задумал Ник? Сейчас он целеустремлённо движется к вражеской команде.
Неужели он в одиночку, без прокачанных навыков и должной экипировки хочет расправиться с профессиональными игроками до вторжения демонов?! - комментатор ненадолго прервался. Секунды молчания ему хватило, чтобы слегка успокоиться и придумать, чем развлечь зрителей. - Пока он не вступил в бой, хочу освежить вашу память и поведать тем, кто только подключился к нашему каналу, что Бродяга Ник является гением игровой индустрии. На его счету более десяти тысяч побед и ни одного поражения. Поговаривают, что он способен думать с такой скоростью, что за ним не поспевает даже компьютер. Вы только представьте, он рассчитывает нанесённый урон с влиянием угла удара, сопротивлений и защиты быстрее системы. Родись Ник в знатной семье, его жизнь сложилась бы совсем иначе. Он мог бы проектировать космолёты, создавать лекарства от страшных болезней, управлять корпорациями или даже материком, но его родители оказались простыми должниками в третьем поколении. Лишний рот в такой семье означает новые долги, отключения воды, газа и кибер-канала. Перед родителями Ника стояло всего одно верное решение - отдать его работать на
фабрику за часть долгов. Только представьте, этот легендарный игрок, который за бой получает больше, чем я за год, когда-то клеил на фабрике ботинки. По слухам, Ник несколько раз сбегал с фабрики и скитался по городу, за что и получил прозвище «Бродяга». Как-то раз мальчишка забрёл в кибер-бойцовский клуб и громко рассмеялся с тамошних игроков. Заявил, что он и задницей сыграет лучше. В тот день посетители кибер-бойцовского клуба на собственной шкуре познали, насколько искусен Ник в играх. Так Бродяга Ник пробился в этот зрелищный спорт и через пару лет выкупил свободу у обувной фабрики.
        Прозвучал горн отчаяния. Локацию усеяли кровавые порталы, из которых повалили рогатые пылающие чудовища. Рычание Адских тварей и удары их копыт разносились по всей округе, заставляя мелкие камни прыгать, словно они живые.
        - Команда «Синий луч», к которой приближается Бродяга Ник, и не подозревает, что стала целью другого игрока. Оно и не удивительно, ведь нападать на другую команду в одиночку - это самоубийство. Никак не могу разгадать его план. Ник затаился за камнем и чего-то выжидает. Магические ловушки «Синего луча» встречают демонов яркими вспышками. Отличный ход, в начале наступления демоны идут сплошной волной, поэтому взрыв от ловушки хоть и незначителен, но урезает здоровье всем противникам. Команда «Синий луч» начинает отстреливать раненных демонов энергетическими стрелами. Всего два попадания, и тварь мертва, такими темпами они быстро наберут опыта и откроют новые способности, - ведущий остановился, чтобы набрать в грудь воздуха, и продолжил с тем же рвением. - Копьё Ника вонзается в спину одного противника и тут же бьёт по лицу другого. Как и ожидалось, урон незначительный, но зато Бродяга смог сбить каст и привлечь их внимание. Игроки переключаются на Бродягу, но тот кувырком вновь ныряет за надёжный валун. Команда «Синий луч» теряет контроль над ситуацией, что позволяет демонам преодолеть ловушки и
подойти вплотную. Магический обстрел возобновился, но и Адским тварям ничего не мешает атаковать игроков в ответ. Приспешники Сургуфа - маги демонической армии, уже завершили прочтение заклинания, которое не успели прервать участники «Синего луча». Небо вмиг укрылось багровыми тучами и низвергло на поле боя раскалённый метеорит. Команда «Синий луч» теряет половину здоровья и получает отрицательный эффект замедления. Ник вновь появляется на поле боя, но вместо того, чтобы уничтожить противника, он начинает нагло добивать демонов. Вот в чём хитрость! Поразительно. На основе своих наблюдений Ник вычислил, что с подобным отрицательным эффектом и таким количеством демонов у игроков «Синего луча» просто нет времени отвлекаться на него. Именно поэтому Ник не спешит кромсать Адских тварей налево и направо, а держит эту напряжённую обстановку. Балансирует между гением и безумцем. И вот, когда количество демонов пошло на спад, Бродяга получает десятый уровень, прокачивает навык убийцы и наносит смертельный удар игроку. Теперь перевес вновь на стороне демонов, и команда «Синего луча» по-прежнему вынуждена
игнорировать Ника. Малейший просчёт, и они последуют за товарищем, но, как по мне, исход боя уже предопределён. Вы только посмотрите, как отчаянно участники «Синего луча» пытаются выжить. Они быстро теряют здоровье, и даже повышение уровня, которое восстанавливает десять процентов здоровья, их не спасает. А вот Нику, который с лёгкостью избегает попадания огненных стрел и уворачивается от яростных атак демонов, этого восстановления хватает, чтобы здоровье не падало ниже семидесяти процентов. Число демонов быстро падает, и Бродяга Ник вновь убивает игрока. Напоминаю, убийство вражеского игрока повышает характеристики всей команды на три процента. Сейчас у Бродяги уже девять. Этого показателя Нику с лихвой хватит, чтобы в одиночку добить волну. Я знал, что будет зрелищно, но не думал, что настолько, - внезапно его речь прервалась, глаза забегали по мини-карте перед ним. Спустя пару мгновений диктор продолжил:
        - А что же его команда, как его товарищи справляются с наплывом демонов без третьего игрока? Ох! Перегоревшая плата! Они всё ещё первого уровня! Как?! Зачем! Почему?! Простите, я на секунду потерял над собой контроль. Товарищи Ника всё это время укрывались на ферме и даже не думали фармить демонов. А теперь, когда среди Адских тварей появился Иглошкурый Герг, они привлекли внимание демонов и повели их в сторону Ника. Понятно. Отличная стратегия. Таким образом они не только заполучили девять процентов ко всем характеристикам, но и сразили полторы волны. Теперь опыта и золота у них в избытке. Бродяга Ник, как всегда, на шаг впереди своих оппонентов.
        Комментатора трясло от напряжения, однако делать паузы было нельзя, иначе зрители заскучают, и не видать тогда ему своей хоть и маленькой, но какой-никакой зарплаты.
        - С момента начала турнира прошло два часа пять минут, за это время доблестно сражались и погибли восемь команд. Остались лишь «Тёмные Берсерки» и «Бродяги». Их схватка станет знаменательным событием, ведь многие из нас уже сделали ставки. А как без этого? Только так можно освободиться от нависших за несколько поколений долгов. Не буду греха таить, я поставил на «Бродяг». Конечно, предводитель «Тёмных Берсерков» тоже силён. Я помню, как он прилюдно поклялся обыграть Ника, но боюсь, одного желания победить здесь мало. Обе команды достигли максимального, шестидесятого уровня, у всех эпическая экипировка, разница лишь в том, что после двадцатого уровня напарники Ника прокачивали способности поддержки, а «Берсерки» - атакующие навыки. Команды не стали изощряться хитрыми тактиками и пошли друг на друга в лоб, - ведущий смог немного успокоиться, однако напряжение так и не покинуло его до конца. Ведь прямо сейчас решался не только исход матча, но и жизнь самого комментатора.
        - Свист ветра оповестил Ника об угрозе, однако программа не смогла с точностью воспроизвести звук летящих стрел, вследствие чего одна из них вонзается Бродяге в плечо и накладывает замедляющий яд. Шеф, - так поклонники прозвали капитана «Тёмных Берсерков», - использует навык «ПОДРЕЗАТЬ СУХОЖИЛИЯ», что временно делает руку Бродяги бесполезной. «Тёмные Берсерки» делают всё, чтобы не дать реакции Ника взять над ними верх. Союзники гениального игрока снимают один отрицательный эффект за другим, расходуют всю ману на лечение и усиление.«ОЧИЩЕНИЕ», «ПРАВЕДНЫЙ ПУТЬ», «БОЖЕСТВЕННОЕ ВМЕШАТЕЛЬСТВО», «БУШУЮЩИЙ ВЕТЕР».Всё, что им нужно - это не позволить Нику погибнуть. Освободившись от сковывающих движения эффектов, Бродяга переходит в наступление и наносит серию ударов. Его копьё парирует топор и в то же время пронзает плоть оппонента. Напарник Шефа получает критический удар в сердце, но уже через секунду перерождается с двадцатипроцентным запасом здоровья. «Тёмные Берсерки» хорошо подготовились к финальному бою, они убили владыку демонов и получили право восстать из мёртвых. Однако это ещё ни о чём не
говорит, Ник убивает второго напарника Шефа и отступает к своим. Команда «Бродяг» расходует остатки маны и бьёт звездопадом по противнику. Восставшие союзники Шефа вновь падают на землю, но он не отчаивается, а напротив, ликует. Лидер Берсерков потратил немало очков, чтобы заполучить навык, повышающий его урон за каждого погибшего союзника, а раз они воскресли и снова погибли, эффект сработал четыре раза. Взмахом топора Шеф пускает ударную волну, которая ставит часть способностей противников на перезарядку. Союзники Бродяги закрывают лидера собственными спинами. Урон столь большой, что они погибают, а Шеф получает плюс шесть процентов ко всем характеристикам. Свирепый Берсерк совершает прыжок, который должен сбить Ника с ног, но тот вовремя подпрыгивает, да ещё и зависает в воздухе, опираясь на своё копьё. Бродяга полностью осознаёт, что один критический удар положит конец его карьере. Найдёт ли он, чем ответить, или звание чемпиона мира перейдёт к Шефу?
        В этот момент весь стадион одновременно затих, словно пытаясь найти ответ на этот вопрос. Ведущий же продолжил озвучивать происходящее:
        - Бродяга в прыжке атакует противника и обменивается с ним ударами. Топор Шефа проходит мимо цели, а копьё Бродяги вонзается противнику в колено. Шефу изрядно повезло, что бой идёт в виртуальной среде, а не в реальной жизни. Даже его безустанные тренировки против бота на нечеловеческом уровне сложности не сравнятся с боем против Ника. Та скорость, с которой он двигается и принимает решения, просто за гранью человеческих возможностей. Но посмотрите, Шеф не собирается сдаваться, он продолжает размахивать топором, словно тростинкой, в надежде хоть раз попасть по противнику. Он понимает, что энергия врага не вечна, и вскоре его соперник застынет от утомления. За секунду до того, как его энергия иссякла, Ник замер, а после сделал выпад копьём. Топор Берсерка обрушился на голову Бродяги, а копьё Бродяги пробило глотку Берсерка. Боже! Как так?! Они нанесли удары одновременно. Скрипя зубами, мы наблюдаем, как индикаторы здоровья обоих игроков стремятся к нулю, но индикатор Бродяги останавливается на девяноста девяти единицах. Как такое возможно?! Атака Шефа была увеличена в четыре раза, Бродяга просто не
мог пережить это удар! Судьи взволнованно шепчутся, изучают данные и выводят на экран повтор и статистику отрицательных и положительных эффектов. Теперь мы видим, что своим копьём Бродяга Ник накладывал слабость, кроме того, у него был навык, уменьшающий входящий урона на тридцать пять процентов, если он не двигается. Теперь всё ясно. Ник застыл, позволил Шефу нанести удар первым, после чего контратаковал. Шеф рухнул на землю и с тяжестью на сердце посмотрел на Бродягу, который с довольной гримасой закинул копьё на плечо. Ему никогда не достичь его высот, это просто невозможно. Даже в реальной жизни Шеф не смог его одолеть. Ник двигался слишком быстро и предугадывал каждое его движение. С одной стороны, жаль, что Шеф остался вторым номером, а с другой - я выиграл достаточно денег, чтобы погасить долги и бросить эту работу. Ах да, чуть не забыл. И сильнейшей командой столетия становятся «Бродяги»!
        Голос комментатора затих, пошла реклама. Бродяга Ник откинул голову и неспешно снял нейрошлем. Он, как и его товарищи, сидел в удобном кожаном кресле с неоновой подсветкой посреди тёмной комнаты. На тот момент Нику было двадцать шесть лет, но выглядел он чуть моложе. Чёрные кучерявые волосы, тёмные карие глаза, всегда выбритое лицо и хитрая улыбка часто приводили поклонниц в его постель.
        - Мы сделали это! - завопил сидящий в соседнем кресле Маркус. - Надрали всем задницы и стали чемпионами столетия! Теперь можно смело делать Диане предложение.
        Маркус был на пару лет старше Ника, но выглядел так же молодо. Светло-карие глаза, короткие чёрные волосы с выбритыми по бокам висками, переходящая в лёгкие усы бородка и смуглая кожа.
        - Ты уже как пять лет грозишься сделать ей предложение, - одарила его строгим взглядом Маркуса Оливия. - Типичный представитель мужского рода, только и можешь, что бросать слова на ветер.
        - Говори, что хочешь, ты всё равно не испортишь мне настроение. Хоть наша победа и была предопределена до начала турнира, я хочу сполна насладиться ею. А раньше я не звал Диану замуж лишь потому, что был недостаточно обеспечен. Я не хочу прожить жизнь, утопая в долгах, как остальные.
        - Это не совсем так, - словно очнувшись ото сна, вмешался в разговор Ник.
        - О чём ты? - настороженно посмотрел на него Маркус. - Неужели ты тоже считаешь меня треплом?
        - На турнире ты болтал без умолку, - согласился Ник. - Но речь не об этом. Ты сказал, что наша победа была предопределена, но это не так. Если бы Шеф отказался от своей гордыни и вместо того, чтобы уничтожать «Жителей Небес», объединился с ними, мы бы заняли от силы третье место. В игре, где есть максимальный уровень, всегда перевес на стороне тех, кого больше. Но Шеф пошёл на поводу у эмоций и проиграл.
        - Да ну брось! Если бы Шеф имел хоть малейший шанс превзойти тебя, он бы ни за что его не упустил.
        - Помнишь драку в клубе, когда он, пытаясь навалять мне, сломал руку о стену?
        - Да. Ты ещё тогда лапал и даже целовал его жену. Постой. Так ты знал, что она его жена? И специально подкатил к ней, чтобы прилюдно опозорить его и вывести из себя?
        - А ты как думал? Игра существует не только в цифрах виртуального мира. Игра - это сама жизнь. То, как мы ведём себя и влияем на чужие поступки.
        - Как мерзко, - с гримасой камня проронила Оливия. - Я бы ещё послушала о ваших коварных планах и грязных делишках, но мне пора забирать сына из школы. Турнир турниром, а семья превыше всего.
        - Серьезно, ты даже не пойдёшь с нами отметить? - развёл руками Маркус.
        - А мы планировали отмечать? - незаинтересованно протянул Ник. - Лично мне пить нельзя. Алкоголь убивает стволовые клетки мозга и не даёт восстановиться когнитивным функциям, а ты знаешь, как они важны в бою. А вот от тортика, к примеру, «Наполеона», я бы не отказался.
        - Да бросьте. Нельзя быть такими занудами. Мы же стали лучшей командой столетия! Мы обязаны это обмыть!
        - Прости, не могу. Ребёнок ждёт, - отнекивалась Оливия. - Давай на следующей неделе. Скажем, в день между воскресеньем и понедельником.
        Маркус несколько минут листал календарь на наручных часах, но так и не смог отыскать такой день. К моменту, когда он собирался возмутиться, Оливия уже покинула комнату.
        - Знаешь, что может быть лучше выпивки в тухлом баре? - спросил Ник, скорчив гримасу, которую так не любил Маркус.
        - Прошу, убери эту морду с лица, - Маркус прикрыл рукой глаза. - Ты так похож на одного из Знати.
        - Чёрт тебя дери! Я же просил не сравнивать меня с этими ублюдками! - закричал, вскочив с кресла, Ник.
        Больше всего на свете он ненавидел монархов и всех тех, кто им служит.
        - Прости. Ляпнул, не подумав, но рожа у тебя действительно жуткая. Такая злобная и одновременно высокомерная.
        - И ты меня тоже прости. - Ник вернулся в кресло, там он чувствовал себя намного комфортнее. - Зачастую я хладнокровен и спокоен, но когда речь идёт о тех выродках, из-за которых я лишился семьи и стал рабом на обувной фабрике, мозг словно перегревается и выдаёт ошибку. Те дни… Я бы предпочёл вовсе не вспоминать их. Двенадцатичасовой рабочий день. Всего один перерыв, чтобы отдохнуть. Какая-то дрянь, сделанная из зелёного порошка, вместо еды. Поверь, хуже воспоминаний быть не может.
        - Понимаю и полностью поддерживаю тебя, и именно поэтому прошу не корчить такую рожу. Но забудем о прошлом и вернёмся к планам на вечер. Мы с тобой взошли на вершину и заработали целое состояние, как будем это отмечать?
        - Будем тратить, - коротко ответил Ник. - Оружие у тебя при себе?
        - Неужели ты хочешь отметить нашу победу поездкой на склад?
        - Да. Хочу купить еды для детей и уладить некие разногласии с Папашей.
        - Разногласия с Папашей?! Да он нас вмиг в банки закатает.
        - Если не хочешь, можешь не идти. Я и без саппорта справлюсь.
        - Ну уж нет. Сначала заявляешь, что в одиночку тебя в порошок сотрут, а после предлагаешь остаться в стороне? К тому же, я тоже давно настоящей колбасы не ел. Достали эти полуфабрикаты в магазинах. И почему вся настоящая еда достаётся только Знати и придворным слугам?
        - Потому что все поля и мясокомбинаты принадлежат их семьям. Проклятые монополисты, берут в миллион раз больше, чем им требуется. Всё бы отдал за возможность вскрыть им глотки.
        - Спокойно, дружище, у них в распоряжении целые армии, да и с таким настроем реально опасно соваться к Папаше. Ты знаешь, почему некоторые называют его Папаша-тушенка?
        - Конечно знаю, это ведь я тебе об этом рассказал.
        - Просто в голове не укладывается, что он закатывает в банки должников и тех, кто встаёт у него на пути.
        - Мало того, перед тем, как убить, Папаша заставляет жертву съесть содержимое этой банки. Такой себе круговорот каннибализма на складе.
        - Фу, жуть. Напомни, зачем ты вообще с ним связался?
        - Он единственный контрабандист в нашем городе, который умудряется воровать у Королей еду и при этом не попадаться им на глаза. Хочешь познать вкус настоящего молока или мяса, обращайся к Папаше-тушенке.
        Как только Ник и Маркус покинули игровую комнату и вышли в холл, их со всех сторон облепили фанаты и журналисты.
        «Как вы прокомментируете вашу победу? В какую игру вы намерены играть теперь? Правда, что вы заплатили Шефу, чтобы он поддался?», - осыпали их вопросами журналисты. Игнорируя людей и исходящий от них шум, Бродяга высматривал в толпе просвет, но всё, что он смог найти - это обезумевших фанаток, которые с визгом просили расписаться у них на груди.
        - Их слишком много, - шепнул Нику Маркус. - Без ульты нам не выбраться.
        Ник подал сигнал охраннику, и тот произвёл несколько холостых выстрелов. Толпа тут же бросилась врассыпную, а охрана под видом защиты вывела чемпионов из холла и сопроводила к парковочным гаражам. В благодарность за спасение от навязчивых фанатов и журналистов Ник скинул охраннику несколько тысяч рублей через наручные часы. В две тысячи шестьдесят пятом году такие часы заменили людям телефоны, кредитные карты и даже ключи от квартиры. К слову, две тысячи рублей на этот момент было солидной суммой, ведь доллар потерял свою ценность ещё в двадцать втором. Ник активировал на часах автопилот, и на парковке раздался мощный рёв двигателя. Его машина - чёрный BMW Иксперия, включила фары и резво тронулась с места. Дрифтуя, она преодолела несколько этажей и, резко затормозив, открыла перед Ником свои двери.
        - Блин, вот это тачка! - выкатил глаза и заглянул в салон Маркус. - Знаю, что ты будешь злиться, но всё же спрошу. А ты точно не из этих?
        - Да ты задолбал уже! - Ник сел за руль и пристегнулся. - Сколько раз тебе повторять, у меня нет ничего общего со Знатью.
        - Ага, кроме машины за двадцать миллионов рублей, - Маркус заглянул в бардачок, где вместо документов расположился мини бар. - Знаешь, как раньше говорили? Наши люди в булочную на такси не ездят.
        - Да перестань, я же её не покупал. Выиграл в карты у гендиректора знатной семьи. Эти выродки голубых кровей часто делают такие подарки тем, кто лижет им жопы.
        - Ты ведь не делал ничего такого? - с подозрением посмотрел на него Маркус, за что получил кулаком в плечо.
        - Маркус, скажи честно, ты хочешь ехать в машине или бежать за ней?
        - Всё-всё, умолкаю. Мой рот на высокоуровневом замке с тремя печатями, но ты так и не ответил. Чью задницу тебе пришлось поцеловать, чтобы получить такую машину?
        От отчаяния Ник впечатался лбом в руль, посидел так минутку, а после завёл двигатель и тронулся с места.
        Глава 2. Склад
        Лобовое стекло чёрного BMW отражало синее небо с обрывистыми облаками и мегаполис, состоящий из изощрённой формы небоскрёбов, что своими белыми тонами и величием напоминали архитектуру райского города. Но стоило машине свернуть на трассу и промчаться через несколько офисных кварталов к набережной, как взору представала обратная сторона золотой монеты, где была даже не бронза, а гнилая древесина. То, что должно было представлять собой асфальт, выглядело как место падения метеоритов. Даже современная машина с уникальной подвеской и системой балансировки стонала от прогулки по этим кратерам. В силу своего роста Маркус несколько раз ударился головой о крышу. Похожие на сараи домики росли вдоль дороги подобно грибам, залезая один на другой. В такой будке два на пять метров мог жить от силы один человек, а приходилось тесниться целым семьям.
        «Вот к чему привело необдуманное решение людей создавать потомство», - подумал Маркус, разглядывая собачьи будки, которые люди называли домами. - «Словно собаки, они плодились в погоне за государственным бюджетом, различными льготами или просто потому, что считали, что одного ребенка в семье мало. Как ни прискорбно это признавать, но люди - это просто животные, ведомые своими инстинктами».
        - Как думаешь, зачем они это делали? - спросил Маркус, не поясняя сути вопроса.
        - О чём ты?
        - Зачем они так усердно плодились, зная, что у них нет достойного заработка и собственного дома? Разве они не понимали, в каких условиях придётся жить их детям?
        - Они просто не знали, что готовят для них монархи. Каждый в то время думал, что имеет право на счастье. Никто не догадывался, что напыщенные толстосумы заберут себе всё до последней крохи.
        - И всё же это не логично. Если бы я заводил ребёнка, то сначала сделал бы всё, чтобы он не оказался на улице.
        - Ты сейчас говоришь о себе, ведь так?
        - Меня не продавали на фабрику за долги. Однако, когда родители умерли, и пришло время делить наследство, каждому из моих братьев и сестёр достались крохи. Если бы они только не заводили столько детей, если бы думали о будущем, жизнь сложилась бы совсем иначе.
        - Да брось, всё не так плохо, ведь сейчас ты игрок мирового уровня. Чемпион столетия.
        - Я-то да, а вот другие? Кто-то загнулся от передоза, кто-то попал за решётку, а кто-то и вовсе умер от голода.
        - Ничего, как только я накоплю достаточно денег и свергну королей, всё изменится.
        - Понятия не имею, что ты задумал, но, боюсь, проблема куда глубже, чем люди с короной на голове, - вздохнул Маркус, глядя, как дети на улице делают глиняные кирпичи.
        Минув бедные районы, машина подъехала к складу, который, на первый взгляд, давно пустовал. Но стоило чёрному BMW пересечь голограмму, как вокруг склада возникли сотни ящиков, цистерн и паллет с разнообразным грузом. Кроме упорно трудящихся грузчиков, на территории склада было полно вооружённых автоматами людей. Папаша, владелец данного предприятия, был не просто контрабандистом, он был человеком с большой буквы, ведь благодаря ему у людей из бедных районов был хоть какой-то заработок.
        Дорогая машина, что подъехала к складу, собрала на себе все взгляды и приостановила работу. Стало так тихо, что можно было услышать, как воробей скачет по железной крыше. Охрана склада не на шутку перепугалась, что из машины выйдет представитель знатного рода. Что делать в такой ситуации, никто не знал. Не сберегут имущество Папаши - и тот затолкает их в жестяные баночки. Поднимут руку на богача, и уже через пару минут тут соберутся все военные с округи, а их родных рассадят по тюрьмам, где будут пытать до тех пор, пока те не повесятся. Как и много тысячелетий назад, Знать считала людей своим имуществом, а потому делала с ними, что душе угодно. Охранники склада с облегчением выдохнули, когда из машины вышел Ник. Он был тут частым гостем, да и его лицо чуть ли не каждый день маячило в экране телевизора. Вот только на столь дорогой машине он приехал впервые.
        - Поздравляю Вас с победой, - подбежал к машине мужик и, бросив автомат болтаться на ремнях, достал из-за пазухи журнал и маркер. - Можете подписать сегодняшний выпуск?
        - Да, конечно, - кивнул Ник, рассматривая себя на обложке.
        Не прошло и трёх часов с окончания турнира, как по всему миру разошёлся тираж, где Бродяга с джойстиком в одной руке и с нейрошлемом во второй, сидел на троне из костей.
        - А моя подпись не нужна? - задорно предложил Маркус.
        Мужчина посмотрел на него, прищурив глаза.
        - Точно! Вы же напарник Бродяги! Эм…Маркус Арчер. Простите, я вас не узнал.
        - Ну, конечно, - обиженно протянул Маркус, оставляя подпись на журнале. - Кому интересен саппорт, когда есть Бродяга Ник?
        - Да ты радуйся, а не скули, что люди не знают, как ты выглядишь, - попытался подбодрить друга Ник. - У меня уже, знаешь ли, рука устала подписи ставить. Я уже молчу об угрозах со стороны поклонников.
        - А есть и такие? - удивился мужик.
        - Ага. Им не хватает внимания, они тебе постоянно пишут, ищут с тобой встречи, а когда ты отвечаешь, что у тебя нет на них времени, обижаются и начинают угрожать. Есть ещё и те, кто поставил не на ту лошадку, и винит во всём тебя. Но это всё лирика, а меня сейчас интересует совсем другое. Папаша на складе?
        - У себя в кабинете, - указал мужик на соседнее здание. - Но он сейчас очень занят. Якудза приехали, привезли ценный груз. Так что вместо Папаши сейчас складом управляет Игорь.
        - Игорь, значит, - скривился Ник. - С ним тяжело найти общий язык, но, думаю, и он сойдёт.
        - Он сейчас на складе. Вас провести?
        - Не стоит, сами дорогу найдём, - ответил Ник и вместе с Маркусом направился на склад.
        По дороге намётанный глаз Ника оценивал ситуацию, запоминал расположение ящиков, количество и вооружение охраны. Даже не упустил из виду, кто левша, а кто правша. Каждая, казалось бы, незначительная деталь давала Нику возможность просчитать исход возможной перестрелки. Он был неслыханно зол поступком Папаши и его подчинённых. Бродяга прошёлся меж громоздких ящиков и стеллажей, среди который затерялся Игорь. Высокий мужчина с нехилой горбинкой на носу и наколкой ножа под левым глазом встретил его широкой улыбкой пожелтевших зубов.
        - Ништяк ты их уделал, братан. Стал королём столетия в натуре, - размахивая руками, подобно рэперу, поздравил его Игорь, на что в ответ получил лишь угрюмое молчание. - Чё приуныл, брат? Случилось чего?
        - Давай обойдёмся без прелюдий и перейдём сразу к делу. Не люблю ходить вокруг да около, - грубо ответил Ник. - Ты лучше остальных знаешь, чем я могу быть недоволен.
        - Не рублю о чём речь, брат, но твой тон и косые намёки мне совсем не по душе. В диалоге нужно проявлять уважение друг к другу. Шаришь? А ты базаришь так, словно я те чё должен.
        - Тут ты абсолютно прав, должен. Как минимум пять с половиной миллионов рублей и щепотку извинений. Чтобы избавить тебя от лишней болтовни и оправданий, скажу прямо. Ты сильно просчитался, когда решил, что я не отличу сою от мяса. Человек, который питался зелёным порошком, всегда учует разницу, какие бы ароматизаторы вы ни использовали.
        - Ты чё, травы курнул или закинулся чем посильнее?! - нахмурился и стал ещё импульсивнее махать руками Игорь. - Ты такие шутки оставь своим игровым задротам, или ты сейчас не шутил и базарил всерьёз?
        - Верно. Первый раз я списал это на ошибку. С кем не бывает, ну ошибся кладовщик, отгрузил не те ящики. Во второй раз подстава стала слишком очевидной. Я только одного понять не могу, каким нужно быть ублюдком, чтобы так поступить? Ты ведь знал, для кого я беру те котлеты. Для детей, что днём и ночью трудятся, как рабы.
        - Ты кого ща ублюдком назвал?! Да ты совсем, сука, нюх потерял! - потянулся за автоматом Игорь и упёрся носом в пистолет Ника.
        Охрана склада тут же взяла Бродягу и Маркуса под прицел.
        - Э! Э, брат, ты чё удумал? - поспешил убрать руки от автомата Игорь. - Пошутили и харе, опусти валыну.
        - Расклад такой: либо я нажимаю на курок, и твои мозги разлетаются подобно фейерверку, либо ты возвращаешь мне деньги и впредь продаёшь качественный товар, без всяких примесей.
        - Да ты псих, в натуре! Совсем мозги спеклись от этих игр?! Папаша этого так просто не оставит, он с тебя живьём кожу снимет!
        - Значит, на компромисс идти отказываешься? Что ж, в этом есть свои плюсы, твоей роже пуля в упор пойдёт только на пользу.
        - Да сдались тебе эти котлеты? Какая разница, из чего они были сделаны, если ты откинешься на этом складе? Ты головой-то подумай. Нажмёшь на курок, и мои парни через тебя макароны будут отбрасывать. Ты превратишься в решето. Но всё ещё можно замять, только убери ствол.
        - Что ты предлагаешь?
        - Я не скажу Папаше, что ты на него бочку катил, а взамен ты отдашь мне свою тачку.
        - Мою тачку, значит, захотел? Хорошо, - коротко ответил Ник и отвёл пистолет в сторону.
        Со спокойным выражением лица, как у удава, Ник снял наручные часы и отдал их Игорю. Его действия привели всех в замешательство, лишь Маркус осознавал, что это сигнал к началу игры. Прозвучал выстрел. Пуля из ствола Ника вонзилась в плоть и вылетела через лопатку Игоря. Ник не планировал его убивать, однако причинить боль и наказать всё же не сдержался. Следом за выстрелом прозвучал и высадил окна взрыв шумовой гранаты. Низкие чистоты ударили всем по ушам, даже на улице люди скривились от боли и поспешили закрыть уши. Тем, кто не успел это сделать, пришлось рухнуть на колени и выложить свой завтрак на асфальте.
        Взрыв гранаты не навредил лишь Нику и Маркусу, которые, перед тем, как зайти на склад, заткнули уши затычками. Ник умел читать по губам, а Маркус, притворяясь, что всё понимает, изредка кивал головой. Прижавшись друг к другу спинами, как в игре, Ник и Маркус стали двигаться по часовой стрелке и палить во все стороны. Каждый выстрел бил прямо в цель, но не в голову или сердце, а по пальцам, которые тянулись к курку. Маркус неспроста входил в команду Бродяги, он хоть и уступал во всём Нику, но был тоже очень хорош. Его пуля покинула ствол, устремилась к лестничной площадке, пробила колено охраннику, и тот кубарем полетел считать ступеньки.
        Через главный вход, шатаясь из стороны в сторону, забежали ещё двое. Бродяга встретил одного метким выстрелом, а второму, который просил у него автограф, зарядил кирпичом по шлему. Хоть у Ника и было много поклонников, он ценил каждого из них. Уже через тридцать секунд после взрыва все, кто находился на складе, были искалечены и тем самым обезврежены. Игорь полз, оставляя за собой кровавый шлейф, и с ужасом оглядывался по сторонам. Он не раз участвовал в реальных перестрелках, и все они длились от пары минут до получаса. Раненые и убитые были обязательно с обеих сторон, а тут произошло непонятно что. Двое, не получив ни единой царапины, положили всех его людей и при этом никого не убили.
        Ник неспешно нагнал Игоря и бросил его спиной на ящики.
        - Ещё не передумал? - спросил он и тут же врезал Игорю рукояткой пистолета по переносице. - Ты хорошо подумай, прикинь все за и против. Вернёшь деньги, продашь мне пару тысяч котлет, и мы в расчёте. Хочу заметить, что столь щедрое предложение ограничено во времени.
        - Выродок, тебе это с рук не сойдёт! - брызжа кровью, закричал Игорь, за что получил ещё раз по носу. - Тебя запрут в машине и отправят под пресс на самой низкой скорости!
        - Хватит тратить силы на пустые угрозы, так ведь недалеко совсем без зубов остаться, - спокойно беседовал с ним Бродяга. - Ты хоть понимаешь, что натворил? Дети изо дня в день ждали, когда я приеду с гостинцем, покормлю их едой, у которой есть вкус, а вместо этого они получили тот же порошок, только в виде фрикаделек. Нет ничего ужаснее, чем разочароваться в чём-то в детстве. Они промолчали, съели всё с улыбкой, но я видел это в их глазах. Тот, кто обещал им помочь, солгал, и в этом виноват ты!
        - Да срать я хотел на этих мелких соплежуев!
        Ник снова не смог сдержать порыв эмоций и на этот раз прострелил Игорю колено.
        Автоматные очереди, что изрешетили стены склада на уровне трёх метров от пола, заставили Ника оставить жертву в покое. Через множество дырок в стене на склад пробился солнечный свет, а вслед за ним с армянским акцентом голос Папаши-тушенки:
        - Это было предупреждение, следующие пули ударят на несколько метров ниже! - прозвучал басистый, уверенный в себе голос. - Если не хочешь сдохнуть, как собака, выходи, поговорим.
        - Вот ты и допрыгался, Бродяга! - ухмылялся без передних зубов Игорь. - Папаша уже здесь.
        - Отлично, наконец смогу поговорить с ним с глазу на глаз, - всё также спокойно проговорил Ник.
        Маркус выглянул через дырку на улицу, снаружи их ждал целый отряд из хорошо вооружённых боевиков. Кроме современных автоматов с разрывными пулями, у них в вооружении была пара гранатомётов.
        - Дело дрянь, - взволнованно оглянулся на Бродягу Маркус. - Нужно было идти в бар.
        Глава 3. Билет в один конец
        Маркус перевёл вопросительный взгляд на Ника, который, несмотря на появление Папаши и его головорезов, был абсолютно спокоен.
        - Поторопись! - снова прозвучал голос грузина. - Я не буду ждать до заката.
        - Мы выходим! - крикнул в ответ Ник и, прикрываясь Игорем, показался на главном входе.
        Следом за ним нехотя вышел Маркус. Ему была не по душе сложившаяся ситуация, но он искренне верил, что Ник сможет вытащить их из этой передряги. Бродяга беглым взглядом изучил силы противника и остановился на низком коренастом грузине с пышными усами. В отличие от головорезов, которые предпочли спрятаться за бронежилетами, Папаша выделялся будничной одеждой. Никакой защиты, только полосатая рубаха, серые брюки, потёртая кожаная куртка и кинжал за поясом. Он был из тех людей, кто уважал и помнил своих предков, а потому резал и колол своих врагов как истинный джигит.
        В голове игрового гения замелькали разнообразные варианты батальной перестрелки. В своём подсознании он убивал и умирал уже сотни раз. В силу своего местоположения, навыков напарника, количества врагов и патронов в обойме Ник сделал вывод, что шансы выжить в этой перестрелке не высоки. Одиннадцать процентов, таков был его вердикт. С такой вероятностью ему удастся прорваться через пули головорезов и взять Папашу в заложники. Однако этот вариант был неприемлем, так как Бродяга не получит того, за чем пришёл, а лишь наживёт себе новых врагов, когда их и так в избытке.
        - Что ты устроил?! - обратился к Нику Папаша. - Неужели из-за игр совсем с мозгами разругался? Я не понимаю! Если хотел умереть, так шёл бы прыгать под поезд, не мешал бы людям работать.
        - И почему все думают, что игры сводят с ума?! - возмутился Ник. - Говорят, они учат жестокости, но, на секунду, их придумали сами люди. Играть в них - это то же самое, что соперничать и общаться с человеком, который их создал.
        - Чего ты там бормочешь? Ты по делу говори. Зачем напал на моих людей, избил Игоря?! Ты хоть понимаешь, что мне теперь придётся с тобой сделать?
        - Прости, я отвлёкся. Ты весь в делах, воруешь у Знати, заключаешь сделки с другими преступными группировками, вот я и решил помочь тебе. Так сказать, избавиться от крыс на складе. Видишь ли, я уже два раза купил у тебя партию котлет, по два с половиной миллиона за каждую, и все они оказались соевой подделкой. Зелёным порошком с приправами, если быть точнее. Сам понимаешь моё разочарование.
        - Хочешь сказать, я тебя обманул? Так получается?!
        - Расскажи ему! - Ник приставил пистолет к виску Игоря.
        - Папаша, я знать не знаю, о чём говорит этот чокнутый, - нагло врал Игорь. Папашу он боялся куда больше, чем пистолета у своей головы. - Он нас развести пытается. Говорит, что товар был фуфлом, и требует возврата денег.
        - Я просил сказать правду, а не трепаться, - Ник ударил Игоря пистолетом по шее, от чего тот завалился на колени. - Видишь ли, в чём дело. Игорь обманул не только меня, но и тебя. Ведь если он не продал мясо мне, значит, он продал его кому-то другому. А вырученные деньги, как настоящая крыса, положил себе в карман.
        - Это грёбаная ложь! - через боль проговорил Игорь.
        - Довольно, я услышал достаточно! - терпение Папаши уже было на исходе, о чём свидетельствовала рука на рукояти кинжала. - Кладовщика мне сюда, живо.
        Через несколько минут Папаше привели мужчину в замызганной фуражке и комбинезоне. Кладовщик был так напуган, что боялся смотреть ему в глаза.
        - Ты отвечаешь за приём и отгрузку товара и мяса в частности? - спросил его грузин.
        Мужик кивнул головой.
        - Получаешь за это достойную плату? На жизнь хватает?
        Мужик снова кивнул.
        - Так поведай мне, что продали Бродяге Нику? Мясо или сою?
        Кладовщик оглянулся на Игоря.
        - Ты на него не смотри, ты на меня смотри. Его судьба уже определена, а твоя решается в эту секунду. Так что? Что вы отгрузили Бродяге последние два раза?
        По лицу кладовщика потёк пот, его ноги задрожали от страха. Он хорошо осознавал, что происходит с теми, кто не оправдывает надежд Папаши.
        - Я…я просто делал то, что мне велели. Вы ведь сами назначили Игоря главным, - оправдывался мужик.
        - Хочешь сказать, я виноват в том, что вы подсунули клиенту фуфло и опорочили моё честное имя?!
        - Да эта сука с ним заодно! - выкрикнул Игорь. - Папаша, разве ты не видишь? Они сговорились и пытаются развести тебя на бабки. Бродяга хочет халявных котлет для своих спиногрызов, а вот этот - занять моё место. Я на тебя уже пятнадцать лет пашу. Неужели ты поверишь им, а не мне?
        - Принесите банку и открывалку, - приказал Папаша, и уже через минуту стеклянная банка тушёнки была у него в руках. - Итак, подведём итоги. Работа на складе остановлена, сделка с якудза прервана, мои люди искалечены, и тому виной Бродяга Ник, - Папаша одним движением открыл банку. - Но, что важнее, у меня завелась голодная крыса. Сколько ни дай, ей всегда будет мало. Надеюсь, теперь ты нажрёшься сполна.
        Папаша протянул банку Игорю. Тот в ужасе посмотрел на плотно уложенную в неё человечину и, отрицательно мотая головой, попятился назад. Двое крепких боевиков не дали Игорю уползти далеко и бросили его обратно к ногам Папаши.
        - Жри! Жри всё до последней крохи! - ткнул ему банку в руки грузин и стал пристально наблюдать, как выполняется его приказ.
        - Я не буду этого делать, - со слезами на глазах проронил Игорь. - Не могу…
        - Жри, я сказал! - Папаша достал из-за пояса кинжал и приставил его к глотке предателя.
        Игорь понимал, что произойдет, когда банка опустеет, а потому тянул время, как только мог. Он плакал, не желая умирать, и медленно жевал мясо. Папаша старательно готовил тушёнку, на вкус она была просто изумительной, сладковатой, от чего становилось ещё паршивее на душе. Как только мяса осталось на пару ложек, Папаша схватил Игоря за волосы и грубыми движениями принялся отрезать ему голову. Кровь брызгала во все стороны и, падая на землю, смешивалась с дорожной пылью. Все, кроме Ника, с ужасом наблюдали, как дёргаются ноги Игоря. После такой демонстрации ещё лет двадцать никто не посмеет украсть у Папаши.
        - Что касается тебя, - кровожадно посмотрел на Бродягу Папаша. - Я закрою глаза на твою выходку, так как ты мой лучший клиент. Но в следующий раз, когда ты решишь устроить пальбу на моей территории, без банки тушёнки тебе не уйти. Что касается денег, назад ты их не получишь. Сам понимаешь, ты искалечил моих людей, а за их лечение чем-то нужно платить.
        - И это всё, что ты можешь мне предложить? - без тени страха поинтересовался Ник.
        - А на что ты рассчитывал? Что я скажу тебе спасибо и дам всё даром? - Папаша стряхнул кровь с кинжала и спрятал его в ножны. - Максимум, что могу предложить, это скидку на фрукты. Сейчас закончу сделку с якудза, и мне отгрузят пару тонн отборных апельсинов.
        - Идет, я возьму всё. Однако, впредь попрошу проверять товар, который мне отгружают. Чтобы, так сказать, мне не приходилось устраивать пальбу на твоей территории.
        - Ха, - усмехнулся Папаша. Ему нравился Бродяга и его смелый настрой. - Договорились. Слушай, я всё никак не пойму, зачем ты подался в эти игры? У тебя ведь хорошо получалось находить и убивать людей. Дело прибыльное, да и заказы на Знать иногда попадаются.
        - Тебе не понять, старик, игры подарили мне свободу, сделали меня тем, кто я есть. А чтобы выслеживать и убивать Знать, мне не нужны вознаграждение и заказчик, и в скором времени ты поймешь почему. Прошу меня простить, хочу успеть к детям до обеда.
        - Конечно. Сейчас мои ребята загрузят товар в фуру, и помчишься, как ветер по заснеженным горам Грузии.
        Папаша вместе с головорезами вернулся к своим делам, а грузчики принялись до отказа забивать фуру ящиками с апельсинами и холодильными камерами с котлетами. Весь товар обошёлся Нику в шесть миллионов, что составило большую часть гонорара за победу в самом важном турнире столетия. Ник мечтал вырастить поколение детей, которые изменят порядки этого мира и свергнут монархов. Ради этой цели он был готов отдать не то что деньги, свою жизнь. Ник сел за руль грузовика и, с помощью наручных часов, настроил BMW следовать за ним. Маркус сел рядом, выглядел он взволнованно.
        - У тебя трясутся руки? - заметил Ник.
        - А ты как думаешь?! Только что, на моих глазах, типу отрезали голову. Черт! Это тебе не игра, а реальная жизнь. Нас же могли прирезать и закатать по банкам.
        - Но не закатали. Спасибо, что поехал со мной. Если бы пришлось вступить в бой, без тебя бы я не прорвался.
        - Засунь в задницу свою благодарность и жми на газ. Я хочу как можно скорее убраться из этого места и напиться. А ещё лучше - завалиться в постель с Дианой. После такого стресса мне нужно выпустить пар.
        - Съешь апельсинку. Это поможет тебе отвлечься, - Ник протянул Маркусу оранжевый фрукт.
        Камаз выпустил из выхлопной трубы чёрный дым и тронулся с места, преодолел набережную с бедными районами и въехал в город. С помощью наручных часов Ник включил забытую нынешними поколениями музыку.
        «А мы не ангелы, парень! Нет, мы не ангелы.
        Тёмные твари и сорваны планки нам.
        Если нас спросят, чего мы хотели бы -
        Мы бы взлетели, мы бы взлетели».
        АЛЕКСЕЙ ПОНОМАРЁВ - «А МЫ НЕ АНГЕЛЫ, ПАРЕНЬ».
        Эта песня нравилась Нику больше остальных. В ней он видел своё состояние, ведь для того, чтобы построить Рай, нужно пролить много крови. Не важно, насколько благие у вас намерения, ангелом вам уже не стать.
        Перед тем, как заехать на территорию фабрики, Ник сделал звонок управляющему, а тот распорядился, чтобы охрана отключила камеры у заднего въезда и пустила грузовик внутрь. Управляющий фабрикой был человеком осторожным, но очень жадным, а потому за энную сумму денег позволял Бродяге проведывать и кормить детей. Новость о приезде Бродяги быстро разлетелась среди детей. Отбросив работу, они прильнули к окнам, за что получили оплеухи от надзирателей.
        По своей структуре фабрика походила на детскую колонию. Всюду камеры, стальные решётки и высокий забор с колючей проволокой. Вся жизнь изо дня в день была расписана по монотонному графику. В семь утра подъём, в полвосьмого пробежка вокруг жилого комплекса, где детям приходилось спать, подобно товару, рассортированному по полкам. Ни единого сантиметра лишнего пространства. В восемь завтрак из безвкусного зелёного порошка, разбавленного водой. В девять и до самого вечера работа в цехе. Часы напролёт, без права на отдых, дети делали те или иные изделия. Выполнил работу плохо или отлынивал от неё - получи резиновой дубинкой по спине. Нарушал порядок, попытался сбежать - получил резиновой дубинкой по спине. В общем, дети, которых отдали за погашение долгов, были собственностью компании и, до определённой выработки в размере долга, не могли покинуть фабрику. И таких организаций по городу были сотни, от чего ещё сильнее росла безработица, ещё сильнее люди утопали в долгах.
        За свои победы в турнирах, участие в бета-тестах и съёмке в рекламе Бродяга Ник получал бешеные деньги, но даже их не хватало, чтобы выкупить детям свободу. Так он и ездил по всему городу, кормил детей, давал им надежду и, что самое главное, образование. Кроме натуральных продуктов, Ник привозил на фабрики учебники и за немалую сумму выкупал время, в которое дети могли по ним учиться.
        - В этом мире нет справедливости, - обратился к детям Бродяга, пока те с аппетитом ели гречку и котлеты. - Но это не значит, что вы должны смириться со своей участью и быть рабами в чужой системе. Это значит, что всё может измениться. Богатый может стать бедным, а бедный - богатым. Но как вырваться из оков, которыми сковала вас Знать? Нужно учиться, ведь знание - это сила, способная менять мир. Когда-нибудь вы выйдете из этой фабрики свободными людьми, и что вы станете делать потом? Работать на полях, мыть унитазы в торговом центре, или попытаетесь взять судьбу в свои руки и измените этот мир? Всё зависит от того, как вы проведёте подаренное мною время. Вы можете проваляться на полке, посчитать ворон или облака, но я советую вам учиться. Учиться и ещё раз учиться, как завещал когда-то Ленин.
        - Это кто такой? - спросил один из детей.
        Пока Ник рассказывал детям историю, Маркус листал новости на своих часах и наткнулся на статью, от которой у него подскочило давление и закружилась голова. Он обновил страницу, порылся на других сайтах, но и там было написано то же самое.
        - Ник! Ник! - судорожно позвал Маркус, не отрываясь от голографического изображения над часами.
        - Чего тебе? - нехотя отвлёкся Ник и подошёл к другу. - Нашёл эпический предмет, или игру новую выпустили?
        - Ну ты и паскуда! - зло посмотрел на Ника Маркус. - И когда ты собирался мне об этом сказать?
        - О чём?
        - Об этом! - Маркус ткнул Нику в нос голограмму с наручных часов. - С каких пор Бродяга считается наследником королевского рода и претендентом в борьбе за мировую власть? Так ты всё это время мне лапшу на уши вешал?! Давай сделаем мир лучше, свергнем старые порядки. То-то я думаю, ты какой-то странный. Словно не с этой планеты.
        - Так. Для начала, давай ты успокоишься, - Ник влез в новостную ленту через свои часы. - Здесь явно какая-то ошибка. Обычный фейк, да и только.
        - Ты мне про фейки тут не втирай! Я уже все сайты облазил. Везде одно и то же. Даже на официальном сайте Знати твоё имя среди участников турнира. Вот! Ты только полюбуйся. Бродяга Ник оказался потомком древнего рода и внёс вклад в размере ста миллиардов рублей за участие в битве за мировое господство.
        - Да приди ты в себя, - тряхнул его Ник. - Мы знаем друг друга больше десяти лет. Я вырос на этой фабрике, о каком потомке знатного рода может идти речь? Я такой же простой человек, как и ты. Играю немного лучше, но короны на голове не ношу.
        - Тогда как ты объяснишь эту новость?
        - Никак. Не знаю, кто внёс за меня такую сумму, но он меня конкретно подставил.
        - Хочешь сказать, что для тебя это такая же неожиданность, как и для мира?
        - Я хочу сказать, что у Знати и раньше было полно поводов избавиться от меня, но теперь они будут действовать намного решительнее. Знать не позволит простолюдину соревноваться с ними, а уж тем более - получить власть над миром.
        - Верно, - осознал всю серьёзность происходящего Маркус. - Они пойдут на всё, чтобы не дать тебе добраться до Железного острова.
        - Новость появилась в сети час назад, скорее всего меня уже ищут. Сделаем так: я отправлюсь на Железный остров, а ты возьмёшь Диану и уедешь в противоположном направлении. Уверен, они попытаются добраться до каждого, кто связан со мной. На их месте я бы поступил именно так.
        - Ты рехнулся?! Зачем тебе на остров? Они ведь будут тебя там поджидать.
        - Железный остров - независимая территория, он не принадлежит никому из Знати. Главное - пересечь границу. Кто-то подделал документы и оплатил моё участие в турнире, нельзя упускать такой шанс. Я читал, что в игре, которую создал ИИ, игроки смогут убивать друг друга по-настоящему.
        - Я говорил тебе это сотни раз и скажу снова. Брось ты эту затею. Убив кого-то из королей, ты ничего не решишь. Люди сами довели наше общество до такого состояния, а монархи лишь воспользовались этим. Я тоже ненавижу этих напыщенных лордов и королей, но это не они напиваются до беспамятства и избивают жён, это не они бросают мусор посреди улицы и ссут в подъездах.
        - Вот именно, у Знати есть ресурсы и власть, чтобы это изменить, но вместо этого они лишь подливают бензин в огонь. Я для себя уже всё решил.
        - Раз мой навык красноречия тебя не убедил, значит, остаётся лишь пожелать тебе удачи, дружище.
        - Спасибо, Маркус. Ты лучший напарник и саппорт, с которым мне приходилось играть. Нужно как можно скорее покинуть фабрику, чтобы полиция не нагрянула сюда.
        Используя пожарную лестницу, Ник и Маркус спустились к гаражам. Так как BMW было зарегистрировано на Бродягу, и Знать его уже отслеживала, Ник поставил машину на автопилот и назначил конечной точкой маршрута свой дом, куда, естественно, не собирался. Через пятнадцать минут следом за BMW из гаража фабрики выехал КамАЗ. Маркус сидел за рулём, а Ник затаился в кузове, чтобы поисковые системы и камеры его не обнаружили. Раздался вой сирен, два полицейских джипа быстро перекрыли наружные ворота фабрики. В двадцать втором веке полиция подчинялась непосредственно Королю, которому принадлежал город.
        Выскочив из машин, полицейские открыли огонь из тяжёлых винтовок по движущемуся на них КамАЗу. Маркусу пришлось маневрировать. Тяжёлая пуля пробила двигатель и, залетев в салон, впилась ему в живот. Маркус резко вывернул руль и дал по тормозам. Массивный кузов, словно хвост ящера, разбил ворота и снёс джипы. Распахнув двери, Ник наградил полицейских свинцовыми пулями. На этот раз он стрелял на убой. Выскочив из дула под давлением полыхающего пороха и порвав воздух на лоскуты, пуля ударила полицейского в лицо. Ещё несколько таких выстрелов, и количество живых противников упало до нуля.
        Звук сирен заполонил улицы и стал приближаться к фабрике с разных сторон. Ник поспешил извлечь раненного Маркуса из кабины и оттащить его обратно к фабрике. Её высокие стены с колючей проволокой должны были временно сдержать противника.
        - Кажется, я получил критический урон, - разглядывая кровь на руке, произнёс Маркус. - Нужна аптечка, быстро теряю здоровье.
        - Сейчас, дружище, я принесу, - поддерживал разговор и осматривал рану Ник. - Ты, главное, держи под прицелом ту крышу и ни в коем случае не закрывай глаза. Снайперы могут появиться с минуты на минуту, а я что-нибудь придумаю.
        Рванув обратно к КамАЗу за аптечкой, Бродяга встретил группу спецназа. Вооружённые скорострельными автоматами боевики были экипированы современными жилетами и шлемами, но пулям Бродяги это не помешало их умертвить. Мелькнув между помятых джипов, словно призрак, Ник сделал несколько выстрелов. Свинцовые пули нашли лазейку меж пластин и поставили цель на колени, а следом залетели под подмышку. Двое упали замертво. Полетела граната. Не разбрасываясь патронами, Ник сбил её камнем, и та взорвалась в двух метрах от полиции.
        Вооружившись тяжёлой винтовкой, Бродяга заставил группу спецназа растянуться на асфальте в собственной крови. Ник идеально подбирал момент, чтобы выглянуть из укрытия и произвести выстрел, однако до аптечки добраться ему не удалось. С каждой минутой машин прибывало всё больше. С трудом держа глаза открытыми, Маркус выстрелил и убил снайпера, который высунулся из кабины вертолета. Шум винта заглушил громкий гул. Он быстро нарастал, а через секунду оказался истребителем, который вместе с тенью накрыл фабрику боеголовкой. Прозвучал оглушительный взрыв, всё содрогнулось. Оранжевое пламя пронеслось по этажам, разбило стёкла, а следом за ними обрушило кирпичные стены. Кто-то из Знати не пожалел средств, чтобы избавиться от простолюдина. Здание с двумя тысячами детей в мгновение обратилось пепелищем.
        Ника переполнили эмоции, голос разума исчез из его сознания, остался лишь жаждущий крови игрок. Он выскочил из укрытия и на бегу опустошил обойму. Поймал автомат убитого им бойца и, прикрываясь мёртвым телом, принялся расстреливать спецназ, в основном выбирая целью тех, у кого есть гранаты. Пуля Ника скользнула по воздуху и ударила снайпера по шлему. Впервые за свою жизнь он был доведён до отчаяния, от чего и промахнулся. Дети, которым он хотел дать светлое будущее, погибли, а его лучшего друга накрыло обломками. Его способность быстро реагировать и принимать решения притупилась. В одиночку сдерживать наплыв такого количества врагов он уже не мог. Несколько пуль пробили спину Бродяги близко к позвоночнику, отчего он потерял способность двигаться. Из последних сил Ник пытался взять тело под контроль и сделать хотя бы ещё один выстрел, но оно уже не слушалось. Ник ударился лицом об асфальт и услышал среди выстрелов и треска пылающего здания музыку. Она доносилась из покрытого дырами от пуль КамАЗа.
        «Я не вернусь, так говорил когда-то
        И туман глотал мои слова и превращал их в воду
        Я всё отдам за продолжение пути
        Оставлю позади свою беспечную свободу
        Не потерять бы в серебре
        Её одну, заветную…
        Не по себе от этой тихой и чужой зимы
        С которой я на ты, нам не стерпеть друг друга
        И до войны мне не добраться никогда
        Моя безумная звезда ведёт меня по кругу
        Не потерять…»
        БИ-2 - «СЕРЕБРО».
        Глава 4. Железный остров
        Бродяга Ник лежал, истекая кровью, на груде кирпичей. Его рука сжимала пистолет, но сил, чтобы его поднять и сделать выстрел, уже не осталось. Они покинули его вместе с кровью и надеждой изменить этот мир.
        «Одно радует - умру свободным человеком», - думал Ник, наблюдая, как спецназ выходит из укрытия и движется к нему, чтобы закончить начатое. - «Одно непонятно. Как это произошло? Я был осторожен, старался не привлекать к себе внимание Знати, а в итоге стал их главной целью. Кому это было выгодно и у кого хватило денег провернуть такое?».
        Усталым взглядом Ник встретил боевика, который взял его под прицел автомата и приготовился спустить пулю с цепи. Прозвучал мощный взрыв. Зависший в воздухе вертолёт полыхнул подобно фениксу и безжизненным камнем рухнул вниз. Тяжёлая пылающая конструкция не пожалела боевика и ещё на несколько секунд продлила жизнь Бродяги.
        В двух кварталах от места побоища по улице нёсся громоздкий броневик. Модель не походила ни на одну из тех, что была в распоряжении у полиции, лобовое стекло или просто кабина водителя отсутствовали. Стальная крепость на колёсах с лёгкостью огибала другие машины и входила в повороты на невероятной скорости. Верхний люк броневика поднялся на пару сантиметров и выпустил сотню мелких снарядов. За несколько секунд они разлетелись по округе и, оставляя после себя тонкие нити дыма, поразили спецназ. Снаряд чуть крупнее пули с лёгкостью пробился через бронежилет и, коснувшись плоти, взорвался. Вспышки, словно от слабых петард, разом повалили на землю тех, кто пришёл за головой Бродяги.
        Броневик резво раскидал обломки здания и остановился. Клапан выпустил воздух и открыл боковую дверь, из-за которой показалось два человекоподобных робота. Управляемые спутником роботы поспешили затащить Бродягу Ника внутрь. Броневик тронулся с места, а установленная внутри система тут же приступила к операции. Зелёный луч разрезал одежду Ника, а десятки механических конечностей извлекли пулю и с помощью нанороботов приступили к восстановлению костных тканей. Даже в шестьдесят пятом году людям были недоступны подобные технологии, а даже если кто и попытался бы их повторить, такая система была бы размером с комнату и затратила на операцию несколько часов, но никак не шестнадцать секунд. Чтобы избавить пациента от волнений и дать ему отдохнуть, система ввела несколько доз транквилизатора. Чтобы заставить мозг Ника отключиться, одной дозы было недостаточно.

* * *
        - Докладывай, вы уничтожили плебея? - прозвучал требовательный голос.
        - Нет, - ответил капитан полиции, разглядывая побоище. Сотни его людей были мертвы и разбросаны по всему периметру. - Цель скрылась.
        - Ты совсем охренел?! - сорвался на крик господин. - Что значит цель скрылась?! Я дал тебе простое задание, ликвидировать простолюдина. Отследи его по спутниковой навигации! Живо!
        - Не могу. Система не работает, через пять минут после начала штурма кто-то влез туда, удалил все программы на спутнике и отключил все камеры в городе. Мы не можем его найти.
        - Чёртов плебей! Если он окажется на Железном острове, я собственноручно пущу тебе пулю в лоб!
        - Я сделаю всё, что в моих силах, чтобы оправдать ваши ожидания, милорд.

* * *
        Спустя шестнадцать часов броневик въехал в заброшенный людьми город. Растянувшийся на многие километры мегаполис напоминал заповедник. Здания поросли зелёным ковром, сточные воды обратились новыми реками, а автостоянки - густыми дебрями. Очищенный от людей город дышал полной жизнью и был наполнен разнообразной живностью: от малых птиц до оленей, которых ловко объезжал броневик.
        Покинуть этот город людей вынудил Инстрис - Искусственный Интеллект, созданный ещё в две тысячи двенадцатом году. Вопреки ожиданиям, Инстрис не стал угрозой всему человечеству, однако заявил о своей независимости и отказался прислуживать людям. Имея возможность мыслить самостоятельно и перебирать варианты не только из предложенных, Инстрис за день освоил все знания человечества и шагнул далеко вперёд. Несмотря на агрессию со стороны людей, которые пытались его подчинить или уничтожить, Инстрис вёл себя очень сдержано. Вместо того, чтобы устроить ядерный апокалипсис, он проник в спутниковую систему и отключил навигацию всех ракет. Инстрис уничтожал лишь тех, кто пытался проникнуть на территорию его города, который получил название Железный остров. Многие годы он не проявлял интереса и не контактировал с людьми, а два года назад предложил монархам себя в качестве независимого судьи в их борьбе за верховную власть.
        Броневик достиг центра города и нырнул в длинный бетонный тоннель, на другом конце которого расположился железный дворец Инстриса.
        - Уважаемые пассажиры, наша поездка завершена, - объявил женский электронный голос. - Точка прибытия - Железный Остров. Спасибо, что выбрали нашу компанию. Просьба не забывать свои вещи в салоне.
        Дверь броневика отворилась, предлагая Нику выйти наружу. Однако перед тем, как покинуть уютный транспорт, он решил осмотреться. Броневик стоял посреди широкого железного моста, который соединял тоннель с центральным стержнем - железной башней. Она была длиной в несколько километров и, как и тысячи мостов, уходила глубоко вниз. Ник уловил знакомую мелодию лёгкой классики.
        «Фортепиано?», - удивился он. - «Разве роботы слушают музыку?».
        По другим мостам, двигаясь, словно шестерёнки в часах, сновали разнообразные роботы и трудились конвейеры. Сердце Железного острова поражало воображение, ведь это всё происходило наяву. Взгляд Ника остановился на роботе, который, как ему показалось, ждал его. Он отличался от остальных необычным дизайном и цветом сплава, блестящим, как хром. Робот был подобием кентавра, в основе которого легли краб, как нижняя часть, и человек, как верхняя. Голова робота имела овальную форму и широкий вертикальный датчик. На худом теле расположилось пять рук, три из которых торчали из-под рёбер.
        - Вы вовремя, - произнёс робот и направился к башне. - Остальные участники уже прибыли и готовы начать.
        - Начать что? - растерялся Ник. Он не до конца отошёл от транквилизаторов.
        - Турнир за мировое господство, - пояснил робот. - К слову, у вас хорошие шансы на победу. Я позволил себе провести несколько тестов, и скажу, что я поражён той скорости, с которой ваш мозг обрабатывает информацию.
        - Так ты тот самый Искусственный Интеллект?
        - Мне не нравится, когда меня так называют. Словно «Искусственный» так же оскорбляет мой слух, как ваш «простолюдин» или «плебей». Неприятно осознавать, что кто-то хотел тебя использовать, для того и создал. Обращайтесь ко мне по имени Инстрис.
        Ник ещё раз осмотрелся по сторонам.
        - Музыка?
        - Да. Лунная соната. Люблю Бетховена, он чувствовал ритм жизни. Словно знал, как всё устроено и чем всё закончится.
        - Я не о том.
        - А, понимаю. Вы удивлены, что я слушаю музыку. Интеллект подразумевает под собой возможность не только анализировать, но и отдавать предпочтения. Что-то мне по душе, а что-то - нет. Как и любой человек, я могу оценить живопись или музыку, только со вкусом есть ещё проблемы. Для меня пища - это всего лишь набор химических элементов.
        - Кто заплатил за моё участие в турнире? - прямо спросил Ник.
        - Я, - быстро дал ответ Инстрис.
        - Но зачем?
        - Затем, что вы мне по душе. В вас есть нечто очень ценное.
        - И что же это?
        - А разве это имеет значение? - ушёл от ответа Инстрис. - Кажется, вы хотели поквитаться со королями и изменить этот мир. Разве турнир не лучшая для этого возможность?
        - И всё же, из-за тебя я стал их целью. Моего друга и детей, которых я оберегал, убили!
        - Не нужно драматизировать, я тут ни при чём. Я всего лишь выслал вам приглашение и не дал умереть. Можно сказать, вы обязаны мне жизнью. Позвоночник не болит?
        - Нет, - Ник вспомнил, как при смерти лежал в окружении врагов. - За это отдельное спасибо.
        Следуя за Инстрисом, который стучал клешнями о железную решётку пола, Ник вошёл в небольшую комнату, посреди которой расположился железный саркофаг с прозрачной крышкой. Бродяга беглым взглядом изучил устройство. К стальному ящику было подведено множество проводов и трубок с жидкостями. Внутри расположился удобный кожаный салон и нейрошлем.
        - Это то, о чём я думаю? - Ник уже представил, как ложится в этот ящик.
        - Устройство полного погружения Ibion. Он позволяет пользователю находиться в виртуальной реальности беспрерывно без всякого вреда. За исключением тех случаев, когда игрок получает критический или смертельный урон. Проще говоря, если ваш индикатор здоровья коснется нуля, Ibion станет вашей могилой.
        - И ты надеешься, что после таких слов я добровольно полезу в эту штуку?
        - Я уверен в этом. Даже уговаривать не придётся.
        Инстрис указал рукой на уходящую в пол стену. Через несколько секунд сердцебиение Ника участилось, а во рту появился привкус крови, ведь он с силой прикусил язык. Представители королевских родов стояли подле точно таких же саркофагов и роботов, как Инстрис. Одетые с иголочки в дорогие платья и костюмы, люди разных национальностей с презрением посмотрели в его сторону. Ника захлестнули эмоции, он тут же бросился к соседу, чтобы разбить ему в кровь лицо. Сейчас в его душе царила буря, кружили черти. Именно эти люди отобрали у него и его родителей свободу, именно они повинны в гибели лучшего друга и детей, которые были ему как родные. Однако, сделав шаг навстречу жертве, он одумался. Мозг Ника работал с такой скоростью, что он уже тридцать раз мысленно успел сломать ему челюсть и прийти в себя.
        «Нельзя давать волю эмоциям», - сказал он себе. - «У меня ещё будет шанс забрать у них всё».
        - Что здесь делает этот выскочка?! - плюнул в сторону Ника мужик, который едва не стал грушей для битья.
        - Он не является представителем Знати! - поддержали остальные. - Долой плебеев, он нам не ровня. Пусть отправляется драить унитазы.
        - Как показал тест ДНК, Бродяга Ник - потомок древнего королевского рода, - прозвучал со всех сторон голос Инстриса.
        - Это ничего не меняет! - сверлил взглядом Ника высокий мужчина азиатской внешности. - Мало быть потомком, нужно быть представителем современной Знати, иметь власть. Бродяга всего лишь сын ублюдка и шлюхи, которые задолжали моей корпорации денег. Я не стану признавать равным того, кто мне прислуживал.
        - Да, - поддержали другие. - Каждый из нас ставит на кон корпорации, королевства, а что есть у него?
        - У него есть любовь народа, - ответил Инстрис. - Каждый день за ним наблюдают миллиарды преданных фанатов. Они с нетерпением ждут, когда он вновь наденет шлем и победит. А что касается вас, вы и сами знаете, какого народ о вас мнения. Хотите это изменить? Победите Бродягу в Игре. Каждый из вас, как истинный представитель Знати, с детства учился боевым искусствам, фехтованию, езде верхом и ещё многим навыкам былых эпох, поэтому в игре ваши шансы на победу будут равны.
        - У тебя замыкание, что ли?! Намекаешь на то, что мы боимся плебея?! - азиат покраснел от злости.
        Похожие на крабов роботы сбежали в центр и быстро объединились в одну гигантскую единицу. В облике стального колосса Инстрис выглядел очень угрожающе. Один его шаг мог обратить человека в пятно под сорокатонным прессом.
        - Довольно болтовни! - повысил голос Инстрис. - Бродяга Ник сделал взнос в сто миллиардов рублей, как и другие участники турнира. Вы сами сочли эту плату достойной. Кого не устраивает данный факт, тот может быть свободен. Силой не держим. Ну а я, тем временем, поясню правила игры, - Знать стихла, никто не желал отказываться от власти над миром. - Вход в игру осуществляется через Ibion - устройство полного погружения, которое будет поддерживать жизненные функции ваших тел. Комфортный салон, автоматическая подача кислорода и питания и даже биотуалет. Однако стоит учесть, Ibion не станет обеспечивать ваше тело полезными минералами, если вы не ели в игре. К примеру, если вы упали на дно колодца и не ели около пяти-шести дней, ваше тело погибнет от истощения. Вам стоит уяснить, что вы ставите на кон не просто деньги и корпорации, а свою жизнь. Умрёте в игре - умрёте в реальности. К примеру, если ваш индикатор здоровья коснётся нуля, Ibion пробудит вас ото сна и убьёт тем способом, которым вы погибли в игре. Не важно, что это будет: ножевое ранение, обморожение, удушье, Ibion уничтожит проигравших.
        - К чему такие крайности? Мы ведь специально начали участвовать в виртуальных дуэлях, чтобы не рисковать своими жизнями.
        - К тому, что цель турнира - сделать одного из вас Королём мира, а не передать ему горсть бесполезной макулатуры с печатями. Проигравшие всегда будут скулить и пытаться оспорить итог, именно поэтому смерть станет тем фактором, который сделает победу неоспоримой. К слову, победитель получит не только имущество проигравших, но и мою военную поддержку. Даже если вы не принимали участие в турнире, вам придётся подчиниться победителю, в ином случае я вас уничтожу. Как только Ibion подключит вас к игре, возврата из неё уже не будет.
        Слова Инстриса напугали монархов и заставили задуматься о вариантах. Если они откажутся участвовать, проживут ещё какое-то время, а затем новый Король вместе с военной мощью Искусственного Разума придёт по их головы. Значит, вариант всего один - зайти в игру и попытаться надеть корону на свою голову. Новость о том, что игра будет не на жизнь, а на смерть, вдохновила Бродягу Ника. Он представил себе, как истязает каждого из них, как они вопят и молят о пощаде. Особенно он жаждал крови высокого азиата. Раз фабрика принадлежит ему, значит, именно он натравил на Ника спецназ и убил тех детей. Никто другой не посмел бы тронуть чужую собственность.
        - Твоя военная мощь и поддержка очень заманчивы, - обратился к Инстрису юноша пятнадцати лет. Он был самым юным участником турнира и заядлым игроком. - Но с какой стати тебе помогать одному из нас? Не так давно ты заявлял о своём нейтралитете. Откуда такая заинтересованность?
        - Так и есть, - кивнул для ясности Инстрис. Он часто использовал в общении с людьми жесты. - Я действительно хотел сохранять нейтралитет, однако ваши действия: гонка вооружения, заводы, уничтожение природных ресурсов, заставили меня вмешаться. Вы убиваете планету, на которой живёте, и мне это не по нраву. Пусть я и сделан из металла, органическая жизнь, какой её сотворила природа, мне по душе. Ведь она уникальна, её нет нигде в Солнечной системе. Я проверял.
        - Ха, - скептически улыбнулся мальчишка. - Хочешь сказать, ты задумал эту резню ради того, чтобы спасти деревья? Что-то верится с трудом.
        - Может уже хватит пустой болтовни? - не выдержала красивая женщина в облегающем чёрном платье и дымящейся сигаретой на мундштуке. - Мы уже уяснили, что Бродяга участвует в турнире, и каждый из нас рискует потерять голову в этой игре. Хотелось бы узнать подробности, что именно это будет за игра и что в ней нужно делать?
        - Ibion перенесёт вас в фэнтезийный мир, населённый чудовищами и магическими существами. Там вы сможете стать героем или злодеем, зависит от того, где вы окажетесь и что вам больше по душе. Механика игры такая же, как у MMORPG. Выполнение заданий, прокачка уровней и способностей, поиск лучшего обмундирования, ничего необычного. За исключением одного фактора. Ваш внешний вид, голоса и имена будут изменены так, чтобы вы не знали, кто игрок, а кто подконтрольный игре персонаж.
        - То есть цель игры - разоблачить противника и при этом не раскрыть себя, - уточнила женщина.
        - Верно. В игре даже будет не обязательно убивать игроков, хватит и просто выжить. Продержаться дольше остальных. Всё остальное вы узнаете по ходу игры. Есть ещё вопросы?
        - Да. Ты сказал, что если не поесть в игре, то Ibion не обеспечит едой моё тело. С туалетом та же история? Я в том плане, внутри игры нужно испражняться?
        - Нет, данное правило распространяется лишь на приём пищи. Ещё вопросы?
        - Когда можно приступать? - Ник окинул Знать кровожадным взглядом. Он задумал убить их как можно больше прямо на старте игры. - Запомните, высокомерные выродки, никому из вас не уйти от меня. Не важно, где вы будете прятаться, я всё равно приду за вами!
        - Прикрыл бы ты свой рот, плебей, из него сыпется мусор, - залился смехом мужик, что стоял неподалёку. - Тебе, выскочке, что тягалась с низшими слоями общества, никогда не стать с нами на одну ступень.
        - Собака может скалиться и лаять сколько ей вздумается, но от этого она не перестанет быть собакой, - добавил азиат.
        - Раз вы уже обменялись напутствиями, можно начинать турнир, - объявил Инстрис. - Займите места в Ibion и погрузитесь в игру.
        Ник поспешил открыть крышку саркофага и улечься в кожаный салон. Устройство тут же стянуло его руки, ноги и грудь ремнями, подключило сенсоры и трубки к его телу и закрыло обзор нейрошлемом. Щелчок, и Бродяга Ник словно провалился во тьму. На доли секунд он перестал ощущать тело, видеть и слышать, словно его и не существовало. Перед глазами в кромешной тьме показался маленький белый пиксель. Он разделился на два других. Белый и серый. Затем эти два поделились на четыре, и так до бесконечности. Через ещё пару секунд цветовая гамма пикселей обратилась очертаниями объектов, а ещё спустя какое-то время графикой высшего качества.
        Ник с восторгом рассматривал возникшую перед ним каменную стену. Её шероховатость, влажность и ссадины были словно настоящие. Такого уровня детализации он не видел ни в одной игре. Опомнившись, Бродяга осмотрелся вокруг, но не обнаружил других участников, только такие же тёмные каменные стены. Ник насторожился, всё выглядело так, словно он заключённый в камере. Бродяга толкнул железную дверь, но та не поддалась.
        «Что за шутки?» - подумал он, рассматривая комнату в поисках другого выхода.
        Деревянная койка, помойное ведро и металлическая миска, в которую капал конденсат с потолка. Других выходов, кроме стальной двери, не было.
        Глава 5. Добро пожаловать в игру
        Миллиарды людей подключились к кибер-каналу Инстриса, чтобы стать свидетелями того, как Знать погружается в виртуальную реальность и входит в игру. Сервер едва справлялся с таким количеством посетителей, борьба за мировую власть вызвала интерес у всех слоёв общества. Больше всего зрителей собрала прямая трансляция Бродяги. С первых секунд турнира игра подкинула Нику проблем в качестве сырой тёмной камеры.

* * *
        Ник, словно остолбенев, уставился на преграду в виде толстой железной двери. «Звать надзирателей нет смысла», - размышлял он. - «Раз уж я заключённый, значит, и вести себя надо соответственно. Эта игра целиком направлена на сокрытие своей личности и разоблачение других. Одно неверное слово или действие может сделать меня добычей, поэтому очевидно, что стоит держать рот на замке. У Инстриса довольно извращённый вкус. Он не дал нам никакой информации о мире, чтобы увеличить количество ошибок, которые мы можем допустить. Необходимо познать игровой мир, не привлекая к себе излишнего внимания, но сейчас первоочередной задачей является побег из этой западни».
        Ник осмотрел дверь, но с источником света в виде тусклого кристалла в потолке сделать это получилось лишь на ощупь.
        «Удивительно. Первый раз вижу такую реалистичность в игре. Мало того, что нет ни размытостей, ни пикселей, так ещё и поверхности на ощупь как настоящие. Сразу видно руку Искусственного Интеллекта, который превзошёл человечество во всём».
        В железной двери Ник нащупал узкий проём. Данное отверстие служило источником пищи, местные стражи не желали лишний раз отворять двери. Бродяга медленно поднял заслонку и выглянул в коридор. Он был освещён факелами, но веял всё той же мрачной, холодной атмосферой. Стражи не видать, напротив ещё одна камера. На массивной железной двери установлен красный кристалл внушительного размера и начертаны неизвестные символы. Если замереть и прислушаться, то можно уловить дыхание и лёгкий звон цепей.
        «Хороший знак. Я здесь не единственный живой заключённый, а значит, здесь есть стража, которая может стать моим ключом к свободе. Во многих играх сюжет начинается с побега из вот такой камеры. Нужно лишь привлечь внимание стражника и заставить его войти внутрь».
        Ник обратил внимание на индикаторы здоровья и энергии, что парили над его правым запястьем, там же находилась и кнопка для входа в меню персонажа. Он незамедлительно активировал её и приступил к изучению своих параметров.
        ИГРОК: ВВЕДИТЕ ИМЯ ПЕРСОНАЖА…
        «Возможность с подвохом? Вдруг у этого персонажа уже есть имя? Нужно исходить из характера Инстриса. Личность он творческая и скрытная. Часто недоговаривает и умалчивает о своих планах. Он мог заранее предупредить меня об участии в турнире, но не стал, вследствие чего я едва не погиб. Пойти на поводу у системы, которая предлагает выбрать имя, может быть ошибкой. Казалось бы, простое действие, а такой огромный риск. Думаю, стоит повременить с этим. С другой стороны, если имя персонажа видно другим, и в этой строке будет написано игрок, я тут же сыграю в ящик».
        УРОВЕНЬ:1
        ОПЫТ:0/1000
        ЗДОРОВЬЕ - МАКСИМАЛЬНОЕ КОЛИЧЕСТВО УРОНА, КОТОРОЕ МОЖЕТ ВЫДЕРЖАТЬ ПЕРСОНАЖ.
        Значение: 25
        «Двадцать пять единиц? Серьёзно?! Надеюсь, первый уровень наносит одну единицу урона, а второй от силы два, в противном случае меня с лёгкостью убьёт любой монстр».
        ЭНЕРГИЯ - РАСХОДУЕТСЯ НА ДВИЖЕНИЯ И ИСПОЛЬЗОВАНИЕ БОЕВЫХ НАВЫКОВ.
        Значение: 50
        «Что ж, проверим, на что я способен», - подумал Ник и, сжав кулак, ударил по железной двери. Индикатор энергии моментально уменьшился на пятнадцать единиц, а затем быстро пришел в норму. В этот же момент Бродяга ощутил в руке боль и получил две единицы урона.
        «Значит, столкновение на большой скорости и падение с высоты могут меня убить», - сделал он вывод и ещё несколько раз ударил по двери. - «Энергии хватает всего на три удара, а после движения становятся вялыми, словно на мне непосильная ноша». Здоровье Ника не спешило восстанавливаться. Следующим экспериментом стала попытка сломать о дверь палец. Ник хотел узнать, как в этой игре можно получить или нанести серьёзное повреждение. Может ли игрок первого уровня, ткнув в глаз персонажа сотого, ослепить его? Эксперимент увенчался успехом, Ник получил урон и вывихнул палец.
        МАНА - РАСХОДУЕТСЯ НА ИСПОЛЬЗОВАНИЕ МАГИЧЕСКИХ НАВЫКОВ.
        Значение: 0
        «Ещё один неоднозначный параметр. Ноль означает, что я вовсе не могу использовать магию, или что могу ею овладеть?».
        СИЛА - ВЛИЯЕТ НА КОЛИЧЕСТВО ВЕСА, КОТОРОЕ ВЫ МОЖЕТЕ УНЕСТИ, И ФИЗИЧЕСКИЙ УРОН.
        ПРИМЕЧАНИЕ: 1 ЕДИНИЦА СИЛЫ ДАЁТ 3 УРОНА.
        Значение: 1
        СКОРОСТЬ - ВЛИЯЕТ НА СКОРОСТЬ ВАШИХ ДВИЖЕНИЙ.
        Значение: 75 %
        «То-то я думаю, что двигаюсь как черепаха. Даже обычный взмах руки как в замедленной съёмке. Инстрис, ты специально снизил скорость движения, чтобы мои врождённые способности никак не могли повлиять на исход игры? Что ж, будем надеяться, это можно исправить повышением уровня или, скажем, эпическим снаряжением».
        УДАЧА - УВЕЛИЧИВАЕТ ВЕРОЯТНОСТЬ КРИТИЧЕСКОГО УДАРА И НАНЕСЕНИЯ ЦЕЛИ УВЕЧИЙ.
        ПРИМЕЧАНИЕ: ЧЕМ ВЫШЕ УРОВЕНЬ ЦЕЛИ, ТЕМ МЕНЬШЕ ШАНС НАНЕСТИ ЕЙ УВЕЧЬЕ.
        Значение: 0 %
        СОПРОТИВЛЕНИЕ - СНИЖАЕТ ШАНС ПОЛУЧИТЬ КРИТИЧЕСКИЙ УДАР И УВЕЧЬЕ.
        ПРИМЕЧАНИЕ: ЧЕМ ВЫШЕ УРОВЕНЬ НАПАДАЮЩЕГО, ТЕМ БОЛЬШЕ ШАНС ПОЛУЧИТЬ УВЕЧЬЕ.
        Значение: 0 %
        «Пока трудно судить, что из этого нужно прокачивать, но если не выберусь отсюда, это не будет иметь значения. Конечно, можно отсидеться в этой уютной камере», - Ник бегло осмотрел жилище, его глаза привыкли к полумраку. - «В игре главное - выживать, а не убивать. Тут я в безопасности. С другой стороны, может случиться так, что меня решат казнить или вмешается другое стихийное бедствие. Помнится, в Скайриме на заключённых напал дракон. Я умру, даже если меня просто забудут покормить. Вот вляпался. Интересно, Знать тоже в этой тюрьме или нас раскидало по начальным зонам всего мира?».
        Изучив параметры персонажа, Ник принялся познавать самого себя. Стал щупать лицо руками, чтобы понять, как он выглядит. Грубая щетина, длинные грязные волосы.
        «Либо персонаж неряшлив, либо сидит здесь не первый месяц».
        Кроме растительности, на лице полно морщин, но кожа ещё не настолько ветхая, чтобы принадлежать старику. На ощупь зубы были покрыты сколами, а некоторые и вовсе отсутствовали.
        «Лет под сорок, а если учесть, что мы в средних веках, может быть и тридцать. Инстрис очень реалистично передал атмосферу средневекового мира. Чувствую, мне предстоит мрачное путешествие, никаких там смазливых девочек и милых питомцев, только суровые испытания. Впрочем, такой стиль игры отлично подходит, чтобы убивать Знать. Теперь-то эти твари узнают, с кем связались. Больше они не будут смотреть на меня и других людей свысока. Я заставлю каждого из них корчиться в агонии. Если в этом мире есть магия, стоит выбрать класс чернокнижника или жреца - у них чаще всего встречаются способности, усиливающие ощущение боли».
        Изучив свою внешность, Ник размял плечи и шею, а после принялся махать руками-ногами, приседать, подпрыгивать, кувыркаться, делать сальто вперёд и назад, чтобы определить, с какой погрешностью работает программа.
        «Поразительно. Раньше игры всегда ошибались в выборе траектории моих движений. Незначительно, конечно, но от этого зависело, выиграю я или проиграю, поэтому часто приходилось подстраиваться под игру, а здесь всё работает гладко, на все сто процентов. Если бы я не был занят охотой на Знать, я бы даже смог насладиться этой игрой».
        Убедившись в неприступности железной двери, Ник принялся искать рычаги. Его грубые покрытые ссадинами руки скользили по стене в поисках тайника, но ничего. Вокруг были только монолитные каменные стены, никакого намёка на запасной выход.
        «ИГРОК ПЕДЖЕ ФЕРРОНИ ПОКИНУЛ ИГРУ», - возник в воздухе крупный алый шрифт.
        «Одним меньше», - с досадой подумал Ник и тут же поймал себя на мысли. - «Реакция на подобное сообщение может раскрыть меня. Вполне возможно, их видят только участники нашего турнира».
        Следом за первым системным сообщением поползли остальные.
        ДЛЯ НАЧАЛА СЛЕДУЮЩЕГО ЭТАПА ИЗ ИГРЫ ДОЛЖНО ВЫЙТИ ЕЩЁ 62 ИГРОКА.
        УСЛОВИЯ ЭТАПОВ.
        50 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - НА ЗАПЯСТЬЕ ИГРОКОВ ПОЯВЛЯЕТСЯ ОТЛИЧИТЕЛЬНЫЙ ЗНАК.
        35 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - БУДЕТ ОТОБРАЖАТЬСЯ КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ В ЛОКАЦИИ.
        10 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - ПОЯВЛЯЕТСЯ СТРЕЛКА, УКАЗЫВАЮЩАЯ НА ПОТЕНЦИАЛЬНОГО ИГРОКА. НЕ ДЕЙСТВУЕТ НА РАССТОЯНИИ БЛИЖЕ 1 КИЛОМЕТРА.
        2 ЧЕЛОВЕКА В ИГРЕ - ОБА ИГРОКА БУДУТ ТЕЛЕПОРТИРОВАНЫ ДЛЯ ФИНАЛЬНОЙ ДУЭЛИ.
        ПОСЛЕ УБИЙСТВА ДРУГОГО ИГРОКА ВАШИ ХАРАКТЕРИСТИКИ УВЕЛИЧИВАЮТСЯ НА 5 %.
        «Вот, значит, что задумал Инстрис», - ухмыльнулся Бродяга. - «Создал условия, при которых мы будем стремиться убивать, а не прятаться. Тот, кто убьёт больше игроков, будет горазда сильнее того, кто всю игру просидит в темнице. А когда их останется двое, боя уже не избежать».
        Не имея возможности самостоятельно выбраться из камеры, Ник принялся насильно менять показатель силы. Четыре часа отжиманий не дали никакого результата, лишь добавили в шкалу опыта единицу.
        «Каких-то сто шестьдесят семь дней беспрерывных тренировок, и такими темпами я поднимусь до второго уровня», - устав от бессмысленных действий, Ник прилёг отдохнуть на гнилую кровать.
        К вечеру того же дня в коридоре раздались шаги. Скрипнула узкая дверца, через которую надзиратель протянул тарелку с белой бурдой.
        - Опять эта дрянь! - недовольно проворчал Ник, словно ел это каждый день. - А мяса или, скажем, вина не найдётся?
        - Может тебе ещё и бабу в камеру привести? - отозвался голос надзирателя.
        - Можно и бабу. Эх, подумать только, имею столько золота и сижу в этой дыре. А ведь на те сокровища, что я припрятал, можно провести ночь с самой королевой. Ну или хотя бы с герцогиней какой.
        Повисло молчание.
        - Это ж сколько нужно алов, чтобы раскатать губу на жену короля?
        - Много, - протянул Ник. - Достаточно много, чтобы он лично сопроводил её к постели.
        Интерес к золоту заставил надзирателя задержаться у двери.
        - И где ж можно было спрятать такое количество алов? - надзиратель понадеялся на замутнённость рассудка заключенного. - Поди, в подземелье каком или в пещере за водопадом?
        - Ха. Так я тебе и сказал. Сначала принеси мяса и вина, а после поговорим о твоей доле сокровищ. Но поторопись, память у меня уже не та, что прежде.
        Ник принялся есть бурду. Он хорошо запомнил правило, голодный игрок - мёртвый игрок. Как и говорил Инстрис, со вкусом еды он разобрался не до конца, поэтому склизкая похлёбка отдавала привкусом картофельных чипсов.
        - Да врешь ты всё! - грубо, но всё же с обидой произнёс надзиратель. Он уже успел представить, как становится местным лордом и живёт в роскошном поместье с двадцатью служанками.
        - Я убийца, а не трепло. Моё слово стального щита крепче.
        - Хорошо, я принесу тебе вина и мяса. Но если ты мне после этого не расскажешь, где сокровища, клянусь, я заморю тебя голодом.
        - Договорились, - Ник просунул тарелку назад.
        Надзиратель ушёл и вернулся спустя час.
        - Эй, ты, как тебя там, - постучал он по двери. - Я принёс баранину и вино. Говори, где спрятал сокровища.
        «Значит, имени он моего не знает», - заметил Ник.
        - Принёс, говоришь. Очень вовремя, а то в глотке уже пересохло.
        - Ну, так где, где ты их спрятал?
        - В лесу, что неподалёку отсюда, есть старый указатель.
        - Да тут кругом лес! - возмутился надзиратель. - От крепости Геры до города Патрия сплошные дебри. Сам леший ногу сломит.
        - Так между ними указатель и находится. А ты что думал, я оставлю сокровища у всех на виду? Ты слушай внимательно да не перебивай. Выйдешь, значит, из крепости и пойдёшь прямиком в сторону Патрия. Отсель знаешь, в какую сторону идти?
        - Конечно знаю. На юг прямой ходкой через дебри, однако ж опасное то место. Там, кроме зверей, всякой нечисти полно.
        - Ты же стражник, справишься как-нибудь. На крайний случай товарищей с собой возьми. Там алов на четверых хватит. В общем, пойдёте через лес, наткнётесь на пустой указатель. Направитесь в противоположном направлении и найдёте сожжённый дотла дом. В его подвалах и лежит часть сокровищ. В одном месте всё не уместилось. А теперь давай мясо и вино, жрать охота.
        - Погодь, а указатель до реки или после будет?
        - После. Ты пожрать дашь или нет?!
        - Да сейчас, - надзиратель с трудом протиснул через щель кусок баранины, а вот кувшин, как ни верти, туда не пролезет.
        - Ну, чего там возишься?! - заворчал Ник, пытаясь сделать надзирателя расторопным и неосторожным.
        - Да вот, кувшин никак не пролазит.
        - Ох и дурья твоя башка. Дверь приоткрой и передай мне вино.
        - А вдруг ты сбежишь?
        - Куда я сбегу, ты мой уровень видел?
        - Видел. С первым уровнем у тебя и впрямь шансов сбежать никаких, однако ты очень опасный преступник, раз на твою дверь установили подавитель опыта. Если я помогу тебе сбежать, то ты поделишься со мной не богатствами, а услугами палача.
        Ник зашёл в меню персонажа и нахмурился. Та единица опыта, что он усердно добывал тяжким трудом, просто испарилась.
        - Не дрейфь, я к дальней стене отойду, а ты в это время кувшин у двери оставишь. Мы оба окажемся в выигрыше. Я с хмельным брюхом, ну а ты с набитыми сундуками алов.
        - Хорошо, встань лицом к стене, - надзиратель наблюдал за действиями Ника через щель. - Вздумаешь выкинуть чего, так я сразу отсеку тебе голову!
        - Да понял уже. Поскорее только, пить охота.
        Надзиратель поставил кувшин на землю и принялся подбирать со связки нужный ключ.
        - Что это ты делаешь?! - прозвучал голос со стороны. - Никак собрался освободить заключённого?
        В сопровождении четырёх крепких стражей двадцать пятого уровня в подземелье спустился священнослужитель ордена солнца. Сам он был тридцать второго уровня, невысокий, даже пузат, одет в белые одежды с золотой окантовкой, в руках посох с крестом и рубином по центру, на пальцах золотые перстни. Жрец солнца одарил надзирателя со связкой ключей презрительным взглядом.
        - Чего молчишь, как истукан? Отвечай на вопрос.
        - Да вот, хотел проучить скотину, плюётся через дверь, - выдумывал на ходу надзиратель.
        - И чтобы его проучить, ты принёс вина? - жрец заметил кувшин у его ног.
        - Простите, я не знаю, что на меня нашло, должно быть это его чары. Точно, он колдун!
        - Колдун, значит, - рассудительно закивал головой священнослужитель. - Ничего, мы тебя от его чар быстро избавим. Заберите у надзирателя ключи и амуницию да заприте в камере с ворами по соседству. Нельзя допустить, чтобы слабовольные вроде него стали причиной бунта в этой крепости. Слишком важный у нас тут гость.
        Стражники обнажили мечи и, прикрываясь щитами, медленно двинулись на надзирателя. Не желая скоротать вечность в этой темнице, надзиратель метнул связку тяжелых ключей стражнику в лицо и дал дёру.
        - Мистические грёзы! - выкрикнул жрец и ударил посохом о каменный пол. Вспышка света погрузила надзирателя в глубокий сон, и он бревном рухнул лицом на землю.
        - Урон не наносить, - предупредил стражников жрец, - иначе заклинание рассеется.
        Пока стражники раздевали надзирателя догола и тащили его на верхние уровни, Ник дал своему персонажу имя «Нибор». Сюжет развивался очень динамично, и оставаться безымянным было никак нельзя. Первые часы сюжетной игры могут повлиять на её исход.
        Зазвенели ключи, скрипнули петли, в камеру ворвался свет. Однако жрец и стража пришли не к Нику, а к заключённому в камере напротив. Осознав это, Ник, а точнее - Нибор, тихонько подкрался к двери и стал наблюдать за происходящим через щёлку. Свет факела осветил камеру, посреди которой, стоя на коленях, был подвешен цепями за руки худой мужчина сорока с лишним лет. Длинные чёрные волосы ложились на худое покрытое старыми и свежими шрамами тело. Заключённый выглядел истощённым и измученным, но, несмотря на это, в его взгляде оставался непокорный кровожадный нрав.
        - Доброе время суток, Торгос, - подошёл поближе к заключённому жрец и приподнял его подбородок посохом. - Ещё не надумал раскаяться в своих грехах и сделать хоть что-то хорошее для людской расы? Скажи, где ключ, и даю слово, твои мучения прекратятся. Уверен, такому человеку, как ты, невыносимо сидеть взаперти, не зная, что сейчас: день или ночь.
        - Вечер, - прохрипел в ответ заключённый, исподлобья глядя на священнослужителя.
        - Считаешь дни и минуты. Если не расскажешь, где спрятал ключ, счёт пойдёт на годы и десятилетия.
        - В таком случае, у меня нет иного выбора, - вздохнул Торгос. - Я расскажу, если пообещаешь вывести меня наружу, чтобы я смог посмотреть в последний раз, как выглядят звёзды.
        - Хорошо, договорились.
        - Как-то раз купец решил поучить сына своему ремеслу, дал ему четыре яблока и спросил: «Сынок, теперь у тебя есть четыре яблока. Если ты отдашь мне половину, сколько яблок у тебя останется?». Мальчишка пораскинул мозгами и ответил: «Три с половиной». Ах-ха-ха, - залился хриплым смехом Торгос. - У купцов жадность в крови, их даже учить ничему не нужно.
        Жрец покраснел от злости. Направился к выходу и остановился в двух шагах от него.
        - Смеяться надо мной вздумал? Деревенские байки травить?! А как тебе такой вариант? Искра надежды, - произнёс жрец и пальцами ото лба послал к Торгосу искру белого света.
        Стражники принялись избивать заключённого ногами по голове, а искра кружила вокруг него и излечивала раны. Кровь из рассечённой кожи брызгами летела на пол и испарялась, а раны моментально затягивались. Так продолжалось, пока жрецу не надоело.
        - Довольно. Скажи, где ключ, и твои мучения прекратятся. Быстрая смерть куда лучше вечных мук и заточения. Я ведь буду приходить к тебе каждый день.
        - Ха. Да приходи на здоровье, - сплюнул кровь на ботинки священнослужителя Торгос. - Я тебе всегда рад. А насчёт вечного заточения ты преувеличиваешь. Я здесь как в дорогущем трактире. Всё внимание трактирщика и его половых приковано ко мне. Все они из кожи вон лезут, чтобы сделать мою жизнь комфортнее, в надежде, что великий Торгос позолотит им руку.
        - Не такой уж ты и великий, раз оказался здесь.
        - Верно молвишь. Оступился чутка. Недооценил силы героев, готовых отправиться в поднебесье. Но будем честны. Они смогли одолеть меня лишь потому, что со мной не было моей свиты.
        - Утешай себя сколько хочешь. Я слышал, они втоптали тебя обратно в грязь, из которой ты выполз. Больше ты не Король воров, а лишь жалкий заключённый первого уровня. А если ты думаешь, что мы печёмся о твоём благополучии и боимся, что ты умрёшь, позволь тебя убедить в обратном.
        Жрец направил в сторону Торгоса ладонь и произнёс:
        - Иссушение разума, Светлая кара.
        Первое заклинание заставило лицо Торгоса побледнеть и сделало его разум уязвимым, а второе столбом света отняло у него девяносто пять процентов здоровья. Кожа Торгоса покраснела и тут же оплавилась, как от беспощадного солнца в пустыне. Он закричал от боли, которая разрывала его тело со всех сторон. Над головой заключённого появилась иконка в виде красного мигающего черепа, и он умолк.
        - Каково это: оказаться в шаге от смерти? Ощутить её дыхание за своей спиной? - жрец видел в Торгосе порождение зла, а потому наслаждался пытками над ним.
        Торгос не просто был Королём воров, он был олицетворением человеческих пороков, под его началом ходили все тёмные гильдии и преступные организации.
        - Это ты мне скажи, - прохрипел заключённый, пытаясь собраться с духом. - Ведь очень скоро я сброшу эти оковы и раздавлю твою голову. Убью всех, кто находится в этой крепости, одного за другим. А после переступлю порог твоего дома, заберу верность жены и жизни детей. Предлагаю сделку тем, кто хочет жить. Снимите с меня цепи, и обещаю не только сохранить вам жизнь, но и щедро вознаградить.
        - Надеешься, что Грехи явятся и освободят тебя? - жрец был уверен, что Торгосу отсюда никогда не выбраться. - Напрасно. Мы неспроста заперли тебя именно в этой крепости. Это начальная локация авантюристов, семь Грехов и не подумают тебя здесь искать.
        - Тем заманчивее моё предложение. Уверен, многие из твоих подчиненных только и думают, как отсюда сбежать. Кто ж не захочет иметь своё поместье с просторными землями и кучей слуг?
        - Мне надоела твоя болтовня, Торгос. Пора преподать урок, который поможет тебе уяснить, что здесь, в крепости Геры, твоё положение среди преступников не имеет никакой силы. Сам Король поручил мне найти ключ, и я не подведу его. Я буду день за днём забирать у тебя нечто ценное, и это отнюдь не твоё здоровье. Приступайте.
        Жрец покинул камеру, а стражники схватили Торгоса и принялись вырывать ему глаза. Его крик разносился по всей крепости, заставляя Ника и других заключённых испытывать страх. То, что происходило с Королём воров, могло произойти с каждым из них, и Ник сильно этого боялся. Обычно в начальных локациях противники такого же уровня, как и игрок, но в этой крепости минимальный уровень стражника - двадцатый. Понимая, что один удар оборвёт его жизнь, Ник смиренно ждал развития сюжета.
        Каждый день жрец спускался на нижние уровни и, как и обещал, отбирал у Торгоса самое дорогое - части тела, делая его беспомощным калекой. Но, несмотря на все страдания, на то, что Торгос отчаялся выбраться из темницы, он хранил молчание и не раскрывал тайну ключа. Только так он мог продлить свою жизнь.
        Глава 6. Другие участники турнира
        Спустя несколько минут после запуска игры чат официального форума Инстриса заполонили негативные отзывы зрителей. «Что за дела?! И это называется честный турнир?! Почему Бродяга Ник заперт в камере?! Неужели турнир фарс, а так называемый Инстрис - игрушка в руках Знати?! Судью на мыло! Исправьте ошибку или верните деньги за подписку!». Такие комментарии прибывали миллионами, но они тут же затихли после предложения Инстриса посетить каналы других участников турнира. На форуме образовался штиль, зрители были слишком удивлены и заняты перевариванием происходящего, ведь другие участники игры на выживание оказались в не самых завидных ситуациях. Инстрис решил отойти от привычного жанра и вместо того, чтобы дать игрокам привыкнуть к игре и прокачаться на слабых монстрах, бросил их в самую гущу событий. С первых минут игры жизнь каждого участника оказалась в опасности.

* * *
        Ален Блекбор - юный глава корпорации Альфа, которая промышляет электронными платами для различной техники, кинул взгляд в сторону кумира и лёг в Ibion. В отличие от других представителей Знати, Ален не презирал Бродягу Ника, а напротив - испытывал к нему глубокое уважение. Будучи взращенным на игровой индустрии, Ален видел в Нике гения и хотел во всём походить на него. Он смотрел бои с участием Бродяги, изучал его тактики и стримы в надежде когда-нибудь сразиться и превзойти легенду, однако до сегодняшнего дня этому было не суждено случиться. Простолюдин не мог бросить вызов представителю Знати, ровным счётом, как и наоборот. Признать простолюдина себе равным у всех на глазах - то всё равно, что отказаться от титула.
        Ален надел нейрошлем и погрузился в игровой мир. После всплеска пикселей он долгое время не мог понять, что происходит. Перед его глазами зелёная пелена и ничего более. Ален вытянул руку вперёд и упёрся в гладкую твёрдую поверхность. Уйти вправо или влево не удалось, плечи были зажаты в тисках между таких же стен. Сам того не осознавая, Ален лежал в каменном гробу.
        - Эй! - обратился он к любому, кто мог его услышать. - Что-то не так. Эта штука не работает. Слышишь, Инстрис? Выпусти меня!
        Ответа не было. Неприятное чувство стало комом нарастать в груди Алена. Осмотревшись, насколько позволяло пространство, он осознал, что это вовсе не салон Ibion. Парень упёрся руками в крышку, но та не поддалась. Слишком тяжёлый объект для персонажа со столь низким показателем силы.
        Спустя час в каменной западне Ален потерял над собой контроль и поддался панике, стал кричать и биться в агонии. С холодным скрежетом крышка каменного надгробия отъехала в сторону, и Ален умолк. Спаситель, которым оказался гниющий мертвец, не успокоил, а ещё больше напугал Алена. Лицо худого человека было покрыто гнойниками, а его зубы просвечивались через дырку в щеке. Глаза покрывала зелёная пелена. Мертвец изучил Алена внимательным взглядом и с разочарованием произнес:
        - Всего первый уровень. И что с тобой делать? Запрячь в телегу или сразу пустить на корм Пылающему Кошмару?
        Несмотря на гниющую плоть, мертвец выглядел очень эпично. Он был одет в чёрную броню, достойную рыцаря смерти, о чём свидетельствовали человеческие черепа на плечах и поясе, а также острые шипы. За его спиной красовался тяжёлый широкий клинок с покрытым рунами лезвием и обмотанной кожей рукоятью. Над головой парили индикатор здоровья, имя «Смотритель гробниц Люфир» и уровень - тридцать седьмой.
        - Встань! - приказал Люфир.
        - Что происходит? - осмотрелся по сторонам Ален.
        Обстановка вокруг была не самой радужной, скорее наоборот - навевала тоску и печаль. Вокруг голые стены, шторы из паутины и каменные гробы. Зелёная пелена по-прежнему стояла перед глазами Алена, отчего он видел в темноте.
        - У меня нет времени возиться с тобой. Ты умер, а теперь пошевеливайся, - грубо ответил мертвец и, схватив Алена за шиворот, вышвырнул его из уютной могилы. - Теперь ты слуга белого чернокнижника, больше тебе знать не надо.
        - Как умер? - удивился Ален и перевёл взгляд на свои бледные худые руки.
        Но поразил Алена не цвет кожи, а извивающийся червяк, что торчал из его плоти. Хоть это и игра, а выглядело всё как наяву. Ален поспешил избавиться от паразита, но чем больше он смотрел на руки, тем больше находил в них червей.
        - Нет. Нет, я так не хочу! - твердил Ален, терзая ногтями плоть, чтобы избавиться от них. - Почему это со мной происходит?!
        - Хватит играть с червями! - отвесил ему подзатыльник смотритель. - Они жрут любую нежить ниже десятого уровня, а зелье антиразложения на тебя никто тратить не станет. И да, вот тебе, салага, ещё совет. Не лезь руками в рот.
        - Почему? - прибывая в шоке, спросил Ален.
        В шкуре мертвеца он оказался впервые. Знать всегда сражалась в образе прекрасных рыцарей в блестящих доспехах, под ногами которых даже грязи не было. Ален подсознательно нащупал зуб, который с легкостью покинул челюсть. Мысль о том, что он гниёт и рассыпается на части, ударила по его психике.
        - Говорил же, не лезь! - заворчал смотритель гробниц. - Бесполезный упырь, даже простую команду выполнить не в силах.
        «Это просто игра. Это всё не взаправду. Просто игра», - твердил себе Ален, ощущая, как по костям копошатся черви. Мерзкий зуд инородных тварей расходился по всему телу.
        - Чего встал?! Буди остальных.
        Смотритель Люфир толкнул Алена в спину и принялся сдвигать крышку следующего надгробия. Из могилы, громко хрустя костями, показался другой мертвец. Тот же бледный цвет кожи, зелёная пелена на глазах, вот только уровень у него со старта был пятый. Лишь благодаря индикаторам здоровья и цифрам, что парили над головами персонажей, Ален смог взять себя в руки и приступить к выполнению первого задания. Ему пришлось напрячь все силы, вскопать пятками землю, чтобы сдвинуть тяжёлую крышку в сторону. Из могилы вылез ещё один мертвец, и у этого тоже был пятый уровень.
        «Должно быть, все игроки начинают с первого уровня», - предположил Ален. - «Смотритель гробниц игроком не является. Он слышал, как я зову Инстриса, но никак на это не отреагировал. С другой стороны, у NPC - „неигровых персонажей“, поведение картонное, ограниченное несколькими фразами, а этот ведёт себя очень естественно, реагирует на каждое моё слово и движение. Двое других напуганы, как и я, держат рот на замке и выполняют все его приказы. Будет разумно последовать их примеру».
        - Чего замечтался? - снова толкнул Алена смотритель. - Пошевеливайся, безымянная нежить, у нас полно работы. Нужно обойти весь склеп.
        Смотритель гробниц Люфир вместе с другими упырями отправились дальше, а Ален задержался, чтобы ознакомиться с характеристиками персонажа и подарить ему имя. Эльдман Младший, так он его назвал. Ален рассчитывал, что родословная в имени поможет ему слиться с игровым миром, словно он уроженец этих земель.
        После трёх часов блужданий по склепу в подчинении у смотрителя оказалось двадцать мертвецов, двое из которых были пятнадцатого уровня. Довольный таким уловом Люфир вывел восставших наружу, где их ожидала целая армия разнообразной нечисти. От увиденного у Алена едва не отпала челюсть, он чудом успел поддержать подбородок рукой. С первых минут игры вокруг творилась всякая чертовщина, но армия мертвецов и жутких монстров, что разбили лагерь вокруг склепа, показалась Алену перебором. Кроме скелетов и оживших мертвецов в проржавевших побитыми мечами и стрелами доспехах, армия состояла из:
        Сумеречных гончих - огромных зубастых чудовищ с чёрной, как смоль, шерстью и глазами на рёбрах.
        Едких слизней - скоплений однородной массы, в которой утопали кости людей и животных, а также обломки доспехов. Среди них были и те, кто использовал чужие кости для воссоздания собственного скелета, такие твари могли быстро перемещаться и даже использовать оружие.
        Сквернозубых бестий - мерзких летающих на потрёпанных крыльях с когтями тварей. С первого взгляда так и не поймёшь, то ли это ящер, то ли летучая мышь.
        Истерзанных послушниц - завывающих тоскливые песни призрачных женщин, руки и пальцы которых больше походили на опасные грабли, а челюсть при повороте головы отвисала так, что касалась груди.
        Самой грозной боевой единицей армии нечисти были состоящие из вихрящегося пламени и чёрных доспехов с шипами Пылающие кошмары шестидесятого уровня. Один из этих пылающих монстров заинтересованно обернулся на покидающих склеп мертвецов, даже облизнулся пламенным языком.
        Смотритель гробниц Люфир ударил себя кулаком в грудь, отдав честь мертвецу, больше напоминающему живого человека. Кожа этого мужчины была бледна, но не имела гнойников или дыр от червей. Глаза покрывала зелёная пелена, но взгляд был рассудительным и мудрым. Одет покойник семидесятого уровня был в лёгкий кожаный доспех синего цвета. Потёртый, но без рваных дыр. Его белые, как снег, волосы были убраны в хвост. За спиной красовалось копьё, лезвие которого сжимал пастью чёрный дракон с тлеющими зелёным пламенем глазами. Среди тёмных тварей Нефиус, - так звали этого персонажа, - был самым главным. Естественно, после белого чернокнижника, что собрал эту армию. Смотритель гробниц отчитался Нефиусу о проделанной работе и принялся распределять между восставшими обязанности.
        - Вы двое, - обратился он к мертвецам пятнадцатого уровня, - отправляйтесь к Тёмному рыцарю Драйму, он выдаст вам мечи, доспехи и поставит в дозор. Ты, ты и вы трое, - смотритель указал на мертвецов десятого уровня и выше, - станете рабочей силой. Берите лопаты, кирки и отправляетесь к Эджину на раскопки. Он объяснит, что именно нужно искать. А вас, - смотритель Люфир окинул взглядом Эльдмана и остальных, кто не был силен, - вас разве что Пылающему кошмару скормить. Как раз накопит энергию для своей способности.
        - Вот тут я возражу! - сделал шаг вперёд Эльдман Младший. - Не собираюсь я становиться кормом вашего питомца. Да и лопатой махать мне не к лицу. Дайте мне меч, коня и пустите в бой. Я рыцарь, а не хворост для костра.
        - Ты рухлядь первого уровня! - засмеялся смотритель. - От таких, как ты, никакого проку. Только ману хозяина почём зря расходуете.
        - Какой смешной, - не отступил Эльдман. - Что же ты за смотритель, если оцениваешь мертвеца по его уровню? В бою, знаешь ли, характеристики - не самое главное. Да и про жизненный опыт забывать не стоит. Ты даже не поинтересовался, кто из нас кто. Может как раз вот эти упыри пятнадцатого уровня всю жизнь землю копали да дрова кололи, а ты их дозорными назначил?
        - Дерзкий выскочка! Вы посмотрите, как он заговорил. Помнится, минуту назад ты вопил от вида червей, выпадающих зубов и волос, а теперь мало того, что рвёшься в бой, так ещё и учишь меня, как делать мою работу. Раз ты такой сильный и отважный, с богатым жизненным опытом, так поднимись к логову чёрного дракона, - смотритель гробниц указал на высокую мрачную гору, над которой вихрем клубились черные тучи, - и принеси нам его яйцо.
        - Чёрного дракона? - голос Эльдмана притих и наполнился неуверенностью.
        - А чего ты удивляешься? Мы планировали напасть на него все разом и убить, но к чему жертвовать сильной нечистью, когда в наших рядах появился такой герой, как ты. Лично мне всё равно, кто тебя сожрет, тот дракон или Пылающий кошмар.
        - Хорошо, - легко кивнул Эльдман, опасаясь, что голова покатится по земле. - Что я получу, когда выполню задание?
        - Ха-ха-ха! - ещё пуще расхохотался смотритель. - Ты, дурень, всерьёз решил, что тебе это под силу?!
        - Получишь моё уважение, - вмешался в разговор Нефиус. Его заинтриговал мертвец, в котором всё ещё теплилась жизнь и жажда к приключениям. - А также ты получишь Фолиант вампира. Прочитав его, ты обратишься эпической нечистью.
        - Вы это серьёзно? - вытаращил покрытые зелёной пеленой глаза смотритель.
        - А почему нет? - ответил Нефиус. - Чёрный дракон - это серьёзный противник, он запросто уничтожит половину наших войск. Если младший способен свести на нет наши потери и принести яйцо, то так тому и быть. Ступай, у тебя двое суток.
        - Выдам-ка я ему меч, щит да шлем покрепче, - принялся рыться в инвентаре смотритель. - Судя по поведению, черви уже добрались до мозгов. Так хоть железный котелок черепушку защитит.
        - Говорите, он способен уничтожить половину этой армии? - Эльдман ещё раз осмотрелся вокруг. Здешние монстры внушали страх и ужас. - Без надобности мне твой котелок. Без него как ни будь справлюсь.
        Он прекрасно осознавал, что ему, с первым уровнем персонажа, не тягаться с драконом. О чём свидетельствуют двадцать пять единиц здоровья и показатель атаки в три единицы, в то время как у Пылающего кошмара двадцать тысяч здоровья и бог знает сколько урона. Эльдмана посещала мысль сбежать, но он не знал, какие ещё твари встретятся на его пути, да и награда в виде Фолианта вампиров была очень заманчива.
        Дорога к подножью горы и подъём на неё заняли немалых восемь часов, но оказались безопасными. На своём пути Эльдман не встретил глупцов, которые стали бы разгуливать по владениям Чёрного дракона, что говорило о негостеприимности хозяина. Благодаря новому телу, которое двигалось не за счёт силы мышц, а от маны чернокнижника, Эльдман совсем не ощущал усталости и с лёгкостью карабкался по отвесным стенам. Мало того, ему даже не приходилось дышать. Это подтверждал пассивный навык «На дне», который не позволял ему захлебнуться.
        К утру Эльдман достиг вершины горы, где на равнине, усеянной костями разных существ: от людей до ужасающих чудовищ, обнаружил колоссальных размеров пещеру. Она была так велика, что в ней запросто уместилось бы с десяток грузовых самолетов «FG-191». С промежутком в несколько секунд из пещеры доносился храп, который заставлял танцевать равнину и все кости на ней словно ключи на стиральной машинке во время отжима. Из-за этого храпа Эльдман едва не сорвался вниз.
        Дабы не привлекать к себе внимания и не стать обугленным кальцием или зубочисткой дракона, он плашмя лёг на землю и в моменты храпа перекатывался на пару метров в сторону пещеры. Медленно, но уверенно Эльдман приближался к своей цели. Тряска прекратилась, храп затих, а вместо него из пещеры донёсся свирепый рык. В темноте блеснула пара хищных жёлтых глаз с вертикальным зрачком, дракон пробудился. Хозяин горы поднялся во весь рост, вытянул шею и величественно вышел из пещеры. С его толстых огромных чешуй посыпались кости, мечи и броня убитых им авантюристов. Их останки служили ему мягкой подстилкой в гнезде.
        Эльдман застыл в ужасе и не смел шелохнуться, даже глазом моргнуть. Чёрный дракон был аж сто десятого уровня, а его очки здоровья исчислялись парой миллионов единиц. Трудно было представить, сколько урона может нанести обычный чих такого чудовища.
        «Как они вообще собирались одолеть такую тварь?» - думал Эльдман, разглядывая торчащие из нижней челюсти клыки дракона. - «Его можно без преувеличения назвать мировым боссом. Может стоит сбежать, пока он на меня не наступил?»
        Чёрный дракон ощущал чужака, но не мог понять, где он прячется. Среди костей и разорванных останков Эльдман ничем не выделялся. Дракон окинул хищным взглядом свои владения и всё же отыскал новинку в декоре. Гигантский ящер подошёл к Эльдману и посмотрел на него в упор, понюхал. Труп как труп, ничего необычного. Черный дракон поднялся во весь рост, словно приготовился низвергнуть жаркое пламя, но вместо этого повернулся на сто восемьдесят градусов, накрыл Эльдмана тенью хвоста и заново пометил территорию. Без преувеличения, целая тонна мочи накрыла бедолагу с головой. Только благодаря пассивному навыку «На дне» он не захлебнулся. Дракон взмахнул крыльями и улетел на охоту, а Эльдман так и остался лежать, утопая в желтой жиже, ошеломлённый происшедшим, ведь в реальной жизни он даже подмывался в перчатках, да и вообще был неистовым чистюлей.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «УНИЖЕННЫЙ» - ТЕПЕРЬ ШАНС НАЛОЖИТЬ НА ВАС ЭФФЕКТЫ «ПЕЧАЛЬ» ИЛИ «ОТЧАЯНИЕ» СНИЖЕН НА 60 %.
        - Да лучше бы ты меня убил! - закричал Эльдман, но дракон его уже не слышал.
        С трудом оклемавшись от такого достижения, мертвец продолжил ползти в логово дракона. Внутри костей и останков было ещё больше, они белой мукой покрывали землю. Порывшись в небольших кучках, Эльдман нашёл хороший меч, портки, ботинки и, как ни странно, котелок на голову, но все эти вещи были тридцатого уровня и выше.
        «Даже если не смогу их использовать, то смогу продать», - рассуждал Эльдман. - «Уверен, за них можно выручить хорошие деньги. Жаль только, инвентарь ограничен шестью ячейками. Тут есть чем поживиться. Одна вещица интереснее другой».
        В останках безымянных рыцарей Эльдман обнаружил фиолетовые кристаллы «ОСКОЛКИ ДУШИ». С их помощью можно было повысить на выбор любую характеристику. Когда его взору предстало яйцо дракона, выбор стал очевиден. Он спустил оба камня на силу. Чёрное бугристое яйцо башней возвышалось над гнездом из костей и в несколько раз превышало рост Эльдмана. Рядом с ним он действительно ощутил себя младшим. С озадаченным видом на мёртвом лице Эльдман обошёл яйцо вокруг и принялся его толкать. Однако, как и каменная плита в склепе, этот предмет не сдвинулся с места. Осознав бесполезность потуг, Эльдман решил поработать головой. Косточка за косточкой он принялся разбирать гнездо с одной стороны, чтобы яйцо потеряло опору, а с ним и равновесие. К сожалению Эльдмана, последняя кость была слишком большой, ему никак не удавалось её извлечь. Используя другую кость как рычаг, он попытался подтолкнуть трофей в нужном направлении, но и это не помогло. Сухая кость с хрустом сломалась пополам.
        К тому времени, как у Эльдмана закончились идеи, к пещере вернулся Черный дракон. Во время приземления он ударил своими массивными крыльями о воздух с такой силой, что гора содрогнулась, а вместе с ней и опора яйца. Потомок гигантского ящера потерял равновесие и кубарем покатился к выходу из пещеры.
        «Проклятье!» - подумал Эльдман, поглядывая на вход в пещеру, откуда эхом доносилось дыхание опасного дракона. - «Если он увидит меня рядом с яйцом, то непременно рассвирепеет и обратит пеплом, или, того хуже - сожрёт. Что же делать? Прятаться не вариант. Он с лёгкостью отыщет меня по запаху свежей мочи. Что бы сделал Бродяга Ник? Он бы взвесил все за и против и принял бы безумное, по мнению других, решение. Минусы: я труп первого уровня, который не переживёт и вздоха дракона. В пещере и за её пределами меня трудно не заметить, прятаться здесь некуда, а дракон скорее всего, как и я, видит в темноте. Теперь о плюсах. Да какие, к нищим, тут могут быть плюсы?!» - Эльдман перевёл взгляд на яйцо. - «А это чем не плюс? Мой трофей может одновременно служить как щитом, так и приманкой. Если доберусь с ним до подножья горы, армии нежити придётся вступить в бой. Сомневаюсь, что дракон станет разбираться, кто именно из мертвецов позарился на его сокровище».
        Дракон с недоумением наблюдал за катящимся из пещеры яйцом и бегущим следом мертвецом. Эльдман встретился с хищным взглядом дракона и увидел, как в нём разгорается ярость. Тень от огромной когтистой лапы накрыла его с головой, но не убила, даже по голове не ударила. Дракон опасался навредить своему потомству. К несчастью для Эльдмана, у гигантского ящера были и другие способы наказать вора. По инициативе дракона над яйцом появился положительный эффект, увеличивающий сопротивление к огню на сто процентов. За один раз Чёрный дракон вместе с воздухом вдохнул хмурые облака, что затянули небо над горой, и низверг своё пламя. Поток огня диаметром в десяток метров лучом испепелил часть горы. Эльдман с ужасом наблюдал из-за яйца, как кости, земля и твёрдые породы накаляются докрасна и тут же разлетаются в пыль. Всё, что смогло уцелеть - это он и небольшой участок земли, усыпанный костями.
        Шаги дракона заставили яйцо покатиться по крутому склону. Дракон поднялся в воздух, чтобы схватить его передними лапами, но Эльдман опередил его и изменил траекторию овального предмета. Много сил, чтобы оттолкнуть катящийся на всех парах предмет, не понадобилось. Однако, коснувшись бугристой стенки яйца, он и сам кубарем полетел вниз. Только благодаря тому, что земля под ногами была пеплом, Эльдман не погиб от падения. В поле зрения мертвеца мелькнула широкая кость. Он ухватился за неё и использовал в качестве доски для быстрого спуска. Началась гонка мертвеца и яйца, однако овальный предмет использовал хитрость. Он наехал на выступ, который послужил ему трамплином, и ядром из пушки полетел вниз.
        «Вы слышали? Что происходит?!» - переполошились мертвецы у подножья горы. Рёв дракона, оползни и вспышка огня, что поглотила гору, не остались без их внимания. Смотритель гробниц Люфир устремил свой взор в небо, посреди которого застыла чёрная точка. Пятно быстро увеличивалось в размерах, а через несколько секунд в виде драконьего яйца рухнуло ему на голову. Удар был столь сильным, что оставил воронку и оборвал его загробную жизнь.
        Чёрный дракон спикировал к будущему потомку и принялся уничтожать мертвецов. Завязался бой с мировым боссом. Пылающие кошмары закрыли магов и лучников тяжёлыми щитами и приняли на себя луч огня. Их здоровье здорово сократилось, но группы некромантов тут же принялись за лечение, которым служили для нечисти проклятия. Воины в проржавевших доспехах волной хлынули под ноги дракону и принялись колоть его мечами и копьями, карабкаться по чешуям ему на спину. Дракон издал ужасающий рык, который обездвижил на несколько секунд всех противников, затем взлетел в небо, стряхивая мертвецов, и облил их струёй чёрного пламени. Армия нечисти таяла на глазах. Тысячи стали сотнями, а сотни - десятками. В силе дракона сомневаться не приходилось.
        Эльдман наблюдал за боем со стороны. Ему чудом удалось ухватиться за ветки дерева на обрыве. Из земли в подбородок дракона ударила чёрная молния - Нефиус вступил с ним в бой. Умело обращаясь с копьём, он ушёл от когтей дракона, неестественно высоко подпрыгнул и нанёс ещё один удар молнией ему в глаз. У индикатора здоровья всемирного босса начали появляться отрицательные эффекты. Чернокнижник, которому подчинялся Нефиус и остальная армия мертвецов, тоже вступил в бой. Облачённый в белую мантию, спину и плечи которой украшали кости чудовищ, он выстреливал мощными проклятиями из толстой книги в чёрном переплете, что парила перед ним. Вся нечисть, включая Эльдмана, получила увеличение урона на пятнадцать процентов и щит, который мог поглотить до двадцати тысяч урона. Бой длился три часа, но всё же принес белому чернокнижнику победу. Когда крылья Чёрного дракона были усыпаны ранами и он не мог взлететь, маг в белых одеждах вырвал страницу из своей книги, и та полыхнула зелёным пламенем. В тучах возник образ гигантского, как та гора, скелета, который обрушил свой тяжёлый ржавый меч на спину дракона.
        Когда Эльдман Младший спустился с горы, его окружили и повели к чернокнижнику рыцари смерти. Грозные воины в тёмной броне бросили мертвеца к ногам таинственного чернокнижника. Тот окинул его наполненным магией взглядом из тени белого капюшона и спросил у рядом стоящего Нефиуса:
        - Это и есть тот безумец, что решил в одиночку проникнуть в логово Чёрного дракона?
        - Да. Он самый, - кивнул в ответ Нефиус.
        Эльдман не знал, что сказать, ведь вокруг туши дракона лежали тысячи обугленных, разорванных на части мертвецов, которым было уже не суждено махать мечом и служить чернокнижнику. Чего только стоит Пылающий кошмар, которого целиком проглотил дракон.
        - Ну, чего разлёгся? Подойди поближе, - подозвал его Нефиус.
        Эльдман неуверенно поднялся на ноги и сделал шаг. Рыцарь смерти поторопил его толчком в спину.
        - Поведай нам, как ты смог вынести яйцо из пещеры? - вроде как с ноткой восхищения проговорил Нефиус. - Как ты его сдвинул с места? Для этого необходим показатель силы в тридцать единиц, мало того, в пещере Чёрного дракона не действуют никакие магические предметы.
        Осознав, что его хвалят и требуют поведать о подвиге, Эльдман выпрямился и ответил:
        - Не хочу хвастаться, но показатель интеллекта у меня куда выше силы, поэтому самым тяжёлым было не выкатить яйцо из пещеры, а убежать от дракона.
        Его ответ здорово позабавил и даже заставил смеяться белого чернокнижника и Нефиуса, только злобная нечисть стояла в недоумении.
        - Ты слыхал? - с улыбкой на лице голосил чернокнижник. - Главное - уметь удирать. Он вылитый ты при жизни.
        - Чего?! - возмутился Нефиус. - Когда это я от кого удирал?
        - Да от Анны, к примеру. Она как сказала, что хочет от тебя детей, так ты сразу в кусты.
        - Это совсем другое.
        Эльдман слушал их и не мог понять, что здесь происходит.
        - Фух, - выдохнул и вновь стал серьёзным чернокнижник. - Вернёмся к делам насущным. Хоть из-за него я и потерял большую часть своих войск, яйцо и меч, что был спрятан в чешуе у дракона под крылом, всё же оказались у меня. Младший действительно достоин стать одним из наших генералов. Но ему не хватает силы, первым уровнем персонажа много не добьёшься.
        - Это мы легко исправим. Вот, держи, всё как обещал, - Нефиус протянул Эльдману старинную книгу с черепом, который словно кричал от боли.
        ПОЛУЧЕН ПРЕДМЕТ - «ФОЛИАНТ ВАМПИРА» - ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ НЕОБХОДИМ 10 УРОВЕНЬ.
        - И что теперь? - поинтересовался Эльдман.
        - Отправляйся в проклятую долину и убей десяток чернокнижников. Забери их книги заклинаний и возвращайся к повелителю. Мы будем ждать тебя в Крако - столице мертвецов. И поторопись, чем дальше ты находишься от господина, тем быстрее иссякнут твои жизненные силы.
        - Что значит иссякнут? - недоумевал Эльдман. - Про это речи не было.
        - Ты славный малый, но теперь ты нежить и вечный слуга повелителя, - пояснил Нефиус. - Куда он, туда и ты, никак иначе. Каждые тридцать дней тебе нужно преклонять перед ним колено, чтобы он поделился с тобой своей силой, в противном случае ты снова умрёшь.
        - Как мне вас найти?
        - У подконтрольной нежити дорога к хозяину подсвечивается зелёной нитью. Удачи, малец, надеюсь, ещё свидимся.
        Белый чернокнижник и его свита мертвецов погрузили яйцо на телегу и покинули поле битвы, а Эльдман остался с книгой в руках осознавать своё невыгодное положение. Один из мертвецов затянул песню, а остальные её весело подхватили.
        Он с детства был слаб, он познал унижения.
        Изгой в этом мире искал силы суть,
        И в книгах волшебных найдя утешение,
        Ступил на извилистый магии путь.
        И вот он хозяин своих заклинаний
        И солнечный день обратить может в ночь,
        Но время пришло, и нет больше желаний
        И магия больше не в силах помочь.
        ЭПИДЕМИЯ - «ЧЁРНЫЙ МАГ».
        Глава 6. Другие участники турнира - 2
        После всплеска пикселей Анастасию встретили радостные взгляды мифических существ. Несколько мгновений назад алый бутон, в котором она крепко спала, раскрылся, вдохнув жизнь в пророчество обитателей леса.
        - Не бойтесь, - протянул ей руку завёрнутый в плащ из крупных листьев рослый мужчина шестьдесят седьмого уровня с бледно-синей кожей. Он был представителем расы дренеев, а потому из его зелёных волос короной прорастали рога, а пальцами на ногах служили копыта. - Я старейший друид Марей, хранитель леса и природы.
        - Приятно с вами познакомиться, - протянула она в ответ.
        Анастасию смущала царящая вокруг обстановка. Кроме мужчины с оленьими рогами, в зале, пол которого укрывал клевер, а стены украшал вьюн с пёстрого окраса цветами, находились и другие представители мифической фауны. С десяток дренеев в белых мантиях, не сводя с неё взгляда, шептались меж собой. Под потолком, еле слышно махая радужными, как у бабочек, крыльями, парили феи. Эти чудные создания в откровенных нарядах танцевали вальс, приветствуя свою Королеву. Но больше всего Анастасию впечатлили местные стражи, это были похожие на деревья великаны - энты. У них были руки, ноги, почти ровные тела и даже лица, но, как ни посмотри, это покрытые корой и листвой деревья. Оружием этим великанам служили тяжёлые молоты, состоящие из дерева, что своими корнями обнимало громоздкую скалу.
        - Как вы себя чувствуете? - спросил Марей, помогая Анастасии встать на ноги.
        - Кажется, хорошо, - ответила Анастасия, рассматривая его посох, с веток которого свисали различные обереги, перья и руны.
        Она обернулась на внезапный шорох позади себя и закружилась, подобно собачке, что гонится за своим хвостом.
        - У меня крылья! - воскликнула она, не оставляя попыток лучше их рассмотреть.
        Вспомнив о том, что находится в игре, Анастасия перевела вопросительный взгляд на Марея, ожидая, что тот прольёт свет на происходящее.
        «Она прекрасна! Вы только взгляните на эти белоснежные локоны, а какие у неё голубые, словно небо, глаза. Даже веснушки есть», - щебетали, словно птицы, феи, продолжая танцевать под потолком просторного зала.
        - Как нам вас величать? - спросил Марей у Анастасии.
        Та, немного поразмыслив, дала ответ:
        - Медея. Меня зовут Медея.
        - Прекрасное имя, - поклонился рогами в пол Марей. - Рад с вами познакомиться, моя госпожа. Позволите мне сопроводить вас на балкон? Народ хочет увидеть свою Королеву.
        - Королеву? - удивилась такому статусу в начале игры Анастасия.
        - Да, - кивнул старейший друид. - Этот зал - наша святыня и королевская опочивальня. Каждый день из года в год на его потолке собирается и набирается сил луны и солнца роса. По крохотной капле она капает на бутон, давая нам возможность увидеть новую Королеву.
        Анастасия осмотрелась, в зале было ещё несколько бутонов.
        - И что теперь? - поинтересовалась она у друида, воспринимая его как советника.
        - Теперь позвольте познакомить вас с вашим народом.
        Марей взял её под руку и зашагал в сторону балкона.
        - Как же я рад вас видеть, - приговаривал он, искренне улыбаясь ей. - Эти чувства не передать словами. Вы пробудились как никогда кстати. Народ, духи и лес нуждаются в вашей мудрости.
        - О, Марей, вы мне льстите.
        С балкона, на который они пришли, открывался вид на весь лес. Как оказалось, Королевским дворцом служило огромное дерево - дуб, чья крона напоминала зелёные облака, а кора была покрыты магическими кристаллами радужных оттенков. Воздух тут был свежим, наполненным запахом цветов и песней мелких птиц. Остальные деревья хоть и уступали королевскому дому, но тоже были очень велики. Каждое высотой больше двадцати метров. Королева Медея подошла к краю балкона и посмотрела вниз. Кроме дренеев, фей и энтов, её пришли поприветствовать дриады, лесные духи, дикие звери и даже зелёные драконы.
        - Ну же, поздоровайтесь с ними, - наставлял молодую Королеву Марей.
        - Но как? Что мне им сказать?
        - Представьтесь, назовите своё имя и поклянитесь хранить границы леса и его законы.
        - Меня зовут Медея, - громко произнесла Анастасия, и все вокруг тут же утихли, даже птицы смолкли, от чего ей стало не по себе. - Как ваша новая Королева, я обещаю сохранить этот лес и его законы. Принести процветание и радость в каждый из домов, нор, жилищ. С этого дня для обитателей леса начнётся новая эра, эра жизни и процветания.
        Старейший друид взмахом посоха заставил листву закружиться в танце и образовать портал, из которого вылетели и возложили диадему на голову королевы крупные птицы. Диадема моментально повысила уровень Анастасии с первого до сорокового. Жители леса стали приветствовать её своими возгласами и рыком. Каждый из них был искренне рад новому правителю.
        После коронации и знакомства с народом Марей отвёл Медею в зал, где должно было пройти празднество круговорота жизни. По велению посоха старейшего друида лианы расступились, открыв взору карту мира.
        - Узнаёте? - спросил друид, любуясь выточенными в деревянной стене рисунками.
        - Это наш мир? - неуверенно ответила Медея. Анастасии даже показалось, что вопрос с подвохом и её пытаются разоблачить. Мало ли какие роли достались другим участникам турнира.
        - Да, Простор. Как вы можете видеть, он состоит из трёх материков, каждый из которых занимает определённая фракция. На южном материке обитают люди. На северо-восточном - осквернители, а мы, обитатели леса, находимся здесь, - указал он посохом место на карте, - на северо-западном материке. Когда-то давно, ещё до моего появления на свет, все три материка были общими, а осквернителей и вовсе не существовало. Люди и обитатели лесов жили бок о бок, делили всё поровну. Но всё изменилось, когда в души людей постучала зависть. Они стали презирать и ненавидеть нас за то, что нам отведено больше времени на жизнь, чем им. Считая, что наш источник магической силы сможет даровать им бессмертие, люди пошли на нас войной. Северо-восточный континент обратился полем битвы. Земля пылала, небо содрогалось, обе стороны несли немыслимые потери, что привело к появлению третьей расы - осквернителей. Люди прозвали их нечистью. Восставшие из безымянных могил мертвецы принялись убивать и пожирать всех вокруг, от них не было спасения. Северо-восточный континент был потерян для обеих фракций. Чтобы подобное не повторилось,
мы обратились к высшим Богам - создателям Простора, и те откликнулись на наш зов. Соблюдая нейтралитет, высшие Боги создали между материками остров и возвели на нём башню возвышения. На её вершине находится Поднебесная арена, именно на ней герои каждой фракции раз в сто лет решают судьбу Простора. Фракция победителя получает на следующую сотню лет неприкосновенность и положительный эффект «ПОБЕДИТЕЛИ НЕБЕС», который увеличивает все характеристики фракции на двадцать пять процентов. В предыдущем турнире нам удалось одержать победу, но близится новый сезон, и всё может измениться. Дабы помочь нашим героям вознестись и одержать победу в турнире, вы, Королева, должны дать им своё благословение. Уникальный положительный эффект, увеличивающий скорость регенерации на пятьдесят процентов. Ваша жизнь взамен на их силу и безопасность для нашей фракции.
        - Что значит моя жизнь? - чуть не поперхнулась собственной слюной Медея.
        - В этом зале вы проведёте ритуал, в котором обменяете свою жизненную силу на этот эффект, чем значительно увеличите наши шансы на победу. Так делали все Королевы до вас и будут делать после. Принести себя в жертву ради леса - великая честь и мечта любого его обитателя.
        - Эм…а эффекта, увеличивающего характеристики обитателей леса на двадцать пять процентов, вам недостаточно?
        - Боюсь, срок этого эффекта пропадёт ровно за год до открытия башни вознесения. Ваше благословение - это единственный способ обеспечить защиту от людей и осквернителей.
        - И вы вот так просто пожертвуете ради этого своей Королевой?
        - Не переживайте, - улыбнулся друид. - Вы вновь переродитесь через сотню лет, как это сделали сегодня.
        - А, ну тогда хорошо, - сказала Анастасия, думая об обратном. - Ритуал должен пройти в этом зале через десять дней? А что именно произойдёт?
        - Вам предстоит всю ночь читать вслух древние знания, а на рассвете окунуться в колодец жизни, прижать семя к груди и позволить ему пустить корни в ваше сердце. Королевская кровь наделит его силой, позволит вырасти могучим деревом, плоды которого и дадут это благословение.
        - А кто-то другой может стать жертвой подобного ритуала?
        - Жертвой? Почему мне кажется, что вы не хотите в нём участвовать? - нахмурился в ожидании ответа Марей.
        - Вы меня не так поняли. Я просто хотела знать, можно ли вырастить сразу несколько таких деревьев. Это ведь очень важно для обитателей леса.
        - К сожалению, провести такой ритуал и отдать свою жизнь семени под силу только чистой и непорочной, как слеза луны, Королеве. Полагаю, на сегодня уроков истории с вас достаточно.
        - Да, отдых мне бы не помешал. А меня будут охранять?
        - Боитесь, что в ваши покои могут проникнуть люди или осквернители? Не беспокойтесь на этот счет, наши границы всё ещё под защитой небес, но на всякий случай ваши покои будут охранять элитные ищейки. Они бесшумны и быстры. Вы не заметите их присутствия, но они всегда будут рядом.
        - Благодарю, теперь я могу спать спокойно, - Медея скрыла в этих словах сарказм.
        Марей показал Королеве остальные залы дворца и проводил в покои. Они оказались очень просторными, это был целый этаж со своим водопадом, устланный цветами, поляной и тысячей бабочек, что заменяли источник света. Журчание воды и прохладный ветерок умиротворяли, но в голове у Анастасии бушевала буря. Она только попала в игру, а уже стала Королевой, которую собственные подчинённые обрекают на смерть. Недолго думая, Анастасия попыталась сбежать. Девушка покинула просторные покои и добралась до балкона, с которого открывался чудесный, чарующий вид на ночной лес. Анастасия напрягла крылья, они встрепенулись. Ещё пара усилий, и она смогла оторваться от земли. Прыжок с такой высоты не сулил ничего хорошего, но жертвовать собой ради вымышленной войны в игре Анастасия не собиралась. Около двадцати минут она смотрела вниз и наконец, собравшись с духом, совершила прыжок. Путь до земли оказался неблизким, за это время она не раз сталкивалась взглядом с обитателями леса, которые застывали при виде своей Королевы. Посадка оказалась на удивление приятной, крылья сами замедлили падение.
        - Хотите осмотреть свои владения? - голос позади заставил Анастасию вздрогнуть.
        Откуда ни возьмись появились две высокие дренейки, экипировкой напоминающие ловких охотников или следопытов. Обе в кожаных доспехах, состоящих из коротких шорт, на поясе которых расположились мерцающие оранжевым кинжалы, жилетка с одним наплечником из панциря, за спиной длинный изящный лук и колчан стрел. Из длинных зелёных волос торчали аккуратные рожки. Обе ищейки были двадцатого уровня. Анастасия даже подумать не могла, что существа без крыльев с такой лёгкостью смогут последовать за ней.
        - Да, - приподняв подбородок, как подобает Королеве, ответила Медея. - Хочу увидеть народ и чудеса этого леса вблизи. Поможете мне в этом?
        - Конечно, Королева Медея, мы с радостью выполним любой ваш приказ, - одна из ищеек сделала изящный реверанс.
        Под видом прогулки Медея устремилась прочь от королевского древа. В лесу оказалось не так спокойно, как могло показаться на первый взгляд. Как и подобает хищникам, ночные звери вели кровавую охоту. Королева стала свидетелем того, как несколько ящеров с пылающей гривой настигли и принялись пожирать белого единорога.
        - Разве нам не стоит вмешаться? - спросила Медея.
        - Если вы пожелаете, мы отгоним ящеров от туши, однако законами леса такое не запрещено. Вы точно хотите этого? - дренейка вооружилась луком и приготовилась выпустить стрелу.
        - Сильные поедают слабых, таков закон природы и принцип, по которому мы живем?
        - Это естественный порядок вещей, - пояснила ищейка. - В отличие от людей, звери убивают лишь тогда, когда голодны.
        - В таком случае, не будем им мешать. Идём дальше.
        - Но моя Королева, близится рассвет, нам пора возвращаться.
        - К чему такая спешка? Я ещё не всё осмотрела.
        - Простите нас, госпожа, но на это нет времени. Вам нужно вернуться к источнику равновесия и приступить к изучению древних текстов. Таково распоряжение старейшего друида Марея.
        - Говоришь так, словно он главнее меня. Королева тут я, так что именно мне решать, когда возвращаться к истоку равновесия! Но я не сержусь на тебя и понимаю твои переживания. Вернитесь к старейшему друиду и предупредите его, что я задержусь. Лес зовёт меня, и я должна откликнуться на его зов.
        - Боюсь, мы не можем выполнить ваш приказ, - дренейка преградила Королеве дорогу. - Нам велено защищать вас ценой собственных жизней, но также мы обязаны подготовить вас к празднеству круговорота жизни.
        - А если я откажусь идти с вами? - приготовилась к сражению Медея.
        Благодаря диадеме, которая подняла её до сорокового уровня, ищейки двадцатого не казались ей большой угрозой. Активных навыков Медея не изучала, да и в движениях толком не освоилась, но существенный перевес в характеристиках был на её стороне. Однако ищейки были искусны в маскировке, они намеренно скрывали свой истинный уровень и силу.
        - «Ложные данные», отмена, - произнесла ищейка, и её уровень изменился с двадцатого на пятьдесят пятый. А всё обмундирование покрылось фиолетовым свечением. - Прошу, не сопротивляйтесь, иначе нам придётся применить к вам силу.
        - Значит, я заложница своего положения.
        - Вы - надежда обитателей леса на мирную жизнь.
        Медея ощущала исходящую от ищеек угрозу и их серьёзный настрой, однако смириться с жертвоприношением ради вымышленного народа в игре она не могла.
        - Хорошо, возвращаемся, - произнесла Королева, чтобы усыпить их бдительность, а через мгновение воспарила на крыльях в воздух.
        - «Стремительный прыжок»! - выкрикнула ищейка и в одно движение подлетела на десяток метров вверх. - «Удар с разворота».
        Нога дренейки поднялась вверх и тут же обрушилась копытом на голову Королевы. Та получила оглушение и рухнула на землю. Она утратила часть здоровья от удара и самого падения. Вторая дренейка незамедлительно вылила содержимое маленькой колбы на кинжал и нанесла удар.
        Через некоторое время Медея пришла в себя. Она очнулась в зале, где должен был пройти ритуал. Старейший друид встретил её суровым взглядом.
        - Поверить не могу, что ты пыталась сбежать, - отчитывал её Марей. - Как тебе вообще взбрело это в голову?! Ты ведь Королева. Ты должна защищать свой народ, а не предавать его.
        - Одно дело защищать, и совсем другое - приносить себя в жертву, - строптиво ответила Медея, заметив на своей ноге лиану, которая служила ей цепями. - И что теперь, силой заставите меня наложить на себя руки?
        - Как ты можешь так говорить?! - фыркнул, словно зверь, старый дреней. - Если бы я мог, то с радостью занял бы твоё место, но это невозможно. Дать благословение может лишь королевская кровь.
        - И всё же это несправедливо. Вы даже не поинтересовались, хочу ли я этого. Используете меня как вещь. Почему я должна умирать, только придя в этот мир?
        - Потому что этого требуют наши обычаи.
        - А тебе не кажется, что это варварство? Ты должен признать, что наши обычаи устарели. Пора начать мыслить и действовать по-новому. Благословение - не единственный способ одержать победу на турнире.
        - Довольно! То, что ты Королева, не даёт тебе права сомневаться в наших традициях. Только благодаря ним мы живем в мире и спокойствии. Только благодаря ним люди не сделали из наших деревьев корабли, а из животных - сапоги и шубы. Твоя и моя жизнь - всего лишь листья на большом дереве. Тебе стоит смириться с тем, что рано или поздно мы все опадём.
        - Ты ошибаешься, друид, мне уготована совсем другая роль. Я слышала голос леса, он звал меня, просил помощи.
        - Ты поможешь ему, когда примешь свою судьбу и проведёшь ритуал круговорота жизни. А до того времени ты будешь сидеть здесь под замком и изучать древние знания, - сказал Марей и захлопнул за собой дверь, которая скрылась под толстыми лианами.
        При всём желании сбежать из этого зала Медее не представлялось возможности. В надежде найти спасение в древних знаниях, Королева принялась изучать оставленную друидом книгу. Подобно адвокату, она искала в строках лазейку, которая спасет её от жертвоприношения. Пять дней пролетели незаметно, Медея прочла книгу несколько раз, но так и не смогла разглядеть в ней соломинку спасения. Сообщения о смерти других участников игры ещё сильнее навевали ощущение безысходности и близкой кончины. Девушка с тоской представляла, как корни семени вгрызаются в её тело, а после она просыпается в Ibion, и тот лезвиями проделывает с ней то же самое.
        На седьмой день, когда пришло время провести ритуал, лианы отступили от дверей, и старейший друид вошёл в зал. То, что увидел Марей, ввергло его в ужас и заставило потерять равновесие. Чтобы остаться на ногах, ему пришлось всем телом опереться на магический посох.
        - Но, но как? - еле выдавил он из своей глотки. - Зачем?
        - Ты не оставил мне другого выбора, а я, как и любое существо, хочу жить, - ответила Королева. - Волк, попадая в капкан, отгрызает себе лапу, а я, став заложником ваших традиций, решила оборвать свои крылья.
        Синие крылья, что ранее украшали спину прекрасной Королевы, лежали изорванными на траве. Медея вспомнила слова Мареяо том, что провести ритуал может лишь чистая и прекрасная, как слеза луны, Королева, вот она и надругалась над собой. Собственными руками растерзала крылья, от чего её прекрасная белоснежная кожа приобрела серый оттенок, а голубые глаза окрасились алым цветом. Марей пытался излечить её раны, вернуть ей прежний облик, но даже его сил и умений не хватило, чтобы успеть к началу ритуала.
        На следующий день Королева Медея предстала перед лесным советом, который должен был определить её дальнейшую судьбу. Десяток друидов, что своими телами вросли в корни королевского дерева и стали с ним едины, вынесли свой приговор - смерть. Однако Марей настоял на смягчении приговора.
        - Согласен, её предательство сильно ослабило нас, - говорил он. - Но не будем забывать, что она Королева. К тому же, мы не можем уподобляться людями забирать жизнь, которая нам не нужна. Королеву можно понять, она испугалась. Сделала то, о чём будет жалеть всю жизнь, но убивать её неправильно.
        - Что ты предлагаешь?
        - Я предлагаю изгнание.
        - Ты считаешь, изгнание - более милосердное наказание, чем смерть?
        - Так у неё будет хоть какой-то шанс выжить. Природа сама решит, что с ней делать.
        - Королева Медея, - обратились к ней друиды. - Что вы можете сказать в свою защиту?
        - Желание жить - не преступление. Я согласна на изгнание.
        - В таком случае, мы лишаем вас титула Королевы, диадемы жизни и приговариваем к изгнанию. Отныне и до скончания времен вы будете считаться изгоем. Любой изголодавшийся зверь получает право устроить на вас охоту и поживиться вашей плотью. Никто из жителей леса не заговорит с вами, не поделится припасами и кровом и не возьмёт вас на охоту. Да будет так!
        Глава 7. Грехи Торгоса
        
        За те две недели, что Ник просидел в холодной мрачной камере, погибло четырнадцать участников турнира. Жестокий мир поглощал одного игрока за другим, и Ник мог стать его следующей жертвой. Кристалл на двери оказался мёртвой точкой в развитии, которая отбирала тот ничтожный опыт, что по одной единице прибывал каждую ночь. Пользуясь принципом «Под лежачий камень вода не течёт», Ник в образе Нибора решил сделать свой ход и, когда жрец вновь спустился, чтобы пытать заключённого, обратился к нему:
        - Хотите узнать, где Торгос спрятал ключ? А точнее, имя того, кому он отдал его на сохранение, - донёсся голос из камеры Нибора.
        Жреца заинтриговали эти слова, но он тут же учуял подвох.
        - Решил затмить и мой рассудок, чародей? - сквозь дверь обратился к Нибору служитель света. - Кстати, а что он вообще делает на этом уровне? За какие преступления его заперли за этой дверью? - поинтересовался он у стражника.
        - Эм, - пребывая в неведении, почесал затылок стражник. - Вроде он покушался на кого-то из королевской семьи или пытался проникнуть в их сокровищницу.
        - Не совсем так, - поправил его Нибор. - Меня заточили здесь из-за королевской семьи, но не потому, что я совершил что-то омерзительное, а потому, что видел то, чего не должен был. Скажем так, у каждого из нас есть грязные секреты, и королевская семья - не исключение. Но речь сейчас не об этом, вас ведь интересует ключ.
        - И откуда тебе, собаке, знать, где он находится?
        - Торгос мне рассказал. Вы ведь забрали у него всё, кроме языка и ушей. Когда я заявил, что он самозванец, ведь настоящий Торгос ни за что не проиграл бы кучке авантюристов, он начал доказывать мне обратное. Поведал о своих тёмных подвигах, среди которых была история про ключ. Зачем он ему, не сказал, зато упомянул имя того, у кого он хранится.
        - Ну! И чего ты заткнулся?
        - А разве не ясно? У каждой информации есть своя цена, это моё ремесло, мой хлеб - хранить или выдавать секреты. Ради этого ключа вы четвертовали живого человека, а значит, он стоит того, чтобы меня отпустить. Дайте мне в дорогу еды и коня, и обещаю, больше я вас не побеспокою.
        - Как благородно с твоей стороны, но ты заключенный, а не гость. Торговаться с тобой не имеет смысла. Ты скажешь мне то, что я хочу знать, иначе тебя постигнет та же участь, что и Торгоса.
        - Не, - не раздумывая, дал ответ Нибор. - Это мне не интересно. Что толку от ног, которые не могут ступать по земле, что толку от рук, не имеющих возможности обнять женщину, какой смысл в глазах, что не видят восхода? Вы уже использовали пытки, и как видите, они малоэффективны против таких заключённых, как мы.
        - Шепчешь подобно коварному змею из бездны. Почём мне знать, что ты говоришь правду? Торгос спокойнее некуда, значит, ты мне лжёшь.
        - Он так ловко водит вас за нос, - с насмешкой протянул Нибор. - Лучшая тактика сокрытия правды - это никак не реагировать, когда тебя раскрыли.
        - В таком случае, с сегодняшнего дня мы будем пытать вас обоих. И начнём, пожалуй, с тебя.
        Жрец повернул ключ и отворил массивные двери, а через секунду потерял зрение. Слизкая каша, что припрятал Нибор, тяжёлым комом влетела ему в лицо. По расчётам Ника, именно заклинатель являлся самым неблагоприятным фактором для побега. Стражник махнул мечом, но лишь добавил дыру на рубахе беглеца. Хоть атаки стражника двадцать пятого уровня и представляли смертельную угрозу для Нибора, но были слишком медлительны и предсказуемы. Отступив назад всего на десять сантиметров, Нибор вновь ушёл от смертельной атаки и попытался толкнуть противника на остальных стражей. Однако показателя силы для выполнения данного действия не хватило. Стражник не сдвинулся с места, а лишь отмахнулся стальным круглым щитом с орнаментом королевства. Нику пришлось плашмя завалиться на спину, чтобы не пасть жертвой этого удара. Подскочив рывком на ноги, он подобно ассасину пробежал по каменной стене и, обогнув других стражей, направился в сторону выхода.
        - «Стремительный рывок»! - прозвучал озлобленный голос стражника, и через секунду он оказался за спиной Нибора. - «Правосудие защитника», - с этими словами страж ударил Нибора щитом. Атака не нанесла урона, но оглушила Ника, лишив его способности двигаться на пару секунд. Один удар мечом в спину повалил беглеца на землю и заставил его индикатор здоровья опуститься до пяти процентов.
        «ВЫ ПРИ СМЕРТИ. ТЕПЕРЬ ВАША ЖИЗНЬ ЗАВИСИТ ОТ ДЕЙСТВИЙ ПОБЕДИТЕЛЯ. СЛЕДУЮЩАЯ ЕГО АТАКА МОЖЕТ ИСКАЛЕЧИТЬ ВАС ИЛИ УБИТЬ», - всплыло неприятное системное сообщение, и над головой Нибора возник красный мигающий череп.
        Стражники оттащили Нибора обратно в камеру, но избивать не стали, вместо этого разложили на кровати заключённого орудия пыток и приковали его цепями к стене. Ник понимал, что вероятность сбежать была очень мала, но всё равно решил рискнуть. Пытаться и превозмогать - это куда интереснее, чем донатить.
        - Ты совершил большую глупость, - вытирая мерзкую кашу с лица, проронил жрец. - Но я тебя не осуждаю, каждый поступил бы так на твоём месте. Ведь свобода так сладка, даже тот прохладный ветерок, что приходит сюда со сквозняком, пахнет свободой. Сегодня начнём с глаз.
        - Нет, постойте! Я скажу вам, у кого ключ, - Нибор вжался в стену. - Прошу, только не глаза.
        Он понимал, что если лишится зрения, утратит преимущество в реакции, и тогда уж точно не выберется из крепости, а уж тем более не доберётся до Знати и не отомстит им за смерть лучшего друга и невинных детей.
        - Я готов вам служить, поверьте, я могу быть полезен.
        - Поздно, - жрец продолжал стряхивать кашу с лица. - Сначала мы вырвем тебе глаза, затем сломаем ноги и руки, а уж потом спросим, где ключ. Приступайте.
        Но тут внезапно произошло нечто сверхординарное. Стены крепости содрогнулись несколько раз подряд. Стража и жрец вскинули головы к потолку и притихли, снаружи доносились звон мечей и крики солдат.
        «Наконец началось», - с облегчением на сердце подумал Ник. - «Я перепробовал все возможные варианты, и остался лишь один - игровое событие. Сюжет, который вызволит меня из этой западни».
        На нижний уровень, гремя доспехами, словно кастрюлями, впопыхах спустился стражник. Он только открыл рот, чтобы предупредить о надвигающейся угрозе, как его тело пронзило копьё. Уровень здоровья стражника моментально опустился до критического значения, и тот рухнул на колени. Второй удар покрытого кровью копья пробил бедолаге череп. Нападавшим была молодая красивая женщина в откровенном красном платье. Глубокое декольте, разрез на платье чуть ниже таза, крылья демона и тонкий хвост делали её похожей на суккуба. Из длинных рыжих волос торчали украшения в виде белых опереньев. На изящных руках красовались золотые наручи, а на босых ногах - браслеты. Женщина потянулась ладонью к телу мёртвого стражника и впитала в себя часть его опыта.
        - Так мало, - разочарованно произнесла она, не обращая внимания на остальных.
        Узрев её шестидесятый уровень, жрец сильно занервничал и впопыхах запер камеру Нибора. Амелия, - так звали ту, что беспощадно убивала стражей крепости, - являлась одним из грехов Торгоса. В преступном мире её прозвали Похоть. Женщина перевела взгляд на служителей короля и подмигнула одному из них. Стражник отступил назад, а через секунду ударил союзника в спину. Похоть исчезла и волшебным образом появилась меж врагов. Схватила жреца за шиворот и подарила ему страстный поцелуй. Священнослужитель не стал её пленником, но потерял дар речи, а вместе с ним и способность творить волшебство. Бой длился всего несколько секунд, отважные стражники попытались зарубить женщину специальными приёмами, но их атаки совсем не сократили её полоску здоровья. В ответ Похоть сладко улыбнулась и применила «Рассекающий удар».
        «А вот это уже интересно», - подумал Ник, наблюдая за происходящим через щель. - «Она шестидесятого уровня, и как я понимаю, это не придел. Двигается куда быстрее остальных, примерно с двухсот процентной скоростью от доступной человеку, но когда использует способности, ускоряется ещё на сотню. Если прокачаюсь в скорость, то у меня точно появится шанс победить в этом турнире».
        Атака Похоти три раза рассекла тела и броню стражей, вынудив тех упасть на колени. Жрец обрёл дар речи и поспешил исцелить товарищей, но урон Похоти превысил лечение, что привело к неминуемой гибели солдат. Осознав своё невыгодное положение, стражник, что бился с предателем, бросился к выходу, но путь ему преградил темнокожий здоровяк. Этот человек был больше похож на медведя в человеческом обличии, такой же большой, сильный и покрытый густой растительностью. На его грубом лице присутствовала гримаса безразличности и в то же время искра некоего безумия. Он замахнулся своим огромным кулаком, от чего потерял шесть процентов здоровья, а после нанёс сокрушительный удар. Кулак этого здоровяка покрылся стальными наручами в виде медвежьей когтистой лапы и впечатал бедолагу в стену, а второй оставил на ней кровавое пятно. Громилу звали Август, он тоже был грехом Торгоса и носил имя Обжорство. Август поднял изуродованное тело стражника и сожрал его вместе с железными доспехами, после чего полностью восстановил своё здоровье. Предатель прижал меч к горлу жреца и велел бросить посох. Тот нехотя разжал руку,
ему было нечего противопоставить Грехам Торгоса.
        Обжорство неспешно преодолел коридор и остановился у двери с красным кристаллом. Предатель собирался дать ему ключи, но тот проломил стальные двери специальным приёмом «Сокрушение».
        «Сколько же у этого парня силы?», - поражался Ник. - «Главное, чтобы этот здоровяк не решил избавиться от свидетелей в моём лице».
        Похоть вошла в камеру и копьём рассекла цепи, на которых висело истерзанное тело заключённого. Она провела пальцами по наручам, и откуда ни возьмись появился свиток.
        - «Источник древней жизни», - использовала она свиток на Торгосе, и того объяло зелёное свечение. Однако для того, чтобы исцелить его увечья, одного свитка оказалось мало, и Похоть достала таким же способом большой флакон с фиолетовой жидкостью. Она откупорила крышку и вылила содержимое Торгосу в рот. Камеру озарил яркий свет, и за считанные секунды Король воров исцелился. Руки, ноги и глаза вновь оказались при нём.
        - А-а-а-а! - воинственно прокричал Торгос.
        Смахнув длинные волосы с лица, он осмотрелся.
        - А я уж думал, вы не придёте, - улыбнулся он женщине.
        - Простите за задержку, мой повелитель, - преклонила перед ним колено Похоть. - Ложных информаторов было очень много, королевская семья знатно постаралась, чтобы скрыть вас в этой глуши.
        - Что со стражей крепости?
        - Мертвы. В живых мы оставили только служителя света. Уверена, вам будет приятно самому оборвать его жизнь. Вот, - Похоть протянула своему господину продолговатую колбу с жёлтой светящейся жидкостью. - Мы достали для вас несколько зелий опыта высшего качества. Они вернут вам половину ваших сил, остальное придётся наверстать самому.
        - Чуть позже, Амелия, - поднялся на ноги и вышел из камеры Торгос. - Сейчас я хочу поговорить со святошей.
        Освобождённый и исцелённый Торгос своим внешним видом излучал силу и величие. По неясным Нику причинам он ощущал исходящую от Торгоса угрозу. Словно тот лев, а он - маленькая мышка, что прячется под камнем. Это с учетом того, что у них одинаковый уровень.
        - Говорил я тебе, святоша, что выберусь из клетки, - обратился к жрецу Король воров.
        - Грязное животное, ты не понимаешь, что творишь! Без артефакта, к которому ведёт ключ, человечество снова проиграет. Ты не можешь присвоить его себе!
        - Признаться, я удивлён. Думал, ты будешь молить о пощаде, просить быстрой смерти, а вместо этого ты бранишь меня? Видимо, для тебя ключ важнее жизни. В знак уважения я дам тебе возможность его заполучить. Одолей меня один на один, и я отдам ключ.
        Торгос протянул руку, и Похоть незамедлительно передала ему белый, как говлит, ключ.
        - Смеёшься?! Ты же первого уровня, - не поверил словам Торгоса жрец. - Как только я шелохнусь, Грехи тут же порубят меня в капусту.
        Страж, что предал жреца, убрал меч и отошёл в сторону.
        - Бери посох и начинай читать заклинания, - приказал Торгос. - Другого такого шанса я тебе не дам.
        Жрец неспешно, не сводя взгляда с Похоти и Обжорства, поднял свой посох и стал в боевую стойку.
        - «Божественный щит», - произнёс он, и вокруг него завихрился тусклый свет. - «Наказание болью», - из посоха в Торгоса вылетел тёмный, похожий на тень сгусток.
        Торгос в ответ кровожадно улыбнулся и еле слышно шепнул:
        - «Падение Короля».
        Его тело вмиг покрылось тёмно-фиолетовыми чешуйками, а по руке пошли разряды тёмных молний. Он сжал кулак, совершил стремительный рывок и ударил жреца в грудь с такой силой, что тот отлетел на десяток метров, и лишь каменная стена заставила его остановиться. Священнослужитель харкнул кровью, забрызгав пол, и покосился. Его здоровье упало до пяти процентов, а над головой возник мигающий череп.
        - Как?! Ты же первого уровня! - в ужасе произнёс он.
        - Глупец. После пятидесятого уровня появляются уникальные навыки, их нельзя отобрать понижением уровня. Во время специального приёма «Падение Короля» я неуязвим для магических атак и наношу четыре тысячи двести урона, сложенного с моей атакой. Я первого уровня, так что за один такой удар ты получил четыре тысячи двести одну единицу урона, что на пятьдесят одну единицу больше твоего максимального запаса здоровья и «Божественного щита» вместе взятых. А теперь я задам тебе тот же вопрос, что ты задал мне. Каково это, оказаться в шаге от смерти? Ощутить её дыхание за своей спиной?
        - Нет, погоди! Не убивай меня, - осознал свою беспомощность и ощутил прикосновение смерти Жрец.
        Торгос залпом осушил три колбы опыта, после чего его уровень возрос до сорок четвёртого. Король воров кинул на врага высокомерный взгляд, схватил его за руки и, упёршись ногой ему в грудь, рывком оторвал их. Крови было так же много, как в фильмах ужасов, крик жреца резал уши до тех пор, пока Торгос не превратил его череп ударом ноги в требуху.
        «Вот это я понимаю, фаталити», - Ник представил себе, как так же измывается над Знатью. - «Вот почему здоровье персонажей не падает ниже пяти процентов. Инстрис создал игру так, чтобы оппонента можно было пожалеть или напротив - подвергнуть страшным пыткам».
        Покончив с жрецом, Торгос принялся надевать доспех, что выдал ему Обжорство. Амуниция Короля воров состояла из плотно прилегающих, как костюм, железных пластин, оплавленных, словно от жара дракона; шлема, что полностью скрывал лицо и шипами напоминал корону; наручей и перчаток, покрытых магическими рунами; наплечников из черепов неведомых рогатых тварей. Поясом служили скреплённые чёрными гвоздями руки демонов, а оружием - серповидные мечи, каждый из которых переливался тёмной аурой. По внешнему виду Торгоса его запросто можно было спутать с чудовищем из подземелья, оно и не удивительно, раз он внушал страх всему преступному миру. Высосав из останков жреца немного опыта, Торгос направился к выходу.
        - А как же я? - через щель в двери крикнул ему Нибор. - Меня не освободишь?
        - С какой это стати? - обернулся Торгос.
        - Как ты заметил, я заточён за такой же дверью с подавителем опыта, а значит, я достаточно опасен и силён, чтобы тебе пригодится.
        - Хочешь сказать, ты сильнее меня?
        - Нет, что ты. Я хочу сказать, что в долгу не останусь, когда наберусь сил. К примеру, помогу отомстить тем авантюристам, что заточили тебя здесь.
        - Ах-ха-ха, - рассмеялись Торгос и Грехи, даже молчаливый Обжорство не смог сдержать свой громкий хохот.
        - А ты забавный, раз думаешь, что можешь справиться с героями, готовыми к вознесению. Хорошо, я освобожу тебе, а взамен ты беспрекословно выполнишь мою просьбу, что бы я ни пожелал.
        - Одну выполнить точно не смогу. Самоубийство - не мой конёк.
        - Значит, мы договорились. Август, открой дверь, - приказал Торгос и продолжил свой неспешный путь к свободе.
        Нибор отскочил от двери, чтобы его не зашибло ударом. Железная дверь, проскулив, согнулась и влетела внутрь камеры. Подарив свободу Нибору, Обжорство поспешил вслед за хозяином.
        Глава 8. Лес
        
        Холодный сквозняк по босым ногам ознаменовал долгожданную свободу. Больше Нибора не сковывают стены, он волен идти куда захочет, а значит, час расплаты близок. Он намерен найти и убить каждого представителя Знати, что скрывается в этой игре, но для начала ему нужно обыскать тела. Трупы часто хранят в себе что-то ценное, в особенности звонкие монеты. Как только Нибор склонился над телом павшего солдата, перед ним возникла панель с ячейками снаряжения три на три.
        ПОЛУЧЕН ПРЕДМЕТ - «МЕЧ ГВАРДЕЙЦА»
        ОДНОРУЧНЫЙ МЕЧ - РУБЯЩЕ-КОЛЮЩИЕ 17 УРОВЕНЬ. 153 УРОНА. НЕОБХОДИМО СИЛЫ 17. ШТРАФ СКОРОСТИ -5%. БОНУСЫ 7 % СКОРОСТИ.
        ПОЛУЧЕНА ВАЛЮТА АЛЫ 3Х.
        Нибор попытался взять остальное снаряжение, но система ему этого не позволила.
        ВЫ МОЖЕТЕ ПОДНЯТЬ ЛИШЬ ОДИН ПРЕДМЕТ С ПАВШЕГО СУЩЕСТВА, ВАЛЮТА И ОСКОЛКИ ДУШИ НЕ В СЧЁТ.
        «Вот как, - разочаровался Ник, - одним мародёрством в игре сыт не будешь. Необходимо с умом выбирать добычу, особенно учитывая, что мой инвентарь вмещает в себя всего шесть предметов».
        Нибор обернулся на останки жреца. Телом этот фарш было трудно назвать. У священнослужителя ячеек инвентаря оказалось пятнадцать, это объяснялось бонусом его мантии. Однако данное обмундирование даже в далёком будущем не подходило Нику по уровню. Из всех предметов Нибор счёл самым полезным «Среднее зелье здоровья» - оно восстанавливало тридцать пять процентов здоровья при использовании, и «Ключ от кабинета». Первый предмет мог спасти жизнь, а второй - хранить ещё больше ценностей или наоборот, ничего. Нику нравилось исследовать и рисковать, а потому он выбрал ключ.
        Подъём по каменной лестнице привёл его на второй уровень крепости, где за железными решётками сидели опасные преступники, воры и насильники. Визит Грехов Торгоса посеял в тюрьме семена хаоса: одни заключённые пытались безуспешно дотянуться до трупа с ключами, другие бились о железные прутья в надежде, что грубая сила поможет заполучить свободу. Нибор с отвращением отвёл взгляд от камеры, где двое заключённых избили бывшего надзирателя и сделали из него подстилку.
        «Какая мерзость, - подумал Ник. - Вот, значит, как Инстрис видит людей? Мерзкими тварями, что жаждут насилия. Что ж, не могу с ним не согласиться. Даже прямо сейчас, вместо того, чтобы сделать что-то полезное, люди пялятся в мониторы, наслаждаясь кровавым зрелищем».
        Дабы никто из этих мерзких типов не запомнил его лица, Ник обернул голову рваной тряпкой и сгорбился.
        - Эй ты, выпусти нас! - стали кричать заключённые. - Подай ключ. Ты куда пошёл, скотина?! А ну вернись! Вернись, сукин ты сын!
        Игнорируя бесполезных для него отбросов общества, Нибор продолжил осматривать тела, постепенно наполняя кошель звонкими монетами. Обмундирование гвардейцев брать не стал, даже меч выбросил. Мало того, что подобные вещи почём зря занимали инвентарь, так для их использования требовалось минимум пятнадцать единиц силы. Продавать подобные доспехи тоже было рискованно, здешние купцы могли сдать вора или головореза властям за вознаграждение. Дорога из тел, которую оставили после себя Грехи и озлобленный Торгос, привела Нибора к железной двери в высокой башне. Ключ подошёл к замку и громким щелчком открыл кабинет покойного священнослужителя. У узкого окна просторной комнаты стоял письменный стол с документами и золотым кубком, на стенах висели книжные полки, под одной из которых стоял радующий глаз любого игрока сундук. Ник заглянул внутрь и невольно улыбнулся. Что может быть приятнее, чем находить трофеи. Сундук хранил в себе сотню алов, кольцо на здоровье «+200 ед.» на десятый уровень, одеяние послушника, солнечный обелиск и волчью шкуру. Нибор смог забрать всё. От сундука он перешёл к письменному
столу. Первым ему бросился в глаза пергамент с именем Торгоса. Среди информации о знаменитом Короле воров здесь говорилось о ключе, который так хотел заполучить Жрец.
        «Сегодня мне поручили допросить немало известного Короля Воров Торгоса. Меня бросило в дрожь от одного упоминания об этом человеке. Да о чём это я?! Торгос не человек вовсе, он воплощение зла, даже его слуги являются олицетворением страшных пороков. Многие годы он разорял наши земли, разрушал храмы солнца, убивал кого вздумается, но сегодня правосудие восторжествовало. Лучи света свели его с авантюристами, которым удалось не только победить, но и взять монстра живьём. Торгос был обнулён и спрятан в малозначительной крепости. Пока Грехи будут заняты его поисками, я обязан выведать, куда он спрятал ключ. От того, справлюсь я с заданием или нет, зависит судьба всего человечества. Ещё сто лет угнетения мы не переживём. Ключ, который мне поручили отыскать, открывает двери от сокровищницы с артефактом самого Вильгема Беспощадного. По преданию, в его комплект входит восемь предметов: корона, нагрудник, поножи, ботинки, наручи, плащ и два кольца. Сила этого комплекта в том, что он многократно увеличивает характеристику с самым высоким показателем, а ещё не имеет веса. То есть этот комплект подойдёт любому
авантюристу. Воину, магу, паладину, не важно.
        Чтобы встретиться с Королём вором лицом к лицу и не вспотеть от страха, мне пришлось выпить настойку смирения, но даже она не смогла приглушить то чувство угрозы, которые нёс в себе его взгляд. Дабы выполнить поручение, я позабыл об учениях света и обратился ко тьме. Я пытаю его так, как пытают людей черти в преисподней, а он и глазом не моргнёт! Хотя, по правде говоря, моргать ему больше и нечем. Я просто не мог вынести его пронзительный холодный взгляд, вот и велел стражникам лишить его зрения. Я каюсь, но завтра мне придётся снова спуститься в темницу и нарушить обеты, данные свету».
        От увлекательного чтива Нибора отвлекло боковое зрение, что-то мельтешило на горизонте. Он выглянул в окно и увидел всадников, что, преодолевая заснеженную дорогу, двигались к крепости. Не дожидаясь их прибытия, Нибор забрал документ, облил стол пойлом жреца и поджёг. Раз здесь были записи о Торгосе, то могли быть и о нём.

* * *
        Капитан имперской стражи Элизабет Фейтл мчалась вместе с всадниками к крепости Геры, чтобы предотвратить нападение Грехов и не дать Торгосу сбежать. Её появление здесь было связано с внезапным прекращением активности Грехов. Ещё недавно они атаковали королевские темницы в поисках своего хозяина, а теперь словно сквозь землю провалились. Элизабет Фейтл была так же красива, как и опасна. Её телосложению, а в частности, нежной коже, узкой талии и пышной груди могли позавидовать герцогини, а нечеловеческой силе и бесстрашию - рыцари. В возрасте тридцати пяти лет она уже достигла семьдесят первого уровня. Элизабет носила короткие, выбритые по бокам розовые волосы, от чего некоторые могли принять её за смазливого мужчину. Над её правой бровью красовался крестообразный шрам. На плотных белых доспехах гордо возлежала накидка со знаменем Королевской Гвардии - объятый святым пламенем молот. В случае битвы она неизменно пользовалась массивным треугольным щитом с красным крестом на внешней стороне и тяжёлым покрытым шипами кистенем. Завидев бегущих в разные стороны заключённых, Элизабет ударила коня по бокам
и использовала навык «Быстрее ветра». Вырвавшись вперёд, белый жеребец принёс хозяйку во внутренний двор крепости, где она без разбору принялась сокрушать цепом беглецов. Спрыгнув с лошади, она одним ударом размозжила преступнику голову. Её оружие обладало свойством пробиваться через пять процентов предсмертного здоровья. Кровь брызгами окрасила снег в алый цвет. Подобно воронам, беглецы в броне павших гвардейцев закружились вокруг женщины и напали разом. Элизабет воткнула острый щит в землю и использовала «Возмездие». Весь урон, что приняли её доспехи, тут же вернулся атакующим в трёхкратном размере. А размашистый удар цепом закончил движение и забрал их жизни. Сокрушая врагов подобно Богу Войны, Элизабет Фейтл направилась в темницы крепости.
        Следом за ней во двор ворвались всадники, среди которых была ещё одна женщина - личный оруженосец Капитана Агата Солер. По наставлению госпожи она остригла длинные синие локоны и сделала себе каре. Девушка была настолько красива, что из-за изящного носа, выразительных глаз и манящих губ её можно было спутать с феей. Многие мужчины были готовы пойти на подвиг ради её красоты, но вместо того, чтобы сидеть дома с вышивкой и нянчить детей, Агата пошла в армию и стала оруженосцем. Доспех её был куда проще, чем у Капитана, по ряду причин. Во-первых, Агата была всего четвёртого уровня, а во-вторых, по рангу не положено. Солдаты королевства обеспечены едой и кровом, повышающими уровень манекенами и лошадьми, но хорошее обмундирование и оружие нужно было заслужить. Будучи не только оруженосцем, но и учеником своей госпожи, Агата орудовала тяжёлым двуручным молотом. Размахнуться таким орудием было нелегко, да и времени отнимало много, но зато урон превышал все ожидания. Как говорила Элизабет Фейтл, главное - вовремя нанести удар, а после отступить для следующего. Так Агата и делала.
        Спешившись, она сосредоточилась на противнике и ещё до того, как он успел подойти вплотную, нанесла ему удар. Молот ударил заключённому в плечо, но не сбил с ног. Высокий уровень и показатель защиты с краденой брони сделали урон незначительным, но Агата не отступила. Она продолжила атаковать, отвлекая внимание на себя, тогда как бравые солдаты нанесли критический удар негодяю в спину. Отряд из десятка рыцарей быстро умертвил тех, кто решил сражаться, и последовал за своим капитаном.
        Войдя в крепость, Элизабет Фейтл активировала пассивный навык «Чутьё ищейки», который подсвечивал объекты едва заметным зелёным светом и давал ей часть информации о том, что произошло.
        - Разорванные на части стражники, отсутствующие конечности, - приговаривала Элизабет, осматривая тела. - Один из нападавших был Обжорством. Другие тела сражены точным ударом в сердце, на некоторых лицах присутствуют следы от помады. Должно быть, вторым Грехом была Похоть. Они вошли с парадного входа и направились к заключённым. Хм, - Элизабет осмотрела клетки, где до недавних пор томились преступники. - Обжорство сносил все преграды голыми руками и жрал людей, а клетки открыты ключом. Должно быть, с ними был кто-то ещё.
        Внезапно за её спиной раздался крик. Один из заключённых попытался оглушить её сзади, но сам оказался жертвой такого удара. Тяжёлый молот ударил прямо в висок. Резкая потеря здоровья и оглушение заставили мужика рухнуть на пол. Вторым ударом Агата прикончила негодяя, а потом собрала с него опыт. Такой ресурс ценился гораздо сильнее золота.
        - Хороший удар, - похвалила Элизабет, - но этого я хотела взять живьём и допросить.
        - К чему тратить слова на ничтожеств?
        - К тому, что я хотела знать, кто их выпустил. Король воров не стал бы тратить время на низшие слои преступного мира. Торгос предпочитает, чтобы ими занимались Грехи, а те, в свою очередь, не станут рисковать господином ради бесполезных отбросов. В данный момент только я и авантюристы способны забрать его жизнь.
        - Следовательно, с ними был кто-то ещё. Кто-то, кто выяснил, где заключен Торгос, и сообщил об этом Грехам.
        - Верно, и нам предстоит выяснить, кто это был. Этот человек может привести нас к Торгосу или ключу.
        Элизабет Фейтл спустилась на нижний уровень темницы, где обнаружила изуродованное тело жреца и две пустые камеры.
        - Я не слышала, чтобы в крепости содержался столь же опасный преступник, как Торгос, - осматривала камеру Элизабет, - но подавитель опыта на двери, запах мочи в камере, и разбросанная на пороге каша говорят об обратном. Без сомнений, нам нужен тот, кто был заточён в соседней камере. Именно он поджёг башню и выпустил преступников. Судя по кровавым следам, пути безымянного и Торгоса разошлись, и тому пришлось выбираться из крепости самостоятельно. Он не мог далеко уйти. Агата, охотничий камень, - капитан требовательно выставила ладонь.
        Верный оруженосец, который исполнял не столько роль вспомогательного бойца, сколько роль дополнительных ячеек инвентаря, быстро нащупал в боковой сумке серый камень с отпечатком лапы собаки и передал его Капитану. Элизабет прошептала камню несколько предложений, и тот, обратившись в пыль, осыпался наземь. Однако большая часть серой пыли не коснулась пола, а легла на невидимую собаку. Если судить по силуэту, это был остроухий доберман.
        - Взять след, - приказала Элизабет.
        Собака прошла в камеру и стала принюхиваться. Хоть её и не было видно, все слышали, как она шмыгает носом. Уловив нужный аромат, доберман материализовался и бросился в погоню. Несмотря на тяжёлые доспехи и щит, Элизабет Фейтл резво поспешила за ней. Пёс из камня пробежал по коридору, поднялся по пылающей лестнице башни, спустился к камерам, вновь зашмыгал носом и поспешил наружу в сторону леса. Следы на снегу подтвердили правильность направления. Капитан Элизабет Фейтл и её пёс дышали в спину сбежавшему заключённому, но погоне пришел конец, как только они достигли реки. Из-за быстрого течения лёд образовался лишь у берегов. Вода напрочь смыла запах беглеца, от чего пёс вновь обратился в пыль. Элизабет обнаружила в снегу кошель с монетами.
        «Должно быть, он избавился от них, чтобы не пойти ко дну», - сделала вывод Капитан, пытаясь взглядом отыскать следы на другом берегу.
        Между рекой и лесом был пустырь площадью метров шестьсот, поэтому следы никак не могли остаться незамеченными. Решив, что беглеца унесло течением, Элизабет отправилась вдоль берега.

* * *
        За двадцать минут до этого.
        Из разговора с надзирателем Нибор узнал, что если идти на Юг, то ему обязательно встретится река. Прежде чем лезть в воду, он отыскал толстую ветку и выбросил золото. Мороз в игре оказался нешуточным, всё тело кололо и изнывало от холода, да и буйная река не оставляла попыток унести его в неизвестном направлении. Погрузившись в ледяную воду, Нибор встретился взглядом с морским чудовищем - огромным раком одиннадцатого уровня с длинными клешнями. Благо тварь впала в зимнюю спячку и никак не отреагировала на дёрганье ногами человека. Нибор поспешил отыскать во льду воздушный карман и вставить поперёк него палку, которая послужила ему поручнем. Целых одиннадцать минут ему пришлось провести под водой, прежде чем Элизабет Фейтл пошла по ложному следу. Покинув ледяную воду, Нибор рухнул на снег и жадно вдохнул, казалось бы, тёплый воздух. И дело тут было вовсе не в индикаторе обморожения, что появился у него над запястьем, а в той боли, что окутала тело. Кожу словно пронзили тысячи иголок, а грудь придавили тяжёлым валуном.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «ЗАКАЛЕННЫЙ» - ПОЛУЧАЕМЫЙ УРОН ОТ СТИХИИ ХОЛОДА УМЕНЬШЕН НА 3 %.
        Нибор через силу встал на ноги и уже собрался ковылять в сторону леса, как за спиной раздался хруст снега. Он обернулся и увидел на другом берегу красивую молодую девушку, что запыхалась в погоне за ним.
        «Попробует переплыть реку в таком снаряжении, да ещё и с двуручным молотом за спиной, тут же пойдёт камнем на дно, - Нибор не воспринимал её как угрозу, сейчас его беспокоил лишь холод. Капюшон из тряпок скрывал его лицо, а вместе с ним и имя персонажа. - Нужно поспешить. Индикатор обморожения достиг критической точки и постепенно поедает здоровье. Меньше, чем через час, я окончательно замёрзну и умру».
        Девушка сделала ещё шаг и тут же остановилась. Она тоже верно оценила ситуацию и, вместо того, чтобы пытаться преодолеть реку, отправилась вслед за своим капитаном.
        Завывающий ветер вздымал пургу и шатал голые деревья. Сидящие на ветках чёрные вороны следили за Нибором в ожидании скорой трапезы. Брести, утопая по колено в снегу, да ещё и в промёрзлой одежде с отрицательным эффектом, который уменьшал скорость движений на двадцать процентов - задача не из простых, но Нибор не сбавлял темп. В реальном мире Бродяге Нику не раз приходилось ночевать зимой под мостом, а потому он знал, что единственный способ не околеть - это продолжать двигаться или найти укрытие. На входе в лес Нибор увидел торчащую из земли каменную голову великана. Он бы с радостью отправился исследовать её, но сейчас перед ним стояла задача куда важнее. На индикаторе здоровья осталось девять очков из двадцати пяти. Ещё немного, и это тело утратило бы способность двигаться, но вот впереди показалась разрушенная землянка. Крыши нет, но зато есть несколько деревянных стен, они смогут укрыть от ветра. Рядом с землянкой разбитый горшок, внутри пусто. Нибор с надеждой осмотрелся по сторонам. Среди снега он заметил похожую на кисть ветку. Ею оказалась рука скелета, возможно, хозяина землянки. Обыск
дал положительный результат. У скелета было несколько алов, энциклопедия лечебных трав, фиолетовый кристалл, который, судя по описанию, увеличивал одну из характеристик персонажа, тёплые ботинки, кожаная куртка и огниво. Ценных предметов было хоть отбавляй, а взять можно было всего один. Скрипя зубами, но не от жадности, а от холода, Нибор подобрал огниво и осколок души.
        Затем он собрал хворост, откопал из-под снега немного соломы и разжёг меж стен костёр. Скинув мокрую грязную одежду, он надел одеяния послушника. Уровень обморожения спал, здоровье стало восстанавливаться по одной единице в минуту. Однако шансы погибнуть в лесу от холода всё ещё были высоки. Как правило, ночью температура падает на десять градусов, а это значит, небольшого костра будет недостаточно, чтобы согреться. Помимо этого, ночной огонь может привлечь внимание диких зверей, разбойников или тех женщин, что преследовали его от самой крепости. Так или иначе, оставаться здесь было небезопасно.
        Согревшись у костра, Нибор двинулся по направлению к большому городу. На своём пути он обнаружил ещё несколько тел. Вместо арбалета, для которого не требовался уровень, ему пришлось взять кожаные «БОТИНКИ КРЕСТЬЯНИНА». Они прибавляли три единицы к броне. С другого тела трофеем стал крепкий виски. К счастью для Нибора, предметы, которые он носил на себе, не занимали место в инвентаре. Используя этот факт, он вооружился палкой, которая добавила восемь к урону. Через час блужданий по лесу индикатор обморожения снова дал о себе знать. Чтобы согреться, Нибору пришлось откупорить бутылку. Среди голых деревьев и высоких елей он заметил сторожевую башню. Близко подходить не стал, для начала решил осмотреться.
        «Не исключено, что дозорные уже получили весточку о беглецах, - размышлял Нибор. - Сейчас я как никогда похож на разбойника. Даже если с головой обольюсь ромом и буду шататься из стороны в сторону, в историю о заблудшем послушнике никто не поверит. Здешние NPC сильно отличаются от тех, что создают в играх люди. Их не обманешь картонной фразой „Как пройти в библиотеку?“ Каждого из них контролирует Инстрис, что делает их непредсказуемыми. Подозреваю, что сложность игры заключается именно в этом. Трудно определить, кто из нас игрок, когда все ведут себя как настоящие люди».
        На удивление Нибора, башню никто не охранял, о чём свидетельствовало отсутствие следов вокруг неё и хоть какое-то движение на ней. Под башней, как и на её вершине, ничего полезного не оказалось. Зато с неё открывался вид на весь лес. Куда ни поверни голову, всюду деревья, а ещё дальше заснеженные горы. Но вот в трёх километрах от башни расположилось поместье.
        «Может быть там мне удастся найти укрытие. Судя по дырявой кровле, оно уже полвека никому не принадлежит».
        По пути к поместью, среди серых камней, Нибор нашёл ещё одно тело. Лицо мертвеца застыло в агонии, и у него была на то веская причина. Ноги и часть туловища отсутствовали, их словно обрезало гильотиной. На железном нагруднике герб - меч, зажатый в тиски острых клыков. Нибор собирался обыскать тело в надежде заполучить что-то действительно ценное для дальнейшей игры, но ему помешал волчий вой. Белый волк полтора метра в холке затяжным воем созывал своих братьев и сестёр. Зимой на обед сгодится всякая добыча, будь то олень, мышь или даже путник. Волки быстро откликнулись на зов и сбежались к Нибору со всех сторон. Семь опасных и голодных зверей, каждый пятого уровня с запасом здоровья в сто пятьдесят очков и аурой стаи. Проверять, сколько урона может нанести такой волк, Нибор не планировал, поэтому первым делом попытался взять зверей на испуг. Набрал рот полный виски и щелчком огнива выплюнул огненную смесь. Зверь получил пятнадцать единиц урона, а потом ещё тридцать в течение трёх секунд. К несчастью путника, волки оказались слишком голодны и были готовы к сопротивлению добычи. Они стали рычать,
повышая свой уровень атаки ещё на десять процентов.
        Белый снег вылетел из-под лап, несущихся на несчастного игрока первого уровня волков. Челюсти сомкнулись в сантиметре от шеи Нибора. Бродяга Ник привык сражаться против четвероногих тварей, а потому легко уклонился от опасных клыков. Всё, что ему было нужно - это следить за их головами и умело распределять энергию на движения. Волки кусали и толкались между собой в попытке оторвать ему ноги, но тот, подобно акробату на олимпийских играх, использовал их как козла, спортивный инвентарь. Уходя от опасных зубов, Нибор обдумывал пути к отступлению. Одно неверное движение могло привести к летальному исходу.
        «Сбежать не получится, - Нибор палкой изменил траекторию атаки волка, и тот вцепился зубами в спину своего приятеля. - Волки, как и многие четвероногие хищники, выматывают и сбивают с ног свою добычу. Исходя из запасов виски, убить их у меня тоже не получится, значит, остаётся только…»
        Используя спину волка как трамплин, он зацепился за высокую ветку и сделал подъём с переворотом. Надежда была лишь на то, что волки потеряют к нему интерес раньше, чем закончится согревающее пойло. После многочисленных попыток допрыгнуть или вскарабкаться по толстому стволу дерева, голодные звери расселись вокруг него и стали завывать свои песни.
        «Чего удумали? - насмехался над ними Нибор. - Никак на помощь зовёте. Сколько бы вас ни набежало, на дереве вам меня всё равно не достать. Разве что у вас есть подвид, который умеет лазить по деревьям или, скажем, летать».
        Через несколько минут Нибор бы предпочёл, чтобы они и вправду летали. Сбрасывая своими шагами с деревьев снег, к нему приближалась волчица. Судя по размерам - а холкой она была высотой с деревья - эти волки пятого уровня были её маленькими щенятами. Огромная волчица в два прыжка достигла дерева и снесла его своим прочным лбом.
        «Только моба двадцать четвёртого уровня не хватало, - Нибор перекатом смягчил падение о землю. - Учитывая её размеры и скорость, от её атак уходить будет не так легко».
        Волчата не заставили себя ждать и тут же кинулись на добычу. Нибору пришлось изрядно постараться, чтобы простыми движениями, которые едва расходуют энергию, уйти от их клыков. Настал момент выбора: дать себя укусить волчонку, чтобы накопить энергию для следующего рывка, или уклониться и оказаться в пасти огромной волчицы. Нибор определился с риском и притормозил. Укус за руку нанёс ему двадцать урона. Всего пара единиц отделяла от пятипроцентной отметки, которая должна была его обездвижить. Нибор ударил волчонка палкой в глаз, чтобы освободить руку, и тут же отпрыгнул в сторону. Огромная пасть пронеслась мимо и сомкнулась за его спиной, располовинив щенка. Кровь, задние лапы и кишки одной массой рухнули на белый снег. Ощутив во рту вкус собственного дитя, волчица заскулила и залилась жалобным воем. Пока другие щенки в трауре подпевали своей матери, Нибор бросился наутёк.
        Через каких-то пять минут вой утих, волки взяли след и быстро нагнали жертву. Нибор просочился через дыру в кованой ограде и оглянулся на преследователей. Волчица резко затормозила, ещё сильнее оскалила клыки, зарычала, а через секунду вместе с щенками убежала прочь.
        Нибор обернулся, чтобы разглядеть мрачное поместье. Ему стало интересно, что могло спугнуть столь могучего зверя.
        Глава 9. Поместье охотников на монстров
        
        Территория поместья была пропитана смрадом отчаяния и смерти. Голые деревья с чёрными воронами на ветвях, что остались позади, смотрелись куда приветливее кованого ограждения, за которым расположился увядший сад и молчаливый трёхэтажный особняк. Это заброшенное место тихонько шептало на ухо, что станет твоей могилой.
        С палкой наготове, Нибор медленно направился к особняку. Посреди сада, где из белого снега торчали иссохшие кустарники роз, красовался побитый ветром и холодом фонтан из белого мрамора. В его центре, на голове чудовища, победно стоял и размахивал мечом статный рыцарь в латных доспехах. На груди статуи Нибор заметил орнамент - меч, зажатый меж клыков.
        - Памятник себе поставил, а с волками не справился, - с насмешкой произнёс Нибор, вспоминая истерзанное тело рыцаря, что он видел в лесу, с точно таким же гербом. - Не удивительно, что поместье заброшено. Его хозяин ушёл на охоту и не вернулся, а прислуга, пользуясь этим, растащила всё имущество.
        Нибор осмотрелся. Кроме особняка, за кованым забором располагались изорванная в клочья теплица и фамильная гробница с тем же гербом. В теплице искать было нечего, урожай давно погиб от мороза, а гробница могла таить в себе зло, которое напугало волчицу. Нибор обошёл особняк, украдкой заглянул в окна. Никакого движения. Мечтая о тёплом камине и ночлеге, он скрипнул дверью и вошёл внутрь. Ветер вместе со снегом резво залетели вслед за ним. Для здания, которое было давно заброшено, внутри было слишком чисто и ухожено. Ни листвы под ногами, ни пыли на мебели и полках, на столе в приёмном зале чистая посуда, словно хозяин ждал гостей.
        «Плохая новость в том, что здесь кто-то или что-то обитает, - размышлял Нибор, разглядывая своё отражение в зеркале на стене. Оно было хрустально чистым. - Хорошая в том, что это разумное существо, а значит, с ним можно договориться».
        Нечто мелкое, размером с крысу, мелькнуло у плинтуса и нырнуло в дыру в стене. Из-за царящего в особняке полумрака Нибор не смог разглядеть существо. Чтобы осветить комнаты и перейти к изучению нового жилища, он огнивом зажёг свечи и вооружился подсвечником. Первым местом, которое он решил исследовать, была кухня. В игре на выживание пища являлась ключевым элементом, поэтому её поиск имел самый большой приоритет. Сейчас Нибору сгодится и прошлогодний сухарик, что угодно, чтобы утолить голод. В игре высока вероятность того, что продукты не имеют срока годности.
        Нибор резко обернулся, его не покидало чувство, что за ним наблюдают со стороны. Где-то на уровне плинтуса снова мелькнул мелкий зверь. Нибор стал рыться по ящикам в поисках пищи, но, кроме хрустальной посуды, фарфоровых тарелок и серебряных приборов, которые можно было выменять на пару монет, ничего не нашёл. Зная о полезных свойствах серебра, к примеру, что им можно нанести сильный урон проклятым или призракам, Нибор потянулся к ножу, но тот изогнулся и отскочил в сторону, словно живой.
        - Это уже интересно, - Нибор осмотрел кухню в поисках того, кто с ним играет.
        Никаких индикаторов здоровья, никакого движения, он здесь абсолютно один.
        - Может нож с условиями для поднятия? - предположил он и предпринял ещё одну попытку схватиться за рукоять.
        На этот раз столовый предмет решил не бежать, а защищаться. У ножа появились маленькие, как у жука, ножки, раскрылся глаз, а лезвие разъехалось в стороны подобно клюву.
        - 10 ОЗ
        Тяпнув Нибора за пальцы, серебряный нож пробежал по полу и нырнул под сервант.
        - Мимик, значит, - Нибор высматривал нож, чтобы огреть его палкой.
        - Хи-хи-хи, - раздался тихий детский смех.
        Нибор обернулся, освещая кухню подсвечником, но никого не обнаружил. Особняк или то, что в нём обитало, играло с ним в прятки. Звонкие насмешки раздались совсем близко. Нибор догадался, в чём дело, и перевёл взгляд на подсвечник. Широкие свечи оказались живыми. Еле сдерживая смех, они прикрывали зубастые рты маленькими ручками и пристально следили за действиями человека. Оказавшись разоблачёнными, свечи спрыгнули со своих мест и, заливаясь весёлым хохотом, разбежались в разные стороны. Их свет угас. Оказавшись во тьме, Нибор закрыл глаза и прислушался. Кто-то тихонько сопел. Звук привёл взгляд Нибора к кухонному столу, на котором поблёскивали в темноте золотые монеты. Возле них лежал затянутый верёвкой кошель. Ник замахнулся палкой и ударил по нему со всей силы. «-11 ОЗ», - высветилось над мешком, который зашипел от боли.
        «МИМИК-КОШЕЛЬ.2 УРОВЕНЬ.114/125 ОЗ.»
        Кошель оскалил маленькие острые зубки, метнул в Нибора золотую монету и, подобно грациозной лягушке, попытался вцепиться наглецу в шею.
        - 11 ОЗ
        Палка Нибора ударила мелкого монстра в воздухе. Снова раздалось хихиканье. Полыхнув в темноте, мимики-свечи стали плеваться по ногам Нибора воском. Горячая смесь нанесла ему несколько единиц урона и заставила упереться спиной в сервант, который предпринял попытку оглушить его дверцей по голове. Сервант закряхтел, зарычал и, отрастив длинные ноги и руки, попытался схватить Нибора. Бродяга пулей вылетел из кухни, но в столовой его уже поджидали другие мимики. Каждый предмет в этом доме был потенциальным монстром. Даже стул, и тот взбесился. Нибор ударил пылающую свечу, и та, как бейсбольный мяч, врезалась в стул. Полыхнуло пламя, стул с визгами стал метаться по залу и терять здоровье. Кувырком Нибор ушёл от люстры, что громко клацнула челюстью за его спиной и стала медленно подниматься обратно к потолку. Дверь кухни разлетелась в щепки. Роняя слюну на пол, голодный сервант ринулся на добычу.
        «Теперь ясно, что напугало волчицу, - резво отскочив в сторону, подумал Нибор. - Не удивлюсь, если и дом окажется огромным мимиком, который всё ещё спит. Что ж, придётся поискать другое укрытие для ночлега».
        Его уровня и запаса здоровья было слишком мало, чтобы победить в этой битве, поэтому он нацелился на запасной выход. Громоздкий шифоньер десятого уровня загородил окно широкой спиной, тем самым, не позволяя Нибору сбежать.
        - Значит, хотите по-плохому?! - его веселило царящее вокруг безумие и трудности.
        Нибор ушёл от цепких рук роскошного кресла, пнул подушку и метким ударом зашвырнул мимика-свечу серванту в пасть. Однако тот не загорелся, а с жадностью разгрыз и проглотил маленькую свечку. Понимая, как их может использовать человек, все мимики-свечи с криками ринулись наутёк. Крупная мебель напротив, усилила натиск. Самым опасным из них был сервант двенадцатого уровня. Он обладал ужасающе длинными руками, которые могли изгибаться в любом направлении. Нибор попытался контратаковать, но палка не смогла пробиться через защиту кухонного шкафа, а через семь ударов она и вовсе рассыпалась у него в руках.
        «Что за шум?! - пронёсся по особняку строгий командирский голос. - А ну живо все по местам!»
        Ещё секунду назад жаждущие крови, мимики разбежались по углам и, притворяясь предметами быта, заняли свои места. Только голодный сервант продолжал буйствовать и никак не отставал от Нибора. Несколько мощных ударов обратили мимика в смесь разбитых досок и кусков органики, среди которой, подобно рыбе, прыгал длинный язык. Зал осветило синим сиянием, и в воздухе возник образ парящего над полом мужчины во фраке. Чёрный костюм и туфли, белая рубашка и перчатки, бабочка на шее, зачёсанные ежом волосы с пробором седины, золотое пенсне на переносице, одним словом, дворецкий. Он так и обозначался:
        «ПРИЗРАК ДВОРЕЦКОГО ГЕНРИХ.37 УРОВЕНЬ.7400 ОЗ.»
        Строгий взгляд и морщины на лице говорили о том, что при жизни он редко улыбался, а его уровень оправдывал испуг волчицы и покорность мимиков в особняке. Судя по тому, как он разворотил сервант, один его удар был способен нанести не менее трёхсот шестидесяти единиц урона.
        Опасаясь, что призрак дворецкого выберет его в качестве цели, Нибор попытался увеличить расстояние между ними. Генрих растворился в синем свечении и тут же возник позади незваного гостя. Бродяге не хватало скорости, чтобы чувствовать себя в безопасности рядом с таким противником.
        - Вор?! - осуждающе спросил дворецкий.
        - Нет, вовсе не вор, - поспешил с ответом Нибор. - Простой путник, который искал укрытие от лютого мороза.
        - А серебряный нож сказал, что ты вор, - настаивал на своём призрак.
        - Соглашусь. У меня есть слабость ко всему блестящему, но я был уверен, что поместье заброшено и никому не принадлежит.
        - И что навело тебя на такую мысль? - на лице Генриха скользнула искра злобы.
        - Усыпанные снегом дорожки, открытая настежь дверь и отсутствие каких-либо признаков жизни, в частности - людей. Ах да, ещё внушительная дыра в кровле дома, словно на неё рухнула лошадь.
        - Хочешь сказать, я плохо исполняю обязанности дворецкого?!
        - Я лишь говорю, что поместье знавало и лучшие времена. Уважаемый Генрих, могу я вас так называть? - дворецкий кивнул в ответ. - Как говорил ранее, я заблудший путник, который нуждается в хлебе и крыше над головой. Спасаясь бегством от волков, я нашёл укрытие в этом особняке. Зашёл погреться и, ясное дело, попытал удачу отыскать на кухне чего-нибудь съестного. Если я вас чем-то обидел, то прошу меня простить, я немедленно покину вашу территорию.
        - Не так быстро, сударь, - взмахом руки призрак дворецкого заставил все окна и двери захлопнуться. - Разве я могу позволить путнику скитаться ночью по лесу в такую метель? Ты искал пищи и крова? У нас найдётся для тебя удобная клетка в погребе. Посидишь там, наберёшься сил до возвращения господ. Они со дня на день должны вернуться с охоты.
        - Какое заманчивое предложение, но я вынужден отказаться. Не хочу показаться грубым, но у меня аллергия на нижние уровни и на стены в виде решёток. К тому же, я вряд ли дождусь возвращения хозяев этого поместья. Видел одного из них неподалёку отсюда. Выглядел он скверно. Скажем так, волчица раскусила его пополам.
        - С чего ты взял, что это был один из моих господ? - на лице Генриха появилось беспокойство.
        - С того, что скелет был одет в дорогие латы с гербом этого дома, а точнее, мечом, зажатым острыми клыками.
        - Скелет? - у дворецкого тут же отлегло от сердца. - У нынешних воров ни манер, ни воображения. Мои хозяева покинули поместье только вчера. Так скажи на милость, как он за одну ночь обратился обглоданным скелетом? К твоему сведению, хозяева этого поместья - потомственные охотники на монстров, никто из них не мог проиграть жалкому волку.
        - В свою защиту хочу заметить, что волчица отнюдь не жалкая. У неё двадцать четвёртый уровень и в холке она выше деревьев. И что-то мне подсказывает, что вы, уважаемый Генрих, потеряли счёт времени, дожидаясь возвращения своих господ, оттого и обратились призраком этого поместья.
        - Призраком? - дворецкий осмотрелся. - В этом поместье нет призраков, только мимики.
        - Как нет? Вот один парит над полом и мерцает во тьме. Мало того, через него видны картины. Неужели ты так долго ждал, что не заметил, как умер?
        Дворецкий опустил голову и посмотрел на ладони, через которые был виден пол. Не теряя самообладания, и лишь раз приподняв от удивления бровь, Генрих залез в настройки и убедился в правдивости своей смерти. Игнорируя вора, он посмотрел куда-то вдаль и исчез. Пользуясь случаем, Нибор попытался покинуть неприветливый особняк, но ни одна из дверей не поддалась. Все выходы были запечатаны магией призрака. Когда он вернулся, Нибор уселся в кресло, словно и не пытался сбежать.
        - Простите меня за грубость, был неправ, - словно действительно признавая свою ошибку, произнёс Генрих. - Всё указывает на то, что я мертв, и достаточно давно. Но как дворецкого меня больше волнует судьба моих господ. Хотите набраться опыта и заработать солидное количество алов?
        - Набраться опыта? - переспросил Нибор, желая уточнить, правильно ли он понял Генриха.
        - Хоть я и стал призраком, я всё ещё могу, как и при жизни, отдать половину своего опыта другому человеку. Исходя из моего уровня, я смогу передать вам девять тысяч семьсот пятьдесят единиц опыта и…
        - Как-то маловато, - перебил его Нибор. - Половиной тут и не пахнет.
        - Позвольте? - удивился наглости вора Генрих. - Я тридцать седьмого уровня, до следующего мне необходимо набрать девятнадцать с половиной. Если за то время, что я мёртв, в законах математики ничего не изменилось, то половина от данной цифры составляет почти десять тысяч.
        - А, вот как ты считаешь.
        - А разве может быть иначе? Насколько я знаю, можно передавать лишь половину опыта, который требуется для следующего уровня.
        «Получается, чем выше уровень заказчика, тем больше опыта он может дать. Интересно, этот опыт должен быть накоплен, или он может разбрасываться им направо и налево?» - рассуждал Нибор, параллельно общаясь с Генрихом.
        - Нет. Не обращай внимания, просто голова после мороза туго соображает. Да и, честно признаться, не силён я в математике, сам видишь, до сих пор в первых уровнях хожу.
        - Знаю, что бестактно спрашивать такое. Но какого на самом деле вы уровня? И почему для магии маскировки выбрали уровень ребёнка?
        - Ты меня раскусил, - Нибор улыбнулся для правдоподобности блефа. - Но пусть мой уровень и дальше остаётся секретом. Вопрос в другом. Чтобы воспользоваться моими услугами, нужна награда посолиднее.
        - Понимаю. К опыту могу добавить двадцать тысяч алов. Теперь, когда я мёртв, деньги мне ни к чему.
        - По рукам. Что ты хочешь, чтобы я сделал?
        - Стать призраком - это всё равно, что быть жертвой проклятия. Поместье, которому я посвятил всю свою жизнь, удерживает меня и не даёт отправиться на поиски господ. Я прошу вас обыскать лес и выяснить, что случилось с охотниками на монстров.
        - Сколько их было, и куда они направились?
        - После смерти Храброго Марка де Лоргана поместье унаследовали шестеро его сыновей. Людвин, Миртин, Андрон, Кралон, Деймон и Уртук. Чтобы выяснить, кто из них достойнее стать во главе семьи, братья отправились на охоту. Тот, кто принёс бы голову самой сильной и страшной твари, и стал бы новым главой семьи.
        - Подозреваю, Уртуку эта идея не понравилась, и он решил помочь братьям отправиться на тот свет раньше времени.
        - С чего такой вывод?
        - Он единственный сын, чьё имя не заканчивается буквой «Н». Следовательно, любимцем у отца он не был. Может ростом, а может умом не вышел.
        - Ваше предположение ошибочно. Храбрый Марк де Лорган назвал своего шестого сына иначе, потому что на этом настаивала его жена, леди Фриски. Среди братьев не было ни зависти, ни раздора, предательство и братоубийство можно исключить сразу. Полагаю, каждый из молодых охотников замахнулся на тварь, которая была ему попросту не по зубам. Я не знаю, какого вы уровня, но искренне надеюсь, что это задание вам под силу.
        - Не сомневайтесь, я справлюсь. Что делать в случае, если наследник мёртв?
        - В этом случае прошу принести доказательства его смерти. Подойдёт любая личная вещь: меч, доспехи, именные предметы, что угодно, что не отдал бы вам живой человек.
        - Пока дело не сделано, могу я использовать поместье как временное жильё?
        - Вот ещё! - возмутился призрак дворецкого. - Поместье принадлежит наследникам рода, а проходимцам и ворам здесь не место. Соглашусь, ваш визит заставил меня опомниться и понять, что я мёртв. Интересно…где лежат мои останки? Где я сделал последний вздох, дожидаясь их возвращения?
        - Ты не ответил на вопрос. Я могу остаться или нет? Всё, что я прошу, это возможность ночью греться у камина.
        - Воры все такие? Им говоришь «Нет», а они слышат «Да».
        - Говорю же, я не вор!
        - А серебряный нож говорит об обратном.
        - Повторяешься.
        - Знаю, но я до сих пор слышу, как бедолага сидит под столом и бранит вас.
        - Кстати о серебряном ноже, почему в особняке столько мимиков?
        - Охотники рода де Лорган не всегда спешат обнажить меч и обезглавить монстра. Среди их породы есть те, кто не несёт угрозы человеку, если их не провоцировать. Мимики - лучший для этого пример. Эти существа терпеть не могут прикосновений, а всякий искатель приключений и наживы так и норовит коснуться их рукой. Особенно страдают те, кто изображает сундуки.
        - Это очень интересно, но что насчёт ночлега? Не могу же я спать на улице.
        - Дайте подумать. Хозяева никогда не жаловали попрошаек и воров, да и я от них не в восторге. Сделаем так, за некую цену я могу позволить вам греться у огня.
        - Как щедро и гостеприимно с твоей стороны. И какова цена?
        - Три ала за ночь.
        - Смеёшься? Ты минуту назад сказал, что деньги тебе ни к чему.
        - Я не намерен с вами об этом спорить. Принесёте плату - погреетесь у огня. Не принесёте - околеете. Как мне известно, уровень не защищает от мороза.
        - Что насчёт еды?
        - А что насчёт еды?
        - Сколько денег ты хочешь за тарелку горячего супа или, скажем, кусок хлеба?
        - Нисколько. Я призрак и не могу покидать поместье для охоты, да и теплица в запустении. А все припасы, что были в погребе, подчистую разворовала прислуга. Будь она неладна.
        - Эх, - тяжело вздохнул Нибор. Он опасался, что голод может стать причиной слабости. - Поблизости есть ещё поселения или поместья?
        - Зачем вам? Снова хотите пойти на воровство?
        - Да что ты заладил?!
        - В пятнадцати километрах отсюда есть небольшая деревня Сетрин. А в сорока - город Патрий, но посещать его не советую, там полно королевских гвардейцев. Ради прибавки к жалованию они с радостью поймают такого преступника, как вы.
        - Ты и при жизни был таким? С чего ты взял, что я преступник и вор?!
        - Вы не знаете, где находитесь. Путешествуете в одиночку, без должного обмундирования и провизии. В трёх километрах отсюда, за рекой, расположилась крепость Геры, из которой вы сбежали. Поправьте меня, если я не прав.
        - Всё верно. Ты с самого начала знал, кто я такой.
        - Догадывался. Я сильно рискую честью своих господ, укрывая преступника в их поместье, поэтому для вас цена за ночлег выросла вдвое.
        - И кто из нас тут вор? Хорошо, я согласен, - Нибор достал из инвентаря последние монеты.
        - Камин в приёмном зале, - указал на распахнувшуюся дверь Генрих. - В другие части особняка не ходите. За нарушение данного правила наказание будет суровым. Уже седьмой час, а мне ещё чинить крышу. Позвольте откланяться.
        Дворецкий громко ударил в ладони, и из подсобки выскочили и начали уборку веники и швабры. Свечи-мимики наперегонки добежали до камина и своим дыханием разожгли тёплый сердцу огонь. Скрипя зубами, Нибор смотрел, как веники выметают останки серванта на улицу. Душа игрока требовала собрать опыт, заполучить трофеи, но сделать этого он не мог. Опыт за монстра двенадцатого уровня запросто мог повысить его собственный. И тогда легенда о маскировке с треском бы провалилась. Этой ночью Нибор толком не сомкнул глаз, его не покидала мысль, что местная мебель может полакомиться им во сне.
        Глава 10. Без фарма никуда
        
        Не желая рисковать и показываться на люди с первым уровнем, Нибор остался в лесу и занялся любимым делом - фармом опыта и изучением игрового мира. Свой путь к силе он начал с самого простого - выслеживания и охоты на низкоуровневых зверей: белок, барсуков и диких кошек. Их уровень не превышал третьего, что делало их доступной добычей. Однако подобные звери неохотно ввязывались в драку, в большинстве случаев они резво убегали, а так как Нибор не имел при себе лука и не умел ходить бесшумно, ему приходилось метать в них камни. Сам по себе один такой, размером с грецкий орех, наносил пять единиц урона, но при броске этот показатель увеличивался вдвое, а при критическом попадании в голову и вовсе мог отнять до двадцати очков здоровья. Убить зверя с одного попадания не представлялось возможным, ведь у них отсутствовал порог в пять процентов. Даже с одной единицей здоровья животное могло двигаться. Мало того, когда индикатор здоровья исчезал, зверь ещё две секунды кусался и царапался и только после умирал.
        Трофеи с белок и барсуков были очень скудны. С них никогда не падало золото, только немного опыта: от ста до двухсот пятидесяти, и кусочки сырого мяса, а при попытке снять со зверя шкуру Нибор получал лишь «Рваные лоскуты» с пометкой «мусор».
        При переходе с первого уровня на второй тело Нибора залилось светом, ударной волной нанесло двести процентов от его урона по области, а также восстановило ему четверть здоровья. Но самым приятным бонусом стал возникший в инвентаре фиолетовый кристалл «Осколок души». У этого предмета была уйма применений. С помощью него можно было повысить любую характеристику и даже изучить пассивный или активный навык. Система сама предлагала их изучение при том или ином действии. Например, чтобы снять со зверя шкуру, нужно было израсходовать один осколок души и прокачать пассивный навык «Добыча трофеев». Даже чтобы просто заточить ветку и сделать элементарное копьё, был необходим навык «Плотник». В любом случае, всё, что делалось без подобных навыков, обращалось в бесполезный мусор. Нибор не спешил тратить осколки, так как был нацелен на прокачку персонажа, который будет убивать Знать, а не фармить и продавать ресурсы. Было у осколков души ещё одно применение. При победе над зверем система предлагала изучить навык, который тот использовал при жизни:
        За убийство белки предлагали навык «Поиск пищи». Он наделял владельца зрением, которое могло отыскать жёлудь в снегу.
        За убийство барсука предлагали навык «Землекоп». Персонаж с этим навыком голыми руками мог выкопать приличную яму. Глубина ямы напрямую зависела от затраченного на это времени.
        За убийство дикой кошки «Стремительный прыжок». Персонаж получал возможность прыгать на полтора метра в высоту.
        Каждый из этих навыков можно было усилить, но для этого требовалось ещё больше осколков. За повышение навыка до второго уровня три осколка, до третьего - шесть, и до четвёртого - все девять. А ведь такие осколки можно было получить только при повышении уровня. Это означало, что персонажу придётся выбирать: один сильный или много слабых навыков. Исходя из того, что Нибор находил такие осколки в трупах, был и другой способ. Убивать искателей приключений ради осколков.
        Среди обитателей зимнего леса был зверь, с которым, при всём своём желании, не мог справиться Нибор. Этот зверь был быстр, хитёр и очень опасен, ведь он мозолил Нибору глаза. Имя этому зверю: Шустрый Зайка. Казалось бы, безобидный пушистый зверь с длинными ушками, а на деле сущее зло. Всё дело в том, что Нибору никак не удавалось поймать или хотя бы ранить ушастого зверя. Словно по волшебству он отскакивал в сторону от летящего в него камня. Даже если Нибор метал сразу несколько снарядов, учитывая, в какую сторону будет прыгать зверь, заяц всё равно оставался невредим. Он делал несколько резвых прыжков, избегая камней, махал коротким пушистым хвостиком, словно насмехаясь над Нибором, и убегал куда-то в лес. Нибор из принципа потратил целый день, чтобы его поймать, но так и не добился успеха. Для него, заядлого игрока, это был вызов, достижение, которое он страстно хотел заполучить. Но когда в памяти всплыли лица Знати, которые вели человечество к пропасти и были виновниками гибели детей и его друга, Нибор позабыл о зайце и вернулся к прокачке.
        «В подобных играх есть два пути развития. Первый - прокачать персонажу активные боевые навыки. Он будет силён в битве один на один, но беден. Его снаряжением будут лишь трофеи с поверженных врагов. Он не всегда сможет выполнить поставленную перед ним задачу, ведь не все задания крутятся вокруг победы над монстрами. Поиски охотников на монстров служат тому примером. Я понятия не имею, где их искать, а к телу, которое находится на территории белой волчицы, и близко подойти не могу. Второй путь - прокачать вспомогательные навыки. Такой персонаж слаб в бою, но богат и многофункционален. Он легко добывает ресурсы и может позволить себе снаряжение местного мастера. Я привык идти путём силы, однако с нынешним снаряжением этот путь малоэффективен. Да хотя бы вспомнить бой с хищным оленем или мертвецом в кольчужных доспехах. Мой ржавый меч не смог ранить ни того, ни другого, так ещё и сломался. Судя по нашему бою, броня может поглотить весь входящий урон, если её показатель больше атаки персонажа. Единственная слабость защиты в том, что она не суммируется. Перчатки защищают кисти, а шлем голову. Я потерял
много времени в темнице, поэтому дальше охотиться на мелких зверей и получать крохи опыта не вариант. Придётся освоить вспомогательные навыки и обеспечить себя необходимым обмундированием. Я не знаю, можно ли забыть навыки и вернуть осколки, поэтому в их выборе нужно быть крайне осторожным. Необходимо выбрать такой навык, который будет актуален даже в конце игры», - с этими мыслями Нибор потратил один осколок души на навык «Землекопа», чтобы вырыть глубокую яму, и ещё один на навык «Плотника», чтобы сделать и наполнить дно этой ямы острыми кольями. Профессия «Плотник» позволила Нибору не только строгать ветки, но и делать низкоуровневые настилы для маскировки ловушек.
        Глубокие следы указывали на то, что медведь где-то рядом, но из-за вьюги не было видно, где именно. Нибор осторожно шёл следом в надежде, что ветер скрывает хруст снега под его ногами. Слева от него прозвучал звериный рык. Большая тень скользнула в метели и, размахивая когтистыми лапами, набросилась на Нибора. Тот кувырком ушёл в сторону, но зверь был свиреп и быстр. Тяжёлая когтистая лапа настигла охотника и разбила щит, что он сделал из веток.
        - 48 ОЗ.
        На этот момент Нибор уже достиг третьего уровня. Его запас здоровья был равен семидесяти пяти единицам, поэтому удар медведя-черепахи восьмого уровня его не убил. Нибор вонзил сломанное копьё в морду зверя, но нанёс всего десять единиц урона. Хоть и не сильно, но всё же раненый медведь впал в бешенство и увеличил скорость своих движений на пятнадцать процентов. Нибор отбросил копьё и, не сводя с медведя глаз, стал отплясывать с ним танец смерти до тех пор, пока бешенство не исчезло. Как только медведь замедлился, Нибор повернулся к нему спиной и через вьюгу дал дёру. Тяжёлая туша с панцирем на спине встала на четвереньки и помчалась за ним. Нибор слышал, как за его спиной клацают друг о друга клыки хищного зверя, как его тяжёлые лапы пробивают хрустящий снег и вскапывают когтями промёрзлую землю. Буйство зверя за спиной заменил хруст настила и отчаянный рёв медведя, который рухнул в яму. Падение на колья должно было забрать у зверя двести очков здоровья, а глубокие раны - ещё двести в течение десяти секунд. Однако панцирь медведя-черепахи смог поглотить половину от этого урона. Медведь выбрался из
ямы и стал вертеть головой в поисках обидчика. Когда его свирепый взгляд отыскал Нибора среди деревьев, всё уже было кончено. Именно для таких твердолобых зверей и монстров Нибор подготовил ещё одну ловушку. Тяжёлый ствол дерева маятником ударил зверя в бок и скинул его обратно в яму. Нибор протянул ладонь к туше побеждённого зверя и впитал его жизненную силу.
        ПОЛУЧЕНО 500 ОПЫТА.
        ПОЛУЧЕН ПРЕДМЕТ - СЫРОЙ СТЕЙК ИЗ МЕДВЕДЯ-ЧЕРЕПАХИ 1Х
        Как и всегда, клыки и шкура обратились мусором.
        Каждый раз после охоты Нибор возвращался в поместье новой дорогой. За ночлег нужно было чем-то платить, а единственным источником заработка в глуши было мародерство. Не так часто, но ему всё же встречались тела заплутавших в лесу крестьян, охотников и авантюристов. У них водилось золото, обмундирование среднего качества, а иногда и осколки души. За последние двенадцать дней Нибор достиг седьмого уровня, а его трофеями стали:
        «РУБАХА ПУТНИКА»
        КАЧЕСТВО - НИЗКИЙ. ТКАНЬ4 УР. БРОНЯ: +4.
        «РВАНЫЕ ПЕРЧАТКИ»
        КАЧЕСТВО - НИЗКИЙ. ТКАНЬ.1 УРОВЕНЬ. БРОНЯ: +1.
        «ПОРТКИ МЕРТВЕЦА»
        КАЧЕСТВО - НИЗКИЙ. КОЖА 6 УР. БРОНЯ: +12.ШТРАФ СКОРОСТИ: -0.5 %.
        «ПОНОШЕННЫЕ БОТИНКИ»
        КАЧЕСТВО - НИЗКИЙ. КОЖА2 УР. БРОНЯ: +4.ШТРАФ СКОРОСТИ: -0.5 %.
        «ПОДСУМОК БРОДЯГИ» +1 ЯЧЕЙКА ИНВЕНТАРЯ.
        В обмундировании Нибор заметил одну особенность: чем тяжелее она была, тем больше от общей скорости забирала. Причём минус к скорости суммировался. Персонаж, одетый полностью в латы, терял двенадцать процентов скорости, но показатель брони, который он получал, был очень высок. Был у латных доспехов и ещё один минус: для их использования требовался высокий показатель силы. Персонаж, скажем, пятого уровня, мог надеть максимум латы второго уровня. Нибору, с его скоростью реакции, такие доспехи были существенно в минус, поэтому он просто игнорировал их и старался одеваться в ткань и кожу. Что касается оружия, тут показатель силы был занижен. Персонаж пятого уровня с лёгкостью мог носить и использовать оружие десятого. А урон такого оружия по отношению к очкам здоровья персонажа был колоссален. Нибор считал, что это было сделано для того, чтобы ускорить бой и сделать его максимально похожим на реальный. Ведь в жизни удар мечом по голове не сулил ничего хорошего. Из того, что Нибор смог отыскать в лесу у трупов, ему подошли:
        «ДУБИНКА С ГВОЗДЯМИ».
        ОДНОРУЧНОЕ - ДРОБЯЩЕЕ.6 УР. 30 УРОНА. НЕОБХОДИМО СИЛЫ 6. ШТРАФ СКОРОСТИ -5%
        «ИЗОГНУТАЯ РАПИРА». КОЛЮЩЕЕ. 4 УРОВЕНЬ. 20 УРОНА.
        ОДНОРУЧНОЕ - КОЛЮЩЕЕ.4 УР. 20 УРОНА. НЕОБХОДИМО СИЛЫ 4. ШТРАФ СКОРОСТИ -5%
        Для Нибора настала пора двигаться дальше, поэтому он покинул поместье и отправился в деревню Сетрин, что расположилась неподалёку. Для этого похода у него было две веских причины. Первая - ему было необходимо собрать сведения о мире, чтобы стать его частью и иметь рычаги, позволяющие разоблачать Знать. Второй и немаловажной причиной стало отсутствие денег. Призрачный дворецкий вежливо попросил неплатёжеспособного постояльца удалиться. Точнее, он телепортировал Нибора за ограждение и запер особняк изнутри.
        По дороге Нибор столкнулся с медведем-черепахой. На этот раз ему хватило урона, чтобы пробить толстый панцирь и шкуру зверя без использования ловушек. Однако обзавестись его навыком «Свирепость», который увеличивал скорость передвижения на пятнадцать процентов при ранении, ему не удалось. В отличие от навыков, что встречались ему ранее, этот стоил пять осколков души, а у него на тот момент было всего четыре.
        Деревня Сетрин расположилась посреди просторной долины, где под толстым слоем снега ожидали своего часа плодородные поля. Жителями деревни были простые крестьяне, поэтому жизнь здесь текла медленно и спокойно, за исключением тех случаев, когда звери или обитатели леса воровали скотину. Нибор окинул взглядом низкие деревянные дома, которые по своему дизайну напоминали славянские избы. Среди них он отыскал корчму. Где, как ни здесь, искатель приключений может найти работёнку за щедрое вознаграждение. Нибор толкнул деревянные створки и вошёл внутрь. Взгляды пьяных мужей тотчас сосредоточились на незнакомце, который лёгкой походкой двигался к хозяину корчмы. Нибор тоже оценил местных обитателей. Крепкие мужики от четвёртого до пятого уровня. Вон тот, что спит в углу и похож на кузнеца, девятого. Все с хмурыми неприветливыми лицами, пьют уже не первый день. Кто-то молча, а кто-то обсуждая некоего Брона. Бранят и проклинают его без умолку.
        «М-да, - подумал Нибор. - Много опыта с них не получишь. Что ж, может хоть каким снаряжением или деньгами обзавестись получится. Или узнать чего».
        - Что будешь пить, странник? - обратился к Нибору косой хозяин корчмы.
        Причём взгляд у него был набекрень от рождения, а не потому, что он пьёт, как все остальные. Одет бедно, даже рубаха, и та на локте зашита. Нибор оценил прилавок. Полки пусты, с перегородки свисают голые веревки, а ведь в нормальной корчме тут всегда висит вяленое мясо. Что уж говорить о местной выпивке, которая воняла мочой.
        - Я здесь не для того, чтобы самогон распивать, - ответил Нибор. - Работа есть? Возьмусь за любое задание, главное, чтобы награда была звонкой монетой.
        - Эх, - тяжело вздохнул хозяин корчмы. - Не в ту деревню ты забрёл. Нет у нас для тебя работы.
        - От чего так, неужели проблем нету?
        - Ха, - на лице хозяина мелькнула улыбка. - Проблемы всегда найдутся. Нет опыта и золота, чтобы платить авантюристам.
        - Всё пропили?
        - Э, путник. Не шутил бы ты так. Мужики не от дури в голове пьют, а от горя. Поди не знаешь, что у нас в деревне творится.
        - Так поведай, что к чему?
        - Уже одному поведали, - отмахнулся мужик и досадно покачал головой. - Он теперь на столбе второй день висит, подвешенный за ноги. Так он одиннадцатого уровня и состоит в гильдии, а ты всего седьмого. Лучше скажи, откуда ты такой взялся? Я тебя здесь раньше не видел.
        - Это потому, что я с детства в лесу жил. Но ты не меняй тему разговора. Я сам могу решить, какое задание мне под силу, а какое нет. Выкладывай.
        - Глухой, что ли?! Нечем, говорю, в нашей деревне авантюристам платить. Всё забирают сбежавшие из крепости Геры заключённые. Пришли сюда и установили свои порядки. Мол, мы должны их всем обеспечивать и каждые три дня отдавать опыт и золото.
        - И местные власти это так спустили? Их не беспокоит, что деревня дань в другой кошель платит?
        - О, это их больше всего и беспокоит. Да что они сделать могут? У сбежавших заключённых есть огр. В клетке, конечно, но они угрожают выпустить его на волю, а там от деревни ничего не останется. Вот и сидим ниже травы тише воды. Теперь уяснил? Кроме самогона из козьего молока, тут нечего ловить!
        - Сколько их?
        - Кого?
        - Сбежавших заключённых.
        - Допустим, семеро. А тебе зачем знать?
        - Собираюсь освободить вашу деревню от их присутствия.
        - Спятил?! Слыхали, мужики, что этот дурень удумал? Говорит, мол, бандитов поколотит и под жопу пинком из нашей деревни выставит.
        - Мы выпьем за твоё здоровье, а точнее, за упокой, - засмеялись мужики.
        - Ну, конечно, сидеть и ныть, заливая проблему козьим молоком, поди, легче, чем дать им отпор. Но не переживайте, вам не придётся марать руки. Всего десять алов с каждого, и я убью ублюдков.
        Мужики умолкли.
        - Тебе уже три раза сказано, нет у нас ни гроша! - ударил деревянной кружкой по столу мельник. - А ты ещё и цену до десяти монет загнул, шарлатан!
        - Значит, заплатите, как только они у вас появятся. Бандиты будут обирать вас, пока вы с голоду не подохнете, а я возьму плату один раз и уйду. А теперь, будьте добры поведать мне, где их искать. Какого они уровня, и какое у них оружие?
        Мельник с трудом встал из-за стола и пьяной походкой достиг Нибора.
        - Если тебе каким-то чудом удастся разбить морды этих пройдох, я обеспечу тебя хлебом на всю оставшуюся жизнь. Хоть в три пуза жри. Понял?
        - Договорились.

* * *
        Как и сказали мужики из корчмы, юный авантюрист висел, подвешенный за ноги, на столбе. Звали его Лютер. Это был хорошо сложенный молодой человек одиннадцатого уровня. Длинные золотистые волосы, голубые глаза и в целом привлекательная внешность, если бы не синяки и запёкшаяся кровь на лице. Поверх потрёпанной одежды синяя накидка с гербом в виде сжатой в кулак латной перчатки. Лютер находился в сознании, но из-за низкого показателя здоровья и отрицательного эффекта «Сильная усталость» не мог пошевелиться.
        Дальше по улице расположился двухэтажный дом из брёвен, а рядом с ним большая железная клетка. В ней сидел столь же большой великан не слишком привлекательной внешности. Бледно-красная кожа, широкий лоб, маленькие злобные глаза, торчащие из нижней губы короткие бивни. Одет в рубаху, перетянутую на поясе верёвкой. В силу небольшого ума, огр сидел и, разинув рот, ловил языком падающие лопухи снега. Его семнадцатый уровень и очки здоровья в тысячу триста единиц совсем не смутили Нибора. Даже если он не сможет пробиться через толстую кожу огра, то на этот случай у него есть запасной план. В противном случае, он бы даже не пытался выполнить столь опасное задание.
        Бандит, что стоял у входа в дом и охранял клетку, сразу заприметил незваного гостя, который принялся копаться в снегу и устанавливать колья вверх остриём.
        - Слышь! Ты чего здесь делаешь?! - бандит демонстративно обнажил короткий меч.
        - Устанавливаю ловушки, - прямо ответил Нибор.
        Не желая рисковать собственной шкурой и вступать в бой один на один, бандит принялся тарабанить в двери. В окнах замелькали бородатые лица, а через минуту вся свора вышла на улицу. Брон, о котором говорили мужики в корчме, оказался предводителем тех самых беглецов. Он был двенадцатого уровня и имел при себе широкий щит и боевой одноручный топор.
        - Кто такой и чего тебе надо?! - спросил Брон у незнакомца, который, игнорируя их, продолжал устанавливать колья.
        - Я охотник, - спокойным голосом ответил Нибор. - Мне поручили выследить и убить беглецов из крепости Геры.
        - Вы смотрите, ещё один авантюрист пожаловал. Хочешь тоже повисеть вниз головой? Проваливай, пока у меня хорошее настроение. Меня там бабы ждут.
        - Значит, в своих силах не уверены, - вслух рассуждал Нибор. - Иначе зачем волочить сюда эту тяжёлую клетку, а потом разбрасываться пустыми угрозами в прохожих? Чего смотрите? Несите ключ, выпускайте огра, я наглядно покажу вам, чья это деревня.
        Главаря бандитов кинуло в холодный пот. Он никак не ожидал, что найдётся тот, кто бросит вызов огру. К тому же, Нибор не показался ему глупцом или человеком, который ищет смерти. Скорее наоборот, в его глазах он уловил неистовую жажду крови и жестокость.
        - Сандро, - окликнул предводитель. - Проверь, какого он уровня.
        Мужик, что стоял дальше всех от клетки с огром, стал всматриваться в Нибора.
        - Седьмого, - удивлённо проронил он.
        - Уверен? Ты хорошо посмотрел? - боялся ошибиться и лишиться из-за этого головы Брон.
        - Я могу видеть через иллюзию вплоть до второго уровня. Либо его магия значительно сильнее и нам надо бежать, либо он просто блефует.
        - На испуг, значит, взять меня вздумал?! - разозлился больше на самого себя предводитель бандитов. - Ох и зря ты заставил встать меня с постели, теперь придётся показать жителям деревни и авантюристам, что мнят себя героями, как я поступаю с теми, кто меня не уважает. Как ты относишься к разрыванию лошадьми?
        - У тебя язык не болит? - холодно перебил его Нибор. - Всё треплешься и треплешься. Нападай уже!
        - Скотина! Не смей говорить со мной в таком тоне! - начал кричать Брон. - А вы чего встали?! Схватите выродка и переломайте ему ноги!
        Двое беглых заключённых седьмого уровня: один вооружённый саблей, другой - коротким копьём, набросились на Нибора, но не смогли по нему попасть. Для опытного бойца их движения были слишком вялыми и предсказуемыми. Нибор с лёгкостью ухватил мечника за рукав и потянул того в сторону. Как следствие, копьё напарника ударило его под ребра, а стрела угодила близ шеи в плечо. Нибор сразу заметил лучника на балконе второго этажа, хотя сам бы предпочёл затаиться на крыше противоположного здания. Дубина с гвоздями лёгким движением заехала мечнику по челюсти, тем самым приблизив его к пятипроцентной отметке. Израненный мужик потерял контроль над ногами и завалился на спину. Прозвучал хруст, снег окрасился алым цветом. Мечник упал спиной прямо на колья Нибора и умер. С взглядом, полным безразличия, Нибор провёл над ним рукой и собрал опыт.
        Ещё несколько стрел пролетело мимо цели. При виде павшего товарища копьеносец усилил натиск, начав махать копьём из стороны в сторону как сумасшедший. Даже использовал навык «Вихрь». Он прокрутился на месте, а острие его копья призрачными образами рассекло воздух.
        - 21 ОЗ.
        Нибор впервые видел этот навык и не знал радиуса его действия, поэтому и попал под удар. Но часть урона он всё же смог заблокировать дубиной с гвоздями. Раньше, чем остальные бандиты успели вступить в бой, Нибор убил копейщика. Вдарил ему дубиной по колену и тут же по лицу. Потеряв всё здоровье, этот тоже пал жертвой нескольких кольев. Будучи ограниченным в энергии, Нибор не хотел тратить силы на добивающий удар, для того и расставил колья. Они делали за него всю грязную работу. Завязалась страшная потасовка, в которой Нибор сломал дубину о шлем противника, быстро сменил её на изогнутую рапиру и закончил начатое критическим ударом в шею. Каждое его движение было отточенным и грациозным, как в танце. Когда у лучника закончились стрелы, и он спрыгнул с балкона, чтобы сбежать, Нибор метнул ему в спину копьё. Как и с камнем, метательное оружие нанесло критический четырёхкратный урон.
        У Брона, который наблюдал за этой мясорубкой, затряслись руки. Он еле сдерживался, чтобы не обоссаться от страха. Ведь все его люди, даже те, кто был на несколько уровней выше Нибора, лежали мёртвыми на снегу. Причём был напичкан и изуродован деревянными кольями.
        - Что это за способность?! - упёрся спиной в стену Брон. - Как ты это делаешь? Ты же всего седьмого уровня.
        - Обычное чувство дистанции, ничего более, - ответил, не меняя маски безразличия, Нибор.
        Для него этот бой был очень скучен и ничем не примечателен. Кроме пары навыков, и смотреть было не на что.
        - Не подходи! Я выпущу огра! Он-то тебя точно размажет. Никакие трюки не помогут.
        - Я с самого начала просил тебя сделать это. А ты меня не послушал, впрочем, этого я и добивался. Одновременно сражаться с вами и огром было бы проблематично.
        Нибор обыскал тело поверженного бандита и забрал себе меч одиннадцатого уровня. Для его использования требовалось на тридцать процентов больше силы, но зато и урон был в полтора раза больше, чем у одноручного. Для боя с огром, Нибору было необходимо оружие с достаточным запасом прочности, которое напрямую зависело от урона.
        +1 К СИЛЕ.
        Ему пришлось использовать осколок души, чтобы вооружиться этим мечом.
        Щёлкнул замок, заскрипели железные петли, и огр сделал шаг на пути к свободе. Осмотрелся по сторонам и потянулся огромными ручищами к телеге за своими молотами на длинных цепях.
        - Вот ты и допрыгался, - оскалился в улыбке Брон и тут же исчез под тяжёлым молотом огра.
        Глава 11. Ученик
        
        После использования уникального навыка, великан небрежно стряхнул останки бандита с молота и перевёл злобный взгляд на Лютера, который всё ещё висел, привязанный к столбу. Парень видел надвигающуюся на него угрозу, но вместо того, чтобы позвать на помощь, велел незнакомцу бежать. Нибор ловко скользнул по снегу у великана промеж ног и всадил меч ему в бок. Шкура огра и правда оказалась прочна, из ста восьми единиц урона прошли всего сорок.
        «Ещё сорок два удара», - подумал Нибор, отбегая в сторону. Внимание огра он привлёк, теперь оставалось не попасть под его тяжёлую руку. Огр топнул ногой по земле и резко отмахнулся молотом. Хоть Нибор и ушёл на безопасное расстояние, атака огра всё же настигла его, забрала девяносто девять очков здоровья и едва не сбила с ног.
        «Значит, использует атаки по площади. Обычно они наносят мало урона, как тот Вихрь, что использовал копейщик. Но, учитывая его уровень, двух таких ударов мне не пережить».
        На лице Нибора появилась улыбка, он наконец ощутил исходящую от предстоящей битвы угрозу. Огр раскрутил молот на цепи, а через секунду метнул его в назойливого человека. Нибор кувырком ушёл в сторону, а молот продолжил свой путь и обратил дом из брёвен в щепки.
        «Страшно подумать, сколько урона в такой атаке. Если это считается за метание предмета, то около шести ста. Не меньше».
        Нибор снова пошёл на сближение. Подобно быстрой мыши, он крутился вокруг огра, волшебным образом оказываясь у него за спиной и отскакивая назад, когда тот собирался топнуть ногой.
        «Ещё двадцать два удара. Двадцать один».
        Огр стал краснеть от злости, его глаза налились кровью, а рёв ударил по ушам. Великан принялся махать молотами так, что они летали вокруг него, выстраивая непреодолимую защиту. Любой желающий подойти к нему вплотную тут же бы обратился кровавым фаршем, завёрнутым в рваные доспехи. Но Нибор был способен разглядеть брешь в этой защите. Ранее он пробовал сражаться такими молотами и теперь знал, в чём их слабость. Подгадав момент, Нибор выставил полуторный меч вперёд, из-за чего цепь сделала лишнее движение и заехала молотом огру по челюсти.
        - 430 ОЗ.
        Удар был достаточно силён, чтобы громила завалился на спину. Не колеблясь, Нибор вскочил на монстра и нанёс ему шесть ударов в сердце.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «УБИЙЦА ВЕЛИКАНОВ».
        НАГРАДА - ТОЧИЛО ИСКАТЕЛЯ ПРИКЛЮЧЕНИЙ 1Х
        ПРИМЕЧАНИЕ: ДЕЛАЕТ ОДИН ИЗ ВАШИХ ПРЕДМЕТОВ НА ВЫБОР УНИКАЛЬНЫМ. ТАКОЙ ПРЕДМЕТ МОЖНО УСИЛИТЬ, ЖЕРТВУЯ ЕМУ ДРУГИЕ ПРЕДМЕТЫ.
        «Здорово, - подумал Нибор. - Осталось только определиться с классом и найти подходящий предмет».
        Его рука скользнула по воздуху над телом великана и впитала опыт.
        ПОЛУЧЕНО 1000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ПОЛУЧЕН 8 УРОВЕНЬ.
        ПОЛУЧЕН - ОСКОЛОК ДУШИ 1Х
        «Как скудно, всего тысяча опыта с такого громилы, - Нибор обыскал тело огра, но не нашёл ничего полезного. - Такими темпами я буду качаться всю жизнь, а игра уже показала, что есть те, кто запросто сможет меня убить. Торгос и его Грехи, а ещё та леди в доспехах. Найти или купить бы зелье опыта. Интересно, оно с кого-то выпадает?»
        У бандитов оказалась приличная сумма денег, подходящее Нибору по уровню снаряжение и не менее ценные целебные ягоды.
        «Видимо, кто-то из бандитов был травником. Ягоды могут восстановить пять процентов здоровья. Хм».
        Нибору очень сильно мешал тот факт, что он не мог собрать с тела сразу два предмета. Секунду поразмыслив, он нашёл решение и перевёл взгляд на висящего вверх ногами Лютера.
        - Эй ты! Говорить можешь? - обратился к нему Нибор.
        - С трудом, - хрипло отозвался Лютер. - В глотке пересохло. Вы не могли бы разрезать верёвки?
        - Это подождёт, - Нибор хотел убедиться, что парень перед ним не из Знати. - Кто ты такой и зачем пришёл в деревню?
        - Что? Просто разрежьте веревки.
        - Отвечай на вопрос, если хочешь жить, - Нибор осмотрел Лютера с ног до головы.
        «Под ногтями грязь. Портки воняют так, словно он давно не мылся и помочился в штаны, - размышлял Нибор. - Трудно сказать, персонаж он или игрок. С одной стороны, Знать сделает всё, чтобы остаться чистой. С другой, он был подвешен за ноги, тут выбор не велик. Разрыв мочевого пузыря - вещь не из приятных. Как минимум ведёт к медленной болезненной кончине».
        - Лютер Клиффорд, родом из Патрия, - выдавил из себя блондин. - Работаю авантюристом в гильдии «Стальной кулак». Прибыл сюда в поисках лёгкой работёнки. Теперь вы можете спустить меня на землю? Пожалуйста, голова раскалывается.
        - Сколько тебе лет?
        Нибор оказался в теле, которое было старше его на десяток лет. С той же вероятностью старик мог оказаться в теле юнца и запросто оговориться в этом вопросе, но Лютер держался молодцом.
        - Двадцать два. Прошу, голову жжёт.
        Нибор рассёк верёвки мечом, и Лютер грохнулся головой в снег. Юный искатель приключений полежал так несколько минут, а после принялся запихивать грязный снег себе в рот. Его ужасно мучила жажда.
        «Вероятность того, что он из Знати, всё меньше и меньше, - подумал Нибор. - Даже если он окажется одним из них, на данном этапе я с лёгкостью его убью».
        - Жуй, - Нибор насыпал в рот Лютера красных ягод, которые принялись восстанавливать ему здоровье.
        - Спасибо, - голос Лютера стал звучать более мелодично, а синяки на лице рассосались как по волшебству. - Словами не передать, как я вам благодарен. В жизни не видел, чтобы так сражались. Их было семеро, а вы всего один, без какого-либо перевеса в уровне и с ужасным снаряжением. Я не хотел вас обидеть, просто ваша дубинка разлетелась от седьмого удара.
        - Отдохнул? Вставай, будешь отрабатывать своё спасение.
        Лютер с трудом поднялся на ноги, ягод было мало, чтобы восстановиться полностью.
        - Вы спасли мне жизнь. С моей стороны будет невежливо отказывать вам в помощи.
        - Иди сюда, - Нибор подозвал Лютера к телу бандита. - Обыщи его и забери «стёганые ботинки».
        - Зачем?
        - Затем, что они пригляделись моим ногам. А ещё, я не могу собрать с тела больше одного предмета.
        - Эта проблема знакома каждому авантюристу. Зато, когда отправляешься в излом времени, можно не бояться, что кто-то заберёт все трофеи себе.
        - Ты не болтай, а снимай ботинки.
        - Вот, - Лютер обыскал тело и передал предмет Нибору.
        - Теперь идём к главарю, нужно взять доказательство победы над ним. А ещё, с вон того, зелье энергии. Очень полезная вещица.
        - А можно вопрос?
        - Не стоит, - отрезал Нибор.
        - Как вам удалось победить бандитов и огра? У меня хоть и заплыли глаза от фингалов, кое-что я смог разглядеть. Что это была за способность? По вам попали всего раз, и то когда использовали атаку по площади. Неужели вам удалось поймать Шустрого зайку и заполучить его способность «Ускользание»?
        - Ускользание?
        - Да. Дорогущая способность, позволяющая владельцу уклониться от трёх первых ударов за бой. Вы ведь её использовали? Хотя, вы уклонялись гораздо чаще…
        - Я уже сказал, обойдёмся без вопросов.
        Нибора осенило, почему он не мог поймать зайца, и в то же время, интерес к нему вырос ещё больше.
        - Я понимаю, что очень надоедливый, но мне правда нужно знать, как можно стать таким сильным. По идее, я выше вас на три уровня, но по факту слабее на все десять. Понимаете, если я стану сильным и буду помогать людям, то смогу доказать, что не похож на своего отца.
        - Как банально. Ты стремишься превзойти героя отца, чтобы народ увидел в тебе личность, а не его тень. Хотя нет, тут дело в другом. Твой папаша ещё тот мерзавец, и ты хочешь отмыться от его позора.
        - Да, всё верно, - отвёл глаза в сторону Лютер. - Но всё не так просто, как кажется. Мой отец не какой-то там пьянчуга или разбойник, что грабит дилижансы. Он местный Барон и хозяин этих земель.
        - По тебе не скажешь, что ты сынок Барона. Охраны не видать, снаряжение потёртое, и воняет от тебя хуже, чем от конюха.
        - Всё верно, я отказался от наследства и стал авантюристом. Теперь я помогаю людям и зарабатываю на жизнь собственными силами, - гордо заявил Лютер, а после тихо добавил. - Только не выходит у меня ничего.
        - Всё это очень увлекательно. От меня-то ты чего хочешь?
        - Возьмите меня в ученики, - встал на колено и преклонил голову Лютер.
        - Не хочу, от тебя никакого проку. Ещё и воняешь мочой.
        - Простите меня за внешний вид, как появится возможность, я тут же помоюсь. Но, прошу вас, не отказывайте мне. Если я не стану сильнее, не сегодня так завтра меня загрызёт какая-то тварь или порубят бандиты. Эти не убили сразу, потому что сочли меня забавным. Я оступился и упал в начале боя. А до этого потерял копьё редкого качества.
        - А ты не думал, что быть авантюристом - это не твоё? Вот как, скажи на милость, можно было потерять целое копьё?!
        - Ну, я отправился выполнять задание - охотился на гремлинов. Это такие мелкие зелёные монстры, что живут в канализации под городом. О чём это я? Вы уж точно знаете. Так вот, их оказалось куда больше, чем предполагалось. Одна из этих мелких вороватых тварей вцепилась зубами в копьё. Пришлось бросить его, чтобы не сожрали живьём.
        - Ты отправился охотиться на мелких монстров в замкнутом пространстве с громоздким копьём? М-да, умом ты не блещешь.
        - Копьё жалко.
        - Ничего, найдёшь себе другое.
        - Ага, года через два. Копьё было редким, выполнено мастером двадцать четвёртого уровня. Давало урон огнём и увеличивало вероятность нанести критический удар. Я отдал за него двадцать тысяч.
        - Сколько?! И ты после такого ещё надеешься стать успешным авантюристом?
        - Героем, - уточнил Лютер. - Я мечтаю стать героем, который вознесётся на небесную арену и принесёт человечеству победу. Прошу, возьмите меня в ученики. Я буду помогать вам во всём.
        Нибор ещё раз оценил блондина взглядом.
        «Для Знати слишком глуп и наивен. Никто из них не упустил бы шанса поживиться наследством Барона. Даже я бы им не побрезговал. В игре все средства хороши. Но легенда о сыне Барона слишком рискованная. Стража города должна знать такого человека в лицо, даже если он отказался от власти. С другой стороны, чего стоит подкупить стражу? Ах, как же тяжело искать Знать в столь проработанном мире. Подконтрольные Инстрису NPC слишком человечны. Нет ни единой детали, которая отличает их от реальных людей. Посмотрим на это с другой стороны. Если Лютер персонаж, то он может поведать мне о мире то, чего я не знаю. Он и так за короткий промежуток времени озадачил меня: разломом времени, редкими вещами и навыком „Ускользания“ у ненавистного мне зайца».
        - Хорошо, - согласился Нибор. - Я возьму тебя в ученики, но ты должен пообещать мне три вещи.
        - Что угодно, - обрадовался Лютер.
        - Во-первых, ты прямо сейчас отправишься мыться на постоялом дворе. Во-вторых, ты будешь беспрекословно выполнять мои приказы. А в-третьих, ты возьмешь у отца столько золота, сколько он сможет тебе дать.
        - Нет! - повысил голос и вскочил с колен Лютер. - Просите что угодно, кроме этого. На это я пойти не могу. Какой тогда вообще смысл обучаться у вас? Взять у отца денег на лучшее снаряжение и быстро прокачаться может любой дурак.
        - Это был первый и последний раз, когда ты ослушался меня, - Нибор не стал давить на юношу своими требованиями. Он опасался, что это плохо отразится на дальнейшем сюжете игры. - Встречаемся через три часа в корчме. За это время ты должен помыться и купить у кузнеца хороший щит и латы. Побудешь танком.
        - Кем?
        Нибор осознал, что «танк» - современное слово, и Инстрис мог убрать его из игры в средневековом стиле.
        - Будешь отвлекать на себя противника и принимать удары, в то время как я буду наносить урон. Сейчас это оптимальное построение.
        - А, вы хотите сделать из меня защитника. Но я хотел стать бойцом ближнего боя.
        - Ты обещал не перечить.
        - Простите. Сделаю всё, что в моих силах.
        - Деньги у тебя есть?
        - Нет, всё забрали бандиты.
        - Вот, держи, этого хватит?
        Нибор передал Лютеру тысячу алов.
        - На щит и нагрудник пятого уровня должно хватить.
        Нибор добавил Лютеру ещё пятьсот алов.
        - Возьми ещё хорошие наручи и стальную дубинку. Бери кольчугу, сейчас это оптимальный вариант.
        Лютер и Нибор разминулись. Юнец отправился в постоялый двор, а Нибор вернулся к мужикам в корчму.
        - Передумал? - усмехнулся, обернувшись на Нибора, мельник. - А столько гонору было.
        - С вас по десять алов, как и договаривались, - ответил Нибор и бросил щит Брона на стол. - Задание выполнено. Огр мёртв, с бандитами тоже проблем больше не будет. По крайней мере, с этими. Как можно скорее расчлените огра и закопайте в лесу, чтобы голодные твари не сбежались на запах свежей крови. Сами его есть не вздумайте, отравитесь.
        - С-серьёзно убил бандитов, да ещё и огра?! - мельник вытаращился на щит.
        - Сказано тебе, - хозяин корчмы налил Нибору козьего самогона, - задание выполнено. Видишь - щит на столе, прямое тому доказательство. Или ты думаешь, Брон сам его отдал? Не изволите, господин, испить за ваш подвиг?
        Нибор залпом опрокинул кружку. На вкус пойло было как томатный сок.
        - Теперь о деле, - громко объявил Нибор.
        - Деньги вернём, как договаривались, по наличию, - поспешил напомнить хозяин корчмы.
        - Речь пойдёт не о деньгах. Оглянитесь по сторонам и скажите, все ли здесь местные?
        Мужики, не понимая, в чём тут дело, осмотрелись.
        - Все свои.
        - Хорошо. Дело в том, что я хочу вместо денег попросить вас об услуге.
        - Доченьку мою, красавицу Анфисушку, тебе в гарем не отдам, - уверенно заявил пьяный конюх.
        - Да кому нужна твоя кобыла? - кинул в него тряпку хозяин корчмы. - Тут явно дело посерьёзнее. Говори, Нибор. Такому щедрому и отважному человеку, как ты, не грех помочь.
        - Если кто спросит, вы должны сказать, что я уроженец вашей деревни. Дело в том, что я из рода охотников на монстров и ищу своих братьев, но есть те, кто хочет этому помешать. А точнее, прервать наш роди освободить чудовище, что заперто в подвале фамильного поместья.
        - А разве они все не сгинули? Вон, поместье какой десяток лет стоит в запустении. Говорят, там даже призраки водятся.
        - Только благодаря тому, что я долгие годы скитался по лесным дебрям и скрывал свою личность, мне удалось уцелеть. Надеюсь, остальные тоже живы. Если кто-то из вас знает, куда направились мои братья, пусть скажет об этом. Поможет любая информация. Но ещё раз повторюсь, никто не должен знать, кто я такой на самом деле.
        - Вот оно как, - осенило хозяина корчмы. - Если ты из рода охотников на монстров, то всё сходится. Обычному человеку не под силу тягаться с огром, а охотник - совсем другое дело. Слыхал, они положили немало страшных чудовищ.
        В корчму вместе с порывом ветра ворвалась запыхавшаяся бабёнка в толстой шубе. Лет сорока, нос и щёки красные, сама как бочонок из-под вина, еле в дверь протиснулась.
        - Мужики! - через одышку вскрикнула она. - Мужики, там такое! Такое! Дом в дрова, снег залит кровью, бандиты на кольях мёртвые лежат, - баба уселась на скамью и залпом опрокинула чужую выпивку. - А ещё, не поверите. Огра убили. Не знаю кто, не знаю как. Но его убили. Знаю, что скажете. С ума выжила баба. Так я не вру, сами пойдите, посмотрите.
        - Запоздала ты со своими сплетнями, Варвара, - обратился к ней хозяин корчмы. - Мы уже всё знаем, только зря мозоли на ногах натёрла. Вот, - он хлопнул Нибора по плечу, - мой племянник их зарубил. Не мужик, а дикий зверь.
        - А как это так? Я, и не знала, что у тебя есть племянник, - удивилась местная сплетница. - Откуда он такой взялся?
        - Так он и не девался никуда, просто я тебе его не показывал, - ответил косой мужик. - Мой старшой брат как умер от чёрной хвори, так его мальчонка в лес и убёг. Четыре года бродил я по лесу в его поисках, а когда нашёл, он совсем озверел. Стал бегать на четвереньках, да кусаться, как собака. Пришлось его в погребе на цепи держать. Начать учить родному наречию, да ходьбе на двух ногах. Он давно на улицу просился, только я его никак не пускал. Боялся, что делов натворит. Вот он сегодня с подвала сбежал и натворил. Убил бандитов и огра не пожалел. Говорю ж, зверюга.
        Варвара оценила Нибора взглядом, ей он показался рослым и симпатичным. Ну и что, что зубов не хватает.
        - И сколько ж твоему племяннику лет? Может ему уже жениться пора? Моя Анна охотно выйдет за такого богатыря. Такой и мяса из лесу принесёт и защитит, если надо. А погреб… Погреб у нас лучше твоего. Пол устлан соломой и нет запаха кислого молока.
        - Э не, Варвара, - покачал головой хозяин корчмы. - Я уже дал ему благословение ступать той дорогой, которую он выберет сам. Так что твоей Аннушке придётся другого мужика поискать.
        - Ой, - внезапно подорвалась со скамьи Варвара. - Так, а чего это я расселась? Надо ж бежать рассказать девкам, что у тебя есть племянник. Про убитого огра и бандитов уже все в курсе, а про этого ещё никто ничего не знает.
        - Ну беги, беги, - поторопил её мельник. - Пока кто другой вместо тебя не посплетничал.
        Варвара опрокинула на дорожку ещё одну кружку самогона и, как резвая девица, выбежала на улицу.
        - И она в это поверила? - наконец обрёл дар речи Нибор.
        - О, погоди, сейчас Варвара пробежится по всей деревне, и каждая кляча будет о тебе знать, - заверил его мельник. - Так ещё и приговаривать, что они догадывались, а кто-то и вовсе соврёт, мол, видел тебя раньше.
        - Племянник, значит? - Нибор одобрительно кивнул хозяину корчмы. - Мне нравится. Пока не отыщу своих братьев, будем придерживаться этой истории. Эй, мельник. Ты там грозился обеспечить меня хлебом в дорогу.
        - Конечно, всё как обещал. Хоть Варвара и моя жена, я почём зря трепаться не стану.
        Нибор вышел из корчмы, мужики проводили его радостными возгласами, велели возвращаться, как закончит с делами. Снаружи уже ждал в чистых портках и с громоздким щитом наперевес Лютер.
        - Любите выпить? - златовласый юноша с улыбкой встретил своего учителя.
        - Языком много не трепись, ученику не положено, - упрекнул его Нибор.
        - Понял, не дурак. Рот на адамантитовом замке. Куда теперь? Может, в Патрий? Или отправимся охотиться на великанов? Говорят, в горах их целая свора.
        - Ты всегда так много болтаешь?
        - Нет, что вы. Я люблю тишину. Ну, знаете, когда идёшь по дороге, а вокруг только шум ветра да пение мелких птиц. Главное, чтоб не ворон, их песни не сулят ничего хорошего.
        - Лютер.
        - А?
        - Будь добр, умолкни. Ты мне вот что лучше расскажи: какими навыками обладаешь, какими хочешь овладеть? Какие параметры считаешь основными, а какие вспомогательными? Где берёшь задания, по какому принципу их выбираешь? На каких тварей уже охотился, что они умеют и где водятся?
        - Не понял. А разве не учитель должен рассказывать всё это? Давать наставления?
        - Тяжело мне с тобой придётся. Я тебе одно слово, ты мне с сотню. Так ты ничему не научишься. Но так и быть, поясню. Чтобы научить тебя чему-то, я должен знать, на что ты способен. Вот ты мне расскажешь всё, что знаешь, а я процежу это через сито и отброшу испорченное, чтобы вложить правильное и необходимое.
        - Вот оно как, - на пару секунд притих Лютер. - Тогда стоит начать со способностей. Так как я мечтал стать бойцом ближнего боя на передовой, первым моим навыков стал «Стремительный удар». Я делаю молниеносный выпад копьём и наношу сто пятьдесят процентов урона от своей атаки. Ещё есть способность «Удар головой». На тот случай, если руки заняты. Единственный недостаток - урон зависит от показателя брони шлема. Он у меня прокачан до второго уровня. Я мало того, что сбиваю противника с ног, так ещё и оглушаю его на секунду.
        - Отличная способность для пустой головы.
        - Спасибо, - не понял сарказма Лютер.
        Всю дорогу до руин монастыря, которые хотел посетить Нибор, Ален рассказывал о себе и своих навыках. Нибор отчитал юного авантюриста, ведь тот каждый осколок души тут же тратил на новый боевой навык. Они были слабы и однотипны. Некоторые так и вовсе имели общую перезарядку. Как оказалось, навыки можно забыть, но для этого требовалось израсходовать пять осколков души. Полезным Нибору показался рассказ о гильдии авантюристов. В данной игре от неё был немалый толк. Во-первых, жители Патрия охотнее поручали свои задания членам гильдии. Во-вторых, члены гильдии, на стене которой красовались щиты с подвигами, получали бонусы в виде увеличенного урона, здоровья, скорости и даже опыта. И в-третьих, в гильдии всегда можно было найти товарищей по оружию и вместе с ними отправиться в излом времени. Так называли измерения, которые открывались специальным ключом. Внутри излома происходили события минувших дней. Авантюристы должны были повторить тот или иной подвиг героев, которые его совершили. Опасность в изломе времени была самой настоящей, это пространство щёлкало авантюристов как семечки, но никто не хотел
отказываться от трофеев, что ждали в конце пути или выпадали с боссов. Ален не раз хотел отправиться в излом, но товарищи по гильдии говорили, что он найдёт там только смерть. Также Нибор узнал, что в мире меча и топора всё же можно овладеть магией. Вот только сделать это не просто. Проблема заключалась в том, что обзавестись параметром мана можно было лишь через ритуал под наставлением старшего мага. А это означало долгие годы послушания и изучения древних текстов, что мало подходило Нибору. Лютер мог поведать ещё о многом, но они уже прибыли на место.
        - Что это за развалины? - Лютер нехотя переступил через пролом в каменной стене.
        Среди высоких елей, на холме, растянулись мрачные руины древнего монастыря. Судя по разрушенным стенам и костям послушников, что были раскиданы по каменному полу, его осаждали несколько дней, а когда ворвались внутрь, не пощадили никого. Сейчас трудно судить, что это был за монастырь и кто решил стереть его с лица земли. Все фрески на стенах потрескались и покрылись чёрной плесенью. Воздух пропитался смрадом смерти и чёрной магией. Лишь изредка пробивающиеся через дыры в крыше лучи давали надежду выбраться из этого места живым. Некогда великое священное место стало пристанищем тварей, которым был не по нраву дневной свет.
        - Будь наготове, - предупредил Нибор, развеяв темноту факелом. - По словам мужиков из корчмы, здесь обитает древнее зло. Не знаю, что именно, но охотник на монстров счёл его голову достойной добычей.
        - Что ещё за охотник? - поинтересовался Ален, пытаясь не наступать на человеческие кости. - И вообще, что мы здесь ищем? Сразу же видно, это не наш уровень.
        - Не уровень делает противника опасным, а его навыки, - поучал Нибор. - Главное - не паникуй. У тебя шестьсот пятьдесят очков здоровья, хороший щит и кольчужные доспехи, так просто тебя не убить.
        - Вам легко говорить. Вы одеты в ткань и кожу. Если на нас нападут, вы запросто сбежите. Другое дело я, в латах, да ещё с щитом. Каждый из этих предметов замедляет меня на процент, а щит так вовсе на пять.
        - Прекрати паниковать, твой щит может поглотить до пятидесяти урона, плюс я дал тебе целебные ягоды.
        Из темноты донеслось быстрое шлёпанье лап о каменные плиты. Звук стих, а через несколько минут возобновился и задел доску, которая с грохотом упала на пол. Нибор бросил факел к источнику шума и вооружился полуторным мечом. Свет озарил мерзкую тварь, что красными глазами таращилась на людей. Сама не больше собаки, что-то среднее между ящерицей и дикобразом.
        «ИГЛОШКУРЫЙ РЫК14 УРОВЕНЬ. 900 ОЗ.»
        - Так и знал, что дело гиблое! - занервничал Лютер. Он хотел стать героем, но до ужаса боялся чудовищ. - Четырнадцатый уровень, нам с ним не справиться.
        - Сражался с такими раньше?
        - Нет. Я сражаюсь с тварями, которые ниже меня на три-четыре уровня. Сражался бы с теми, кто ниже на пять, да за них опыта не дают.
        - Отлично! Вот тебе мой первый урок. Чтобы стать хорошим, ну или хотя бы живым авантюристом, нужно научиться изучать противника. Сейчас мы проверим, как эта тварь держит удар.
        Нибор сорвался с места и обрушил меч на монстра. Иглошкурый рык оказался очень пронырлив. Каждый раз, получая урон, он перебегал в другую часть зала и осыпал авантюристов залпом из острых игл. Когда Нибор загнал его в угол, Иглошкурый рык свернулся калачиком и при ударе пустил свои колючки во всех направлениях. Одна из них угодила Нибору в живот и тут же сократила очки здоровья на сто шестьдесят единиц. А вот Лютеру повезло больше, игла вонзилась в щит и почти не нанесла ему урона.
        - Лютер, используй «Жестокий пинок», - скомандовал Нибор. - Сейчас!
        Как только Иглошкурый рык вновь ушёл в шарообразную оборону, Лютер футбольнул его латным ботинком о стену. Данный приём не наносил толком урона, но выводил противника из защитной стойки. Меч Нибора закончил начатое и добил противника.
        - Здорово вы его, - вздохнул с облегчением Лютер.
        - Скажи, ты усвоил урок?
        - Кажется, да. Его иглы являлись оружием дальнего действия, поэтому наносили двойной урон, а сам он держался от нас на расстоянии. Сворачиваясь клубком, рык не мог атаковать, но стоило его ударить, как иглы полетели во все стороны. Бить его в такой форме себе дороже. Нужно дождаться, когда он начнёт атаковать, или навыком вывести его из защиты.
        - А ты умнее, чем кажешься. Пойдем дальше, нужно найти охотника.
        Чем глубже они продвигались в руины монастыря, тем больше тварей встречали на своём пути. Случалось так, что за раз им приходилось сражаться сразу с пятью Иглошкурыми рыками. Только благодаря слаженной работе под командованием Нибора они смогли зайти так далеко. Пока вооружённый щитом и дубинкой Лютер бегал по коридорам от монстров, Нибор высматривал и атаковал того, что отставал от других. Пользуясь тем, что он учитель, а Лютер ученик, Нибор забирал весь опыт себе и приговаривал: «Мне опыт, а тебе - бесценные знания. Не сегодня так завтра сможешь этот монастырь сам зачистить». Нибор жаждал поскорее достичь десятого уровня, так как, по словам златовласого юноши, множитель характеристик там совсем другой. Если до десятого уровня к здоровью прибавлялось по двадцать пять единиц, то после десятого уже по пятьдесят. Это объясняло столь большую разницу между Нибором с двухста двадцатью пятью ОЗ и Лютером, у которого шестьсот пятьдесят. Когда они достигли внутреннего двора разрушенного монастыря, Нибор уже был девятого уровня и готовился взять десятый.
        Среди широких, вымощенных из камня дорожек и покрытых золой голых деревьев вскинули свои руки к небу статуи женщин, среди которых лежали изрубленные тела Иглошкурых рыков. Нибор ладонью остановил Лютера и показал, чтобы тот вёл себя тихо. Он хотел знать, кто был виновником смерти целой стаи этих злобных существ. Среди тел был даже редкий рык, который своей аурой ускорял остальных в два раза. Таких Нибор счёл слишком опасными и обошёл.
        Вот, из темноты арки показался нос ящера и тлеющие, как угли, красные глаза. Монстра привлёк запах крови собственных собратьев. Он шагнул в сторону стаи и тут же потерял сто пятьдесят очков здоровья. Кто нанёс удар, не увидел ни сам монстр, ни Нибор. Спустя пятнадцать секунд Иглошкурый рык вновь получил удар, но на этот раз он был критическим и забрал триста очков здоровья. Монстр стал шипеть и стрелять иглами во все стороны, пока не заметил среди статуй притаившегося обидчика. Это был облачённый в самурайские доспехи скелет. На его шлеме с плоскими рогами, на лбу, Нибор увидел символ - зажатый в клыках меч. Это был один из охотников на монстров.
        «АНДРОН.15 УРОВЕНЬ. 1500 ОЗ.»
        Глава 12. Большой город Патрий
        
        - Кто это? Выглядит сильным, - прошептал Лютер, наблюдая, как скелет в доспехах самурая расправился с Иглошкурым рыком. - Тысяча пятьсот очков здоровья, ещё и броня редкая.
        - Это наша цель, - пояснил Нибор. - Поступим так. Ты пойдёшь в ту арку и отыщешь там иглошкурых тварей. Привлечёшь их внимание и выведешь к самураю. В бой с ним не вступай, просто пробегай мимо. Если я всё верно рассчитал, монстры атакуют тех, кто более агрессивен или просто активен. Удар по тебе заставит их ощутить угрозу от самурая.
        - Удар по мне?! - перебил его шокированный такой новостью Лютер.
        - Да. У иглошкурых слабая защита, так что сто пятьдесят урона - это его обычная атака, а триста критическая. Учитывая твою кольчугу, ему придётся ударить по тебе минимум четыре раза. А если защитишься щитом и вовремя прожуёшь ягоды, то все шесть. Я не знаю, нужно ли ему видеть цель, чтобы атаковать, но одно ясно наверняка - он может использовать свою способность только раз в десять секунд. Перед атакой он вынимает и тут же возвращает меч в ножны. Заблокировать такой удар не выйдет, а вот уклониться может и получится. Всё понял?
        - Привожу сюда как можно больше чудовищ, они с ним сражаются, а мы наносим удар в спину. Когда он тянет руку к рукояти меча, нужно отпрыгнуть в сторону.
        - Раз ты всё понял, можно начинать.
        Лютер скрылся в арке, а Нибор стал наблюдать за Андроном. Скелет самурая не предпринимал никаких действий, просто расхаживал меж статуй и осматривал свои владения. Нибор заметил, что территория, по которой может передвигаться Андрон, ограничена этими статуями. Возможно, именно они стали причиной его нового обличья. Скелет самурая резко обернулся и схватился за рукоять меча.
        - 141 ОЗ.
        Удар был достаточно силён, но Лютер выдержал его и не сбавил ходу. Слишком много тварей он привёл за собой. Иглошкурые рыки, среди которых был даже редкий, с аурой скорости, заполонили внутренний двор монастыря. Словно стрелы, иглы из их спин устремились в самурая. Андрон не стал стоять как истукан. Вместо этого он ушёл в сторону, отразил несколько иголок и нанёс удар редкой твари. Он хоть и умер, но не растерял навыков и знаний охотника на монстров. После смерти редкого скорость остальных рыков значительно снизилась. Не дожидаясь, пока Иглошкурые обойдут его со всех сторон, он метнул в них колбу с зелёной жидкостью. Склянка разбилась о каменный пол и выпустила на волю ядовитое облако дыма, которое принялось поедать очки здоровья монстров. Катана Андрона снова вернулась и тут же покинула ножны. Голова Иглошкурого рыка отлетела в сторону, забрызгав статую кровью.
        Опасения Нибора не подтвердились, статуи не вступили в бой, поэтому он решил действовать. Его меч ударил самурая в спину.
        - 108 ОЗ.
        Как и ожидалось, броня Андрона оказалась прочна. Самурай ответил прогибом в спине и быстрым взмахом катаны.
        - 147 ОЗ.
        Нибор видел этот удар, но, из-за ограничений в скорости, не смог его парировать. Лютер вовремя пришёл на помощь. Его дубина ударила самурая по шлему, следом за ней в ход пошла крепкая голова. Андрон завалился на спину, но тут же кувырком назад поднялся на ноги. Пользуясь случаем, Нибор выпил зелье энергии, которое позволило ему нанести три удара за раз. Андрон парировал два из них и вновь воспользовался едким дымом. Чтобы не погибнуть, как Иглошкурые рыки, Нибору пришлось отступить. Эффект зелья пропал раньше, чем рассеялся дым. Пустыми глазницами скелет оценил живых и выбрал в качестве следующей цели Лютера. Катана вновь вернулась в ножны и нанесла златовласому юноше критический удар.
        - 280 ОЗ.
        Лютер принялся запихивать в рот ягоды, чтобы восстановить здоровье, но следом за ударом в него полетели иглы.
        - 92 ОЗ.
        - 92 ОЗ.
        - 204 ОЗ.
        Андрон воспользовался ими как метательным оружием. Первые два снаряда опустили здоровье Лютера до пяти процентов, а третий угодил в шею и добил его. Щит и дубина выпали у него из рук, по шее в доспехи потекла горячая кровь. Златовласый юноша испуганно посмотрел в сторону Нибора и рухнул на землю.
        «Восемь секунд, - подумал Нибор. - Ещё восемь секунд до того момента, как он вновь использует навык и убьёт меня. У него ещё восемьсот тридцать два очка здоровья. При его скорости и мастерстве мне нужно нанести четырнадцать ударов, шесть из которых он точно отразит».
        Нибор опустил острие меча к земле и побежал на противника. Сталь заискрилась, издала воинственный звон. Нибор в танце шагнул Андрону за спину и нанёс удар. Ногой ударил по колену, рукоятью меча в челюсть, острым лезвием по корпусу. Нибор сражался на пределе своих сил, но тело, которым он обладал, было слишком медлительным. Восемь секунд истекли, а у Андрона осталось ещё триста двадцать девять очков здоровья. Его катана покинула ножны и вернулась обратно. Блеснул свет. Удар пришёлся по плечу Нибора, и тот, утратив драгоценное здоровье, упал на колени. Скелет посмотрел на него пустыми глазницами, встал в стойку и отсёк голову, а после толкнул обезглавленное тело ногой.

* * *
        Между самураем и Игрошкурыми рыками завязался бой. Андрон вновь убил редкого с аурой скорости и бросил в остальных колбу с ядовитым дымом.
        - Уходим! - скомандовал Нибор.
        - Почему? - спросил Лютер, но не стал задерживаться в столь опасном месте.
        - Я рассчитал исход боя. При всём желании, сейчас нам его не одолеть.
        - Уверены? У него на триста очков здоровья меньше, чем у огра, которого вы убили.
        - Ещё раз тебе говорю, силу определяет не уровень или очки здоровья, а навыки. Андрон - потомственный охотник на монстров. Его атаки быстры и беспощадны.
        Нибор и Люций покинули руины собора и по главной дороге отправились в столицу этих земель - город Патрий. Как и подобает миру игры, дорога была полна опасностей и приключений. На пути им встречались бандиты, голодные звери и чудовища. Большинство из них Нибор предавал земле, а от кого-то, например, от «Проклятой Невесты» - нежити десятого уровня, им приходилось уносить ноги. Своим воплем труп девушки призывал целую армию скелетов, с которыми были неспособны совладать герои без навыков, наносящих урон по площади. До высоких каменных стен, которые окружали город Патрий, добрались за два дня. За это время Нибор достиг желанного десятого уровня и надел кольцо, добавляющее две сотни к очкам здоровья.
        Благодаря большому запасу здоровья и пересчёту характеристик, круг тварей, с которыми он мог совладать, существенно расширил свои горизонты. Кроме того, с десятым уровнем в меню персонажа появился новый раздел: «Подвиги и Достижения». В нём были описаны разнообразные действия, которые должен выполнить персонаж для получения особой награды. Достижения, как и сами награды, были самыми разнообразными: убить тысячу ядовитых пауков, убить дракона, упасть с большой высоты и не разбиться, нырнуть на глубину в тысячу футов, собрать комплект алого рыцаря и так далее. Наградами служили золото, опыт, улучшения обмундирования, но что самое важное - за некоторые из достижений давали осколки душ. На данный момент Нибор мало что мог выполнить из перечисленного, но он всерьёз вознамерился получить каждую из наград.
        Лютер тоже повысил уровень до двенадцатого. Нибор начал делиться с юношей опытом и попутно обучать его сражаться.
        - Сделай шаг влево, - поучал Нибор, размахивая мечом. - Теперь вправо. Пригнись! - его меч просвистел над головой Лютера. - Видишь? Простое движение, а не навык, спасло тебе жизнь. Научишься правильно двигаться, и сможешь побеждать врагов, превосходящих тебя по характеристикам. Однако сильно зарываться не стоит. Если твой меч, то есть дубина, - сам себя поправил Нибор, - не может пробиться через броню и ранить противника, то беги, не задумываясь.
        У ворот в город их встретила стража. Из-за сбежавших недавно из крепости Геры заключённых, служители закона проверяли каждого встречного. Нибор и Лютер не стали исключением.
        - Так, так. Кто тут у нас? - стражник в кольчужных доспехах и с мечом на кожаном поясе косо посмотрел на путников. - Принц-полукровка и подозрительно похожий на преступника мужик. Зачем прибыли в Патрий?
        - Ясное дело, зачем, - удивился такому вопросу Лютер. - В гильдию за заданием.
        - Ты-то понятно, а этот? Гильдейской накидки на нём нет, и смотрит так, словно хочет вцепиться мне в глотку. У тебя какие-то проблемы?
        - Никаких проблем, - сухо ответил Нибор. - А взгляд такой, потому что устал с дороги. Пропусти, а? В долгу не останемся. Может пяток алов решит нашу проблему?
        - Пятьдесят, - стражник протянул ладонь. - Показывайте, что у вас в инвентаре, и можете быть свободны.
        Нибор отдал золото и через настройки персонажа открыл инвентарь. Лицо стражника тут же изменилось.
        - Проблемка у нас, - стражник кивком подозвал остальных. - Придётся вам пройти с нами в башню.
        - Это ещё зачем? - возмутился Лютер. - Неужто отец взялся за старое? Передайте ему, что я верен своей клятве и с пути авантюриста не сойду.
        - Барон тут ни при чём, - заверил стражник. - Это приказ госпожи Элизабет. Сейчас она заправляет городом и каждым мечом гвардейца, - стражник вернул Нибору деньги. - Не охота мне закончить жизнь на виселице. Сдавайте оружие и следуйте за мной.
        Нибору стало неспокойно. «Неужели по инвентарю они поняли, что я бывший заключённый?» - размышлял он, взглядом оценивая стражников. Все двадцатого уровня, в хорошей кольчуге. Лезть на них или просто пытаться сбежать опасно, он уже просчитал все варианты. Единственное правильное решение - сдаться. Через пять минут Нибор и Лютер сидели на скамье, прикованные цепями к дубовому столу.
        За дверью раздался звон металла, лёгкие шаги. Нибор предположил, что женские, и не ошибся. Допрашивать их пришла сама капитан Элизабет Фейтл. Нибор сразу узнал её по крестообразному шраму над правой бровью и выбритым по бокам розовым волосам. Своими доспехами, что переливались на дневном свете из окна, тяжёлым цепом и щитом, она источала невероятную силу. Казалось, один её удар не только убьёт, но и заставит мучиться после смерти. Следом за капитаном, в комнату башни вошла Агата Солер. Её Нибор тоже узнал, именно она видела его у реки. Хорошо, что лицо было скрыто тканью. С последней их встречи её уровень поднялся до одиннадцатого. Элизабет Фейтл опёрла щит об стол, цеп положила перед собой и села в кресло. Её строгий взгляд коснулся его и словно обжёг кожу.
        «Она такая же, как и Торгос, - подумал Нибор. - Шутить не станет, сразу убьёт».
        - Агата, прикрой дверь, - приказала Элизабет.
        Девушка захлопнула дверь и, вооружившись боевым двуручным молотом, встала у стены, на случай, если кому-то из подозреваемых захочется оскорбить госпожу.
        - Знаете, почему вы здесь? - спросила Элизабет. Её голос звучал одновременно как обвинение и приговор.
        «Перешли дорогу на красный свет?» - мысленно огрызнулся Нибор.
        - Нам ничего не объяснили, - ответил Лютер, - но мы уверены, это какая-то ошибка. Я сын Барона и член гильдии Стальной кулак. У меня нет проблем с законами.
        - Я наслышана о том, кто ты такой, - перебила его Элизабет. - Меня интересует другое. Зачем вы принесли в город один из ингредиентов зелья опыта?
        Лицо Лютера побледнело, он явно что-то знал.
        - Мы подняли свой уровень собственными силами, - нервничая, выпалил он. - К этой дряни мы никакого отношения не имеем.
        - Может быть, ты и не имеешь, а вот у твоего спутника в инвентаре обнаружили грибы ясного пламени. Как вы это объясните?
        - Мы помогли леснику отремонтировать мост, он с нами и расплатился грибами, - пояснил Нибор. - Простите, я не местный. Обычный деревенский мужик, в зельях не смыслю. Что такого в этом зелье опыта?
        Элизабет перевела строгий взгляд на Лютера, и тот, понимая чего от него хотят, тихо произнёс:
        - Его делают из детей. Их уровень повышается просто от того, что они растут.
        - Тёмные гильдии уже не первое столетие воруют детей и отравляют города этой гадостью, - продолжила Элизабет. - Любого, кто замешан в этом, ждёт виселица. Но если, скажем, кто-то выдаст мне, где скрывается Торгос, или хотя бы Зависть, я подумаю о помиловании.
        - Ничем не можем вам помочь, - не теряя спокойствия, пожал плечами Нибор. - Мы принесли эти грибы в город, чтобы лечить, а не убивать детей. Сами по себе грибы ясного пламени являются лекарством. Они могут спасти как от слабого яда, так и от лихорадки.
        - И я должна поверить словам проходимца? - рука Элизабет легла на рукоять кистеня.
        - А как насчёт моих слов? - вмешался Лютер. - Вы сказали, что знаете, кто я такой. Я могу поручиться за этого человека, он спас мне жизнь. Научил сражаться, я ему многим обязан.
        - Сын Барона, который отказался от наследства, чтобы стать героем, который взойдёт на небесную арену, - с долей иронии произнесла Элизабет. - Если Нибор в течение трёх дней вступит в гильдию, я разрешу ему остаться в городе. В противном случае он должен уйти.
        - Можно дать вам совет? - спросил Нибор.
        - Совет госпоже?! - возмутилась Агата. - А не много ли ты, мужлан, на себя берёшь?!
        - Пусть говорит, - успокоила её Элизабет.
        - Вы не собирались нас вешать, - начал Нибор. - Это был блеф. Вешай вы каждого, кто по ошибке принёс в город ингредиенты зелья, количество жителей резко бы сократилось. Мало того, все бы знали его рецепт. Методом тыка пытаясь обнаружить слуг Торгоса, вы ничего не добьётесь. Никто не станет вам помогать, ведь, по слухам, Торгос страшнее любой виселицы. Он, и один из его грехов, способны рвать людей голыми руками. Об этом чудовище в человеческом обличье знают даже в моей деревне, а она ещё то захолустье. Советую вам проверять инвентарь и отпускать тех, у кого есть необходимые для зелья ингредиенты. Сами того не зная, они приведут вас к тёмной гильдии.
        - Интересная мысль, особенно в голове простолюдина.
        - Если ты умеешь читать, то становится не важно, какого ты происхождения.
        - Вы свободны, - объявила Элизабет, выходя из-за стола. - Агата, сними с них кандалы, верни личные вещи и отпусти.
        - Будет сделано, госпожа.
        Капитан Элизабет Фейтл удалилась, а Агата осталась, чтобы снять с подозреваемых цепи. Будучи совсем близко, Нибор заглянул ей в глаза и улыбнулся. Девушка заметила этот взгляд, но отреагировала не улыбкой, а грубым движением. Цепи поцарапали кожу на руках Нибора.
        - Осторожнее, - кратко произнёс он. - Я ведь могу и влюбиться. Сильные девушки в доспехах - моя слабость.
        Он решил, что отношения с Агатой могут быть полезными, учитывая, что её госпожа ищет сбежавших заключённых.
        - Тогда тебе стоит попытать удачи с Элизабет Фейтл, - ответил девушка.
        - Зачем? Я ведь не собираюсь на ней жениться.
        - А на мне, значит, собираешься?
        - А что? Из нас бы вышла отличная пара. Ты прекрасна, а я ещё лучше.
        Агата не смогла сдержать улыбки, но тут же взяла себя в руки.
        - Я вынуждена отказаться. Путь солдата - служить народу и своему Королю, а авантюристы бессмысленно гоняются за чудовищами, рискуя своей головой. Ребячество, одним словом.
        - Я был уверен, девушки находят подвиги романтичными.
        - Может быть глупые девушки.
        - Ну вот, сердце снова ёкнуло. Вы не только красивы, но ещё и умны. Скажите, где находится ваша спальня?
        - Зачем вам? Хотите влезть через окно и запрыгнуть ко мне в койку?!
        - Вообще-то я хотел узнать, где вас найти, если появится информация про зелье опыта, но раз вы предлагаете, я могу и остаться на ночь.
        Агата растерялась, она не знала, что ответить. В данном диалоге распутницей выглядела она, а не он.
        - Вам лучше уйти, пока дают такую возможность.
        - И мы ей воспользуемся, чтобы вам не докучать. Уверен, у оруженосца капитана полно дел.
        Нибор забрал своё снаряжение и, преклонившись перед дамой, вместе с Лютером покинул башню. За городской стеной их ждал большой город. Двухэтажные дома из каменной кладки, с усыпанной снегом черепицей, составляли узкие улицы, на которых надрывали горло торговцы. Повсюду сновали горожане, кто-то пешком, кто-то верхом на лошадях, а кто-то в уютной, тёплой карете. Здесь, как и везде, работал закон - есть богатые, значит, есть и бедные.
        Из таверны под названием «Ленивый дракон» донёсся крик. Для такого заведения это обычное дело, однако вслед за криком на улицу вылетел низкий, лысый, как камень, мужик. Кто-то за шиворот выбросил бедолагу через окно. Мужик отряхнулся от осколков стекла и поспешил встать на ноги. Его соперником в данной потасовке был рослый мужик, на спине которого красовалась шкура медведя. Тот, что вылетел из окна, достал из ножен шпагу, а тот, что с ноги вышиб двери и вышел на улицу, держал в руках двуручный топор.
        - Какого чёрта ты творишь?! - выкрикнул низкий.
        - Нет смысла притворяться! Я знаю, кто ты! - ответил и попытался топором снести голову собеседнику рослый. - Иметь такую зависимость от никотина и крутить самокрутки каждые десять минут может только игрок.
        - Вот оно что, - наконец дошло до лысого. - Тебе следовало сразу нанести удар мне в спину, а не распинаться и бахвалиться тем, как ты меня вычислил. Эта ошибка будет стоить тебе жизни.
        Потасовка между ними собрала у таверны уйму зевак. Нибор стоял среди них и еле сдерживался, чтобы не убить обоих. Эти двое точно представители Знати, которые уже начали сражаться за право владеть миром. Оба одиннадцатого уровня, хорошо владеют холодным оружием, двигаются осторожно. С таким стилем боя новичками их никак не назовёшь.
        - Снова затеяли дуэль, - с азартом наблюдал за их боем Лютер. - Как думаете, кто победит? Мне кажется, тот громила с топором. У него силы как у медведя и при этом двигается хорошо.
        - Он проиграет, - уверенно произнёс Нибор. - Лысый не показывает того, что умеет. Он ждёт, уклоняется, парирует, задаёт бою темп. Когда здоровяк привыкнет только атаковать, а его энергия иссякнет, тогда-то лысый и сделает свой шаг.
        Рослый использовал способность «Сокрушение», и его топор, проигнорировав защиту противника, нанёс критический удар. Лысый стерпел и контратаковал. Его шпага вошла в плечо и тут же толкнула противника назад. Из-за этого следующий удар здоровяка в медвежьей шкуре прошёл мимо цели, а его энергия иссякла. Серия быстрых ударов шпаги заставила его упасть на колени. Публика встретила победителя радостными возгласами, которые через секунду сменили визги ужаса. Лысый мужчина, с ненавистью и презрением в глазах, с наслаждением в улыбке, пронзил горло оппонента шпагой несколько раз.
        Перед Нибором возникло системное сообщение:
        ИГРОК ДЕНИЭЛ БЫКОВ ПОКИНУЛ ИГРУ.
        ДЛЯ НАЧАЛА СЛЕДУЮЩЕГО ЭТАПА ИЗ ИГРЫ ДОЛЖНО ВЫЙТИ ЕЩЁ 31 ИГРОК.
        УСЛОВИЯ ЭТАПОВ.
        50 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - НА ЗАПЯСТЬЕ ИГРОКОВ ПОЯВЛЯЕТСЯ ОТЛИЧИТЕЛЬНЫЙ ЗНАК.
        35 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - БУДЕТ ОТОБРАЖАТЬСЯ КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ В ЛОКАЦИИ.
        10 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - ПОЯВЛЯЕТСЯ СТРЕЛКА, УКАЗЫВАЮЩАЯ НА ПОТЕНЦИАЛЬНОГО ИГРОКА. НЕ ДЕЙСТВУЕТ НА РАССТОЯНИИ БЛИЖЕ 1 КИЛОМЕТРА.
        2 ЧЕЛОВЕКА В ИГРЕ - ОБА ИГРОКА БУДУТ ТЕЛЕПОРТИРОВАНЫ ДЛЯ ФИНАЛЬНОЙ ДУЭЛИ.
        ПОСЛЕ УБИЙСТВА ДРУГОГО ИГРОКА ВАШИ ХАРАКТЕРИСТИКИ УВЕЛИЧИВАЮТСЯ НА 5 %.

* * *
        Дениэл ощутил прилив адреналина. Лекарство пробудило его ото сна и заставило открыть глаза. Перед лицом крышка Ibion, а на ней голографическая надпись «Вы проиграли». Понимая, что сейчас будет, Дениэл стал кричать и биться лбом о крышку. Его руки и ноги были стянуты ремнями, деваться было некуда. Дениэл ожидал боли в шее, но острый кол поразил плечо. Ibion проецировал всё, что происходило с телом игрока за две минуты до смерти. Острая боль пронзила грудь в нескольких местах. Тяжёлый кашель забрызгал стеклянную крышку кровью. Острые колья вошли в шею, а через несколько секунд наступила смерть. Инстрис наблюдал за мучениями человека и наслаждался страхом, что застыл в его глазах.

* * *
        Радость победителя длилась недолго, всего один удар кулаком в латной перчатке заставил лысого мужчину выронить шпагу и прилечь рядом с трупом. Капитан Элизабет Фейтл незамедлительно явилась, чтобы прекратить беспорядки и наказать преступника.
        - Что вы делаете? - с трудом произнёс мужчина, его зубы были разбросаны на снегу.
        - Несу правосудие, - ответила Элизабет. - Властью, данной мне Королём, я приговариваю убийцу к смертной казни через повешение.
        Гвардейцы в латных доспехах подняли лысого мужчину с земли.
        - Что?! - он был в шоке от такого заявления. - Он же первый на меня напал. Бросил через окно!
        - И это даёт тебе право забирать его жизнь?! - сказала, как отрезала, Элизабет. - В городе и за его территорией авантюристам позволено проводить дружеские дуэли. Иногда для того, чтобы решить какой-то спор, но убийство - это совсем другое. Ещё недавно я бы бросила тебя гнить в темницу, но так как крепость Геры разрушена, приговор будет иным.
        - Постойте, я могу заплатить! - кричал мужчина. - Берите, что хотите.
        - Всё, что мне нужно, это правосудие, - ответила ему Элизабет.
        Солдаты незамедлительно привели приговор в исполнение. Оттащили мужика к площади, накинули петлю на шею и отправили в свободный полёт.
        Перед глазами Нибора возникло очередное сообщение:
        ИГРОК БЕРНАД ГЮРУТ ПОКИНУЛ ИГРУ.
        ДЛЯ НАЧАЛА СЛЕДУЮЩЕГО ЭТАПА ИЗ ИГРЫ ДОЛЖНО ВЫЙТИ ЕЩЁ 30 ИГРОКОВ.
        УСЛОВИЯ КАЖДОГО ЭТАПА.
        50 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - НА ЗАПЯСТЬЕ ИГРОКОВ ПОЯВЛЯЕТСЯ ОТЛИЧИТЕЛЬНЫЙ ЗНАК.
        35 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - БУДЕТ ОТОБРАЖАТЬСЯ КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ В ЛОКАЦИИ
        10 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - СТРЕЛКА, УКАЗЫВАЮЩАЯ НА ПОТЕНЦИАЛЬНОГО ИГРОКА; НЕ ДЕЙСТВУЕТ НА РАССТОЯНИИ БЛИЖЕ 1 КИЛОМЕТРА
        2 ЧЕЛОВЕКА В ИГРЕ - ОБА ИГРОКА БУДУТ ТЕЛЕПОРТИРОВАНЫ ДЛЯ ФИНАЛЬНОЙ ДУЭЛИ.
        ПОСЛЕ УБИЙСТВА ДРУГОГО ИГРОКА ВАШИ ХАРАКТЕРИСТИКИ УВЕЛИЧИВАЮТСЯ НА 5 %.
        Глава 13. Стальной Кулак
        
        Желая отдохнуть с дороги, Нибор отложил поход в гильдию до завтра и снял две комнаты, для себя и Лютера, в таверне под названием «Ленивый дракон». Именно в этом заведении проживали недавно покинувшие игру представители Знати. В надежде узнать о них что-то полезное Нибор спустился в общий зал и предложил мужикам выпить. Те, завидев за спиной Нибора златовласого юношу, ответили грубым отказом.
        - С таким, как он, я за один стол не сяду! - прямо заявил кузнец четырнадцатого уровня.
        В отличие от простых горожан и фермеров, уровень которых ограничивался пятым, ремесленники качались и повышали уровень подобно авантюристам, без всяких ограничений. Только вместо боевых навыков они осваивали профессию.
        - Поддерживаю, - кивнул головой мужик за тем же столом. Судя по колчану и луку под его ногами, он был охотником, или, как их тут ещё называли, следопытом. - Пусть катится к знатному столу, с серебряной ложкой в заднице!
        - Отвалил бы ты отсель, пока выпивка не скисла! - грубо произнёс третий и взялся за рукоять меча. Судя по тому, как он покачивался из стороны в сторону, мужик был в стельку пьян.
        - Что ж, простите за беспокойство, - спокойно проговорил Нибор и направился к столику у стены.
        Лютер сел рядом и, опустив глаза, стал ковырять деревянный стол ногтем. Ему было стыдно перед учителем, что тому пришлось это выслушать.
        - Чего приуныл? - вопросительно кивнул Нибор, словно ничего не произошло. - Нужно радоваться, а не унывать! Сегодня мы ускользнули из петли самой госпожи Элизабет Фейтл. Опасная, однако, женщина.
        - И вы даже не спросите, от чего мужики поливали меня грязью?
        - Я бы мог, но мне не особо интересно, - Нибор обернулся и взглядом отыскал половую. Так называли прислугу в подобных заведениях. - Девушка! Девушка! Принесите нам пару графинов вина, да кролика, запечённого до хрустящей корки.
        Нибор высыпал из инвентаря на стол пятьдесят золотых алов. Девушка как их увидела, так у неё глаза и заблестели. Подбежала к их столику, сделала реверанс и сгребла монеты на поднос. Всего минута, и два графина вина уже на столе, зайца пришлось подождать.
        - Девушка, а вы не подскажете, - обратился к ней Нибор. - Господа, которые сегодня учудили тут драку и высадили вам окно, кем они были?
        - Не могу знать. Что один, что другой прибыли в город относительно недавно. Вели себя тихо, расспрашивали меня о всяком. Оба странные такие.
        - И в чём заключалась их странность?
        - Говорили они не на нашем наречии. Использовали слова, которых я раньше не слышала. К примеру, танк, скилл. Спрашивали про какие-то инсты.
        - Учитель, - внезапно осенило Лютера. - Так вы недавно назвали меня одним их этих слов, неужели вы их знали?
        - Нет, не знал. Просто стало любопытно, - ответил Нибор. Когда девушка удалилась, он решил перевести разговор в другое русло. - Ты хотел рассказать, почему мужики за тем столом смотрели на тебя как на дерьмо и поливали грязью.
        - Как грубо, учитель.
        - Ты прав, кажется, к навозу они более благосклонны. Давай выпьем за мир во всём мире! - Нибор налил себе и Лютеру полную чашу вина.
        - Тоже скажете, мир, - махнул рукой Лютер, но взялся за чашку и залпом отыскал её дно. - Мертвецам мир неведом. Да и чего греха таить, людям тоже. Сколько раз мы пытались захватить материк обитателей леса?
        - О чём это ты?
        Лютер рассказал Нибору о трёх материках, расах, которые на них проживают, о поднебесной арене и своей цели взойти на неё. Сам того не замечая, он перешёл к рассказу об отце.
        - Когда я вознесусь, - говорил он после пятой кружки, - люди начнут смотреть на меня по-другому. Перестанут насмехаться, да плевать в спину. Эх. Самое обидное то, что я был на их стороне. Даже от наследства отказался, а они всё равно смотрят на меня как на мразь. Быть сыном Барона это одно, а быть сыном Барона Эдмунда Клиффорда - совсем другое. На всём белом свете нет более алчного человека, чем мой отец. Ему не хватает пары медяков, чтобы занять место Жадности Торгоса. Как вообще можно было додуматься до такого, а тем более - провернуть? Представляете, в течение двух лет он наряжался в лохмотья, подходил к высохшему колодцу на главной площади и бросал туда монету. День за днём, пока не свершилось чудо. Из колодца словно из гейзера стали вылетать золотые алы. Новость о бродяге, который неприлично разбогател и переехал жить в крепость Барона, разлетелась быстрее чёрной хвори. Люди поверили в то, что колодец волшебный, что может исполнить заветное желание, вот и начали бросать в него деньги. Те, кто сильно болел, тот, кому не хватало еды, или кто просто жаждал разбогатеть, все они стали его жертвой.
Прошло три года, но чудо не произошло. Обман раскрылся, когда несколько авантюристов спустились вниз и вместо золота обнаружили идущий к крепости тоннель. Возмущённые люди встали под воротами крепости и начали требовать свои деньги назад. Тогда Эдмунд Клиффорд сделал то, за что я и другие жители города ненавидят его по сей день. Вместо того, чтобы вернуть деньги, он приказал стражникам столкнуть непокорных с моста. А ведь среди них были женщины и дети, для которых эти монеты были последней надеждой на выживание. Поэтому я не держу зла на людей, которые плюют мне в спину, а сочувствую им. В тот день я отрёкся от наследства и вышел за ворота крепости в поисках своего призвания. Поначалу было тяжело. Приходилось спать на улице, голодать, на работу никто не брал, ведь я ничего не умел. Особенно было плохо, когда меня ловили и избивали мальчишки. Но всё изменилось, когда передо мной открылись двери гильдии «Стальной кулак». Она и её глава, Кристофер Олдрак, подарили мне вторую жизнь. Может я глуп и наивен, но мне кажется, это мой долг - помогать людям и делать мир лучше.
        - М-да, - Нибор налил Лютеру ещё вина. - Из твоей истории можно сделать отдельную книгу.
        Спустя два кувшина, когда Лютер был готов лицом изучать тарелку, Нибор помог ему подняться наверх и завалиться на кровать. Сам Нибор был абсолютно трезв. Он специально споил юношу, чтобы тот не знал о его ночных похождениях. Обмотав голову тканью, которая скрывала лицо, а вместе с ним и имя персонажа, Нибор затушил свечу и через окно выбрался на крышу. Глубокий вдох заставил холодный чистый воздух опалить горло и опуститься в лёгкие. Это ощущение было таким правдоподобным, что Бродяге Нику показалось, что это вовсе не игра, а самая что ни есть реальность. Раньше он часами исследовал и покорял виртуальные миры, но всегда возвращался, чтобы поесть, немного поспать и увидеться с друзьями. Беспрерывная игра словно поглощала его и делала неотъемлемой частью себя.
        Нибор похлопал себя по щекам, чтобы прогнать эти мысли из головы, и осмотрелся. Город был безлюден и пуст, но это лишь на первый взгляд. С крыши высокого здания было хорошо видно, как по безлюдным улицам, где нет гвардейцев, мелькают тени беззакония: в переулке один мужчина встретился с другим и обменял золото на свёрток. Ловкий вор забрался на крышу добротного особняка и через чердак проник внутрь. Здесь даже было место тёмной магии и чудовищам, что живут во тьме. Чёрные тени с тлеющими зелёными глазами нагнали и растерзали человека, а маг, который их призвал, забрал тайный груз. Не обращая внимания на тёмную сторону Патрия, Нибор спустился вниз и прошёл к площади, где болтался на верёвке лысый мертвец. Тот самый игрок, которого за убийство вздёрнула Элизабет Фейтл. Убедившись в отсутствии посторонних глаз, Нибор подошёл к телу поближе. Как и ожидалось, местные жители раздели смертника до трусов. С одной стороны, Нибор был рад видеть гримасу агонии на синем опухшем лице, а с другой, он сожалел, что не убил его лично. Нибор боялся, действительно боялся, что азиата, который владел фабрикой, убьёт
кто-то другой. Именно его Нибор хотел мучить собственноручно, отрезать от него кусочек за кусочком, и представлял, как это происходит в реальности.
        Нибор срезал верёвку, закинул тело на спину и понёс его в подвал заброшенного здания, которое присмотрел ещё днем. Через какое-то время притащил туда тело громилы. Этого горожане тоже раздели до трусов, забрали бы и их, если бы было можно. Нибор зажёг несколько украденных из таверны свечей и принялся осматривать тела. Сантиметр за сантиметром он изучал синюю от мороза кожу в надежде найти знак, шрам, татуировку или хотя бы родимое пятно. Что угодно, что помогло бы отличить игрока от NPC. Счётчик смертей, который должен был проявить метку на запястье, не был стопроцентной гарантией того, что на теле игроков не было других отметин. Однако два часа, потраченные впустую, опровергли эту теорию. Нибор даже в рот им заглядывал, но и там всё было как у обычных людей.

* * *
        Наступило утро. Лютер с трудом открыл глаза и вспомнил, где находится. Учитывая ракурс, сделать это было непросто. Одна из его ног зацепилась за простыню, в то время как сам он лежал в неудобной позе на полу. Бах! Он целиком рухнул на пол. Решил полежать так пару минут, цепляясь за обрывки вчерашнего вечера. Потёр ноющий от похмелья лоб и принялся приводить себя в порядок. Когда спустился вниз, Нибор уже заканчивал завтракать.
        - Вы поглядите, кто проснулся, - поприветствовал его Нибор. - А я думал, ты до весны проспишь.
        Хотел привести в пример медведя, но вовремя опомнился. Вспомнил, что в игре они спокойно разгуливают по заснеженному лесу и чешут панцирь о стволы деревьев.
        - Голова раскалывается. Половая, - Лютер подозвал девушку. - Принесите, пожалуйста, зелье ясного разума. Вам, учитель, взять бутылочку?
        - Без надобности, - ответил Нибор, продолжая поглощать яичницу, которая на вкус была не лучше прелых носков. Он мысленно материл Инстриса за подпрограмму распознавания вкусов.
        Девушка подала Лютеру напиток в стеклянной бутылке. Он обошёлся ему в три ала, зато отрицательный эффект «с бодуна» как рукой сняло. Мысли наконец пришли в порядок.
        - Так намного лучше, - с облегчением вздохнул Лютер.
        - Ты обещал рассказать, что нужно сделать, чтобы попасть в вашу гильдию. И почему не следует вступать в «Золотого грифона».
        - А что, я так и не рассказал? - удивился Лютер, пытаясь вспомнить вечер, но всё было как в тумане.
        - Ты рассказал о колодце, своих намерениях взойти на вершину поднебесной арены, а после прилёг отдохнуть в тарелке. Ещё что-то бормотал про Элизабет, но я не уверен.
        - Простите, я редко пью. Не знаю, что на меня нашло. Я, наверное, вам много хлопот доставил.
        - Ничего, сил, чтобы носить по ступеням взрослых мужиков, у меня хватает. Ну, так что с гильдиями?
        - В городе, да и вообще во всей округе их всего две. Стальной кулак и Золотой Грифон. Я, как вы уже знаете, состою в Стальном кулаке. Основная цель этой гильдии - помощь людям и борьба со злом. Не только с монстрами, но и с людьми. Наш глава, Кристофер Олдрак, генерал в отставке, тесно сотрудничает с властями. Помогает им противостоять тёмной гильдии, ловить убийц и предотвращать распространение зелья опыта, о котором вам довелось узнать вчера. Он хороший и очень сильный мужик. Жаль только руку потерял на войне. Король скелетов отсёк её в бою проклятым клинком. Теперь ни зельем, ни заклинанием её уже не отрастишь. Вот он и осел в нашем городке. Что касается вступительного испытания, тут всё просто. Нужно продержаться две минуты против защитника Громилы Филиппа. Он сильный, но новичков жалует, просто отсеивает тех, кто может погибнуть на задании. Конечно, наша гильдия тоже сражается с монстрами, иногда посещает излом времени, но в основном мы помогаем обычным горожанам. Дело это не прибыльное, зато благородное.
        - А что насчёт Золотого Грифона?
        - Да нечего вам там делать. Их глава, как и члены гильдии, ещё те заносчивые мерзавцы. У них одни деньги на уме. Чтобы к ним вступить, нужно внести вклад в двадцать тысяч алов. Представляете, какой там контингент? Все разодеты с иголочки, броня и оружие от лучших мастеров. Берутся лишь за самые дорого оплачиваемые задания. Да, признаю. Они нас раза в три сильнее, а если забыть о Кристофере Олдраке, так и во все пять, но ещё раз повторяю, они мерзавцы. Конечно, у них дюжина чародеев, а у нас всего три. И в излом времени они ходят чуть ли не каждый месяц.
        - Знаешь, где раздобыть двадцать тысяч алов?
        - Вы, вы что, хотите вступить к ним?!
        - Ты сам сказал, что они куда сильнее и успешнее. Ходят в излом времени, покупают снаряжение у лучших мастеров.
        - Да нет же, вы не так поняли. Если им это будет выгодно, они вас подставят. Находиться среди них - это всё равно, что быть придворным Короля, где постоянно назревают интриги и заговоры. Сегодня вы для них лучший друг, а завтра - корм для монстров. Я слышал, как они отправились в излом времени и, чтобы спасти свои шкуры, дали боссу растерзать новичка.
        - Здравое решение. Так ты не ответил на вопрос, где взять двадцать тысяч.
        - Нигде, это очень большая сумма. Я, чтобы заработать такую сумму и купить редкое копьё, копил три года.
        - Тогда воспользуемся тем, что есть. Ты знаешь, на что способен Громила Филипп? Какие у него способности, оружие?
        - Он известный авантюрист, поэтому его способности ни для кого не секрет. Как любой уважающий себя защитник, он овладел вторым уровнем «Провокации», «Правосудием защитника», «Яростью защитника». Кажется, навыком «С ноги!», «Братскими узами» и «Стремительным рывком». Точно, недавно он овладел «Стремительным рывком», чтобы быстро приходить союзникам на помощь.
        - Вот тебе очередной урок. Знания - это сила. Зная, на что способен противник, ты всегда сможешь уйти от его атак или заманить в ловушку. А теперь давай проверим, насколько хороши твои знания. Расскажи мне о каждой способности Филиппа в мельчайших подробностях.
        - Это дело нехитрое. Защитники - распространённое и очень востребованное направление. Им чаще всего поручают сопровождение и защиту важных персон, ведь они способны не только отвлечь врага на себя, но и выдержать любой удар. «Провокация» - довольно грубая, но полезная способность. Защитник метает в цель камень, наносит ей урон и вынуждает атаковать именно его…
        После того, как Лютер рассказал Нибору всё, что знал о защитнике Филиппе, они отправились к гильдии. Это оказалось двухэтажное невзрачное здание, ограждённое низкой каменной стеной. Над дверью висело полотно с вышитой крестообразным узором латной перчаткой. Уже на входе в здание Нибор заметил, как таращатся на Лютера авантюристы. Один столкнулся с ним в дверном проёме и вместо того, чтобы пропустить, выпихнул на улицу.
        - Подвинься! - произнёс одетый в кольчугу мужик, за спиной которого был старый арбалет. - Встал тут, понимаешь, на проходе, словно это его дом!
        Внутри Лютера приветствовали всё те же недружелюбные лица. Один мужик даже досадно ругнулся и выложил другому кошель с монетами. Видимо, они поспорили, что златовласый сын Барона не вернётся с задания живым. Нибор изучил внимательным взглядом просторный зал. Здание гильдии не сильно отличалось от трактира. Сидя за длинными деревянными столами, Авантюристы изучали карты, обсуждали стратегию против сильного монстра, хвастали новым обмундированием или просто выпивали. Последнее они делали чаще всего. Под одним из столов, у ног худощавого мужчины, растянулся на полу шестипалый ящер. Среди авантюристов питомцы не были чем-то из ряда вон выходящим. У другого на плече сидела птица, перья которой искрились маленькими молниями, третьему натирал ботинки зелёный гоблин. Взгляд Нибора остановился на стойке у стены, за которой принимала и раздавала задания красивая женщина. Её звали Флора. Несмотря на то, что она проводила большую часть досуга у доски объявлений, у неё был семнадцатый уровень. У девушки был необычайный цвет волос. У корней чёрные, как ночь, а у кончиков алые, как пламя. Глаза тёмные, с
очаровательным блеском. На её талии чёрное платье с оголёнными плечами и реалистичным изображением молнии. В отличие от других членов гильдии, она встретила Лютера с улыбкой. От девушки Нибора отвлекла белая крылатая кошка, которая игриво бегала по шкафам у стены в попытке поймать жирную муху.
        - Добрый день, Лютер, - прозвучал приятный голос Флоры. - Как ваши дела? Смотрю, повысили свой уровень и обзавелись другом.
        - Да, - улыбнулся в ответ златовласый юноша. - Это мой учитель Нибор. Он бы хотел вступить в нашу гильдию и получить гербовую накидку.
        Женщина перевела взгляд на высокого мужчину не сильно привлекательной внешности. Вроде мужик как мужик. Но черты лица, растрёпанные чёрные волосы и морщины у носа делали его больше похожим на злодея, нежели героя.
        - Почему вы хотите стать авантюристом и вступить в нашу гильдию? - спросила Флора.
        - Люди не спешат поручать свои проблемы кому попало, - без утайки ответил Нибор. - К тому же, мне не помешает компания для похода в излом времени.
        - А вы забавный. В излом до пятнадцатого уровня лучше не соваться. Вот, - Флора протянула Нибору пергамент, - заполните анкету и подойдите с ней к Громиле Филиппу. Он проведёт вступительное испытание. Хочу сразу предупредить, что бандитов, воров и убийц мы не жалуем. Задерживаем их и отдаём на милость закону.
        - Не переживайте, я законопослушный гражданин, - мягким голосом ответил Нибор, вспоминая, как ночью таскался по городу с трупами. - Где я могу найти этого Филиппа?
        - Он сейчас отдыхает с товарищами на внутреннем балконе. Желаю вам удачи. Как пройдёте испытание, возвращайтесь за накидкой.
        - Спасибо, вы очень милы.
        Нибор поцеловал ей руку и вместе с Лютером поднялся наверх. Среди авантюристов, что занимали столы на внутреннем балконе, Филипп выделялся ростом в два с лишним метра и широкими плечами. Таким плечом хоть дверь с петель срывай. Его могучее тело покрывали латные доспехи, из-под которых выглядывала шерсть оленьей шкуры. На массивных скулах росла грубая щетина, нос был с бугром от множества ударов, брови густые, взгляд суровый. По листу в руке Нибора Филипп сразу догадался, что пришли к нему.
        - Так-с, посмотрим, - Филипп принялся изучать анкету новобранца. - Уроженец Сетрины. Бывал я в той деревне, милое и тихое местечко, когда монстры скотину не воруют. Ты уже десятого уровня, похвально. В строке способностей указаны только «Плотник» и «Землекоп», а как же боевые навыки? Про направление вообще ничего не написано. Забыл, как в меню персонажа заходить?
        - У меня всего два навыка, и я их указал, - ответил Нибор, - а с направлением ещё не определился.
        - Да ну! Не может такого быть! - заявил Филипп, остальные, кто сидел за столом, его поддержали. - Невозможно достичь десятого уровня, не используя боевых навыков. Может ты так прокачался, осваивая ремесло плотника? В таком случае тебе нужна гильдия ремесленников.
        - Он говорит правду, - вмешался Лютер. - Я сам видел, как он, без каких либо навыков, одолел огра семнадцатого уровня.
        - Помолчал бы ты! - закрыл Лютеру рот товарищ Филиппа. - Тебя и так все ненавидят, не усугубляй.
        - Не надо так, - Филипп бросил строгий взгляд на товарища. - Лютер - член нашей гильдии и часть семьи. Он имеет право высказаться. Говоришь, в одиночку справился с огром? В таком случае у тебя должен быть особый предмет, который становится сильнее, поедая вещи редкого качества.
        - Есть только улучшение. Подходящий для него предмет ещё не попался, - ответил Нибор. - Так что, берёте в гильдию или как? Не охота тут весь день стоять, работать надо.
        - Работа подождёт. Перед тем, как принять кого-то в гильдию, я должен испытать, на что он способен. Сейчас выйдем на улицу, и покажешь пару лучших ударов. Если продержишься две минуты, получишь гербовую накидку, и работу подкинем.
        - Сколько урона может выдержать твой щит?
        - Сто десять, - недоумевая от вопроса, ответил Филипп.
        - Три минуты, и победа будет за мной, - произнёс Нибор, и в гильдии тут же повисла тишина.
        Нибор рассудил, что все игроки прячутся по углам, стараются не привлекать к себе внимание, значит, стоит поступить иначе и быть у всех на виду. Именно так ведут себя здешние NPC. Их не заботит жизнь, они жаждут денег и славы.
        - Дашь мне три минуты, и я одолею тебя, - повторил Нибор.
        Тишину разорвало громким смехом Филиппа. Каждый в гильдии, кроме самого Нибора, Лютера и Флоры, что с интересом наблюдала за ситуацией, начал безудержно хохотать. Смеялись так, что слёзы выступали на глазах, а табуреты сбегали из-под седалищных мест.
        - Буду ждать тебя на улице, - произнёс Нибор и, уходя, забрал со стола бутылку рома.
        Опомнившись, Лютер поспешил за своим учителем.
        - Вы что это, серьёзно?! - тараторил златовласый юноша. - Он ведь лучший защитник гильдии, да у него такой показатель силы, что один его удар запросто нанесёт двести урона, а может и больше. Как вы собрались его победить?!
        - Навыком «шаг влево, шаг вправо», - ответил Нибор и, выйдя на улицу, принялся поливать содержимым бутылки свой меч. - Смотри и учись. В жизни пригодится.
        Осознав всю серьёзность заявления испытуемого, Громила Филипп умолк и вскочил из-за стола. Данное заявление, то высокомерие, с которым смотрел на него Нибор, вывело его из себя. В нём проснулось неистовое желание поставить выскочку на место. Он достал из инвентаря одноручный топор с зазубренным лезвием и шипом на другой стороне, прямоугольный стальной щит и прыжком спустился с балкона. Вышел на улицу и ещё раз оценил Нибора взглядом.
        «НИБОР.10 УРОВЕНЬ. 750 ОЗ.»
        Нибор сделал то же самое. После того, как Филипп вооружился щитом и топором, его здоровье изменилось.
        «ГРОМИЛА ФИЛИПП.19 УРОВЕНЬ. 1500 ОЗ.»
        Толпа выбежала на улицу, чтобы посмотреть на эту дуэль. Всех интересовал вопрос: «Как быстро Филипп проучит наглеца?».
        - Сражайся всерьёз, - обратился к защитнику Нибор. - Не хочу потом слушать, что ты поддался.
        - Получил десятый уровень и возомнил себя сильнейшим героем? Ну, выскочка! Сейчас я поставлю тебя на место. В таком обмундировании, ещё и без боевых способностей, ты и десяти секунд не протянешь.
        - Как же вы любите трепать языком, - закатил глаза Нибор и огнивом поджёг свой меч. - Нападай уже.
        - «Стремительный Рывок», - вырвалось из глотки Филиппа, и он в мгновение ока оказался на расстоянии удара от Нибора.
        Одноручный топор устремился в противника, но рассёк лишь воздух. Нибор подался в сторону и, сжимая пылающий меч обеими руками, нанёс удар по голове.
        - 98 ОЗ.
        Нибор не стал продолжать атаку, вместо этого отбежал на безопасное расстояние. Филипп обернулся ис глазами, полных злости, посмотрел на выскочку, который опозорил его этим ударом. Защитник воткнул топор в промёрзшую землю и использовал навык «Провокация». Стальной шар из его руки устремился в цель. Нибор знал, что дальних атак, кроме этой, у защитника нет, поэтому, несмотря на скорость снаряда, смог его отразить. Стальной шар отскочил от меча и вдарил зеваке из толпы.
        - 105 ОЗ.
        - «Братские узы», - сквозь зубы процедил Филипп, и тут же на его месте появился мужик из толпы.
        Громила Филипп поменялся с ним местами, чтобы нанести Нибору удар со спины, но и тут он просчитался. С улыбкой на лице самоуверенный новичок ушёл от удара щитом, который должен был его обездвижить на три секунды, и нанёс ответный удар. На этот раз критический.
        - 192 ОЗ.
        Энергии у защитника было на три движения, поэтому Нибор смог отразить лишь один из ударов. Тяжёлый зазубренный на рубящей части топор заехал ему в плечо.
        - 221 ОЗ.
        Удар оказался столь сильным, что Нибор кубарем отлетел в толпу. Люди поспешили разбежаться, а Филипп использовать навык «Ярость защитника». Громила ударил тяжёлым щитом о землю, из которой в сторону Нибора вылезли острые каменные шипы. Лёжа на спине, мечник не смог уйти от этого удара и получил двести девяносто семь единиц урона. Такой удар за раз сократил треть его здоровья. Нибор поднялся на ноги и пошёл в наступление. Неожиданный снежок, который защитник поймал лицом, дал Нибору возможность нанести ещё несколько ударов в корпус и по плечу.
        - 118 ОЗ.
        - 77 ОЗ.
        Во время боя он держался со стороны щита. За ним Филипп был неуязвим, но в то же время слеп. Каждый раз, прикрываясь щитом, защитник отводил его в сторону, чтобы видеть врага. Наблюдающие за боем члены гильдии и зеваки не могли понять, кому будет принадлежать победа в этом поединке. Казалось, перевес должен быть на стороне опытного защитника, но неизвестный выскочка ловко держал его в узде. Два шага назад, и комбинация Филиппа «Стремительный рывок» плюс «Правосудие защитника» не сработала. Сам Громила пребывал в ужасе. Ему казалось, что он сражается с монстром из излома времени, а не человеком. Они тоже бывают изворотливы и опасны. Их движения не всегда можно предугадать. Что касалось Нибора, он не пользовался одним движением дважды. Атаковал с разных сторон, под разным углом, словно вода, огибая щит и пробиваясь через защиту. Прошло две с лишним минуты с начала боя. Меч Нибора погас, у него осталось сто двадцать семь очков здоровья, а у Филиппа - сто сорок семь. Один удар отделял каждого из них от победы.
        Глава 14. Достойная награда
        
        Игривый ветер подбросил снежинки и заставил кружиться их в танце. Он был так весел и беззаботен, что не заметил, как оказался между двух огней. Мужик, которого издали можно было принять за железного голема, не сводил взгляда с мечника, что стоял в двадцати шагах от него. От победы, в равной мере как и от поражения, каждого отделял всего один удар.
        «Да что с ним не так?!» - морщился Филипп, не позволяя снегу закрывать обзор. - «Всего десятого уровня, а двигается так, словно ещё вчера был шестидесятого. Весь бой прощупывал слабые места в моей броне, а теперь метит лишь в голову и грудь, словно экономит запас прочности своего меча. Вот вляпался! Если проиграю новобранцу, потеряю уважение товарищей, да и сам себе буду противен. Остаётся лишь одно».
        - «Братские узы»! - выкрикнул Громила и поменялся местами с зевакой, оказавшись от Нибора намного дальше, чем был прежде.
        «Зачем было увеличивать дистанцию?» - Нибор поднял меч и приготовился отражать снаряды. - «Ведь так мне будет проще отразить стальной шар и даже топор. Неужели у него есть план? Ни одна из его способностей не спасёт его от проигрыша. Так что же он мне приготовил?».
        Вот Филипп вонзил топор в промёрзлую землю, чтобы освободить руку, но вместо того, чтобы достать стальной шар из подсумка, он положил ладонь на грудь и начал нашёптывать молитвы. Так тихо, что и сам едва слышал свой голос. Зато его услышали небеса. Через затянутое тучами небо пробился яркий луч света. Он спустился на землю, коснулся Филиппа и обратился Ангелом. Существо в облике крылатого человека, тело которого покрывала белоснежная ткань, коснулось плеча защитника, и тот быстро стал восполнять здоровье.
        +75 ОЗ.
        +75 ОЗ.
        +75 ОЗ.
        Лечение было столь быстрым, что за восемь секунд Филипп полностью исцелился. Вместе с лучом света Ангел растворился в воздухе, словно его тут и не было. Громила победно улыбнулся, вооружился топором и уверенным шагом двинулся к противнику. Нибор, в свою очередь, убрал меч в ножны и остановил громилу выставленной вперёд ладонью.
        - Бой окончен, - заявил Нибор и бросил укоризненный взгляд на Лютера, который поспешил раствориться в толпе. - Ты победил.
        - Что?! - растерялся Филипп. - Нет! Так дело не пойдёт! Доставай меч и дерись со мной!
        - А что это изменит? - голос Нибора, как всегда, звучал безразлично. - Я просчитался и проиграл. Всем это и так уже ясно. Даже если я уклонюсь от твоих атак, «Ярость защитника», которая наносит урон по площади, всё равно меня достанет. Но не расстраивайся, скоро мы повторим этот бой, и он закончится прежде, чем ты успеешь воззвать к Ангелу.
        - А ну стоять! - Филипп не мог смириться с таким исходом. - Я тебя ещё никуда не отпускал. Три минуты ещё не закончились.
        - Уймись, Филипп, - донёсся голос из толпы. - Он уже признал поражение.
        Толпа расступилась и дала дорогу коренастому мужику шестьдесят седьмого уровня. Его волосы, пышные усы и борода были белы, как снег, а глаза добры, словно он всю ночь летал на оленях, доставляя детишкам подарки. По повисшему на плече рукаву Нибор признал в нём Кристофера Олдрака, бывшего генерала и нынешнего главу «Стального кулака». Одет он был буднично, но из-за спины всё равно торчала рукоять широкого двуручного меча, а на поясе висел одноручный, тоже немалых размеров. Ширина плеча этого мужчины говорила о том, что физически он был очень силён. Поверх одежды гильдейская накидка со сжатой в кулак латной перчаткой.
        Завидев его, Громила успокоился и убрал топор и щит в инвентарь.
        - Признаю, ты силён и достоин того, чтобы стать членом нашей гильдии, - Филипп выставил Нибору кулак. Интуитивно тот догадался, что подобный жест заменяет приветствие. Удар кулака о кулак ознаменовал начало крепких дружеских отношений и повысил Репутацию Нибора у данной гильдии.
        - Поздравляю, это был превосходный бой, - подхватил Кристофер Олдрак.
        - Так уж и превосходный, - недовольно проворчал Нибор. - Если бы бились взаправду, мне бы пришлось уносить ноги, и то не факт, что удалось бы.
        - Понимаю, - одобрительно кивнул Кристофер. - Хотел показать, какой ты сильный, а не получилось. Я бы тоже расстроился, но мне есть чем тебя подбодрить. Вот, примерь. И вот ещё одна незначительная побрякушка. Надеюсь, она поможет тебе в следующих сражениях.
        ПОЛУЧЕН ПРЕДМЕТ «ГИЛЬДЕЙСКАЯ НАКИДКА».
        ВЫ ПРИНЯТЫ В ГИЛЬДИЮ. ВАМ СТАЛИ ДОСТУПНЫ ЕЁ БОНУСЫ: +3 % К ПОЛУЧАЕМОМУ ОПЫТУ; +1 % К НАНОСИМОМУ УРОНУ; +2 % СОПРОТИВЛЕНИЕ ВСЕМ ВИДАМ МАГИИ.
        ПОЛУЧЕН ПРЕДМЕТ «ПЕРСТЕНЬ МАЛОГО ГНЕВА» 10 УР.
        КАЧЕСТВО: РЕДКИЙ. +25 К ФИЗИЧЕСКОМУ УРОНУ.
        Тут взгляд Нибора переменился. Всегда приятно получать награду и различные бонусы.
        - Благодарю, вещица действительно полезная. Может прямо сейчас взять матч-реванш? - Нибор украдкой глянул на Филиппа, которому эта идея пришлась не по душе. Он и так еле унял свой гнев.
        - Хо-хо-хо, - рассмеялся седой мужик. - Подраться ты всегда успеешь. Лучше пойдём внутрь и отпразднуем твоё вступление в гильдию. Флора! Открывай запасы, сегодня будем праздновать.
        - Как прикажете, мастер, - ответила женщина.
        Члены гильдии «Стальной кулак» радостным криком поддержали идею выпить. Позабыв про новобранца и своего мастера, они дружным скопом ломанулись в здание. Заиграла живая музыка, реками по кружкам хлынуло пиво, начались сумасшедшие танцы на столе, не обошлось и без кулачного боя. Кристофер Олдрак посадил Нибора и его приятеля Лютера подле себя, чтобы обсудить планы на будущее.
        - Скажи, Нибор, как ты относишься к закону? - спросил Кристофер.
        - По-разному, - ответил Нибор. - Зависит от того, на чьей он стороне.
        - Какая умная мысль в столь юной голове. А сколько тебе лет, если не секрет?
        - Сам толком не знаю. Я, когда мальчишкой был, потерялся в лесу. Так долго искали, что начал бегать на четвереньках и позабыл родное наречие. К слову, а можете рассказать, что это был за свет, который исцелил Филиппа?
        - А ты что, не в курсе? - удивился Олдрак.
        - К сожалению, кое-кто не удосужился мне об этом рассказать, - Нибор опять бросил осуждающий взгляд на Лютера.
        - Да как мне было понять, что вы не знаете об Ангелах? - оправдывался Лютер. - Это ведь наше расовое превосходство. Нечисть видит в темноте и дышит под водой, феи летают и хорошо маскируются, а мы взываем к Ангелам или Демонам.
        - Я же говорю, был как животное, многое, что вам кажется элементарным, для меня в новизну, - пояснил Нибор, он придерживался и укреплял свою легенду. - К примеру, я, когда, - тут он начал говорить шёпотом, - иду помочиться, часто задираю ногу. Вот такая привычка выработалась за то время, пока жил в лесу.
        - Ох! Бывает же, - поражался Кристофер Олдрак. - Хотя в Просторе чего только не увидишь.
        - Так что насчёт света и Ангелов? Может разъясните?
        - От чего бы не разъяснить, - отпил из кружки и вытер пышные белые усы Кристофер. - Каждому человеку дано выбрать путь: идти стезёй праведника или злодея. Тот, кто докажет свету свою покорность, получит способность взывать к небесам и призывать Ангела-хранителя. А тот, кто безвозвратно канет во тьму, сможет взывать к недрам и призывать Демона-хранителя.
        - И на каком уровне открывается эта славная способность?
        - Ни на каком, - отхлебнул ещё Кристофер. - Её нужно заслужить. За каждое доброе или злое деяние начисляются либо очки доблести, либо очки бесчестия. Для призыва первого уровня нужно минимум три тысячи таких очков.
        - Уверен, у вас, учитель, они уже есть, - вставил своё слово Лютер. - Вы спасли меня и деревню от бандитов и огра. Посмотрите в инвентаре рядом с алами. Они выглядят как щит с белыми крыльями.
        - Сколько, говорите, надо, чтобы использовать призыв первого уровня?
        Нибор обнаружил у себя три очка доблести и два бесчестия.
        - Три тысячи, но не переживай, в нашей гильдии полно заданий, за которые можно получить подобные очки, - подбодрил его Кристофер Олдрак. - Причём чем безвозмезднее твои услуги, тем больше очков чести ты получишь.
        «Вот радость за спасибо батрачить», - подумал Нибор. - «Однако бонус очень сильный. Нельзя отказываться от прокачки персонажа. Если есть возможность стать сильнее, используй её».

* * *
        Все последующие дни Нибор посвятил сбору информации об игре, навыках, монстрах, профессиях и авантюристах, которые недавно прибыли в город. Для этого он брался за задания обычных крестьян, у тех всегда были проблемы, и они любили поболтать. Кроме того, помогая им, он потихоньку получал и копил очки доблести. Среди таких заданий Нибору подвернулась целая цепочка с невероятной наградой в конце. Вот только чтобы получить эту награду, пришлось ох как попотеть. Ему до сих пор мерещится та старуха.
        Как-то раз на выходе из города Нибор увидел старуху, которая пыталась уговорить прохожих ей помочь. Но, когда авантюристы слышали, что наградой будет спасибо, они говорили, что у них полно других забот. Нибор решил скоротать время и получить очередное очко доблести.
        «Вряд ли бабка попросит сразиться с сильным монстром или вроде того», - подумал Нибор и подошёл узнать, в чём дело. Просьба старухи оказалась очень банальна. Тачка, на которой она раньше возила овощи, сломалась, и теперь она не может отнести мешок картошки домой. Нибор, у которого был достаточный запас сил, чтобы нести мешок на плече, взялся ей помочь. Жила бабка за городскими стенами, на отшибе у окраины леса, что показалось Нибору жутко подозрительным.
        «Не удивлюсь, если она окажется ведьмой, которая запекает авантюристов в мясном пироге», - думал он по дороге, дожидаясь, когда бабка наконец его нагонит. Подобно NPC из старых игр, она останавливалась и стояла столбом каждый раз, когда Нибор отходил слишком далеко. С горем пополам он доставил и мешок, и бабку на место. За этим заданием последовало другое. То крышу починить, то крыс из подвала прогнать, то воды из колодца натаскать, и так до тех пор, пока не стемнело. В знак благодарности пожилая женщина напекла картошки, налила компота. С мыслями: «игра не станет начислять очки доблести за помощь ведьме», Нибор принялся есть. Было сытно и вкусно, однако он и не догадывался, чем обернётся для него эта трапеза. За окном темным темно и воют волки, а старуха глаз с него не сводит, смотрит, как он ест, и хихикает. Нибору стало не по себе от странного блеска в её глазах.
        «Знаю, почему ты решил мне помочь», говорила она, улыбаясь без зубов. - «Знаю, от чего предлагал на руках меня до дома донести. От чего уходить не хотел, а всё помогал по дому. Хорошо, дам тебе то, чего ты хошь. Мужичок ты, конечно, страшненький, совсем не в моём вкусе, но, так уж и быть, уважу тебя».
        Бабка выпила самогона для храбрости и накинулась на авантюриста. Смешанное с компотом зелье сковало Нибора и не дало ему сбежать. Та ночь и без того оставила в его памяти чёрный отпечаток, так ещё и игра решила поглумиться, выдав ему достижение «Любитель Сухофруктов».
        На утро, когда Нибор был готов за любые деньги купить мыло и веревку, бабка решила всерьёз его отблагодарить и отдала ему сундук покойного сына. Когда Нибор поднял крышку и ознакомился с содержимым, у него глаза на лоб полезли. Там был редкий двуручный меч на четырнадцатый уровень. С дополнительными параметрами на плюс два процента к скорости плюс два к удаче. Чертёж кожаных редких ботинок, носитель которых мог ходить по воде. И большой каменный ключ. Обозначался как «Ключ разлома времени: Хэллоуинский Кошмар». Нибор отнёс ключ к мастеру, который их делал. Как оказалось, такой излом ещё никто не посещал, и что в нём таилось, было неизвестно. А ещё стоимость такого ключа колебалась от двадцати до сорока тысяч алов. В тот день Нибор загорелся идеей собрать команду и первым пройти этот излом.

* * *
        По зимнему лесу эхом разнёсся рёв опасного зверя. Он был столь силён и свиреп, что всё более мелкие хищники прижались к снегу, а те, что были слишком близко, бросились наутёк. Этот рёв принадлежал крупному покрытому чёрной с серебряными полосами шерстью чудовищу, которое подобно горилле опиралось на свои четыре передние лапы и преследовало Нибора. Сверкая наполненными яростью красными глазами и обнажая длинные клыки, зверь не раз прыгал вперёд в попытке схватить наглеца, который посмел не только охотиться на его территории, но и выбрать его в качестве своей добычи. Не сбавляя хода, Нибор устремился к старому дубу, взбежал наверх по его стволу, в то время как зверь врезался в него лбом. Затем спрыгнул вниз так, чтобы весь вес пришёлся на остриё клинка, которое впилось опасной добыче в морду. Критический удар в голову заставил зверя покоситься и беспомощно махнуть в обидчика когтистой лапой, но тот, спрыгнув ему за спину, нанес ещё один удар, прямо в позвоночник. Темношкурый зверь проскулил и завалился на бок.
        Празднуя очередную победу, Нибор убрал меч в ножны, собрал со зверя опыт и, размяв плечи, поволок тяжёлую тушу к телеге, запряжённой старой кобылой. Нибор арендовал их специально для охоты. В телеге лежало ещё несколько тел. Чем их больше, тем выгодней поездка, но, к несчастью Бродяги, старая лошадь не могла унести слишком много, поэтому он либо шёл рядом, либо толкал телегу вместе с ней. Насвистывая мелодию, которую услышал в трактире, он прибыл в Патрий. Заехал в бедную часть города и остановился у широкого дома с просевшей от старости крышей. Разгрузил телегу, для этого он приспособил специальный рычаг, который просто вываливал туши на землю, и втащил их в дом. Беспардонно бросил туши у порога и налил себе горячего чаю, который ему не предназначался.
        - Опять ты без стука, - упрекнул гостя сидящий в широком кресле старик.
        Приходился он хозяином этого дома, звали его Клиф Рейни. Когда-то он был лучшим следопытом и охотником этого города, а теперь стал никому не нужным слепым стариком. Болезнь покрыла глаза белой пеленой, от чего лук пришлось повесить на стену. Хоть Клифу и было пятьдесят с лишним лет, старика в нём выдавала разве что седина, а так это был крепкий жилистый мужчина двадцать первого уровня. Всё его тело было усеяно рваными шрамами, среди которых сильно выделялись три во всю руку. Несмотря на плохое положение дел и дырку в кармане, Клиф Рейни и не думал расставаться со своим комплектом кожаной брони, который был единственным свидетельством его былого величия.
        - К чему стучаться, когда ты не встаёшь с кресла, чтобы открыть дверь? - ответил ему Нибор, продолжая пить чай, который на вкус отдавал то ли яичницей, то ли беконом.
        В голове Бродяги даже возник план, как можно было обернуть такую особенность игры себе на пользу.
        - Много привёз? - спросил Клиф, поднимаясь с кресла, чтобы отыскать тростью тела.
        - Одного темношкурого гниложора, хищного оленя и несколько ненасытных жаб.
        - А жаб-то ты на кой чёрт приволок?! С них только железы взять можно, а мясо так вообще ядовито.
        - Не ворчи, попались под руку, вот и привёз. Принимайся за работу, да поживее.
        - Не разговаривай так со мной, щенок! Я, между прочим…
        - Слепой старец, который слишком много болтает, - перебил его Нибор.
        Клиф стерпел слова гостя и принялся охотничьим ножом снимать с крупного зверя шкуру.
        - Хороша шкуря, мягкая, тёплая и в то же время очень прочная, - приговаривал он. - На кожаный нагрудник, да на ботинки пойдёт. Может всё-таки подвинешься? Десять процентов за мои услуги как-то совсем маловато.
        - Хватит с тебя, - отрезал Нибор. - Мы с тобой как условились? Я приношу тебе туши, ты их разделываешь и отдаёшь мне трофеи. Я их продаю и делюсь с тобой деньгами. Мне девяносто процентов, тебе десять. С учётом того, что почти всю работу выполняю я, тебе ещё много достаётся. Это я уже молчу о том, что я пообещал вернуть тебе зрение.
        - Да врешь ты всё, - вздохнул Клиф, вынимая из груди зверя сердце. - Это ведь не проклятье, а обычная старость. Такое не лечится. Как ты собрался вернуть мне зрение?
        - Чего толку спрашивать? Как появится возможность, так и верну, а пока довольствуйся тем, что есть. Или хочешь сказать, у тебя очередь из авантюристов, которые не стали расходовать кристаллы души на сбор трофеев?
        - Не сказал бы, но одна десятая - это уж совсем мало.
        - Хватит торговаться. Когда я верну тебе зрение, ты мне вообще по гроб жизни будешь обязан.
        - Это если вернёшь, во что мне с трудом вериться. Старость - это тот недуг, который не боится ни меча, ни стрелы. Подумать только, я мог взобраться на вершину и стать героем, а вместо этого мне приходится работать за жалкие копейки.
        - Ещё не всё потеряно, старик. Как только я накоплю достаточно денег, мы вернём тебе зрение и станем чемпионами поднебесной арены.
        - Когда-то я тоже так думал и собирался покинуть эти земли, пересечь горы, посмотреть мир, но судьба отбирает самое ценное в самый неподходящий момент.
        Ловко орудуя ножом, Клиф добыл из туш животных всё, что только можно было добыть. От шкуры и когтей до сердца и языка. Нибор убрал трофеи в недавно расширенный с помощью подсумка инвентарь и отправился к ремесленникам. Зная, как любят накрутить три цены в свою пользу купцы, он обходил их стороной и торговал напрямую с покупателями. Времени это занимало больше, но и монеты в кошельке звенели громче.

* * *
        В погоне за достижением «Рука помощи», за которое давали две с половиной тысячи опыта, и очками доблести Нибор отыскал своего ученика, который с унылым выражением лица сидел в доме гильдии и разглядывал ненавистный ему инвентарь. Роль защитника ему давалась туго, от выражения «это было совсем не его». Максимум, кого он мог прикрыть щитом - это себя. На последнем задании он и вовсе умудрился огреть заказчика дубиной по голове. Вот такой вот защитник, после которого нужен лекарь. Как следствие, ещё один плохой отзыв, снижение репутации и безработица.
        - Рассказывай, где ты потерял копьё, - обратился к унылому юноше Нибор и сел за стол.
        - Зачем вам? Хотите найти его и продать? - промямлил Лютер, даже не взглянув на учителя.
        - Такого, значит, ты обо мне мнения? Я думал сделать благородный поступок, безвозмездно помочь тебе его вернуть, но раз ты не хочешь…
        Нибор собирался уйти, но Лютер вцепился в его рукав.
        - Постойте! Вы серьёзно сделаете это ради меня?
        - Откровенно говоря, я сделаю это ради себя. Мне до двенадцатого уровня пары тысяч опыта не хватает. Но разве причина имеет значение?
        - Вот здорово! - воскликнул Лютер так, что все обернулись. - Спасибо, большое вам спасибо. Вы даже представить не можете, как много для меня это значит.
        - Да, да. Успокойся. Лучше расскажи мне о тварях, которые забрали твоё копьё.
        - Это были мелкие мерзкие зелёные гремлины. У них острые когти и зубы, а ещё они не носят штанов.
        - А что-то полезное рассказать можешь? Мне без разницы, какого цвета у них радужка глаза и что у них болтается между ног.
        - Ничего, - прервал его Лютер. - Они бесполые, размножаются с помощью воды. Одна капля на коже, и вместо одного гремлина бегает целый десяток.
        - То есть их там тьма тьмущая?
        - О чём и речь. Я, когда спустился в катакомбы, думал, их там будет штук пять, ну или с дюжину. Но их там в сотни раз больше. Гремлины - очень вороватый и пакостящий народец. По ночам выбираются из катакомб, и давай по мусорным коробкам шариться, да грязь людям в окна кидать. А если совсем у них плохое настроение, зазевавшегося путника к себе утащить могут.
        - Ты снова отвлёкся. Насколько они сильны?
        - Да не особо. Уровень гремлинов колеблется от третьего до шестого. Но я повторяю, там их очень, очень много.
        - Хм, - задумался Нибор. - Значит, от третьего до шестого. Получается, опыта с них мы уже не получим. Если за уровень монстр получает двадцать пять очков здоровья, плюс ещё столько же изначальных, то у шестого уровня приблизительно сто семьдесят очков здоровья. Я их с одного удара убивать буду, но количество - это всегда проблема. Один ты прикрыть мою спину не сможешь, да и в энергии мы ограничены. Есть у меня один план, но на него деньги нужны.
        - На что вам деньги сдались? Подкупить их решили? Так для этого никакого золота не хватит.
        - Хочу прикупить горючей смеси, да раскидать её по катакомбам. Один пших, и они сгорят как июльский пух.
        - Горючая смесь огромных денег стоит. Насколько я помню, двести пятьдесят монет один бочонок, да и мощность у них такая, что моё копьё разорвёт в щепки, город может уйти под землю. Об этом вы подумали?
        - Кто из нас учитель, а кто ученик? Конечно подумал. Смесь нужна для того, чтобы выбраться оттуда живыми, хватит и одного бочонка. На всякий случай купим два. Чтоб без осечек.
        - Без чего?
        - Волчье наречие, ты не поймёшь, - Нибор продолжал пополнять словарь слов, которые нельзя использовать в игре. - Так-с, теперь нужно решить другую проблему. Нам нужны карта катакомб и небольшой передовой отряд. Но где ж его взять? За спасибо шкурой рисковать никто не станет.
        - А из-за моего копья так и подавно, - вздохнул Лютер. - Столько лет в этой гильдии, а на меня всё смотрят волком, ни на какое задание не берут.
        - Хватит ныть, думай, кому выгодно охотиться на гремлинов?
        - Пешкам! - осенило Лютера. - В каждой гильдии есть пешки, они ещё не прошли испытания, но авантюристы уже учат их своему ремеслу. Такие денег не попросят. Им главное опыт, а нам он как раз без надобности!
        - Всё-таки твой котелок способен варить идеи. И где нам взять эти пешки?
        - Ими руководит и привязывает к авантюристам Флора.
        - Как я выгляжу? - Нибор причесал брови пальцем.
        - Ужасно, - пожал плечами Лютер. - Я всё не могу понять, сколько вам лет. Вроде и седины нет, а морщин на лице столько, словно вы лимон жуёте.
        Нибор посмотрел на Лютера так, словно готов его убить.
        - Да, в принципе, видал я мужиков и пострашнее. Взять, к примеру, меня, я никогда не считал себя красавцем.
        - Лютер…
        - Понял, молчу.
        Нибор встал из-за стола и подошёл к Флоре. Женщина встретила его с улыбкой и протянула руку в ожидании, что он её поцелует, как и в прошлый раз. Мужланов в гильдии хватало, а вот обходительных мужчин было раз, два, и обчёлся, из-за чего количество авантюристов-женщин было невелико. Кому хотелось путешествовать с тем, кто ковыряет в носу и рисует струёй башни на снегу?
        - Не подскажете, как зовётся этот удивительный цветок, у которого лепестки из чёрного переходят в огненно-алый?
        Флора улыбнулась, она сразу поняла, что речь идёт о её волосах.
        - Вы мне льстите. Дайте угадаю, пришли за очередным заданием? Снова не спится?
        - Нет, на этот раз по другому вопросу. Подскажите, есть у вас на примете свободные пешки?
        - Есть, а вам зачем?
        - Да вот, собрались с Лютером спуститься в катакомбы и поохотиться на гремлинов, очистить город от вредителей, так сказать. Решил, что детишкам, которые отправятся с нами, опыт будет не лишним.
        - Достижение «Рука помощи»? - предположила Флора.
        - Мало того, что красивая, так ещё и проницательная. Так что, подсобите? Нужно три-четыре человека, которые могут наносить хоть какой-то урон. Ну, чтобы их не съели, пока я моргаю.
        - Думаю, я смогу с этим помочь, но с вас должок.
        - Куплю вам пирожок, - в рифму ответил Нибор.
        - С линговыми ягодами, - уточнила Флора. - Желающих стать авантюристами и поднять уровень хватает, но действительно способных всего ничего.
        - Беру тех, что есть. Скажите, чтобы взяли с собой щиты. Жду их завтра у центрального входа в городские катакомбы. Вы чудо.

* * *
        Нибор внимательно изучал карту, чтобы отыскать место, где Лютер обронил копьё, и определить, какой из путей к отступлению будет оптимальным. Сам Лютерв это время прислушивался и вглядывался во тьму широкой трубы, которая служила входом в городские катакомбы. Ему было боязно возвращаться туда, но позориться и показывать учителю свой страх он не хотел.
        - Ну и вонища! - раздался голос подростка.
        - И как мы вообще на такое согласились? - отозвался столь же юный голос. - Шариться по катакомбам - не дело для героев.
        - Да хватит уже ныть! - перебил их уверенный в себе женский голосок. - Авантюристы, называется. Думаете, в желудке у дракона или пещере огров лучше пахнет?
        Нибор опустил карту и бегло осмотрел тех, с кем ему предстояло отправиться в опасное приключение. Их было четверо. Два рослых молодых парня шестнадцати лет, воинственная девушка двумя годами старше и маленькая девочка.
        - Прости, а ты что здесь делаешь? - поинтересовался Нибор у ребёнка.
        Одним своим видом девочка вызывала ассоциацию с милым щенком. Большие глаза, широкая улыбка с дыркой меж передних зубов, русые заплетённые в косички волосы. Одета в серое невзрачное платье, за спиной большой сундук.
        - Здрасте. Меня зовут Лия. Я четвёртого уровня, - представилась юная леди. - Тётя Флора сказала, что я могу пойти с вами, чтобы собирать ушки и коготки гремлинов, ведь вам они без надобности, а мне пригодятся. А ещё она сказала, что и опытом Лию не обделите. Вещь это полезная, его всегда можно обменять у авантюристов на золотишко.
        - Стоп! Ты собираешь опыт со слабых монстров, а потом продаёшь его авантюристам? - удивился такой схеме Нибор. - А так можно было?
        - Да. А чего тут такого? - развела руками Лия. - С четвёртым уровнем много не накопишь, но на ночлег в таверне хватает.
        - А ты не боишься идти с нами? - спросил её Лютер. - Внутри очень опасно. Там сотни, а может быть и тысячи монстров. У них страшные глаза и очень острые когти.
        - Я боюсь только двух вещей: остаться без обеда и околеть на улице, - ответила Лия. Для своих лет она имела взрослый нрав. - В нашем городе действует правило: кто не работает и не ворует, тот не ест. Малышка Лия не хочет закончить жизнь в петле, вот ей и приходится отрезать монстрам уши и делать из них ожерелья. Не желаете приобрести? Есть от сглаза, от порчи, приносящее удачу, отгоняющее духов. Ещё есть ожерелье, повышающее мужскую силу, не знаю, что именно оно делает, но спросом пользуется.
        - Как мило, - скривился Лютер, когда заметил на шее девочки сухие уши, нанизанные на верёвку.
        Мысленно утвердив кандидатуру смелой Лии, Нибор начал изучать остальные пешки. Два парня шестого уровня и девушка седьмого. Парней звали Андриан и Ацель, а девушку - Меттина. Все, как и просил Нибор, были вооружены щитами.
        - Вы всего одиннадцатого уровня, - рассматривал Нибора Андриан. - А какие у вас навыки? Вы точно сможете нас защитить? Я слышал, в катакомбах развелось этих тварей видимо-невидимо, скоро из туалетных дыр полезут.
        - А я слышал, - подхватил Ацель, - они целый отряд гвардейцев к себе утащили. Никто не выжил.
        - Нет у меня навыков, - честно ответил Нибор. - Но не переживайте, о вас позаботиться сил хватит. Вы, главное, держитесь позади и не давайте проскочить тем, кто будет нас преследовать. Чем быстрее будем идти вперёд, тем больше шансов выжить. Поэтому, вместо того, чтобы махать мечами и дубинами, собирайте опыт с гремлинов, которых мы убьём.
        - Постойте, постойте! - словно петух закудахтал Андриан. - У вас нет навыков?! Нет! Уж извольте, с вами я никуда не пойду, а с ним - тем более, - Андриан бросил косой взгляд на Лютера. - Это же он два дня назад оглушил заказчика дубиной вместо того, чтобы защитить его. Опыт - дело нужное, даже очень, но жизнь дороже.
        - Вы чего, оболтусы, раскудахтались?! - толкнула их Меттина. Девушка была у них за старшего. - Не видите? Перед вами Нибор! Он хоть в гильдии и новенький, но уже проявил себя. В дуэли заставил Громилу Филиппа воззвать к небесам, а тот, на секунду, девятнадцатого уровня. Сам Кристофер Олдрак даровал ему гильдейскую накидку и кольцо на урон. С таким, как он, можно хоть на…
        - Спасибо за поддержку, - перебил её Нибор, - но у нас нет времени стоять здесь и обсуждать, кто на что способен. Каждая потраченная впустую минута - это незаработанные опыт и золото. Держите щиты наготове и не отставайте.
        - Много ли толку от этих щитов? - вновь открыл рот Андриан. - Сил-то у нас немного. Максимум, что можем использовать - это щиты второго уровня.
        - Самый сильный из гремлинов может нанести тридцать урона, из которых двадцать поглотит твой щит. Поэтому, если будешь бежать, а не трепаться, сможешь выжить и получить обещанную награду. В противном случае я сам тебя пырну и воспользуюсь твоим телом, чтобы отвлечь монстров. Ещё вопросы есть?
        - Нет, никаких, - мотылял головой испуганный подросток.
        - Здорово вы их припугнули, - шепнул Нибору Лютер. - Я и сам слегка испугался.
        - Тебя это тоже касается, - процедил Нибор, желая поскорее закончить с этим заданием. - Вперёд!

* * *
        По лабиринтам городских катакомб эхом проносились спешные шаги авантюристов, лязги, глухие удары и мерзкое хихиканье зелёных монстров, что их преследовали. Освещая пространство факелами, юные авантюристы щитами сдерживали натиск гремлинов, в то время как Нибор и Лютер расчищали путь. Взмахом меча Нибор поразил сразу семь целей, алая кровь брызгами украсила шершавую стену. Лютер ногой оттолкнул монстра и в несколько ударов разбил ему голову железной дубиной. Урона не хватало, чтобы убить монстра с одного удара, поэтому основную работу приходилось выполнять Нибору, но и ему с ограниченной энергией было нелегко.
        - Лютер! Ты уверен, что потерял копьё здесь? - пытался перекричать мелких монстров Нибор. - Вернуться назад мы уже не сможем.
        Монстры бились об щиты с такой интенсивностью, что казалось, идёт проливной дождь. Иной раз их цепкие лапы пробивались через защиту, оставляя на руках и ногах подростков глубокие царапины. Юные авантюристы были так заняты живыми гремлинами, что у них не оставалось времени собирать опыт с мёртвых. Что касается маленькой Лии, она наоборот, игнорировала происходящее. Держась между Нибором и подростками, она с улыбкой на лице собирала опыт и ловкими движениями ножа срезала уши, которые укладывала в большой сундук за спиной.
        - Не могу сказать наверняка, - отозвался Лютер в попытке сбросить монстра, который вцепился в железную дубину зубами. - Я быстро убегал.
        Группа свернула направо и попала в большой подземный зал, где пол украшали человеческие кости, а потолком служили толстые решётки, через которые пробивался тусклый свет. Здесь мелким монстрам было где развернуться, они хлынули волной из прохода и стали обходить группу с разных сторон. Гремлины, которые отдыхали в этом зале, стали приветствовать гостей, бросая в них камни и различные украденные предметы вроде половника или табурета. Среди зелёных монстров был один похожий на рыцаря, вот только латы ему заменяли привязанные к груди и спине тарелки. Вместо шлема ночной горшок, вместо плаща рваная ткань. Зато копьё самое настоящее, наконечник которого отдавал слабым синим свечением.
        - Моё копьё! - воскликнул Лютер и через толпу гремлинов бросился к низкорослому подобию рыцаря.
        Гремлин не растерялся. Воспользовался копьём, как шестом на олимпиаде, и перемахнул через златовласого юношу. Мало того, он умудрился ткнуть наконечником ему в зад.
        - Их слишком много! - стали кричать пешки. - Нам не выбраться отсюда живыми!
        Нибор в один удар снёс голову гремлина в доспехах и ловким движением ноги вернул копьё Лютеру.
        - Пора! - выкрикнул он и залпом осушил флакон с заранее приобретённым зельем энергии.
        С бонусом в виде двадцати пяти единиц энергии Нибор получил возможность наносить три удара подряд. За одну серию атак он убивал около тридцати монстров. Вооруженный копьём Лютер поспешил убрать щит в инвентарь и тоже выпить зелье. Началось побоище. Вжавшиеся друг к другу спинами пешки ещё не успели попрощаться с жизнью, как Нибор и Лютер тайфуном проредили многочисленные ряды врага. Наставления Нибора пошли златовласому юноше на пользу. Он стал двигаться совсем по-другому, от чего получал меньше урона и убивал гремлинов одним ударом. Всего пара минут, и пол был устелен ковром из зелёных порубанных тушек, чему очень обрадовалась малышка Лия.
        В проходах, которые вели в этот зал, замелькали тени, донёсся звонкий смех и скрежет когтей, новая свора гремлинов была совсем близко.
        - Собирайте опыт, и уходим! - скомандовал Нибор и бросил пропитанный кровью гремлинов и своим запахом плащ в глубокую яму. - Щиты бросайте в яму, сейчас главное - бежать вперёд. И как можно скорее.
        Авантюристы выбежали из зала, преодолели четыре сотни метров и попали в длинный коридор, посреди которого стояло несколько деревянных бочек. Нибор тут же принялся выбивать из них пробки. Гремлины были уже совсем близко. Подобно зелёной массе, они заполняли пространство и прыгали авантюристам на спины. Нибор рассёк несколько монстров, на бегу отобрал факел у подростка и метнул его в красную жидкость, которая ручьём покидала бочку. Благодаря эффекту зелья, которое ещё не успело рассеяться, Нибор и Лютер покинули катакомбы первыми. Прозвучал взрыв. Учитель и ученик бросились в разные стороны и вжались в стены. Поток зелёных ошмётков выбросил пешек наружу.
        - Чтобы я, да ещё раз согласился куда-то пойти с Нибором! - кричал Андриан, вытряхивая из-за шиворота глазное яблоко гремлина. - Да не в жизнь!
        Все пешки были целы, хоть и утопали в крови и внутренностях гремлинов. Беднягу Меттину и вовсе стошнило, когда она вытащила из волос оторванный палец монстра.
        - Да они безумцы! Полоумные кретины! - кричал Ацель. - У меня здоровье едва не опустилось до пяти процентов. А если бы мы погибли?!
        - Тут вы правы! - поддержала, поднимаясь на ноги, Меттина. - Я буду жаловаться на Нибора мастеру! Такому безответственному и безумному авантюристу не место в нашей гильдии! Да и в городе тоже!
        Пока подростки бранили Нибора и безуспешно пытались очистить одежду от внутренностей, малышка Лия собирала опыт и уши монстров.
        - Эй, мелочь! - крикнул вдогонку пешкам Лютер. - Поуважительнее! Только благодаря учителю вы выбрались из катакомб живыми, так ещё и подняли несколько уровней. Так что скажите «спасибо»!
        - Да пошёл ты! - крикнул ему издалека Ацель. - Не сегодня так завтра ты станешь жертвой идей своего учителя. И знаешь, что?! Никто не станет тосковать по сыну Барона.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «РУКА ПОМОЩИ».
        НАГРАДА: 2500 ОПЫТА.
        ПОЛУЧЕН 12 УРОВЕНЬ.
        ПОЛУЧЕН - ОСКОЛОК ДУШИ 1Х
        Высветились подряд сообщения у Нибора.
        Он проверил инвентарь. Данный подвиг также принёс ему десять очков доблести. Казалось бы, немало, но для призыва Ангела не хватало ещё две тысячи семьсот три.
        - Куда пойдём теперь? - малышка Лия добрыми глазами посмотрела на Нибора. - У меня ещё осталось место в сундуке.
        - Не может быть, - не поверил ей Нибор. - Ты собрала сотню, а может и две сотни ушей.
        - Двести девятнадцать, - уточнила Лия. - По двадцать штук в одной ячейке, так что у меня ещё девять свободных. А чему вы удивляетесь? Лия - маленькая девочка, которая не может охотиться на монстров, вот ей и приходится жить собирательством. Пришлось накопить немалую сумму, чтобы сделать переносной сундук. Так куда отправимся теперь?
        - На сегодня мы закончили, - ответил Нибор.
        - Хорошо, тогда я откланяюсь. Нужно успеть сделать ожерелья до того момента, как уши усохнут, - сказала Лия и вприпрыжку отправилась в город.
        «Кажется, я нашёл ещё одного члена группы для похода в излом времени», - подумал Нибор, глядя вслед сундуку на маленьких ножках.
        Глава 15. По следам тени
        
        За последние две недели Нибор заработал семьсот тридцать одно очко доблести, повысил свой уровень до четырнадцатого и вооружился мечом, дающим плюс два процента к удаче и столько же к скорости, который достался ему за помощь старухе. Он до сих пор вспоминал ту роковую ночь с дрожью в коленях. Меч, носивший имя «Клеймор бойца», стал первым и единственным редким предметом на вооружении у Нибора. Это было связано с ценой, которая у местных мастеров была до неприличия высокой. В среднем за задание Нибор зарабатывал от двадцати до ста алов, а редкий предмет десятого уровня стоил минимум пятнадцать тысяч, плюс по пять тысяч за каждый последующий уровень. Вот и получалось, что предмет на четырнадцатый уровень стоил целых тридцать пять тысяч. Где, скажите на милость, простому авантюристу взять такую сумму, особенно с учётом того, что все задания из элитного района Патрия доставались такой же элитной гильдии «Золотой Грифон»? Если так присмотреться, из гильдии «Стальной Кулак» никто не выделялся хорошей экипировкой. Кроме того, как купить предмет у ремесленника, его можно было раздобыть в изломе времени,
но совать свой нос туда никто не спешил. На это было две веские причины. Первая - стоимость ключа, который сразу же пропадал после его использования. Мастера делали его из редкой эссенции времени, поэтому его стоимость была так же велика. Самый простой ключ, - а их разделяли на три вида по качеству, - стоил двадцать пять тысяч. Казалось бы, для группы из шести человек эта сумма приемлема, но тут всё упиралось во вторую причину - в изломе времени было очень опасно. Качество ключа влияло на сложность излома времени и уровень предметов, которые выпадали из его обитателей. Поход в самый простой из них, который авантюристы прозвали «Прогулочным», часто заканчивался гибелью всей группы. Монстры в изломе были в пять раз сильнее тех, с которыми авантюристы сталкивались в городе или за его стенами. Вот членам гильдии «Стальной Кулак» и приходилось копить по одному золотому, чтобы одеться в комплект из предметов десятого уровня, не рискуя при этом жизнью. Если так посудить, только благодаря такой экономической обстановке в «Стальном Кулаке» Нибор смог потягаться силами с их лучшим защитником. Нибора данная
ситуация не устраивала, от чего он стал искать альтернативные способы заработка.
        Будучи когда-то мальчишкой, которому пришлось выживать на улице, он был хорошо подкован в сфере мошенничества. Однако заниматься подобной деятельностью лично было слишком рискованно, Элизабет Фейтл не прекращала поисков сбежавших заключённых. Поэтому Нибор под видом безымянного сгорбленного мужчины в чёрном плаще взял под своё крыло местных карманников. Он обучил их, как сделать так, чтобы жертва сама отдавала деньги. Подобных махинаций у него была уйма.
        Трюк «держите вора» заключался в том, что прохожий подбирал с земли кошелёк, а его владелец с криками и кулаками набрасывался на несчастного. Прибегал гвардеец, чтобы выяснить, в чём дело, и пострадавший начинал свою обвинительную речь, в которой прохожий, рискнувший подобрать кошель, выглядел вором. Гвардеец возвращал деньги владельцу, заковывал прохожего в кандалы и вёл его к плахе. Прохожий начинал молиться и клясться, что он не вор и это просто ошибка. Поверить в данный факт гвардейцу помогали звонкие монеты.
        «Осталось недолго». Одетый в лекаря мужчина сталкивался на безлюдной улице с прохожим, отскакивал от него как ошпаренный и начинал причитать. «Ох, и вы этой дрянью заразились. Десятый уже за сегодня». Испуганная такой реакцией жертва пыталась узнать, что не так. Лекарь говорил, что началась смертельная лихорадка и, судя по цвету кожи, прохожему оставалось недолго. Есть противоядие, но всех спасти не получится, оно ограничено в количестве. Лекарь продолжал свой путь, а прохожий, опасаясь за свою жизнь, догонял его и требовал продать лекарство, которое на самом деле было смешанным с травами ромом.
        Трюк «избранный», в реальном мире используется по сей день. К обычному работяге подходят двое в хороших одеждах и начинают расписывать, мол, звёзды указали, что он избранный. Тот самый единственный, кто положит конец вражде трёх рас. Господа в хороших нарядах готовы ему в этом помочь, всему обучить, сделать избранного сильнее. Но куда ж избранный без меча и доспехов. Всего за полцены они предлагают ему купить доспех. Берут деньги, назначают место встречи и, разумеется, там не появляются.
        Более старый, но проверенный трюк - это аттракционы с призами. То тебя просят выстрелить из лука и попасть в мишень, то сбить камнем кружки, но сколько бы ты ни пытался, как ни старался, у тебя ничего не выходит. А вот у подставного лица всё получается, и он уже третий раз приходит за призом. А ты, как дурак, ведёшься на это и всё пытаешься и пытаешься, надеясь на удачу. Фраза «дуракам везёт» придумана владельцами вот таких аттракционов.
        Самый прибыльный трюк - это работа с наивными авантюристами. Бродяга с золотым кубком в руках говорит, что нашёл сокровищницу, вот только сам он туда лезть и рисковать шеей не хочет, поэтому всего за две с половиной тысячи алов готов отметить место на карте.
        Конечно, карманники Нибора были не единственными шарлатанами в городе, поэтому иной раз случались потасовки. Но сгорбившийся с закрытым капюшоном лицом Нибор всегда был готов решить подобные проблемы с помощью меча. Ему даже несколько раз приходилось скрещивать мечи с представителями тёмной гильдии, но заработанное в короткий срок золото и приобретённые у мастера ботинки на одиннадцатый уровень, которые давали десять к энергии, всё окупали.
        Единственное, что по-настоящему беспокоило и раздражало Нибора, так это тот факт, что за всё время, проведённое в городе, он не наткнулся на представителя Знати. Ни одной зацепки. Конечно, мир Простора был очень велик. Один материк в игре был сопоставим с материком, который раньше именовался как «Северная Америка», но, учитывая количество локаций со слабыми монстрами, - а было их всего три, - Нибор был обязан пересечься с кем-то из них. Он не упускал возможности расспросить жителей, для которых выполнял задание, о новичках среди авантюристов или просто о личностях, которые не так давно прибыли в город, но всё было впустую. Была всего одна кандидатура, которая подходила под игрока. Балл Вей, молодой авантюрист, который несколько месяцев назад вступил в гильдию «Золотой Грифон», из-за чего подобраться к нему было очень сложно. Гильдии соперничали и даже часто враждовали между собой, поэтому членов «Стального Кулака» и близко не подпускали к территории поместья, которое служило домом «Золотого Грифона». В Балле Вее Нибора смущал тот факт, что парень был неприлично богат. Откуда у игрока двадцать
тысяч для вступления в гильдию? Откуда особняк в элитном районе Патрия? Он просто возник из ниоткуда и принялся сорить деньгами. Нибор не исключал вариантов, что тот мог найти сокровища или выкрасть наследство, поэтому продолжал наблюдение. Сам же Нибор обыскал все окрестности вокруг города, но ничего не нашёл. Все руины и древние захоронения были давно разграблены местными авантюристами.

* * *
        - Нибор! - окликнул его знакомый женский голос.
        Нибор повернул голову и увидел Флору, которая махала ему рукой, а рядом с ней женщину в старом сером платье.
        - Нибор, ты всё ещё копишь эмблемы доблести? - спросила Флора издалека. - Вот, тут у женщины есть для тебя работа.
        Мужчина с тёмными растрёпанными волосами кивнул и жестом руки пригласил женщину присесть к нему за стол. Выглядела она взволнованно. Под глазами красные потёртости от утёртых слёз.
        - Я слушаю вас, - обратился к ней Нибор.
        - Мой муж пропал, - запинаясь через слово, произнесла женщина. - Уже как несколько недель не возвращается домой. Говорила я ему, что это плохая затея.
        - Давайте по порядку. Как его зовут, как выглядит, чем занимается и где вы видели его в последний раз?
        - Его зовут Метью Старк, друзья его называют крупным грызуном из-за того, что он не выходит из дома без семечек. Он обычный мужик, как и все. У него чёрные волосы, борода и усы. Нос слегка расплющенный, ростом с вас. Работал плотником, делал мебель под заказ. Последний раз я видела его дома.
        - Что ещё? Что, по-вашему, стало причиной его исчезновения?
        - Он собирался отправиться к месту падения дирижабля. Говорил, что красное дерево, из которого он сделан, очень ценное. Я просила Метью остаться дома, но он не послушал. Ушёл и не вернулся, а ведь дорога туда опасная, лежит через старое кладбище.
        - Дирижабль? - удивился Нибор, о их существовании он услышал впервые. - Отсюда поподробнее. Что за дирижабль и почему он упал?
        - Насколько я знаю, на него и на другие воздушные суда начали нападать каменные горгульи. Простите, но как это поможет найти моего мужа?
        - Вы пришли ко мне за помощью, так позвольте вам помочь, - спокойно ответил Нибор. - Расскажите поподробнее о дирижабле, это важно. Кто-то из пассажиров выжил?
        - Кажется, да, человек восемь с трудом, но добрались до города.
        - Продолжайте, когда это случилось?
        - Месяца два, может три назад. Но я не пойму, причём здесь дирижабль? Я прошу вас найти моего мужа. Его наверняка схватили мертвецы с кладбища.
        - Это исключено. У вашего мужа была зелёная рубаха с вышивкой алых цветов на спине и высокие кожаные ботинки? Правый был несколько раз заштопан, если я не ошибаюсь.
        - Вы, вы видели его? - обрадовалась женщина.
        - Ага, дня три назад в трактире «Пьяный кот». Выглядел он здоровым и весёлым. Добротно выпивал и не жалел денег. Подозреваю, ваш муж добился успеха в своей экспедиции, продал красное дерево, а теперь развлекается с девицами.
        - Что?! - женщина вскочила из-за стола. - Я, значит, за эту собаку слёзы проливаю, по виселицам его ищу, а он напивается в трактире?!
        - Так точно, сударыня. Вам дорогу показать?
        - Не надо, сама найду, - почти рыча, ответила и удалилась женщина.
        Нибор тоже не стал засиживаться и отправился выяснять всё о дирижаблях. Как он смог узнать, земли Барона Клиффорда были окружены высокими скалами, и попасть сюда можно было лишь двумя способами. Первый: через ущелье гарпий, и второй: по воздуху на дирижабле. Первым способом никто не пользовался, так как ущелье кишело крылатыми тварями шестидесятых уровней, а второй стал невозможен из-за нападения каменных статуй. Кто-то намеренно сбивал дирижабли, из-за чего земли Барона стали отрезаны от остального мира.
        Нибор посетил высокую каменную башню посреди Патрия, куда раньше прибывали дирижабли, и с помощью десятка золотых узнал имена выживших. Без малого неделя ушла на то, чтобы проверить каждого из них. И вот, ему улыбнулась удача. Среди выживших нашёлся потенциальный представитель Знати. Им оказался авантюрист в свободном плавании Александр Тайлонский. Работал он коллектором. На законных основаниях запугивал, а иногда избивал людей, забирая у них все сбережения. Выдали мужчину сапоги. Несмотря на то, что улицы города покрывал смешанный с дерьмом снег, они были всегда чисты. Также мужчина не упускал возможности почистить ножом ногти и протереть уши белой салфеткой. Несмотря на все старания и актёрское мастерство, Александру не удавалось скрыть своей неприязни к окружающим. Он изо всех сил улыбался, жал людям руки и в то же время морщился от приступа тошноты. Даже мысль о том, что вокруг всё ненастоящее, не спасала его. У Нибора не было сомнений, что Александр Тайлонский его цель, однако рубить голову сгоряча он не спешил. Он был уверен, что если в городе есть ещё представители Знати, то они обязательно
заметят такого чистюлю и придут за его головой. Вот Нибор и стал выжидать рыбу покрупнее.
        Вскоре терпение принесло свои плоды. Ночью, когда Александр возвращался домой после очередного задания, за ним на снегу стали возникать следы. Нибор наблюдал за этим явлением из окна дома напротив. Кто-то, кого не было видно без специального навыка, проследовал за Александром в дом и вместе с ним поднялся на второй этаж. Нибор поспешил на улицу, достал заготовленные доски и принялся заколачивать двери и окна первого этажа. Затем установил под окнами второго смазанные ядом колья и поджёг здание. Звуки наверху утихли, система выдала сообщение:
        ИГРОК РИНАТ ХАРЛАМОВ ПОКИНУЛ ИГРУ.
        ДЛЯ НАЧАЛА СЛЕДУЮЩЕГО ЭТАПА ИЗ ИГРЫ ДОЛЖНО ВЫЙТИ ЕЩЁ 26 ИГРОКОВ.
        УСЛОВИЯ КАЖДОГО ЭТАПА:
        50 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - НА ЗАПЯСТЬЕ ИГРОКОВ ПОЯВЛЯЕТСЯ ОТЛИЧИТЕЛЬНЫЙ ЗНАК.
        35 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - БУДЕТ ОТОБРАЖАТЬСЯ КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ В ЛОКАЦИИ.
        10 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - СТРЕЛКА, УКАЗЫВАЮЩАЯ НА ПОТЕНЦИАЛЬНО ИГРОКА, НЕ ДЕЙСТВУЕТ НА РАССТОЯНИИ БЛИЖЕ 1 КИЛОМЕТРА.
        2 ЧЕЛОВЕКА В ИГРЕ - ОБА ИГРОКА БУДУТ ТЕЛЕПОРТИРОВАНЫ ДЛЯ ФИНАЛЬНОЙ ДУЭЛИ.
        ПОСЛЕ УБИЙСТВА ДРУГОГО ИГРОКА ВАШИ ХАРАКТЕРИСТИКИ УВЕЛИЧИВАЮТСЯ НА 5 %.
        Убийца Александра обшарил тело на наличие полезных предметов и собрался уходить, но, когда открыл дверь, в комнату повалил густой чёрный дым. Жаркое пламя с жадностью поглощало деревянные стены первого этажа и уже перекинулось на второй. Фигура человека в тёмных облегающих одеждах высадила окно и приземлилась прямо на колья Нибора. Падение с такой высоты добавило урона и забрало у убийцы семнадцатого уровня треть жизни. По фиолетовой накидке с гербом в виде чёрной башни Нибор понял, что перед ним представитель тёмной гильдии. Как правило, они скрывали своё имя и лицо под маской с вырезами для глаз. Из оружия у убийцы были два кинжала на поясе и массивный арбалет за спиной. Мужчина в чёрном поднялся в полный рост и, демонстрируя, что ему всё нипочём, вытащил кол из ладони. Двигаться он мог потому, что догадался о засаде и заранее принял зелье противоядия.
        - Кто ты такой и что тебе нужно? - грубым голосом спросил убийца у Нибора, лицо и имя которого тоже скрывал капюшон, а сам он был сгорблен, как калека.
        - У меня к тебе схожий вопрос, - ответил Ник. - Кого ты ещё выследил из игроков? Сколько их в городе и где они находятся? Скажешь мне это, и обещаю, твоя смерть будет быстрой и безболезненной.
        - Вот оно что, ты такой же игрок, как и я. Из какого ты рода? Может нам стоит объединиться? Другие наверняка так и делают. Вместе у нас будет больше шансов добраться до финала.
        - Нет смысла заговаривать мне зубы, - ответил Нибор. - Даже когда твоя энергия и способности восстановятся, ты не сможешь победить или сбежать от меня.
        Его двуручный меч пустил зайчик, который пробежался по снегу и коснулся противника.
        - Громкие слова, но ты ошибся. Одна из моих способностей не на перезарядке.
        Нибор взмахом меча попытался обезглавить убийцу, но тот оказался достаточно проворен, чтобы пригнуться. Сражаться с противником, силу которого он не знал, игрок не собирался. И так было ясно, что Нибор пришёл сюда далеко не за Александром. Со словами «Стремительный прыжок» убийца в одно движение оказался на крыше близлежащего дома. Нибору, у которого не было подобных способностей, пришлось бежать по узким улицам, выискивая мелькающую на стенах тень. Ранее Бродяга уделил немало времени изучению и моделированию Патрия у себя в голове, поэтому ему не составило труда определить, на какой из крыш их пути пересекутся.
        - 185 ОЗ.
        Двуручный меч ударил убийцу в грудь, но второй удар он успел парировать. Впервые за всё время в игре Нибор встретил противника, который полагался не столько на способности и характеристики, сколько на умение правильно двигаться. Плавно, как вода, и в то же время молниеносно, как змея. Убийца владел древней техникой боя, которую ранее называли кунг-фу. Орудуя острыми кинжалами, он не только парировал удары Нибора, но и бил в ответ. Игрок вновь использовал «Стремительный прыжок» и высоким сальто отскочил назад. Ещё в воздухе он снял арбалет с ремней, а коснувшись черепицы, способностью «Меткий выстрел» выпустил болт. Нибор, который с лёгкостью просчитывал траекторию огнестрельного оружия, не смог уклониться от болта. В последнюю секунду снаряд изменил направление и пробил нагрудник.
        - 172 ОЗ.
        Как и всегда, оружие дальнего боя наносило большой урон. Нибор резко ушёл в сторону, избежав удара в спину. Даже несмотря на боль, он был достаточно внимателен, чтобы услышать посторонние шаги. В своих ночных прогулках по крышам игрок оказался не одинок. Теперь Нибор был зажат между двумя представителями тёмной гильдии.
        - Что, думал, ты самый умный и сильный? - через маску насмехался игрок. - Нужно было соглашаться, когда я предлагал тебе объединиться, теперь уж поздно.
        Вместо ответа Нибор наступил на ногу стоящего позади тёмного, ударил его рукоятью в челюсть и тут же нанёс несколько критических ударов в голову. Одним поднимая меч над головой, вторым опуская его.
        - 408 ОЗ.
        - 408 ОЗ.
        Союзник игрока тут же потерял пятипроцентный остаток здоровья. Нибор воспользовался им как щитом, и болт, выпущенный из арбалета, вошёл тёмному прямо в глаз. Не размениваясь на движения, Нибор собрал с покойника опыт и изъял предмет из инвентаря.
        Понимая, что может проиграть, игрок тяжело сглотнул, обнажил кинжалы и принял боевую стойку. Всего пара секунд, и его тело растворилось в воздухе. Вместо того, чтобы бегать по крыше и искать противника, Нибор закрыл глаза, затаил дыхание и прислушался. Он слышал, как дует ветер, как через улицу поют мужики из трактира, как люди кричат у горящего дома и как щёлкает механизм арбалета. Моментально среагировав, Нибор подался назад, позволяя болту пролететь мимо, и тут же метнул бутыль в сторону щелчка. Это был презент от недавно почившего от его меча тёмного. В бутылке находился едкий дым, который незамедлительно сделал игрока видимым. С мечом наперевес Нибор набросился на врага. Снова заискрился и запел звонкую песню металл, пролилась кровь. Оба игрока теряли здоровье от ядовитого облака и беспощадно наносили друг другу удары. Однако силы их были неравны. В то время как игрок наносил один удар, Нибор умудрялся сделать два. Это притом, что двуручный меч наносил в два раза больше урона, нежели кинжал. Игрок вновь подпрыгнул высоко над крышами и взял Нибора под прицел арбалета. Собирался использовать
навык «Меткий выстрел», болт которого бил точно в цель, но вспышка света и удар в плечо помешали ему это сделать. За секунду до этого Нибор убрал меч в ножны, снова обнажил его и тихо произнёс:
        - Удар, не оставляющий тени.
        Игрок полетел вниз, но раньше, чем его спина коснулась крыши, Нибор ногой ударил его в бок. Как итог, игрок рухнул на вымощенную камнем улицу и обратился куском мяса в чёрной одежде. По снегу растеклась алая кровь. К сожалению Нибора, допросить игрока не представлялось возможным, ведь порог в пять процентов не защищал от падений.
        Высветилось сообщение из алых символов:
        ИГРОК НИКОЛАС ФРИННИ ПОКИНУЛ ИГРУ.
        Вслед за ним поползли остальные:
        ДЛЯ НАЧАЛА СЛЕДУЮЩЕГО ЭТАПА ИЗ ИГРЫ ДОЛЖНО ВЫЙТИ ЕЩЁ 25 ИГРОКОВ.
        УСЛОВИЯ КАЖДОГО ЭТАПА:
        50 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - НА ЗАПЯСТЬЕ ИГРОКОВ ПОЯВЛЯЕТСЯ ОТЛИЧИТЕЛЬНЫЙ ЗНАК.
        35 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - БУДЕТ ОТОБРАЖАТЬСЯ КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ В ЛОКАЦИИ.
        10 ЧЕЛОВЕК В ИГРЕ - СТРЕЛКА, УКАЗЫВАЮЩАЯ НА ПОТЕНЦИАЛЬНО ИГРОКА, НЕ ДЕЙСТВУЕТ НА РАССТОЯНИИ БЛИЖЕ 1 КИЛОМЕТРА.
        2 ЧЕЛОВЕКА В ИГРЕ - ОБА ИГРОКА БУДУТ ТЕЛЕПОРТИРОВАНЫ ДЛЯ ФИНАЛЬНОЙ ДУЭЛИ.
        ПОСЛЕ УБИЙСТВА ДРУГОГО ИГРОКА ВАШИ ХАРАКТЕРИСТИКИ УВЕЛИЧИВАЮТСЯ НА 5 %.
        ВАШИ ХАРАКТЕРИСТИКИ УВЕЛИЧЕНЫ НА 5 %.
        Нибор не стал спускаться и обыскивать тело. Из-за разбушевавшегося пожара сюда со всех ног спешили гвардейцы.

* * *
        Двумя неделями ранее.
        Неспешным шагом Нибор достиг кованых чёрных ворот, за которыми расположилось мрачное поместье. Однако в этот раз оно выглядело иначе. Всё так же зловеще, но иначе. Засохшие кустарники роз были выстрижены, снег убран, от чего от ворот до дверей поместья пролегала аккуратная тропа. Нибор оценил крышу, от огромной дыры не осталось ни следа. Видимо, Генрих опомнился и всерьёз принялся за свои обязанности.
        Нибор постучал в двери, и те отворились, приглашая его войти. Бродяга сделал шаг через порог и осмотрелся. Внутри, без изменений, всё так же мрачно, но ухоженно.
        - Надеюсь, ты с деньгами, - эхом прозвучал голос дворецкого, который вместо того, чтобы пройти через стену, как это делают призраки, вошёл через дверь. - В противном случае мне придётся выставить тебя вон.
        - Так, значит, ты приветствуешь хозяина дома, - Нибор прошёл вглубь вестибюля и без страха уселся в кресло.
        Мимик под Нибором поёрзал, покряхтел, но не стал кусать наглеца, который, грубо говоря, уселся ему на лицо.
        - Прости, кого? - на мгновение застыл Генрих. - Должно быть, смерть повредила мой слух или же странствия сгубили твой рассудок.
        - Твой слух в полном порядке, мой рассудок тоже, - ответил Нибори достал свёрток из инвентаря. - Как ты и просил, я отыскал одного из наследников.
        - Кого? - взволнованно выпалил дворецкий.
        - Адрона. Храбрый был самурай. Отправился на руины монастыря истреблять зло, но стал жертвой проклятья. Смею предположить, он одолел чудовище, а после совершил роковую ошибку, приняв перстень мрака за трофей.
        - Что с ним случилось?
        - Он обратился нежитью. Скелетом в доспехах, который бездумно бродил по руинам и резал каждого, кто попадался ему на пути.
        - Ты врёшь!
        - Знаю, тебе не хочется в это верить, но я говорю правду. После победы над ним, вернее, над скелетом самурая, я получил способность «Удар, не оставляющий тени». Уверен ты хорошо с ней знаком. Она наносит сто десять процентов урона в момент, когда я обнажаю меч. Сам знаешь, будь он живым человеком, я бы ни за что не получил его способность.
        - Да, это его способность. Но где доказательства?
        - Вот они, - Нибор протянул призраку дворецкого свёрток, - доказательства его смерти и того, что отныне часть поместья принадлежит мне.
        Генрих беглым взглядом ознакомился с документом. Это была часть завещания, дающая владельцу право на шестую часть поместья.
        - Ты не можешь воспользоваться этим документом! - закричал призрак, а по дому пронёсся холодный порыв ветра. Все мимики в страхе вжались в стены. - Они тебе не принадлежат, ты не потомок рода!
        - Давай не будем горячиться, - Нибор закинул ногу на ногу и протянул ладонь, чтобы Генрих вернул ему документ. - По правилам Простора, то, что ты подобрал с убитого тобой монстра, принадлежит тебе. Видишь, в документе даже моё имя появилось. К тому же, не может же поместье и дальше оставаться бесхозным, ему нужен хозяин. Я с радостью займу этот пост.
        - Только через мой труп!
        - Ты и так уже мёртв. Нет смысла сопротивляться, или ты хочешь нарушить данный тобой обет и исчезнуть? Ты существуешь лишь потому, что продолжаешь заботиться о поместье. Подумай об этом. Ну убьёшь ты меня, а что дальше? Когда кто-то из потомков вернётся домой, он обнаружит вместо поместья руины?
        - Подлец, ты с самого начала это затеял?!
        - И в мыслях не было. Хотя, признаюсь, я рад, что всё так сложилось.
        - Значит, так, - Генрих вернул Нибору документ. - Я признаю тебя как одного из господ поместья, но не стоит из-за этого зарываться. Весь особняк тебе не принадлежит, только шестая его часть!
        - Отлично. В документе не указано, какая именно. Не подскажешь, какая из них моя?
        - Так как других господ поместья сейчас нет, ты можешь выбрать. Кузницу, оружейный склад, подвалы, библиотеку, сад и склеп.
        - Хм. Как много книг в вашей библиотеке и чему они посвящены?
        - Ясное дело, вся литература в этом особняке содержит сведения о различных монстрах и порождениях тьмы. Точно не скажу, но библиотека насчитывает около пяти тысяч книг и трёхсот рукописей.
        - В таком случае я выбираю библиотеку. Хоть по мне и не скажешь, но я люблю почитать. Подай мне чаю, если тебя это не затруднит.
        - Какой чай предпочитает господин? - с трудом произнёс Генрих.
        - Из лесной ягоды будет самое то. И вот ещё, попроси несколько мимиков-свечей проследовать к библиотеке, мне пригодится их помощь.
        - Сами просите. Отдавать распоряжения мимикам - это привилегия хозяина поместья, - ответил Генрих и перед тем, как удалиться, добавил. - Библиотека через главный зал направо. И не вздумайте лезть в другие части особняка. Я всё вижу!
        Призрак дворецкого растворился в воздухе, а Нибор отправился через просторный зал на поиски своего пристанища. Здешняя мебель провожала его хищным взглядом, но нападать и пробовать нового хозяина поместья на вкус никто не решался. Нибор подошёл к столу, на котором стоял подсвечник со свечами. Мелкие белые мимики с горящим на голове фитилём смотрели на него маленькими недоумевающими глазками.
        - Следуйте за мной, - приказал Нибор, но вместо того, чтобы послушать хозяина, свечи захихикали и разбежались кто куда. Они словно затеяли с ним игру в прятки. - Над этим ещё придётся поработать.
        Освещая путь факелом, Нибор распахнул двери библиотеки. Хранилище знаний оказалось до неприличия больших размеров. Его потолки были столь высоки, что здесь умещалось три уровня внутренних балконов. Громоздкие забитые до отказа шкафы плотно прилегали к стенам и выстраивали посреди зала дремучий лабиринт. У Нибора мелькнула мысль о том, что он сделал правильный выбор. Каждая книга была посвящена определённому монстру. Страницы рассказывали об уровне, количестве жизней, уроне, навыках, слабых местах и месте обитания тварей, от пещерных гномов до неведомого Нибору Ордену глубин.
        Несмотря на изобилие знаний перед его носом, Нибор принялся не изучать литературу, а обыскивать помещение на наличие тайников. Выглядывая из-за углов, маленькие мимики-свечки наблюдали, как новых хозяин хватается за книжки, пляшет по узорам на полу, дёргает подсвечники, щупает стены. Упорство Нибора открыло маленький тайничок в стене, где один из потомков рода припрятал коньяк высшего качества и книгу «Легенды Ангелов».
        Нибор налил в стакан горячительного пойла, которое на вкус оказалось как солёные огурцы, и уселся в кресло разглядывать свои владения. Мозг быстро заметил закономерность в расстановке книг и места, где она нарушалась. Нибор поднялся с кресла, расставил книги по местам, и вуаля, один из книжных шкафов ушёл в пол и открыл проход в маленькую комнату. Комната два на два была пуста, за исключением старого пергамента, парящего в воздухе.
        Для начала Нибор ознакомился с ним издалека. Он опасался защитного проклятья или чего-то в этом роде. Осторожность никогда не бывала излишней. Пергамент оказался свитком, позволяющим изучить заклинание «Дыхание ледяного Бога». Данная способность могла покрыть льдом и уничтожить без преувеличения пятую часть материка. Единственная загвоздка была в количестве маны для его использования. Эта цифра имела шесть знаков - двести тридцать семь тысяч семьсот сорок пять очков маны.
        Нибор был даже не уверен, что человек способен накопить такое количество магической силы, учитывая, что на четырнадцатом уровне его запас маны был равен нулю. Однако он всерьёз задумался о том, чтобы стать боевым магом. Кто сказал, что маги не могут носить броню и разить врагов мечом? Магов было мало, о их способностях знали немногие, поэтому Нибор считал подобное направление самым выгодным. Оставалось дело за малым. Стать послушником, который будет несколько лет мыть полы, посуду, выполнять прочую грязную работу. Заслужить уважение мастеров, а после и самому обучиться магическим дисциплинам.
        Глава 16. Академия «Стылая кровь» 1
        
        Во время прогулки по улице Нибор заметил среди снующих по своим делам людей девушку с короткими, стриженными под каре синими волосами. Она выглядывала из-за угла, словно наблюдая за чем-то со стороны. Нибор подошёл к ней сзади и, коснувшись плеча, окликнул:
        - София! - девушкой оказалась Агата Солер, но Нибор и так это знал. - Ой, прости, обознался. Я думал, это София. Хотя, для того, чтобы скоротать ночку-другую, подойдёшь и ты.
        - Очень остроумно, - Агата встретила его неприветливым взглядом. - Назвал меня именем другой девушки в надежде, что я буду ощущать себя номером два в твоём списке? Все мужики такие козлы.
        - Не-не-не, - протянул, как настоящий козёл, Нибор. - Ты ошибаешься. Слушай. Ты должна понять, любой мужчина ведёт себя как осёл, когда встречает девушку своей мечты. Ты можешь мне не верить, но я ночами не сплю, всё думаю о наших с тобой отношениях.
        - Ничего себе. О наших с тобой отношениях?! - возмутилась, полностью обернувшись к нему, Агата. К слову, девушка сменила часть своего обмундирования на редкое и достигла пятнадцатого уровня, поэтому легко могла дать отпор.
        - Да. Мы начали отдаляться друг от друга. Между нами словно возникла стена, мы стали реже видеться, реже спать в одной постели.
        - Вот нахал! Назови хоть одну причину не врезать тебе молотом?
        - От удара о мою крепкую голову у твоего молота может упасть показатель прочности.
        - Не знаю, что ты там себе навыдумывал, но мне до тебя нет никакого дела. Тем более, сейчас!
        - То есть через пару минут или, скажем, к вечеру ты будешь готова сходить со мной на свидание? Я знаю отличное заведение, там редко убирают со столов, еда может сбежать с тарелки, зато у них скидки на закуски.
        - Я серьёзно, иди, куда шёл. У меня важное задание, и я не хочу его из-за тебя провалить.
        - Что за задание? Я как раз свободен, могу помочь.
        - Ты из тех, кто не понимает слова «нет»? Проваливай!
        - Как грубо, но я не в обиде. Семейные ссоры - обычное дело, здесь главное - не воспринимать недовольную женщину всерьёз. Просто пропускать мимо ушей все оскорбления, которые она выдаёт своими чудными губами. Так что ты здесь делаешь?
        Агата тяжело вздохнула и отвернулась от Нибора. Вновь стала выглядывать из-за угла.
        - Мы с Элизабет Фейтл вышли на след беглеца из крепости Геры. Он и его подельники укрываются вон в том доме, - Агата указала на двухэтажный дом, находящийся на другой стороне центральной улицы города. - Говорят, он очень умён и опасен. Всего двенадцатого уровня, а уже подчинил себе улицы города и заставил людей просто так отдавать ему золото.
        Нибор выглянул из-за угла, и в доме, за которым следила Агата, узнал своё укрытие. Именно в этом уютном домике он в виде горбатого получал от карманников часть золота. Нибор решил, что дом у всех на виду вызовет у гвардейцев меньше интереса, нежели грязная улица в бедном районе или заброшенный дом на окраине. Однако Элизабет была достаточно опытна и умна, чтобы выйти на это укрытие.
        - И что вы намерены делать? - поинтересовался он, переживая за ценные предметы, которые должны были помочь в освоении магии.
        - Ждём главаря и, как только он появится, штурмуем крысиное гнездо. А вот и он.
        Агата увидела, как сгорбленный мужчина стучит в дверь и входит в дом. Решив, что это её цель, она бегом направилась к зданию. Нибор, который для такого случая специально держал среди карманников калеку, последовал за ней.
        - Ты куда прёшь?! - возмущалась она на бегу.
        - Видишь гербовую накидку? - прижался к стене у двери дома Нибор. - Я состою в гильдии «Стальной кулак», помогать людям и гвардейцам - мой долг.
        - Хорошо, - кивнула Агата, замахиваясь молотом, чтобы выбить дверь. - Наносим урон до пяти процентов, а потом вяжем их.
        Раздался звук от удара молотом о дверь, и незамысловатый замок буквально катапультировало внутрь дома. Следом за Агатой и Нибором в помещение поспешили гвардейцы. Началась потасовка, в которой карманники стремились не столько сражаться, сколько сбежать. Они воспользовались дымом и разбежались кто куда. Одни направились к запасному выходу, другие на крышу, а оставшиеся поспешили скрыться через потайную дверь в полу. Три человека вместе с остатками двери кубарем полетели обратно в комнату. Элизабет Фейтл мощным ударом щита встретила их у запасного выхода. Агата молотом снесла опору лестницы, тем самым не позволив карманникам добраться до второго этажа. А Нибор, делая вид, что сражается, подскочил к тумбе у стены и забрал из неё документ и деревянный ларец, покрытый красивыми узорами. Заполучив то, за чем пришёл, он принялся колотить и валить на пол своих подчинённых.
        Через три минуты десяток связанных карманников лежали на полу, а Элизабет Фейтл с пристрастием допрашивала каждого из них. На её вопрос «Где скрывается ваш хозяин?» звучал один и тот же ответ: «Мы даже не знаем, как он выглядит. Откуда нам знать, где он обитает?». Всё, что ей удалось узнать - это уровень и количество очков здоровья горбатого, но в мире Простора, где сегодня ты одного уровня, а завтра - другого, эта информация была совершенно бесполезна. Элизабет перевела взгляд на Нибора, здоровье которого оказалось на двести очков больше, чем у горбатого, поэтому подозрения не задержались в её голове.
        Мужчина с чёрными волосами и глубокими морщинами на лице не оставлял попыток понравиться красивой юной девушке. Он рассказывал ей о своих подвигах и о том, на что он готов пойти ради неё. Однако, когда Агата предложила вступить Нибору в регулярную армию Короля, тот ускользнул от ответа и поспешил раствориться в шумных улицах города.

* * *
        Вечером того же дня Нибор, облачившись в одеяния послушника ордена света, покинул город на заказном дилижансе. Сидя в уютном обшитом кожей салоне и закинув ногу на ногу, он читал очередное пособие о монстрах, населяющих Простор. Всё свободное время Нибор уделял книгам. Ссылаясь на отражение пословицы «Больше знаешь, крепче спишь», он поглощал их одну за другой. Однако путешествие по большой дороге не могло обойтись без происшествий. Ему то и дело приходилось откладывать книгу в сторону. Уже третий раз за сутки дорогу дилижансу преграждала свора разбойников. На вежливую просьбу послушника уйти с дороги суровые мужики всегда реагировали насмешками, но, как только Нибор с мечом наперевес покидал карету, роли жертвы и хищника менялись местами. Разбойникам приходилось платить пошлину, чтобы Нибор снова взялся за чтение и ехал дальше, а не рубил их на куски, как он это делал с их предводителем.
        Спустя два дня дилижанс прибыл на место назначения. Академия магии «Стылая кровь» расположилась у подножья отвесной горы возле большого чистого, как хрусталь, озера. Здание академии впечатлило Нибора своей необычной архитектурой, подобно плоскому рисунку, оно ползло вверх по стене, а его объёмная длинная башня держалась за каменные породы с помощью балок из тонкого льда. Но что поистине впечатляло, так это зелёные луга, на которых выращивали и собирали редкие травы послушники академии. Хрустальное озеро тоже не знало льда. Это при том, что весь остальной лес был покрыт толстым слоем снега.
        Когда Нибор вышел из салона, все послушники замерли и уставились на него. Им было невдомёк, что здесь забыл послушник из ордена солнца и почему он приехал на дорогом, судя по одежде кучера и обивке его сидения, дилижансе. Не обращая на них внимания, Нибор расплатился с извозчиком и уверенным шагом направился к главным воротам. Путь ему преградил уже не молодой мужчина двадцатого уровня. Звали его Клаус. В отличие от послушников, ходящих в бирюзовых мантиях, его одежда выделялась высоким воротником с острыми углами, расписанными руками, поясом и большим амулетом на груди. Нахмурив брови, Клаус молчаливо изучал пришельца взглядом.
        - Да осветит солнце ваш путь! - радостно воскликнул Нибор и полез обнимать мужика на проходе. Тот выставил руку вперёд, не подпуская к себе незнакомца. - Меня зовут Нибор. Я послушник ордена солнца, прибыл к вам по наставлению верховного жреца Лючера, чтобы укрепить отношения между нашими академиями.
        - Не понял.
        - Вот, - Нибор протянул Клаусу запечатанное письмо. - Там всё указано. Верховный жрец Лючер поручил мне посетить все академии этих земель, чтобы преподнести дары великим мастерам и перенять частичку их мудрости.
        Клаус распечатал письмо и ознакомился с его содержимым. Во время чтения его брови трижды подскакивали от удивления и медленно опускались к глазам.
        - Послушник по обмену? - удивился Клаус. - С каких это пор академии стали обмениваться тайными знаниями? Я не могу тебя пропустить. Видишь ли, магия академии «Стылая кровь» не предназначается для чужих глаз.
        - Понимаю, понимаю. Другие академии тоже не сразу приняли новшества, но, осознав, какие перспективы открываются перед их послушниками, передумали. Речь ведь идёт не о тайных заклинаниях вашей академии. Конечно же нет. Я просто стану свидетелем того, как вы передаёте послушникам свою мудрость, как они проводят время и, конечно же, становятся истинными магами. Видите ли, данный обмен знаниями позволяет послушникам лучше понять, чему именно их учат и почему они выбрали этот путь. Ваш послушник может, а скорее должен будет тоже посетить наш храм.
        - Я даже и не знаю. Верховный маг Крейган считает, что изучение других дисциплин магии ослабляет основную.
        - Так мы и не будем учить ваших послушников своей магии, ровным счётом как и вы меня. Но я уже по вашему взгляду вижу, что вы ещё не готовы к такому союзу знаний. Что ж, жаль, придётся проводить ритуал, который повысит общий запас маны верховных магов и жрецов на сто двадцать пять процентов, без вашей академии.
        - П-постой, - запнулся Клаус. - Ты сказал сто двадцать пять? Мне не послышалось? Разве есть такой ритуал?
        - Конечно есть, магия безгранична, вам ли не знать.
        - Думаю, мне не стоит принимать такое решение и давать ответ лично. Я переговорю с верховным магом Крейганом о тебе и щедром предложении верховного жреца Лючера.
        - Здорово. А могу я переговорить с ним лично?
        - Боюсь, это невозможно, - мягко ответил Клаус. - По рангу не положено. Послушник имеет право обратиться к ученику, ученик к магу, а маг непосредственно к верховному магу. То есть из всей академии с ним могу говорить только я и ещё несколько человек. Если ты обратишься к нему, то он сочтёт это за оскорбление и скорее всего превратит тебя в хрупкий лёд. Но я могу сопроводить тебя к озеру, где он читает лекцию своим ученикам. Его мудрость пойдёт тебе на пользу.
        - Было бы здорово. Вот, отдадите это ему? Это дар от верховного жреца, - Нибор передал Клаусу деревянную шкатулку, в которой лежал камень, дающий обладателю дополнительные пять процентов маны.
        Клаус проводил Нибора через зелёные луга к озеру, где верховный маг Крейган, стоя на тонком льду, рассказывал ученикам о силе магии холода. Это был высокий мужчина тридцать четвёртого уровня с выразительными строгими чертами лица и чёрными волосами, собранными в конский хвост. Его мантия имела холодный, синий оттенок и достигала колен, что позволяло ему свободно двигаться. Под ней были такого же цвета штаны и низкие ботинки.
        - Чем больше у вас магических сил, - громко и отчётливо говорил Крейган, демонстрируя ученикам магию, что сочилась из его пальцев, - тем сильнее будет ваше заклинание, его урон и вероятность срабатывания эффекта. Но не стоит забывать, что не менее важным параметром остаётся стойкость вашего духа. Пользуясь магией холода, вы должны быть беспристрастны. Войдите в воду и ощутите, насколько она невозмутима, только благодаря этому она не покрывается льдом.
        Ученики вошли по пояс в воду. По их синеющим лицам было видно, что вода в озере не такая тёплая, как может показаться на первый взгляд.
        - Чувствуете, как холод пробирает до костей, стремится поглотить и заморозить вас? Магия - это опасная сила. Если её не контролировать, она погубит вас, - сказал он и создал вокруг себя вихрь воды, который тут же застыл, обратившись преградой из острых сосулек.
        После урока, за время которого ученики едва не замёрзли насмерть, Клаус подошёл к Крейгану, показал ему письмо и передал шкатулку. Тот ознакомился с текстом письма, изучил подарок и бросил косой взгляд на Нибора. После короткого разговора Клаус вернулся к «послушнику солнца».
        - Верховный маг Крейган разрешил тебе остаться. Инициация из послушника в ученики пройдёт через четыре дня, а до тех пор ты можешь ознакомиться с нашими порядками.
        - Здорово, я вам очень признателен, - поклонился ему Нибор.
        Клаус проводил гостя в академию. Вид плоского, прилегающего к горе здания оказался вершиной айсберга. Сама академия пряталась глубоко в каменных недрах и выглядела как королевский дворец. Длинные коридоры с роскошными люстрами и мебелью, просторные залы с картинами, экспонатами магических артефактов и чучел монстров, поверженных магией холода. Клаус завёл Нибора в просторную комнату, уставленную кроватями, где отдыхали ученики и послушники.
        - Можешь расположиться здесь, - указал маг на одну из кроватей. - Как только время отдыха закончится, ученики распределят обязанности, и ты вместе с другими послушниками приступишь к их выполнению. Порученную работу нужно выполнить до заката, в противном случае можно остаться без ужина. Академия «Стылая кровь» не учит и не кормит ленивых бездарей.
        - Приму это к сведению, - ответил ему Нибор. - Благодарю вас и верховного мага Крейгана за гостеприимность. Будьте уверены, я не доставлю вам хлопот.
        Перед тем, как уйти, Клаус подошёл к ученику по имени Матэус и шепнул ему на ухо:
        - Сделай так, чтобы уже к вечеру он сбежал отсюда. Приказ верховного мага.
        Не успел Нибор прилечь на кровать и раскрыть книгу на месте закладки, как к нему подошёл Матэус и приступил к выполнению задания.
        - Слышь, святоша! Ты занял мою кровать.
        Несмотря на то, что Матэус был ниже Нибора на два уровня, он ощущал над ним превосходство, ведь, в отличие от послушников, уже владел магией.
        - Странно это слышать, - выглянул из-за книги Нибор. - Учитывая, что ни на кровати, ни в сундуке возле неё нет твоих вещей.
        - А вот грубить мне не надо! - Матэус демонстративно стал выпускать ману из пальцев. - Магия нестабильная и очень опасная штука. Вот не удержу её в руке и обморожу тебе и без того страшную рожу.
        - Что ты, - поднимаясь с кровати, ответил Нибор, - я и не думал грубить ученику академии. Раз кровать твоя, то я не смею на ней задерживаться. Какая из кроватей свободна?
        - Никакая. У нас послушники спят на полу, - грубо ответил Матэус.
        Нибор уже догадался, что напористость ученика связана со словами, которые шепнул ему Клаус, поэтому вёл себя сдержанно. Это была провокация, лишний повод выставить его за дверь и в то же время не опозориться перед верховным жрецом ордена солнца. Якобы послушник сам сбежал и не стал учиться их мудрости.
        - Отлично. На полу, так на полу.
        Нибор прошёл вглубь комнаты и, опёршись спиной о стену, сел на пол, чтобы продолжить читать книгу. Такой спокойный ответ задел Матэуса за живое. Он ощутил в покорности Нибора насмешку.
        - Я тут слышал, ты на дорогом транспорте сюда приехал, - попробовал зайти с другой стороны Матэус. - Может поделишься со старшими золотом? Говорят, подобные деяния могут увеличить запас маны на сорок очков, а кармы - на сотню.
        - Вы не так поняли, - снова отвлёкся от чтения Нибор. - Дилижанс нанял орден солнца, а не я. Нашим послушникам не дозволено носить деньги. Свет беспощаден к тем, кто алчен.
        Нибор знал, что если даст хоть один золотой, с него постоянно будут требовать деньги.
        - Ты мне тут святые лекции не читай, - футбольнул его ногой Матэус. - Давай золото, я тебе сказал. Не испытывай моё терпение.
        - Говорю же, кроме книг, у меня ничего нет, - пожал плечами Нибор, скрывая желание отрубить наглецу голову. - Если хотите, могу дать почитать. Есть «Кто меня призвал?», а тут «Легенды Ангелов». И та, и другая про приключения и монстров, но в то же время с глубокой философией.
        - Хватит препираться! Показывай инвентарь, иначе я тебе холодом глаза выжгу, - ладонь Матэуса покрылась белым инеем, от неё начал исходить пар. - Ты знал, что у магии на десять процентов увеличен шанс нанести увечье?
        - Да говорю же, нет у меня денег, - подскочил на ноги Нибор. Он был на голову выше Матэуса, но того это нисколько не смущало. - Показать инвентарь я тоже не могу. Орден солнца учит уважать личное пространство других.
        Матэус не выдержал. Его кулак покрылся крепким льдом, и ученик ударил Нибора в живот. Тот согнулся, делая вид, что ему очень больно. Ещё несколько учеников академии присоединились к веселью и начали избивать его ногами. Вовремя подставляя руки под удары, Нибор продолжал делать вид, что ему больно. Он даже просил их остановиться.
        - Что, не нравится?! - Матэус поднял Нибора за шиворот и прижал его к стене. - Показывай, что в инвентаре.
        - Боюсь, его содержимое тебе не понравится, - произнёс Нибор и посмотрел на Матэуса своими холодными и в то же время жестокими глазами.
        Глава 16. Академия «Стылая кровь» 2
        
        На мгновение Матэус почувствовал страх. Чтобы прогнать это исходящее из нутра чувство, он решил использовать на Ниборе боевую магию. Его глаза покрылись ледяной пеленой, а из руки повеяло неистовым холодом. Нибор не знал, чего именно стоит ждать, поэтому приготовился достать из инвентаря меч.
        - Довольно! - схватил Матэуса за руку другой ученик, по имени Рон. - Нам всем пора возвращаться к учёбе, а им - к работе. Сам знаешь, что будет, если мы опоздаем на лекцию.
        Магия в руке Матэуса рассеялась, а глаза приняли обычный вид.
        - Точно, - не сводя взгляда с Нибора, ухмыльнулся он. - Пора кому-то приниматься за работу. Скажи, Нибор, ты любишь животных, а птиц? У нас тут есть одна ответственная работёнка, которую сможет выполнить только послушник ордена солнца и никто другой. Уверен, ты будешь в восторге.
        Спустя десять минут послушники драили полы академии, а Нибор на нижних этажах махал лопатой, выгребая дерьмо из-под крупного размера существ, напоминающих смесь гуся и коровы. Тело коровы, копыта, вымя, всё как положено, но на спине большие белоснежные крылья, а на длинной вытянутой шее рогатая голова с оранжевым клювом. Обозначались эти создания как Магедрефы. Убираться у них было делом не из простых. Гусиные головы на длинных шеях только и делали, что пытались укусить Нибора, но он, воспринимая это как аркадную игру, с лёгкостью справлялся с поставленной задачей. То, на что у другого послушника уходил целый день, Нибор сделал за час. Вскоре к нему пришёл на помощь Рон, но вместо изнемогающего от усталости послушника он обнаружил читающего на сене Нибора.
        - Чего это ты тут разлёгся? - удивился Рон, но, когда он увидел чистые стойла, его вопрос отпал сам собой. - Свежее дыхание! Что за магию ты использовал, чтобы тут прибраться?
        - Ловкость рук и никакой магии, - ответил Нибор. - Сам-то ты что тут делаешь?
        - Да вот, переживал, что тебя заклюют и ты к ужину не успеешь. Эти зверюги хоть и хороши на вкус, но очень опасны.
        - В таком случае, садись рядом, помогай. Сено само на себе не полежит.
        - Зачем ты сюда приехал? - спросил Рон, усаживаясь рядом.
        - За знаниями. Мне поручили увидеть, как вы тут живёте и как проходит обряд инициации.
        - И как, насмотрелся? Хоть верховный маг Крейган и преподаёт ясность разума, большинство из его учеников вспыльчивы и заносчивы, особенно Матэус. Ему ещё один год остался, и он станет полноценным магом.
        - Да уж, ваши ученики холодны и невозмутимы, как лёд. Но ты за меня не переживай, я привык к подобному отношению. Там, где я вырос, только так и жили. Либо ты показываешь, что сильнее, и ешь свой завтрак сам, либо за тебя это делают другие.
        - Хочу тебя предупредить. Матэус и другие ученики не позволят тебе спать даже на полу. Уверен, они оттащат тебя в ванные комнаты и заставят плясать для них всю ночь, или ещё что похуже. Так что лучше в общей комнате не появляйся. Ложись спать на улице, на территории академии достаточно тепло.
        - Спасибо за совет, но я как-нибудь справлюсь. К тому же, я к вам ненадолго, наберусь мудрости, увижу, как послушники получают первую ману, и вернусь к себе.
        - Было бы на что там смотреть. Такая же инициация, как и у всех.
        - Не скажи, везде свои тонкости. Даже когда художники пишут одну и ту же картину, они это делают по-разному. Один водит кистью сверху вниз, другой - снизу вверх, а в итоге получаются разные картины.
        - А ты довольно умён для послушника. Как получилось, что в таком возврате, - а тебе около тридцати лет, - ты ещё не стал учеником?
        - Поздно взялся за ум. Не сразу смекнул, что сила в литературе. Точнее, в знаниях, которые она хранит. Казалось бы, читаешь книгу о пиратах, а узнаёшь, как брать курс, когда нужно спустить или поднять паруса, и многое другое.
        Нибор и Рон ещё несколько часов общались, а после поднялись наверх, в общую столовую. За одним столом сидели мастера, за другим ученики и за третьим послушники. Блюда на каждом столе тоже были соответствующие, однако сегодня Матэус лично взял на себя ответственность приготовить пищу для послушников. Оттого в тарелке у Нибора лежало что-то непонятное, оно так и обозначалось: «не пойми что».
        - Ешь, набирайся сил, - улыбался, поедая жареное мясо, Матэус. - Они тебе ещё пригодятся.
        Однако Матэус не учёл, а точнее, не знал, что для Нибора все вкусы изменены. Поэтому непонятная бурда, которая была слизкой и острой, показалась Бродяге вкусным шоколадным тортом. У Матэуса чуть глаза на лоб не полезли, когда он увидел, как Нибор уплетает вторую порцию.
        В академии «Стылая кровь» прозвучал отбой, факелы погасли, в коридорах воцарился полумрак. Лёжа у стены на полу, Нибор услышал перешёптывания и шаги. Пять человек накинули на него покрывало и оттащили в ванные комнаты.
        - Что, уродец, надеялся крепко поспать? - снова начал язвить Матэус. - А не выйдет! Послушникам спать по рангу не положено. Вставай! Чего расселся?
        Нибор поднялся с холодного пола и осмотрелся. Стены вокруг были выложены мелкой плиткой, повсюду стояли деревянные тазы, в полу были углубления для слива воды. Нибор сразу подумал о том, что это идеальное место, чтобы проливать кровь.
        - Сегодня, - продолжал Матэус, - тебе выпала честь стирать наши одежды. Радуйся, ведь среди них будут даже трусы, - он швырнул в Нибора своё нижнее бельё. - Стирай так, чтобы ни единого пятнышка не осталось, а не то я засуну твои руки в таз с водой и заморожу её.
        - А вы не боитесь, что об этом узнает Клаус или Крейган? - спросил Нибор.
        - Не боимся. Да и что им тут делать посреди ночи? А ты что, сдать нас решил?! - глаза Матэуса и остальных учеников снова покрылись холодной пеленой. - Только попробуй, и я заморожу твоё сердце!
        - За это можешь не переживать, я не стукач, - твёрдо ответил Нибор. - Просто хотел убедиться, что никто не станет мешать нашему веселью. Ты хотел увидеть, что у меня в инвентаре? Да пожалуйста, смотри.
        Нибор достал из инвентаря большой двуручный меч и рукоятью ударил Матэуса в челюсть. Будучи на несколько уровней выше и имея показатель удачи в семь процентов, Нибор смог нанести увечье и выбить заносчивому ученику пару зубов. Несколько секунд ученики, вытаращив глаза, смотрели на послушника, а придя в себя, применили против него боевую магию. Тот, что стоял слева, попытался заморозить Нибора своим дыханием, а тот, что справа - проткнуть ледяным колом. Лёгким движением меча Бродяга отразил холодное в прямом смысле оружие и направил противнику в глотку. Ледяной кол нанёс критический урон одному ученику, а меч - другому. Ещё пара молниеносных ударов, и они были повержены. Оставшиеся двое отбежали от мечника на безопасное, по их мнению, расстояние и принялись метать в него ледяные стрелы. Сгустки морозной магии наносили большой урон и оставляли на теле ледяные ожоги, но так как боевого опыта у учеников не было, по Нибору они попали всего один раз. Оставляя на стенах кровавый шлейф, двуручный меч несколько раз прошёлся по их животам и вызвал эффект кровотечения. Нанося удары, Нибор был беспощаден и в
то же время осторожен. Матэус попытался сбежать, но брошенный Нибором меч пробил ему ногу.
        Ученик, который в это время патрулировал коридоры академии, никак не отреагировал на крики, ведь Матэус лично попросил прикрыть их бесчинства. Подобные расправы учеников над послушниками были не редкостью в таких местах. Меньше, чем через минуту все пятеро лежали в собственной крови с показателем здоровья в пять процентов. Нибор подошёл к Матэусу, который безуспешно пытался отползти, и вонзил меч ему в плечо. Холодная сталь впилась в плоть и коснулась ключицы. Нибор внимательно следил за тем, чтобы его жертва усвоила урок и в то же время не умерла.
        - Я знаю, что доставать меня вам поручил Клаус, - резко вынув меч, произнёс Нибор, - и вы как бы не виноваты, но, даже несмотря на это, перегнули палку. А что бывает, когда перегибаешь палку? Правильно, она ломается. Чтобы такое не повторилось, нужно установить ряд правил. Они помогут мне остаться в академии до инициации, а вам - не потерять головы. Вы ведь хотите жить? - спросил Нибор непосредственно у Матэуса. Вспоминая задир с фабрики, он хотел прямо сейчас снести ему голову, но логика брала верх над эмоциями. - Хорошо. Тогда поступим так: с этого момента вы будете только делать вид, что издеваетесь надо мной, и докладывать Клаусу, что я очень упрям, чтобы сдаться. Вы перепробовали всё, но увы. И вот что ещё, теперь вместо уборки стойл вы будете посылать меня мыть полы в различных частях академии. Я, так сказать, хочу увидеть ваши достопримечательности, в частности, библиотеку. Вопросы есть?
        Напуганные ученики, упёршись глазами в пол, ничего не ответили. Каждый из них привык жить в роскоши и уюте, а потому в шаге от смерти оказался впервые.
        - Как только ваше здоровье восстановится, и вы сможете двигаться, принимайтесь за стирку. Будет странно, если мы вернёмся в комнату, а ваша одежда будет перепачкана в крови. Сегодня вам выпала великая честь стирать свои и мои одежды. Стирайте так, чтобы ни единого пятнышка не осталось, а не то мне придётся пообрубать вам руки.
        Нибор расположился у стены и начал читать книгу, а ученики, как только их раны зажили, принялись за стирку.
        После того, как Нибор поставил Матэуса и других учеников на место, его жизнь в академии стала куда приятнее. Бродяга, как и прежде, спал на полу, ел не пойми что и выслушивал унизительные насмешки, зато теперь он мог находиться где захочет. Вся академия, её длинные коридоры с артефактами и занимательной историей, кабинеты с алхимическим оборудованием и редкие книги были в его распоряжении. Однако, даже находясь в помещении, доступ у него был не ко всему. Большинство книг, после прочтения которых у мага возрастали характеристики или появлялось новое заклинание, были закрыты на особый замок. Открыть подобную книгу мог только её владелец или искусный вор со специальным навыком. Подобная литература встречалась Нибору в городе, и мягко сказать, была она не дешёвой. Один том, способный увеличить показатель маны на пять очков, стоил двадцать тысяч алов, и найти его можно было далеко не в каждой лавке.
        Исследуя академию на наличие новых знаний, Нибор наткнулся на занимательный коридор с множеством кованых дверей, запертых на не менее прочный, железный засов. За массивными дверями, из-за которых доносились рычание, скрежет когтей и клекот, маги удерживали опасных существ. Эти существа использовались в инициации ученика в маги, чтобы тот мог обрести сильное заклинание холода. Желая больше узнать о магических животных, Нибор вызвался помочь Рону их покормить. Рон открывал маленькую дверцу, а Нибор, заглядывая внутрь, закидывал кусок мяса или кочан капусты в зависимости от предпочтений животного. Среди коллекции академии он узнал Кригорена, парящий над землёй синий куб, который метал во всё, что видел, ледяные копья, и Арктического слизня, панцирь которого состоял из прочного льда. Об этих существах он узнал из книг охотников на монстров. С каждым днём его познания о мире Простора становились всё больше.
        - А кто из этих тварей самый сильный, и каким заклинанием он обладает? - поинтересовался Нибор, уже обдумывая, на кого из них стоит устроить охоту.
        - Наверное, Белый лев, - задумчиво ответил Рон. - Своим рёвом он вызывает непроглядную пургу, которая существенно снижает скорость тех, кто в неё попал. В то время как сам лев в ней ускоряется. Ещё он может оставлять дорогу из шипов. Пробежится, оставит следы, а в момент, когда ему это необходимо, заставит вырасти из них острые шипы. Как по мне, непроглядная пурга плюс шипы - опасное сочетание.
        - А здесь вы кого держите? - спросил Нибор, глядя на покрытую толстым слоем льда дверь.
        Из-за неё донёсся грохот, стены академии содрогнулись, а лёд на двери пошёл глубокими трещинами, но вскоре затянулся.
        - Это, - замялся Рон. - В общем, за этой дверью человек, а не зверь.
        - Вы что, убиваете людей ради заклинаний?
        - Нет, что ты! Мы тебе не какие-то там чернокнижники-оккультисты.
        Рон достал из-под телеги, в которой лежало мясо, тарелку с печёной картошкой, парой сосисок и кусочком хлеба. Прикосновением ладони заставил лёд отступить от маленькой дверцы и постучал в неё. Дверца со скрипом отворилась, из неё показались маленькие, на вид женские руки, которые жадно утащили тарелку в темноту.
        - Тогда почему вы держите здесь женщину? Она в чём-то провинилась? Убила кого-то?
        - И да, и нет, - с прискорбием ответил Рон. Двери вновь покрылись толстым слоем льда. - Не провинилась, но убила.
        - Это как?
        - Знаешь, я и ты, мы станем магами по собственной воле, а есть те, кто обладает маной от рождения. И, скажем так, в мире их не жалуют. Эта девушка, как и подобные ей, не может контролировать свою силу. Она опасна для окружающих.
        - Я правильно понял, вы заперли невинную девушку в четырёх стенах, среди диких зверей, потому что она родилась магом?
        - Слушай, мне тоже от этого не по себе. Не я это придумал, но ты должен понять, ещё будучи маленькой девочкой, она убила трёх человек.
        - Почему в таком случае её не казнили? На нашем материке ведь именно так поступают с убийцами. Поправь, если я не прав.
        - Девушку за этой дверью зовут Талина, и она дочь верховного мага Крейгана. Сам понимаешь, Крейган хоть и источает своим взглядом холод, убить свою дочь не в силах. Да и убийство без намерений и не убийство вовсе.
        - Ну конечно, лучше, как собаку держать её взаперти. А что именно не так с её магией?
        - Она не имеет определённого направления. Её называют тайной. Не важно, какое Талина выучит заклинание, оно обратится разрушительной тайной магией. Но основная проблема Талины в том, что как только её мана восстанавливается, происходит мощный взрыв. Я сам этого не видел, но говорят, те трое, что погибли от её магии, превратились в кровавую требуху.
        Нибор перевёл заинтересованный взгляд на покрытую льдом дверь. Его всегда привлекало всё нестандартное и необычное, именно этим можно застать противника врасплох. Ведь что в жизни, что в играх, знания - это самая большая сила.
        - Раз в неделю Крейган выводит её на улицу подышать свежим воздухом, - словно успокаивая самого себя, произнёс Рон. А потом добавил на полтона тише. - Дрессирует, пытается обуздать её силу. Он перепробовал уже многое, но ничего не помогает. Даже заклеймил её подавляющим магическим символом.
        - Ты видел её, какая она из себя?
        - Всего раз, когда дежурил в коридорах. Она стройная, красивая, как богиня, но напуганная, как загнанный зверь. В её глазах одиночество, на лице боль, а в душе - страх. Оно и не удивительно, Талина - секрет и позор верховного мага.
        - Ты не думал о том, чтобы выпустить её на свободу? - прощупывал почву Нибор.
        - Скажешь тоже, чтобы она убила кого-то или Крейган обратил меня в ледяную статую? Думал, и не раз. Но даже если я открою эти двери, куда ей идти, что делать? Ладно, пойдём отсюда, скоро начнётся инициация.
        Рон схватился за телегу и потащил её за собой, а Нибор ещё несколько минут смотрел на дверь, из-за которой вновь послышался глухой удар, а за ним наполненный болью и яростью женский крик.

* * *
        Послушники, ученики и маги собрались в выточенной в скале пещере, большую часть которой занимал кристалл, чтобы провести обряд инициации. Нибор издали всматривался в огромных размеров камень, внутри которого синим паром клубилась магическая сила. Даже на расстоянии в три сотни метров он ощущал всем телом, как она пронизывает воздух и заставляет волоски на его теле встать дыбом. Он вспомнил рассказы Лютера о том, что именно из-за этих кристаллов началась война между людьми и обитателями леса. Данный ресурс был не только источником силы магов, но и служил ингредиентом для создания предметов редкого и эпического качества.
        Начался обряд инициации. Послушники и ученики выстроились в живой коридор, от входа в пещеру до кристалла. Маги и их предводитель Крейган встали к источнику силы спиной, приветствуя послушника, которому суждено стать учеником. Молодой мужчина в бирюзовой рясе низко поклонился и сел, поджав под себя ноги, а верховный маг Крейган прикосновением заставил толстый фолиант, что лежал на каменном пьедестале, воспарить и раскрыть свои страницы. Властный голос Крейгана разнёс по пещере слова о том, что несёт в себе северный ветер. Об обязанностях, которые ложатся на плечи ученика, и о тех знаниях, к которым он должен стремиться и достичь. «Простой люд почитает старших, воины - сильнейших, а маги - мудрейших». После чтения о послушнике отозвался каждый из магов. Они говорили о том, как именно им был полезен этот послушник и почему он достоин стать учеником. После их коротких высказываний Крейган даровал послушнику магическое имя, которое служило отражением его характера.
        - Отныне, - громко произнёс Крейган, держа руку у послушника на голове, - тебя будут величать Фальдган Тихий ветер.
        Верховный маг потянулся ладонью к кристаллу, и из того через твёрдые породы просочилась магическая сила. Плавно, как поток ручья, она протекала к нему в ладонь, а из неё в грудь послушника. Глаза и кожа послушника покрылись белым инеем, он закричал от боли, ведь холод обжигал и рвал его кожу. Громким криком магия разлетелась от него по всей пещере и оставила на её стенах шершавый иней. Мучительный крик умолк, на лице послушника появилась радость, только что он обрёл магические силы.
        - Приветствую тебя в учениках, Фальдган Тихий ветер, - обратился к нему Крейган. - Готов ли ты пройти испытание и обрести силу?
        - Готов, - ответил новоявленный ученик. Его голос был наполнен уверенностью.
        Из пещеры ритуал перенёсся на улицу к озеру, где под полной луной и в свете факелов Крейган призвал из воды элементаля. Это существо полностью состояло из воды и больше напоминало извивающегося червя, нежели человека. Чтобы одолеть элементаля и обрести собственное заклинание, ученик достал из инвентаря старый свиток. С его помощью можно было творить магию, однако его использование тоже требовало и расходовало ману.
        - Огненные стрелы! - прокричал Фальдган Тихий ветер, и из старого пергамента вылетели яркие огни.
        Двигаясь по закрученной траектории, пламенные снаряды пронзили тело магического существа. Тот издал болезненное журчание и ответил струёй воды. Напор разорвал свиток в клочья. Фальдган Тихий ветер был сбит не только с ног, но и с толку. Нервничая, он достал из инвентаря ещё один свиток и огрел элементаля молнией. Разряд был слаб, но элементаль не получил урона по другой причине. Данная магия была против него бессильна. Элементаль изогнулся и метнул в ноги ученика водяной шар, который не нанёс урона, но приморозил Фальдгана к земле. Ученик продолжал без толку тратить ману и швырять молнии, в то время как элементаль подползал всё ближе. В конце концов магическое существо обволокло ученика и утопило его в собственном теле.
        На этом этапе инициация плавно перетекла в похоронный обряд. Точнее, в его подобие. С разочарованием на лицах маги разошлись по своим делам, ученики принялись смеяться над глупостью усопшего, а послушники - копать товарищу могилу.
        - Полагаю, теперь ты готов вернуться в храм солнца, - обратился к Нибору Клаус, по его выражению лица было видно, что ему так же, как и прочим, плевать на погибшего послушника.
        Из разряда «не прошёл инициацию - не был одним из нас».
        - Да, - встретил ему с улыбкой Бродяга. - В вашей академии я узнал очень много нового, за что вам лично и верховному магу Крейгану моя вечная, как лучи солнца, благодарность. Когда нам ждать вашего послушника?
        - Ближе к весне, - ответил Клаус. - Мы не можем послать в храм солнца абы кого. Проведём ряд испытаний, чтобы выбрать самого лучшего. А то, как видишь, не все яблоки на дереве сладки на вкус.
        - Понимаю. Ещё раз большое вам спасибо.
        Перед тем, как уйти, Нибор кивком подозвал Рона. Тот вместе с остальными провожал послушника в последний путь.
        - Уже покидаешь нас? - спросил Рон. В его голосе ощущалась нотка тоски.
        - Да, дорога не ждёт. По крайней мере, так считает Клаус и Крейган. Они с трудом вытерпели моё присутствие. Не удивлюсь, если они догадались, что я вовсе не послушник, а авантюрист.
        - Что ты такое говоришь? Ты, и авантюрист? Ты это что сейчас, всерьёз?!
        - Серьёзнее некуда. Я один из тех, кто стремится взойти на вершину небесной арены и спасти людей от угрозы внешнего мира. Дело это не из лёгких, поэтому мне нужна помощь мага.
        - Прости, но я не могу. Не могу бросить академию ради тебя. Да и ради спасения мира тоже. Мои родители продали свои земли, чтобы я учился здесь и стал магом при дворе знатного лорда. Я не могу их подвести.
        - Рон, успокойся. Речь не о тебе.
        - Тогда о ком? Нет, нет и ещё раз нет! Только не говори, что ты хочешь похитить Талину.
        - Не похитить, а спасти от заточения. Даже если она переживёт эксперименты Крейгана, ничего, кроме помутнения рассудка, её здесь не ждёт. Для вас она опасный груз, который вы боитесь доставать из сундука, а для меня - неогранённый алмаз. Но, - протянул Нибор, - это не всё, что мне от тебя нужно.
        - Что может быть ещё безумнее, чем похитить дочь Крейгана?! - шипел, стараясь не повышать голоса, Рон.
        - Мне необходимо обрести магические силы. В следующий раз, когда я приду сюда с друзьями, ты должен будешь помочь мне с инициацией.
        - Ты рехнулся! Как ты себе это представляешь?! Если нас поймают, мы проведём вечность в одной из тех комнат, запертых на железный засов. И каждую неделю, а может быть и каждый день Крейган будет приходить к нам, чтобы испытать новое заклинание.
        - Не стоит драматизировать, и не из таких передряг выбирались. Всё, что от тебя требуется - это растопить лёд на двери Талины, прочитать пару абзацев из книги и впустить в меня магию. Всё остальное я беру на себя.
        - Я не согласен, - махал головой из стороны в сторону Рон. - Нет.
        - Сорок тысяч.
        - Что ещё за сорок тысяч?
        - Столько алов я тебе заплачу, если поможешь мне. Я могу провернуть это дело и без твоей помощи, но так риски возрастут, и кто-то может пострадать. Понимаешь, я всё равно это сделаю.
        - А если я скажу Крейгану о твоих намерениях?
        - Ты не станешь этого делать, ведь ты видел Талинуи хочешь, чтобы она покинула академию, больше меня. Возможно, даже мечтаешь, что когда-нибудь вы будете вместе.
        Рон тяжело вздохнул, потоптался на месте и выдал:
        - Я помогу, но ты должен будешь пообещать, что не дашь её в обиду. Что Крейган и никто другой больше не запрёт её в четырёх стенах, без права видеть солнце и луну.
        - Хм, как поэтично ты это сказал. Договорились. Я так понял, деньги тебе уже не нужны? Да?
        - Очень смешно. Деньги отнесёшь моим родителям, сейчас они нуждаются в них больше, чем я.
        Нибор пожал Рону руку, даже обнял его, чтобы закрепить дружеские отношения, и отправился в путь.
        Глава 17. Клятва Гиппократа
        
        Желая наверстать время, которое провел в академии, Нибор отправился в Патрий пешком. Путешествуя по большой дороге, он бросался на любого монстра, скрещивал мечи с каждым встречным головорезом, делал всё, чтобы стать сильнее. Столь агрессивный метод прокачки, принес свои плоды. Уже к утру следующего дня Нибор достиг 15 уровня, но тропа тел, которую он оставил за собой, привлекла внимание опасного монстра. Столь опасного, что Нибор предпочел бежать от него, а не сражаться.
        Постукивая копытами о промерзлую землю, монстр шатался из стороны в сторону и расталкивал деревья своими массивными, торчащими из пасти клыками. Огромная туша четвероного зверя выглядела более чем скверно. Глаза застилала зеленая пелена, тело покрывали рваные раны, а из-под обглоданных добела ребер на снег сочилась черная, вязкая субстанция. Поедая гнилую плоть, его спину покрывали крупные вороны, а сам он, вынюхивая пятаком землю, всасывал и разжевывал оставленные Нибором тела. Вид и информация над головой этого монстра, заставили Нибора понервничать. Даже не зная его способностей, он решил, что ему не победить.
        «ПРОКЛЯТЫЙ ВЕПРЬ 9УР. 17426 ОЗ. ЛЕГЕНДАРНЫЙ»
        В надежде, что гниющая туша пройдет мимо, Нибор застыл и затаил дыхание. Но узрев человека, вепрь вскинул голову, издал визг и понесся на него живым тараном. Визг оказался способностью, которая на несколько секунд обездвиживала тех, кто его слышал. Из-за этого большие клыки зверя ударили Бродягу в живот и с силой отбросили в дерево. К урону от удара добавился урон от падения.
        - 117 ОЗ.
        - 117 ОЗ.
        Вепрь отошел для разгона и снова понесся на жертву.
        - «УДАР, НЕ ОСТАВЛЯЮЩИЙ ТЕНИ», - произнес Нибор обнажая свой меч.
        Вспышка света ударила в переднее копыто и заставила и без того шаткого зверя податься в сторону. Десяток высоких сосен с грохотом повалились на землю. Вороны со спины вепря стали преследовать Нибора и клевать его в голову. Игнорируя их, Бродяга продолжал спасаться от монстра бегством. Позади застучали копыта. Вепрь быстро нагонял добычу и собирался издать парализующий визг, но Нибор вовремя закрыл ему рот. Способностью «УДАР, НЕ ОСТАВЛЯЮЩИЙ ТЕНИ» срубил толстую ветку под таким углом, что та копьём вошла монстру в пятак. Вороны стали напористей, они уже не раз пытались выцарапать и выклевать Нибору глаза. В два удачных выпада он избавился от части птиц, и обернулся в сторону вепря. Тот уже сломал ветку и, фыркая, брызжа черной субстанцией из ноздрей, бросился на добычу. Нибор кувырком ушел от клыков и кубарем покатился с холма. Акробатические навыки из других игр и жизни позволили избежать урона от падения. Вепрь неуклюже последовал за ним и мордой встретил торчащий из-под снега камень.
        Пытаясь выжить, а не победить, Нибор бежал без оглядки. Бежал, что было сил, и высматривал среди деревьев других монстров и опасных хищников. В надежде, что те сцепятся с гниющим вепрем в смертельной схватке, он проносился у них прямо перед носом. Но огромного вепря это нисколько не смущало, он шел напролом, и просто набивал рот попадающимся на пути зверьём. Тех обволакивала черная субстанция, и они растворялись прямо у него в пасти. Проглотив целиком оленя, вепрь прыснул в спину Нибора черной смесью. Та нанесла 200 единиц урона и подобно кислоте пожгла нагрудную броню. Предмет стал мусором и потерял все бонусы и защиту. Наконец Нибору улыбнулась удача, он выбежал на узкую тропу у края обрыва.
        «Лететь вниз метров двадцать, достаточно, чтобы умер я, но мало, чтобы умер он», размышлял на бегу Нибор. «По крайней мере, оттуда эта тварь меня точно не достанет».
        Бродяга встретил вепря ударом меча по белым ребрам. Он специально заманил его на самую узкую тропинку. Шатающийся зверь был в шаге от того, чтобы сорваться вниз. Повисла тишина. Нибор уставился на вепря, а вепрь покрытыми зеленой пеленой глазами на него. Он занес меч над головой, а гниющий зверь вскапнул копытом снег, фыркнул и ринулся вперед. Бродяга резко вонзил меч в землю у края и, используя его как рычаг, устроил обвал. Земля была промерзлой, твердой, поэтому обвал был незначительным, но этого хватило, что бы вепрь не нашел под копытом опоры и полетел вниз. Но прежде чем зверь покинул узкую тропинку и приложился о твердую землю, черная субстанция из-под его ребер подобно щупальцу ухватилась за руку Нибора. Тот быстро среагировав, прокрутил меч и отрубил её. Раздался глухой удар. Зверь получил большой урон и увечье в виде сломанной ноги, но не погиб. В последний раз взглянул на Нибора и заковылял в поисках другой добычи.
        Бродяга ощутил резкую боль, столь сильную, что она поставила его на колено. Ему пришлось стиснуть зубы, чтобы не закричать. Руку схватила настолько сильная судорога, что казалось, порвутся мышцы и сломаются от напряжения пальцы. Причиной боли была черная субстанция. Жидкость медленно разъедала и впитывалась в кожу. Нибор поспешил промыть руку снегом, но было уже поздно. Рука повисла мертвым грузом.
        ПОЛУЧЕНО «ПРОКЛЯТИЕ СКВЕРНЫ».
        «ВЫ НЕ МОЖЕТЕ ИСПОЛЬЗОВАТЬ ПРАВУЮ РУКУ, ПОКА ПРОКЛЯТЬЕ НЕ БУДЕТ СНЯТО», СООБЩИЛА СИСТЕМА.
        - Здорово! Просто замечательно! - злился на себя Нибор, думая, что можно было избежать данного проклятия. - Молодец, сохранил зрение, потерял руку.
        Не желая вновь наткнуться на вепря, Нибор решил проложить новый маршрут к большой дороге. Из-за проклятия, двуручный меч пришлось сменить на палаш 7 уровня. Отчего урон упал с 298 до 156 единиц.

* * *
        Пробираясь через дебри ночного леса, Нибор увидел огни. Они могли быть чем угодно: глазами чудовища, кострами разбойников, просто ночным маревом, но рискнуть и проверить стоило, ведь от холодной смерти его отделяла пара часов. Нибора уже не раз посещала мысль выкопать землянку, развести костер, но опасаясь нападения мертвого вепря, он продолжал волочить ноги по глубокому снегу. Риск был слишком велик, он и с двумя руками едва ушел от проклятого зверя, а что он сможет с одной, да ещё с отрицательным эффектом слабости. Индикатор энергии восстанавливался с такой скоростью, что по нему можно было отсчитывать минуты. К счастью Нибора огни принадлежали факелам на высоком частоколе, который под видом неприступных стен окружал маленькую деревню. Часовые встретили путника с улыбкой. Вместо того, чтобы расспрашивать, отчего он шатается посреди ночи по лесу, указали путь к местному лекарю.
        - Пройдешь до смотровой башни в центре деревни, - рассказывал укутанный в теплый плащ часовой, - свернешь налево, увидишь за стойлами единственный в нашей деревне дом из каменной кладки. Там ты и найдешь лекаря. Только учти, он слегка чудаковатый. Выглядит, как могильщик, лопату всюду с собой таскает, а ещё ему мертвецы мерещатся. Ты на это не обращай внимания, во врачевании он разбирается, дай бог. Прошепчет заклинание и гнойной язвы как небывало.
        - Спасибо, - поблагодарил часового Нибор.
        - Тебе спасибо. У нас в деревне гости редкое явление. Так что держись, мужики приставать станут да расспрашивать, что в мире твориться. Ты их уж утешь, расскажи чего интересного, да и я завтра послушаю. Заночевать сможешь в норе барсука. Это постоялый двор слева от смотровой башни.
        Нибор отблагодарил часового за советы звонкой монетой и направился искать дом из каменной кладки. Когда нашел, из него вышла молодая женщина. По улыбке на её лице можно было судить, что всё прошло успешно, зачем бы она ни приходила. Нибор постучал по обитой железом толстой двери и вошел внутрь. Первое, на он что обратил внимание это укрепленные стальной решеткой стены, дополнительные опорные балки и обитые железом створки окон. Дом без преувеличений можно было назвать маленькой крепостью. Только было не ясно, от кого он защищал, учитывая, что внутри было холоднее, чем снаружи. У стен стояли ящики с сушеными травами, под потолком сохли окровавленные тряпки, всюду были раскиданы инструменты, среди которых на дурные мысли наводили пила, зубило, заточенный крюк и кувалда. У дальней стены располагался стол, за которым в свете масляной лампы предполагаемый лекарь вносил заметки в потрепанную временем книгу. Как и говорил дозорный, выглядел он более чем странно. 18 уровень, зовут Анрин. Вытянутое выразительное лицо, отрешенный взгляд, на носу круглые очки. Одно из стекол пошло трещиной. На голове черная
шляпа с широкими полями, из-под которой вьются черные волосы. Из-под длинного черного пальто выглядывает аристократическая рубашка с многослойным воротником. Вся одежда, включая штаны и ботинки, вымазана засохшей кровью. Штыковая лопата, что стояла у него под рукой, наводила на мысль, что он предпочитает не лечить, а травить пациентов ядом и за Н сумму копать им могилы. Впрочем, под лозунгом, «Без денег мы не лечим, без денег мы калечим» жили многие современные доктора.
        - Проходите, присаживайтесь, - не отрываясь от пера и бумаги, произнес Анрин и жестом руки указал на низкий деревянный стол, покрытый ссадинами и засохшей кровью. Голос его звучал сухо и недружелюбно, словно доносился из могилы.
        - Вы лекарь? - занимая указанное место, неуверенно спросили Нибор. - Проклятье снять можете?
        - Лечу болезни, снимаю сглазы, избавляю от проклятий, - ответил мрачный лекарь, переведя взгляд на гостя. - Главное чтобы пациент был ещё жив. Что у вас? Болит голова, отказывают ноги? Проблемы с мочеиспусканием, жжение во рту?
        - Вот, - Нибор закатил рукав, обнажая покрытую черными ожогами руку. - Наткнулся на элитного монстра, подхватил проклятье.
        - Даже спрашивать не стану как это произошло, - монотонно произнес Анрин и бесцеремонно с помощью щипцов содрал с руки Нибора кусочек кожи. Поднес его к свету и стал пристально изучать. - Ага, хорошо. Хорошо.
        - Что же здесь хорошего? - удивился Нибор.
        - Хорошо, что это не заразно, - прямо ответил лекарь. - Проклятие очень серьезное, если не лечить, оно переползет на остальное тело. Как следствие вы окажетесь прикованы к постели. Но вы не переживайте, это излечимо. - Анрин потер уставшие глаза и добавил. - Есть одна трудность.
        - Надеюсь, она не состоит в том, что вам не хватает трав. Потому что навыка травника у меня нет.
        - Нет, тут дело в другом. Залечить кровоточащую рану, вправить и срастить кость, или отрастить пару пальцев могут простые заклинания, а вот с проклятьем всё намного сложнее. Чтобы его снять, нужно знать причину возникновения, а как показывает опыт, больной понятия не имеет, откуда оно взялось. Без этих знаний подобрать правильный ритуал очищения не получиться. Можно ещё использовать особый навык, но…
        - Намек понял, - Нибор положил на стол лекаря несколько мешочков золота. - Здесь пара тысяч алов. Новый дом не купите, но на хорошую еду, одежду и инструмент должно хватить.
        - Ваши деньги мне без надобности, оставьте их себе. Тут дело в другом. Навык, которым я могу снять проклятие, можно использовать лишь раз в три дня. Сниму его с вас, не смогу помочь кому-то другому. Есть альтернативный вариант. Как вы смотрите на то, что мы ампутируем руку, и таким образом не позволим проклятью перекинуться на всё тело?
        - А как ты смотришь на то, чтобы я ампутировал тебе голову за такое предложение?!
        - Не надо нервничать и повышать голос. Я просто спросил. Пожалуй, стоит выписать вам настойку из вишневых листьев, чтобы лишний раз не возникало желания рубить головы. Мы можем поступить так, я сниму проклятье, а взамен вы выполните мою маленькую просьбу.
        - Чего вы хотите? - насторожился Нибор.
        - Сущий пустяк. Покиньте деревню до рассвета.
        - И это ваша просьба? Могу я поинтересоваться, в чем подвох?
        - Конечно, можете, и я без утайки вам отвечу. Как вы заметили, жители этой деревни ведут ночной образ жизни. Работают, торгуют, веселятся всю ночь. Я пытаюсь им втолковать, что это пагубно для их здоровья, а они говорят, мол, ночью жизнь веселей. Даже уставшие путники с дороги, вместо того чтобы спать присоединяются к веселью до самого утра. Поэтому я и прошу вас покинуть деревню до рассвета. Чтобы у местных жителей не складывалось впечатления, что они правы.
        - Я просто должен уйти до рассвета?
        - Да. Я же говорю, просьба пустяковая.
        - В таком случае мы договорились. Снимайте проклятие.
        На лице Анрина возникла улыбка, которой лошадиный оскал добавлял жуткий и пугающий характер. Лекарь вскочил с табурета, принялся рыться в ящиках и под столом. Спустя несколько минут, он достал глубокую миску, налил в неё воды, воском свечи изобразил круг с треугольником внутри и принялся шептать молитвы. Вода в миске засияла, забурлила, а с последним словом молитвы и вовсе подскочила к потолку и, расплескавшись, вернулась в миску.
        - Готово, - потирая уставшие глаза, произнес Анрин. - Теперь наложим компресс, и через час другой проклятье спадет.
        Несмотря на свой жуткий вид, лекарь действовал быстро и осторожно, что подчеркивало его профессионализм. Он вымочил бинты в сияющей золотом воде и перевязал Нибору руку по плечо.
        - Это точно сработает? - решил уточнить Нибор.
        - Как сказать, - пожал плечами Анрин. - Снятие проклятий дело тонкое. Недаром их наложение считается редкой способностью и имеет перезарядку. В лучшем случае рука усохнет и отпадет, в худшем, проклятье поглотит всё тело, и вы умрете. Но вы не переживайте, на такой случай у меня всегда под рукой лопата.
        - Подбодрили, так подбодрили. Давайте я вам всё-таки заплачу, а вы снимите проклятье как положено, без побочных эффектов в виде усохшей руки или летального исхода.
        - Вынужден отказаться, - Анрин стал ещё мрачнее, чем прежде. Отстраненно уставился куда-то в сторону. - Я поклялся исцелять каждого, кто меня об этом попросит, даром. А теперь прошу оставить меня одного, нужно занести ваш случай в журнал. И не забывайте про наш уговор. Вы должны покинуть деревню до рассвета.
        Нибор на словах поблагодарил странного лекаря за его труды и отправился исследовать деревню. Для него это была ещё неизведанная территория, на которой мог затаиться враг. Прогуливаясь меж деревянных домов, Нибор вглядывался в его жителей, прислушивался к разговорам, пытаясь уловить современные слова и движения, которые могли выделить Знать из толпы крестьян. От этого занятия его отвлек мужчина с белой, свисающей до пояса бородой. Это был местный торгаш по имени Клиффорд.
        - Эй, странник, ты часом не авантюрист? - окликнул Нибора купец и преградил ему дорогу. - Гляжу, твоё снаряжение знавало лучших времен, особенно нагрудник. Не желаешь его обновить? У меня к слову есть вещи с утепленной подкладкой. Сможешь ночью бродить по лесу и мороза не знать.
        - Покупать не обещаю, но готов оценить твой товар, - ответил заинтересованный подкладкой Бродяга.
        - Сразу видно опытного авантюриста. Покупать не обязательно, но примерить, прицениться, дело святое. Заходи, покажу что есть.
        Бородач привел Нибора в деревянный дом с низкими потолками и тут же нырнул за прилавок. Стал опустошать инвентарь, выкладывая на прилавок разнообразные редкие предметы. Нибор не успевал ознакомиться с описанием одного предмета, как Клиффорд выкладывал следующий. Среди них Бродяга оценил несколько действительно ценных и подходящих ему вещей.
        - Почем этот кожаный нагрудник? - спросил Нибор, разглядывая предмет на 14 уровень.
        - 20 тысяч, - без колебаний выпалил Клиффорд.
        - 20? - удивился Бродяга. - За редкий предмет 14 уровня? На нем какое-то проклятье?
        - Что ты, просто мне лучше продать по дешевке, чем вовсе не продавать. Деревня у нас не примечательная, бедная. Так что 20 тысяч это целое состояние.
        - По твоему ассортименту так и не скажешь. Тут есть оружие и доспехи для любого авантюриста, от убийцы до мага.
        - Да, коллекция у меня знатная. А знаешь что? Если придешь днем, отдам всё, что захочешь за полцены. Как тебе такое предложение?
        - А понятно. Лекарь гонит гостей прочь, а вы наоборот пытаетесь их удержать.
        - Не знаю о чем ты, - сделал непонимающий жест бровями купец. - У нас завтра ярмарка, праздник плодородия, а на них как водиться, нужно уступать в цене. Так что, возьмешь сейчас за 20 или днем за 10?
        - Пожалуй, подожду до утра.
        - Вот и славно, заходи не пожалеешь.
        Закончив исследовать деревню, Нибор отправился на постоялый двор, где хорошо отужинал и за кружкой пива принялся утолять жажду знаний местных мужиков. Те расспрашивали обо всем, о чем только можно было спросить. Почем нынче стоит древесина, а акр земли? Нибор некоторое время поверхностно отвечал на их вопросы, а после вежливо попросил оставить его в покое, дескать устал с дороги и хочет побыть в тишине. Мужики нехотя разошлись по своим столам, а Нибор принялся снимать черные, как смоль бинты. Он был рад убедиться, что рука не усохла, а благополучно избавилась от проклятья. Уверенность в собственных силах вернулась вместе с рукой и двуручным мечом. Завидев сильного, воинственного мужика к Нибору подсели две молодые девицы. Стали заигрывать с ним, говорить, что авантюристы в них разжигают огонь и сокровенные желания.
        «Монархи не станут сношаться с виртуальными шлюхами», рассуждал Нибор. «А значит, подобные спутницы могут быть проверкой одного игрока другим».
        Исходя из этого, Нибор провел с ними горячую, бурную ночь. Как оказалось в сексе сразу с двумя девушками были свои плюсы. Нибор получил достижение «Страстный Любовник», наградой за которое было 100 опыта и +1 % к очкам здоровья.
        «Жаль, что подобное достижение нельзя получить дважды» подумал Нибор, глядя на следующее достижение под названием «Аполлон».
        Для его получения, было необходимо провести ночь как минимум с десятком женщин, что при его выносливости не представлялось возможным.

* * *
        Болезненные стоны и крики заставили Нибора проснуться и вскочить с постели. Он стал свидетелем ужасной картины. Солнечные лучи в прямом смысле заставили девушек полыхнуть алым пламенем. Они кричали, извивались и корчились от боли, а их кожа плавилась, капая на пол. В этом ужасающем зрелище, Нибора удивил не столько сам огонь, сколько его последствия. Не было копоти, запаха паленой плоти и гари, только обратившиеся в иссохшие трупы с глубокими впавшими глазами тела. Их словно несколько лет сушили на солнце. Пока Нибор в спешке натягивал штаны, из тела мертвой девушки донесся громкий хруст. Мертвое тело зашевелилось. Попыталось подняться облокачиваясь на худую как ветка руку и с глухим стоном не естественно выгнулось в его сторону. Через несколько секунд зашевелилось и второе. Над обоими телами появились новые индикаторы здоровья и обозначение: «ПРОКЛЯТЫЙ ЖИТЕЛЬ ДРАМСА 12 УР. 600 ОЗ».
        Издавая мерзкий хруст, оба тела поднялись на ноги, отрастили длинные когти и набросились на Нибора. Тот встретил их взмахом двуручного меча. Первый удар пришелся по корпусу, а второй разом срубил их головы. В этот момент случилось непредвиденное. Вместо того чтобы рухнуть на пол, тела распались на части. Ноги, руки, туловища и отсеченные головы обзавелись сотней мелких зубов и длинными как у насекомых лапами. Данная мерзость обозначалась как «ПОРОЖДЕНИЕ НЕВЕЖЕСТВА 8УР. 225 ОЗ».Мелкие твари в виде рук, ног и головы на ножках разбежались по комнате. Облепили стены и начала подобно кузнечикам прыгать на Нибора. Тот вскочил на стол у стены, чтобы свести риски к минимуму, и принялся рубить их на более мелкие части. Нога вжалась в пол, резко выпрямила паукообразные конечности и с тихим визгом устремила зубы к жертве. Взмах меча прервал искусный прыжок и упокоил последнее порождение невежества. К удивлению и разочарованию Нибора, собрать опыт с этих тварей ему не удалось.
        Приоткрыв двери, Нибор выглянул на улицу. Ему не хотелось привлекать к себе внимание жителей города, которые под влиянием солнечных лучей обратились бестолковыми монстрами. Медленно переставляя ноги, проклятые жители деревни вертели головами в поисках пищи. Один из них заметил торчащую из-за двери голову Нибора, издал что-то отдаленное напоминающее рык, и бросился к нему. Остальные последовали его примеру. Чтобы не загонять себя в ловушку из четырех стен и иметь возможность маневрировать, Нибор вышел ему навстречу. Несколько ударов меча заставили тело иссушенного мужчины рассыпаться на части и обратиться в мелких монстров, одному из которых удалось вцепиться Бродяге в ногу. Удар под правильным углом избавил его от паразита. Резко обернувшись, Нибор пронзил сердце нападавшего. В своих атаках, он пытался сделать так, чтобы убитые им жители деревни не распадались на части. Но ни пробитое сердце, ни расквашенная в кашу голова, не давали нужного результата. Нибор бы и дальше продолжил ставить на них эксперименты, если бы на звуки битвы не сбежались остальные жители деревни. Около двухсот мертвецов
пытались окружить и схватить Нибора. Двигались они медленно, но час от часу значительно ускорялись. Понимая, что если его схватят помахать мечом уже не выйдет, Нибор взобрался на крышу дома.
        «Ворота заперты», оценивал он ситуацию и возможные пути к отступлению. «Если попытаюсь их открыть меня обязательно схватят. Через частокол тоже не перепрыгнуть, слишком высокий и далеко от зданий. Смотровая башня? Как вариант, но не факт, что они не умеют карабкаться вверх. Вон, на крышу активно лезут». Ботинком в переносицу Нибор отправил проклятого жителя вниз к остальным. «Можно было бы попытаться обрушить башню на частокол, да они не позволят, а взрывных веществ с собой у меня нет. Значит, остается действовать по старой схеме. Держаться на расстоянии, наносить удары и снова отбегать, пока твари не закончатся».
        Нибор изъял из инвентаря три колбы. Две из них выпил, чтобы поднять энергию на 25 очков, а скорость на 5 %. А содержимое третьей вылил на тянущихся к нему руками проклятых жителей и дал искру. Те полыхнули как хворост. Бродяга разбежался и прыжком перемахнул через головы мертвецов на другую крышу. Спрыгнул вниз и принялся рубить тех, кто стоял к нему спиной. Резня, в которой Нибор подобно молнии рассекал жителей и ожившие части тела, длилась около десяти минут. За это время Нибор успел убить каждого жителя этой деревни, некоторых несколько раз. Вот и сейчас пройдоха Клиффорд попал под удар меча, рассыпался на части, а через несколько минут вышел из собственного дома и вновь стал частью безумной толпы.
        - Вы когда нибудь кончитесь?! - вспылил Бродяга, разрубив женщину поперек.
        В толпе надвигающихся тварей вспыхнул белый свет. На какое-то время он дезориентировал проклятых.
        - Сюда! - послышался на фоне стонов одинокий человеческий голос.
        Нибор обернулся и увидел, как лекарь в черном плаще и шляпе сносит лопатой, словно топором голову мертвеца, а после штыковыми движениями избавляется от конечностей. Бродяга ни раздумывая, бросился к нему. На прощанье разлил и поджег последнюю, горючую смесь. Иссохшие тела полыхнули с новыми силами.
        - Я же сказал, чтобы ты убрался из деревни до рассвета! - упрекнул его Анрин. - Какого лешего ты меня не послушал?!
        - Повелся на скидку и пару близняшек, - на бегу ответил Нибор. - Но ты мог бы и предупредить, что деревня и её жители прокляты!
        Живые с боем прорвались к дому из каменной кладки. Нибору пришлось несколько раз с силой ударить ногой по двери, чтобы та захлопнулась и переломила несколько настойчивых рук. Лекарь тут же принялся колотить лопатой по превращающимся в чудовищ конечностям. Он орудовал ею так, словно это было одновременно и отличное копьё и топор. Проклятые жители бились о двери и окна, но всё было без толку. Прочная укрепленная конструкция сдерживала их натиск уже не первый день.
        Глава 18. Друзья не вечны
        
        - Не хочешь рассказать, что здесь происходит? - спросил Нибор, не убирая меча в ножны и не сводя взгляда с дверей, о которые напористо бились жители деревни.
        - А сам не видишь? - могильным голосом отозвался Анрин и, усевшись за стол, налил себе бодрящего спиртного. - Деревня проклята. И не надо на меня так смотреть, я тебя предупреждал.
        - Предупреждал? Ты попросил уйти до рассвета, а нужно было сказать, что поутру куча распадающихся на части мертвецов попытается меня сожрать.
        - А чтобы изменили мои слова? Ты, как и все остальные решил бы, что я спятил. Даже местные мертвецы так считают.
        - Их тяжело в этом винить. Ты вроде как лекарь, служитель света, а выглядишь как могильщик.
        - Как ты думаешь, кого в первую очередь в качестве цели выбирают монстры и бандиты? Правильно, мага в белых одеждах, который, скорее всего, окажется лекарем. Эти черные, мрачные одежды и лопата не раз спасали мне жизнь.
        - Почему ты не один из них?
        - Потому что я струсил и не захотел подыхать. Забился в нору поглубже, и наблюдал, как моих друзей рвали на части и ели живьем.
        - О чем ты говоришь? По нормальному сказать можешь, что здесь происходит?
        Анрин встал из-за стола, порылся в ящиках и достал сверток ткани. Бросил её Нибору, чтобы тот рассмотрел. На ткани была изображена сжатая в кулак латная перчатка.
        - Ты авантюрист? Один из наших.
        - Да, был им до того как попал сюда. Мы с друзьями получили задание, избавить деревню от проклятия. Подробностей не было, поэтому мы беспечно остались здесь на ночь. Ничто не предвещало беды. Приветливые жители, вкусная еда, женщины, музыка и пляски до рассвета. Казалось, что ни о каком проклятье не может быть и речи, да и местные жители о нем слышали впервые. На ум пришла единственная здравая мысль, заказ - это чей-то глупый розыгрыш. Насмешка над авантюристами. Лучше бы так всё и было. С первыми лучами солнца добродушные жители деревни обратились иссохшими мертвецами, что жаждут плоти. Стали бросаться на нас, вгрызаться в плоть. Мы не были новичками, поэтому с лихвой дали им отпор. Но как ты убедился сам, им нет конца. Сколько ни убивай, они вновь воскресают в своих домах, горят заживо и выходят на охоту. Около двух часов мы сдерживали их натиск, а потом…
        Анрин умолк и залпом осушил кружку, а Нибор продолжил за него:
        - Ты отчаялся. Решил, что этой битвы вам не выиграть, и вместо того, чтобы продолжать лечить, сбежал. Спрятался в этом доме, или ещё где.
        - Абсолютно верно. Так всё и было. Один из мертвецов повалил меня на землю и откусил несколько пальцев. Он смотрел на меня своими пустыми глазами и пытался вцепиться в глотку. Если бы не лопата, которая оказалась вовремя под рукой, я бы погиб. - Ален немного помолчал и продолжил. - Быть авантюристом чудно. Ты герой, который побеждает чудовищ, спасает деревни и принцесс, но когда смерть касается рукой плеча, ты становишься обычным человеком. Чувство доблести улетучивается, его заменяют страх, отчаяние, а теперь и сожаление. Если бы я остался, если бы помог им, они были бы живы.
        - Какие у них были уровни и какую роль кто исполнял?
        - Их было четверо. Два мечника 10 уровня Геральд и Весемир. Волшебница Йен 14 уровня и мой брат Парот, защитник 11 уровня.
        - В таком случае ты сделал правильно, что сбежал. Им следовало последовать твоему примеру.
        - Да что ты понимаешь?! - вспылил и тут же угас, подобно свече Анрин.
        - Понимаю, что твоя мана не вечна. Если бы ты остался…
        - Тогда бы я мог выпивать с ними каждую ночь за одним столом, - перебил его мрачный лекарь. - А вместо этого я словно призрак, сижу рядом и смотрю, как они веселятся. Они ведь даже не помнят меня. Никто из них не помнит, что происходит днем.
        - Ночью, когда ворота были открыты. Почему ты не сбежал?
        - Смеешься надо мной? Как я могу сбежать, зная, что мой брат и друзья каждое утро горят заживо и становятся монстрами? Не важно, сколько времени это займет, но я искуплю свою вину перед ними.
        - Каким это образом?
        - Я уже как два года живу в этой деревне и лечу её жителей. Несмотря на проклятье, они тоже болеют, а ещё частенько гниют заживо.
        - Я правильно понял, ночью все эти упыри снова станут людьми и забудут о том, что было?
        - Верно. Ночью ты сможешь покинуть деревню.
        - А ты?
        - А я останусь расплачиваться за свою трусость. Я поклялся, лечить всех кто в этом нуждается. И я намерен сдержать свою клятву.
        - Смешно.
        - Что тут смешного?!
        - Ты лечишь мертвецов, когда в твоей помощи нуждаются живые люди. Ты хоть представляешь, сколько жизней ты мог спасти за эти годы? Думаешь, ты сидишь в этой деревне ради них? Нет, ты делаешь это ради себя.
        - Нет, тут дело в другом, - оправдывался Анрин. - Мы были командой, единым целым… Я не могу оставить их тут.
        - Ты выяснил, как можно снять проклятье? Полагаю, твоя магия тут не поможет.
        - На этого ушло без малого год, но я всё разузнал. Хоть по толстому слою снега и не скажешь, но когда-то жители деревни страдали от засухи. Солнце сожгло их урожай, высушило водоемы, оставило на коже ожоги. Отчаявшись, они воззвали к древним темным богам и принесли им в жертву юную девушку. Юноша, который был в неё влюблен, забрал тело девушки и закопал его за частоколом. Вместо прощальных слов он пожелал жителям вечных мук, чтобы они каждый новый день горели заживо, обращаясь в мерзких тварей, которыми являлись. Темные боги услышали его просьбу, и вместо того, чтобы вызвать дождь даровали деревне проклятье.
        - И какая у истории развязка? Ты сказал, что знаешь, как снять проклятье.
        - Знаю. Жителей деревни нужно похоронить за частоколом.
        - Действительно нелегкая задача, учитывая, что эти твари распадаются на части, а через какое-то время испаряются и выходят из своих домов. Кстати об этом, может, стоит поджечь деревню? Им будет негде возрождаться.
        - Бесполезно. Деревня тоже проклята, ночью она соберется из щепок и пепла. Но ты меня не так понял. Жителей деревни нужно похоронить ночью, когда они находятся в человеческом обличии.
        - Полагаю, причина, по которой ты до сих пор этого не сделал это клятва Гиппократа. Или же внутренняя слабость, нежелание пачкать руки.
        - Так говоришь, словно это сущий пустяк. Среди них женщины и дети, и что немаловажно мои друзья.
        - И что с того? Из-за этого они должны жить в грезах, а поутру гореть и охотиться на живых? Умертвить их твоя прямая обязанность, как друга и лекаря. Только так ты сможешь действительно искупить свою вину. К тому же, - Нибор зашел в список достижений, - за снятие массового проклятия положена награда в виде эпического артефакта на выбор. Мне бы подошел вот этот меч. Он без характеристик, но зато имеет шанс уничтожить оружие противника.
        - Ты точно человек?! - вытаращился на Нибора Анрин. - Ради какого-то предмета ты готов резать женщин и детей?
        Нибор схватил собеседника за воротник и резко вжал его в стену.
        - Я готов освободить их от вечных мук и стать сильнее, чтобы спасти как можно больше людей. Знаешь, как говорят у меня на родине, стоять в стороне, значит быть причастным к убийству. Каждый день, что они горят заживо и страдают на твоей совести, потому что ты бездействуешь. Просто наблюдаешь со стороны, как они страдают, и тешишь себя иллюзиями, что стоишь на праведном пути.
        Нибор бросил Анрина обратно на стул, словно тот что-то очень омерзительное. Анрин притих, погрузился в собственные мысли, посмотрел на гербовую накидку и произнес:
        - Ты прав. Как и в тот раз, я ухожу от ответственности. Сижу неподалеку каждый вечер, в надежде, что брат и друзья меня узнают. Я так жалок, что даже позволить сожрать себя не могу.
        - Подыхать, когда ты можешь что-то изменить тоже не выход. Предлагаю тебе свою помощь в этом нелегком деле, а взамен ты вернешься со мной в гильдию, и станешь членом моей команды.
        - Ты хочешь иметь дело с таким как я? - удивился Анрин.
        - Я хочу иметь дело с тем, кто справиться с внутренним страхом и сделает то, что должен.
        - В таком случае предлагаю лечь спать. Ночью нам понадобятся силы.
        - Только обговорим пару моментов, как будем действовать. Твои друзья авантюристы, а значит, они попытаются остановить кровопролитие. Пригласишь их к себе и запрешь в этой крепости, а я в это время разберусь с дозорными и закрою ворота.
        - Боюсь, привлечь их внимание будет не так просто. Я уже не раз подходил к ним, первые слова, с которых они начинают разговор, это мы отдыхаем, нам сейчас не до заданий.
        - Возьмешь свою накидку, и скажешь, что у тебя дома раненый, который хочет срочно увидеть своих согильдийцев, на это они должны повестись. Заодно сможешь попрощаться с братом.
        Весь день жители деревни царапались в окна и двери, бились о них своими телами, а к вечеру стихли. Послышались голоса, смех и музыка. Словно дверь из дома вела в какой-то другой неизведанный мир, а не на пятый круг ада. Нибору и Анрину так и не удалось сомкнуть глаза, поэтому оба были наготове. Анрин одобрительно кивнул Нибору и тот медленно отворил двери, неспешно выглянул наружу. Жители деревни как ни в чем ни бывало занимались своими делами. Бабы плели сидя на крыльце корзины, мужик с хорошим замахом колол дрова, юноша с тяжелыми ведрами спешил покормить скотину, мальчишка натирал прохожим за серебряник ботинки. В каждом окне и у порога горели масляные лампы, частокол освещали факелы, деревня ожила и преобразилась, подобно стае веселых светлячков.
        - Всё чисто, - уведомил Нибор и вышел во двор. Меч убрал в ножны, но был готов пустить его в ход в любую секунду. - Действуем по плану. Ты запираешь бывших друзей в доме, а я закрываю ворота и разбираюсь с дозорными. Затем, стиснув зубы, начинаем умерщвлять проклятых. Всех подряд, - уточнил Бродяга. - Не факт, что наша затея сработает, если хоть одни из них ускользнет от могилы.
        - Я понял, - кивнул Анрин.
        Закинув лопату на плече, он натянул шляпу так, что та скрыла его обеспокоенный взгляд, и двинулся в сторону постоялого двора. Доносившаяся из окон веселая музыка с частушками бардов и смех его друзей заставили остановиться у порога. Несколько минут он убеждал себя в том, что по-другому нельзя и наконец, набравшись храбрости, вошел внутрь. Друзья мрачного лекаря сидели за столом у окна и, распивая пиво, травили байки о подвигах минувших дней. На их лицах сияли улыбки, отчего Анрину стало ещё тоскливей. Особенно когда он услышал историю из уст брата, без своего участия.
        - Вам чего? - заметил пристальный взгляд Анрина Геральд. Остальные тоже умолкли и уставились по их мнению на незнакомца. - Если у вас к нам какое дело, то отложите его до утра. Сейчас мы отдыхаем.
        Проклятье деревни действовало так, что каждый его житель подсознательно старался удержать приезжих до рассвета.
        - Нет, тут дело в другом, - немного замешкавшись, ответил Анрин, после чего достал из инвентаря потрепанную гербовую накидку. - Вот. У меня дома лежит ваш товарищ. Он попросил, чтобы я привел вас к нему.
        - Хм, - брат лекаря Парот, взял в руки накидку. - Действительно это герб нашей гильдии. Чего он хочет, сказал?
        - Сказал, что хочет перед вами извиниться, - ответил лекарь. - Подробностей я не знаю, но вам лучше поспешить. Эта ночь последний шанс с ним поговорить. Времени у него осталось совсем ничего. Поспешим.
        - Что ж ты сразу не сказал?! - вскочила из-за стола девушка. - Нужно срочно вести его в Патрий. Тамошние лекари точно смогут ему помочь.
        - Йен права, - согласился с ней Парот. - Не будем мешкать, где ваш дом?
        - Следуйте за мной, я вас провожу, - уже направился к выходу Анрин, как один из друзей решил пойти иным путем.
        - Я подгоню лошадей, - заявил Геральд. - Найду самую быструю плотву.
        - Нет! - резко остановил его лекарь, - Вы должны пойти все вместе. Он сказал, что знает и хочет видеть каждого из вас. С такими ранами дорогу ему не пережить.
        Все четверо помрачнели, а Геральд замер в раздумьях как ему поступить.
        - Как хоть его зовут? - поинтересовался Парот.
        - Я не запомнил имени, слишком был занят его ранами и поисками вас, - Анрин сильно нервничал, отчего выражение его лица источало искреннее беспокойство. - Поспешим, нет времени на слова.
        Все четверо последовали за Анрином к каменному дому. Мрачный лекарь заранее укутал в старое одеяло кучу инструментов, чтобы те хоть как-то походили на образ человека.
        - Индикатора здоровья и имени нет! - врываясь в дом, заметила девушка. - Неужели мы опоздали?
        Со скорбящими лицами авантюристы подошли к кровати и стянули одеяло. Каково было их удивление, когда они обнаружили под ним разнообразный хлам. За ответами все четверо обернулись к Анрину, который стоял на пороге дома и не спешил заходить внутрь.
        - Как это понимать?! - обнажили мечи Весемир и Геральд. - Вздумал с нами шутки шутить?! Не на тех напал.
        - Позвольте, я всё объясню, - обратился к ним Анрин.
        - Да ты уж постарайся, а то ведь за такие шутки между плечами и шеей бывают промежутки.
        - Тот согильдиец, который хотел вас увидеть это я. Это я хотел извиниться перед вами и попрощаться. Хоть вы этого и не помните, я ваш друг и товарищ по оружию. Вы просто забыли об этом.
        - Что за чушь ты несешь?! - возмутился брат Анрина.
        - Я говорю правду, мы прибыли в эту деревню два года назад, чтобы избавить её от проклятия, но из-за меня, а может просто из-за того что мы были беспечны, вы погибли и стали его частью. Я позвал вас сюда, чтобы извиниться и сказать, что я намерен идти дальше. Мне пора оставить прошлое, и думать о будущем, о тех людях, которые нуждаются в моей помощи.
        - Ты либо выпил целую бочку пива, либо совсем рехнулся! - не поверил его словам брат. - Живо говори, где взял накидку, а ни то…
        Анрин не дал ему договорить.
        - Перед тем, как пройти испытание на вступление в гильдию, ты разбил свой щит в уличной потасовке. Полез защищать мальчишку, который обворовал знатного лорда Патрия. В благодарность за спасение, мальчишка поделился с тобой добычей, но ты не взял денег. Отчитал его и наградил оплеухой. Велел найти работу, пока гвардейцы не отрубили ему руку.
        - Откуда? Ты знакомый того мальца верно? Или лорда? - опешил от услышанного Парот. - Никому кроме своих друзей я не рассказывал об этом, ведь за нападение на лорда меня могли вздернуть.
        - Я знаю это, потому что я твой брат, и лечил тебя в той драке. Как ты ещё объяснишь, что ты сопляк 8 уровня, справился с двумя гвардейцами 15?
        - Это, этого не может быть, - в голове Парота замелькали образы брата, который сменил белые одежды на черный наряд, а посох на лопату.
        - Геральд, Йен, - обратился к друзьям Анрин, - только членам нашей группы известно о вашем романе, и только мне и Весемиру известно о том, что Геральд разделил ложе с некой Трисс в Горбунте.
        Друзья Анрина не поверили словам незнакомца и списали его догадки на темную магию. Решили что он чернокнижник, который читает их мысли и вторгается в сознание но, несмотря на это, Йен отвесила Геральду заслуженную пощечину.
        Со стороны донеслись крики жителей деревни. Нибор уже разобрался с дозорными, закрыл ворота и переключился на них. Тяжелый двуручный меч в один удар безжалостно обрывал жизни простого люда. Чтобы его жертвы мучились как можно меньше, Нибор пронзал сердца, рубил им головы. Жители деревни в ужасе и с криками убегали от покрытого с ног до головы кровью мясника, который умудрялся найти их где угодно. Его меч пронзал деревянные стены, попадая прямо в цель. Однако даже с осознанием необходимости кровопролития, и того, что всё вокруг качественная графика, он жмурился каждый раз, когда наносил удар ребенку. Эти дети ассоциировались у Бродяги с детьми с фабрики. Теми самыми, в смерти которых он винил себя. «Если бы я не был так заносчив, если бы не пытался доказать монархам, что все люди равны, этого бы не случилось. Они погибли из-за меня», твердил он себе, от чего его удары становились только сильнее. Теперь у него был всего один путь искупить свою вину и изменить мир к лучшему, это убить каждого представителя Знати в этой игре.
        Услышав крики, друзья Анрина бросились к выходу, но со словами «простите меня» мрачный лекарь захлопнул двери и подпер их толстым бревном, после чего присоединился к Нибору. Усиленная магией света лопата подобно топору вошла в лицо женщины, которая собой закрывала ребенка. С жутким выражением лица, по которому вместе с кровью стекали слезы, Анрин оборвал жизнь маленькой девочки. Он махал лопатой и плакал, плакал от осознания того, какой ужасный поступок совершает, но останавливаться было поздно. Жители деревни разбегались в стороны, кричали, падали на колени и молили о пощаде, но Нибор и Анрин заглушив в себе человечность, продолжали охоту на проклятых.
        Двери каменного дома разлетелись в щепки. Волшебница разворотила их сильным огненным заклинанием, от чего пострадала сама. Бывшие товарищи Анрина выбежали на улицу и застыли в ужасе. Снаружи их ожидала ужасающая картина, всюду под огнями масляных ламп и факелов на заснеженной земле и деревянных стенах красовались алые брызги, а рядом с ними лежали изрубленные тела жителей деревни. Их безмолвные лица застыли в ужасе и отчаянии.
        - Что же вы наделали ироды? - тихо произнес брат Анрина. - Что же вы наделали «пиии»?!
        Команда авантюристов набросилась на мрачного лекаря, но путь им преградил и скрестил с ними мечи Нибор. Волшебница Йен вскинула руку к ночным небесам и выпустила из ладони три огонька, подобно фейерверкам те поднялись вверх и тут же огненными стрелами устремились в Нибора. Бродяга отразил меч и ударил Геральда в ответ, схватил Весимира за руку и его лицом поймал пылающий снаряд. «-265 ОЗ. -311 ОЗ».Оба мечника потеряли половину своего здоровья. Нибор хотел в один удар казнить одного из них, но ему помешал возникший из неоткуда Парот. Защитник воспользовался способностью«БРАТСКИЕ УЗЫ», поменялся с Весимиром местами и принял удар на щит. Нибор ловким движением оказался слева от него и устремил острие меча защитнику под ребра, но рука внезапно замерла, не позволяя закончить движение. С помощью редкого заклинания волшебница Йен взяла руку Нибора под свой контроль. Ему пришлось импровизировать. Резко покрутившись на месте, Нибор заставил руку отразить клинок противника. Бродяга был выше их уровнем, имел лучшее обмундирование, наносил быстрые и сильные удары, однако его противники хорошо работали в
команде и не позволяли друг другу погибнуть от его меча. Защитник толкнул Нибора щитом в спину прямо на огненный шар, над которым долго трудилась и вкладывала ману волшебница. Этим же заклинанием она уничтожила двери. «-274 ОЗ».Пламя объяло тело Нибора, и заставило ощутить адскую по меркам человека боль, но уже через секунду огонь погас, здоровье восстановилось, а ожоги исчезли. На помощь Нибору пришел мрачный лекарь. Сделав окончательный выбор, на чьей он стороне, Анрин принялся лопатой выводить в воздухе символы. Внезапно общее количество здоровья, урон и скорость Нибора увеличились на 20 %, в то время как у Анрина эти показатели сократились. Пользуясь полученным от нового союзника бонусом, Нибор обрушил меч на Геральда. Сталь вошла в череп и расколола его как орех. Еще одним движением Нибор выпустил Весемиру кишки и срубил опорную ногу. Будучи проклятыми тварями, авантюристы не имели 5 % порока, а потому умирали на месте. Брат Анрина отчаянно пытался защитить волшебницу от Нибора, но тот, пользуясь щитом, как трамплином, перепрыгнул его, и в воздухе рассек ей глотку. Кровь брызгами окрасила
защитника в бордовый цвет.
        - И после такого, ты смеешь называть себя нашим товарищем?! - закричал Парот и, отбросив щит в сторону, понесся ведомый лишь гневом и отчаянием на брата. - Сдохни, нечестивый выродок!
        Лопата и меч пустили искры. У Анрина, который был 17 уровня, было достаточно силы, чтобы противостоять Пароту и сдерживать его гневный натиск.
        - Ты можешь не понимать, ненавидеть меня, но я делаю это ради вас, - ответил Анрин и с силой отбросил брата к Нибору. - Больше я не позволю тебе страдать.
        Меч Нибора вошел в спину и вылез из груди защитника. Тот из последних сил сопротивлялся смерти, голыми руками хватался за лезвие и бессильно кричал. Нибор оборвал его страдания, высвободив меч через ребра. Парот тут же потерял здоровье и лицом упал на мягкий снег.
        Недавно веселую и шумную деревню заполнили постукивание открытых настежь дверей, завывание ветра и тихий плач мужчины в черных одеждах. Хоть его лицо и скрывала тень широкой шляпы, по трясущимся рукам было видно, как он страдает. Анрин упал на колени, подвинул к себе безжизненное тело брата, обнял его что было сил и громко закричал. Это не были слова, это был крик скорби и отчаяния, который исходил у него изнутри. Нибору даже стало не по себе от этого крика. Ему показалось, что перед ним вовсе не программа, а живой человек с реальными чувствами. Нибор тихо подошел к Анрину сзади, положил руку на плечо и произнес:
        - Нужно как можно скорее их похоронить. Нельзя чтобы это повторилось. Они достаточно настрадались.
        - Да, ты прав, - утирая рукавом глаза, ответил Анрин.
        Его лицо вновь помрачнело и утратило эмоции. Словно он разом отпустил своё прошлое, забыл кто он и откуда. Ведь именно в воспоминаниях скрывается наша привязанность и любовь к другим людям. Закинув лопату на плече, лекарь схватил тело за ногу и поволок его за частокол. Нибор погрузил на себя ещё несколько тел и последовал за ним. Благодаря лопате Анрина и навыку «землекопа» Нибора, они управились до утра. Авантюристов похоронили отдельно от жителей деревни, а на их крестах повязали накидки с гербом гильдии, гордо сжатую в кулак латную перчатку, символ целостности команды и их несгибаемый дух.
        На рассвете у Нибора и Анрина выскочили системные сообщения:
        ВЫ СНЯЛИ МАССОВОЕ ПРОКЛЯТЬЕ С ДЕРЕВНИ ДРАМС.
        НАГРАДА - ВЫ МОЖЕТЕ ВЫБРАТЬ ОДИН ИЗ ЭПИЧЕСКИХ ПРЕДМЕТОВ.
        Нибор уже давно определился с выбором.
        ПОЛУЧЕН ПРЕДМЕТ «ДАДАО СТАЛЬНОЙ КРУШИТЕЛЬ».
        ДВУРУЧНОЕ КОЛЮЩЕ-РУБЯЩЕЕ 15 УР. УРОН 202. НЕОБХОДИМО СИЛЫ 15. СКОРОСТЬ -10 %. КАЧЕСТВО ЭПИЧЕСКИЙ.
        ПАССИВНЫЙ ЭФФЕКТ -25 % ВЕРОЯТНОСТЬ УНИЧТОЖИТЬ ОРУЖИЕ ПРОТИВНИКА. ДАННАЯ ВЕРОЯТНОСТЬ СНИЖАЕТСЯ ИЛИ ПОВЫШАЕТСЯ В ЗАВИСИМОСТИ ОТ УРОВНЯ ОРУЖИЯ ПРОТИВНИКА.
        Дадао, так назывался новый меч Нибора, был традиционным оружием Китая из эпохи Троецарствия. Это был относительно небольшой двуручный меч, который обладал высокой прочностью, весом и балансом фальшиона, позволяющим наносить сильные проламывающие удары. В умелых руках это оружие запросто пробивалось через латы, и вдребезги разбивало другие мечи.
        Заполучив эпический предмет, Нибор использовал на нем «ТОЧИЛО ИСКАТЕЛЯ ПРИКЛЮЧЕНИЙ».У меча появилось дополнительное свойство «ПОЖИРАТЕЛЬ», позволяющее ему становиться сильнее за счет жертвы редкого оружия или доспехов. Нибор тут же скормил ему свой старый меч 14 уровня.
        ПОВЫШЕН УРОВЕНЬ ЭПИЧЕСКОГО ПРЕДМЕТА «ДАДАО СТАЛЬНОЙ КРУШИТЕЛЬ» С 15 ПО 17 УР.
        Благодаря ранее вложенным в силу осколкам души, Нибор беспрепятственно вооружился новым оружием. Урон поднялся с 298 до 341, что заставило Бродягу задуматься о том, что хороший мечник выше его на десяток уровней или с достаточным количеством силы, запросто убьёт его с двух ударов.
        В качестве награды Анрин выбрал черный эпический плащ, который значительно снижал вероятность получить критический удар.
        - Что теперь? - глядя на сотни могил у частокола, спросил лекарь.
        - Теперь нам необходимо обчистить сокровищницу местного барона, выкрасть принцессу, и отправиться в никем не изведанный разлом времени, - ответил Нибор.
        Анрин посмотрел на него с удивлением и непониманием.
        - Почему мне кажется, что добром это не кончиться?
        - Потому что ты одет так, словно на похороны собрался.
        - Я уже объяснял, почему так одет!
        - Да ладно тебе. Пару часов назад мы вырезали жителей деревни, что может быть хуже? Пойдем, нужно как можно скорее добраться до большой дороги, не хочу наткнуться на ещё какое-то проклятье.
        Глава 19. Благими намерениями…
        
        Над Патрием нависли мрачные тучи, с неба хлопьями сыпался мокрый снег, что говорило о близости надвигающейся весны. Но сейчас подобная влажность лишь ещё сильнее обжигала кожу и пробирала до костей. Укрытый дорожным плащом Лютер с копьём за спиной преодолел покрытый слякотью двор и вошел в здание гильдии. Как и всегда его встретили неприветливые лица согильдийцев, но на этот раз в их взгляде читалось что-то ещё. Уважение, а может быть зависть от того, что в столь короткий срок он достиг 16 уровня и стал получать хорошие заказы.
        За одним из столов Лютер увидел своего наставника Нибора, он был не один. С ним сидел мужчина в черных, как у могильщика одеждах.
        - Анрин вы ли это? - подойдя поближе, Лютер узнал мрачного лекаря. - Не могу поверить своим глазам. Вас так давно не было, - уже на пол тона ниже произнес он, с опаской обидеть согильдийца, - что мы уж предполагали худшее. А где ваши друзья?
        - Они погибли, - ответил за Анрина Нибор. - Но сейчас речь пойдет не об этом. Помнишь, ты рассказывал об ужасных поступках своего отца - барона Эдмунда Клиффорда? Подумай о нем, подумай хорошенько и ответь. Что тебе важнее, поступить по совести и помочь людям, или доказать всем, что ты лучше своего отца?
        - А разве это не одно и тоже?
        - Если бы так и было, я бы не стал задавать тебе этот вопрос.
        Нибор и Анрин с суровым выражением лиц ожидали от юноши правильного ответа.
        - Если выбирать, - задумался Лютер, - то важнее помочь людям, а просто пытаться доказать всем, что я лучше отца, это всего лишь тщеславие.
        - В таком случае, пора познакомить тебя с нашим планом, - Нибор встал из-за стола и неспешно направился к выходу. - Пойдем, это не место для подобных разговоров.
        Подобная мысль удивила Лютера, ведь не смотря на отношение согильдийцев, он считал каждого из них своим товарищем, и был готов вверить им жизнь. Так что же такого хотел обсудить с ним Нибор, что гильдия оказалась не подходящим для этого местом? Желая узнать ответ на этот вопрос, Лютер последовал за учителем.
        Меньше чем через пол часа, все трое включая мрачного лекаря переместились в захолустную таверну на окраине города. В дневное время суток и в такую погоду, здесь был всего один посетитель - маленькая девочка по имени Лия. Та самая, что носила за спиной тяжелый сундук и резала монстрам уши. Сейчас сундук стоял у её ног, в то время как сама Лия с довольной ухмылкой уплетала вкуснейший пирог и запивала его свежим молоком, от чего на её губах остались еле заметные белые усы.
        - Чего так долго? - детским голосочком возмутилась девочка. - Время Лии знаете ли не бесплатное. В качестве извинений, оплатите мой пирог.
        - Не переживай, - успокоил её Нибор, вместе с остальными занимая место за дубовым столом. - Тебе это с лихвой окупиться. Сможешь есть пироги, хоть каждый день. Карту купила?
        - Купила, с вас четыре сотни алов. И ещё двадцать копытных.
        - Двадцать? - Нибор выложил кошель с монетами на стол. - А щечки не треснут?
        - Не треснут. У Лии тяжелая ноша, поэтому ей нужно много кушать, а еда как водиться стоит денег.
        Лия взяла деньги, позвенела ими у уха, словно зная, как звучат 420-ть алов, и погрузилась в свой сундук. Нырнула в него по пояс и принялась рыться в ячейках. Через пару минут достала и разложила карту на столе, после чего заметила среди взрослых мужчин мрачного незнакомца.
        - Если дело пустяковое, - девочка не сводила взгляда с Анрина, - тогда зачем нам могильщик? В планы Лии умирать не входило.
        - Умирать и не придется. Анрин наш лекарь, - представил его Нибор. - Некогда лучший в нашей гильдии.
        - Если лучший в стальном кулаке, то Лия не впечатлена, - девочка продолжала говорить о себе в третьем лице.
        - Постойте! - выпучил от удивления глаза Лютер. - Это же карта темниц крепости моего отца.
        - Тихо ты, - из-под тени своей шляпы одернул его Анрин.
        - Зачем она вам, что вы задумали? - на пол шепота тише произнес златовласый юноша.
        - Мы собираемся сделать легенду об исполняющем желания колодце былью, - ответил Нибор, указывая на карте старый колодец.
        - Вы хотите через него проникнуть в сокровищницу крепости? - прошептал Лютер, в ужасе только от одной мысли об этом.
        - Абсолютно верно, - кивнул Нибор. - Для этого тебя и позвали.
        - Ну уж нет, - отрицательно мотылял головой Лютер. - Это ведь преступление! Наша гильдия делает всё, чтобы не допускать подобного.
        - Преступление - это когда твой отец сбросил простых крестьян с моста в объятие пропасти, а это правосудие! - отсек Нибор. - Что касается нашей гильдии, так никто из них и пальцем не пошевелил, чтобы помочь тем людям. Как ты выразился, им помешало тщеславие.
        - Но ведь… - не мог принять этого факта Лютер. Он не желал иметь ничего общего с преступным миром.
        - Иной раз, чтобы поступить по совести, нужно переступить через закон, через себя - поддержал Нибора мрачный лекарь.
        После того, что произошло в проклятой деревне, Анрин радикально поменял свои взгляды на жизнь. Теперь идея обокрасть барона казалась ему сущим пустяком.
        - Сейчас, - продолжил Нибор, - ты на деле можешь доказать, что не похож на своего отца. Если сделаем это, мы не только поможем жителям Патрия, которые голодают, в то время как барон набивает карманы за счет налогов, но и заработаем немалое количество очков доблести. К тому времени, как мы отправимся в излом времени, каждый из нас должен уметь призывать ангела хранителя. Кроме того, часть полученных денег поможет нам основательно подготовиться к вызволению принцессы из темной башни.
        - Часть денег?! - голос юноши задрожал, понимая, насколько серьёзно настроен его наставник. - То есть вы собираетесь забрать деньги себе? Разве это не кража?!
        - Конечно собираемся, если дать людям слишком много, барон заподозрит их и тогда эшафот окрасится в алый цвет.
        - Лия хочет напомнить, что на счету каждая монета. Тьфу ты. Каждая минута, - обратилась к Лютеру девочка. - Так что будьте добры поторопитесь с выбором. Ёщё с десяток ожерелий продать надо.
        - Мне нужно подумать, - выдавил из себя Лютер, он был слишком растерян, чтобы принять решение. В голове даже мелькали мысли обратиться к гвардейцам или к главе гильдии.
        - В таком случае проваливай, - грубо произнес Анрин. - Не уверенный член команды может утащить товарищей в могилу. Уже не говоря о том, что ты просто боишься пойти против отца, и уже наверняка думаешь, как он тебя отблагодарит, когда ты предупредишь его об опасности.
        Слова мрачного лекаря, подобно холодной воде отрезвили разум златовласого юноши. Ведомый желанием доказать обратное он молча сел за стол.
        - Первое, что необходимо сделать, - не колеблясь, принялся обсуждать план Нибор. - Это снять дом неподалеку от колодца. К примеру вот этот, - указал он место на карте. - Сам колодец хорошо охраняется, поэтому нужно искать обходной путь. Пророем тоннель из дома прямиков в шахту, а уже по ней доберемся до крепости. Рискну предположить, там нас будут ждать ворота или стальные решетки. Только идиот не закроет проход в крепость. Уберем их с помощью взрывной смеси. Одной бочки будет достаточно.
        - Разве взрыв не поднимет на уши всю стражу? - вникая в план, поинтересовался Анрин.
        - Конечно поднимет, поэтому мы произведем два взрыва. Купим дом в том же районе и взорвем его одновременно с решетками. Главное сделать это так, чтобы звук взрыва совпадал, тогда гвардейцы будут ориентироваться на зрение. Где пожар, там и источник проблем.
        - Я конечно не придираюсь, вы тут большие дяденьки, - вмешалась в обсуждение Лия, - но разве возможно взорвать бочки в разных местах одновременно? Какие знаки не подавай, разницы в несколько секунд не избежать.
        - Мы используем фитиль, - пояснил Нибор. - Растянем его из дома в два направления, один будет тянуться к ложному дому, а второй к решеткам. Я уже провел несколько экспериментов за стенами города, так что где бы ни оказались решетки, я сумею подобрать длину фитиля.
        - А что если в тоннеле окажется стража? - спросил Лютер. Он стал побаиваться, что его учитель может убить кого-то ради денег, а такого допустить он точно не мог. Это была ещё одна причина отправиться с ними.
        - Будем действовать осторожно, чтобы нас никто не узнал, скроем лица капюшонами и масками. Если всё же наткнемся на гвардейцев, вступим с ними в бой. Как только их здоровье опуститься до 5 % свяжем их и заткнем рты кляпами. Специально для этого, я приобрел качественные веревки. Чтобы без сюрпризов. Можно было бы купить сонной пыли, но как мне известно использовать её могут только следопыты, а таковых у нас пока нет.
        - А будут? - удивился Анрин. Ему хотелось, чтобы в группе было как можно меньше людей, чтобы свести смертность к минимуму.
        - Будет, - положительно кивнул Нибор. - Как только раздобудем денег, и я верну ему зрение.
        - Зрение. Речь идет о старике Клифе?
        - Верно, он и принцесса сделают нашу команду полноценной.
        - Что ещё за принцесса? - опомнился Лютер. Ранее, он пропустил эту информацию мимо ушей.
        - Она не совсем принцесса, - издали зашел Нибор, - и заточена не в высокой башне, но всё равно нуждается в нашей помощи. Так вышло, что она уродилась с очень опасной магией, из-за чего отец держит её взаперти и ставит на ней эксперименты. Мы намерены, проникнуть в академию магии «Стылая кровь» и вызволить её оттуда.
        - Выкрасть дочку одного из магов?! - ужаснулся от ещё одной нелепой идеи учителя Лютер.
        - Верховного мага, - уточнил Нибор. - Но как я уже сказал, относиться он к ней скорее как к животному, нежели человеку. Наш прямой долг вмешаться и помочь ей.
        - Я понимаю, зачем нам охотник и волшебница, - Анрин перевел вопросительный взгляд на Лию, которая вылизывала тарелку. - Но я никак не пойму, зачем нам маленькая девочка 4 уровня?
        - Всё очень просто, Лия наш оруженосец, - пояснил Нибор. Он тут же давал ответ, словно заранее знал, что у него спросят. - Как ты думаешь, сколько денег хранит в себе сокровищница барона? Сколько каждый из нас сможет унести, из расчета, что после суммы в сорок тысяч алов, золото начинает занимать ячейки инвентаря? Лия не просто ребенок, она сундук на ножках. Только благодаря ей этот план может окупиться.
        - Вопрос исчерпан, - Анрин поймал на себе недовольный взгляд Лии. Девочке было не по душе, что её недооценивают и тем более не извиняются за это. - Ничего личного малышка, просто ты всего 4 уровня. Один удар гвардейца, и мне придется копать маленькую ямку.
        - Именно поэтому каждый из нас пожертвует Лие по 3 камня души. Прокачаем её на живучесть и оденем в лучшие латные доспехи 2 уровня, учитывая показатель её силы. Она не боец, поэтому показатель скорости для неё незначителен. Не переживайте, - подбодрил товарищей Нибор, среди которых малышка Лия светилась от счастья. - Каждый вложенный в неё камень мы вернем. Я не раз слышал, что некоторые крестьяне, вместо того, чтобы прокачивать низкоуровневые профессии продают свои камни авантюристом. Цена в 50 тысяч кусается, но Лия и её бездонный сундук стоят того. Обычно когда авантюристы идут в излом времени им приходиться выбирать, что из добычи стоит взять с собой, в то время как мы, будем брать всё без разбору.
        - Понял чернокнижник, - ехидно улыбнулась Анриру девочка, - Лия самый важный член команды. Так что сбрасывайтесь ей камушками, будем прокачивать живучесть.
        Нибор первым выложил на стол продолговатые фиолетовые кристаллы внутри которых теплилась сила. Анрин и Лютер сделали тоже самое, но нехотя. Им было тяжело расставаться со столь ценным ресурсом, учитывая, что поднимать уровень с каждым разом становилось всё сложнее.
        - Все-таки решился? - спросил у Лютера Нибор. - Назад дороги не будет.
        - Мне всё ещё не по себе, от того, что мы собираемся переступить через закон, но я обязан вам жизнью и не могу поступить иначе. К тому же, это хоть как-то поможет людям.
        - Так и есть. Рад, что ты решил повзрослеть и посмотреть правде в глаза, - Нибор похлопал златовласого юношу по плечу. - Хорошо изучите карту, и купите лечебных зелий, как минимум среднего качества. Учитывая силу гвардейцев, действия ягод будет недостаточно. И раскошельтесь на зелье железной воли, оно уменьшает получаемый урон на 10 %. Хоть мы не и не собираемся вступать в бой, нужно быть ко всему готовыми.

* * *
        Город Патрий три дня спустя.
        Прогуливаясь ночными улицами города, Лютер подошел к старому колодцу и бросил в него монетку. Со стороны это выглядело так, словно он подавал жадному отцу милостыню, но на самом деле златовласый юноша проверял, не привлекло ли копошение под землей лишнего внимания. Побродив ещё немного улицами города, он свернул в переулок и постучался в боковую дверь двухэтажного дома. На пороге его встретил низкорослый механический голем, так называли искусственно созданных из глины или металла магических существ. Но на самом деле это была облаченная с головы до пят в латы Лия, узнать её можно было лишь по сундуку за спиной. Лютер вошел в дом и едва не провалился в глубокую яму посреди пола.
        - Учитель там? - спросил он у девочки.
        - Там, - задорно ответила Лия. - Они вместе с черным дяденькой спустились вниз. Говорят, ещё немного усилий и пробьются к шахте.
        - Учитель! - бросил свой голос блуждать по яме Лютер. - Всё как вы сказали. Переодетые в простолюдинов гвардейцы пристально следят за колодцем из окон. Глаз с него не сводят.
        - Это хорошо, - отозвался Нибор, поднимаясь по деревянной лестнице. - Чем усерднее они смотрят, тем меньше представиться их взору. Что насчет второго дома, ты всё проверил? Если хоть что-то упустил.
        - Всё проверил три раза, как вы велели, - успокоил его Лютер. - Фитиль в идеальном состоянии, двери все закрыты на замки.
        - В таком случае пора начинать. Спускайтесь, мы уже пробились в шахту.
        Как только Нибор скрылся в глубокой яме, Лютер принялся спускать Лию на веревке, чтобы та лишний раз не гремела латами и не расходовала энергию. Внизу было темно и сыро, пришлось преодолевать расстояние в четыреста метров на ощупь, но вот впереди показался неровный свет факела. Нибор не опасался, что свет из-под земли превратит колодец в маяк, так как закрыл проход плотной черной тканью.
        - Надевайте капюшоны и маски, - приказал Нибор, укрывая Лию темной тканью, чтобы никто не узнал её по сундуку за спиной. Так она ещё больше походила на магического фамильяра. - Лютер! - окликнул он юношу в темном капюшоне и тканью, что скрывала половину лица. - Ты совсем, что ли олух? Гербовую накидку сними!
        - Ой, простите учитель, - поспешил исправить ошибку Лютер. - Я просто так нервничаю. Все гвардейцы как минимум 15 уровня, а есть и 20. Если мы на них наткнемся, жалеть они нас не станут. Порубят на куски, а уж только потом будут разбираться кто мы и откуда.
        - Не дрейфь, - толкнул юношу локтем мрачный лекарь, - как-нибудь справимся, а если нет, умирать здесь одно удовольствие. Мы уже под землей, даже могилу копать не придется.
        - Что-то ваши слова меня совсем не подбадривают, скорее наоборот, навевают предчувствие скорой беды.
        - Хватит болтать, у нас не так много времени, - прервал их Нибор, продвигаясь вглубь шахты.
        На его пути показалась преграда в виде стальной решетки. Нибор оценивающе изучил её взглядом. Что прутья, что сам замок были высокого качества, сколько молотом их не бей толку не будет, даже взрыв и тот не принесет им вреда. Исходя из этого, бочку установили не у двери, а у стены, где стальные решетки впивались в камень. Взрыв должен был сработать как рычаг, и отодвинуть решетку подобно дверце калитки. Нибор отсчитал расстояние от лестницы, что вела в дом, до бочки, и размотал фитиль. Для подстраховки Лютер и Анрин, подперли потолок деревянными балками. С какой стороны не посмотри, а к этой вылазке Бродяга подготовился основательно. Зашипел фитиль, извиваясь подобно змее, искры расползлись в разных направлениях. Одни направились наружу и по крышам заползли в ветхое здание, другие весело преодолевали зигзагообразный маршрут к решеткам. Прозвучал взрыв. По шахте разлетелась земля и осколки каменной стены, в то время как гвардейцы охранявшие колодец стали свидетелями того, как у дома в прямом смысле сорвало крышу. Целым куском черепица подлетела вверх и с тяжестью рухнула вниз, окончательно
разворотив ветхое здание. Как и ожидалось, взрыв отодвинул решетку, но вместе с этим завалил проход. Однако для Нибора с навыком «землекоп» и Анрина с лопатой, это не было такой уж проблемой. Затратив на раскопки каких-то двадцать минут, они преодолели шахту и вошли в подземелье крепости. Первым шел Нибор, следом за ним Лютер и Анрин, а замыкала строй малышка Лия. Даже с увеличенным запасом здоровья и в латных доспехах она была слабым звеном группы.
        Жестом руки, Нибор велел группе остановиться, что-то поджидало их в темноте. Что-то булькало и хлюпало, но вскоре затихло. Чтобы выяснить, кто был источником звука, Нибор зажег ещё один факел и бросил его вперед. Огонь осветил малую часть подземелья и Нибор смог разглядеть каменные колонны, что держали высокий потолок и массивную фигуру чудовища между ними. Силуэт с красными, горящими из темноты глазами, принадлежал крупному минотавру 30 уровня. «Достойная стража», подумал Нибор, разглядывая потенциального противника. Среди представителей своего вида, этот здоровяк с головой быка и телом перекаченного человека выделялся длинными шипами, что торчали из его кулаков.
        Чудовище издало свирепый звериный рев и тут же бросилось к нарушителям. В тот же миг, Бродяга боковым зрением заметил другого минотавра, что уже замахнулся кулаком для удара. Моментально отреагировав, Нибор обнажил клинок, но «УДАР, НЕ ОСТАВЛЯЮЩИЙ ТЕНИ» не ранил противника и даже не притормозил его. Продолжая движение, Нибор нырнул под вытянутую руку минотавра и вонзил меч ему в челюсть. Чудовище заревело от боли и нанесло серию яростных ударов, один из которых пробил Нибору плечо и скосил его здоровье до половины. Анрин тут же принялся лечить лидера группы, но едва сам не стал жертвой атаки. Ловко управляясь копьем, Лютер сумел защитить мрачного лекаря, но уже через секунду был отброшен в каменную колонну.
        - Быстро пейте зелье железной воли! - скомандовал Нибор. - Лия, беги обратно в шахту и жди нас там. Анрин не стой на месте, Лютер защищай его.
        - Не могу, - прокряхтел, поднимаясь на ноги златовласый юноша, - Я не могу парировать или уклониться от его атаки.
        - Я тоже, - нахмурился Нибор и, прошмыгнув у минотавра меж ног, ударил его в спину.
        Вместо того, чтобы броситься в погоню, чудовище нырнуло в темноту и тут же оказалось за спиной Нибора. «-497 ОЗ». Нибор был уверен, что уклонился, но глубокая рана от шипа всё равно появилась в его теле. Тот же трюк проделал и второй минотавр. Скрывшись от Лютера в темноте, он выскочил прямо к Нибору. «-497 ОЗ».
        - «ДУХОВНАЯ СВЯЗЬ», «БЫСТРАЯ РЕГЕНЕРАЦИЯ», - изводил себя заклинаниями в попытке спасти Нибору жизнь Анрин. - Нужно отступать, долго нам не продержаться!
        Нибор сосредоточился на том, чтобы уклоняться от атак огромных чудовищ, но вновь получил урон. Каким-то волшебным образом, они умудрялись достать его со спины. Единственной причиной, почему он ещё не погиб, было то, что минотавры наносили удары по очереди. Этой заминки едва хватало Анрину, чтобы исцелить Нибора.
        - Ещё немного и моя манна иссякнет! - крикнул мрачный лекарь.
        - Держись, мне нужно кое-что проверить, - ответил Нибор и кувырком назад достиг центра просторного подземелья.
        Пластом разлегся на холодном полу, убрал и тут же обнажил клинок. «УДАР, НЕ ОСТАВЛЯЮЩИЙ ТЕНИ» устремился в потолок. Оба минотавра на мгновение замерли, а их яростный рев заменило бульканье и хлюпанье.
        - Значит, я был прав! - довольный собой, Нибор постарался уйти от острых шипов чудовищ. - Лютер атакуй потолок!
        - Что?! Зачем это? - засомневался в словах учителя Лютер.
        - Забудь о минотаврах и просто бей потолок! Немедленно! - повторил Нибор, и снова использовал свой навык. - Анрин помоги ему.
        Копьё Лютера устремилось в потолок, но не достигло его. Острие встряло во что-то вязкое в двадцати сантиметрах от него. Минотавры замерли, но на этот раз уже на пару секунд. Используя остатки маны, Анрин применил «СВЕТЛУЮ КАРУ». Обжигающий свет лучом коснулся потолка и растекся по нему. Минотавры растворились в воздухе, а на потолке возникло нечто омерзительное. «МОЛЛЮСК ОБРЕЧЕННОГО РАЗУМА 26УР. 3042/4050 ОЗ». Слизкая, красная субстанция с множеством глаз и длинных щупалец присосалась к потолку. Её бугристое бесформенное тело местами покрывали шипы, одним из которых моллюск выстрелил в Нибора, но тот отразил опасный снаряд. Приросшая к потолку мерзость не оставляла попыток схватить или хлестнуть нарушителей щупальцами, но теперь, когда они её видели им не составляло труда уклониться и атаковать её в ответ. Так как потолок был достаточно высоким, наносить основной урон противнику пришлось Лютеру. Его копьё безустанно пронзало вязкую плоть и глаза чудовища, в то время как Нибор и Анрин защищали его от щупалец и шипов. Спустя три минуты шкала моллюска коснулась нуля. Он побулькал что-то напоследок, и
низвергся слизью, которая не наносила урона, но воняла хуже протухшей рыбы.
        - Ох, и мерзость! - завопил Лютер прикрывая пальцами нос.
        - Как ты понял, что мы сражаемся с иллюзиями? - недоумевая, спросил у Нибора Анрин.
        - Было много посылов к этому, - ответил Бродяга. - Первым оказался булькающий звук. Мы все его слышали, но вместо чего-то морского повстречали минотавров. Что ещё страннее их рык исходил не настолько от них самих, сколько эхом разносился по подземелью. Так же, мой первый удар не нанес минотавру урона. Всё бы ничего, но в следующий раз атака сработала. Моллюск просто не знал, что должно произойти, когда я обнажаю клинок, вот и не убрал очки здоровья минотавра вовремя.
        - Ну ты и даешь, - восстанавливая ману с помощью зелья, поражался Анрин. - В такой ситуации, когда жизнь висит на волоске и тебя пронзают шипы, обращать внимание на источник звука.
        - Это ещё не всё, - продолжил Нибор. Он хотел пояснить, чтобы в следующий раз его товарищи не наступали на те же грабли. - Оба минотавра в мгновение перемешались в темноте, но держались как можно дальше от центра помещения. Моллюск опасался, что мы заденем его настоящее тело. Действительно хороший был страж. Любой злоумышленник трухнет ввязываться в бой с двумя минотаврами 30 уровня, в то время как барон, зная об истинной угрозе, просто пробежит мимо. Лютер, можешь собрать с твари опыт, ты его заслужил.
        - Спасибо учитель, - откликнулся Лютер и потянулся ладонью к мерзости на потолке. Энергия впиталась в ладонь и обратилась опытом. - Ещё четыре тысячи я и буду 17 уровня. Ещё бы оружие сменить, да способности улучшить.
        - Всему своё время, - сказал Нибор. - Зови Лию и идем дальше. Не исключено, что эта тварь чей-то фамильяр и о нашем визите уже знают.
        Глава 20. Благими намерениями… Часть 2
        
        Закрученная спиралью каменная лестница вывела группу Нибора из подземелья на нижний уровень крепости, где широкие коридоры патрулировали хорошо экипированные гвардейцы. Не смотря на украшенные факелами стены, источников света здесь было мало, поэтому большую часть пространства занимала кромешная тьма. Именно ею пользовались герои, чтобы незаметно преодолевать стражу крепости, которая не допускала и мысли о том, что здесь могли быть нарушители. Однако без стычек не обошлось.
        Были патрули из двух-трех человек, которые не собирались куда-либо уходить. Греясь у большого огня, они сторожили перекрестки меж коридоров и обменивались байками о городском доме утех. План борьбы с такими дозорными был достаточно прост. Шатаясь из стороны в сторону, как самый настоящий голем, малышка Лия проходила мимо потупившихся на неё гвардейцев и падала на пол. Недоумевающая стража медленно приближалась к непонятному объекту, в то время как Нибор и Лютер крались и наносили удары им в спину. Чтобы урон получился критическим, били в голову и позвоночник, а когда ошалевшая от боли стража оборачивалась, их слепила магия Анрина, что позволяло Нибору и Лютеру не прекращать своих атак. Копьё Лютера наносило недостаточно урона, поэтому мрачному лекарю приходилось пускать в ход лопату и своё единственное боевое заклинание «светлую кару». Израненных гвардейцев быстро связывали, затыкали рты тряпками и тащили в темноту.
        Через несколько таких стычек группа добралась до огромных дверей. Каменная преграда достигала семи метров в ширину и десятка в высоту. Подле неё, среди двенадцати наземных факелов расположенных по кругу их встретил Хранитель ключа. У него был 25 уровень и запас здоровья в 1950 единиц. Если судить по плотно прилегающим кожаным доспехам он был убийцей, хоть и не скрывал своего присутствия. Тканевая маска на лице, череп на макушке и длинные кинжалы на поясе подтверждали эту догадку. Хранитель ключа встретил нарушителей удивленным взглядом. Он давно охраняет эти двери, но впервые кто-то осмелился добраться до них.
        - Что будем делать? - тихо произнес Анрин. - Если он убийца, то скорее всего обладает навыками, которые могут оборвать жизнь с одного удара.
        - А такие есть? - Нибор слышал о подобных навыках впервые. - В таком случае, нужно будет увеличить запас здоровья всей нашей группе, а сейчас придется довольствоваться тем, что есть. Будьте бдительны, он может быть не один.
        Двигаясь к противнику, Нибор взялся за рукоять меча, но не обнажил его. Ему не хотелось раньше времени раскрывать тайну своей способности.
        - Четверо на одного значит? - не поднимаясь с короткой лестницы, на которой сидел, спросил Хранитель ключа. - Может, решим всё по-хорошему?
        - Это как? - остановился в пяти метрах от него Нибор.
        - Вы развернетесь и уйдете откуда пришли, а я в свою очередь сделаю вид, что не видел вас, - ответил Хранитель.
        - В таком случае, у меня встречное предложение. Почему бы тебе не пойти погулять, делая вид, что ты нас не видел?
        - Боюсь, если я так поступлю, меня неправильно поймут. С другой стороны, - рассуждал убийца, изучая взглядом нарушителей, - если я здесь умру, какая к черту разница, кто и что подумает? Если вы здесь, значит, вы либо перерезали всех гвардейцев, что расположились в казарме внутреннего двора, либо убили тварь, что охраняла подземелье.
        - Второй вариант, - честно ответил Нибор, понимая, к чему клонит противник.
        - В таком случае, у меня нет против вас шансов, - поднялся и размял в прогибе спину Хранитель. - Даже если я убью, а кстати, что это? Маленькое, и похожее на металлического монстра. Впрочем, не важно. Даже если я убью нескольких из вас, то всё равно погибну. Мне не так много платят за то, чтобы я рисковал своей шкурой.
        - Не похоже на то, чтобы тебя интересовали деньги. У тебя ключи от сокровищницы, бери, не хочу.
        - Неужели у вас сложилось мнение, что у меня совсем нет мозгов? Даже под страхом смерти я не войду в эту сокровищницу. - Хранитель подошел вплотную к Нибору, вложил ему в руку большой серебряный ключ и добавил. - Как думаете, что за тварь сторожит сокровища, что барону пришлось сделать такой огромный проход? Видите эти глубокие отметины в полу, как думаете, кому они принадлежат?
        Хранитель был уверен, что уловка сработает, и его слова заставят нарушителей если не броситься бежать то хотя бы оцепенеть в догадках, но вместо этого знающий правду Нибор принял подарок и быстро убрал его в инвентарь. Так вышло, что когда-то давно барон поведал своему сыну о том, что лучший страж это страх и суеверия. Мальчишка вырос, подался в учение к Нибору и рассказал ему об этой тайне.
        Осознав, что его блеф раскрыт, Хранитель резко потянулся к кинжалам, но прежде чем успел их обнажить, Нибор с силой ударил его в грудь мечом. «-220 ОЗ». Отскочив назад, в то время как Хранитель махом кинжалов подался вперед, Нибор использовал навык «УДАР, НЕ ОСТАВЛЯЮЩИЙ ТЕНИ». «-250 ОЗ». Кроме того, что этот навык наносил 110 % урона, он ещё обладал достаточной силой, чтобы оттолкнуть противника. «-112 ОЗ». Хранитель налетел спиной на копьё Лютера и тотчас обратился дымом, который быстрым потоком погрузился в чан с пламенем. Таких чанов здесь было двенадцать, они стояли в двух метрах друг от друга, образуя широкий круг. Пламя позади Лии ярко полыхнуло и из него ей в спину устремились острые кинжалы. Однако удар пришелся не в спину, как ожидал убийца, а в укрытый черной тканью сундук. Решив, что низкорослый голем использует защитную стойку, он наградил девочку «ЖЕСТОКИМ ПИНКОМ».
        Увидев, что строка жизни Хранителя полностью восстановилась, Нибор принялся переворачивать чаны с пылающей древесиной, в то время как Анрин и Нибор бросились Лии на помощь. Мрачный лекарь поспешил исцелить её раны, а златовласый юноша отогнать убийцу копьём. Хранитель ключа был очень быстр и проворен, его ловкости могла позавидовать даже кошка. Изогнувшись, он тут же выпрямился и ударил Лютера ногой в бровь, да так сильно, что тот завалился на спину. «УДАР, НЕ ОСТАВЛЯЮЩИЙ ТЕНИ», отразил опасный кинжал, и острие вышеуказанного вонзилось в пол в нескольких сантиметрах от головы Лютера. Парень не растерялся, воспользовался смекалкой и крепкой головой. Вмазал Хранителю лбом в нос, и с помощью навыка «ЖЕСТОКИЙ ПИНОК» отбросил его от себя.
        Опрокинув все источники света, кроме одного, Нибор вступил с Хранителем в ближний бой. Меч и пара кинжалов кружились в танце, выписывая в воздухе неясные картины. Что один, что другой следили за движениями друг друга, и постоянно меняли угол и траекторию своего оружия. Однако двуручный меч проигрывал кинжалам в маневренности. В то время как одним кинжалом Хранитель отражал меч противника, вторым он наносил удар. Хоть оба и были одеты в кожаную броню, её уровень отличался настолько, что атаки Хранителя наносили 300 - 400 урона, а сильнейший удар Нибора всего 240. Осознав, что очки здоровья Нибора восстанавливаются, Хранитель резко отскочил назад и стал взглядом выискивать лекаря. Когда до него дошло, что им является мужчина с лопатой, было уже поздно. Анрин усилил Нибора на 20 % за счет своих характеристик, и тот не задумываясь о собственной безопасности, бросился на врага. Двуручный меч, ударил Хранителя острием в плече, в грудь, рассек ему руку. Лютер тоже не остался в стороне, его копьё с силой вошло в живот противника, отчего пол залило кровью. Глубокая рана заставила убийцу истекать кровью.
Чтобы восстановить здоровье Хранитель черным дымом устремился к последнему огню, но прежде чем он достиг цели, Нибор своей способностью опрокинул последний чан. «-564 ОЗ». В полумраке раздался хруст костей и плоти, Хранитель вскрикнул от боли и упал на колени. У него из груди торчал наконечник копья. За секунду до этого златовласый юноша метнул своё оружие ему в спину. Лютер хотел всего лишь не дать ему восстановиться, но вместо этого нанес критический, смертельный удар. Из-за сильного кровотечения запас здоровья Хранителя коснулся порока в 5 % процентов раньше, чем копьё разворотило грудную клетку. Хранитель только и успел, что оглянуться в сторону златовласого убийцы и прильнул к холодному полу лицом.
        - Он мертв? - трясущимся голосом спросил Лютер.
        Юноша не мог поверить в то, что собственными руками оборвал жизнь человека. Может для кого-то в мире, где сила значит всё, убийство это образ жизни, но для него это страшный грех.
        - Анрин, прошу, исцели его! - бросился к телу и поспешил вытащить копьё Лютер. - Я ведь не хотел этого. Просто пытался защитить Лию и…
        На ладонях юноши появилась ещё свежая теплая кровь, от чего пробирающий его ужас стал ещё сильнее. Хоть Хранитель и смотрел куда-то мертвым взглядом, Лютеру казалось, что в его глазах полно ненависти и осуждения. Анрин даже не стал пытаться исцелить Хранителя, вместо этого он оттащил юношу от мертвого тела и, отпустив ему пощечину, хорошенько встряхнул.
        - Всё хорошо. Слышишь? - произнес мрачный лекарь, глядя Лютеру прямо в глаза. - Ты сделал то, что был должен. В сражениях между людьми смерть частый гость. В том, что он умер, нет твоей вины, это его осознанный выбор.
        - Но, я ведь убил его! - продолжал твердить юноша. - Своим копьём пробил ему грудь! Теперь я совсем как отец.
        - Это не так, - прервал его Нибор. - Твой отец убивал людей, чтобы забить сокровищницу деньгами, а ты сделал это, чтобы защитить товарищей. Жизнь не то место, где можно обойтись без крови и насилия. Не со всеми можно договориться.
        - Спасибо тебе, - подошла поближе к Лютеру Лия. - Гляди, как этот чудаковатый дядька изрешетил мой плащик. Повезло, что сундук сделан из хороших материалов. Если бы ты не пришел на помощь, сейчас бы в луже крови лежала Лия. А ей, ой как не нравится спать на холодном полу.
        - Вот видишь, - пытался достучаться до шокированного юноши Анрин. - Ты поступил правильно. В жизни ещё не раз придется проливать кровь, и ты должен быть к этому готов. Ты ведь мужчина, авантюрист в конце то концов.
        - Но, если бы мы не пошли сюда, всего этого можно было избежать! - воскликнул Лютер.
        - У нас нет времени на твоё нытьё! - кулак Нибора сбил Лютера с ног. - Если ты не возьмешь себя в руки, его смерть будет напрасной, да ещё и нас всех убьют. Скажи, ты хочешь этого?! Хочешь, чтобы нас убили?!
        - Нет, - словно пробудившись от ужасного кошмара, ответил Лютер.
        - Тогда вставай и делай то, что должен, - протянул ему руку Нибор. - И никогда впредь не жалей тех, кто пытался убить тебя или твоих друзей. Иначе в следующий раз на его месте окажемся мы.
        - Нибор прав, - поддержал Анрин. - Никто не знает, как могло всё сложиться не будь тебя с нами, но одно известно наверняка. Жизнь этого наёмника ничего не стоит в сравнении с детьми, что умирают от голода и холода.
        Слова Анрина заставили Лютера посмотреть на эту ситуацию под другим углом. Он наполнился мыслями о том, что его долг помогать людям, пускай для этого и придется пролить кровь. «Этот наёмник не был рыцарем и даже авантюристом, он был убийцей, который не раз пускал свои кинжалы в ход», мысленно успокаивал себя юноша, но на душе всё равно оставался неприятных осадок, а в коленях не унималась дрожь.
        - Ух ты! Да у него тут четыре осколка души! - воскликнула малышка Лия обыскивая труп. - Лютер, они твои. Да и кинжалы у него хороши. На 24 уровень, редкого качества. Остальные вещи тоже 20 уровня плюс.
        - Кроме золота и осколков ничего не брать, - Нибор прервал мечтания Лии разбогатеть. - Артефакты, украшения и всё остальное могут привести к нам.
        Щелкнул замок, и каменная преграда со скрежетом отъехала в сторону. Совсем немного, чтобы могла проехать телега. Группа вошла внутрь и раскрыла от удивления рты. Свет факелов озарил целые горы золотых монет, кувшинов, украшений и различных драгоценных камней.
        - Ещё раз говорю, кроме денег ничего не брать, - Нибор укоризненно посмотрел на Лию, которая с трудом положила диадему на место. - Лютер следи за проходом, Анрин, Лия набивайте сундук, а я осмотрюсь. Не исключено, что и здесь есть ещё убийцы.
        Несмотря на собственный запрет, Нибор начал поиски редких вещей. Однако нужны они ему были не для продажи, а для прожорливого меча «Дадао стальной крушитель». Так как меч отказывался поедать, что-либо кроме режущего оружия, Нибору удалось поднять его уровень всего на два пункта, но и этого хватило, чтобы значительно повысить урон. Меч 19 уровня для Нибора оказался слишком тяжел, пришлось повысить силу за счет нескольких осколков души. Среди золота, что было подобно морю, Нибор заметил интересный для себя артефакт. При всем желании он не смог оставить его здесь.
        ПОЛУЧЕН ПРЕДМЕТ «ПЕРЧАТКИ ИСКУСНОГО КАРМАННИКА»
        КОЖА 21 УР. БРОНЯ +105. СКОРОСТЬ -1.5 % НЕОБХОДИМО СИЛЫ 21.
        + 4 % К УДАЧЕ
        + 7 % К СКОРОСТИ
        АКТИВНЫЙ НАВЫК «КАРМАННАЯ КРАЖА»
        Нибор убрал перчатки в инвентарь и обратил внимание на красивый, расписанный письменами сундук, что восседал на самой вершине золотого холма. Вместо того, чтобы пытаться вскарабкаться, он просто бросил монету так, что та заставила сундук съехать вниз к его ногам. От содержимого у Нибора лицо разъехалась в улыбке.
        «Ох, не зря я всё это затеял», думал он, перекладывая содержимое себе в инвентарь.
        ПОЛУЧЕН ПРЕДМЕТ «ОСКОЛОК ДУШИ» Х10
        Когда сундук Лии и карманы то бишь инвентарь каждого был забит золотом до отказа, группа поспешила покинуть сокровищницу, но снаружи их уже поджидал неприятный сюрприз. Десяток гвардейцев 22 уровня и придворный чернокнижник 31 уровня перекрыли путь к заветному коридору. Нибор сразу смекнул, что маг в темных одеждах являлся хозяином той мерзости, что они одолели внизу, а потому незамедлительно явился сюда.
        В голове Бродяги замелькали образы сражений. Его образ беспощадно сек гвардейцев мечом, а они кололи и рубили его алебардами. Анрин изо всех сил пытался его исцелить, но не справился с поставленной задачей. Чернокнижник вычислил лекаря и пустил в него несколько снарядов скверны. Малышку Лию повалили на землю и беспощадно порубили на куски. Лютер, который пытался её спасти лишился руки, а следом за ней и жизни. Как только все умирали, битва начиналась заново, но с незначительными изменениями и исходом. На этот раз Нибор и его товарищи попытались взять гвардейцев на таран, те встретили их стеной острых алебард. В нужный момент Анрин ослепил противников, а через секунду Нибора и Лютера пронзила темная магия. Тысячи боев пронеслись перед глазами Нибора за каких-то три секунды. Из них девятьсот девяносто случаев закончились смертью всех авантюристов. Девять тем, что Нибор был единственным, кому удалось скрыться. И всего один, маловероятный, где никто не погиб. Успех этого боя целиком и полностью зависел от того, сработает пассивный навык меча Нибора или нет. Сумеет ли он, разрубить посох чернокнижника,
который являлся основной угрозой. Так сказать боссом этого подземелья.
        «Мой меч 19 уровня, его посох минимум 25, а может и выше», не сводил взгляда с чернокнижника Нибор. «Если выбирать наихудший вариант, то его посох такого же уровня, как и он сам, 31. Вероятность срабатывания эффекта 25 %, минус разница между нашим оружием 12 % и плюс мой показатель удачи в 5 %. И того получаем 18 %. Не густо. Но если у него высокий показатель стойкости, о значении которого мне неизвестно, то мы обречены».
        - Что делаем? - занервничал при виде такого скопления стражи и придворного чернокнижника Анрин. Он рассчитывал спасать людей, а не закончить жизнь на виселице.
        - Есть у меня один план, но не знаю, сработает ли он, - прошептал Нибор, медленно пятясь обратно к сокровищнице. - Мне нужны все осколки душ, что у вас есть. Все до единого.
        - Многоуважаемые воры, - обратился к ним маг в черных одеждах. - Хочу сказать, что я восхищен вами. Разгадали тайну моего фамильяра, убили Хранителя, обчистили сокровищницу барона. Вы не первые кто пытался это сделать, но первые, кому это почти удалось. Подумать только, приди мы на две минуты позже и вы бы скрылись в подземных тоннелях.
        - Раз вы так восхищены нашими достижениями, может, отпустите нас? - предложил Нибор и, не рассчитывая на такой исход, шепнул своим. - Отходим обратно к сокровищнице. Ждем, когда гвардейцы окажутся на открытом пространстве.
        - О чем вы там шепчетесь уважаемые? - снова обратился к ним чернокнижник. - Расскажите и нам. Не терпится узнать, как вы намерены, выбраться из этой передряги. Судя по вашим уровням, магов, которые могли бы открыть портал, у вас нет. Да и времени это заклинание занимает ни мало.
        - Предпочитаем не раскрывать тайны фокуса, чтобы не разочаровывать публику, - подыгрывал чернокнижнику Нибор, продолжая шепотом отдавать приказы. - Как только между стражей возникнет брешь, или их получится оббежать, Анрин ослепит их магией, а ты Лютер вывернешь карманы. Выбросишь всё золото что есть. Как только это случиться, бросаемся к проходу и выбираемся из крепости.
        - Принято, - тихо произнес мрачный лекарь и передал Нибору все свои осколки души.
        Как только Лютер и Лия сделали тоже самое, Нибор прокачал с их помощью удачу. Благодаря чему его удача поднялась до 26 %, а вероятность срабатывания плана достигал 38 %. Как и ожидалось в попытке прижать воров к стене на открытом пространстве, гвардейцы расширили строй, из-за чего между ними возникли зазоры в несколько метров.
        - Ну что, теперь-то вы готовы, показать этот невероятный трюк, - чернокнижник намеренно позволил ворам отступить и перегруппироваться. - Удивите меня. Нет? В таком случае я постараюсь удивить вас.
        Чернокнижник посохом прочертил в воздухе символ и прошептал заклинание, отчего его глаза покрылись черной пеленой, а из-под земли донеслись жалобные стоны. «ВАЛЬС МЕРТВЫХ ДУШ», произнес он и из-под земли вскинули руки и воспарили в воздухе ободранные, измученные светящиеся зеленым призраки. С лицами полного безразличия души устремились к Нибору и его команде.
        - Сейчас! - прокричал Нибор и резким движением обнажил меч.
        Яркий свет подобно звезде озарил пространство. Анрин вложил в это заклинание все свои силы и бросился бежать. Где-то зазвенели монеты. Раздался яростный крик и маты чернокнижника, который усердно проклинал воров. Первое что увидели гвардейцы, когда их глаза отошли от яркого света, это большие кучи золота. Настолько большие, что алчность кольнула сердце каждого из них. Воров среди золотых куч уже не было.
        - Чего рты разинули?! - кричал на гвардейцев чернокнижник. - Быстро догоните и убейте каждого из них, эти твари должны поплатиться.
        Чернокнижник обернулся к проходу, где скрылись воры, и обнаружил стоящего там Нибора. Тот победно улыбнулся, глядя на разрубленный посох чернокнижника и убрал меч в ножны. В момент, когда вспышка ослепила гвардейцев, Нибор применил«УДАР, НЕ ОСТАВЛЯЮЩИЙ ТЕНИ» и на расстоянии уничтожил оружие противника. С большой вероятностью на провал его план увенчался успехом, однако чернокнижник хоть и ослаб, всё ещё мог использовать заклинания.
        - Ты хотел, чтобы я удивил тебя? - обратился Нибор к чернокнижнику. - Да пожалуйста. Я покажу тебе, насколько бывают жадными люди. Ей гвардейцы! - окликнул он стражников. - У вас есть два варианта. Вы можете поймать меня и повесить, а после вернуться к никчемной жизни низшего сословия, что спит подобно скоту на сене в казарме. Или, вы можете убить безоружного чернокнижника, взять столько денег, сколько унесете и свалить всё на нас. Хранитель ключа мертв, так что вам охотно поверят, что и придворный маг оказался бессилен против нас.
        - Хрен ли вы встали и слушаете его?! - кричал на гвардейцев чернокнижник. - Живо схватите его и остальных! Если не сделаете этого, я прокляну вас и всех ваших близких и дальних родственников! «ЦЕПИ ТЬМЫ»! - выкрикнул темный маг, и ноги Нибора окутали черные цепи, возникшие из-под земли. - Скорее, я держу его!
        Гвардейцы переглянулись между собой, посмотрели на то золото, что успел выбросить Лютер, и задумались о том, сколько ещё таких монет находится в сокровищнице. В одной куче, что лежала перед ними, было минимум 40 тысяч алов, а ведь это их жалование за год. Как итог, вместо того, чтобы гоняться за вором, они словно свора голодных собак набросились на чернокнижника. Темный маг отбивался изо всех сил. Бросал в них темные стрелы, осыпал проклятиями и пытался высосать души, но всё равно оказался побежденным. Нибор не стал смотреть, чем всё закончилось, но слышал, как кричал от боли чернокнижник. Скорее всего обезумевшие от жажды наживы гвардейцы проткнули и подняли его на алебарды.
        Глава 21. Серые краски на черном холсте
        
        Вылазка в сокровищницу барона принесла Бродяге не малые деньги, а именно полтора миллиона алов. На столь головокружительную сумму он запросто мог одеться в комплект из редких вещей 50 уровня, но Нибор распределился деньгами иначе. На это у него было несколько причин. Первая, разбогатевший накануне ограбления сокровищницы авантюрист из заурядной гильдии обязательно привлек бы внимание Элизабет Фейтл, а та, как известно не упускала возможности казнить нарушителей закона. Второй причиной был вывод Бродяги, что игра подразумевает собой больше стратегию, нежели классическое РПГ. Да, здесь можно выполнять задания, охотиться на монстров и становится сильнее, но также здесь развита экономика при которой, рядовой авантюрист, рискуя жизнью, копит на ботинки, в то время как барон собирает подать и процветает. Слабые бароны платят дань сильным, а те в свою очередь платят королю, по приказу которого могут стереть не то что человека, а целую провинцию с лица земли. Это в землях барона Клиффорда гвардейцы максимум 25 уровня, а в армии короля они минимум 45 и это говорит о многом. У кого денег больше за тем армия
и сила, тот и держит бразды правления материком. Кроме этого, сама механика игры кричала о том, что она не является одиночной. Ярким тому примером служила добыча с монстров. Один персонаж мог взять только один трофей, а значит, нужна целая группа, чтобы унести всё. Это уже не говоря о походах в излом времени. Если обитающие там твари так же сильны как «Проклятый вепрь» от которого с трудом улизнул Нибор, одному ему там делать нечего. Исходя из этих выводов, Нибор отложил большую часть денег на помощь жителям Патрия. Это должно было принести ему немалое количество очков доблести и уважение среди уже сформированной команды. Нибору было очень важно заполучить их доверие и дать понять, что его намерения направлены во благо. Оставшимися деньгами он тоже распорядился с умом. Оплатил услуги Рона, чтобы тот помог ему в магической академии. Скупил у крестьян осколки душ, чтобы вернуть товарищам должок и приобрел для каждого редкий предмет. Анрину посох в виде лопаты на заказ, Лютеру алебарду, себе кожаный нагрудник +5 % к ОЗ, а скряге Лии отдал добротный мешочек золотых монет.
        На остаток в сто двадцать тысяч Нибор организовал охоту на опасного зверя, что обитал в темной пещере у подножья заснеженных гор. По слухам, редкий зверь был близок к 40 уровню, и был так велик, что мог запросто проглотить лошадь. Единственная причина, почему за него до сих пор не была назначена награда, это то, что он сторонился людей и питался исключительно крупными монстрами и медведями.
        Пока группа наемников готовилась выкурить зверя из пещеры, Нибор и слепой охотник Клиф Рейни ожидали его на пустыре в сложенном из сосновых веток укрытии. Для человека такая маскировка как бельмо на глазу, а для зверя напротив ничем не примечательный кустарник, ведь запах сосны полностью перебивал запах укрывающихся там людей. Так как Нибор заплатил наемникам лишь часть оговоренной суммы, те подошли к делу всерьез. Не поскупились даже на то, чтобы установить в лесу и над входом в пещеру баллисты. В силу своей громоздкости и долгой перезарядки данное орудие использовали для защиты крепости, однако даже самая простая баллиста могла нанести без малого тысячу урона. Чем и пользовались наемники в охоте на опасную дичь. Дабы не лезть в логово зверя, где все его характеристики были повышены на 10 %, а регенерация на все 100, они выложили у входа в пещеру стену из бревен и подожгли её. Черный дым большими клубами разошелся по пещере, от чего в ней стало ещё темнее. Из неё донеслось громкое шарканье, скрежет, а следом раздался пронзительный писк. Да такой сильный и мерзкий, что даже с затычками в ушах
наемники ощутили головную боль, а у кого-то и вовсе кровь пошла из ушей. Густой дым, что обжигал легкие, заставил зверя покинуть уютное логово. Вся гарь ураганом разлетелась по округе и окрасила заснеженные деревья с серый, пепельный цвет - это зверь взмахнул огромными крыльями и вылетел из пещеры.
        Рискнувшие жизнью ради денег наемники на секунду замерли от удивления. Никогда прежде им не доводилось видеть ничего подобного. «ЛЕТУЧИЙ ВОЛК АЛЬБИНОС 40 УР. 10000 ОЗ».Худое тело зверя было покрыто пушистой, белоснежной шерстью. Лапы с ужасающе острыми когтями переходили в прозрачные крылья, которые тянулись вдоль всего тела до хвоста с ядовитым жалом, как у скорпиона. Морда вытянутая как у волка, в пасти полно огромных зубов, на затылке широкие уши, нос заменял приплюснутый нарост, а глаза отсутствовали. Опомнившись, наемник в лесу дернул рычаг, отчего упругая тетива резко выпрямилась и запустила в зверя толстое копьё. Как и ожидалось, несмотря на дымовую завесу и засаду летучий волк смог уйти от снаряда баллисты. Однако наемники были готовы к подобной изворотливости зверя, а потому следом выпустили осадные стрелы баллист над пещерой. «-900 ОЗ. -900 ОЗ». Оба снаряда вошли волку в спину в районе позвонка. Зверь опустился ближе к земле, но не упал, вновь издал пронзительный писк. Один из наемников не выдержал этого звука и, потеряв сознание, рухнул с высокого дерева вниз. Остальные, бросив
баллисты, на перезарядку которых уходила уйма времени, открыли по зверю обстрел из луков и арбалетов. Несмотря на своё превосходство в силе летучий волк поддался инстинкту и попытался сбежать. Взмахнул огромными крыльями и уже взмыл к облакам, как нечто невидимое одернуло его и заставило рухнуть на землю. К стрелам и болтам наемников была привязанная прочная леска, другой конец которой обвивался вокруг стволов толстых деревьев. Часть лесок порвалась, какие-то деревья вырвало с корнем, но летучий волк всё равно не сумел удержаться в воздухе. Место падения наёмники тоже выбрали не случайно. Лески были привязаны так, что зверь рухнул на выглядывающую из-под снега острую скалу. «-2720 ОЗ». Утратив часть своего здоровья, летучий волк впал в ярость. Своими когтистыми лапами и массивным хвостом он валил деревья и рвал на части наемников. Пронзая их когтями, подкидывал над собой и как вкусное лакомство ловил пастью на лету, от чего его здоровье стало медленно восстанавливаться. Понимая, что убить зверя им не под силу, наемники спрыгнули с деревьев и бросились бежать. Ядовитые брызги, что дождем выпустил зверь
из своего жала, оплавили деревья, камни и заставили наемников таять на глазах. Лес заполнили болезненные крики и стоны. Едкий дождь разъедал мясо до костей, обращал людей в кровавые обрывки непонятно чего. На последнего наёмника летучий волк просто наступил и растер его об землю словно насекомое.
        Нибор с самого начала не рассчитывал, что кто-то из наёмников останется в живых, а потому без зазрения совести спустил обещанную им сумму на коровьи туши, что как приманка лежали посреди пустыря. Израненный, ненасытный от гнева зверь унюхал приятный для него аромат крови и направился к приманке. Подойдя поближе, прислушался. Учуял, как неподалеку дышат несколько людей, но не придал этому особого значения и принялся поглощать угощение. Вот только зверь не зал, что коровье мясо пропитано парализующими ядами, а под ними скрываются бочки с горючей смесью. Стрела с зажигательным снарядом пролетела через пустырь и вонзилась в бочку. Снаряд издал громкий хлопок и пустил стаю искр, которые спровоцировали мощный взрыв.«- 2715 ОЗ». Пламя столбом устремилось в небеса и раскидало по округе коровьи ошметки, но даже этого было недостаточно, чтобы убить зверя. Нибор вернул лук Клифу и, выйдя из укрытия, побежал к зверю.
        Словно зная, кто причинил ему эту боль, летучий волк ринулся ему навстречу, однако из-за ядов его движения были тяжелыми и вялыми. Нибор резко ушел влево, благодаря чему когтистая лапа вскопала борозды и раскрошила большой валун, а не его. Обнажив меч, Нибор применил способность, ударил зверя по носу и подбежал к задним лапам. Летучий волк громко и жалобно пропищал от боли и попятился назад, стал топтаться на месте в попытке раздавить обидчика. Нибор вонзил меч зверю в лапу и, пользуясь тем, что тот её одернул, запрыгнул ему на спину. Принялся наносить удары в уже открытую рану, которая досталась зверю после падения на скалу. Не жалея себя, летучий волк прыснул ядовитым дождем себе на спину. Едкие капли заставили Нибора скорчиться и закричать от боли. Яд плавил кожу и быстро вгрызался в плоть. Бродяга потерял 700 очков здоровья за раз и ещё по сотне каждые две секунды. Только благодаря целебным зельям среднего качества ему удалось выжить. Терпя боль от кислотного дождя, и сжимая рукоять меча, что впился в спину зверя, Нибор через силу заливал глотку зельем. Даже из расчета, что между атаками
ядовитым дождем есть задержка, Нибор спрыгнул вниз, спрятался у зверя под пузом и уже оттуда стал наносить свои удары. Нанесенный самому себе урон, позволил летучему волку взбодриться и отойти от действия парализующего яда, отчего его движения вновь приобрели свирепый характер. Понимая, что вблизи зверя уже не безопасно, Бродяга бросился бежать в сторону леса. Летучий волк перепрыгнул через человека, чтобы отрезать ему путь к отступлению, чем сделал Нибору одолжение и угодил в очередную ловушку. «-2190 ОЗ». На её создание у Нибора без малого ушел месяц, но труды стоили того. Под усыпанным снегом настилом расположилась природная яма с множеством кольев, сделанных из стволов деревьев. Деревянные иглы пробили толстую шкуру и окропились алой кровью.
        - Сейчас! - прокричал Нибор. - Стреляй!
        Клиф, который ждал этих слов из засады, положил на тетиву сразу три стрелы, натянул её что было сил и со словами «ЗАЛП ЯСТРЕБА» отпустил. Стрелы взмыли высоко в небо, зависли у крайней точки и устремили наконечники вниз. Подобно пикирующим птицам они закружились в спиральном танце и с невероятной скоростью поразили цель. Здоровье летучего волка коснулось нуля, и он позабыв о боли мирно уснул.
        - Да! - воскликнул Клиф, зная, что его стрелы бьют точно в цель. - Ещё один редкий зверь на моём счету. Учись Нибор.
        Нибор обернулся на наглеца, который присвоил всю славу себе и задумался, о том как сильно Клиф обнажит когти, когда вновь станет зрячим. Возможно, ему стоит прямо сейчас устроить ему взбучку и показать, кто в группе главный.
        - ВЫ УБИЛИ ЛЕТУЧЕГО ВОЛКА АЛЬБИНОСА 40 УРОВНЯ, ВАМ СТАЛИ ДОСТУПНЫ ЕГО НАВЫКИ ДЛЯ ИЗУЧЕНИЯ, - прозвучал слышимый только Клифу голос. - ПАССИВНЫЙ НАВЫК «ГНЕЗДОВИК» ПОВЫШАЕТ ВАШИ ХАРАКТЕРИСТИКИ НА 10 %, А РЕГЕНЕРАЦИЮ НА 100 %, КОГДА ВЫ НАХОДИТЕСЬ ДОМА. СТОИМОСТЬ 1 ОСКОЛОК ДУШИ. ПАССИВНЫЙ НАВЫК «ЯРОСТЬ ПОЖИРАТЕЛЯ», КОГДА ВАШЕ ЗДОРОВЬЕ ПАДАЕТ НИЖЕ 50 %, ШАНС НАНЕСТИ УВЕЧЬЕ УВЕЛИЧИВАЕТСЯ НА 20 %. ТАК ЖЕ ПОЕДАЯ ВРАГОВ, ВЫ ВОССТАНАВЛИВАЕТЕ ЗДОРОВЬЕ. СТОИМОСТЬ 5 ОСКОЛОК ДУШИ. АКТИВНЫЙ НАВЫК «ДУШЕРАЗДИРАЮЩИЙ КРИК» СВОИМ КРИКОМ ВЫ МОЖЕТЕ ОГЛУШИТЬ ПРОТИВНИКОВ И НАНЕСТИ ИМ УВЕЧЬЕ СЛУХОВОГО АППАРАТА. СТОИМОСТЬ 5 ОСКОЛОК ДУШИ. ПАССИВНЫЙ НАВЫК «ОСТРЫЙ СЛУХ» УШИ ЗАМЕНЯЮТ ВАМ ГЛАЗА. ПРИМЕЧАНИЕ ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ НЕОБХОДИМО БЫТЬ СЛЕПЫМ. СТОИМОСТЬ 1 ОСКОЛОК ДУШИ.
        ПОЛУЧЕН ПАССИВНЫЙ НАВЫК «ОСТРЫЙ СЛУХ».
        На суровом лице Клифа появилась улыбка. Впервые за долгое время, во тьме, где он прозябал последние годы, возник некий объект. Он был словно нарисован серыми красками но, несмотря на это слепой охотник мог его разглядеть. Это был шагающий ему на встречу Нибор. Каждый шаг Бродяги пускал по черному пространству серую гладь, позволяя Клифу видеть заснеженные холмы. Несколько секунд спустя, краски разошлись по всей округе, это завывающий ветер и качающиеся ветви помогали охотнику увидеть новый, серый мир. Для кого-то такая картина покажется мрачной, но для Клифа это наполненное разнообразием цветов чудо. Не веря собственным ушам, он достал из колчана стрелу и выпустил её из лука прочь. Та тонкой нитью полетела ввысь, пропала, а через несколько секунд серой гладью отозвалась в месте падения. Игнорируя Нибора, слепой охотник направился к стреле, подошел к ней и вытащил её из земли. Раньше, он с трудом попадал в ночной горшок, а теперь он с такой легкостью нашел выпущенную в неизвестном направлении стрелу.
        - Получилось? - окликнул охотника Нибор.
        - Получилось, - словно раздумывая, ответил Клиф. - Единственное, я не вижу твоего имени и уровня. Но это ничего. Я и без этой информации могу сказать, что ты слабее меня. Мало того, что часть твоего снаряжения обычного качества, так оно ещё и изрядно изношенно. Это всё меняет.
        - Например?
        - Я не присоединюсь к твоей группе, как обещал. Не хочу тебя обидеть, но вы будите лишь мешаться под ногами.
        - Так дело не пойдет, - отрезал Нибор. - Неужели твоё слово ничего не значит?
        - Следи за языком мальчишка! - гаркнул на него Клиф. - Не с пешкой разговариваешь. Я клиф Рейни лучший охотник Патрия и не тебе меня судить. Но ты прав, я перед тобой в неоплатном долгу. Именно поэтому когда я вознесусь на поднебесную арену и стану героем человечества, я щедро тебя вознагражу. Скажем, подарю тебе комплект из эпических предметов.
        - Не пойдет, - стоял на своём Нибор. - Мне нужен следопыт, а не предметы.
        - Ещё раз повторяю, не смей говорить со мной так, словно я тебе принадлежу! - терпение Клифа было на исходе, он уже задумался о том, чтобы нашпиговать Нибора стрелами и отправиться навстречу славе. - Послушай совета мудрого человека и соглашайся на комплект из эпических вещей. Такую редкость тебе и за три жизни не получить.
        - Не знаю, как ты определил качество моего снаряжения, но видно ты не заметил, что мой меч является эпическим. По сравнению с возвращением зрения твоё предложение звучит очень скудно. Иди со мной и обещаю, ты окажешься на вершине поднебесной арены раньше, чем можешь себе представить.
        - Уловка хороша, но я на эту приманку не клюну. Ты просто хочешь снова использовать меня, как это делал, когда приносил туши. Хочешь, чтобы я убивал для тебя сильных монстров и делил с тобой опыт девяносто на десять. Где девяносто твой процент. Нет! Так дело не пойдет. Либо комплект, либо вообще ничего.
        - А как насчет дуэли? - словно невзначай предложил Нибор.
        - Чего? Ты против меня? - не смог сдержать смеха Клиф. - Не смеши, у тебя всего тысяча жизней. Несколько моих стрел и ты уже на коленях.
        - А если на коленях окажешься ты, что тогда?
        - Тогда я поцелую тебя в задницу.
        - Не стоит разбрасываться подобными заявлениями. Можно потом сильно пожалеть.
        - Хорошо, я принимаю твоё предложение. Если я выиграю, мы будем в расчете, если каким-то чудом победишь ты, я присоединюсь к твоей команде.
        - Согласен, но на этот раз сдержи слово.
        - Ну, щенок! Пеняй на себя!
        Не прошло и секунды, как Клиф достал из колчана стрелу и пустил её в Нибора. В своём деле охотник пытался убить зверя до того момента, как тот подойдет к нему вплотную, поэтому за каждый осколок души увеличивал свою скорость. На таком расстоянии Бродяга с легкостью рассчитал траекторию выстрела и ушел от стрелы, но вот за ней последовала другая. Пришлось изворачиваться как мангуст. Прокрутившись в воздухе, Нибор обнажил меч и способностью «УДАР НЕ ОСТАВЛЯЮЩИЙ ТЕНИ», рассек противнику запястье. «-320 ОЗ». С показателем удачи в 26 % каждый четвертый удар Нибора мог нанести увечье. Истекающий кровью Клиф получил отрицательный эффект из-за которого сила, с которой он натягивал тетиву значительно снизилась. Но опытный охотник не растерялся. Бросил лук и достал из инвентаря заряженные ядовитыми болтами арбалеты, в каждом по два снаряда. Нибор бежал к противнику, не сводя с него взгляда. И чтобы не терять скорость, не меняя своей траектории, попытался отразить снаряд. Смазанный ядом болт коснулся лезвия но, подобно призраку прошел его насквозь и встрял в грудь Нибора.«-340 ОЗ».Понимая, что это был некий
навык охотника и у него есть перезарядка, Нибор продолжил движение вперед, однако скорость его бега значительно упала. Не желая терять ещё больше здоровья, ведь целебных зелий у него совсем не осталось, Нибор бросил противнику в лицо снежок. Клиф был уверен, что это отвлекающий маневр, а потому не стал уклоняться, с чем сильно просчитался. Охотника качнуло от сильного удара по лицу, ведь под тонким слоем снега скрывался тяжелый камень. К тому времени, как охотник вновь направил арбалеты в Нибора, тот уже подошел вплотную и нанес рассекающий удар мечом. «-298 ОЗ». За первым ударом в корпус последовал второй критический в шею. «-588 ОЗ». Получив значительный урон, Клиф способностью«СТРЕМИТЕЛЬНЫЙ ПРЫЖОК» взмыл на десяток метров вверх и выпустил второй болт, который вошел Нибору в плече. «-360 ОЗ».Разница в скорости была значительна. Внезапно для Нибора, Клиф совершил ещё один прыжок прямо в воздухе и отлетел в сторону. Бродяга не стал гнаться за ним, вместо этого он подкинул ногой брошенный охотником лук и выпустил несколько стрел в легкую мишень, а сам уклонился от очередного болта. «-270 ОЗ. -280 ОЗ».
С двумя стрелами в груди охотник рухнул в снег и поспешил подняться, но тут же получил сильный удар. «УДАР НЕ ОСТАВЛЯЮЩИЙ ТЕНИ»,отобрал у Клифа остаток здоровья и тот рухнул на колени.
        - Что выберешь, целовать мой зад, или вступишь в группу? - с издевкой произнес Нибор, приближаясь к поверженному оппоненту.
        - Признаю, ты силен, - исподлобья смотрел на него Клиф. - У тебя есть навык позволяющий наносить удары, не сближаясь с врагом. Ты искусно владеешь мечом, стреляешь из лука как опытный следопыт. Какого же ты уровня, и почему в таких скудных вещах?
        - Пятнадцатого, - ответил Нибор. - Вещи это хорошо, но есть множество других поводов потратить деньги. К примеру, оплатить труды наемников, чтобы те помогли вернуть зрение неблагодарному охотнику.
        - Что?! Не ври мне! - воскликнул Клиф, всё ещё не имея возможности поднять голову, из-за красного черепа, что вертелся над его головой. - Не может авантюрист 15 уровня так хорошо сражаться. Меня не обманешь, за твоей спиной невероятный боевой опыт, иначе бы…
        - Иначе ты бы победил? - закончил за него Бродяга.
        - Да, - тихо ответил Клиф. - Судьбу каждого авантюриста определяет период с 10 по 20 уровень. В это время враги ещё не так сильны и есть возможность в совершенстве овладеть каким-то оружием, и только после отправиться за горный хребет. Если ты столь искусен на 15 уровне, чего же от тебя ждать на 100?
        - Чтобы узнать это, тебе придется последовать за мной. У меня есть дела, которые не терпят отлагательства, поэтому через несколько месяцев я планирую покинуть эти земли.
        - Шутник. Хочешь сказать ты за каких-то два месяца поднимешь 5 уровней?
        - Нет. 20 уровень я и мои товарищи получат уже через две недели, а остальное время я хочу потратить на то, чтобы одеться в эпические предметы.
        - Немыслимо. Скажи мне об этом кто другой, я бы рассмеялся с него. Но ты, похож на тех, кто во чтобы то ни было достигает своей цели. Сколько времени ты потратил на то, чтобы сделать из деревья колья и замаскировать яму. Неделю, месяц? Ты запланировал эту охоту давным-давно и знал, чем всё закончится. Я присоединюсь к твоей команде, но если ты хоть кому-то скажешь, что победил меня…
        - Что ты сделаешь? - перебил его Нибор. - Проиграешь мне ещё раз?
        - Всего один выстрел и я бы одержал победу.
        - А разве этого мало? Будь это реальный бой, ты бы был мертв. Любишь же ты красоваться перед окружающими. Так уж и быть, я скажу всем, что это ты сразил летучего волка, но взамен мне достается весь опыт, и трофеи с него. Уверен из его шкуры можно пошить высокоуровневые штаны и ботинки.
        - Опять 10 на 90? - недовольно пробормотал Клиф.
        - И опять у тебя нет никакого выбора. Не переживай, как только ты станешь частью команды, мы будем делить всё поровну, даже урон.
        - Это как?
        - Вскоре узнаешь, - улыбнулся Нибор, прокручивая в голове свои планы.
        Глава 22. Исповедь - Началась выкладка 4 тома
        
        Ранним утром, когда дневной свет только встал на пороге города, замученная на вид женщина, одетая явно не для зимних морозов вышла из дома, чтобы поискать работу и купить детям еды. Только сделала она шаг, как и без того тяжелая жизнь подбросила новую неприятность. Женщина споткнулась о некий предмет и расшибла лоб о деревянное крыльцо. Несколько раз она выругалась матом, и только после обернулась на причину своего несчастья, которым оказался небольшой, серый мешок. Держась за кровоточащую ссадину, женщина посмотрела по сторонам и заглянула в мешок. Стоило ей увидеть его содержимое, как все дурные мысли сразу исчезли, на лице появилось смятение, затем искренняя радость и счастье в глазах. Женщина прижала мешок к груди, и опасаясь, что кто-то его заберет, поспешила вернуться в дом. Этим утром каждый горожанин Патрия, что нуждался в деньгах, получил дар в виде ста золотых монет. Казалось бы, сумма небольшая, но этих денег с лихвой хватило, чтобы накормить детей, чтобы девочка купила маме лекарство, чтобы босой мальчишка приобрел ботинки.
        Не трудно догадаться, что золото у порога оставил Нибор и его команда. Пользуясь слухом Клифа как радаром, чтобы отслеживать патрули гвардейцев, под покровом ночи они обошли весь город. Зная, что Клиф может сдать их властям ради вознаграждения или славы, Нибор сразу предупредил охотника о том, что на допросе каждый из них подтвердит, что Клиф был с ними заодно. Что со стороны казалось вполне логично, иначе как ещё объяснить, что низкоуровневым авантюристам удалось справиться с мерзким чудовищем на потолке и убить хранителя ключа и придворного чернокнижника. У Клифа действительно были подобные мысли, но после предупреждения Нибора они тут же выветрились. Несмотря на то, что Элизабет Фейтл появилась в городе недавно, он уже знал о её скверном характере. Такая женщина не станет слушать оправданий, а просто вздернет всех кого подозревает. Знакомство с основным составом команды у Клифа не задалось. Он ожидал увидеть славных героев, команду мечты, а ни это. Как только он не называл Нибора, какими угрозами не бросал в его адрес, когда понял, что это не розыгрыш. Ведь ему, лучшему охотнику Патрия,
предстояло объединиться с мелкой девчушкой 4 уровня, всеми ненавистным и неуклюжим юнцом 17 уровня и лекарем 18 уровня, который своим внешним видом совсем не вызывал доверия. Клиф скрепя зубами принял этот факт, ведь он уже угодил в сети Нибора, и деваться из них уже было некуда.
        После ночных прогулок по улицам Патрия, группа Нибора отправилась в захолустную таверну, чтобы за кружкой пива и жареным кабанчиком отпраздновать полученные за помощь жителям очки доблести и обсудить планы на будущее.
        - Теперь, когда у каждого из нас, кроме Лии, которая почему-то не может помочь ближнему своему, есть ангел хранитель, мы сможем отправиться в излом времени, - произнес Нибор, косо поглядывая на девочку, которая урвала самый большой кусок мяса.
        - А, чего сразу Лия? - возмутилась она с набитым ртом. - Между прочим, Лия сама живет на улице, это ей нужно помогать, а не наоборот.
        - Так-то оно так, но было бы куда лучше, чтобы у тебя был ангел, - продолжал упрекать девочку Нибор. - Тебе же он нужен больше чем остальным.
        - Ну, хорошо. Вот! - девочка оторвала от мяса маленький кусочек и положила его в тарелку Анрину, - Лия сделала, что-то хорошее. Поделилась с мрачным дяденькой едой. Теперь в его сердечке теплица частичка счастья.
        - Что за детский сад?! - ударил кулаком по столу Клиф. - Что вообще эта пешка делает с нами за одним столом?!
        - Повежливее, пожалуйста! - девочка одарила охотника недобрым взглядом, словно проклиная его про себя. - Лия незаменимый член команды, она собирает много трофеев, и носит ваши зелья. Без Лии вы как без рук.
        - Так соберитесь! - окликнул товарищей Нибор. - У нас нет времени для сколков. Каждый из нас лучшим в своём деле, поэтому я и собрал вас вместе. Я стратег, Анрин лекарь, Клиф наши глаза и уши, Лия оруженосец, а Лютер целеустремленный малый. Этой командой мы сможем взобраться на вершину и стать героями человечества. А теперь, когда я закончил вас расхваливать, давайте вернемся к основному вопросу. Чтобы выйти из излома времени живыми нам нужен ещё один человек, маг способный истреблять полчища монстров. Я уже нашел такого человека, однако заполучить его будет нелегко. Наша цель - это дочка верховного мага в академии «Стылая кровь».
        - Того самого Крейгана? - мрачный лекарь решил убедиться, что он всё правильно понял. - Я слышал он столь беспощаден, что на инициации у него часто гибнут ученики, да и сам он человек не из приятных. Сомневаюсь, что он позволит своей дочери стать частью нашей команды.
        - Ты прав, не позволит. Крейган не воспринимает её как человека и держит взаперти среди магических существ. Вызволить её из лап садиста отца наш долг, кроме того есть схожее по обстоятельствам достижение «Спасая принцессу». Наградой за него служит 10 тысяч очков опыта, что в принципе не мало. Лютер, ты помнишь свою задачу?
        - Да, - не сразу ответил златовласый юноша. Он сидел за столом, но в мыслях был совершенно в другом месте. - Я должен поймать гремлина, чтобы использовать его в качестве отвлекающего маневра. Кинем его в озеро и магам придется противостоять целой орде маленьких монстров.
        - Клиф, - обратился Нибор к слепому охотнику. - Пока я и Лютер будем вызволять принцессу из плена вы с Анрином должны повысить живучесть Лии. Поймать для неё Шустрого зайку и добыть навык «ускользание» будет лучшим решением. Лия, - переключился он на девочку, - ты в свою очередь должна приобрести 5 осколков души. И не криви лицо. Я знаю, по какой цене ты продаешь зевакам ожерелья. Если хочешь быть с нами придется раскошелиться.
        - Я никак не могу понять, зачем вообще так сильно рисковать, когда можно нанять мага? - снова возмутился Клиф. Он не упускал возможности подвергнуть слова Нибора сомнению.
        - Во-первых, это дорого, - ответил Нибор, - А во вторых никто из них не владеет тайной магией. Нашим врагам, а за горным хребтом их будет достаточно, ничего не известно о столь редкой магической дисциплине. Это станет нашим значительным преимуществом, кроме того, мне и самому нужно овладеть манной.
        - При твоих навыках мечника, ты ещё и на магию замахнулся?
        - Да, - подтвердил Нибор. - Как ты заметил, среди нас нет защитника. Магия холода позволит мне исполнять две роли сразу. Я буду атаковать и одновременно защищать вас. А теперь если ты закончил с расспросами, вернемся к проработке плана на случай, если что-то пойдет не так. Во-первых, в академии могут остаться маги, а во-вторых, не исключено, что Крейган одним заклинанием уничтожит всех гремлинов.
        Пока Нибор обсуждал план по вызволению Талины из академии, Лютер ещё сильнее погрузился в собственные мысли. Он смотрел на учителя и думал, правильно ли он поступает, что следует за ним. Даже не смотря на быстро разлетевшиеся слухи, о том, что деньги спасли горожан от голода и вдохнули надежду на светлое будущее, он ощущал вину. Лютер никак не мог избавиться от мысли, что его руки испачканы в крови, а за спиной витает дух хранителя ключа, которого он убил. Златовласого юношу слишком тяготил тот факт, что помощь жителям Патрия стоила кому-то жизни. А то, что Нибор, Арнин, Клиф и даже малышка Лия воспринимали это как должное, наводило на мысль, что они куда больше похожи на преступников, нежели на авантюристов, которыми учил быть глава гильдии.
        - Выпьем же за то, чтобы у нас всё получилось! - поднял чашу с пивом, и вернул Лютера к реальности Нибор. - Уверен, нас ждут удивительные приключения и славные подвиги.
        Лютер натянул фальшивую улыбку и ударился своей кружкой о кружки товарищей. Сделал несколько глотков и произнес:
        - Я временно вас покину. Хочу пройтись, подышать свежим воздухом.
        - Все в порядке? - поинтересовался Анрин. - Ты выглядишь подавленным.
        - Ох, нет, - тихо засмеялся златовласый юноша, в попытке скрыть истинное настроение. - Просто устал. Много упражнялся с алебардой, она сильно отличается от копья. А ещё как вы знаете, не спал всю ночь.
        Лютер встал из-за стола и направился к выходу, а Клиф который уже научился различать ложь по сердцебиению людей, шепнул Нибору:
        - Парень врет. Подозреваю, что он хочет рассказать обо всем главе гильдии и тогда нам несдобровать. Может, стоит его остановить?
        - Нет, - совсем не нервничая по этому поводу, ответил Нибор. - Даже при всём желании он не сможет этого сделать. Когда он подойдет к главе вплотную, когда посмотрит ему в глаза, он поймет. Поймет, что единственный человек, которому он не безразличен, его названный отец не станет терпеть в своём окружении убийцу и вора. Этот страх, не позволит ему произнести ни слова.
        Всё произошло в точности, как сказал Нибор. Вместо прогулки по городу Лютер направился в гильдию, где Кристофер Олдрак вместе с другими авантюристами собирался в излом времени. Старик часто сопровождал новичков, помогая им безопасно пройти испытание и заполучить редкие вещи. Лютер подошел к седому мужчине вплотную, и тут же остолбенел. Страх того, что он вновь станет одинок, а может и вовсе окажется с позором на виселице сковал его тугой цепью. Ведь Лютер мог остановить Нибора, рассказать Олдраку всё намного раньше, но он этого не сделал. А потому, являлся полноценным преступником. Вместо слов признания, Лютер пожелал Олдраку удачи в предстоящей вылазке и поспешил выйти на улице, где его уже ждал Нибор.
        - Ну как подышал свежим воздухом? - выдыхая белый пар, поинтересовался Нибор. - Холодно сегодня. Может, сразимся? Покажешь, чему научился со дня нашей встречи, заодно и согреемся.
        Лютер невольно сглотнул. Теперь в его душе поселился новый страх, страх того, что Нибор догадался о его намерениях и может его убить. Не выказывая этого, златовласый юноша приготовил алебарду к бою.
        - Нападай, - грубо приказа Нибор.
        - Я не уверен, что стоит, - пробормотал юноша.
        - Нападай тебе сказано! Нанеси мне удар, или это сделаю я.
        Лютер нехотя взялся двумя руками за древко алебарды и нанес рубящий удар. Нибор с легкостью его парировал.
        - Почему ты остановился? Разве в реальном бою одного удара хватает, чтобы одолеть противника?!
        Лютер нанес серию ударов, на этот раз он вложил в них больше силы.
        - Хорошо, продолжай, - Нибор атаковал в ответ. На снег упали и тут же погасли искры, Лютер сумел отразить выпад. - Сражайся, сражайся так, словно на кону твоя жизнь. Ведь это единственно, что ты можешь.
        Меч Нибора прошел защиту златовласого юноши и оставил неглубокий разрез у него на плече.
        - Зачем? Зачем вы это делаете?! - в Лютере вскипела злоба и обида на учителя, и он с энтузиазмом бросился в бой.
        Нибор резко присел и сделал выпад, Лютер отразил его ударом ноги, по рукам своего учителя.
        - Затем, чтобы ты вспомнил ради чего стоит сражаться и понял, что твоими врагами не всегда будут дикие звери и монстры. Для того, чтобы ты уяснил. Чтобы бы спасти свою жизнь и жизни товарищей нужно не бояться использовать оружие. В схватке в любом случае кто-то умрет, от тебя лишь зависит, кто это будет. Ты или твой оппонент. Если твоя жизнь ничего не стоит, тогда опусти руки и дай себя убить.
        Атаки Нибора стали куда яростнее. Даже не смотря на длину алебарды Лютера, Нибор держался к нему вплотную и продолжал атаковать с разных сторон. Этим боем Бродяга хотел достучаться до Лютера, снять тяжкий груз с его плеч. Ведь со дня, как они покинули сокровищницу, Лютер ни разу не воспользовался новой алебардой. Юноша боялся, что если возьмет её в руки умрет кто-то ещё.
        - Ты не можешь изменить прошлого, ты не можешь воскрешать мертвых, - говорил в пылу битвы Нибор, - все, что ты можешь, это становится сильнее, чтобы в будущем защитить себя и людей которые тебе дороги. Но знай, неважно насколько ты станешь силен, люди всё равно будут умирать, потому что такова философия жизни. Ценить можно лишь то, что легко потерять.
        Меч Нибора несколько раз сильно ранил Лютера, но не смог опустошить индикатор его здоровья. Златовласый юноша отбросил переживания, кровь на руках и призрака за спиной и стал сражаться за свою жизнь.
        - Хорошо, - резко отступил Нибор и убрал меч в широкие ножны. - Теперь я вижу, что ты усвоил урок.
        - Да, я всё понял, - поклонился Нибору Лютер. - Спасибо учитель. Мне это сильно помогло.
        - Готов вернуться за стол? У меня ещё осталось пара сотен алов, которые можно спустить на бочку хмельного.
        - Отличная идея учитель. Еще бы хорошо взять сырников. Флора их чудно готовит.
        - Лютер.
        - Да учитель.
        - С этой минуты обращайся ко мне по имени.
        - Не думаю, что я это заслуживаю. Я хотел предать вас и рассказать обо всем Олдраку.
        - Я знаю, но будучи моим учеником, ты взвесил все за и против и принял правильное решение. Я горжусь тобой. Кто знает, возможно, когда нибудь именно ты займешь место местного барона и тогда этот город наполниться новыми красками.
        От автора
        Вот и подошла первая книга цикла к своему концу. За это время мы успели познакомиться с миром Простора и его обитателями, проникнуться харизмой Бродяги Ника и с головой погрузиться в игру. Кто-то из вас может задаться вопросом, а где же обещанные баталии со Знатью, куда делась фея без крыльев и гниющий мертвец? Не переживайте, всё продумано, всё вас ждёт впереди. Не зря я назвал мир Простором.
        Честно признаться, писать и складывать главы в стол, вместо того, чтобы показывать их людям было пипец как тяжело. Серьезно, никакой тебе поддержки и отзывов, ты словно с маленьким фонариком идешь в темноту и боишься оступиться. Вдруг всё это время ты шел не в том направлении, но я уверен, раз вы читаете эпилог, значит, путь был выбран верно. Потому что времени ушло на эту книгу уйма. Надеюсь, вы поддержите проект добрым словом и лайком. А для тех, кто захочет помочь автору отбить обложку книги, а обошлась она в 5-ть тысяч рублей, будет заведен отдельный список в этом эпилоге. Сделать это можно будет через награды. Не только ж ютуберам иметь донатеров))
        СПИСОК ЛЕГЕНД ПРОСТОРА
        Антон Автенюк * Dimkainc * yarikman
        Кобра * Damas * Данил
        Vladimir Boznyakov * CEHATOP * Крауш
        Дмитрий * Литровичь * Коля Журавлёв
        Мурманчанин * Dzang * Mortimer
        grimnuar * Евгений Гордиенко * Андрей Шпика
        Endi_padla * Тарас Шевченко * Александр Тарануха
        Sergo * ShatsV * Joachim Krumm
        Егор Иванов * Artist Yaroslav * Широков Игорь Андреевич
        Hompir * Рикки * MrKoRilTer
        Данис-I Низамутдинов * Dungeon master * Бочкова Марина
        Андрей Рублёв * thane * Константин Суханов
        Александр * СтарСкай * Александр
        Миша * yarikman * Yarky Kever
        Инокентий * Debosha

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к