Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Понарошку Евгений / Экспансия Зла: " №03 Семена Апокалипсиса " - читать онлайн

Сохранить .
Семена Апокалипсиса. Книга 3 Евгений Понарошку
        Экспансия Зла #3
        На Землю пришли порталы и, казалось бы, люди привыкли к ним. Но готовы ли они к следующей фазе экспансии?
        Содержание
        Евгений Понарошку
        Семена Апокалипсиса. Книга 3
        Глава 1
        Артем ехал домой, разбавляя унылое утреннее настроение прослушкой радио. Ночевка в спальном мешке на природе - отдых не самый комфортный, но улучшенному характеристиками и Системой телу все это было нипочем. Куда неприятней дискомфорт ощущения собственного немытого тела. Это действительно раздражало.
        Перед отъездом он еще раз посетил пространственный переход. Тот оставался открытым. Таким его парень решил и оставить. Он сделал все, что мог: максимально подрезал ресурсы паразита - пока этого было достаточно. Ну, а что будет дальше, загадывать смысла не было.
        - А сейчас перейдем к горячему происшествию в Финляндии. Сегодня ночью в Хельсинки произошел налет на резервный склад, относящийся к ведомству местных сил обороны. На место происшествия оперативно прибыли спецподразделения полиции, но к тому времени злоумышленники уже скрылись. Подробности произошедшего не разглашаются. По некоторым данным налетчики были обнаружены во время разграбления, вследствие чего вступили в бой с охраной. Возможно, в преступлении участвовали так называемые Игроки, с целью похищения аномальных материалов. Пресс-служба же эту информацию отрицает.
        Артем вспомнил, как какой-то мутный парень писал ему личные сообщения несколько дней назад. Предлагал какую-то «разовую акцию». Уж не эту ли самую? Если да, то работают эти ранкеры-уголовники быстро и дерзко. Сам он пока связываться с государственными структурами не хотел.
        На трассе ничего интересного не происходило. Очередной длинномер собрал за собой колонну - возможности обогнать не наблюдалось. Артем заглянул на страницу персонажа.
        АРТ, УРОВЕНЬ 40, МЕНТАЛЬНЫЙ ТИП.
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила 16
        Ловкость 17
        Выносливость 25
        Интеллект 30
        Восприятие 14
        Свободные очки 3
        ОСНОВНЫЕ АТРИБУТЫ:
        Пространство (уровень 4)
        Воплощение пси-энергии (уровень 3)
        МАЛЫЕ АТРИБУТЫ:
        Явление мысли Дайи (уровень 5)
        Регенерация (уровень 2)
        Азы боя на кистевом оружии (уровень 1)
        НАВЫКИ
        Ощущение пространства, Воздействие, Пространственный карман, Пространственный покров, Пространственный щит, Смещение фазы, Пси-когти, Пси-удар, Плоскость, Рассечение, Ускорение мышления.
        БОНУСНЫЕ ЭФФЕКТЫ
        Ментальная выносливость, Взрывной импульс, Улучшенная координация, Ускоренное восстановление, Улучшенное зрение, Адепт ментальных атрибутов, Продвинутая апперцепция, Координационная выносливость.
        БАЛАНС: 741 993 ИСКР.
        За «осколок» с паразитом он получил в сумме четыре уровня. Неплохой результат. Даже показалось, что прокачка идет очень быстро. Хотя, если на его место поставить обычную группу игроков, то в среднем выйдет по уровню на каждого.
        Артем вспомнил робота-танка и чертовски опасных джаггернаутов под землей. Пройти все это без потерь могла только очень сильная группа со сбалансированным составом и нетривиальными возможностями. Он - исключение, пользующееся плодами удачи, кропотливого труда, обмана, пролитой крови и Бог его знает, чем еще.
        Способности пространственного атрибута, в его личном списке эффективности навыков, можно смело отнести к графе «вне категории». Да, они не наносят прямого урона, но при грамотном использовании дают несравненную пользу, помогая убивать чудовищно сильных врагов избегая лобового боя.
        Лениво размышляя, он доехал да одного пригородного оптового торгового центра, чтобы закупиться перед дорогой в село. На парковке случайно обратил внимание на семью из четырех человек. Мужчина укладывал покупки из тележки в багажный отдел внедорожника. В полупрозрачных пакетах, помимо прочего, Артем узнал ставшие нынче популярными консервы и крупы.
        Пока глава семьи занимался своим делом, остальные - жена и двое детей - ожидали, когда тот закончит. Парень оглядел этих беззащитных простых людей и как никогда остро почувствовал свою чуждость всей этой мирной картине. Он сам не заметил, когда невидимый, но крепкий барьер отгородил его от простых людей.
        Наблюдая их уязвимость, неспособность защититься и вместе с тем праздное состояние, он ощутил какое-то инстинктивное раздражение. На что обрекает Система судьбы миллионов беззащитных людей?
        Еще в студенческие годы он зачитывался классикой хоррора и помнил монолог одного ученого из незабвенного Мискатоникского университета.
        Ученый муж рассуждал о том, что вся человеческая цивилизация - это лишь радужный сон, построенный людьми, чтобы не видеть глубинных ужасов вселенной за ее границами. Лишь эта хрупкая пелена отделяет вымышленный безопасный мирок, выдуманный человечеством для самих себя, от истинного бесконечного ужаса, царящего в необозримом количестве миров. Было ли разумное зерно в этой идее? Очень может быть.
        Артем стоял и открыто пялился на занятого своим дело мужчину и его родных, поглощенный своими мыслями, чем сам привлек к себе внимание последнего.
        Раздраженный глава семьи, крупный, подкаченного телосложения перехватил его взгляд, уже готовый разразиться речью, что мутному типу следует пойти заняться своими делами, но осекся. Зрительный контакт между ними произошел лишь на мгновение, но хватило и этого. Мужчина явно напрягся, отвернулся и почти бегом скинул последние покупки, после чего быстро сел в машину и уехал восвояси.
        Парень удивился. Что это было? Его испугались? Он, конечно, тоже здорово раздался в плечах и оброс мясом, но до быковатого телосложения почти сбежавшего мужика здорово недотягивал. У него что-то на лице?
        Посмотрев в боковое зеркальце УАЗика, он увидел лишь свою, казалось бы, обычную физиономию. Разве что взгляд стал более жестким.
        Человек ощутил угрозу - промелькнула догадка. Тот самый инстинкт самосохранения, уснувший за века сытой, безопасной жизни. Могут ли обычные люди подсознательно ощущать сильных игроков как нечто, ставшее чуждым виду?
        Больше фигней, вроде игры в гляделки, Артем не занимался, а отправился совершить нужные покупки побыстрее и поехать домой. Уже взяв все необходимые продукты, вспомнил, что ему нужно несколько мелочей в строительном отделе, куда и отправился после загрузки УАЗика.
        Проходя через отдел с мебелью, парень случайно увидел стенд, демонстрирующий дизайн спальни. Мебель его не интересовала, а вот большая рамка под картину, выполненная в аскетично-строгом стиле, неожиданно привлекла внимание.
        Спросив у консультанта цену, Артём неожиданно узнал, что она не продается, а используется в магазине как реквизит. Парня это ни в малейшей степени не побеспокоило. Поговорив с исполняющей обязанности менеджера тёткой «совдеповского» вида и расставшись с небольшой суммой, он быстро договорился о передаче не очень-то и нужного имущества в его руки.
        Полностью удовлетворенный, он наконец выехал в родное село. Последние два дня, проведённые в «осколке» вымотали морально, и сегодня он хотел просто отдохнуть.
        Уже вечером, вымытый и сытый, он аккуратно достал из УАЗика добытую сегодня рамку. Улучшенный глазомер не подвел: полотно подошло идеально.
        Немного манипуляций с отверткой - и вуаля - в гостиной его дома, на пустой ранее стене, с комфортом разместилась таинственная дама из осколка.
        Надо сказать, что любая другая картина в этой затрапезного вида комнатушке смотрелась бы абсолютно неуместно. Но понимающая улыбка чарующей женщины словно облагораживала все вокруг себя. Оставшийся довольным Артем наблюдал за картиной некоторое время, после чего сел за ноутбук, заодно открыв чат организации. Его заметили практически мгновенно.
        ДАЙМЕБ66: Хэй, какие люди! Ребят, это Арт, наш гильдейский топ!
        АРТ: Всем привет, ребята
        Артем поздоровался со всеми, и в ответ тоже пришли сообщения с приветствиями. Дайме же, явно заинтересованный, не унимался.
        ДАЙМЕБ66: Я слежу за твоим продвижением в ладдере, мужик! Да-да! И не только я. Все здесь! Просто они не признаются никогда! Не то, что открытый рубаха-парень - Дайме!
        ДАЙМЕБ66:Чем ты занимался последние дни? Убивал Титанов? Гасил Богов? Низвергал Диабло? Я не знаю, как иначе на таких высоких уровнях можно так быстро апаться?
        АРТ: Да, последние дни, и правда, были весьма жаркими. Я только сейчас могу позволить себе отдохнуть.
        ДАЙМЕБ66: О да-а-а, это наш зверь!
        ЭНЕРГЕНИК: Дайме, от твоего спама уже тошно. Заткнись или в следующий раз мы порежем твою долю.
        Даймеб66:!!!!!!!!!!!!!!!!!!
        ЭНЕРГЕНИК: Привет, Арт! Мы еще не разговаривали в чате. Я лидер третьей группы зачистки. Имена у нас не приняты, как ты понял, так что называй по нику.
        ЭНЕРГЕНИК: Скажи, ты реально работаешь соло с такой результативностью? Понимаю, что вопрос канселит правила чата и, если что, можешь не отвечать. Никаких претензий.
        АРТ: Да, я не очень люблю выдавать информацию о себе, как и вы все, так ведь? Но ты прав, я работаю один.
        ЭНЕРГЕНИК: Это очень сильно.
        Видимо, придя к каким-то своим выводам, лидер отряда на этом прекратил свое участие в разговоре. Чат успокоился и беседа снова перешла на нейтральные темы.
        БФГ: Дак вот, на чем я остановился….Не путай марксманов со снайперами.
        БАСТ: Да какая разница-то?
        БФГ: Марсксманы, если перевести - меткие стрелки - входят в состав подразделений в качестве огневой поддержки и вооружены ДээМэРками (прим. автора DMR - Designated Marksman Rifle или пехотная снайперская винтовка). А снайперы - это самостоятельные тактические единицы, привлекаемые для решения собственных задач.
        БАСТ: Короче, марксманы - это те же снайперы, только на пол-Фёдора[СЯТ1]
        ТЕРА0: XD)))))))))))))
        БФГ: Ой, да ну вас!
        Артему нравилась ненавязчивая атмосфера чатовых посиделок. Первоначально он беспокоился, что гильдия будет похожа на клубок змей. Хотя, конечно, расслабляться еще рано.
        АРТ: Кстати, давно хотел спросить. Вы как организация должны быть в курсе. Как обеспечивается анонимность игроков при сделках лицом к лицу с кем-нибудь, кто не заслуживает доверия? Есть какой-то способ?
        ДАЙМЕБ66: В смысле?
        АРТ: Ну, игроки же не надевают маски каких-нибудь аниме-героев, чтобы их не узнали, верно? Есть какой-то способ сохранить анонимность?
        СНОУ: Дайме вечно тупит по-конски, не трать на него время. На общем аукционе есть такие штуки - Лики ехидного. Стоит дороговато, но полезны донельзя. Это маска… Надеваешь ее, и она плотно прилегает.
        СНОУ: Помимо скрытия внешности делает глаза бесцветно-серыми и чуть смещает тембр голоса. При этом она вообще не ощущается: сидит как вторая кожа.
        АРТ: Отличная тема. Цена вопроса?
        СНОУ: Для обычных игроков дороговато: колеблется в диапазоне полумиллиона. Но для каких-то дел с другими организациями - вещь обязательная. Сам понимаешь, сейчас все с камерами. Ну, и если в сквозной пойдешь, тоже незаменимая штука.
        Артем думал развить тему о «сквозном», но тут снова влез Даймб66.
        ДАЙМЕБ66: Кстати, Арт, там же видос на Ютубе и про тебя залили. Ты знаменитость. Заметили, как ты ворвался в топ. Еще и про нашу гильду заговорили. Мы теперь крутые ребята!
        На этом Артём закруглился с общением в чате, вместо этого, открыв Ютуб, чтобы увидеть, что же на него нарыл какой-то «обзорщик ранкеров». Он ввел свой ник. Искомое видео легко нашлось среди предложенных. Парень запустил его и приготовился услышать что-нибудь интересное.
        Как он и ожидал, основная часть - обычная «вода» про ранкеров и ладдер в целом, чтобы продлить видеоряд. Позже блогер прошелся по его тэгам, высокому темпу роста, уровню и даже вспомнил гильдию.
        Ведущий заметил, что при таком быстром темпе роста игрок точно обладает неординарной силой и занимается непростыми делами. После этого вспомнил все громкие происшествия в России. Поднял и недавнюю тему перестрелки в НИИ с последующим пожаром, практически уничтожившим здание. Один этот тот момент уже напряг, но блогер не владел никакой точной информацией об участии и лишь перетасовывал факты, нагоняя интриги и тем самым продлевая ролик.
        - Таким образом, мы наблюдаем рост классического разбойника из ролевых компьютерных игр. А как мы все помним, эти ребята не отличались добродушным нравом! С этого момента, игроки из России, не забывайте, что теперь рядом с вами может рыскать плохой парень с весьма коварными целями! На этом мы закончим. Ставьте лайки, подписывайтесь, кто не успел, и не забывайте умные слова из старой песни: «роги делают это в темноте, роги делают это сзади!» Всем пока.
        На этой «доброй» ноте видео закончилось. В целом, все оказалось лучше, чем могло быть, но хуже, чем парень надеялся. Хоть никакой особенно интересной информации не раскрыли, внимание все равно привлекли.
        Парень открыл ладдер чтобы проверить свою новую позицию. Арт 40ур [маскировка], [проникновение], [обнаружение], [ликвидация] (Россия) #399. Ого, он зашел в четыре сотни лучших. А еще Система сменила тэг «бой» на «ликвидацию». Это обуславливается его сменившимся стилем боя? В видео этого момента не было, значит изменение произошло совсем недавно, в осколке с паразитом.
        Перед сном Артем вбросил все три очка характеристик в интеллект. Он много думал по этому вопросу и решил, что характеристики, дающие наиболее полное раскрытие способностей, являются основной задачей на данный момент.
        Следующим днем он продолжил свои тренировки последнего навыка в атрибуте пространства. Помимо этого, не забывал и про пси. Артему срочно требовались новые способности, повышающие боевую мощь.
        Вдохновение, что он почерпнул, прикоснувшись к «заснувшему» порталу в «осколке» с паразитом, очень помогло, и он почувствовал продвижение в изучении навыка, но все еще недостаточное чтобы исполнить технику самостоятельно.
        В тот же вечер в личные сообщения неожиданно написал Энергеник. Заинтригованный Артем немедленно ответил. Командир одной из команд зачистки создавал впечатление человека делового, а значит, его как минимум следовало выслушать.
        ЭНЕРГЕНИК: Привет, Арт. Есть минутка поговорить?
        АРТ: Привет, конечно. Я слушаю
        ЭНЕРГЕНИК: Лига рассказывал, что при принятии в гильдию всплыл факт обнаружения нами «сквозняка». Ты помнишь, да?
        АРТ: Помню.
        ЭНЕРГЕНИК: Лига уверен, что ты заинтересован в этом деле.
        Парень поморщился. Несмотря на первое впечатление мягкого человека, Лига простачком не был. Подумав, Артём ответил.
        АРТ: Сквозные «осколки» интересны вообще всем. Глупо это отрицать. Но и какого-то навязчивого желания лезть туда у меня нет. Ты сам наверняка знаешь о слухах, что ходят тут и там. Туда любят лезть вооруженные до зубов пасынки госконтор и других крупных дядь из самых отбитых, надеясь хапнуть куш и жить богато до конца жизни.
        ЭНЕРГЕНИК: Понимаю. Именно поэтому я хочу действовать как можно скорее, но Лига слишком осторожничает.
        АРТ: Объясни ситуацию. Ты же понял, что я не из болтливых.
        ЭНЕРГЕНИК: Слушай, недавно Августин из этой малохольной первой группы, что не вылазят из самых простых аномалий, нашел «сквозняк». Парень зуб дает, что это именно оно. И он не ошибается.
        АРТ: Если он трётся по начальным аномалиям, как можно верить его словам?
        ЭНЕРГЕНИК: Очень даже можно. Уж на что он бесполезный утырок, но на порталы у него чутье золотое. Я думаю, какой-то имеет атрибут, но тот всегда молчит. А расспрашивать - сам знаешь - у нас не принято. Дак вот, этот трус буквально божится, что нашел сквозную.
        АРТ: Продолжай.
        ЭНЕРГЕНИК: Обнаружил её в городке неподалеку от столицы, в заброшенном доме какого-то пенсионера. Лига, не будь дураком, с нашим юристом занялся выкупом недвижимости. Дело еще не закончили, но главное - туда не должен теперь никто сунуться. Все обстряпали как покупку какого-то бизнесмена, желающего отстроить себе «коттеджик».
        ЭНЕРГЕНИК: Теперь понимаешь? Мы получили объект с нашим персональным проходом в «сквозняк», черт возьми!
        ЭНЕРГЕНИК: Разумеется, нам одним туда лезть опасно очень. Но тут появился ты. Лига не хотел спешить с этим, для начала решив понаблюдать за тобой, но я считаю это лишь потерей драгоценного сейчас времени. Ладдер и так показывает твою результативность.
        ЭНЕРГЕНИК: В общем, я считаю, что на дурацкие игры в проверки сейчас нет времени. У нас есть портал в совсем свежую сквозную аномалию. Августин зуб дает, что тот только-только появился. А чутье у него на эти вещи, как ты уже слышал - ого-го!
        ЭНЕРГЕНИК: Раз «осколок» совсем свежий, то его с большой вероятностью пока не заметили. Если нам повезет, то он вообще только в нашем распоряжении. Но чем больше мы теряем времени, тем быстрее растет шанс обнаружения другими заинтересованными. Арт, ты уже понимаешь, на что я намекаю?
        АРТ: Не терять времени почем зря и пойти хапнуть лучшую добычу, пока в аномалию не полезли все кому не лень.
        ЭНЕРГЕНИК: В точку! Лига все еще против, но ему придётся считаться с мнением всего нашего отряда. Ведь наша третья команда - лучшая в «Неграх». Я поговорил с ребятами: все уже согласны.
        АРТ: На счет пойти вместе…
        ЭНЕРГЕНИК: Арт, я не идиот. Я понимаю, что тебе одному, возможно, и проще будет. Но «сквозняк» у нас, а не у тебя. Если запахнет жаренным, мы в любой момент можем уйти. Ты же, если пожелаешь, останешься для «сольной» работы. Что скажешь?
        АРТ: Итак, лезем с твоей командой. В «задницу» не заходим. Если что-то идет не по плану - уходим или же я могу остаться для одиночной работы.
        ЭНЕРГЕНИК: Все так
        АРТ: Что с дележкой добычи?
        ЭНЕРГЕНИК: Сам понимаешь, придётся и в гильду отстегнуть. Да и первая команда за обнаружение объекта захочет барыш. Плюс покупку недвижимости окупить. Остальное делим между членами команды.
        ЭНЕРГЕНИК: Я понимаю, что ты намного превосходишь нас, поэтому, помимо всего прочего, ты сможешь забрать одну вещь из добычи с правом первого выбора…Если, конечно, она не будет единственной или стоимость не превысит цену всего остального. Я уже обсудил со своими, и они ничего против не имеют.
        АРТ: Мы еще уточним некоторые детали. Так же мне нужно дождаться аукциона через пару дней. Но предварительно я согласен.
        ЭНЕРГЕНИК: Отлично! По рукам!
        Глава 2
        Вопрос со сквозным «осколком» так или иначе близился к разрешению. Разворачивалось всё не совсем так, как хотелось бы, но всё еще лучше, чем могло быть. Придется взять с собой группу проходчиков из гильдии.
        Хороший коллектив, с одной стороны, может дать возможность достигнуть высоких результатов. А Энергеник не походил на пустобреха, когда называл своих людей лучшими в организации.
        С другой стороны - это обязанности и потенциальные конфликты. Не стоит забывать и о не самых выгодных условиях раздела добычи. Впрочем, если эти люди, и правда, хороши, то против Артем не будет.
        На следующий день Энергеник написал еще раз. Игрок сказал, что до часа «Ч» осталась примерно одна неделя. Именно столько времени займет вся подготовка. В конце концов среди проходчиков были люди с семьями, которые не могли сорваться по первому зову, как Артем.
        В освободившееся до назначенной даты время парень решил продолжить попытки освоить новый навык. Он ощущал что иногда почти получалось, но, к сожалению, все еще чего-то не хватало.
        Еще через день открывался аукцион. У него будет стандартных три часа, чтобы закупить все необходимое в предстоящий поход. Хотя Энергеник уверял, что все должно пройти с минимальными рисками, Артем склонялся к мнению, что Система никогда не оставит своих нелюбимых детей без хорошей порции испытаний. Звучало довольно суеверно, но уж больно часто это подтверждалось на деле.
        В распоряжении у парня была сумма в десять миллионов. Семь удалось выручить с меча - добрый клинок выкупили буквально в течение дня. Еще два «лимона» прилетело с продажи различного мусора, вроде не подходящих ему атрибутов семян и навыков, плюс оставалось чуть меньше миллиона личных.
        В первую очередь парень приобрёл новый щит, зелье основного восстановления и Лик ехидного. Все это - вещи крайней необходимости, отнявшие у него, к сожалению, половину его средств.
        ЛИК ЕХИДНОГО
        Препятствует идентификации носителя по некоторым простейшим признакам. 3 заряда
        Увы, Система не читала книг в жанре фэнтези, где артефакты можно использовать бесконечно. Лик не стал исключением.
        Следующими покупками Артем восполнил недостачу более простых расходников. Приобрел пять зелий восстановления ментальных сил, еще одну Куклу Шен, в дополнение к уже имеющейся. Она показала некоторую эффективность против темных атрибутов.
        Еще раз подумав о предстоящем выходе в большой «осколок», который может занять не один день, парень потратился на обувь путешественника за полмиллиона.
        ОБУВЬ ПУТЕШЕСТВЕННИКА
        Обеспечивает комфорт и защиту ног в долгом путешествии.
        Последнее взял по наитию. Увидев, что Система автоматически подберет необходимый размер.
        Несмотря на наличие еще пяти миллионов искр, Артём закончил покупки. Остаток денежных средств Системы он приберег для других целей.
        Парень достал из пространственного кармана защитный артефакт, найденный в зараженном «осколке». Сигна Девис, наряду с перчаткой, отмеченной сигилом, должна стать его козырем в грядущих переделках. Но для начала ее требовалось зарядить.
        Уже знакомым способом он вызвал окошечко с предложением. Подтвердив, он увидел, как с баланса Системы начали списываться искры. На полную зарядку ушел почти час, за это время молодой человек обеднел на три миллиона искр. В итоге подготовка к грядущему походу «съела» почти все финансовые средства, оставив чуть меньше двух миллионов.
        На этом его расходы закончились. Энергеник обещал подготовить все остальное вроде еды, воды и других предметов для сносной жизни вне благ цивилизации.
        Место расположения портала в сквозную аномалию по-прежнему держали в секрете, поэтому Артёму оставалось только ждать. На следующий день его снова побеспокоил лидер третьей команды с вполне здравомыслящей идеей.
        Молодому человеку предложили встретиться с группой, чтобы познакомиться и обменяться информацией, а это вовсе не лишнее в рамках грядущего похода.
        Чтобы знакомство получилось максимально эффективным, Энергеник предложил сходить в несложную аномалию. Предприимчивость и активность этого человека начала вызывать у Артема искреннее уважение.
        Местом сбора стал дом какого-то небедного собственника в одном из премиальных поселков пригорода, где селились непростые люди.
        Власти давно уже не справлялись с потоком заявок по свежим осколкам. Сил не хватало не то, что на чистку: даже банальное «пресечение» в виде металлической клетки, обеспечивающей хрупкую иллюзию безопасности у граждан, живущих рядом с порталом, вызывало сложности. Хотя официально все правительства, ученые и остальные причастные товарищи исключали возможность выхода агрессивных существ из аномалий, порталы все равно изрядно беспокоили людей.
        На этом фоне платные услуги по зачистке, оказываемые неформальными организациями игроков, стали абсолютно логичным продолжением. Это, по словам того же Энергеника, стало одной из причин потеплевшего отношения верхушки власти к нелегальным игрокам. Даже до самых непримиримых политиков начало доходить, что ситуация слишком серьезная, чтобы качать права.
        Ушлый командир решил совместить приятное с полезным: заработать лишний раз денег, а заодно и провести хотя бы номинальное боевое слаживание.
        Артем задумался об опасности того, что его лицо могут «срисовать». Но не нашел причин для такого поведения со стороны Энергеника. Хотя, возможно и был слишком самоуверенным. Ранкеры по всему миру уже доказали, что с ними куда проще решать всё мирным путем. А конфликтовать, наоборот, очень проблемно. Он же по праву входит в список лучших.
        По договоренности из города его забрал микроавтобус. К тому моменту вся команда была уже в сборе - Артем стал последним участником предстоящего дела.
        - Арт? - полувопросительно подтвердил один из мужчин. Дождавшись кивка Артема, он крикнул водителю: - Все окей. Поехали.
        - Я Энергеник, - протянул он руку для пожатия. - Так, а это наши бойцы, запоминай слева направо: Баст, БФГ, Дайме.
        Парень здоровался со всеми по очереди, разглядывая своих новых напарников. Баст оказалась женщиной: крупная и широкоплечая, с грубым чертами и короткой, выкрашенной в алый цвет стрижкой. Она воплощала в себе стереотип недалёкой европейской феминистки. Опровергал этот образ лишь внимательный взгляд серых глаз и певучий грудной голос.
        БФГ был низким коренастым мужчиной с невыразительным лицом. Он удостоил новичка коротким взглядом и приветственным жестом, после чего снова склонился над экраном телефона.
        Дайме имел довольно посредственную внешность простого парня с открытым взглядом и соломенного цвета волосами. На первый взгляд, ровесник Артема.
        Ну, и сам Энергеник. Высокий и худой, однако назвать его хилым язык не повернётся. Скорее был жилистым. Его образ у парня вызывал ассоциацию с крепким стальным прутом.
        В целом знакомство и первое впечатление можно было назвать положительным. Это не подростки, играющие в героев, а взрослые люди, понимающие, что подвязались на тяжелую и опасную работу. Вероятно, у всех на то были свои причины.
        Кроме БФГ все остальные также с любопытством разглядывали человека, входящего в четыре сотни лучших игроков мира. Похоже, они ожидали от ранкера чего-то более впечатляющего.
        - Что? - спросил Артем, ухмыльнувшись, - ТОП должен был выглядеть респектабельнее?
        - Ладно, - взял инициативу в свои руки Энергеник, - В общем, Августин обещал, что там ничего особенного, вроде, и нет, но попотеть придется. Про тактику распинаться полчаса смысла не вижу. Для начала посмотришь за нашей работой, если что не понятно - спросишь. Сам процесс чистки у нас налажен, и новичок лишь будет мешать. Но в сквозном, по слухам, более открытые территории, и разведчик в твоём лице поможет избежать множества проблем.
        На этом Энергеник замолк. Но зато «вылез» Дайме, поддерживающий амплуа энергичного дурня и в жизни.
        - Слушай, слушай, - зачастил парень, - А если ты «рога», да еще и из ТОПа ранкеда, у тебя и «пухи» должны быть не ниже эпиков[СЯТ1]? Покажи, а?
        Артем примерно понял, чего от него хотел этот «штатный клоун», но лишь развел руками: никаких крутых клинков у него не было.
        Так они и ехали под постоянный, но не особо напрягающий трёп Дайме.
        - Кстати, а где ваш пятый? - спросил Артем, - Это водила или будет нас ждать на месте.
        Система пускала по пять человек в «осколок», и для нормальной группы было логично ходить туда именно этим числом, дабы максимально облегчить нелегкий труд. По потемневшим лицам группы молодой человек понял, что задел какую-то не слишком хорошую историю.
        - Э-эм, ладно, - протянул он вперед открытые ладони, - Если что случилось, мне это знать необязательно.
        - Все нормально, - взял слово БФГ. Его низкий бас полностью соответствовал внешности, - Ты ведь не «салабон». Сам знаешь, что «там» умереть проще простого. Наша гильдия - не исключение, мы тоже несем потери.
        - Кроме первого состава, - вставила свои «пять копеек» Баст. Она тоже особой разговорчивостью не отличалась.
        - Пф-ф…Смешная! Эти с-сыкунцы, - отмахнулся БФГ, - ходят исключительно по самым бесполезным местам. Таких и в пример-то брать стыдно.
        - Зато зарабатывают стабильно и жопой не особо рискуют, - пожала женщина плечами в ответ.
        - Это лишь благодаря Августину. Что-то этот крысеныш умеет, не поспоришь, - задумчиво произнес ее собеседник, - Но бесконечно такое везение продолжаться не может. Система не жалует трусов.
        Артем мысленно согласился. Он так же считал, что любители легких путей всегда заканчивают в тупике.
        - Что творит первая группа - их дело, - спокойно прервал их Энергеник, - Вы все изначально были готовы рисковать, это нас и объединило. Если кто-то вдруг испугался - я никого не держу.
        На этом разговор утих, и до самого пункта назначения ехали практически в полной тишине. Нет, неловкой она не была, скорее деловой.
        Коттеджный поселок представлял собой массив из аккуратных домиков в два-три этажа. На строительстве явно не экономили. Как Энергеник и обещал, хозяева полностью оставили свой участок на время зачистки.
        - У них за домом гараж большой, - рассказывал лидер группы, пока они шли по территории. - Все для человека: внедорожник для ежедневных дел, «Камаро» для парадного выезда, квадры, снегоходы, даже гидроцикл имеется. Там-то и появился у них «неждан».
        - Чего Августин сказал? - спросила Баст.
        - Что нормально все. Стрелков быть не должно, - ответил ей Энергеник. Увидев вопросительный взгляд Артема, он продолжил: - Тебе, как использующему свою оригинальную тактику, может быть неизвестен групповой подход к делу зачистки. Спектр опасностей в аномалиях слишком широк, потому чаще всего группа берет какую-то одну узкую специализацию, исходя из разных критериев. Мы считаем, что оптимальнее работать против всяких тварей в ближнем бою. Желательно, конечно, с живыми, но и со скелетами мы тоже сладим.
        Сам он даже не задумывался о таком, но слова звучали уверенно. Невозможно стать универсальным бойцом. Даже набор атрибутов Артема демонстрировал как явное преимущество в одних аспектах, так и недостаток в других.
        Посетив гараж, и вправду оказавшийся «заряженным» для активного отдыха, они прошли в помещение, похожее на мастерскую. Здесь и притаился раздражающий хозяев гость.
        Понаблюдав с задумчивым видом на воронку портала пару минут, все принялись переодеваться в экипировку из взятых сумок.
        Артем тоже экипировался, с любопытством осматривая эквип группы. Энергеник, БФГ и Дайме вооружились однотипно: щит и топор. Но с серьезными отличиями: у лидера и БФГ инструменты были явно системные, и только у Дайме взял самопал. БФГ комбинировал вооружение перевязью с помповиком. И только Баст держала в руках какую-то сферу, также являющуюся артефактом Системы.
        Артем не торопился делать выводы, пока не посмотрит, на что они все способно в деле.
        - Но почему щит? - вдруг вскричал Дайме. Все посмотрели на него, а тот показывал пальцем на экипировку Артема, - «Роги» не могут носить щиты!
        - Заткнись, - урезонил его Энергеник и объяснил Артему: - Стресс на него так действует. У игроков все «с прибабахом», сам понимаешь.
        Прошло еще с десяток минут, прежде чем все были готовы заходить. Первыми ожидаемо пошли лидер с БФГ. С интервалом в несколько секунд за ними последовали Дайме и Баст. Артем стал замыкающим.
        На выходе его сразу обдало холодным влажным воздухом. «Осколок» представлял собой какие-то непонятные пещеры, пересекающиеся сеткой. Их неуютный сумрак разбавлялся серым светом, исходящим из ниш в потолке.
        - Работаем по плану. Идём туда, - Энергеник показал рукой направление предстоящего следования. - Артем, мы тут чтобы показать тебе наш стиль работы. Так что не лезь, но гляди в оба. Мы не идеальны. Всегда есть вероятность ошибки.
        - Понял, - подтвердил свою готовность парень. Группа начала движение.
        Они петляли в пещерах с полчаса, не встретив ни одного врага, зато потом нашли всех разом. В какой-то момент пещера раздалась до масштабов большого подземного зала с просторным холмом в центре. Именно он и оказался их целью.
        Тут и там скалистую поверхность покрывали какие-то горки хлама, в которых с большим трудом игроки узнали импровизированные гнезда. Их хозяева находились тут же, все вместе. К сожалению, твари - это не мобы из игр, и собираться одной стаей вполне для них характерно.
        Артем с любопытством наблюдал за действиями группы. Ему было интересно, как те выйдут из непростой ситуации. Выманить по одному здесь явно не выйдет. Впрочем, третья группа не выглядела растерянной.
        По обстановке он понял, что те готовятся принять бой в узком перешейке перед залом. Это можно назвать рациональным подходом.
        - Артем, - в очередной раз обратился к нему Энергеник, - Мы сейчас начнем. Ты, пока не поймешь суть страты, не лезь, а то подставишься. Ну, а потом смотри, если что, подстрахуешь. Сам видишь, что тут небольшой напряг.
        Убедившись, что Артём его понял, лидер приступил к реализации плана. Посмотрев, что все готовы, он вышел вперед и молодецким броском метнул что-то в тварей. Парень не без удивления узнал свето-шумовую гранату.
        Хоть до места взрыва и было далеко, он все равно машинально заткнул уши и открыл рот. Детонация устройства пришлась местным не по вкусу. Мгновенно поднялся дикий гвалт, твари повскакивали со своих насестов.
        Игрок получил возможность разглядеть тех в полный рост. Тощие, поджарые тела, обтянутые серой кожей, щерились кучей когтей и зубов. Из-за крупных размеров он оценил бы их массу, как явно превышающую сотню килограмм.
        Тем временем оглохшие от взрыва издавали отвратительный визг. Не обремененные излишком интеллекта, они не сразу осознали, кому мстить за потревоженный покой. Но вот прозвучал рык еще более громкий, хищники, скалясь, нестройной толпой направились к выходу.
        Артем напрягся: от вида несущейся на него толпы хотелось скрыться хоть куда-нибудь.
        - Дайме! - когда первая волна почти настигла их, Энергеник дал отмашку.
        Парень тут же вытянул руки вперед и по первым рядам прошлись тусклые, почти незаметные разряды. Артем услышал громкий, похожий на статику треск.
        Звери, попавшие под атаку, мгновенно потеряли контроль нас собой, в конвульсиях заваливаясь на каменистый пол пещеры. Следующие ряды навалились разом, образуя кучу малу. Лишь несколько самых ловких, хитрых или просто удачливых проскользнули мимо.
        - Баст! - отдал новый приказ лидер отряда.
        Произошедшее после произвело неизгладимое впечатление на Артема. Женщина вскинула руки. Одновременно с этим воздух вокруг кучи тварей заколыхался. Такого сильного эффекта преломления лучей молодой человек не видел даже на кадрах с заводских плавильных цехов.
        От неимоверных мучений одновременно взвыло несколько десятков зубастых глоток, чтобы моментом позже замолчать навсегда. Шокированный парень наблюдал, как на его глазах тела иссыхают, трескаются и начинают тлеть, в следующий момент занявшись пламенем.
        Тем временем схватка продолжалась. Семь тварей вовремя выскользнули и метнулись в прыжке на первых, кого увидели - вооруженных щитами мужчин. Дайме парализовал еще трех второй атакой своего атрибута. Ослепленная яростью оставшаяся четверка атаковала прямо в щиты. Те явно были не самыми простыми артефактами, ибо каким-то образом погасили удар.
        Энергеник и БФГ пустили в ход топоры. Дайме продолжал атаками навыка контролировать оставшихся тварей. Баст в бой больше не вступала, то ли истощив силы таким глобальным ударом, то ли опасаясь дружеского огня.
        Концентрированный жар вокруг импровизированного кладбища чуть развеялся, и этим моментом воспользовался для неожиданной атаки вожак стаи.
        Крупная особь более светлого, в отличие от своих сородичей, окраса подпрыгнула высоко вверх. Затем, явно демонстрируя владение каким-то атрибутом, зверь буквально оттолкнулся от воздуха, чтобы сверхбыстрым снарядом полететь в беззащитную Баст.
        Глава 3
        Артем не знал, был ли у женщины какой-нибудь способ защититься от внезапной атаки, поэтому решил действовать сам. Он создал плоскость на пути следования вожака стаи. Через долю секунды зверь своей зубастой мордой налетел прямо на ребро преграды.
        К сожалению, парень был не так хорош в освоении этой абилки, а потому не смог заострить грань, но и так получилось очень даже неплохо. От силы удара навык развеялся, а монстр кувыркнулся в воздухе, изменив траекторию движения.
        Со смачный шлепком хищник шмякнулся на каменистую поверхность в паре метров от женщины. Артем хотел было добить, но увидев спокойное выражение лица Баст, оставил попытки вмешаться. В конце концов он здесь, чтобы смотреть и «мотать на ус», а не демонстрировать свои козыри.
        Удара и встряски оказалось явно недостаточно, чтобы серьезно ранить зверя. Затрещал воздух, пахнуло озоном. Мышцы босса «осколка» свело в судороге, даря отряду спасительные секунды контроля над противником.
        Наконец, монстр начал приходить в себя, принюхиваясь измазанной в крови мордой в поисках ближайшей жертвы. Именно в этот момент в него влетел Энергеник, явно использующий навык для быстрого сближения с целью.
        Встретившись со щитом, и без того пребывающий в не лучшем состоянии противник, явно поплыл. Правда, последующий удар взбодрил тварь, но ненадолго. Истребление стаи подошло к концу. Все силы отряда сконцентрировались на последней цели. Атаки в два топора быстро выбили из тварь жизнь.
        - Ну, как тебе? - тут же возник рядом с Артемом вездесущий Дайме, - Могём?!
        - Впечатлен, - ответил ему парень, ни разу не покривив душой против истины, - Конечно, заметны очевидные уязвимые точки, но, как я понимаю, вы показали далеко не всё.
        - Слабости есть, - резюмировал Энергеник, - и будь уверен, мы не дураки, чтобы не попытаться как-то прикрыть их.
        Артем и в самом деле был впечатлен работой. Сначала он представлял что-то похожее на классическую «DnD-пати», где основную работу выполняют бойцы ближнего боя, а женщина прикрывает их каким-нибудь атрибутом поддержки. В реальности же все оказалось наоборот.
        По существу, Баст была ядром группы, задающим основную тактическую канву. Этакая «стеклянная пушка», персонаж с чудовищным дистанционно атакующим потенциалом, при этом, скорее всего, уязвимая в ближнем бою.
        Дайме выполнял вторую по важности роль, используя свой атрибут для контроля существ, и тем самым облегчая «сбор» врагов для того, чтобы Баст было удобнее реализовать способности.
        Энергеник с БФГ выступали в качестве страховки и поддержки в ближнем бою. Впрочем, Артем еще не знал их атрибутов, поэтому точно оценить масштаб их возможностей не мог.
        - Как тебе наша Баст? - задал новый вопрос Дайме, - Наша кормилица! Баст - лучшая!
        Парень заметил, что женщина смутилась от подобной характеристики. Смотрелось это довольно странно, учитывая её мужеподобный вид.
        Но похвала была вполне заслужена. Баст выдавала умопомрачительную результативность. Артем представил себя под её атакой и разом поскучнел. Неважно каким крутым ранкером он был и какой уровень получил. Всего одна атака грамотного Игрока, имеющего узкую специализацию атаки, и цель просто не успеет ничего предпринять.
        Глядя на её тип атрибута, явно имеющий отношение к контролю температуры, он вдруг осознал слабую сторону пространственного щита. Навык хорошо отводил лучи или снаряды, но температура окружающей среды будет просто игнорировать его защиту. В это же «окно» уязвимости попадают распыленные отравляющие вещества.
        Битва закончилась, члены отряда занимались своими делами. Кто-то отдыхал, а кто-то, как неугомонный Дайме, тыкал пальцем в убитого босса. Артем подошел к Энергенику.
        - А какими еще статьями зарабатывает Гильдия? - задал вопрос командиру группы, - Пробовали как-то реализовывать добро из «осколков»?
        - Осколков? - переспросил его мужчина.
        - Это я так называю аномалии, - «не моргнув и глазом» ответил Артем. - Вы ведь наверняка замечали, что они похожи на фрагменты, вырванные из своих территорий.
        - Довольно точное замечание, - согласился Энергеник и повторил, словно пробуя слово на вкус: - Осколки, значит.
        - Ну, так что по вопросу? - не отставал парень.
        - А? Да, мысли были, но уж больно разные типы вещей попадаются от одной аномалии к другой, - ответил лидер группы. - Сегодня это какое-то холодное оружие, завтра - шкуры, послезавтра - симпатичные камушки. У нас торгаш ругается, говорит, на каждый портал приходится заново искать пути сбыта. Еще и внимание федералов легко привлечь. Это у узкоглазых, я слышал, что угодно в ход идет. У тех всё на потоке. Есть воезинированные группы зачистки, а есть «призовые» команды, которые заходят в уже зачищенные аномалии и сдирают все, что плохо лежит.
        - Кстати, а как у наших военных чистка идет? Много погибших, интересно? - продолжил расспрашивать Энергеника Артём.
        Тот, как человек вращающийся в кругах игроков, уж точно был более осведомлен.
        - Говорят, поначалу все было супер. Для зачистки брали только настоящих спецов, плюс и аномалии были проще, - дал ответ мужчина, - А потом сразу наложилось несколько факторов. Во-первых, усложнился уровень этих «осколков», как ты говоришь. Во-вторых - «наверху» поняли всю ценность «ништяков» и захотели расширения объемов добычи. Ну, и в-третьих - число аномалий скачкообразно выросло. Вот и стали использовать всех, кого не лень. У меня знакомый рассказывал, что за последние пару недель из-за потерь приостановили программу освоения и сейчас думают, что делать дальше.
        - Нечто подобное я и предполагал, - кивнул своим мыслям парень.
        - Ага, - хмыкнул Энергеник. - Сам понимаешь, несмотря на все бахвальство пропагандонщины, настоящих специалистов военного дела у нас никогда не было слишком много. За бугром платят больше. Добавь к этому всю непредсказуемость аномалий. Даже самый шаристый здесь моментально может откинуться. Чего уж говорить о простых ребятах…
        Пока они говорили, члены группы успели передохнуть после крупной битвы и были готовы продолжать операцию. Вместе они исследовали опустевшее после атаки гнездовье местных хищников.
        - Больше здесь ничего особенного не должно быть. Сейчас пройдемся по остальным пещерам и добьем остатки, может, кому еще на уровень хватит, - дал распоряжения Энергеник.
        Он оказался прав. В пещерах дальше находились разве что особи-одиночки. БФГ, вооружившись своим помповиком, вместе с Дайме хорошо сдерживал тех на расстоянии. Иногда им помогал лидер, отбивая особо ретивых щитом.
        - Августин у нас главный «ведающий» по порталам. Мы отталкиваемся от полученной им информации и решаем, будем чистить или нет. И если всё-таки будем, то у кого. Вторая группа работает с тварями-стрелками, мы же предпочитаем рукопашников.
        Подземные проходы повели группу чуть вниз, образуя спуск. Воздух стал спертым и тяжелым. Тут и там начали попадаться кости тварей. По характерной форме черепа все узнали в них останки ранее убитых хищников. Впереди показалась каменная стена. «Осколок» подошел к концу.
        - Ага, тут кладбище этой стаи, - произнес Энергеник, - А вот и тупик. Доходим до конца и топаем обратно. Не расслабляемся.
        В этот момент Артема, привычно «шарящего» по округе ощущением пространства привлек труп монстра. Туша еще не успела разложиться полностью: гнилое мясо сползало с костей, обнажая раздувшиеся внутренности.
        Но вызвало интерес парня не это. Он отчетливо ощущал вибрации энергии атрибута, исходящие от объекта. Да и чувство опасности холодком пробежалось вдоль позвоночника.
        Группа двигалась как раз в направлении подозрительных останков. Парень окинул взглядом группу. Двигавшиеся впереди с отрывом в полтора десятка метров Энергеник и БФГ не показывали признаков беспокойства. Или он «дует на воду», или у отряда есть слабое место в обнаружении опасности.
        - Стойте, только не делайте резких движений, - сказал он чуть громче обычного.
        Все мгновенно остановились. Группа ждала пояснений Артема, не задавая глупых вопросов. Это парню понравилось.
        - Полуразложившийся труп на два часа, в двадцати метрах. Что-то с ним не так.
        - Баст, вломи как следует, - лидер отряда принял решение мгновенно.
        Парень увидел, как женщина рядом с них снова взмахивает руками. Ему для активации умений никаких пассов не требовалось. Скорее всего, таким образом она помогает себе концентрироваться на необходимых манипуляциях с атрибутом.
        Воздух вокруг цели заколыхался от нагнетаемой температуры, на что тварь неожиданно отреагировала. Поверхность прогнившего тела накрыла черная пелена. Туша начала подниматься.
        - Баст, бей сильнее! - поднял голос напрягшийся Энергеник.
        - Уже, - ответила женщина, - Этот покров сверху наверное дает сопротивление!
        - Дайме, контроль его сразу, как только войдет в дистанцию для удара, - продолжил распоряжаться лидер, вместе с этим копаясь в кармашках разгрузки.
        Через секунду по монстру ударил файерболл от явления в руках командира. Прилетела и молния от Дайме. Огненный шар, потускнев в серой дымке, окружающей босса, все же взорвался, легонько оттолкнув того в сторону. Молния же была полностью проигнорирована.
        - Ударьте навыком с физическим воздействием. Его защита явно поглощает концептуальный урон, - заметил Артем.
        Хоть битва и шла не по плану, эта нежить двигалась медленно, и Артём пока особо не волновался.
        - БФГ, замедли его болотом, - повысил тембр голоса Энергеник, начавший нервничать, - И поработай уже своей пушкой, хули ты с ней, как с писанной торбой носишься?!
        Крепыш не заставил себя долго ждать. Вспыхнула сферка явления в руках, и каменистая почва под лапами нежити мгновенно превратилась в жижу. От подобного защитная способность твари никак не могла помочь. Босс наполовину погрузился в вязкую субстанцию.
        Захлопали выстрелы БФГ. В этот момент действие туманной дымки на нежити прекратилось. То ли навык был ограничен по времени, то ли закончилась энергия для его поддержания.
        - Баст, вскипяти к херам эту лужу вместе с куском дохлятины.
        В этот раз чудовищная «стеклянная пушка» команды показала себя во все красе: болотная лужа навыка вместе с увязшим в ней боссом мгновенно вскипев, высохла. Через пару мгновений занялся огнем рассыпающийся на глазах костяк восставшей твари. На этом зачистка аномалии была закончена.
        По пути к выходу члены команды собирали лут, на который Артем не стал претендовать. Парень всё раздумывал над полученным опытом. Увиденное наглядно демонстрировало как сильные стороны кооперативного подхода, так и его уязвимости.
        Но самую главную проблему парень увидел в другом. Игроки, несмотря на увеличенные силу, ловкость, сверхмощные навыки и всё остальное, допускали одну самую серьезную промашку - они оставались людьми с точки зрения основных мыслительных процессов и восприятия времени. Да, интеллект ускорял этот момент, но не так хорошо, как хотелось бы.
        Никакие убойные навыки или характеристики не помогут против существ, способных реагировать, атаковать и защищаться за доли секунды. На этом фоне он начал понимать, насколько недооценивал малый атрибут - Явление мысли Дайи. Именно он мог на время закрывать эти фатальные недостатки. Парень был уверен, что достижение второй эволюции поможет справиться с этой проблемой.
        Только выйдя во внешний мир и вдохнув полной грудью, Артем осознал, насколько был спертый и отвратительный воздух в зачищенных пещерах.
        Энергеник неожиданно предложил не спешить разъезжаться, а запалить костер и напечь картошки. Все, включая парня, одобрили это предложение. Логика лидера была понятна - наладить общение в свете предстоящего события.
        В доме очень кстати обнаружился мини-бар с дорогим алкоголем. Каждый из группы взял что-то на свой вкус. Артем ограничился холодным пивом.
        - А ниче, что мы тут прям на газоне костер замутим? - задал довольно резонный вопрос Дайме.
        - Нормально все, - флегматично отмахнулся Энергеник. Артем заметил, что сегодняшнее командование его здорово вымотало.
        Пока картофель запекался, в ход пошли рассказы о забавных моментах из «осколков». БФГ поведал, как еще в самом начале они гонялись за улепётывающими крысами с арматуринами наперевес. Дайме ответил историей о кабане, которого вытащили из «осколка» и свежевали всей деревней. Артем продолжил марафон своим рассказом о том, как бегал кругами от немертвого заклинателя по катакомбам несколько часов кряду.
        По мере опьянения разговор перешел на более серьезный лад. Парень узнал, что Энергеник и БФГ занялись этим бизнесом исключительно ради каких-то срочных семейных нужд, требовавших финансов. Баст о себе распространяться не стала, а Дайме затесался в гильдию и пошел по пути прокачки почти случайно, оказав первую помощь раненному Лиге.
        На этом фоне собственные желания о том, чтобы вырваться за пределы человеческой рутины и «шагать по мирам», могли показаться наивной глупостью фантазера-идеалиста. Но только не для Артёма. Делиться своими соображениями с другими он не стал. Ранкера, ежедневно ходящего «по лезвию» ради столь эфемерных вещей, могли не так понять. Где-то в этот момент он и уснул, убаюканный костром и чувством безопасности.
        Утром за ними, скованными чувством легкой неловкости от вчерашних откровений, заехал давешний микроавтобус. Приехали в самый город. До села Артем добирался уже на своем транспорте.
        Дома в его отсутствии ничего не изменилось. Новых аномалий не открылось, жилище стояло на своем месте. Разве что в который раз парень отметил, как опустели улицы. Люди их тех, кому повезло пережить похищение тварями «осколка», то ли испытывали моральное потрясение, то ли последствия воздействий на разум и теперь лишний раз из своих нор не вылазили. У их родственников произошедшее желания ездить сюда тоже не прибавило.
        Все оставшиеся дни Артем посвятил подготовке и тренировкам, не растрачивая драгоценное время на новости, серфинг в интернете и прочие глупости. Да и следить там было не за чем. В сети велись ожесточенные споры по поводу военной кампании против аномалий, развернутых в различных странах мира. Уже появились первые пруфы, что военные частенько умываются кровью. Однако большая часть мирного населения верила, что это глупость. Для настоящих войск не должно быть трудностей в зачистках каких-то «сказочных подземелий». И только игроки посерьезнее понимали, насколько глобальные опасности могут таиться в глубинах аномалий.
        За два дня до обещанной даты отписался Энергеник, рассказал о местонахождении населенного пункта и его точный адрес. Помимо этого, мужчина ввел Артема в курс дела о дележке добычи с пройденного осколка и его доле. Обещал произвести рассчет «в валюте» через пару недель. Ничего ценного за тот поход они не добыли, парень и думать забыл о этом моменте.
        Местом расположения «сквозного» осколка оказался небольшой городок со странным названием Шатура, располоеженный совсем близко от Москвы. Такое везение показалось странным, но подумав, Артём решил не строить теории заговора. Система раскидывает крупные аномалии в больших населенных пунктах или рядом с ними.
        Прикинув, решил не городить игру в шпиона и добираться на своем УАЗике. И ежу понятно, что его личность функционеры гильдии если уж очень хотели, то выяснили.
        В положенный день, перед выездом, парень в очередной раз проверил, все ли взял из списка, оглянулся в дверях на загадочную, но теплую улыбку дамы с картины и отправился в путь.
        Нашел городок, а за ним и место аномалии без особых проблем, даже не заплутав. Означенный участок выглядел аутентично: готовый к сносу старенький домик, с уже завезенными стройматериалами для будущей стройки.
        На месте уже находились все члены предстоящей вылазки и еще несколько людей из гильдии, дежуривших на случай чрезвычайной ситуации, ждали только его. В оборудованным под бытовку контейнере все переоделись. Артем, помимо прочего, наконец облачился в купленную разгрузку. Не то, чтобы она ему так сильно было нужна, особенно учитывая рост объема пространственного кармана, но этот навык не хотелось никому демонстрировать. Если парень будет доставать вещи из ниоткуда, могут появиться вопросы, а тут будет разгрузка с кучей карманов.
        Группа проходчиков пообедала. Энергеник перед стартом выдал всем рации и еще некоторые мелочи. По его словам, внутри, и правда, есть где разгуляться. Наконец, все отправились в старый дом.
        Портал находился в подполе, оборудованным когда-то давным-давно для хранения продуктов в прохладе. По лицам присутствующих Артем увидел, что те волнуются. Он и сам был не исключением.
        - Надеваем маски, - дал команду лидер группы. - В сквозном не стоит светить мордой.
        Парень достал из кармана Лик ехидного, представляющий собой серую мягкую тряпочку.
        - Растяни по лицу и придерживай руками, пока маска не «схватится».
        Он сделал все как посоветовали. Буквально через пять секунд ткань маски будто поплыла, обволокла лицо и прилипла к нему. Уже через пару мгновений после этого парень перестал ощущать наличие инородного предмета.
        Оглядев всех членов команды, увидел артефакт плотно охватывает весь череп, делая вид чуждым человеку. Похожим на кого-то, несущего опасность. На игрока.
        - Готовы? - произнес Энергеник изменившимся голосом, похожим на роботизированный. - Заходим.
        Впереди их ждала сквозная аномалия, таящая неизвестные опасности. Вздохнув полной грудью, по устоявшемуся порядку первым вошел лидер группы, а за ним и все остальные. Артем - замыкающим…
        Глава 4
        Жара, влажный воздух и еще раз жара. От непривычно высокой температуры лицо мгновенно покрылось липкой испариной. Артем не обращал внимания на дискомфорт, поглощенный разглядыванием окружающего пейзажа. Судя по тишине со стороны напарников, они были заняты тем же самым.
        Вокруг них лежал огромный зеленый мир. И только спины упирались в привычный серый барьер границы «осколка». Зато с других сторон простиралось бесконечное царство дикой природы и великолепия жизни.
        Здесь безраздельно властвовали огромные зеленые исполины, чем-то напоминающие тропические деревья; голые стволы к верхушке расходились в сочную, густую крону. Землю покрывал плотный ковер из всевозможной растительности. В борьбе за место под солнцем зеленые побеги оплетали крупные деревья и тянулись вверх.
        В уши ударила какофония звуков: начиная от стрекота каких-то насекомых, и заканчивая брачными песнями местной живности.
        - Не думал, что попаду в «Затерянный мир» Дойла, - сказал Артем.
        - Это да-а-а, - невпопад высказался Дайме, - Шли на войну, а попали на курорт. Может, поищем симпатичный бережок с озерцом и тусанем?
        - Отставить тусануть, - развеял Энергеник его мечты.
        - Тропики и на Земле таят кучу опасностей для неподготовленных дураков! - вставил свой комментарий и БФГ, - А уж что может встретить такого олуха как ты, Дайме!? И представить страшно!
        - Можно подумать, ты что-то сечешь в путешествиях по тропикам? - парировал парень, - Зелья у нас есть и от яда, и «хильнуться». Ну, а если что - портал всегда позволит вернуться домой. Все нормально, братан.
        - Мне вот интересно, за счет чего поддерживается жаркий климат? - добавил Артем: - Солнца нет, а жарища-то - ого-го!
        - Если учесть, на что способна Система, то это еще не самое трудное, - заметил БФГ. - Ну так что, командир? Куда мы? Вперед или назад? Сразу говорю, тут жопа полная может быть…
        - Эй, какой назад!? - вскинулся Дайме, - Только не говорите, что в детстве не мечтали устроить охоту на динозавров!
        Заявление было смешным, но в глубине души парень поддержал его точку зрения. Таинственный мир дикой, похожей да древние тропики Земли, природы манил.
        В этот момент, словно в подтверждение слов Дайме, откуда-то из глубин простирающегося впереди леса послышался пугающий рев. Голос неведомого существа нёс в себе первобытную мощь, настоящую ярость дикого хищника.
        - Во-о-от, - поднял вверх указательный палец неунывающий клоун группы, - Уже и дичь голос подала!
        - Только тупняк вроде тебя мог брякнуть такое, - приложил руку к лицу БФГ, - Я к той «зверушке» даже приближаться не хочу.
        - Все, посмеялись и хватит, - прервал диалог Энергеник. - Как и договаривались, первым пойдет Арт, у него есть способы маскировки и обнаружения опасностей.
        Несколько минут среди мужчин обсуждался порядок следования. Баст как обычно молчала, наслаждаясь прекрасными видами. К сожалению, ни у кого не было реального опыта перемещения в группе по тропикам. Осложняло всё отсутствие знаний о возможных источниках угрозы. Сошлись на мнении, что вперед нужно пустить разведчика в лице Артема. Остальные пойдут одной группой, не растягиваясь, но держась на некотором удалении от первого.
        К радости игроков, по нижнему ярусу растительность не была настолько густой: люди могли идти, не прорубая себе путь мачете.
        Обнаружились и сложности. Так как в «осколках» не работает связь Системы посредством личных сообщений или чатов гильдии, как и аукцион, Энергеник взял набор раций для всех членов группы. Но, по какой-то причине, те так же не давали связи. Пришлось вернуть их обратно в портал.
        - Я предлагаю взять левее, - предложил Артём, - Там подъем на холм. Можно будет залезть на возвышенность и выяснить больше об окружающей местности.
        Никто противоречить не стал. Парень использовал пространственный покров, чем вызвал восхищенный «ах» у Даме и отправился на разведку.
        Тут выяснился и еще один неудобный момент: невидимость мешала команде следовать по его маршруту и соблюдать дистанцию. Вышли из этого просто: громкими ударами парень оставлял засечки на стволах, по которым, как по меткам, шли напарники.
        В необходимых случаях Артём голосом передавал необходимую информацию о возможных опасностях. А они были. Растительность под ногами кишмя кишела различными мелкими тварями, пожирающими друг друга, согласно устоявшимся пищевым цепочкам. И некоторые из них уж больно походили на ядовитых. Кого-то покрупнее группа проходчиков пока не встречала.
        Через час такого медленного передвижения путь резко пошел в горку. Артем внимательно выбирал тропу ощущением пространства, стараясь обойти всяких странных кусачих гадин.
        Пробираясь, он размышлял над своими ощущениями. По какой-то причине он ощущал странное воодушевление от пребывания в этом «осколке». Казалось, будто грудь дышит полнее, а воздух свежее.
        Он уже не был зеленым новичком в работе с атрибутами и вскоре осознал, что окружающее пространство, как будто плотно пропитано энергией атрибута.
        Парень оглядел следующих на ним напарников и обнаружил на их лицах такое же воодушевление. Похоже, аномалия была насыщена какой-то нейтральной энергией, в равной степени питающей силы пользователей атрибута. Только оказавшись в подобном месте, он осознал, насколько бедна Земля на подобные энергии.
        Определяет ли подобная «атмосфера» разницу между мирами за счет наличия «магии» и различных способностей у существ. И наоборот, направляет ли их отсутствие по технологическому пути развития. Эта теория не лишена смысла.
        Пока размышлял, достиг вершины холма, переходящей в небольшой скалистый наконечник. Залезть на него трудности не составило.
        Отряхнув ладони от грязи, парень огляделся, наслаждаясь раскинувшимся под ногами зеленым морем жизни. Несмотря на влажность и жару, настроение было отличным.
        Аномалия представляла собой бесконечный лес с редкими и невысокими скалистыми холмами.
        Холм, на котором стоял Артём, находился левее пространственного перехода, но также у стены «осколка». Еще левее и чуть впереди можно было разглядеть шикарный водоем с голубой, прозрачной водой и песчаным берегом. Смотря вперед, по направлению к центру осколка, Артём обнаружил темную проплешину с каким-то строением.
        В этот момент он услышал шум взбирающихся на скалу напарников и повернулся, чтобы помочь. Пока все с наслаждением любовались видом, Энергеник достал небольшой бинокль и приступил к более детальному осмотру местности.
        - У водоема пасутся какие-то крупные твари, - заметил лидер вскользь, - Травоядные, значит.
        - Вариант, - кивнул БФГ, - к местным хищникам спешить не будем. Слишком мало знаем.
        Через пару минут Артем взял у Энергеника бинокль, чтобы осмотреть территорию аномалии самостоятельно. В первую очередь он рассмотрел вышеупомянутых зверей.
        Здоровенные чешуйчатые твари по размерам и вытянутым, как у жирафа шеям, и правда, походили на травоядных брахиозавров. Только в отличие от них имели чешуйчатый жесткий покров, напоминающий хитин. Сейчас они мирно паслись недалеко от воды, питаясь сочной листвой с высоких крон деревьев.
        Парень перевел взгляд на непонятное строение. Странным образом на небольшом отрезке земли живые заросли обрывались, переходя в какую-то сухую почву со странным домом посередине.
        - А что с тем домом? - спросил Артем у Энергеника, - какой-то он странный.
        - Скорее всего, это другой «осколок», поглощенный сквозным. Я читал о подобных случаях в Порталпедии.
        - А местные твари там остаются?
        - Черт его знает, как будет время - заглянем.
        - Но только после охоты на динозавров, - встрял Дайме в их разговор.
        - Уймись, а? - лениво процедил в ответ БФГ.
        - Сами подумайте…Такая здоровенная махина! Сколько с нее лута и уровней навалит.
        Надо сказать, резон в словах был. Артем и сам склонялся к тому, что подобное существо сойдет за серьезного босса. А если прибавить повышенное количество добычи в сквозных «осколках» - цель становится еще более привлекательной.
        - Жалко их, - Баст была немногословна.
        - Баст, я тебя умоляю, - поморщился БФГ.
        Парень закончил разглядывать территорию в центре «осколка». Там возвышался внушительного вида холм, скорее даже гора, хоть и недостаточно высокая, чтобы пик покрывала шапка снега.
        - Гора - центр аномалии. Вполне возможно, что там есть нечто интересное, - произнес парень с задумчивым видом.
        - Серьезный риск. Не забывай, что мы в этом райском уголке не одни, - ограничил его завоевательские планы лидер группы, - Да и здесь, как видишь, целей для охоты хватает с избытком.
        Тут Энергеник был прав. Учитывая габариты местных травоядных, о хищниках и думать не хотелось. Но Артема все равно одолевало любопытство.
        - Давайте потихоньку начнем чекать территорию вокруг водоема и того пастбища, где пасутся наши «коровки». У меня появилась кое-какая мысль о том, как завалить парочку, - наконец распорядился Энергеник.
        Так как связи не было, уже облюбованная позиция на холме стала импровизированной базой отряда. Ввиду того, что явных опасностей не наблюдалось, Игроки решили допустить самостоятельное передвижение по парам, но в пределах видимости друг друга. Территория вокруг пастбища была довольно открытой, поэтому мысль выглядела здравой.
        Правда, буквально через полчаса ротозея Дайме тяпнула какая-то дрянь, маскирующаяся под оплетающий ствол побег. Глядя на зубы, истекающие какой-то желтой слизью, Энергеник на всякий случай приказал использовать зелье-антидот. В остальном же место действительно казалось спокойным.
        Весь оставшийся день ушел на изучение места близ водоема. Те здоровенные звери периодически приходили туда на водопой. От этого режима и решили отталкиваться при предстоящей охоте. Все были «за» и только Баст бурчала, что убивать на водопое - это подло.
        Ночевать в «осколке» не остались. Специально для них заботливые гильдийцы приготовили нехитрую снедь и спальные места. За прошедший день участники группы расслабились и перестали волноваться по поводу опасностей сквозного «осколка», уверившись в великолепном шансе для обильного фарма. По крайней мере, пока не появится следов чужого присутствия. Спали, не снимая масок. Артефакты не вызывали дискомфорта и, как замечал рачительный БФГ, были слишком дорогими, чтобы тратить заряды ради умывания и прочих глупостей.

* * *
        В самой охоте Артем не участвовал. Сохранялась опасность того, что акция привлечет или случайного хищника, или группу игроков, которые теоретически могут находиться в аномалии. Поэтому парень занял удобную позицию и следил за происходящим, чтобы в случае чего отвлечь возможных гостей.
        Ближе к вечеру следующего дня из глубин леса на водопой пришло несколько уже знакомых крупных зверей. К тому времени все уже давно было готово, и охотники извелись в ожидании дичи.
        В самый уязвимый момент, когда существа склонили к воде головы на длинных шеях, находящиеся в засаде недалеко от них БФГ и Энергеник приступили к действию.
        Это было самое «узкое» место плана. Следовало напугать зверей и когда те, испугавшись, побегут - направить в нужную сторону. Для этого использовали светошумовые гранаты.
        Рассчет БФГ оправдался на все сто. Напуганные шумом и вспышками существа с ревом бросились в противоположную сторону к широкому, подходящему для бегства коридору меж зелеными исполинами. Именно там их ожидал толстый стальной трос, накрепко затянутый между стволами.
        Из стаи в восемь особей не повезло одной. Артем, отвлекшись от своих обязанностей, наблюдал за разворачивающимся зрелищем. На полному ходу существо споткнулось обеими лапами. Трос выдержал нагрузку, но одно из деревьев буквально вырвало из почвы вместе с корнями.
        Одновременно с этим живая махина, потеряв равновесие, начала заваливаться вперед. От последующего удара, казалось, вздрогнула земля под ногами. Наверное, на мгновение затихла вся живность «осколка».
        - Юху-у-у! - во все горло заорал Дайме, - Мы грохнули динозавра!
        Это он ляпнул преждевременно. Существо мычало от страданий и сучило лапами. Падение такой туши предполагало сильнейшие внутренние повреждения.
        Добить жертву взялся БФГ, остальные побрезговали столь «грязным занятием». Но, что-то дело у него не задалось. Вероятно, не хватало опыта в добивании «динозавров». Дело затянулось почти на полтора часа.
        Артём же вернулся к наблюдению за территорией. Вопреки их опасениям, никто в гости не явился. Возможно, шум и предсмертные вопли зверя отпугнули хищников.
        Когда БФГ наконец справился со своей задачей, вскрыв артерии под горлом существа, члены команды начали стягиваться к убитому монстру. Всех интересовала добыча, которой порадует Система за столь серьезного противника. То, что завалили его тактической уловкой, не должно было стать проблемой.
        - Что по уровням? - спросил Артем.
        - Мы с Энергеником получили по два, БФГ четыре. Я думал будет больше, - хмыкнул разговорчивый Дайме.
        В этот момент над головой зверя воплотилось десять горошин - добыча от Системы.
        - Неплохо, - хмыкнул Энергеник, - БФГ, забирай всё в темпе…И давайте отойдем к нашему холму. Так, на всякий случай. Там и будем любоваться богатствами.
        Спорить никто не стал, хотя всем было очень интересно узнать о содержимом лута. Они уже почти залезли на вершину, когда относительную тишину «осколка» разорвал грохот со стороны центра. Оглянувшись в сторону источника шума, игроки увидели вспухшее облачко дыма на горе.
        Внезапно её центр прорезала вспышка, и из глубин вверх выстрелил алый луч, окрасив серый монолит неба в тревожно-бардовые оттенки.
        - Это же не из-за нас, да? - спросил БФГ.

* * *
        Сорокалетний на вид мужчина, облаченный в армейскую экипировку НАТОвского образца с нашивками «Подразделение 51 Защитники Мира», курил сигарету. Несмотря на сильнейший взрыв, прозвучавший буквально мгновение назад, его чуть костистое, но по-мужски привлекательное лицо не утратило спокойного, даже расслабленного выражения.
        Такое лицо больше бы подошло художнику, наслаждающемуся великолепный пейзажем.
        Его размышления прервал подошедший человек, судя по нашивкам - подчиненный.
        - Шеп, детонация прошла по плану. Комар носа не подточит! Наши узкоглазые друзья, любезно поделившиеся плодами своих трудов, сделали все как полагается.
        Вместе они перевели взгляды на пять метров левее, где здоровенный негр неспешно, явно со знанием дела, пытал азиата. Последнего из оставшихся в живых. Нож в мясистой руке порхал как бабочка, погружаясь в человеческую плоть и оставляя на жёлтой коже затейливый алый узор.
        - Блэкджек, он же все рассказал! Зачем ты его мучаешь? Просто добей, - заговорил еще один из бойцов всемирно известного подразделения ранкеров. Его мать - политическая беженка из Китая. Справедливо, что мужчине не нравилось происходящее.
        Впрочем, учитывая прошлое Блэкджека и то, что ему пришлось пережить, его чудовищное действо тоже, хоть и с какой-то извращенной стороны, можно было назвать справедливостью. Чёрной справедливостью.
        - Смотри как глазёшки вылупил, - «гыгыкнул» афроамериканец. - Даже на человека теперь похож.
        Мужчина, продолжавший молчать, поправил упавшую на глаза прядь седых волос и перевел взгляд на серое небо аномалии. Сейчас непрерывный гигантский красный луч, бивший прямо в центр, раскрашивал его в тревожные тона.
        Он аккуратно притушил недокуренную сигарету о каменный выступ и бросил окурок на труп, лежащий неподалеку. Тот выглядел так, будто человека перед смертью обварили в кислоте.
        - Выступаем, - всего одно слово сорвалось с его рта, но этого было вполне достаточно.
        Все четверо подчиненных мгновенно пришли в готовность. Плавным движением Блэкджек вогнал нож в горло несчастному. От такого ранения узкоглазый ублюдок умрет не слишком быстро, успев в полной мере осознать агонию предсмертной тоски и еще толику мучений.
        Неторопливым шагом пятерка игроков вошла в развороченный взрывом зев горной пещеры, оставив после себя несколько тел в форме китайской народной армии.

* * *
        - Всмысле, нет?! Но выход же был где-то здесь, - нервно вскричал Дайме. - БФГ, где он?!
        - Успокойся, - флегматично произнес в ответ сокомандник, - Он был там.
        Чуть мотнув головой, мужчина показал на серую стену аномалии. Артем уже понял, что она сместилась метров на пятнадцать к центру, тем самым скрыв портал в своих глубинах и лишив их возможности выйти.
        После памятного взрыва они пребывали на холме с полчаса, рассматривая добытый лут. Все десять горошин являлись Семенами основы и в сумме тянули на общем аукционе миллионов на тридцать. А это - результат всего одной охоты!
        Обрадованные, они отправились на выход, чтобы похвастаться добычей и заодно посоветоваться с Лигой по поводу произошедшего инцидента с горой. Все уже представляли, как через неделю фарма возьмут великолепную экипировку и войдут в ТОП ладдера. Не тут-то было.
        - И куда нам теперь идти? - спросил Дайме.
        Ему никто не отметил, зато почти одновременно все взглянули в сторону горы, где алый луч все также разрывал пространство, устремившись куда-то вверх.
        Вместе с ними в этот момент на тревожное явление со всех уголков осколка смотрели десятки игроков. Всех терзал один и тот же вопрос - что теперь делать? Смертельная гонка началась.
        Глава 5
        - И че нам сейчас? - задал вопрос Дайме, - Слышь, Арт, вот зря ты интересовался той горой. Система как тебя услышала. Зовёт теперь…
        Его фраза утонула в тишине. Никто не спешил делиться мыслями, да и сам парень скорее боролся со стрессом, чем хотел обсуждать ситуацию.
        Артем не обращал внимания, всеми силами пытаясь с помощью ощущения пространства проникнуть за границу «осколка» и ощутить вибрации перехода. Бесполезно. Или граница намертво пресекала все его попытки, или все, что попало по ту сторону, растворялось в небытие. Вдруг произошло странное.
        - Эй, - крикнул он остальным, - Смотрите!
        Члены команды подошли. Отметив удивление на лицах товарищей, он понял, что это не галлюцинации: граница осколка начала двигаться.
        - Что за херня!? - напряженно процедил БФГ.
        Всей группе пришлось срочно отходить, чтобы не стать преградой для наступающей серой пеленой стены. Переместившись на расстояние примерно двадцати метров, барьер снова замер.
        - Все выглядит довольно просто. Что-то произошло в центре аномалии. Мы все слышали этот взрыв, после которого появился алый луч. Именно этот момент и стал катализатором. Очень похоже, что аномалия схлопывается, - поделился Артем своими мыслями.
        - Я знаю! Я знаю! - вдруг вылез Дайме, - Это же игра! Королевская битва!
        - Что ты несешь? Ты не видишь, что у нас серьезные проблемы? - огрызнулся БФГ, - Какие игры, к чертовой матери? Какого короля?
        - Да не ори ты! - Дайме и сам сорвался на крик: - Это игра такая! На одну карту спавнится… э-э-э…Так, на одной карте появляется несколько команд игроков, и карта начинает сужаться, заставляя их пиздиться друг с другом, понимаешь? Заканчивается, когда остается только один отряд!
        Все замолчали. Подумав, Артем посчитал эту идею маловероятной. Если Система будет так стравливать игроков, то Земля изначально не имеет шансов, люди быстро «скурвят» себя сами. Проблема была в другом. Что, если в эту концепцию поверят остальные, находящиеся в этом «осколке». Он не сомневался, что здесь еще есть люди помимо них.
        - А эта «королевская битва» очень популярна? - спросил Энергеник, пришедший к тем же выводам. - Другие игроки могут прийти к таким же выводам?
        - Да, все играют в батлроялы! - даже с некоторой гордостью выпалил этот дурик, - Самый популярный жанр!
        - Дела-а-а-а, - протянул Артем и продолжил: - Нам нужно искать другой выход. С некоторой вероятностью в аномалии еще могут быть порталы, не закрытые сдвигающейся стеной…Ну, или идти в центр. Происходящее явно началось оттуда. Лично я предлагаю второй вариант.
        Пока остальные совещались, парень раскинул мозгами. Что их может ожидать? Понятно, что ничего хорошего. С большими такими шансами поймать «ПВП в реале».
        Мысли перешли к специфике вооруженных столкновений с другими игроками. От перспективы боя с разумными противниками, имеющими множество средств для борьбы, таких как огнестрельное оружие, свои атрибуты и умения, неизвестные артефакты, а помимо этого, еще и развитый интеллект - начинала болеть голова.
        Самое важное и эффективное в этом - уйти от сражения или нанести первый удар. Система дает такое разнообразие типов атак, что пытаться работать от защиты - форменная глупость.
        Он посмотрел на остальную команду и с сожалением признал, что эта узко специализированная группа едва ли подходит для подобного типа битв. Для этого не имелось ни хорошего стрелкового оружия, ни необходимых навыков. Даже менталитет этих людей не соответствовал. Из всех четверых по мнению Артем, оборвать жизнь другого человека рука не дрогнет только у БФГ и, возможно, Энергеника.
        - Мы не можем позволить себе воевать с другими игроками: ни ваши навыки, ни экипировка не подходит для подобных задач, - вклинился он в разговор.
        - Можно подумать, будто там прямо все окажутся убийцами! - фыкнула Баст, - Найдем с кем объединиться и выступим вместе.
        - Баст, - с каким-то снисходительным покровительством сказал БФГ, - Вот бы все игроки были такими, как ты.
        - Я пойду вперед с большим отрывом, чтобы дать нам время и дистанцию для маневра в случае чего-то проблемного, - произнес Артем, - Ориентироваться будете как и раньше: по звукам ударов и засечкам на стволах. Давайте уже выдвигаться, Система как бы намекает…
        И правда, пока они решали, пришлось еще несколько раз отходить от надвигающейся серой границы. За один сдвиг она в среднем сдвигалась на пятнадцать шагов.
        Пройдя буквально километр вглубь аномалии, Артем отметил, как изменилось настроение местных зверей. Тут и там джунгли наполняли тревожные крики, возня и топот бегущих лап. Они явно почувствовали близость какого-то катаклизма. Радовало, что местных тварей размером с человека и крупнее, по его оценкам, было не так уж и много. Видимо, население «осколка» сводилось к вездесущей мелкой живности и мегакрупным, но немногочисленным зверям.
        Немного поразмышляв, парень миновал стороной уже замеченную ранее проплешину в лесу, что стояла там вместе с домом. Лишний риск сейчас был ни к чему. Может, ему показалось, но он почувствовал чей-то стылый, ледяной взгляд на спине, как раз с той стороны.
        Первая проблема встретилась через полдня пути. Он не умел вычислять расстояние до дальних объектов, но Артему казалось, что гора, к которой двигалась группа, увеличилась, хоть и совсем незначительно.
        Парень неожиданно услышал громоподобный рык и треск справа впереди. Вслед за ним раздался хруст ломаемых деревьев и топот. Грохот был настолько сильный, словно в битве сошлись титаны. Артем дал условленный знак из трех последовательных ударов, чтобы следующая за ним группа прекратила движение, а сам отправился рассмотреть происходящее поближе.
        Несмотря на стрессовую ситуацию - все-таки потерялся выход из аномалии - он не особо унывал. Система всегда даст возможность сильному. А кому силы не хватит - уже будет не до беспокойства… Смерть в осколках приходит быстро, а то и вовсе незаметно.
        Пройдя двести метров, он вышел на поляну и увидел, как два исполина метров десяти ростом сошлись в битве. Эти звери сильно отличались от травоядных у водопоя. Судя по когтям и зубастым пастям, предпочитали исключительно мясо.
        Артем мгновенно представил перспективы, если он добьёт одного, получив лут и уровни в одиночку. Но существа его надежд не оправдали. Один более удачный повалил другого на спину, и тот потерял желание продолжать драку. Оба скрылись между деревьями.
        Еще шесть часов пути прошли без лишних проблем. Конечно, если не считать таковыми обход странных растений или гнездовий насекомых угрожающего вида. Парень начинал верить, что все не так уж и плохо.
        После двенадцати часов дороги люди начали сдавать. Учитывая время перед взрывом на горе, все были на ногах уже целые сутки. Необходимо было отдохнуть перед следующим, более опасным участком.
        Задумался об этом Артем как раз тогда, когда нашел удобное, на первый взгляд, место для ночлега, выглядящее логовом какого-то зверя, вырытое в холме. Судя по выветрившемуся запаху и давнишним останкам, жилище было брошено. Безопасность, конечно, сомнительная, но это лучшее, что он мог предложить.
        Он дождался остальных и предложил заночевать здесь. Судя по виду Баст и Дайме, которые отличались более слабыми физическими характеристиками, отдых точно им не помешает.
        Изначально никто из них не планировал оставаться ночевать в аномалии, и поэтому соответствующих ресурсов не имелось. Поужинав сухпайками, имеющимися в едином экземпляре у каждого из игроков, они заготовили подстилки из листвы.
        Пока кто-то еще дожевывал, Артем, наевшись, уже мониторил ощущением пространства территорию перед входом. Вдруг он увидел, как Баст, успевает есть и одновременно делать какие-то записи в блокноте с твёрдой обложкой.
        - Баст, а что это у тебя такое? - спросил удивленный парень, - У тебя там какие-то важные заметки?
        - Баст ведет дневник исследовательницы, - ухмыльнувшись, ответил за нее Дайме. - Она тебе не рассказывала? Это ее мечта - путешествовать среди миров. Эй, ты чего!
        Его монолог прервал подзатыльник от БФГ, и компания снова вернулась к тишине. Артем смотрел на смущенную женщину. Забавно! Кто бы мог подумать, что в таком теле скрывается столь тонкая, романтичная натура. Неудивительно, что тем вечером, на дружеской попойке, она молчала, пока все рассказывали о своих чаяниях. Собственно, как и он.
        Аномалия была крайне опасна, да и проход в логово приметен. Разумеется, выставляли часовых. Последнюю, так называемую «собачью» вахту взял Артем, у него с выносливостью все было отлично. Парень оставил привилегию досыпать самые сладкие часы своим напарникам. Дежурство разделили на четверых. Баст слишком вымоталась и имела наиболее низкий показатель выносливости.
        Не успел он закрыть глаза, как его уже встряхнул Энергеник, передавая смену.
        Чтобы быстрее проснуться, он вышел на улицу. Убедившись в отсутствии опасности, справил малую нужду и принялся неспеша разминаться, рассматривая алы луч в центре «осколка». Кстати, стена границы осколка заметно приблизилась. Территория аномалии стремительно сужалась, и этот процесс и не думал останавливаться.
        Предстояло полтора часа дежурства. Артем искренне надеялся, что все пройдет без эксцессов, но человек лишь предполагает.
        Движение между деревьями он почувствовал, когда объект находился за тридцать метров от норы. Напрягшись, Артём моментально идентифицировал человека. Тот, вернее та, двигалась как пьяная, неверными шагами ступая по земле и цепляясь за корни деревьев.
        Когда объект приблизился, парень увидел женщину азиатской наружности. Та явно переживала не самые лучшие времена. Одежда - какая-то походная экипировка темных цветов - была во многих местах разорвана и в крови. Взгляд «гостьи» в прострации блуждал по окрестностям.
        «Пройди мимо, пройди мимо», - повторял про себя парень, следя за подозрительной женщиной.
        Как по закону подлости в этот момент та мазнула взглядом по пологому холму, и зрачки зацепились за проход в их ночлег.
        «„Черт“», - заметил Артем. Ему совсем не хотелось иметь дел с непонятным гостем. Белых и пушистых созданий в сквозном «осколке» в принципе быть не могло.
        Он пропустил неизвестную мимо себя, после чего аккуратным ударом отправил в забытье. Посмотрев на часы, парень отметил, что до побудки еще минут двадцать, правда, теперь этом момент придется ускорить.
        - Эй, подъем! - негромко прикрикнул он, затащив безвольное тело в нору. - У нас гости.
        Этого хватило, чтобы напарники подлетели как ужаленные. Игроки начали подниматься с травяных настилов, почти сразу же заметив нежданный подарок.
        - Это еще что за хрень? - проворчал БФГ, - Мы блядей на завтрак не заказывали.
        - Ползла мимо, увидела нашу нору и постучалась в гости, - поведал Артем о случившемся. - Пришлось усыпить.
        - И чо теперь? - все так же недовольно бурчал БФГ.
        Завязался разговор о причине появления женщины в таком состоянии, перешедший в обсуждение дальнейших действий. Баст, вопреки упрёкам всей команды, влила зелья исцеления и восстановления физических сил в раненную. Минут через десять та захлопала глазами, приходя в сознание.
        Баст прекрасно знала английский и вскоре разговорила незнакомку, которая, хоть и с жутким акцентом, могла на нём изъясняться.
        Выяснилось, что женщина была японкой. Ее команду закрытие выхода застало, когда два человека ушли во внешний мир. Оставшиеся трое отправились к центру осколка, но попали в засаду. Двух напарников сразу убили, а саму её изнасиловали и бросили на звериной тропе. Выжила она лишь чудом.
        - И что теперь с ней делать? - задал вопрос БФГ, явно недовольный тратой зелий на незнакомого человека.
        Добросердечная Баст хотела взять женщину с собой, но Энергеник отказал ей. После пятнадцати минут споров японке выделили нож и оставили в норе, строго наказав не преследовать их.
        - Вот нахера эта тупая доброта? - заметил БФГ, когда они чуть отошли. - Мы лишь добавили еще один фактор, грозящий принести нам проблем.
        Артем не стал следить за спором, как обычно оторвавшись от группы для разведки. Впереди предстояла самая сложная часть пути и еще неизвестно, что ждет их на горе.
        Через час осторожного пути к центру аномалии, примерно в километре справа послышалась стрельба. Работало автоматической оружие. Раздался хлопок гранаты, но перестрелка не утихала.
        Артем дал знак группе, чтобы те остановились и затаились, а сам, движимый любопытством, отправился на разведку. Когда Артём аккуратно приблизился, перед ним развернулась картина перестрелки.
        Один отряд окрупился на небольшой возвышенности и вел прицельную стрельбу по другому. Их противников нисколько не беспокоила неудобная позиция в низине, да еще и почти в открытой местности. Бойцы перебегали от дерева к дереву, уверенно сокращая дистанцию. Иногда некоторых из них охватывало сияние в форме купола, демонстрирующее наличие какой-то защиты. Сторона в обороне носили серые маски, точно такие же артефакты. Что были и у группы Артема. Другая сторона конфликта ограничилась обычными балаклавами.
        Уверенное наступление явно напрягло пребывающих в защите игроков. Один из солдат чуть привстал. В его руке Артем заметил горошину явления. В момент её активации послышался воющий звук, и с пологого холма в сторону атакующих начала скатываться темная хмарь.
        Если наступающих что-то и смутило, то парень этого не заметил. Вперед вышел один человек. Его ладонь воплотила алую вспышку чудовищной яркости, выжегшей непонятное густое облако. В глазах зарябило даже у Артема.
        В это время другой представитель нападающих, воспользовавшись тем, что соперник отвлёкся, зашел чуть с фланга и сблизил дистанцию. Достигнув расстояния эффективного поражения навыков своего атрибута, остановился и атаковал: в сторону нападавших вылетела небольшая сфера светло-серого цвета. Когда навыкпролетал над засевшей в обороне группой, сфера с громким треском вздулась неярким пузырем, а затем схлопнулась обратно с каким-то объемным звуком хлопка. Артем буквально почувствовал, как лес вокруг места удара встряхнуло.
        Парень точно видел, что световые дуги навыка не задели бойцов, но те прекратили сопротивление.
        От группы нападавших отделились два игрока и осторожно забрались на холм. Проверив обстановку, крикнули товарищам. Те также полезли наверх. Послышался смех и разговоры людей, а затем негромкие хлопки пистолета с глушителем. Кто-то из нападавших делал контрольные выстрелы, добивая врагов.
        Победители, совсем ничего не опасаясь, разговаривали и смеялись. Некоторые приподняли балаклавы с лиц. По смуглым мордам и эмоциональному говору Артем поставил бы на представителей Бразилии или чего-то к ней близкого.
        Внезапно, как только его внимание сместилось на очередного боевика, тот резко напрягся и принялся оглядываться по сторонам. Его напарники мгновенно заметили это и притихли. Вся группа чуть присела, закрываясь от наблюдения.
        Артем отреагировал немедленно: отвел взгляд и навык ощущения пространства от группы. На всякий случай он прекратил даже мыслить, представляя себя ветошью. Учитывая спектр возможных атрибутов, тот человек мог уметь все что угодно.
        Компания, правда, уже молча, не прекратила сбор трофеев. И только особенно чуткий продолжал буравить округу недобрым взглядом, выискивая возможных врагов.
        Артем впервые видел полноценный бой между игроками. Произошедшее подтвердило две его догадки. Во-первых, слишком обширный спектр всевозможных типов атак и атрибутов, а также отсутствие систематизированной информации о них, крайне усложняли защиту. Удивил врага - победил. Во-вторых, работать лучше одному. Его напарники неспособны к победоносной битве подобными мясниками. Самое лучшее, что у них может быть - внезапный удар Баст, который разом накроет группу соперников. И может быть что-то неожиданное в закромах артефактов. Этот момент он не уточнял.
        Внезапно, где-то ближе к горе, раздались звуки далекого боя. Снова стрельба и что-то, напоминающее взрывы. Команда боевиков тоже уловила суть ситуации. Мужчины ускорили досмотр трупов, после чего выдвинулись в сторону центра аномалии. Система начала собирать виру кровью и жизнями.
        Глава 6
        Прозевать такой великолепный шанс вооружить свою группу Артем не мог. Он проследил, чтобы чужаки ушли; убедился, что они не оставили наблюдателя; после чего быстро достиг вершины холма. Все пять тел находились здесь же. Одежда и сумки разрезаны, а всё содержимое раскидано вокруг - убийцы явно старались действовать быстро и о порядке не заботились. Искали, вероятно, лут из «осколка» и артефакты. Главное - не тронули оружие.
        Штурмовые винтовки неизвестной парню модели лежали здесь же, скиданные в одну кучу. Он быстро отыскал в разбросанных вещах запасные, снаряженные патронами магазины и сложил все в один из уцелевших рюкзаков.
        Помимо оружия забрал сухпайки. На голодный желудок много не навоюешь. Из системного лута и просто чего-то полезного для себя ничего не нашел. Ушедшие боевики забрали все, да и не были погибшие серьезными игроками, чтобы многое иметь. Так, одноразовый сквад торпед - искателей удачи. Все указывало именно на такой вариант.
        Нагруженный как мул, он вернулся к своим. Все буквально ахнули, когда на траву перед ними парень кучей свалил оружие и боеприпасы.
        - Вооружайтесь. Дальше начнется жара, - сказал Артем. Он все чаще ловил себя на том, что отдает распоряжение в обход формального лидера группы. Возможно, это такое поведение не очень верное, но в экстренной ситуации не до рассусоливаний. - Пойдем как обычно: я впереди. С этого момента, если увидите людей в мое отсутствие - стреляйте сразу или прячьтесь, никаких попыток мирного контакта! Неожиданность - ваш единственный шанс выжить.
        Игрок взял одну штурмовую винтовку с парой магазинов и себе. Поигравшись с ней пару минут, быстро изучил механизм перезарядки, предохранителя и затвора. Накинул лямку на шею и пристроил ствол на груди, как в фильмах, дабы иметь возможность быстро изготовиться к бою. Опыт использования нулевой абсолютно, но при необходимости он сможет дать огонь на подавление. А пока большего и не требовалось.
        Три следующих часа пути прошли абсолютно спокойно. Местность из лесистой плавно перешла в пересеченную. То и дело приходилось карабкаться на невысокие уступы или спускаться в овраги. Зато количество различной живности резко сошло на нет. За это время несколько раз были слышны звуки перестрелок ближе к горе. Один раз Артём наткнулся на следы недавней перестрелки, но она обошлась без жертв. Два отряда разошлись в разные стороны.
        Вполне себе нормальная, вымощенная из какого-то камня дорога вызвала удивление парня, хотя ее наличие и не было чем-то странным. Взобравшись на ближайшую возвышенность, Артём обнаружил два важных момента. Первый: дорога шла вдоль горы, по окружности. Вторым же моментом стала широкая расщелина или трещина на поверхности земли, идущая вдоль этой дороги на расстоянии около пятидесяти метров. Она словно ров защищала гору. Единственное, что им оставалось - следовать вдоль этого рукотворного пути, надеясь, что где-то дальше трещина в земле сойдет на нет или через нее будет какой-то переход.
        Парень ненадолго вернулся к команде и поделился информацией. Решили двигаться параллельно дороге, в небольшом отдалении. Устроив привал и пообедав трофейными сухпайками, продолжили путь. Для продолжения маршрута Артем взял поворот направо. Таким образом, обходить гору вдоль дороги они будут против часовой стрелки.
        Первых живых противников парень встретил черед полтора часа пути. Аккуратно подкравшись, он убедился, что те не реагируют на внимание с его стороны и навык ощущения пространства, после чего приступил к исследованию.
        Пять мужчин в «зеленке» скрывались от чужих глаз в окруженной возвышениями нише. Стоянку оборудовали по всем правилам. Два человека дежурили на высоте: один держал под контролем дорогу, другой - лес. Оставшиеся трое отдыхали, но не спали.
        Вопрос о том, вступать ли с ними в бой или пытаться договориться парень даже не ставил. Обойтись миром было просто смешно, хоть и разворачивать бой не хотелось. Лучшим вариантом станет ликвидация врага.
        Еще была идея обойти место отдыха чужого отряда стороной, но это здорово увеличит путь и оставит за спиной потенциальных врагов, что в итоге может привести к катастрофическим последствиям.
        По характеру вооружения отряд походил на представителей правительственных сил. Все подходы к лагерю были оборудованы какими-то современным датчиками обнаружения, связанными в единую централизованную сеть сигнализации. Несколько мест, являющихся наиболее удобными для проникновения извне, заминировали взрывными устройствами, похожими на вогнутые коробки на ножках. Кажется, что-то такое он видел в боевиках. Из системных вещей парень почувствовал явления, зелья и какой-то артефакт в виде кольца на одном из мужчин.
        Атаку он совершил буквально за считанные секунды. Артем использовал смещение фазы, миновав круг датчиков обнаружения и заминированных участков. Вышел из смещения под невысоким скальным выступом, где расположился один из часовых и сразу атаковал рассечением. От неповторимого звука, с каким навык разделяет плоть ему стало не по себе. Парень же повторно ушел в фазу.
        ВЫ УБИЛИ ИГРОКА!
        В фазе быстро настиг позицию второго часового. Этот боевик находился на более высокой точке, и парень специально выбрал его следующей жертвой.
        Размашистый удар пси-когтей в спину разворотил тело вместе с экипировкой и бронежилетом.
        ВЫ УБИЛИ ИГРОКА!
        Не мешкая, Артем повернулся лицом к лежке оставшейся троицы и выпустил последовательно два файерболла. Была мысль использовать гранаты, но узнаваемый хлопок детонации капсюля мог заставить боевиков действовать мгновенно. На тихую ликвидацию всего отряда замахиваться не стал. Не было у Артема соответствующего опыта. Раздались взрывы фаерболлов.
        ВЫ УБИЛИ ИГРОКА!
        Еще двое…Неужели пережили взрывы? Использовав ощущение пространства, он обнаружил, что из оставшихся двух один скорчился в позе эмбриона, а другой, видимо по какой-то собачьей интуиции, вовремя перекатился за камень. Третьего убило прямым попаданием.
        Так и не сообразив, откуда их атаковали, последний боеспособный выживший приподнял над укрытием свое оружие и открыл беспорядочный огонь, в надежде хоть как-то подавить противника.
        Артем не стал мудрить. Сменил позицию, используя все то же смещение фазы, чтобы не словить случайную пулю. Оказавшись в выгодном положении, он еще раз использовал рассечение. Сверхтонкое концептуальное лезвие рассекло внутренние органы человека, задев и сердце. Мужчина захрипел, завалился на бок и затих.
        ВЫ УБИЛИ ИГРОКА!
        В драке он использовал исключительно способности и расходники Системы, таким образом действуя в малоизученной для этих боевиков области.
        Быстро подойдя к стоянке, Артём осмотрел последнего из оставшихся в живых. Взрыв файерболла разворотил тому живот и все, на что хватало этого человека - корчиться, приняв позу младенца, пытаясь при этом удержать разорванные внутренности. Удар пси-когтей оборвал его жизнь.
        ВЫ УБИЛИ ИГРОКА!
        Несмотря на скопившийся ледяной ком в груди от столь жесткой последовательности убийств, Артём не дал себе ни секунды передышки.
        Есть большая опасность, что на шум перестрелки может прийти совершенной другая группа боевиков, чтобы с минимальными для себя усилиями добить выживших и получить двойную добычу. Сейчас следовало закончить здесь как можно быстрее!
        Используя ощущение пространства, парень нашел всю системную добычу. Пси-когтями на минимальной длине так быстро, как мог, разрезал карманы разгрузок, достав зелья, явления и еще несколько гранат западного образца. Последним делом сорвал кольцо с пальца одного из погибших. После этого снова он вошел в смещение фазы, миновав область с растяжками, а затем перешел в обычную маскировку.
        Отойдя метров на триста, он проверил, чтобы никого не было вокруг, после чего прислонился спиной к стволу невысокого деревца и сполз вниз. От пережитого мутило, в голове разверзлась ледяная бездна, поглотившая все: мысли, чувства, эмоции. Вместо сердца бился какой-то туго скрученный жгут. Вопреки пережитым испытаниям, хладнокровное убийство разумных, да еще и по своей воле, вне самозащиты, все еще давалось тяжело. Чтобы хоть как-то отвлечься, глянул на кольцо.
        КОЛЬЦО ТРУСА
        Усиливает подсознательную реакцию на потенциальную опасность
        - Я не трус, но я боюсь, - с этими словами надел на палец. Выглядела вещица полезной.
        Позволив себе еще пару минут рефлексии, парень собрался и продолжил движение в сторону ждущей его группы. Он взял на себя ответственность за людей, хоть и не желал того изначально. Артем не считал себя человеком ни добрым, ни порядочным. Но и бросить доверившихся тоже по какой-то причине не мог. По крайне мере, пока этого не заставит сделать крайняя ситуация.
        Четверка игроков ждала его в паре сотен метров. Они заранее условились, что пока Энергеник и подчиненные не получат оговоренного сигнала в виде стука по дереву, с места не сдвинутся.
        На подходе к лежке парень вышел из маскировки, чтобы не застать группу врасплох.
        - Мы слышали стрельбу, - сходу задал вопрос лидер: - Что случилось? Выглядишь нехорошо.
        - Пришлось пойти на небольшой конфликт, - не стал вдаваться в подробности парень. - Пойдемте быстрее, сейчас нужно ускориться и миновать этот участок. Мало ли, какие еще оттуда можно ждать проблемы…
        Сделав совсем небольшой крюк, чтобы обойти место нычки, Артем снова повел маршрут на сближение с дорогой, опоясывающей гору. Именно в этот момент он увидел перекресток, от которого к горе уходил путь, переходящий в рукотворный мост через расщелину. Отлично! Он нашел выход к горе.
        Оставив основную группу ждать, парень приступил к изучению местности. Узкий мост вполне мог стать местом засады.
        Впрочем, долго искать не пришлось. Целых два сквада противников заняли позиции по эту сторону от перехода. Справа и слева от моста, на некотором удалении друг от друга. Они даже не скрывались, занятые разглядыванием противника.
        Судя по ситуации, они совсем недавно вышли к этому переходу почти одновременно, а сейчас не могли продолжить движение из-за обоюдного противостояния. Пересечь мост, все равно что выйти на открытую позицию перед противником, поставив себя даже не в уязвимую, а в просто расстрельную позицию. Атаковать отряд противника они также не спешили. Для этого придется покинуть свою позицию, идя по открытой местности, а это грозит фатальным исходом.
        Артем минут десять наблюдал за людьми, застрявшими в буквально патовой ситуации, раздумывая над собственными перспективами. Он «срисовывал» артефакты и явления, когда вдруг услышал позади себя трубный рев, раздававшийся с ведущей в лес дороги. Это явно был большой зверь. Похоже, сейчас это сонное болото будет кому расшевелить!
        Неожиданно из-под сени деревьев выбежали четыре человека. В дикой спешке и, уже не оглядываясь по сторонам, они побежали помчались к мосту. Буквально в пятидесяти метрах сзади их преследовал здоровенный зверь, ростом с трехэтажку.
        Артем и все присутствующие у моста с любопытством разглядывали новые действующие лица. Те летели со всех ног, но с текущей скростью хищник настигнет их уже скоро.
        Вероятно, поняли это и сами беглецы. Двое из них обернулись и вытянули руки. Парень увидел, что те используют явления. Два снаряда, вспыхивая, отправились к монстру. Попав в него, вспышки облили зверя какой-то липкой путиной, тем самым сковывая движения.
        Вслед за первой парой вылетело еще два точно таких же липких шара. Казалось, совокупности четырех сковывающих навыков хватит для остановки противника. Но тот выдал совсем какой-то громоподобный рык, даже Артем почувствовал, как екнуло в груди. Зверь стал двигаться с удвоенной прытью, пытаясь порвать клейкие путы. И у него получалось! Парень отчетливо видел, как серовато-белые волокнистые нити рвутся одна за другой.
        Беглецы повернулись и снова направились к мосту. Теперь у них явно хватало форы для его пересечения.
        Не тут-то было! Ровно в тот момент, когда ноги людей вступили на неширокую каменную переправу, с позиций обоих сквадов по ним открыли огонь из автоматического оружия!
        Для двух человек он стал фатальным. Игроки, получив ранения, потеряли равновесие и сорвались вниз. Еще двое среагировали, активировав какие-то защитные явления или артефакты, защищающие от пуль. Одного накрыло золотистым куполом, а тело другого защищал фиолетовый контур.
        Правда, надолго этого не хватило. Вслед за пулями полетели навыки. Два алых луча, голубое облачко, какие-то предметы, похожие на крупные иглы, еще какая-то дрянь. Закончилось тем, что над мостом полыхнула зеленая вспышка.
        Часть атак защитные способности обоих воинов пропустили, и те получили травмы, при этом потеряв контроль над щитами. Обоих тонким слоем кровавой каши размазало по каменной поверхности моста тем самым зеленым всполохом. Сверху еще подморозило ледяным туманом чьей-то запоздавшей техники. Артем рассматривал все это, буквально выпучив глаза.
        Зверь, преследовавший беглецов, наконец высвободился из своих пут. Парень ожидал, что тот выберет себе нового противника из присутствующих, но хищник продолжил движение к мосту. Возможно, он хотел сожрать кровавые останки своей двуногой дичи.
        К нему тут же начали лететь файерболлы и другие навыки от одного из сквадов.
        - Да стреляте же по нему, мамоёбы тупые с членом вместо мозгов! Он нам сейчас мост к чертям разворотит! - послышался женский крик на английском языке, доносящийся от этого самого отряда.
        - Пошла ты, сука черномазая! - незамедлительно пришел ответ от противника. Вторая группа также начала обстрел.
        Монстру это не понравилось. Но атака с двух сторон его слишком смущала. Хищник не мог выбрать новую цель, тем самым подставив другим спину. Рыча и скалясь, тот начал отходить обратно к лесу, чтобы вскоре повернуться и покинуть поле битвы.
        Как только топот мощных лап стих, на несколько минут воцарилась тишина. Однако ее быстро нарушил все тот же женский грубый голос.
        - Эй, мамоёбы! Я знаю, что по этому мосту уже прошло как минимум два отряда. Нам тоже не стоит терять времени! - выкрикнула женщина: - Пройдем по очереди и всё. Там впереди распутье. Выберем разные дороги.
        - Ага! А нам ты, конечно, предлагаешь первыми отправиться! - послышался полный сарказма ответ, - Чтобы размазать вторым слоем паштета вслед за теми мудаками?
        - Ну, ясен хрен, я знала, что вы сделаете под себя лужу! - не полезла за словом в карман оппонентка: - Мы пойдем первыми! Но имей в виду, у меня в руках явление Инферно. Откроете огонь - к херам мост взорву. Следующий вы уже не успеете найти - стена слишком близко!
        - Ты подорвешь мост, когда будешь на той стороне! - не успокаивался её собеседник.
        - Эй, в отличие от вас, крысят, у меня есть репутация! Я дала слово и не собираюсь его нарушать.
        - По рукам - пять минут посовещавшись, ответили из другого отряда. - Перетаскивай свою черную задницу! И поскорее! И помни, мы тебя снимаем на видео. Если сломаешь мост, мы покажем всему миру, какая ты лживая сука.
        Женщина ответом их уже не удостоила. Из-за скалистого укрытия вышли пять человек. Четверо из них скрывали лица все теми же серыми артефактными масками. Пятая женщина, та самая афроамериканка, такими условностями не заморачивалась.
        Артем мгновенно узнал ее. Ранкерша, входящая во вторую сотню лучших под ником Алия, была открытой и популярной личностью из Канады. В отличие от многих соотечественников она не пошла под крыло США и организовала свою собственную группу игроков еще до того, как Система ввела соответствующий инструментарий.
        Женщина со своими соратниками почти сразу деанонизировала себя и вступила в спор с представителями государства, когда политики пошли по пути запрещения контактов с аномалиями.
        Противостояние чуть не вошло в горячую фазу, но Алию открыто стало поддерживать население страны. Государство пошло на попятную, по сути, проиграв гражданину. Контакты с аномалиями по-прежнему «осуждались», но и на деятельность Алии глаза закрыли.
        Артем считал, что имело место какое-то тайное соглашение. С этого момента Алия стала публичной персоной, причем очень уважаемой как среди игроков, так и среди простых граждан страны. Её выдвигали на государственные посты, но афроамериканка отказывалась.
        «Не хотела терять время на глупости, гоняясь за силой», - именно так подумал Артем, увидев ее сейчас в сквозном осколке. Желательно держаться подальше от этой дамочки.
        Пока он вспоминал известные моменты её биографии, Алия со своим отрядом миновала мост. Её оппоненты сдержали слово: стрельбу никто не открывал. Впрочем, парень был уверен, что и на этот случай она была готова. И вовсе не вариантом с самоподрывом.
        - Ждите полчаса и идите. Но не вздумайте следовать по-нашему маршруту. Вы знаете, что я сделаю, если увижу ваши трусливые задницы еще хоть раз! - оставила за собой последнее слова ранкерша прежде, чем продолжить путь наверх, к центру горы.
        Артем сам пошел к мосту, дабы проследить за последним оставшимся отрядом. Но те не стали выкидывать никаких сюрпризов с подрывом переправы после себя.
        Четверо крупных мужчин в серых масках и военной форме без знаков отличия прождали свои положенные тридцать минут, не нарушив договоренность ни на мгновение, после чего гуськом пересекли каменный мост и отправились на восхождение по одной из троп.
        Артём вернулся к группе. Им тоже не следовало терять времени и поскорее миновать узкий участок пути.
        Глава 7
        В тот момент, когда Артем дошел до позиции своего отряда, со спины послышался грохот. Вслед за ним по просторам «осколка» эхом пронёсся рокот из глубин горы. Землю под ногами тряхнуло. Обернувшись, парень увидел, что скалу в центре «осколка» в нескольких местах окутала пыль. Луч, исходящий из ее центра теперь не плавный, а пульсирующе-прерывистый. Где-то на уровне подсознания он был уверен: подобные изменения не к добру.
        - Быстрее! Двигаем по дороге! Там переправа через трещину! - крикнул парень, - поторопитесь, происходит что-то нехорошее.
        - Сзади! - воскликнула Баст, указывая пальцем за спину.
        Оглянувшись, все увидели, как серая стена границы стремительно двигается к центру осколка. Видимо, произошедшее внутри горы ускорило процесс сужения.
        - Бегите за мной! - гаркнул Артем и помчался к каменному мосту.
        Парень вернулся обратно к переправе. Пессимист, скрывающийся в сознании, едко заметил, что сейчас он «проторгует» свою жизнь, пока будет нянчиться с этим балластом.
        Оглянувшись, игрок увидел, как стремительно нагоняет барьер. Мысли почернели от приближающегося поражения. Не давая себе скиснуть в такие моменты, Артём просто выключал мозги и машинально делал всё, что от него зависело.
        Парень сам не заметил, как пересек открытую местность и вступил на мост. Посмотрел назад он заметил, что БФГ от него почти не отстаёт. Неудивительно, ведь физические характеристики у него были в приоритете развития, как и у Энергеника, но последний сейчас тащил рюкзаки Баст и Дайме - самых немощных членов группы. Он давно сделал вывод, что недостаток лидерских качеств тот замещает «отцовским» отношением к членам команды.
        - Бросайте сумки и мчите изо всех сил! - крикнул Артем. Больше для них он уже ничего не мог сделать. Во всяком случае, не ценой своей жизни. Развернувшись, он продолжил бег. Впереди, за мостом, путь шел в гору, наклон резко увеличивался. Внутренний голос сообщил, что все его старания бесполезны.
        Внезапно позади раздался крик. Артём повернулся на звук и заметил, что растяпа Дайме повредил ногу и теперь не может идти наравне с остальными. Ожидаемо: местность перед горой не подарок. Энергеник подхватил его и теперь фактически нес. Прекрасной души человек этот Энергеник, но командир, конечно, бестолковый. Было ли его поведение таким всегда или это своего рода искупление за то, что именно он затащил этих людей в «сквозной» - непонятно. А ведь Артем и предупреждал его еще тогда.
        Стена тумана почти догнала. Если она не остановится - это конец. Но так не должно быть. Система должна дать им шанс. Артем следил за передвижением границы. Если она не замедлится на расщелине, отделяющей гору от остальной части «осколка», он использует доступные явления и зелья для ускорения, чтобы бороться до конца.
        Они с БФГ, а за ним и Баст преодолели мост и теперь бежали дальше. Энергеник с Дайме на руках безнадежно отставал. Оценив скорость схлопывания границы, парень рассчитал, что она догонит их прямо на переправе.
        Командир, так же оценив этот момент, сделал то последнее, что считал правильным. В последний момент закричав, сделал рывок, скорее всего используя навык. На инерции он швырнул Дайме вперед. Мгновением позже туман накрыл его. Продвинувшись еще на несколько метров, стена остановилась, достигнув примерно середины провала, окружающего гору. Энергеник спас друга ценой своей жизни.
        - Кажется закончилось! - Артём остановил БФГ и Баст.
        Обойдя напарников, упавших на землю и с какой-то отрешенностью глядящих на мост, он осторожно двинулся к замершей границе. На ощупь она все также отталкивала руку. Почему же тогда, смещаясь, она поглощает игроков?
        Вернувшись, он отвел в сторону БФГ. В группе он был самым циничным, а потому сейчас более-менее был способен принимать здравомыслящие решения.
        - БФГ, я сейчас пойду дальше на разведку. Ты понимаешь, что нам нельзя терять время? Несмотря ни на что… - произнес парень, заглядывая в глаза невысокому крепышу.
        Тот кивнул, демонстрируя, что понимает. Тем не менее было трудно разобрать, насколько БФГ, и правда, способен трезво мыслить.
        - Дай им чуть отойти, но долго не рассусоливайте. Дайме ногу повредил, влей ему зелье и сделай плотную повязку, в общем, сам знаешь, - продолжил говорить Артем: - Минут через двадцать вы должны быть готовы выдвигаться.
        Хлопнув человека по плечу, парень пошел на разведку. Артем никогда не умел помогать людям переживать горе, чувствуя себя неловким деревянным поленом, когда кто-то рядом с ним изливал душу. А сейчас и подавно не было никакого желания выдавливать жалость. Энергеник был неплохим мужиком. Его жаль, но и только. Путь командира как игрока подошел к концу; концу, который ждет любого из них.
        Артем окинул взглядом подъем в гору. К счастью, им не придется играть в скалолазов. Пусть наклон и был резковат, но натоптанные узкие тропинки тут и там облегчали предстоящий путь. Теперь следовало выбрать одну из них. Он запомнил, что чернокожая дамочка, от которой он дал зарок держаться подальше, пошла со своим отрядом по одной из центральных. Следующий за ней сквад взял левее. Что же, им оставалась правая тропа - путь хороших парней. Как там было в былине: «направо пойдешь…?» Впрочем, вполне возможно, что все эти пути ведут в одно место.
        Вдруг недалеко от моста в неглубоком овраге он почувствовал что-то странное: слишком ровные линии для природного явления. Подойдя, Артём увидел пять своеобразных мотоциклов. Покрашенные в защитный армейский темно-зеленый цвет они выглядели странно неуклюжими.
        Только внимательнее рассмотрев их, он понял, что подобный внешний вид обусловлен их модульной конструкцией и практически отсутствием электронной начинки. Неужели эти модели разработаны специально для осколков?
        Вопрос в области применения весьма спорный. Разве что в случае крайней нужды в быстром транспорте. Сам бы он не рискнул подвергать себя такой опасности. Те, кто приехали сюда, очень торопились и были крайне уверены в себе. Осмотрев подробнее, он убедился что нет никаких признаков, указывающих на личность хозяев. Закончив с техникой Артём вернулся к своим делам.
        Как он и предполагал, приятным подъем назвать было трудно, но благодаря тем самым тропинкам опасность будет минимальной. Оглядываясь назад, он подметил, что группа не отстает, а это было неплохим знаком. БФГ как-то справился. Впрочем, они не первый раз теряют людей, да и глупыми малолетками, верящими в свою неуязвимость, не являются. Так что должны уметь преодолевать подобное.
        Мысли перешли к грядущему. Система заманила всех игроков в центр осколка. Найдется ли здесь выход или все, что им останется - ждать гибели и убивать друг друга. Скоро они все узнают.
        Примерно на середине подъема Артем обнаружил небольшой горный источник, где они перекусили и пополнили запасы воды. Неплохо было бы отдохнуть, но они уже и так отстают от других групп. Дайме и Баст даже пришлось пить зелья восстановления физических сил.
        К радости Артема, дальнейший подъем обошелся без проблем. Чем выше поднимались, тем назойливее лезло в уши басовитое гудение луча с вершины. Казалось, этот нескончаемый шум вибрацией лезет под кожу, погружаясь во внутренности.
        Когда до вершины оставалось еще прилично, наклон внезапно стал довольно пологим, а тропа свернула в неширокий тоннель. Осмотрев его края, Артём отметил, что недавно его закрывала рукотворная стена, но сейчас она обвалилась, возможно, вследствие подземных толчков, которые парень уже ощущал.
        Найдя небольшую возвышенность, он увидел, что множество троп так же скрываются тоннелях. Кое-какие из них утыкаются в заложенные камнями тупики.
        Артем дождался группу и скомандовал привал. Впереди их ждет новый этап пути. Парень был уверен: неважно, как обернутся события - он в этом осколке будет ПОСЛЕДНИМ.
        Эта сквозная аномалия здорово вымотала его. Если все порталы такого типа настолько проблемные, то соваться в них - сущее безумие.
        Хотя, скорее всего, это именно он такой невезучий. Если бы «осколок» не начал схлопываться, вполне возможно, что никаких проблем не возникло.
        Он перевел взгляд на напарников. БФГ хмурился, но держался нормально. Дайме чуть раскис. Происшествие сильнее всего ударило по Баст. Женщина совсем растеряла присутствие духа.
        - Я думаю, основную часть пути мы прошли. Там, - Артем показал пальцем на вход в подземную часть горы, - обязательно есть выход.
        Его услышали, но оставили без ответа. Да, успокаивающие слова никогда не было его сильной стороной.
        Наконец передохнув, они перелезли через обломки расколовшейся кладки и вошли в тоннель. Изнутри тот состоял из грубо обработанных камней и тянулся примерно на двадцать метров.
        Миновав его, группа буквально ахнула от разительной перемены. Тоннель вышел в анфиладу больших комнат, освещенных тускло мерцающей краской на потолке. Осветив их фонариками, члены группы решили, что попали во дворец.
        Отполированные до блеска стены меняли цвет и материал отделки в каждом из помещений. Объединяло их обилие лепнины и украшений из какого-то светло-зеленого металла.
        В каждой комнате на одной из стен было нарисовано изображение какого-то диковинного существа. Сравнивая их между собой, парень сделал вывод, что это, скорее всего, какие-то фольклорные персонажи. На представителей одной расы они не подходили. Уж слишком отличались друг от друга. На одной картине был зверь, похожий на слона со щупальцами. На другой - закованный в латы четырехрукий гигант. На третьей - странное облако пыли со зловещим глазами в глубине.
        От любования группу отвлек грохот взрыва, отзвуки которого донесло эхо, безраздельно царящее в каменных стенах.
        - Я думаю, вам стоит остаться здесь и подождать меня, иначе в лабиринте комнат мы легко можем потерять друг друга, - предложил Артём сопартийцам. Отдых Дайме и Баст точно не помешает. - БФГ, следи, чтоб все нормально было.
        Артем использовал ощущение пространства на максимум, чтобы как можно подробнее выяснить план комнат и наличие возможных опасностей. Однако все помещения были пусты. Да и подсознание вело себя абсолютно спокойно.
        Исследовав ближайшие помещения, он увидел, что в эту анфиладу ведут еще несколько тоннелей снаружи. А сама она выходит в крупный зал. У него не оставалось другого пути, кроме как следовать туда.
        Миновав несколько узковатый коридор, он вышел в большой, аскетично отделанный зал. Казалось, его выбили в толще горы каким-то грубым инструментом, да так и оставили. Освещали помещение кристаллы в стенах. От них за версту веяло энергией атрибута.
        Парень посмотрел в центр, и червячок недоброго предчувствия завозился в глубине души. Там, на подиуме, к которому вела широкая лестница, стояла пятиметровая статуя, изображавшая умудренного старца. От человеческой особи его отличали черты лица и строение глаз. Он стоял, смиренно опустив голову, излучая ауру зрелости и просвещенности.
        Чувство опасности, только немного другой, не открытой, а скорее спящей, не отпускало парня, пока он разглядывал… кого? Комната походила на святилище. Но кому здесь поклоняются? Богу?
        Обходя по широкой дуге, дабы не потревожить место, он еще раз огляделся. Помимо выхода, откуда он явился, три других стены тоже имели проёмы. Парень аккуратно двинулся к ближайшему.
        Потратив немного времени, он вышел в другой, точно такой же грубо отделанный зал. Только вместо статуи старца его центр украшал тот самый четырехрукий воин в латах, изображение которого Артем уже видел.
        Парень прошел в следующий зал. На этот раз на помосте стояла цветущая женщина в необычном одеянии. Назвать её красивой мешали фасеточные глаза и какие-то странные когтистые кисти.
        От осмотра очередной комнаты, где расположилось то самое слоноподобное существо со щупальцами, отвлек близкий завывающий звук и хлопки. Видимо, совсем недалеко кто-то активно использует навыки. Парень направился на звуки боя, выйдя из святилища в новую анфиладу дворцовых помещений.
        - Да хватит уже стрелять, идиоты! - послышался узнаваемый басистый голос чернокожей дамочки, которую Артем видел у моста. - Зачем лить кровь? Нам не за что бороться! Нужно вместе искать выход!
        - Именно так кричали наши парни из Гвардов Европы, когда ты, черномазая гнида, упокоила их в пустыне, - послышался в ответ полный ненависти мужской голос, - Думала, сука, что не узнает никто? А вот двое из сквада ушли.
        - Я их предупреждала за день до этого, что тот Босс - мой! - нашлась с ответом женщина. - Они не послушали! Когда я их нашла, то дала два варианта! Или отдают МОЮ добычу и уходят, или умирают, а потом я забираю СВОЮ добычу. Твои идиоты сами сделали выбор!
        Похоже, эта мадам даже не пыталась сгладить углы в общении, вываливая все напрямую. Артем не знал, восхищаться ей или ненавидеть.
        - Все такая же дрянь, считающая, будто весь мир вокруг существует лишь для тебя! - ответил мужчина.
        Сразу после его слов тусклое освещение прорвал строенный ледяной луч, превращая все в морозилку. Артем впечатлился. Такого явления он еще не наблюдал. Кто-то явно далеко ушел по пути атрибута какого-то холодного направления.
        Ответом льду стала струя жидкого огня, разделившая поле боя и не дававшая пойти в наступление. Ощущение пространства уловило несколько гранат, довольно точно брошенных кем-то из нападающих. Однако их противники успели поставить мерцающий щит. Чтобы не оглохнуть от взрывов, игрок выбежал обратно в зал. Любопытно, почти все более менее опытные «силовики» уже нашли способы защиты от современного человеческого оружия.
        - Хватит. Выплеснул злость?! - снова попыталась вступить в диалог Алия: - Ты прекрасно понимаешь, что если начнется серьезный бой - без потерь вам не уйти даже в случае победы. Шансы выжить при таком раскладе равны нулю. Я обещаю, что отдам половину из захваченной у ваших добычи! Гордек, выбирай! Или бойня, или мы заключаем перемирие, пока не выберемся отсюда. Повторяю, нам нет смысла убивать друг друга!
        - Нет смысла убивать друг друга!? - с саркастичными нотками повторил её фразу третий голос. Артем уже заметил, к конфликту присоединился третий отряд. - А перед подъемом кто размазал тонким фаршем по камню ребят Джокана? Узнаю старушку Алию! Оплот справедливости с гнильцой внутри!
        - Ты знаешь, что мы с ними на ножах! - яростно вскричала женщина, - Да ты и сам, кстати, не забывал по ним стрелять!
        - Куда все, туда и я! Когда есть вариант тихонько прикопать, то почему бы и нет? - философски заметил мужчина. - Ладно, посмеялись - и хватит. Считаю, реально пора прекратить собачиться. Давайте лучше обсудим возможные варианта выхода.
        Пока Артем слушал их разговор, он начал лучше понимать суть происходящего. Похоже, что многие организации уже успели оттоптать друг другу мозоли и теперь, при случае, с удовольствием убивают игроков противника, особенно если есть возможность сделать это незаметно.
        Хоть Система по какой-то причине или снижала получаемый опыт за убийство сородичей, или не давала его вовсе, но добыча с одного человека может превышать таковую за несколько обычных осколков.
        Если наложить на это страх получить от неизвестного отряда в спину, то концепция «сначала стреляй, потом спрашивай кто» в отношении встреч в сквозных осколках действительно начинает казаться самой верной.
        Тем временем лидеры трех отрядов делились впечатлениями. Подслушав их, Артем начал понимать внутренне устройство горы. Заходя в туннель, любая команда сначала попадает в дворцовые анфилады, занимающее внешнее кольцо. Из анфилад можно попасть в залы с «Богами», то есть внутреннее кольцо горных помещений.
        Был еще центральный зал в центре горы. Но из за того самого луча и негативных ощущений люди не могли находиться в нем.
        - У меня есть идея, как выйти, - сказала Алия, - Вы ведь уже ощутили насколько становится не по себе от этих каменных ублюдков? Да? Мы считаем, что это всё - Боссы аномалии.
        - Любопытно, - ответил ей ехидный мужчина.
        - Мы нашли один зал, где статуя была разбита, причем, судя по следам, там произошла хорошая битва. Так вот, у нас есть игрок-следопыт. Он сказал, что люди зашли в зал, но не покидали его. Врубаетесь, олухи?
        - Пришли, победили босса…и исчезли, - заключил один из игроков, - То есть получили доступ на выход из осколка. А куда?
        - Хороший вопрос. Наши переходы закрыло. Куда нас отправят после победы над Боссом? Об этом вы своим деревянными головами не подумали, Алия?
        - Ты идиот! Тебе здесь нравится?! Оставайся! - ответила женщина на подначку, но без особой злости.
        - Значит, ты предлагаешь нам вместе победить Босса и проверить твою версию?
        - Еще чего! Мы с отрядом уже идеально подогнанная боевая группа. Включать битву неизученный фактор, который еще и в спину вдарить может? Не пойдет! Мне хватит обещания, данного на глазах у представителей разных команд, что никто из вас не вмешается. Тем более есть основания полагать, что портал не выпустит больше одной группы, как и на входе в аномалию.
        - Хм, логично…
        Лидеры команд начали обсуждать детали предстоящего предприятия. Потихоньку, с явной опаской, к ним подошли представители еще трех сквадов. Артем отправился за своими напарниками. В голове же он обдумывал предстоящую перспективу - сражение с боссом сквозного «осколка».
        Глава 8
        Его напарники не стали проявлять самодеятельности и ждали все в той же анфиладе, недалеко от места, где группа нашла вход в гору.
        - Ребят пойдем, - позвал их Артем. - Там другие игроки заключили некое подобие мира. Не то чтобы они белые и пушистые, но находясь у всех на виду, вряд ли кто-то в открытую решится атаковать.
        Пока шли, парень пересказал им все подробности услышанного разговора.
        - То есть мы сможем объединиться вместе и получить путь на выход? - тут же задала вопрос миролюбивая Баст.
        - Ага! Объединиться, - одернул её БФГ, - В битве таких разинь как ты непременно используют в качестве живого щита. Чем больше сдохнет, тем больше хабара останется живым. А победителей, как известно, не судят.
        - Но вместе больше шансов выжить, - не сдавалась женщина, - Как они не поймут, что лучшие выход - честно объединиться.
        - Дурында ты, Баст, - вздохнул БФГ, - За то и любим.
        Артем не спешил что-то говорить по поводу битвы. Он помнил свои ощущения от этих статуй. Весьма скверные, надо сказать, ощущения. В первую очередь парень хотел проверить другие залы, после того как оставит группу в более-менее безопасном месте.
        Когда они вернулись на место стоянки объединившихся групп, там уже находились составы четырех или пяти сквадов. Все держались друг от друга на удалении, то и дело зыркая с недоверием, а то вовсе с откровенной враждебностью. Тем не менее, худой мир лучше доброй ссоры.
        Парень отвел Баст на переговоры. Несмотря на её миролюбивость, порой граничащую с наивностью, он, и правда, заметил, что та своей искренностью вызывает у людей доверие на подсознательном уровне. В отличие от него, мутного парня, то и дело ловящего подозрительные взгляды. Да и английский Баст знала не в пример лучше Артёма, получившего свое образование на английских серверах онлайн-игр.
        Пока они шли, информация распространилась среди всех присутствующих, и теперь оставшиеся в живых люди решали, что им делать, если теория с Боссами-статуями верна. Но с виду простой вариант с объединением в реальности таил в себе чуть ли не больше минусов, чем плюсов.
        Алия верно заметила, что подставлять спину неизвестному - может стать последней глупостью в жизни. Да и честный, но глупый союзник в бою будет скорее помехой, нежели подспорьем. Не говоря уже о том, что чужая душа - потемки. Ожидать можно чего угодно.
        Однако даже при отказе от помощи сохранялся большой шанс атаки в спину от игроков, просто наблюдающих за боем. Если сейчас они на это, возможно, и не решатся, то когда идея Алии подтвердится, и команды начнут уходить отсюда тем или иным способом, среди оставшихся, скорее всего, снова начнется бойня на почве недоверия. Сражаться в таких условиях Артём не хотел категорически, потому-то и оставил балласт в виде напарников, чтобы кое-что проверить.
        В первую очередь он направился на поиски центральной локации с лучом. Тут у него не было каких-то планов, скорее любопытство. Зал за залом он шел, теперь уже с куда большим любопытством осматривая статуи их хозяев.
        Вот существо в какой-то мешковатой хламиде и широкополой островерхой шляпе. Наблюдатель не имел возможности разглядеть, что же под ней скрывается. Следом за обладателем шляпы попался какой-то совсем потешный карлик. Правда, глянув на него, Артем уловил все ту же скрытую угрозу.
        Выйдя в следующий зал, парень замер от удивительного зрелища. В центре стояла статуя натурального… космодесантника Хаоса! Конечно, приглядевшись, он увидел множество отличий: его доспехи не были такими карикатурно-крупными; пропорции тела, рук и шлема были изображены более натурально; письмена и изображения, выгравированные на латах-скафандре, имели совсем другое содержание и несли наверняка иной сакральный смысл. Но рогатая фигура в герметичной броне несла полсностью аутентичную ауру безграничной ярости и злобы. Это был истинный воин Космоса, под пятой которого корчатся в агонии цивилизации и миры.
        Вооружен, кстати, трехметровый гигант каким-то высокотехнологичным стрелковым оружием. В качестве средств ближнего боя выступали крупные перчатки, явно имеющие какие-то специальные функции. Артем не решился подойти и рассмотреть поближе, чтобы не нарушить покой этого существа, тем более его уже подзывал знакомый гул. Он таки нашел центр.
        Когда Артём вышел в гигантский подземный зал, его ощущения в один момент оказались перегружены. Глаза ослепило нестерпимо ярким лучом, уши оглохли от шума, а нервы натянулись от невыносимой вибрации, исходящей от каждого участка тела.
        Артем как мог быстро вышел обратно и оперся о стену, чтобы отдышаться. Слухи не врали. Примечательно, что непосредственно за углом этот умопомрачительный эффект сходил на нет.
        Отдохнув и придя в себя, парень решил поэкспериментировать. Сможет ли смещение фазы игнорировать это шоковое воздействие? Убедившись, что за ним никто не наблюдает, он приступил к задуманному.
        Уже ставшие привычными манипуляции с атрибутом - и он уходит в измененное состояние. Не торопясь, Артем осторожно выглянул за угол и снова зашел в помещение с лучом.
        Выходя, он увидел в новом спектре зрения, что этот источник света испускает вовне какие-то вибрации, невидимые обычным взглядом. Как только первое из этих искажений коснулось его, парня моментально выбило из навыка. Органы чувств снова поразило какофонией воздействий. Оставалось одно - бегом вернуться в зал со статуей.
        Впервые его эффект смещения фазы оказался побеждён. И как легко! Одно искажение полностью прекратило технику. Впрочем, изначально глупо было надеяться, что его ультимативная, на данный момент, способность не имеет слабых сторон.
        Парень сделал еще несколько попыток противостоять этим искажениям. Безуспешно. Единственное, что понял - их природа близка с его атрибутом. Но не только фаза, а вообще все его навыки пространства теряли контроль и распадались от данных воздействий.
        Так, несолоно хлебавши пришлось идти к следующему пункту его интересов. А с искажениями оставалось только надеяться, что этот эффект Артём сможет преодолеть в будущем, когда усилится атрибут и навык владения им, или что подобное воздействие, нейтрализующее его способности, в принципе трудно воспроизвести.
        Снова начались залы со статуями. Артем разглядывал зверя, в холке достигающего трех метров. Длина же туловища и вовсе достигала пяти. Гладкокожий, но вместе с тем весь покрытый шипами он производил впечатление своей неудержимой, опасной грацией. Да и силой, вероятно, обладает нешуточной. Еще один страшный противник? Оглядывая каждую статую, парень уже машинально прикидывал, чем тот может удивить своего врага.
        Наконец парень вышел к залу, где статуя отсутствовала. Её осколки, лежащие на полу, можно было разглядеть тут и там. Помимо этого, на стенах были видны будто бы выжженные кислотой проплешины, опалины от огня. На полу остались и следы взрывов. А еще лужа засохшей крови, похоже, человеческой. Но не это самое главное.
        У основания статуи он ощутил тот самый, уже знакомый эффект. Здесь когда-то закрылся портал. И он мог открыть его снова! Это был лучший шанс. Не сражаться с неизвестным противником в одиночку или связке со слабой командой. Не ожидать удара в спину от других игроков. Просто открыть портал и покинуть осколок. Куда? Он был уверен, что на Землю. Оказаться в другой стране, далеко от дома, не имея денег и документов, теперь, после всего пережитого, не пугало совершенно. Ранкер его силы везде найдет место под Солнцем!
        Артем не стал «пороть горячку». Парень в перво-наперво выяснил, что за ним никто не наблюдает. В соседних залах людей тоже не было. Тут совсем кстати захлопали где-то вдалеке выстрелы, правда, не со стороны импровизированного лагеря временного перемирия. Снова какие-то головорезы выясняют отношения. Но сейчас это на руку - отвлечет внимание.
        Волнуясь, он вытер вспотевшие ладони и подошел к точке пространства, где сошлась ткань от закрывшегося перехода. Не забывая внимательно запоминать не только свои манипуляции, но и конфигурацию и строение самого перехода, парень выполнил уже знакомый порядок действий.
        Артём не торопился. В голову пришла аналогия с рыбалкой, где излишняя спешка означает неизбежный срыв добычи. Легкий треск! Между его рук возникает воронка, начиная увеличиваться до настоящего пространственного перехода. Конечно, он не сам открывал ее - лишь использовал невеликие навыки для открытия невидимого перехода.
        Через несколько минут воронка разрослась до размеров арбуза. А сам парень задумался: открыть полностью сейчас и сходить за товарищами или пока оставить переход закрытым, во избежание обнаружения.
        Именно тогда и произошло ЭТО. Артем почувствовал, будто на его плечи легла тяжесть всего мира. Нет, не физическая. Какая-то абстрактная. Одно мгновение этого давления - и он понял, что сейчас умрет.
        Потеряв контроль над порталом, сотрясаемый конвульсиями парень упал на каменный пол. Кожу головы рассекло острым осколком от статуи, но этого он даже не почувствовал под гнетом накатывающих волн агонии.
        В эту секунду произошло два события: потерявший стабильность портал снова захлопнулся, а давящее ощущение исчезло вместе с ним.
        Первые связные мысли в голове появились минут через десять. Несмотря на все накопленные характеристики, он очень тяжело приходил в сознание.
        Осмотрев себя, парень обнаружил следы засохшей крови у ушей, носа, глаз и рта. Будто тело кто-то сдавил так, что Артема едва не расплющило.
        Анализируя ощущения, он все больше отходил от версии атаки. Может быть, парню показалось, но в момент наивысшей точки давления он ощутил чужое сознание. Оно, казалось, задержало внимание на нем ровно на долю секунды, после чего забыло, занятое какими-то своими, несомненно более важными делами.
        Нелепая мысль поразила Артёма. Было ли чужое внимание источником этого давления? Какой мощью должно обладать существо, одной только концентрацией внимания способное лишить ранкера жизни?
        Чем больше он пытался опровергнуть это идею, тем меньше верил в свои же доводы против этой версии. Парень задумался об источнике воздействия. Из портала? Вряд ли. Он всем своим атрибутом контролировал полуоткрытый переход и любое касание к нему почувствовал бы в первую очередь.
        Поразмыслив еще некоторое время, он принял основную версию произошедшего. Ему стало плохо, когда портал достиг более серьезных размеров. Вместе с этим давление прошло, стоило тому захлопнуться. Значит ли это, что некто не одобрил его попытку уйти, используя хитрость? Вот только проверять свои догадки повторным открытием перехода чревато.
        Артем оглянулся и посмотрел на все те же, грубо обтесанные каменные стены. Это место становилось все загадочнее и страшнее. Кто обратил на него внимание? Местный Бог? Это версия уже не казалась смешной.
        Вспомнилась та ночь в самом первом осколке, в своей жизни. Он довольно долго общался с иномирцем, но, от волнения и сумбурности происходящего, так и забыл задать тот самый, сакральный вопрос человечества. Есть ли Бог и что он такое? Или они? О внимании самой Системы к себе он точно не думал: даже если такое и возможно, вероятно, хватило бы одной миллиардной секунды, чтобы его стерло с лица мироздания.
        Успокоившись, Артем выпил зелье исцеления и поплелся к месту сбора игроков. По пути пришлось аккуратно пропустить одну группу. Несмотря на принятое перемирие, одиночку легко «закопают» где-нибудь подальше от чужих глаз. Игроки вообще народ довольно гнусный, как показал опыт.
        - Эй, Артем, ты где был? - вскинулся Дайме, как только его увидел. - Прикинь, там Алия собственной персоной! Стальная ладонь в перчатке из черного шелка, как её называют!
        Артём с удовлетворением отметил, что этот разговорчивый болван уже приходит в себя, несмотря на потерю командира и друга. БФГ тоже выглядел неплохо. Главная проблема крылась в Баст. Видно было, что женщина старается выглядеть молодцом, не портя настроение другим. Но уж слишком бросалась в глаза её неумелая игра.
        «Ох, а её ли это путь - быть жестоким искателем удачи, ходящим по осколкам?» - подумал он.
        - Идиот, - вставил как всегда циничный БФГ, разговаривая с Дайме. - Эта Алия с удовольствием по-тихому размажет тебя где-нибудь в тихом уголке, чтобы покопаться в карманах. Даже не пытайся подойти к ней с просьбой об автографе.
        Может, он и утрировал, но доля правды в словах была. Осколки - территория беззакония и произвола. Как любят говорит игроки из отмороженных. Что произошло в аномалии, то навсегда останется в аномалии.
        - С тобой все нормально? - внимательная Баст заметила потрепанный вид, - Тебе не нужно лечение?
        - Все путём, - отмахнулся в ответ, стараясь не привлекать к своему состоянию внимания. И тут же переспросил, чтобы сменить тему: - Что эти надумали? Они же собирались устраивать гладиаторские бои со статуями.
        - Черномазая собралась, - мотнул головой БФГ, а потом тыкнул пальцем в того самого мужчину, команду которого Артем наблюдал в бою с Алией. - Забашляла тому типу, чтобы он прикрыл от атаки в спину. Да и сам чтоб не лез.
        Если учесть, сколько вокруг находится чужих глаз, её план может сработать. Для широко известного в узких кругах ранкера нарушение подобного договора будет серьезным ударом по авторитету.
        Артём отдыхал еще час, за который ничего примечательного не произошло. Даже перестрелок больше не было. Остальные сквады также набирались сил. Кто-то договаривался о союзе. А какие-то отряды выбирали потенциального противника. Похоже, идею Алии приняли за основную. Еще через полчаса началось движение.
        - БФГ, что там за кипиш?
        - Черная собралась наконец с духом для драки.
        Это было интересно! По нешуточному шевелению среди игроков - не ему одному.
        - Пойдем со всеми. Держитесь людных мест, - дал Артём указания напарникам. - Не забывайте, что здесь полно головорезов, которые с радостью вас где-нибудь обчистят, да еще второй рот нарисуют… на шее.
        - Какой рот? - переспросил Дайме, но подзатыльник БФГ успокоил его любопытство.
        Все присутствующие очень сильно заинтересовались происходящим, что, конечно, неудивительно. Первый сквад решил попробовать уйти из осколка боем. Люди хотели посмотреть, сработает ли способ да и силы других игроков увидеть.
        В качестве противника Алия выбрала того крупного воина о четырех руках, закованного в железо. Трудно было определить логику решения. Возможно, они решили, что если он выглядит воином, то атаки будут исключительно физического спектра. А может быть, имели какие-то способности, явления или артефакты, которые должны помочь. Или же поведение этого существа просто было легче предугадать, в отличие от других непонятных тварей или существ.
        Благодаря четырем входам в сам зал, людям хватило места для наблюдения. Не исключено, что несмотря на защиту и договор, кто-то вынашивал планы вмешаться. Сам Артем, после случившегося в комнате с потухшим порталом, теперь дважды подумает, стоит ли устраивать здесь какую-то хитрость.
        Изначально он собирался через невидимость и фазу пройти внутрь, чтобы наблюдать за первой битвой, но потом решил не подвергать себя опасности. Если зале произойдет смертельный бой, его могут ранить какой-то площадной техникой абсолютно случайно. А Алия их точно имеет в достатке.
        В группе афроамериканки довольно долго что-то обсуждали, после чего все пять человек рассредоточились вокруг таким образом, чтобы перед лицом существа никого не было. Это логично: пусть оно потратит время на поиск врага.
        Еще неплохо было бы предварительно заминировать босса. Но Алия делала упор именно на развитие атрибутов, а может, просто в составе не было военных со специфическими знаниями и устройствами. Ведь её организация изначально не имела военной поддержки правительства и набиралась из гражданских. Ну а здесь им, что и так понятно, никто не продал бы нужное.
        Тем временем женщина подошла к статуе и достала несколько горошин. Каждая из них, падая на пол, оставляла огненно-алый светящийся знак, затухающий после активации. Похоже, он ошибся с выводами.
        Артем перевел взгляд на воина. Из характерных особенностей, тот двумя левыми руками удерживал крупный, словно плита, щит. В качестве оружия на поясе имелась какая-то странная конструкция, состоящая из длинной цепи и чего-то острого. Угадать её назначение не представлялось возможным. Может быть это было какое-то оружие его мира.
        Закончив окружать воина явлениями, Алия снова отошла на позицию отряда. Следующий момент был самым важным. Как она будет активировать Босса? Алия вскинула руки, концентрируясь и готовясь использовать навык.
        В следующий момент женщина резко опустила руки, и вокруг статуи полыхнули уже знакомые зеленые всполохи. Все наблюдатели услышали, как содрогнулся камень. Вероятно, её атрибут имел какой-то физический эффект воздействия.
        К сожалению, никаких повреждений атака не причинила. Вместо этого откуда-то сверху на статую упал алый луч, похожий на уменьшенную копию того, что в центре горы.
        Вж-ж-ж! Вдруг резкий звук раздался прямо у позиции наблюдателей. Люди в страхе отпрянули, а проход в зал отсекло прозрачным барьером. Что же, правила понятны.
        Свет начал впитываться в воина. Алия что-то крикнула, но барьер смазывал звук. Все члены группы, включая и её саму, начали атаковать. Двое делали это с помощью явлений: их атрибуты или не были боевыми, или предназначались для ближних атак.
        Луч всё продолжал освещать статую. Сейчас уже все могли понять, что им не показалось: с каждой секундой воздействия та, казалось, наливается жизнью. Каменные доспехи приобретают металлический блеск. В стыках лат темнеет поддоспешник. Грудь воина будто бы слегка дрогнула, делая первый вдох.
        Алия, видящая что атаки поглощаются, поняла правила игры: никто им не позволит выиграть столь простым, даже детским плутовством.
        Однако возможность захватить инициативу и нанести первую атаку у женщины еще имелась. Все наблюдатели затаили дыхание наблюдая, как афроамериканка напряглась, старясь распознать и использовать первое мгновение боя в свою пользу. Сейчас ей предстояло силой и навыками доказать право на жизнь.
        Глава 9
        Алый луч, напитывающий воина, прервался, одновременно с этим тот чуть вздрогнул. Это событие послужило спусковым крючком для атаки. Символы, приготовленные афроамериканкой перед битвой, вспыхнули, испуская пламя и неимоверный жар. Воздух вокруг них заколыхался от мгновенного перепада температуры.
        Закричав от напряжения, Алия протянула руки вперед, выпуская всю мощь своего атрибута. В этот же момент ударили и все члены группы, стремясь закончить бой максимально быстро и без риска.
        Силуэт их противника окутало разнообразными смертоносными атаками. Тут были и огонь, и зелёная дрянь Алии, и что-то едко-кислотное, и даже воздействия на основе холода. Команда не беспокоилась о каких-то противоречащих друг другу атрибутах, они пытались нанести максимальный урон Боссу, пока тот не произвел ответные ходы.
        Вспышка от смешения нескольких навыков и явлений закрыла обзор людям, оттого все подумали, что атаки пришлись ровно по мишени. И только Артем, ощущение пространства которого работало и через отсекающий барьер, знал, что мгновением ранее воин неведомым образом переместился буквально на метр в сторону, закрывшись щитом от разнообразных атак. Металлическая поверхность последнего чуть покраснела, сдерживая температуру от символов на полу.
        Вот, атаковавший сквад на мгновение прекратил удары, чтобы разглядеть итог своей работы. Парень буквально увидел, как на лице Алии любопытство и предвкушение успеха сменяется раздражением, переходящим в ярость. Стоит признать, что женщина если и боялась, то скрывала это чувство.
        Воин, используя секундную задержку, свободной парой рук снял что-то с пояса. На каменный пол зала упала цепь, пристегнутая к странной конструкции в его руках.
        Алия что-то прокричала. Наверняка приказ к атаке. Бой продолжился. Надо сказать, Артём представлял его совсем не таким. Возможно, насмотревшись на компьютерные игры, парень думал, что босс будет шпынять команду, пока не получит достаточный урон. Но происходило все совсем наоборот.
        Негритянка действительно разумно выбрала противника. Её подавляющая мощь в дистанционной атаке просто не оставляла тому времени на что-то, кроме защиты и уклонений.
        Снова объёмная зеленая вспышка накрыла воина, и тот с отрывом буквально в доли секунды с бликом переместился на два метра, уходя от навыка. С некоторым запозданием ударили и напарники Алии, их нападки Босс перекрыл щитом.
        От атрибута афроамериканки воин защищался используя исключительно незаурядную технику перемещения. Она меняла его позицию всего на метр или два, но применялась мгновенно и использовалась с ювелирной точностью. Вкупе с грамотным передвижением и соблюдением дистанции, до сего момента исправно спасала. Алия не попала в цель ни разу.
        Раздалась стрельба штурмовых винтовок - двое из группы прекратили использовать атакующие явления и перешли на огнестрел. Но латы и щит воина, из чего бы они ни были сделаны, сдерживали пули. Двое других бойцов имели что-то вроде кислотного атрибута и нечто, похожее на холод. Но атрибуты эти были развиты не в пример слабее, чем у капитанши.
        Афроамериканка потихоньку выходила из себя. Взмахом руки она приказала группе обходить Босса, сжимаясь вокруг него кольцом. Тактика была понятна - лишить того простора для маневра.
        И тут воин нанес свой первый удар, сразу же заставший противников врасплох. На большой дистанции они, вероятно, подсознательно не ожидали угрозы от противника, выглядевшего средневековым рыцарем, правда, с некоторыми оговорками.
        Босс сделал резкое размашистое движение свободной рукой, и цепь, ранее спокойно висевшая, буквально выстрелила в направлении одного из подчиненных Алии, вышедшего чуть вперед.
        В одну секунду металлическая конструкция с хитрым грузиком внизу намертво закрепилась петлёй на шее человека. Как только это произошло, воин сразу дернул её на себя.
        Хитро перебирая и укладывая излишки цепи на специальный поясной крюк двумя свободными руками, он моментально подтянул к себе человека. Отточенным движением воин сломал тому шею и отпустил, мгновенно сделав шаг назад, дополняя перемещение навыком микропрыжка, уходя от очередной атаки Алии.
        Вместо того, чтобы подловить своего врага, она буквально размазала тело павшего напарника по полу опрометчивым ударом! Даже через барьер до зрителей донеслись яростные крики и мат женщины.
        Воин же снова ушел в оборону, не переставая двигаться, хитро кружа восьмерками. При этом он то и дело успевал навыком прыжка уклонятся от женщины.
        Артем перевел взгляд на Алию. Её атрибут скорее всего основывался на интеллекте. Именно эту характеристику она и бустила, игнорируя физические. Выдавали недостаток развития чуть неловкая походка обычного человека, да крупные капли пота, стекающие по лицу. Её выносливость также оставляла желать лучшего.
        Бой перетёк в патовую ситуацию, где потенциальное преимущество оставалось за воином. Он продолжал ускользать от атак, подыскивая момент для своей собственной. Его враги теперь опасались сжиматься в кольцо и подставиться, отстреливаясь на дистанции. Но их силы не вечны, а воин, несмотря на тяжелые латы, никаких признаков утомления не демонстрировал.
        - Ну что за тупая баба?! Повезло выбрать такого простого противника и то не справляется… - вокруг послышались комментарии и возгласы согласия. - Мы бы с парнями этого легко уработали.
        Артем задумался, как бы он сработал сам. В ближний бой точно бы лезть поостерегся. Зато у него есть явление телекинетического захвата. Если оно сработает как нужно, то сможет зафиксировать врага. Однако механика его перемещения неизвестна. Возможно, она игнорирует такие эффекты контроля.
        В этот момент в битве произошла перемена. Воин решился на новую атаку. Броски цепи вкупе с уникальным строением рук, расположенных по одну сторону от торса, делало странное оружие не только быстрым, но и смертоносным. На это раз целью была сама Алия!
        Никто не смог проследить, как цепь метнулась в сторону женщины, однако вокруг неё проявился зеленый обод в форме щита. Она могла использовать свой атрибут и в качестве защиты.
        Изумрудный всполох оттолкнул цепь. Сама женщина от такой неожиданности испугалась и замешкалась. В отличие от воина.
        В секунду подтянув цепь, он использовал инерцию вращения, чтобы закрутив её вокруг своей оси, снова метнуть в атаку, в этот раз нацеленную на одного из мужчин.
        Боец тоже не был идиотом и успел использовать какой-то барьер физической защиты, похоже, от артефакта. Однако цепь, на мгновение вспыхнув, пробила его защиту, обмотавшись вокруг руки!
        Мужчина испустил пронзительный крик, явно используя какой-то навык. Его кожа стремительно покраснела. Тело налилось избыточными мышцами и стало излучать какую-то алую ауру.
        Воин дернул на себя, стремясь подтащить и прикончить жертву, но встретил сопротивление. Алия постаралась использовать этот момент, чтобы наконец попасть своим сильным, на этот раз прицельным ударом. Тем не менее воин показал, что не перестал отлично контролировать ситуацию и снова увернулся техникой мини-рывка от нее и двух других атаковавших его людей.
        Босс сделал знак рукой, и цепь мгновенно раскалилась до ярко-красного цвета. Человек, что в этот момент оказывал сопротивление, истошно закричал и потерял концентрацию, начав поддаваться.
        Алия тут же что-то крикнула другому своему подчиненному, явно отдавая какое-то распоряжение.
        Воин в конечном итоге пересилил и начал подтягивать ослабившего сопротивление противника. Но даже в этот момент он не забывал уклоняться от стрельбы и атак при помощи рывка, прячась при этом за тело товарища Алии, которое уже почти дотащил до себя.
        В момент, когда рука двинулась, чтобы лишить жизни очередного противника, их обоих укутало в кислотных брызгах какого-то навыка. Все зрители ахнули, словно смотрели какой-то остросюжетный боевик.
        Когда желтая хмарь развеялась, они увидели зажимающего забрало Босса. Кислота попала ему в глаза и лицо. Он еще попытался сделать какой-то маневр, но тут силуэт накрыло ярчайшей зеленой вспышкой. Алия вместила в свой навык всю ярость и остатки сил.
        Доспехи воина буквально сжало как консервную банку. Из стыков фонтаном брызнула кровь. Затянувшийся бой закончился быстро и неожиданно.
        Все вокруг Артем загомонили, пытаясь догадаться об источнике той кислотной вспышки, решившей исход боя.
        - Кислотная бомба, - прозвучал мужской голос. - Я предполагаю, что пока её союзник сопротивлялся цепи, эта сумасшедшая женщина отдала приказ повесить на него навык кислотной бомбы или даже несколько. Как только Босс подтянул тело, навык сдетонировал. Эта сука просто бешенная. Клянусь, парни, её можно уважать, но идти к ней в отряд - лишь стать разменной монетой для чужих амбиций.
        Все одобрительно загомонили. Артем и сам не знал, как реагировать. Алия откровенно разменяла жизнь подчиненного на победу в матче. Смог бы он так же? Может быть. Но попасть в такую ситуацию не хотелось.
        В этот момент тело воина снова обернулось камнем. А сверху появился лут Системы. Артем исследовал его и отметил, что среди небольшой горстки есть и таликон. То самое, ради чего парень и шёл в сквозной осколок.
        Практически без задержки вместе с лутом открылся портал на подиуме, где раньше стоял босс.
        Скорее всего сейчас бы кто-то из игроков не удержался и атаковал в спину, чтобы забрать добычу и уйти в портал, но барьер, разделяющий их, никуда не делся. Всем оставалось только наблюдать.
        Женщина отдала приказ забрать погибших. Обваренного кислотой мертвеца, своей жертвой заработавшего победу, завернули в одеяло.
        Как только она подняла добычу, барьер развеялся. Артем был готов поклясться, что видел, как на лицах у людей гуляет мысль о нападении.
        - А ну стоять всем! - крикнула Алия, и вокруг женщины воплотилось свечение её атрибута, охлаждая горячие головы. - Кто сунется, будет иметь дело со мной!
        Немного погомонив, игроки все же не решились на агрессию. Члены отряда исчезли в портале. Алия, прикрывавшая их отход, напоследок показала всем дурной жест и нырнула в переход. Сразу после этого тот закрылся.
        - Эта сука… - в двух словах чувствовалось как восхищение, так и злость по отношению к ушедшей в портал.
        Люди пришли в себя и стали решать, что делать. Еще два относительно сильных отряда явно собирались одолеть Босса без чьей-то помощи. На их лицах читалась уверенность.
        Остальные же представители из игроков послабее и групп, частично понесших потери, начали объединяться. Среди последних было много военных, в меньшей степени владеющих атрибутами, но зато экипированных по последнему слову. Артем давно заметил, что люди, привыкшее и умелые в использовании обычного человеческого оружия, с неохотой принимают атрибуты и навыки. Нежелание приучаться к новому было их уязвимой стороной по сравнению с гражданскими, охотно поглощающими все, что дает и Система.
        Большая группа после недолгих споров моментально оккупировала зал со смешным карликом, считая того слабым, а главное - уязвимым. Парень хотел присоединиться к ним, но что-то останавливало поступить так. Уж слишком это просто. А местный хозяин показал, что простых ходов не потерпит.
        - Так мы не пойдем с ними? - спросила Баст.
        - Нет, БФГ уже говорил, что в такой толпе легко получить в спину, - ответил ей парень. - А еще я уверен, что все не будет так легко.
        Тем временем люди, изъясняясь на ломанном английском, перешли к активной подготовке. Среди разношерстного состава нашлась пара саперов. Специалисты по работе со взрывчаткой изъяли все имеющиеся в распоряжении устройства и начали минировать статую. Как понял Артем, собрались осуществить сильный направленный взрыв, закрепив взрывчатку прямо на статуе.
        Две оставшихся команды удалились, оставив лишь своих наблюдателей. Артем же задумался, кого из оставшихся выбрать ему. Проблема в том, что внешность боссов давала не так уж и много информации. Пока что он склонялся к выбору врага, концентрирующегося на физических атаках. С этим справится навык смещения фазы. А Баст сможет нацелиться и ударить, пока он отвлекает.
        Помимо этого, есть Дайме, который не наносит много урона, но его молнии дают хороший контроль.
        После разговора с БФГ выяснилось, что тот вроде как боец ближнего боя, но не особо развивающийся. Его силы вкупе с атрибутом хватало, чтобы сдерживать щитом даже очень крупных врагов и команде было этого достаточно.
        Он заглянул в добычу, оставшуюся от ликвидированной еще у горы группы боевиков, но там не было ничего интересного. Боевые явления из самых простейших. Впрочем, это поможет создать огонь высокой плотности по Боссу. Лишним не будет.
        Из раздумий Артёма вырвало оживление на точке сбора рядом с залом, где стоял карлик. Вернувшись, он увидел, что большая группа, собранная из разных сквадов, готова начать.
        Парень присмотрелся к их противнику. Того обвесили взрывчаткой, плотно закрепив её на корпусе. Так же люди предусмотрели вариант, что при активации тот каким-то образом избавится от нее, а потому дополнительно заминировали саму платформу, где предстоял будущий бой. Профессионалы обещали, что направленный взрыв исключит ранения среди своих, отправив всю разрушительную энергию исключительно на врага.
        В целом все это выглядело довольно толково, и на мгновение парень даже пожалел, что отказался, когда игроки предлагали вступить и им. Судя по взглядам Баст и Дайме, те думали сейчас о том же. БФГ же как обычно никому не верил. Артем удивлялся, как же его самого соотрядник включил в список людей, заслуживающих этой высокой почести.
        Приготовления вышли на финальную прямую. На зрелище пришли посмотреть и две другие команды. Неудивительно. Это было полезно с точки зрения накопления опыта.
        К подготовке группа подошла основательно. Из выходов даже принесли крупных камней, построив из них что-то вроде баррикады, которая должна защитить от поражающих элементов.
        Еще через пол часа нервных обсуждений игроки взялись за дело. Артем видел, как люди заняли свои позиции. Один человек подбежал ближе и атаковал с помощью явления статую, тем самым производя активацию.
        Как и в прошлый раз появился красный луч, который принялся напитывать карлика. Парень не представлял, какими способностями тот владеет, но выглядел он довольно уязвимым. Немудрено, что выбрали его.
        БАБАХ! Все произошло ровно в тот момент, как луч прервался и существо вздрогнуло, приходя в движение. Сначала карлик, а потом и весь постамент вспух огненным протуберанцем взрыва. Избыточная мощь ушла вверх. Даже Артем и наблюдатели почувствовали вибрации стен от подрыва.
        Через несколько секунд пламя погасло, но обзор людям заслонил дым вперемешку с пылью. Постепенно эхо взрыва утихло, накатился тишина.
        Артем, использующий ощущение пространства почувствовал, будто босс за мгновение до подрыва будто использовал какой-то аналог смещения фазы, став полунеразлечимым для навыка. Как только взрыв миновал, коротышка внезапно и вовсе исчез из пределов его сенсорной техники.
        Люди столпились за укрепленной камнями позицией, привставая повыше, дабы разглядеть итоги боя. И тут…Карлик потолкал одного из игроков в плечо. Тот шикнул на него. Карлик еще раз потолкал. На этот раз человек обернулся с раздраженным выражением лица.
        Коротышка показал своей маленькой ручонкой на дым и скорчил умильно-вопрошающую мордочку. Судя по губам человека, тот полуматерно ответил, что сам еще не знает итоги боя и предложил карлику не отвлекать почем зря, а посмотреть самому.
        - Что, к дьяволу, там происходит? - с недоумением, кое ощущал и сам парень, спросил стоящий рядом мужчина. - Они что, бля, какую-то старомодную комедию разыгрывают? Чертов босс стоит рядом с ними, и они вместе вглядываются в дым?!
        - Похоже, удар уже нанесен, - ответил его напарник, - Помнишь Мэтьюса? По мозгам ударили.
        Наконец дым рассеялся, и все увидели пустующий постамент. Игроки начали ликовать, непонятно чему радуясь. Уродливый потешный карлик был в центре внимания, его похлопывали, поднимали и как какого-то героя подбрасывали в воздух.
        Артем и все присутствующие наблюдатели, молча, со всевозрастающим ощущением растерянности продолжали следить за этой фантасмагорией безумия.
        Карлик, ставший центром внимания, дружелюбно о чем-то разговаривал с людьми.
        Далее началось то, что Артем потом долго будет вспоминать в кошмарах. Он увидел, как коротышка одним взмахом руки рассек амуницию, бронежилет и живот одному игроку.
        Показывая другим что-то, он уверенным движением достал внутренности. Избавившись от лишнего, скрутил из кишок ожерелье и на манер гавайской цветочной гирлянды повесил их на шею человека. Все окружающие смотрели на это с каким-то детским, безумным восторгом. Дальше - хуже. Люди начали раздеваться и вспарывать себе животы. Доставать наружу внутренности и пытаться повторять манипуляции уродца.
        Артем, окаменев от ужаса, смотрел на происходящее. Рядом сосед шумно избавлялся от содержимого желудка. Слышалась ругань и крики. У кого из игроков от увиденного случилась истерика. У кого-то просто сдавали нервы.
        Всё происходило еще примерно двадцать минут. Потом, постепенно попавшие в ловушку ментального воздействия игроки начали терять силы и сознание от потери крови. До последних мгновений жизни они веселились. А под их ногами хлюпало месиво из крови и внутренностей.
        Когда последний человек закрыл глаза, карлик вытер измазанные ручонки о свой кукольный сюртук. Внезапно уродец резко развернулся и взглянул прямо в закрытый барьером проход, откуда за ним с ужасом наблюдал Артем и остальные игроки. Парень почувствовал, будто лежит на разделочной доске перед этим ужасающим существом. Рядом с ним кто-то взвизгнул от ужаса.
        Момент продлился буквально секунду. А после Босс отвернулся и прыгающей детской походкой побежал к своему месту, где взрывом разворотило подиум.
        Сверху ударил алый луч, мгновенно восстановивший каменную надстройку. Взобравшись на нее, карлик замер. Его фигура потеряла цвет жизни, снова обернувшись статуей.
        Барьер, отделяющий зрителей, развеялся. Все, включая Артема, с каким-то ужасом шарахнулись назад. Недалеко от них на полу разлилось озеро крови и внутренностей. Тут и там лежали растерзанные трупы погибших игроков. На их лицах навсегда застыли радостные улыбки.
        Глава 10
        Произошедшее сильнейшим образом ударило по психике наблюдавших за боем людей. Артем и сам чувствовал себя в какой-то прострации.
        Оглядевшись, он увидел, что его группа отошла поодаль. Они, похоже, ушли еще в процессе кровавой вакханалии, не выдержав зрелища. Даже привычно невозмутимый реалист БФГ каким-то затравленным взглядом смотрел по сторонам, забившись в угол. Что уж говорить о других.
        Да и другие игроки были не лучше. Хоть они все, включая Артема, уже не раз видели смерть, а многие даже убивали, произошедшее вышло за грань добра и зла. Хохочущие люди собственными руками разрывали себя на куски. Какой человек выдержит такое без последствий?
        От одного только воспоминания парень содрогнулся. Победа этого Босса и его методы сводили с ума. Поразительно, насколько многообразен спектр атак и воздействий, даруемых Системой. И это только то, что он уже видел. А сколько же их существует помимо знаний и предположений Артёма?
        Но почему победа была настолько безоговорочной? Только потому, что люди оказались не готовы к ментальной атаке? Артему пришла на ум еще одна причина. Что если из-за увеличенной численности отряда игроков некий Хозяин этого места скорректировал потенциал их противника, наделив дополнительными силами? Это звучало логично. Иначе любого Босса задавили бы числом.
        Работает ли эта механика в обратную сторону? Допустим, на битву выйдет одиночка? Сила босса также уменьшится пропорционально количеству человек? Но тогда и портал, скорее всего, выпустит лишь одного, а значит ему этот вариант не подходил.
        Из-за ужасающего зрелища многие утратили боевой дух, и лидеры сквадов решили дать время на отдых. А заодно и пересмотреть выбор противника. Произошедшее показало, что уязвимый вид отнюдь ничего не говорит о Боссе. Наоборот, лишь сообщает, что его сила простирается в самых необычных сферах, на которые у игроков может просто не найтись ответа.
        Парень проверил лежащие трупы ощущением пространства на предмет оставшихся предметов Системы и артефактов. К его немалому удивлению, ничего не нашел. Да, военные были не очень богаты на лут, но Артем точно помнил, что при них как минимум были расходники. Единственное что пришло на ум: если Хозяин этого места дает награду при победе, он же забирает и имущество неудачников при поражении. Озадаченный, Артём направился к своим.
        - Пойдем, ребят, - сказал, подойдя к напарникам, - за мно…, это еще что за хрень?
        Последний комментарий был адресован спрятавшейся за Баст женщиной, той самой азиаткой, которую они оставили где-то на половине перехода к горе.
        - Баст, откуда она здесь?
        - О-она с будет с нами! - заикаясь, невпопад ответила женщина.
        - Баст, ты понимаешь, что нам предстоит? - поморщившись, возразил Артем. На какие-то споры совсем не оставалось моральных сил. - Мы не знаем, этого человека и планы, которые могут скрываться в её голове. Она может подставить всю команду!
        - Пошли отсюда, - парень не хотел на глазах других игроков устраивать спор, да и время поджимало. - Потом обсудим…
        Сейчас Артем больше беспокоился, что, пережив шокирующий опыт, кто-то из двух отрядов наверняка выберет примеченного им крупного зверя. У опасений были серьезные основания. Увиденное побоище вынудит команды в десять раз осторожнее относиться к статуям со странной внешностью и неочевидными способностями.
        И конечно же, хищный зверь выглядел куда более выигрышным противником. Уже внешний вид говорил, что большинство его сил простирается в атаках физического спектра. Безусловно, это тоже очень опасно, но хотя бы предсказуемо.
        - БФГ, что скажешь? - задал он вопрос мужчине, когда они подошли к залу со зверем.
        - Серьезная тварь, - покряхтев, ответил мужчина, - но после того выблядка из бездны я с ней готов хоть чаи гонять за одним столом.
        - Отлично, сейчас немного отдохнем, - задумавшись, продолжил парень: - А я пока подумаю о тактике. И да, кстати, у вас же зелья сопротивления менталу есть?
        - Эм-м, да. Всего, правда, по две штуки - кивнул тот в ответ, - Мы их еще не использовали, но теперь я, кажется, понял для чего они.
        - Они не дают полной защиты, - объяснил Артем, немного удивленный ответом. Неужели только ему «везло» получать по голове от ментала в каждом втором осколке? - Выпейте все по одному прямо сейчас. У них успокаивающий побочный эффект.
        Артем помнил, что после принятия этих зелий здорово заглушаются эмоции. Сейчас это свойство будет, кстати. Проследив, как после выполнения его указаний просветлели лица группы, частично избавленные от переживаний, парень подошел к Баст.
        - Арт, мы возьмём её с собой, - сразу же перешла в наступление женщина, догадавшись, о чем будет разговор. - Нас четверо, пятый не будет лишним! Мы уже один раз бросили её, и чем это обернулось?!
        Последний довод, с точки зрения Артёма, был совсем «ни о чем».
        - Баст, ты готова ради незнакомого человека поставить под удар своих друзей? - задал он ровно один вопрос. Оглянувшись, посмотрел на реакцию Дайме и БФГ. Как ни странно, даже последний самоустранился от решения этого вопроса. Видя её долгое молчание, он продолжил: - Ну что же, если готова, то я больше вопросов не имею. Я вам не нянька, ребят. Баст, выясни хотя бы её силу и возможности. Отдохните с полчаса, потом расскажу план на этого урода.
        Артем махнул им, показывая на монстра. После чего присел в уголке, дабы раскинуть мозгами в одиночестве. Для начала он заглянул в свой лист персонажа, осматривая навыки. Увидев новый, под коротким названием «тоннель», парень удовлетворенно кивнул.
        Его последнее приключение, когда он попытался открыть портал, несло в себе и серьезный положительный момент. Последние куски паззла сложились, и игрок точно осознал, как использовать пространственный навык пятого уровня атрибута.
        По поводу его применения в предстоящей битве Артёма терзали большие сомнения, главной причиной которых стало то, что придется продемонстрировать его другим людям. Это могло обернуться проблемой в будущем, но и «хоронить» доступные ресурсы, вечно опасаясь кому-то показать лишнее, - большая глупость. Проигранная партия с главными козырями, так и оставшимися в рукаве, - весьма печальный конец. В итоге он решил все же использовать его под видом артефакта. Это очень правдоподобно, особенно при визуальном эффекте способности. Ну, а если кто из наблюдателей увидит (так же азиатка, например), то у него все еще маска на лице.
        Время отдыха прошло - дольше задерживаться не стоило. Следовало скорее «закрыть» зал в битве с Боссом, чтобы никто другой не предъявил свои права.
        - Все заходим в зал, - дал распоряжение Артем, - Пора.
        Группа зашла в зал. Оказавшись рядом с Баст, парень между делом узнал о способностях японки. Всё оказалось довольно клишировано. Та использовала атрибут ловкости, который оказался довольно любопытным. Для демонстрации женщина на недоступной для человека скорости пробежала по стене и потолку каменного коридора. Выглядело это довольно неплохо. Правда, ей не хватало атакующего атрибута. Раньше она использовала каким-то чудом добытый артефактный клинок Системы, но тот оказался утерян вместе с командой.
        «Воин, потерявший свой меч», - хмыкнул про себя Артем. И как она не совершила ритуальное самоубийство, дабы смертью смыть позор?
        - Итак, для начала, Баст, какая у тебя максимальная дальность эффективной атаки? - задал вопрос женщине.
        - От пятнадцати до двадцати идёт оптимальное поражение, - вместо неё ответил БФГ.
        - Отлично. На этой дистанции будет начальная позиция группы. За спиной босса.
        Артем отмерил около сорока метров за спину Босса. Здесь будет вторичная позиция группы. Парень надел артефактную перчатку на руку. Настало время явить новую способность.
        Рванув рукой ткань, он оставил искажение на месте. После этого быстро подошел к Боссу и сделал второе разрыв в пространстве, чуть в отдалении от первого, одновременно производя сложные манипуляции атрибутом, связывая выходы. Несколько секунд - и открылось два небольших портала, немного поменьше, чем проходы в осколки.
        - Ого-о-о, - протянул Дайме, - Нихера себе! Это ты так умеешь?
        - Почти я, - лишь ответил парень и указал взглядом на перчатку. Пусть сами додумывают. - А теперь все подойдите и попробуйте переход.
        С легким восхищением все по разу перенеслись через пространственный тоннель от Босса к находившемуся в отдалении выходу, а затем обратно. Артем же следил за своими потерями ментальной энергии, рассчитывая, на сколько той хватит. По его оценкам, с усиленным восстановлением от зелья, энергии хватит на несколько полных переносов группы во время активного боя. Благодаря совсем короткой дистанции расход был не так уж и велик. Этого хватит, ведь исход поединка все равно решится намного раньше.
        - Значит, о тактике, - продолжил парень: - Мы будем использовать этот переход, чтобы держать дистанцию с тварью. Теперь поконкретнее об этом, включая ваши обязанности.
        Разбор тактики длился минут пятнадцать. Один раз они сделали пробную быструю смену позиции за счет портала. Хоть и «охавшие» сначала, игроки уже давно привыкли к виду пространственного перехода и, к радости парня, приняли навык более чем спокойно. Сама мера не обеспечит полной безопасности, но это все, что мог предоставить Артем. Для увеличения боевой мощи также пришлось поделиться атакующими явлениями, набитыми с боевиков.
        - Отлично, пора, - парень выпил зелье восстановления ментальных сил. - Занимайте первую позицию.
        Почувствовав тепло от ускорившейся регенерации энергии, он активировал пси-когти. В груди сжался комок страха, но уже привычным усилием, парень поборол предательское малодушие.
        Спокойно подойдя к статуе, он легонько чиркнул навыком по ноге зверя. Тут же сверху упал алый луч энергии, напитывая босса жизнью и силой. Багровый свет от него и возникнувший барьер, оградивший зал от случайного вмешательства, давали понять, что сейчас здесь развернется очередная битва. Не на жизнь, а на смерть. Впрочем, Система учебных поединков не приветствовала.
        Артем, отошедший к порталу, чувствовал себя гладиатором древности, ожидающим, когда рабы выведут зверя на ристалище. На потеху беснующимся плебеям. Конечно, толпы обезумевшего народа сейчас не наблюдалось, но он был уверен, что за ним смотрят.
        Статуя перед ним медленно наливалась жизнью. Кожа темнела, приобретая морщинистый рельеф. Многочисленные костяные шипы, покрывающие торс, наоборот побелели, чуть ли не сверкая бритвенной остротой.
        Пока еще было время, он лихорадочно просвечивал тело, изучая внутреннее строение.
        - Осторожнее, его атаки могут быть ядовиты, - крикнул всем Артем, обнаружив проявившиеся мешки с жидкостью у горла существа. - И будьте готовы к плевку. Держите антидоты под рукой!
        За оставшееся время он изучил строение ног. Если удастся подрезать сухожилия или просто нарушить мышцы лап, это здорово поможет в бою.
        Посмотревший уже два боя, он отчетливо узнал тот момент, когда существо ожило, а схватка началась.
        Развивая максимальную скорость мышления за счет малого атрибута, он активировал уже готовое явление телекинетического захвата
        ТЕЛЕКИНЕТИЧЕСКИЙ ЗАХВАТ
        Блокирует цель с помощью атрибута телекинеза. Пользователь имеет возможность дополнить воздействие сдавливанием.
        За счет сверхускоренного мышления ему удалось навязать свою инициативу. Парень буквально ощутил, как какой-то новой силой сдавливает существо. К сожалению, случилось то, чего он опасался. Из-за разницы в размерах он не мог нанести серьезный урон, лишь чуть сдержать движение существа.
        - Стреляйте! Быстро! - казалось, его рот ужасно медленно проворачивает языком, исторгая звуки команд для изготовившихся бойцов.
        Основная группа, которая сейчас находилась на дистанции двадцати метров, атаковала явлениями, а Баст - их главная надежда - полыхнула запредельной температурой.
        Артем точно увидел, как напряглась тварь, каким-то шестым чувством предугадывающая опасность. Он удержал навык еще долю секунды, прежде чем Босс запредельным усилием разорвал контроль. Вероятно, сказывалась разница в размере, скрытом уровне навыка или еще каком-то факторе.
        С грацией кошки тот увернулся от пролетевших мимо явлений различного атакующего характера, и лишь ужасный температурный луч Баст прошелся по поджарому боку, нанеся чудовищный урон. Буквально на глазах кожа существа пошла паром, ссохлась и начала вместе с мясом отваливаться с корпуса твари.
        Артем, которого самого обдало жаром даже на расстоянии, услышал оглушающе громкий вой от причиненных страданий, исторгнутый зубастой глоткой. В этот момент парень активировал второе заготовленное явление.
        ИСТЕЧЕНИЕ ЖИЗНИ
        Организм цели теряет контроль над жизненной энергией, испаряя её во внешнюю среду.
        Если оно и воздействовало, то пока заметить это было невозможно. Не обращая на Артема внимания, монстр посмотрел в сторону, чтобы узнать, кто был настолько дерзким, что посмел причинить ему тяжелое мучение.
        - Назад! Бегите к дальнему порталу! - подал следующую команду Артем, осознавший, что разъяренный босс пока не принимает его в расчет.
        Он увидел, как под кожей лап напряглись мышцы, босс явно готовился к дальнему прыжку, и активировал явление стремительного рывка.
        ЯВЛЕНИЕ СТРЕМИТЕЛЬНОГО РЫВКА
        Пользователь может совершить сверхбыстрое перемещение к цели, на дистанцию не более десяти обычных шагов. Комбинируется с атакой ближнего боя
        Его моментально ускорило и только разогнанное мышление позволило не растеряться. Парень фактически влетел в монстра, используя пси-удар, собираясь пробить сустав.
        Он ошибался, тварь осознавала присутствие противника за спиной и принимала это в расчёт. Босс почти успел извернуться в последний момент. Тем не менее Артем нанес удар в мышцу, наблюдая, как глубоко атрибут пробивает плоть.
        Несмотря на явное страдание от полученной атаки и сорванный ею же стремительный прыжок, зверь проигнорировал удар Артема, прихрамывая рванув к группе.
        - В портал! Лезьте в портал! - закричал парень изо всех сил.
        БФГ, показывая изрядную выдержку, до последнего использовал различные атакующие явления, чтобы хоть немного задерживать зверя. Тот исправно уворачивался ото всех, сохраняя при этом изрядную скорость.
        Видя, что все исчезают в переходе, Босс чуть замедлился, делая непонятные манипуляции.
        - Он сейчас плюнет ядом! - быстрее всех догадался Артем, - В портал!
        Раздался почти человеческий, правда, в десятки раз более громкий звук плевка. И все же они чуть-чуть не успели. БФГ, пропустивший всех, уже исчезал, когда на его ногу попала прозрачно-мутная густая слизь!
        - А-а-а-а-а! - мужчина с истошным воплем выпал из пространственного перехода недалеко от Артёма.
        Парень мимолетно глянул на ногу. Плоть на колене и лодыжке буквально оплывала на глазах. Единственное, что мог сделать парень - на бегу отсечь пораженный участок пси-когтями, чтобы поражение не распространилось выше, а затем использовать смещение фазы и в нем запрыгнуть в портал. К Боссу.
        Монстр испытал замешательство от пропажи целей буквально на долю секунды, прежде чем, обернувшись, заметить их в отдалении.
        Артем вышел из смещения и сразу атаковал пси-когтями, стремясь повредить лапу. Рассечение не использовал, так как тварь буквально на одном чутье уклонялась от всех дистанционных атак.
        Во время удара от вдруг впервые ощутил, что понимает, как нужно двигаться и какое положение должно принимать тело, чтобы воздействие было эффективным.
        Отметил произошедшее лишь краем сознания - на обдумывание новых ощущений не было времени.
        Успешная атака! Когти перерубили лапу в суставе, полностью отделив конечность.
        Зал огласил очередной вскрик ярости и боли. Предчувствие опасности буквально взвыло, сигнализируя о нависшей смертельной угрозе. Артем успел уйти в смещение фазы, когда буквально сквозь него прошел хвост. Сердце ёкнуло, но навык не сплоховал, позволив игроку полностью игнорировать урон. И тут парню буквально сдавило виски от стремительного оттока ментальной энергии. Возможно, атака зверя несла в себе какую-то концептуальную составляющую, и оттого фаза забрала дополнительную энергию. Такое уже бывало и с другими техниками.
        У Артёма на мгновение потемнело в глазах от напряжения и оттока сил. Когда он пришел в себя, Монстр уже отвернулся, потеряв цель. Чувствительно замедлившись, снова побежал к группе.
        В этот момент в груди игрока образовался холодный ком - от перенапряжения и оттока сил его пространственный коридор развеялся! Судя по злобному предвкушающему урчанию, заметил это и Босс.
        Парень перевел взгляд на саму группу. Бледный БФГ лежал без ноги, Дайме обрабатывал его культю зельем исцеления.
        Чуть в стороне и впереди стояли Баст и азиатка. Баст, похоже замешкалась или просто отдала львиную долю сил на первую атаку и сейчас явно не успевала нанести следующий удар прежде, чем Босс войдет в дистанцию атаки. На лицах людей читалось замешательство, ведь они тоже заметили исчезновение портала.
        Парень, использовав явление стремительной поступи, бросился догонять живучую тварь.
        ЯВЛЕНИЕ СТРЕМИТЕЛЬНОЙ ПОСТУПИ
        Наделяет пользователя возможностью быстрого передвижения на короткий срок
        Одновременно с этим Артём выстрелил явлением плевка. Но монстр в очередной раз продемонстрировал своё чутье, даже покалеченный увернулся от навыка.
        ЯВЛЕНИЕ ПЛЕВКА ЛИПКОЙ ПАУТИНЫ
        Атакует липкой сетью на основе атрибута воды, оказывающую на цель стягивающий и обездвиживающий эффект.
        Он напрягал оставшиеся силы, но все еще не успевал вовремя. Монстр на бегу повернул пасть к азиатке, которая достала явление и навела на того руку, прицеливаясь и намереваясь выстрелить.
        Парень глянул на БФГ и Дайме, в надежде, что те смогут что-то сделать. Но один был слишком плох - похоже атака твари имела комплексное воздействие на организм. А Дайме сковал паралич ужаса от приближения столь страшного врага.
        Раздался хлюпающий звук - так тварь собирала кислоту. Босс уже был слишком близко, чтобы женщина смогла увернуться от ужасающего снаряда. Артем, на всех парах спешащий вдогонку, увидел, как расширились от всепоглощающего страха узкие глаза на бледном лице. В следующий момент женщина спряталась за Баст. Тварь плюнула кислотой.
        Глава 11
        Уже позже Артём думал, кто же виноват? Почему так сложилось? Конечно, хотелось во всем обвинить подлую азиатку - трусливую и циничную дрянь.
        Но это только в книгах заботливый автор всегда представит предателя в худшем и дурном свете, чтобы спокойно, без лишних моральных терзаний ненавидеть его и получить полное удовлетворение, когда доблестный Герой лишит того никчемной жизни.
        Как он узнал потом, женщину звали Ясу. Она сделала единственный ход, который вел к спасению собственной жизни. Стоило ли её осуждать за это? И да, и нет. В жизни, как всегда, не бывает простых ответов.
        Артём видел всё почти как в замедленной сьемке. Азиатка уходит от атаки за спину Баст. Морда твари, готовящаяся сделать плевок, следит за её движением. В этот момент у Баст испугалась, она также поняла, что сейчас произойдет. Это был последний раз, когда он видел её лицо.
        Всё произошло одновременно: тварь плюнула и Баст, в попытках отбиться, расфокусированным лучом выпустила всю энергию атрибута, что успела накопить. К сожалению, силы луча не хватило, чтобы выжечь яд. А возможно, тот нес в себе концепцию и был защищён. В следующий момент события словно вновь ускорили ход.
        - Не-е-ет! - не своим голосом закричал БФГ, в полуобморочном состоянии наблюдая за происходящим, - Ты гнида!
        Баст тонким слоем покрыла едкая дрянь, с диким воплем она упала на каменный мол, корчась в чудовищной агонии. Азиатку тоже чуть задело каплями кислоты. Шипя от боли, она кувырком отпрыгнула назад.
        Расфокусированный луч Баст прошелся по передней части тела монстра, обжигая морду и глаза. Уязвленная тварь замотала головой.
        И тут на неё налетел Артем. В руке уже был заготовлен новый пси-удар. Этот навык наносит глубокие, проникающие раны. Самое то для ситуации, когда требуется как можно быстрее закончить битву. Больше бой продолжать было нельзя.
        Удар пришелся точно в обожжённый бок существа, поражая внутренние органы. Вслед за ним последовал и еще один. Парень уже достаточно изучил строение босса изнутри, и вторая атака пробила аналог сердца.
        Монстр всхлипнул, делая последний в своей жизни вздох. Его тело рванулось то ли в попытке оттолкнуть Артема, то ли в мышечной конвульсии. Парня откинуло назад. Отлетая, он успел вдарить рассечением по крупной артерии. Концентрируясь на последней атаке, игрок не успел сгруппироваться и упал, больно приложившись затылком о пол. В глазах заплясали фиолетовые круги. На зал, послуживший ристалищем, снова опустилась тишина.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ УРОВЕНЬ!
        Ругаться за недостаточную, на его взгляд, награду не было ни сил, ни времени. Парень сделал попытку подняться. Голова закружилась еще сильнее, но следовало торопиться.
        - Арт! - снова послышался вопль БФГ, - Эта сука хочет свалить! Дайме, затупок ты! Да останови же её!
        Крик заставил Артёма собраться на пределе сил. Переведя взгляд, он увидел, что азиатка вернулась к Боссу и уже тянет руку к воплотившейся над тушей добычей.
        - Не смей! - крикнул парень, подрываясь к подиуму, где должен был появиться портал.
        Ладонь азиатки схватила разноцветные сферы, тем самым открывая выход из осколка, ставшего смертельной ловушкой для многих людей.
        На Артема все еще действовало явление, увеличивающее скорость передвижения, но позиция узкоглазой дряни была намного ближе. Подхватив добычу и нащупав глазами вожделенный портал, она рванула к нему.
        Дайме побежал навстречу, готовя удар своим парализующим электрическим атрибутом. Но он слишком медлил: то ли до сих пор был настолько шокирован происходящим, то ли не желал преодолевать моральный барьер - приходилось атаковать другого человека.
        В руках азиатки молниеносно вспыхнуло явление. Атрибут ловкости изрядно добавлял ей прыти. Парня ослепило огненной вспышкой. Вскрикнув, тот закрыл лицо руками.
        Артем был близко, но уже понимал, что не успевает. Из последних сил он сделал рывок, чтобы выйти на минимальное расстояние использования своего дистанционного навыка.
        Время снова растянулось, от чрезмерного напряжения атрибута МЫСЛИ ДАЙИ. С плоскостью не было времени мудрить, да и больно ловка была эта девка. Рассечение не наносит физического удара по цели и не содержит останавливающего эффекта. Парень понимал, что даже если его атака будет смертельной, женщина просто по инерции завалится в портал, а потому нанес удар совсем в другое место.
        Кисть руки, сжатая в кулак, прикрывала кислотный ожог на боку, а потому была неподвижной. Рассечение! Вскрик! Навык срезал часть тела, попутно нанеся и глубокое ранение по корпусу беглянки.
        По-прежнему наполненные ужасом глаза следят, за утраченной конечностью. Мгновение - азиатка скрывается в жерле портала.
        - Арт!!! - снова кричит БФГ, - Сзади!
        Артем, услышавший явную тревогу, оборачивается. Игроки! У входа в зал стояли игроки! Разум затопила бессильная ярость. Какого хрена им всем надо?! Бой шел всего пару минут но уже привлек к себе внимание!
        В двух мужчинах парень узнал боевиков капитана, имевшего конфликт с Алией. Те, похоже, случайно обнаружили происходящее и еще сами не знали, как реагировать.
        - Дайме, тащи БФГ к порталу! - прокричал парень. Пока еще было время, он подбежал и, не глядя, убрал срезанную кисть в пространственный карман, после чего снова обернулся к игрокам.
        Те как раз увидели, что Дайме потащил БФГ к вожделенному выходу из аномалии. Выражение глаз с удивленного перешло в осмысленное. Боевики поняли: сейчас перед ними потрепанный и неготовый к сопротивлению сквад. А вместе с ним добыча с Босса и халявный выход. Все что хотели на одном блюдечке.
        Повинуясь первой пришедшей в голову мысли, оба машинально вскинули оружие, целясь в добычу, что грозит уйти.
        Артем тут же ощутил угрозу. Эти стесняться не будут. За его спиной Дайме практически дотащил БФГ до портала. Парень понял, что если он использует пространственный щит, то тот может отвести от него пули но направить их в напарников. Коснулся приколотой к груди Сигне.
        Звуки стрельбы разорвали тишину зала. Перед Артемом вспыхнули бирюзовые разводы щита, принявшего на себя весь урон. Парень занял позицию, чтобы закрывать собой раненых напарников.
        Осознав, что их оружие бесполезно, игроки прекратили огонь. Один вскинул руку, в которой начала наливаться желто-зеленая капля. Его напарник рванул вперед, обходя чуть справа, чтобы не попасть под дружественный огонь.
        «Опять чертова кислота!!! - подумал Артем, - Сколько её можно…?!»
        Вместе они схватили БФГ и бросили в портал. Искалеченный мужчина от грубого рывка вскрикнул и потерял сознание. С него непонятно когда сорвали маску, обнажив лицо, которое приобрело землистый оттенок от переживаемых мучений. Но сейчас не было времени для деликатного обращения. Справившись с задачей, парень буквально швырнул в переход Дайме и запрыгнул сам.
        Некоторое понимание атрибута уже позволяло ощущать процесс переноса. Поэтому, когда они вышли, он не потерялся, а быстро отпрыгнул от портала и занял позицию, позволявшую разглядеть внешнюю обстановку, изготовившись атаковать возможного преследователя или врага. Но этого не понадобилось. Их забросило в тот самый подпол старого дома. Именно отсюда, казалось уже в прошлой жизни, отправлялись пять уверенных в себе игроков. Переход схлопнулся почти сразу после переноса.
        Слабо горевшей лампочки хватило, чтобы Артем оценил - БФГ плох. Парень повернулся к Дайме.
        - Ты давал ему антидот и исцеление? - сразу спросил о самом важном.
        - Д-да… - ответил парень. Кожа на его лице вспухла пузырями от примененного азиаткой явления, но тот навык больше нес дезориентирующую функцию, рана была несерьезной.
        - Выпей зелье исцеления, - добавил Артем, - тебя тоже задело.
        В этот момент их разговор наконец услышали. Сверху раздался скрип открываемой дверцы. Оттуда выглянуло лицо, явно чего-то опасавшееся. Парень узнал члена гильдии, выполнявшего функции дежурного на аномальной точке. Их не ждали?
        Артем вдруг понял, что он сейчас оказался измученным уставшим в руках почти незнакомых людей. Более того, двое их товарищей, с которыми он отправился в сквозной осколок, не вернулись, а остальные покалечены.
        Недовольство вполне может вылиться в негатив по отношению к нему, при этом абсолютно неважно, насколько он замешан. Человек так устроен - искать виновных в гибели, с которыми можно поквитаться, чем и облегчить свое страдание. Не то чтобы к этому были предпосылки, но поберечься стоило.
        Пока дежурный помогал доставать БФГ, Артём выпил зелье восстановления ментальных сил. Вряд ли оно понадобится, но лучше быть готовым к любой ситуации, да и в переговорах поможет, а то мозги от истощения совсем не соображали. За такую нагрузку на организм «химией» потом придется рассчитываться, но это его беспокоило в последнюю очередь.
        Вместе они занесли БФГ в оборудованный под временный ночлег контейнер. Оставшийся неизвестным гильдиец принялся лихорадочно названивать, вызывая по своим каналам помощь.
        У парня возникло искушение уйти, но он его поборол. Убегать в данной ситуации равно признанию своей вины в том или ином проступке.
        Вместо этого он сорвал уже надоевшую маску серого Игрока, вышел на улицу и вздохнул родным воздухом. Тот был не особо-то и «вкусным», и даже не так насыщен нейтральной энергией, как в покинутом осколке, но Артем все равно почувствовал удовлетворение. Он наконец вырвался из этого кошмара. Более того, буквально вытащил живыми двух людей, хотя изначально и не нёс за них ответственности.
        Баст было жалко больше всего. Несмотря на грубую внешность, Артем не помнил более миролюбивого человека. К сожалению, критерии отбора Системы оказались непосильными для этой светлой личности. Женщина так и осталась в зале. В последний раз, когда проверил еще ощущением пространства, она уже не дышала. Энергеник тоже был неплохим мужиком, но под валом пережитых приключений его лицо уже не вызывало особенных эмоций.
        Мысли перешли к азиатке. Несомненно, если представится возможность, он рассчитается с ней сполна. Не потому, что ненавидит. Сам Артем уже не особенно и злился на эту дуру. В конце концов за преступление перед собой он её уже покарал. Он слышал, что именно так наказывали воров в более жестокие времена - отрубали руку. Её конечность сейчас и находилась в пространственном кармане вместе с добычей.
        Почему-то ему казалось, что женщина решилась на воровство не от желания забрать ценности. Вспоминая её напуганное лицо, Артём приходил к выводу, что та банально боялась мести команды за Баст, вполне заслуженно, надо сказать. Оттого так и поступила.
        Прерывая размышления парня, из бытовки вышел Дайме. Посмотрев на растерянное лицо человека, утратившего присутствие духа, Артем осознал, что этим людям проход в сквозную аномалию изначально не сулил ничего хорошего.
        Сам он не обратил на это внимание, ослепленный вполне оправданной уверенностью в себе и жаждой наживы. Но эти люди… Эх, чем думал Энергеник? С мертвеца теперь не спросишь.
        Примерно через полчаса, за которые Артём успел умыться, чуть привести себя в порядок и утолить первый голод, послышался шум подъезжающих автомобилей. Артем напрягся, хотя внешне оставался расслабленным. Сейчас больше всего хотелось домой. Нажраться и заснуть на трое суток. Вместо этого же предстоит разбирательство в произошедшем.
        Во двор зашли пять человек. Трое сразу рванули в бытовку, их явно взяли для экстренной помощи БФГ. Вопреки принятым зельям состояние последнего не облегчалось. Артем явно недооценил яд Босса. А выживет ли, вообще, азиатка? Он помнил, что ту тоже задело этой дрянью.
        Пока размышлял, к нему подошли две более примечательные личности. Первым был чернокожий мужчина, довольно представительного вида. Несмотря на прогрессивную глобализацию, его все равно непривычно было видеть в подмосковном городке.
        Справа, чуть сзади, держался крупный мужчина «шкафообразного» вида. «Бодигард» - само просилось на язык.
        - Ты Арт? - полуутвердительно спросил негр, протянув руку для пожатия. - Я Лига. Будем знакомы.
        «Вот почему так назвали гильдию», - подумал Артем, отвечая на рукопожатие. Забавный момент, но ситуация не располагала к юмору.
        - Не сочти за грубость, Арт, вернее Артем, - Лига вытянул ладони вперед, демонстрируя жест миролюбия, - Не будем играть в детские игры. Конечно, мы уже выяснили твою личность. Я Михаил, кстати. Не удивляйся. Это моё настоящее имя. Коренной русский. И не беспокойся, я не разбрасываюсь личной информацией членов организации, иначе меня давно бы уже прикопали. Понимаю, что ты устал, но пойми и меня - в текущей ситуации необходимо выяснить все детали произошедшего. Портал, кстати, был закрыт с вечера последнего дня, как вы ушли. Мы не знали, что думать, лишь твой ник как живого игрока в ладдере вселял надежду.
        Артем не стал чиниться и обстоятельно рассказал всё, конечно, умолчав моменты, касающиеся своей экипировки, навыков и атрибутов. Лига внимательно слушал, изредка задавая наводящие вопросы, но не пытаясь поймать на противоречиях.
        - Отлично, я все запомнил. Спасибо за доброе отношение, Артем, несмотря на ситуацию, - как заправский дипломат, читая состояние собеседника, тот говорил, используя максимально миролюбивые слова и тон. - Если хочешь, тебя отвезут домой. А если хватает сил, поезжай на своем УАЗике. По поводу остального не беспокойся, я напишу через Систему позже.
        Пожалуй, это все, что хотел услышать парень. Не теряя ни грана времени, он переоделся в гражданское и рванул домой.
        Лига производил двоякое впечатление человека, желающего со всеми «дружить», а от того не имеющего собственного выраженного мнения. Вместе с тем явно был не дураком, но ощущалась некоторая нерешительность и мягкость. Вполне возможно, что первое впечатление ошибочное, но для лидера игроков, идущих путем силы, качества спорные.
        Уже на пути в поселок он вспомнил, что в разговоре так и не встал вопрос о дележе добычи. Артем даже не стал упоминать, что забрал её у азиатки, а афроамериканец не поинтересовался этим моментом. Помимо этого, был еще лут с убитого динозавра. Его нес БФГ, как самый рачительный из команды. Со всеми хлопотами парень даже забыл проверить, сохранился ли он во время битвы с Боссом.
        Доехал до дома уже на голой силе воли. Усталость, постоянное физическое, моральное и ментальное напряжение последних суток навалились одновременно. Сверху, бабочкой, ломающей спину верблюду, легло похмелье от передозировки зельями восстановления ментальной энергии. Пару раз чуть не уснув за рулем, он наконец добрался. Еле припарковавшегося парня хватило лишь на то, чтобы закрыться, сорвать одежду и кое-как перекусив, лечь спать.

* * *
        Из сладкой глубины сонного забытья что-то настойчиво тянуло его к свету пробуждения. Мозг не чувствовал угрозы, а потому запускался с большим нежеланием.
        ЛИГА: Арт, ответь…
        АРТ: Я здесь. Что ты хотел?
        ЛИГА: Привет, Арт, ты долго не отвечал. Извини, если отвлек. Я хотел сообщить, что БФГ пришел в норму, и его жизни ничего не угрожает.
        АРТ: Отлично, еще что-то?
        ЛИГА: Да, я опросил Дайме, и его рассказ полностью соответствует твоему. Прости за некоторое недоверие. Но в свете гибели моих людей, надеюсь, ты не в обиде за подобное отношение.
        АРТ: Я понял. Еще что-то?
        ЛИГА: Эм-м, ладно. Вижу, что ты все-таки занят. Я лишь хотел еще задать вопрос. Ты ведь забрал добычу у той воровки?
        Парень даже не стал пытаться лгать. Он уже не тот, былой Артем, за отсутствием силы попытавшийся бы обманным путем присвоить лут себе. Сейчас ему было просто наплевать на чужое мнение, если кто-то попытается забрать то, что он считает своим.
        АРТ: Да, я не смог убить её, но лут выбил.
        ЛИГА: Отлично, я предлагаю всем остаться при своём. Добыча с динозавров у нас. С той твари - у тебя.
        Лига, неплохой дипломат, уже чутьём осознал, что парень не собирается делиться с кем-то и предложил, в общем-то, неплохой вариант для обеих сторон. В конце концов умный командир никогда не отдаст приказ, который не выполнят, а сам он потеряет авторитет.
        АРТ: Я считаю это приемлемым.
        ЛИГА: Вот и хорошо. За гильдейских не беспокойся. Никто не считает тебя виноватым.
        АРТ: Я рад.
        АРТ: Да, еще кое-что. Тот сквозной портал больше не открывался?
        ЛИГА: Нет, насколько я знаю, он закрылся сразу с вашим приходом. Мы еще заедем пару раз проверить, но сейчас он точно закрыт. Что-то беспокоит?
        АРТ: Не стоит волноваться. Просто «въетнамские флешбеки». Ладно, если у тебя все - пока.
        ЛИГА: Всего доброго.
        Закончив разговор, Артем снова откинулся на кровать. Он точно помнил, что переход оставил после себя след, по которому он может попытаться заново открыть вход в подземелье. То подземелье, где все еще ждут тяжелейшие испытания и кто-то, таящийся за ними.
        От одного воспоминания парня передернуло. Не-е-ет. Если он и вернется туда, то уж точно не в ближайшее время. Размышляя об этом, он снова уснул.
        Глава 12
        Проснувшись утром, Артём осознал, что провалялся в забытье целые сутки. Организм просто адски нуждался в еде. Помимо нечеловеческого голода «приятные» ощущения также дополняли апатия и сдавливающее виски похмелье от передозировки зелий, усиленные от переутомления последних дней.
        Соорудив монструозный бутерброд, он осознал себя через пару минут бездумно пялящимся в стену в ожидании чайника. Чтоб хоть как-то расшевелить мозги, Артём включил на ютубе свежие новости из раздела игроков и аномалий.
        - … возьмите себе в руки что-нибудь вкусненькое, устраивайтесь поудобнее, а теперь, погнали по новостям. За последние несколько суток зафиксирована небывалая смертность среди ранкеров! За пару последних дней из топ-двух тысяч погибли четырнадцать человек. Подробнее расскажет наш штатный специалист по игрокам, под псевдонимом Василий…
        Интересно, сколько из этих топовых игроков «отвалились» в том же осколке, из которого вылез он сам?
        Парень наконец сварганил себе изрядной крепкости кофе, продолжая слушать перечисление погибших игроков и некоторую аналитику, похожую больше на домыслы ради создания инфоповода. Понятно, что никакой подробной информацией представители канала обладать не могли.
        - …напомню, что буквально вчера выступил на пресс-конференции один из наиболее уважаемых ранкеров США, Саймон «Gun» Шепард, и в своей речи он в очередной раз упомянул о необходимости сохранения дружественного отношения между игроками. Это подтверждает мою теорию, что в какой-то сквозной аномалии снова произошло столкновение интересов крупных организаций, вылившееся в открытый конфликт.
        - Спасибо, Василий! Перейдем к новостям о ладдере. А спонсором выпуска является сайт «Аномалия-бет точка ком». Если вы устали от потери денег на договорных спортивных играх - «Аномалия-бет точка ком» ждет вас! Здесь вы можете изучить самую последнюю инсайдерскую информацию по ладдеру и сделать ставку на продвижение вашего любимого ранкера или смерть плохиша! «Аномалия-бет точка ком» - никаких договорных игр, ранкеры борются за жизнь, а вы - за деньги!
        В связи с последними событиями Артём выпал из происходящего в мире, а потому рекламу ставок на ладдер воспринял с некоторым удивлением. Впрочем, стоило признать, это вполне соответствовало мировым трендам.
        - …новичок из России под ником Арт совсем недавно ворвался в две тысячи лучших, а уже поднялся на двести семьдесят шестое место! Он движется вперед словно ураган и уже имеет кучу фанатов и хейтеров! Мы зафиксировали последнее его передвижение на целых два уровня за раз! Что нужно делать, чтобы достигать такого развития, нам расскажет Василий!
        - Виктория, я не был бы так дружелюбно настроен к этому человеку. Ранее мы уже говорили в нашем обзоре, что его билд - ярко выраженная «сборка» убийцы. Скачкообразное развитие лишь подтверждает эту догадку. Я уверен, что так называемый Арт атакует отряды в спину, отнимая ресурсы и пользуясь их прогрессом для повышения своего уровня.
        - Известный американский блогер «Брок» уже не раз намекал на его связи с российским правительством, предоставляющим Арту информацию о сквозных аномалиях, а также покрывающим его деятельность. Но никаких подтверждений этому нет.
        - К сожалению, организация, в состав которой он вступил, слишком скрытна, чтобы получить более подробную информацию о нем, но это лишь дело времени, пока другие, серьезные силы не начнут расследование, относительно рода занятий этого игрока. А может, уже расследуют и достигли каких-то результатов. Мы приложим все силы, уважаемые зрители, чтобы вы получили самую свежую и оперативную информацию об этом вопросе!
        Пока Артём слушал последнюю новость, вся сонная одурь слетела, сменившись на лихорадочную бодрость и злость. Значит, его уже записали в «плохие парни», довольно смешно, учитывая тот беспредел, что творится в сквозных аномалиях. До кучи еще и американцы не упустили возможности в очередной раз вспомнить о пресловутом «русском следе», который они с завидным постоянством видят в любом крупном событии.
        На репутацию ему плевать с высокой колокольни. Проблема в другом. Этот Василий верно заметил - такого перспективного парня начнут искать. И ладно, если только с целью «предложить дружбу». Наверняка найдется куча кретинов с куда более нехорошими намерениями.
        Самый простой способ - выйти на игрока через гильдию. У Лиги наверняка есть контакты с другими организациями и не может такого быть, чтобы его еще не спросили о перспективном новичке.
        Написать и спросить? А смысл? Если у него имеются какие-то мутные мыслишки, он уж точно не будет об этом так просто сообщать, зато получит информацию, что Артём забеспокоился.
        Еще больше раздражаясь, парень заходил по комнате. Остро накатило ощущение недостатка собственных сил. Ему скорее нужна эволюция. Артем помнил тот скачкообразный рост сил после преодоления первой ступени. А какой рост будет после второй? Какой, какой…. Именно такой, который ему так необходим, чтобы выжить!!!
        Бросив недоеденный бутерброд, Артем очистил стол и достал из пространственного кармана отсеченную кисть. Парня передернуло от прикосновения к ней: пространственный карман сохранил температуру человеческого тела. Рука все еще была теплой, будто живая.
        Поборов отвращение, он разжал пальцы, аккуратно высыпая на поверхность горошины добычи. В первую очередь взял самое главное - то, что сейчас требовалось для усиления.
        ТАЛИКОН ЭВОЛЮЦИИ
        Искусственно принуждает выбранную характеристику обрести бонусный эффект
        Отлично! Предмет и полученные за уровни очки характеристик будут использованы сразу же, как состояние здоровье придет в норму. Отложив предмет в пространственный карман, Артём начал разглядывать остальное.
        ЯВЛЕНИЕ ЗВЕРИНОЙ ЯРОСТИ (УСИЛЕННОЕ)
        На короткий срок серьезно повышает все физические характеристики. Возможно искаженное восприятие реальности и психологическая нестабильность.
        С этим всё понятно. А может, и не всё. Не стоит забывать, что это не игра. Похоже на абилку, усиливающую физические параметры за счет штрафа на интеллект. Вещь спорная, но в определенный момент может помочь натворить очень крутых дел. Смущает приписка (усиленное). Ясно, что явление дает более сильный эффект, но будет ли он распространяться и на степень потери контроля над собой? Отложив, Артём взял следующее.
        ЯВЛЕНИЕ ЗВЕРИНОЙ ЛОВКОСТИ (УСИЛЕННОЕ)
        На короткий срок наделяет звериным чутьём на опасность, способностью к уклонению, повышает ловкость. Возможно искаженное восприятие реальности.
        А вот это очень похоже на то, что вытворял Босс, каким-то невероятным образом реагируя на угрозы. Именно эта способность позволила твари оставаться живой так долго и нанести непоправимый ущерб их группе. Конечно, не без ложки дёгтя в виде «искаженного восприятия реальности», но Артем был готов с этим мириться.
        Вставал следующий вопрос: накладывается ли его «неадекватность» от активации сразу двух явлений? Если верить Системе, то их одновременное использование превратит его в машину смерти. Главное, чтобы при этом парень не разучился использовать навыки.
        Вернув расходник в пространственный карман, взял в руки последний предмет добычи. Тот выглядел как искрящийся осколок хрусталя.
        МАЛЫЙ КРИСТАЛЛ ЖИЗНЕННОЙ ЭНЕРГИИ
        Восстанавливает малую степень жизненной энергии и молодости.
        Очень любопытно. Пожалуй, именно этого так вожделеют престарелые магнаты, олигархи и прочие теневые владыки человечества. Нужно будет выяснить его стоимость на общем аукционе, но от чего-то Артем был уверен, что подобных лотов там не увидит. Жизнь - это слишком ценный ресурс, чтобы продавать за деньги, хоть и системные. Даже если аукцион и имеет подобную функцию - кто станет продавать подобное?
        В целом добыча неплохая. Полученные явления очень кстати, ведь в битве он потратил очень много редких расходников, несших навыки с ситуативно полезными механиками. Сколько времени теперь придется потратить на восстановление запаса?
        Рассуждая, Артем вдруг почувствовал что-то странное. Почти неуловимое, подобное тому, как человек видит легкую смену контрастности, сидя перед монитором: картинка всё та же, но что-то слегка изменилось.
        Когда Артём поднял голову, усиленное восприятие мгновенно обнаружило перемену. Отсеченная кисть японки исчезла!
        - Что за хрень? - тихо протянул парень, медленно вставая и аккуратно оглядываясь на предмет опасности. Он точно помнил, что положил конечность на полиэтиленовый мешок, не придумав, как будет избавляться от подобного презента.
        И вот внезапно кто-то или что-то избавило его от этой заботы: окроплённый кровью пакет лежал на там же, но кисти нигде не было! Чувствуя себя идиотом, парень заглянул под стол. Конечно, там он пропажи не обнаружил, да и игрок с прокачанным восприятием однозначно услышал бы падение предмета.
        По спине пробежали мурашки. Искать неизвестный полтергейст дома совсем не входило в его планы на сегодняшний день. Парень повторно начал обыскивать комнаты, помогая себе навыком ощущения пространства.
        Взгляд наткнулся на самом выделяющемся предмете интерьера: картину из осколка, закрепленную в рамке прямо на стене у стола! Интуиция мгновенно встала в стойку.
        Разглядывая улыбающуюся женщину, парень мгновенно ощутил, как стало неуютно в собственном доме. Будто за окном потемнело, а в помещении похолодало.
        Неужели она все-таки является чем-то опасным?! В голову мгновенно вернулись терзавшие когда-то мысли о ментальном воздействии со стороны предмета. Иначе как бы он решился на подобный поступок, как вынос неизвестного, непонятного да и в целом бесполезного артефакта из осколка.
        С другой стороны, продолжил рассуждать Артём, если бы это самое ментальное воздействие все-таки имелось, стал бы он сейчас в принципе поднимать этот вопрос, будучи одурманенным чужим влиянием? Или это воздействие настолько искусное и тонкое, что даже имитирует сомнения?
        Артем помотал головой. К сожалению, он совсем ничего не знает о ментальном воздействии, кроме того, что оно существует. Да и небольшой опыт редких встреч с ним в осколках ничего не даёт.
        Парень поднес руку к полотну, ему показалось, что оно будто теплее в сравнении с комнатной температурой. Однако точной уверенности в этом не было.
        Артём решил попробовать другой путь. Подойдя к картине, постарался вслушаться в ощущение опасности, с недавних пор усиленное малым атрибутом. Но то молчало.
        Ощущение пространства дало более интересный результат. Этот навык здорово развился за последнее время, потому как использовался достаточно часто. Направив ощущение пространства на картину, парень осознал, что тот упирается не в её поверхность, а в некую пленку барьера, укрывающую поверхность живописного предмета.
        Артем смутился. И что со всем этим делать? Самый простой вариант - уничтожить или избавиться. Но против этого резко поднялась «внутренняя жаба». В конце концов картина все еще не нанесла никакого ущерба, хоть он спал рядом с ней, то есть был полностью беззащитен.
        В итоге он выбрал промежуточный вариант: замотал в плотную черную ткань и временно вынес из дома в гараж. Надежда была на то, что план с эволюцией оправдается - с улучшенным восприятием и навыками станет более понятно если не предназначение артефакта, то хотя бы наличие излучаемой угрозы. Так Артём создал некоторую иллюзию решённости вопроса, что позволило наконец отвлечься на другие дела.
        Чтобы не напрягать состояние, быстро приходящее в норму, день оставил под сугубо бытовые дела. Приведя себя в порядок, Артем поехал в ближайший пригородный торговый центр.
        - А сейчас к мировым новостям, - включился очередной выпуск, когда часы показали полдень. - Власти Индии объявили хищника, уже несколько месяцев буйствующего на территории страны, национальным бедствием и запросили помощи у правительств других стран. Пока что они встретили лишь сдержанную реакцию и обещания «рассмотреть возможности».
        - В Секторе Газа появилась новая религиозная террористическая группировка. По информации американской разведки она состоит из так называемых игроков и представляет серьезную опасность. Представители организации уже взяли на себя ответственность за взрыв в торговом центре Азриели, в Израиле. Напомню, в теракте погибло больше сотни мирных жителей.
        - Зафиксировано нарушение суверенитета Южной Кореи. Президент страны Мун Чжэ Ин обратился за помощью к альянсу НАТО. Политик настаивает, что это открытая оккупация со стороны Северной Кореи. Однако посол Северной Кореи, вызванный в белый дом, опровергает эту информацию. Вопрос о военной помощи сейчас обсуждается.
        - Пресс-секретарь белого дома обвинил Россию в намеренной эскалации конфликта между игроками на территории «сквозных аномалий». Ответа со стороны МИДа пока не последовало.
        В этот момент Артем припарковался и заглушил двигатель, а вместе с ним и радио. В последнее время мировыми новостями он стал интересоваться по остаточному принципу, сконцентрировавшись на себе. Уж больно лихо закручивались события, чтобы следить за «мировыми тенденциями». Тут бы голову на плечах удержать.
        Супермаркет «обрадовал» скачкообразным ростом цен и образовавшимися пустотами во многих отделах. Благо, вопрос с добычей денег перестал быть актуальным. Пока Артём выбирал вырезку в мясном отделе, его внимание привлек молодой мужчина.
        Парень и раньше видел этаких поклонников стиля милитари, не снимавших одежду с камуфляжной окраской. Но этот модник отличался уж больно горделивым видом и еще одной деталью - к его груди была приколота бляха с двуглавым орлом и интересным знаком в виде меча в овале.
        Он не особенно интересовался армейской символикой, но точно знал, что рода войск с таким значком нет. Загуглив ради любопытства, Артем обнаружил, что такой знак теперь обязаны носить зарегистрированные игроки.
        Непонятно было, для чего это сделали. Возможно, чтобы полиция и простые люди сразу могли выделять потенциальную опасность таких людей. А заодно и потешить гордость не самых умных индивидуумов. Собственно, какая разница? Идти регистрироваться Артём не собирался, а на этих клоунов было плевать.
        От раздумий его отвлекло сообщение Лиги. Что-то он подозрительно зачастил в последнее время. Глава организации сообщил, что БФГ пришел в сознание и тоже хорошо отозвался об Артёме. Но сам написать не пожелал, из-за депрессивного состояния.
        Лига намекнул, что со смертью Баст - ядра третьей группы, а также Энергеника, исполняющего обязанности лидера, отряд распался, но открытого предложения создать свою группу не сделал.
        Тактичный человек, он наверняка понимал, что отказ Артёма вобьёт клин между ранкером и организацией, которой тот явно нужен, дабы из простого союза довольно посредственных «фармил» перерасти в нечто более серьезное. Одно только название их гильдии, стоящее под ником «Арт» в ладдере, сразу дает существенную рекламу гильдии.
        Кроме того, после прошлого разговора, этот тип ни разу не напомнил, что знает истинную личность Артёма, лишь единожды продемонстрировав свою осведомленность.
        В конце разговора Лига подсластил пилюлю, передав что Артём может обращаться к Августину за любыми данными или при нужде произвести разведку и оценку аномалии, тот уже получил распоряжение о содействии. И Лига, и Энергеник высоко оценивали способности этого любопытного типа. Надо будет обязательно пообщаться с ним.
        Затарив полную корзину, он выждал очередь из недовольных повышением цен пенсионеров и лощеной дамочки, поглядывающей на других снисходительно-презрительным взглядом выскочки из провинции, дорвавшейся до денег. Живя в «нерезиновой», быстро учишься игнорировать таких.
        Добрался до дома без происшествий. Этим вечером Артем не стал принимать таликон эволюции из-за не до конца поправившегося здоровья, ограничившись распределением двух очков за полученные уровни в интеллект.
        Следующие дни он сконцентрировался на восстановлении и тренировках. Следовало отточить наконец-то освоенный навык пространственного тоннеля для приемлемого уровня использования.
        Самым важным вопросом стал поиск источника еще одного катастрофически необходимого таликона. Один верный способ уже был: попробовать вернуться в сквозной осколок и взять добычу с еще одного убитого Босса. Главной положительной стороной этого шага стал готовый путь к выполнению цели. Но и проблема оставалась всё той же - чудовищная опасность плана. Существа, ожидающие своих противников в глубине горы, могли иметь при себе слишком неожиданные фокусы, способные смертельно удивить любую группу.
        Другого сквозного осколка на примете не было.
        В обычной аномалии таликон, похоже, дар редкий. Сколько ему придется зачистить таких, прежде чем найти его? Да и слово «обычные» не совсем корректно отражало их суть. «Закрытая» аномалия легко могла содержать в себе опасности, превосходящие уровнем даже противников сквозной.
        На третий день от раздумий о следующем шаге, Артёма отвлек дверной звонок: у входа на участок ожидал гость. Привычным образом использовав ощущение пространства, чтобы «посмотреть» посетителя, Артём нахмурился.
        Выйдя из дома, он подошел к забору и открыл дверь. За порогом стоял уже знакомый, пышущий здоровьем и уверенностью в себе, Алексей Китаев - майор из мутной госорганизации.
        Глава 13
        Майор явно был в хорошем настроении - наигранности на лице не ощущалось. Спокойно посмотрев ему в глаза, Артем пропустил мужчину за ограду, протягивая руку для пожатия.
        - Здра-а-автсвуйте! - с улыбкой протянул Алексей. - Не смотрите так. Я один, без группы захвата.
        - О чем вы, товарищ майор, - ответил Артем, не поддержав шутливого тона. - Что за глупости, я законопослушный гражданин.
        Фразочка, его не особо тронула. Больше хотелось послушать этого «фрукта». Тот точно пришел неспроста.
        - Все мы законопослушные патриоты нашей Родины, Артем Михайлович, - патетично ввернул майор. Он определенно был в расположении духа и это малость раздражало. - Я правильно помню имя и отчество?
        - Правильно. Вы хотели еще что-то выяснить о тех событиях? Помнится, я рассказал все что знал.
        - Давайте присядем, разговор предстоит важный.
        Опустившись на уже знакомую майору с прошлого разговора лавку, они пару мгновений помолчали. Артем отдал инициативу Китаеву.
        - Как вы поживаете, Артем? - наконец начал тот. - Не возражаете, если на ты? От этого казенных оборотов и так уже язык болит.
        - Вполне себе ничего поживаю, - нейтрально ответил Артём. Разговор начался вроде бы мирно, но расслабляться не стоило. - Давай на ты.
        - Да, вижу, что у тебя все хорошо, - произнес майор, с любопытством разглядывая парня, - Вон какую ряху отъел. А руки-то?! Из спортзала не вылазишь?
        - Просто здоровый образ жизни, - нахмурился в ответ парень.
        - Знаешь, Артём, - начал рассказ его собеседник. - У меня друг годами не выходит из спортзала, даже записался на курсы по рукопашному бою и будь уверен, тренирует его там серьезный человек. А такого впечатления как ты, не производит.
        Парень нахмурился. Вот почему он терпеть не мог общаться со всякими псами закона. Эти даже неосознанно выводили разговор на какое-то выяснение. Тем не менее, беспокойства все это не вызывало. Не после всего того, что игрок пережил.
        - Меня долг службы, Артем, свел с ученым, - продолжал свой монолог Китаев: - Попов Максим Александорович, слышал о таком? Довольно известный в научных кругах человек. Настоящее светило науки.
        Китаев достал сигарету, вопросительно глянул на него, предлагая угощение. Артем отрицательно покачал головой, майор же, пожав плечами, прикурил.
        - Так вот, работал он, значит, над поиском физиологических особенностей игроков, чтобы тех легко было отличить от обычных людей. Госзаказ, значит. - рассказывал дальше военный. - Изучает гормональный фон, еще эти всякие, как там их, параметры, короче, - махнул рукой Алексей. - В общем, напрягает мозги, аж пар из ушей. А мне смешно. Такой умный и такой дурак!
        Китаев сделал затяжку и пару мгновений вглядывался в голубое небо.
        - Он меня спрашивает, мол, Алексей Геннадьевич, вы увидели в моей работе что-то смешное? - хмыкнув, продолжал майор: - А я ему, Алексей Геннадьевич, какой, к черту, гормональный фон, какие хромосомы и ДНК? Вы просто посмотрите на человека. Как он ходит, как он смотрит… Как люди смотрят на него и ВСЁ. Всё становится понятно! - мужчина перевел взгляд на Артёма, задумчиво того разглядывая. - Игроки, Артём, иные. Не монстры, хотя по этому поводу можно было бы поспорить, если бы ты видел то, что видел я. Но уже не макаки, как мы! Это точно!
        Разговор прервался тишиной. Артём рассматривал военного. Надо сказать, он ожидал не того.
        - Я уже видел сотни таких и даже научился по степени «инаковости» поведения примерно определять, насколько далеко ушел игрок. И вот что я скажу тебе, Артём. Это, конечно, не точно, но моё подсознание буквально вопит, что я сейчас сижу рядом с машиной для убийств, - удивительно, но Китаев продолжал все это произносить с абсолютным спокойствием. - Не волнуйся, на самом деле я немного преувеличил. Обычный человек может и не заметить, разве что интуитивно чего-то там учуять. Это у меня особый опыт. Насмотрелся я на вашего брата.
        Затянувшись, майор продолжал:
        - Конечно, не тот я человек, чтобы как бабка на чутье своё ориентироваться. Ты же понял, что я непростой вояка… Да, звание, не космос, но кое-что позволяет, - мужчина постучал ногтем по звездочке на погонах. - Подключил административный ресурс. Справился о некоторых подробностях жизни. Все еще не работаешь, хотя вижу, в деньгах не нуждаешься. Бабы нет. По телефону и вовсе перестал звонить. УАЗик твой, опять же, по области мелькает. Ну да, ты у нас местный турист, помним-помним. Еще кое-какие мелочи…Не буду рассказывать обо всей кухне - неинтересно.
        Китаев, стряхивая пепел с пальцев, глубоко вздохнул.
        - Были у меня еще кое-какие догадки, но там я уже не мог «копать», не привлекая внимания, чем сразу тебя бы подставил, - докурив сигарету, продолжил майор: - А ты мне нужен был спокойным и находящимся подальше от всевидящего ока государства.
        Однако разговор начинал принимать интересный оборот. Федерал рассказывает, что не хотел его подставлять. Артем всё еще спокойно слушал монолог, прикидывая. Сначала он связал приход Китаева с подставой от гильдии, но теперь откинул этот вариант как маловероятный. Китаеву просто не нужны были никакие наводки. Ему вполне хватало и собственных ресурсов.
        Причем с лихвой. Любому человеку требовалось слишком серьезно изменить свой образ жизни, чтобы вступить на путь игрока. Это нетрудно обнаружить, особенно когда в твоем распоряжении административный ресурс государства, в котором этот человек живет.
        Любопытны были две вещи. Зачем ему понадобился Артём, еще и в статусе инкогнито от государства? Да так понадобился, что Китаев даже его прикрыл от ока «Большого брата». И второе: как много он знает об Артеме как игроке. Парень задумчиво взглянул на собеседника.
        - Если убьёшь меня, то мало тебе не покажется, - вскинул кисти, вероятно, прочитав его взгляд, майор, - Не факт, что умрешь - уж больно вы, ребята, странные вещи иногда показываете - но жизнь будет не сахар. По крайней мере пока из страны не выберешься.
        У Артёма и правда появилось желание провести познакомить не в меру любопытного гостя с живописью чужого мира. У него сейчас и так хватало.
        - Раньше ваших пытались силой прижать… Эти тупые старики в погонах, разучившиеся работать головой, - сменил тему Алексей, - Все им простыми методами да «по старинке». В общем выяснилось, что на каждого, кто уже чему-то научился, нужна полноценная воинская операция. И то! Это не гарантирует поимку. Как я уже говорил, больно некоторые из вас скользкие.
        - А что получали в итоге? При удачной операции брали или валили. Одного человечка. А при неудачной - получали обозленного врага со способностями, если верить нашим ученым, не ограниченными в потенциале. Во что это могло вылиться? Да в одно! В кровавую баню!
        Говоря дальше, но не вдаваясь в подробности, майор рассказал, что произошла пара массовых смертей: одна от отравления газом целой думы небольшого городка, другая - взрыв в МВД, - все устроено обозленными игроками. И это из самых крупных. На самом деле случаев мести намного больше. И это на фоне США, гребущих под себя новую силу с неизвестным потенциалом со всего мира.
        Промахи были слишком серьезными, чтобы «замести под ковер», и полетели головы. Артем и сам слышал краем уха в новостях нечто о отставках и перестановках в военном аппарате страны. Падение для одних стало шансом возвыситься для других.
        В качестве этих самых других майор, похоже, видел себя и его светлую и скорую карьеру. Оставалось только одно - быстро показать положительные результаты. И Артему предлагалось сыграть в этом не последнюю роль.
        Что самое удивительное - именно предлагалось. Китаев утверждал, что он, мол, не какой-то тупоголовый идиот, а договариваться умеет.
        Артёму стало любопытно, какую же услугу запросит силовик, но задать вопрос об этом - окончательно признаться в своей бытности игроком. Вполне возможно, что этого и дожидался его визави. Как бы не разглагольствовал тот о том, что все выяснил об Артеме - ни одного прямого доказательства так и не продемонстрировал.
        Тем не менее, он понимал и то, что такое сотрудничеств ему многое может дать. Получать информацию из государственного источника - дорогого стоило. Проблема крылась в том, что Артём был уверен: такой человек как Китаев обязательно попытается тем или иным образом перетянуть одеяло на себя. Не умеют подобные ему люди играть в равноправное честное сотрудничество.
        Не знаешь, что сказать - молчи. Парень продолжал смотреть на замолчавшего после длинной речи Китаева.
        - Так вот…о чем я, - не дождавшись реакции, продолжил собеседник: - Теперь скажу прямо. Мне нужны боевики. Для дела, которое должно остаться тайной.
        Не дождавшись реакции, тот все же перешел непосредственно к делу.
        - Есть один товарищ… успешный, надо сказать. Имя и звание тебе знать не нужно. Человек имеет большую протекцию - у меня изначально не было шансов. Его хлопцы вытащили довольно много вещиц из осколков, от которых наши владыки, из тех, что повыше да постарше, ссут кипятком. Как понимаешь, данный факт здорово продвинул этого человека и сейчас он, молодой да ранний, мой серьезный конкурент, - поведал Китаев, вглядываясь в лицо Артёма и ожидая реакции. - Он-то мне конкурент, а я ему уже нет. Нехорошо очень… для меня. Если буквально в ближайшее время ничего не изменится, то я упущу последнюю возможность побороться за продвижение.
        Майор снова тяжело вздохнул.
        - Но если его ребята крупно провалятся, то все резко станет хорошо. Как видишь, Артем, я пошел ва-банк, рассказывая тебе это все. Приходится очень рисковать - времени мало. Мне нужен шаг навстречу с твоей стороны, чтобы понять, что распинаюсь не зря.
        - Говори, - произнес всего одно слово Артем, взглянув тому в глаза.
        - Говорю. Я тебе дам инфу, где и когда они будут заходить в «сквозную». Вход будут охранять люди, но немного. Что со всеми ними произойдет, мне плевать, главное - мой «добрый друг» должен получить провал операции и никаких «ништяков». - Китаев закурил очередную сигарету, явно нервничая. - Оформить все можно как нападение каких-нибудь «ножей», «писюнов», да кого угодно - швали сейчас развелось навалом… Ребята там серьезные, но после аномалии будут уставшие, а прикрытие у них так себе - «фэсэошка» обычная. Конечно, будет лучше, если дело сделаешь «там».
        - Если что, переходы в сквозные аномалии не блокируются так, как в обычных. Система пропустит чужаков, не относящихся к уже зашедшему отряду, если они не считают себя союзниками первых. Максим Александрович говорил что-то про считывание эмоций Системой. С меня наводка, с тебя - работа. Все что те поднимут из аномалии - твое. Больше ничего не предлагаю. Не потому, что жадный… Просто нечего. Напомню: если бы я твое дело аккуратно не придержал, то давно бы уже за жабры взяли.
        - Почему ты думаешь, что я справлюсь? - наконец задал вопрос Артем.
        - Чутьё у меня… без шуток, - ответил ему Китаев. - Насмотрелся я на вас уже, кое-что понимаю. Да и некого больше. Остальные все - официальные, у всех на виду.
        Непонятный момент. То ли, и правда, какое-то чутье, то ли что-то знает. А может и вовсе сам игрок с каким-нибудь атрибутом оценки сил? Интересно, есть ли такие?
        - Так что, я даю подробности? - испытующе спросил майор, - Или зассал? Не беспокойся, этой тайной мы будем повязаны и останемся деловыми партнерами. Мне не с руки тебе гадить, а благодарным я быть умею.
        - Рассказывай, - получил лишь короткий ответ от Артёма.
        - Сквозняк здесь, - Китаев достал бумажку и написал на ней адрес в Москве, добавив какие-то пояснения. - У тебя есть пара-тройка дней, чтобы посмотреть место. Потом лучше там не появляйся. Ориентировочное время операции - через дней шесть. Сейчас его бойцы отдыхают после удачного выхода, который здорово накинул баллов моему конкуренту в глазах начальства. Можешь, конечно, взять их на заходе в осколок, но тогда останешься без добычи и будешь иметь дело с игроками полными сил. На входе ловушкой их тоже не возьмешь так просто: они, вроде как, дрон запускают в портал, не знаю точно… но ребята осторожные. Вот флешка с информацией по игрокам. Погоди-ка, сейчас до машины схожу.
        Пока Китаев ходил к своему припаркованному «немцу», Артем задумался, куда влезает. Дело плохо пахло, но вместе с тем обещало стать доходным. Вполне возможно, что это принесет оставшийся и так необходимый таликон.
        Немного коробила моральная сторона вопроса. Но «слив» солдат родной страны ради собственной выгоды - практика, имеющая место быть среди человечества.
        Намного проще было бы ликвидировать непосредственно самого конкурента нашего «майорчика», но тот, судя по всему, не знает сил Артёма, а может, просто боится, что сразу попадет в подозреваемые как заинтересованное лицо.
        Тот факт, что Китаев попытается «убрать» исполнителя после дела, совсем не беспокоил. Не привлекая серьезных сил и внимания, он точно не сможет этого сделать.
        Как он в будущем мог еще надавить на Артёма? В конце концов он сам будет «повязан». Неискушенному в таких делах молодому человеку было трудно сразу найти свою возможную уязвимость.
        Наконец вернулся майор, сходу протягивая черный предмет, в котором узнавался неубиваемый кнопочный телефон от немецкой электротехнической компании.
        - Подробную информацию получишь сюда. В день «Д» на УАЗике своем не суйся, воспользуйся общественным транспортом. Экипировку лучше загодя там оставь в какой-нибудь захоронке - мест там достаточно, - продолжал пичкать парням важными советами военный, с трудом справляясь с шалящими нервами, похоже, его и самого пробрало от осознания их совместного риска. - Очень серьезно подойди к изучению инфы по целям. Ребята они серьезные, но уставшие после миссии. На потери сильно не надейся, эти уж очень осторожны, но тебе будут по плечу, я уверен. Если что-то будет еще, напишу на телефон.
        На этом они распрощались.
        После того, как майор ушел, парень первым же делом полез во флешку, дабы посмотреть информацию по объектам. Несмотря на слова о том, что главное - забрать добычу, а бойцов можно и не трогать, подобное задание не предполагало в глазах Артема иного решения, кроме ликвидации. И майор это тоже, очевидно, понимал.
        Итак, пять человек. У каждого ник состоял из слова и цифр, как видно, личного номера военнослужащего. Сатор, Арепо, Тенет, Опера и Ротас. Очень странные ники для русских игроков.
        По скудной информации из личных дел, все знали друг друга давно, являясь боевыми товарищами. Одними из первых выразили желание стать испытателями «паранормальных» сил и быстро достигли в этом деле больших успехов.
        Их заслуги в добыче богатого лута были отмечены практически сразу и оценены по достоинству. Пятерка оперативников растет в званиях и отдается под командование того самого конкурента Китаева. Тот, имея связи в высших военных эшелонах, получил хорошую взлетную полосу для дальнейшего продвижения, благодаря отменным результатам своих новых оперативников.
        На фоне добычи тех самых, вожделенных стариками, омолаживающих расходников, на темные делишки оперативников не обращали внимания. Китаев же в своем докладе просил отдельно обратить на жестокость и опасность Тенета, посоветовав убирать его первым. Ага, а изначально говорил, что можно обойтись без крови.
        По атрибутам тоже довольно интересно. Тенет единственный из состава осваивал ближний бой, получив атрибуты ярости и ловкости. Помимо этого, он имел какой-то малый атрибут с воинским искусством.
        Кроме него был настоящий целитель в лице Оперы и игрок поддержки - Арепо. Последний мог ставить какие-то силовые щиты, которыми прикрывал напарников. Остальные двое - владельцы атрибутов дальней атаки.
        Насколько хорошо они все были развиты как игроки - сказать трудно. Судя по данным, помимо сверхсил, военные активно использовали такие средства как дроны, взрывные устройства и обычное огнестрельное оружие. Можно было надеяться на их не слишком глубокое понимание атрибутов, но все равно готовиться к худшему.
        Закончив изучение, Артём еще раз рассудил, правильно ли он сделал, приняв такое задание. Об убийстве людей не переживал совершенно. Этот момент любой игрок рано или поздно отбрасывает, или умирает, неспособный побороть оковы гуманизма, навязанного сытой и безопасной жизнью. Он, Артём, хотел жить и был готов убивать для этого. Старая личность изнеженного офисного планктона давно вернулась к НАСТОЯЩЕЙ человеческой сути: хищнику, когда-то поставившему на колени всю прочую живность планеты.
        В случае отказа он остается в уязвимом положении пере Китаевым, знающим о его тайне игрока. Сейчас это уже не так и опасно, но Артём натворил уже слишком много дел, чтобы его оставили безнаказанным официально зарегистрированным игроком.
        Вариант повязать друг друга кровью выглядел рабочим, вынуждающим хранить и прикрывать обоюдные тайны. Все еще оставалось неизвестным, как много Китаев знает о нём, помимо сказанного, но пока это не было критичным.
        Глава 14
        Мысли о предстоящем деле не отпускали. Чтобы отвлечься, Артем посвятил день новым попыткам тренировать навык владения кистевым оружием. Он помнил, что получил некое озарение во время битвы с боссом в сквозном осколке.
        Попытки найти в голове какую-то новую информацию ни к чему не привели. Только после кучи бесплодных экспериментов, когда Артем, выбросив все мысли из головы, со злости ударил пси-когтями по дровяной поленнице, промелькнуло некоторое понимание о постановке удара.
        Еще через несколько попыток парень начал понимать механику обучения через малые семена атрибутов. Оказалось, что лишнее ковыряние в мозгах только вредит. Искусство владения передавалось напрямую, укрепляясь, как мышечная память. Именно поэтому первое озарение пришло именно в бою с Боссом - интеллект был целиком поглощен общим ходом битвы. Удар, нанесенный на одних рефлексах, дал прорыв в освоении.
        Перед сном он оценил свое состояние как полностью восстановившееся и использовал таликон. Из двух оставшихся характеристик Артём выбрал ловкость как более способствующую выживанию.
        ВНИМАНИЕ ИГРОК!
        Характеристика ловкость получает бонусный эффект. Вы не можете выбрать самостоятельно. Вы получаете бонус, соответствующий естественному вектору развития организма.
        Получен бонус ПРОСТРАНСТВЕННАЯ ОРИЕНТИРОВКА. Пользователь получает возможность быстро считывать (ориентироваться) изменение внешних условий и реагировать, благодаря усовершенствованным сенсорным (чувствительным) механизмам регуляции движений.
        Если он правильно понял, этот бонус поможет ему, например, мгновенно сориентироваться и точно двигаться при пространственном переносе. Заочно это можно было считать хорошим усилением. Довольный, он лег спать.
        На следующий день парень запланировал изучить место расположения сквозного осколка. Помнится, этот козёл Китаев, упоминал, что место расположения портала будет удобным, для того, чтобы устроить захоронку с экипировкой. Непонятно, что он имел в виду, так как людный торговый центр Артём таковым не считал.
        Портал находился на первом подземном этаже в техническом помещении, забитом водопроводными трубами и насосами. Во избежание несчастных случаев, пространственный переход уже оградили решетками.
        Навскидку план был простым: в день «Д» подождать здесь приезда оперативников, после чего зайти перед ними и аккуратно проследить. Задуманную ликвидацию рассматривать уже на месте, ибо слишком много переменных. Артём до сих пор разрывался между полной или частичной зачисткой оперативников. Можно было постараться лишить их добычи бескровным путём, но это выглядело совсем фантастичным, не ротозеи все же там работают. Да и майору требовался именно провал операции.
        Неплохо смотрелся план максимум - взять цели прямо на Боссе осколка, получив еще и опыт с монстра, но уж больно непросто все это реализовать.
        А в ближайшем будущем неплохо бы и Китаева отправить на тот свет, вместе с его амбициями и честолюбием.
        Из полученной информации он вынес следующее: работали эти люди очень осторожно, оттого и были живы до сих пор, вопреки недостатку ресурсов и необходимости работать «на дядю».
        В сквозных осколках принципиально далеко от портала не отходили. Операция делилась четыре основных пункта: первичная разведка, поиск цели, зачистка и отход. Выбирали самого близкого Босса. Убивали, используя широкий выбор технического оснащения. На этом операцию сворачивали и сваливали, не дожидаясь неприятных сюрпризов.
        Подход прагматичный и в целом верный. Неизвестной величиной оставалась способность реагировать на неожиданные ситуации. Но, судя по тому, что все пятеро оперативников ныне здравствовали - сюрпризы у тех имелись.

* * *
        Для начала решил понять, что вообще представлял из себя второй в его жизни сквозной осколок.
        Проникновение к пространственному переходу проблем не доставило. Аккуратно облачившись в экипировку, Артем сразу же как следует изучил обстановку на той стороне перехода.
        Судя по формам, там также было какое-то помещение. Стены, сложенные из топорно подогнанных крупных валунов, на осколок технологического мира явно не походили. Не обнаружив никаких опасностей, он аккуратно вошел внутрь.
        Пространство на той стороне никаких особых эмоций не вызывало. Что-то средневековое. Грубые каменные стены из серого камня. Имелась незамысловатая сколоченная мебель в виде стола, окруженного двумя лавками да шкафа, забитого немудреной посудой, похожей на глиняную. Пахло сыростью и брошенным жильём. Освещал все это тусклый свет, проникающий из щелей рассохшихся, заколоченных ставень. В глаза бросилась высота потолка, находящегося в двух с половиной метрах от пола. Больше ничего интересного.
        Артем нашел взглядом выход, ведущий на винтовую лестницу. Какая-то башня? Спуск оказался подтоплен затхло воняющей водой. Пришлось двинуться наверх.
        Ощущение пространства не регистрировало движения и чего-то подозрительного. Да и чувство опасности молчало. Этажом выше помещение ничем не отличалось. На третьем этаже нашелся узкий каменный переход в соседнюю башню: туда игрок спешить не стал, решив для начала пройтись по верхним помещениям.
        Четвертый этаж интереса не вызвал. Пятый, самый последний, когда-то наверняка служил почивальней для более-менее зажиточного человека. На некогда аккуратном столе виднелись письменные принадлежности и что-то, напоминающее бумагу. Помимо этого, стены были украшены рогами неизвестного животного, но главное - балкон.
        Аккуратно, стараясь не шуметь, Артём срезал пси-когтями старую, но массивную дверь. Применил пространственный покров, после чего отставил дверь в сторону и выглянул наружу.
        Дыхание захватило от вида, развернувшегося перед ним. Всюду, на сколько хватало зрения, через легкий туман простирались десятки острых шпилей.
        Мрачная архитектура вкупе с масштабом, открывала величественный вид города, вероятно, когда-то бывшего сердцем империи чужого мира. Навсегда увязший в мертвой тишине, он сохранил величие даже в смерти.
        - Обалде-е-еть, - протянул молодой человек, - пожирая глазами впечатляющий вид.
        Минут через десять, когда разум насытился впечатляющей картиной, глаз начал вычленять некоторые детали. Среди многообразия башен выделялись шесть наиболее крупных. В отличие от довольно простых по архитектуре младших собратьев, эти походили на церковные соборы.
        В центре же красовалось самое крупное и высокое строение. Мозг не мог подобрать правильного аналога из земных названий. Может, дворец-башня или как-то так…
        Стало объяснимо и затопление нижних этажей. Похоже, этот осколок пережил наводнение. Вместо земли можно было увидеть недвижимую черную гладь воды.
        «Что за монстры здесь живут?» - напросилась в голову мысль, от которой по телу пробежались мурашки. Этот момент нужно обязательно выяснить - слишком многое от него зависит.
        Спустившись на третий этаж, Артем осторожно двинулся по каменному коридору, чтобы перейти в следующую башню. Так он осмотрел еще две. Обе выглядели такими же брошенными, как и первая. Не нашлось даже останков тел местных жителей.
        Следующая башня являлась одной шести более крупных, что кольцом окружали главную в центре. Здесь Артем особенно напрягся: уж это место не могло не содержать в себе опасность.
        Пройдясь по очередному коридору, он вышел в большую комнату, где перед кафедрой рядами стояли лавки. Помещение «прирастало» к большой башне, следующие двери должны были привести в её основной зал.
        Артем уже изнывал от любопытства, а потому не стал тратить времени на осмотр этой комнаты - убедился только, что она не содержит в себе угрозы.
        Он быстрой походкой пересек помещение и с опаской выглянул в проем. Представшая перед ним картина была занятной.
        Внутри крупной башни простирался большой зал. В его центре был установлен монумент, излучающий мягкое золотое свечение.
        Вторым моментом (но не по важности), на что Артём сразу же обратил внимание, оказался страж. Крупная тварь, по виду похожая на какого-то чертового ксеноморфа с острыми костяным наростами вместо конечностей. Цокая ими по каменному полу, она прогуливалась вокруг кристалла, похожая на сторожевого пса.
        Артем снова перевел взгляд на охраняемую ей конструкцию. Та напоминала каменную чашу, в центре которой находился великолепный золотой кристалл размером со страусиное яйцо. Именно он излучал то неповторимое, золотистое свечение, что зайчиками играло на стенах, превращая зал в сказочное место.
        Из зала имелись ходы и в другие помещения, но любопытство вызывали два просторных коридора, которые прямыми лучами вели в соседние большие башни. Судя по всему, все шесть строений были связаны этими коридорами в кольцо.
        Незаметно пройдя вдоль стены, парень направился по этому самому переходу. Через двадцать минут осторожного передвижения он вышел в другой зал, зеркально отражающий обстановку первого. Тот же кристалл в центре, тот же страж. Небольшими отличиями выступали лишь размеры костей да шрам на боку твари.
        Чтобы убедиться в своей теории, Артём потратил больше часа, обходя все шесть башен. Все, кроме одной, были идентичны друг другу. В ней был проход в центральный дворец, который сейчас был заблокирован каким-то силовым полем, точно совпадающим по цвету с камнями в каждом зале.
        По сути, не нужно было быть гением, чтобы провести аналогию. Шесть башен с золотыми кристаллами и стражами, охраняющими их. Центральное здание, огороженное барьером.
        Очевидно, что камни питали этот самый барьер, а сами при этом охранялись Боссами. Если бы он оказался в игре, то легко прочитал механику подобного эвента: убиваешь стражей, деактивируешь кристаллы, попадаешь в центральную с главным Боссом и сокровищами.
        Вроде все просто, но ощущался какой-то подвох. Что произошло в этом осколке? В первую очередь Артема интересовало: барьер защищает центральную башню от внешней угрозы или наоборот, сдерживает что-то неимоверно опасное в её пределах.
        Не стоило забывать, что это не игровой данж, а осколок уничтоженной цивилизации. Он мог таить в себе угрозу любого уровня.
        Нет, он не станет здесь ничего трогать. Пусть этим занимается пятерка тех оперативников.
        Пока он гулял по осколку, в голове возник и не отпускал больше один вопрос: как федералы поняли, что осколок сквозной? Не скажи ему об этом майор, Артём бы пребывал в полной уверенности, что это обычная, просто чуть больших размеров аномалия.
        И лишь один раз, обходя башни, парень почувствовал отголоски еще одного портала. Мелькнула шальная мысль выйти и оказаться где-нибудь на другом материке Земли, но Артем её подавил. Ни к чему сейчас искать лишние приключения. Нужно будет обязательно выбить ответ из того парня, Августина. Определенно, это какой-то атрибут. Конечно, вопрос не особенно-то и важен, но лучше быть осведомлённым.
        Так, погруженный в раздумья, он вышел из портала и, переодевшись, спокойно покинул торговый центр.
        Оставшиеся дни Артем тренировался, концентрируясь на работе с пси-когтями. Азы кистевого боя в конечном счете начали раскрывать свой потенциал. Парень искренне наслаждался, когда его тело вместо обычных нелепых взмахов демонстрировало уверенные, отточенные выпады, перетекая из одной стойки в другую.
        Конечно, стоило ему хоть на миг задуматься над самими действиями - автоматизм расклеивался. Требовались еще долгие тренировки, но потенциал принятия воинского искусства через семена просто ошеломлял.

* * *
        Через два дня на кнопочник, оставленный майором, пришли дата и время. Отлично. Операция оказалась запланирована двумя днями раньше предполагаемого, чему Артем не возражал.
        Зачистку должны были начать после десяти утра, поэтому Артем уже в девять прибыл на место. Федералы оказались удивительно пунктуальными, явившись ровно в десять.
        Дабы не привлекать лишнего внимания, пара автобусов подъехала к служебному входу. Всё в точности как предупреждал Китаев: пятерка «героев» и наряд ФСО. Ну и традиционный экипаж скорой.
        Всех уже ждал представитель администрации торгового центра, видимо, заблаговременно предупрежденный. Артём не стал спешить в портал. Хотелось посмотреть на подготовку, послушать разговоры. Для этого пришлось залезть под потолок между труб, чтобы его случайно не задели.
        Зная чувствительность и интуицию опытных игроков, он не концентрировал внимание и взгляд ни на ком из них - разглядывал периферийным зрением.
        Крупные оперативники вместе с охраной моментально заполнили помещение, принеся с собой еще и объемные сумки.
        Чтобы не тесниться, ФСО и медперсонал удалились в коридор, где им уже приготовили стулья. Игроки же принялись методично копаться в оборудовании, демонстрируя явный опыт.
        - Сатор, лезь как настроишься. Бота с собой возьми, - отдал распоряжение командир, явно тот самый Тенет.
        - Захожу, - буркнул ему коренастый, среднего роста мужчина.
        В следующий момент Артем очень удивился, ведь тот исчез из поля зрения. Лишь ощущение пространства продолжало регистрировать человека. К сожалению, оперативник не дал изучить его способность, сразу уйдя в портал.
        Первой мыслью стало предположение, что тот владеет таким же атрибутом, что и Артём. Но потом парень отбросил версию. В этом случае он бы обнаружил сканирование ощущением пространства со стороны другого человека. Да и что-то не то было в его невидимости.
        Остальные же, ожидая разведчика, открыли принесенные ящики. Артём узнал взрывные устройства в некоторых из них.
        Через пятнадцать минут из портала вернулся оперативник.
        - Че там?
        - Башня какая-то, дальше одной не заходил. Похоже, магия-шмагия. Бот проработал десять минут и сдох.
        - Охуенчик, - с неприкрытым сарказмом сказал Тенет, - пять минут готовность.
        Артем не стал их ждать, войдя в смещение фазы, и зашел в осколок. Механику закрытия он уже посмотрел при отправке разведчика и был уверен, что федералов нормально пропустит. В этот раз он схоронился на лестничном переходе, прямо у воняющей затхлым водой.
        Ровно через пять минут зашли люди. Без лишних разговоров они быстро обследовали первую башню. После чего остановились перед коридором во вторую.
        - Че думаете? - спросил Тенет, не обращаясь ни к кому конкретно.
        - Нормально, если не какие-нибудь ёбаные призраки, то тут в ограниченном пространстве можно кого угодно водить по минам до бесконечности.
        - Да, говорить еще рано. Увидим кого надо бахать - там и ясно станет.
        - Сатор, давай следующие. Теперь всем осторожнее. Не забываем, что сквозная. Не мне вас учить.
        - Кстати, а что по поводу слов Павлюченко?
        - А что?
        - Ну он говорил же, ну… про наших заклятых «друзей». Наградят, мол, если что. Ништяков с игроков падает уж всяко поболее, чем с Боссов.
        - Опер, ты, как всегда, слышишь только то, что хочешь. Павлюк сказал, что не дай Бог свидетель останется - скандал ёбнет такой - мертвым позавидуешь.
        - А мы и тихо умеем, и без свидетелей. Как тогда…
        - Сложность в том, что надо еще понять, какой силы пятерку мы встретим. С ранкерами возиться тяжело, а еще они могут и сами нас вальнуть, даром, что гражданские.
        - Ну, а если на Боссе? С нашим Сатором такое оформить легко.
        - Вариант приемлемый. Но давай ты не будешь гнать лошадей вперед? Сначала осмотримся и поймем, с кем имеем дело. Карта может лечь так, что ноги бы унести, не до твоих «омереканцев» будет. Всё, хорош трындеть! Сатор, иди вперёд. Вперёд!
        Говорили негромко, но Артем с улучшенными характеристикам всё слышал. Предмет разговора он в целом понял. Парень уже знал, что игроки в сквозных аномалиях конфликтуют, именно поэтому предпочитают не удаляться от порталов далеко. Новостью стал намек, что и правительства аккуратно поддерживают эти конфликты.
        Он представил себе момент, как какая-то левая команда сражается с Боссом, а их «за зад» берут эти бравые ребята. И уже он в свою очередь третьим устраивает «ганг-банг». Получалось в стиле чернющей комедии. Главное, чтобы после не нашлась еще одна команда, уже по его душу.
        Дроны, на которые делали ставку оперативники, в этом осколке быстро выходили из строя. Поэтому работал Сатор. Артём, изучив его навык маскировки, пришел к выводу: тот работает на совсем другой механике. Способность странным образом отводила глаза, не давая замечать игрока. Он бы отнёс это к какому-то ментальному воздействию, но оно совсем не ощущалось.
        Группа без спешки исследовала все три малых башни. Сатор проходил первым, после него, не торопясь, уже более основательно следовали боевые товарищи. Наконец, вернувшись в очередной раз, Сатор сходу доложил:
        - Тенет, есть объект.
        Глава 15
        - Вот это ур-р-род блять, - задумчиво произнес Тенет, разглядывая стража.
        Прямо сейчас вся группа оперативников находилась на той самой кафедре, примыкающей к узловой башне с кристаллом. Дверной проём служил удобной позицией, чтобы рассмотреть тварь, без опаски привлечь к себе внимание. Потратив несколько минут, все аккуратно отошли от вглубь.
        - Сапёры, ваше слово, - лишь сказал Тенет.
        - Внушает, «собачка» …но ничего сложного я по-прежнему не вижу. Этот «каменный мешок» идеален для ловушки, - высказался мужчина по прозвищу Опера, судя по всему, понимающий в сапёрном деле.
        - Главная сложность - завлечь сюда тварюшку, не растеряв кишки по дороге, - хохотнул Арепо, похоже, занимающий должность второго сапера. - Ну и чтоб у неё каких-нибудь козырей не оказалось. Хотя тут тоже все норм. Заготовим путь отхода - всё «чики-пуки» будет.
        - Отлично. Сатор, на стрёме. Остальные - за инструментом, - распорядился Тенет, и четверка повернула к выходу.
        Через двадцать минут группа вернулась, принеся с собой армейский ящик. Два сапера уже обсуждали план работы.
        - Тенет, главный удар нанесем в дверном проеме, - рассуждал Опера. - Узкое место максимально удобное. Вариантов для маневра у собаки не будет, а значит, и мы с промахнемся, направив энергию взрыва в нужное место.
        - Продолжай - поощрил идею лидер.
        - Второй фронт - сама комната. Здесь заложим следующий заряд, страховочный, - докладывал сапер. - Но я почти уверен, что хватит и первого. Ему оторвет ноги. А там или добиваем вручную, чтобы уровень поднять, или подрываем.
        - Так, тут понятно. Ставь все на растяжки - никакой электроники. Сатор, что по отходу в случае непредвиденной хуйни?
        - Всё как всегда. У всех есть расходники.
        - Отлично. И это…не расслабляйтесь. Чувствую, непростое место. «Бомберы» доделают, курим и начинаем.
        Пока продолжалась подготовка, Артем пересматривал свои планы. Его первоначальная идея по атаке на Боссе не выдерживала критики. Члены группы вполне понимали риски сквозного осколка и к такому повороту были готовы.
        Что же, он совсем не беспокоился, приготовившись к любопытному зрелищу, которое не заставило себя ждать. По установленному Тенетом распорядку бойцы заминировали проход и само помещение. После чего неспеша покурили.
        - Так…надо, чтобы он сразу взъярился как следует. Сатор, готовь ту дрянь.
        - Явление импульса боли?
        - Можно было и с обычным огнестрелом.
        - Не возьмет. Не забывай, что хлыщ говорил. Еще одна успешная - и всех поднимут. Сегодня важно не обосраться. Хочу «на верочку» сработать. Так, всё! Проверяйте экипировку, мужики. Занимаем позиции.
        Все боевики проверяли экипировку и огнестрел, Сатор вышел на позицию, готовый начинать. На его плечи ложилась самая опасная роль - привлечь босса в ловушку, все отошли назад в коридор, но не слишком далеко. Парень также разместился неподалеку от них. Как понял Артём: взрыв был локальный, направленного типа.
        - Сапёры, делайте последнюю проверку. Сатор, как они вернутся на позицию, начинай по готовности. Всем внимание.
        Подобный педантизм уже начинал утомлять, но парню не оставалось ничего, кроме ожидания. В целом подход оправдывал себя. Только было непонятно, насколько группа умеет импровизировать в неожиданных ситуациях.
        В последний раз проверив свою работу, оба сапера вернулись к укрытию. Кивнувший сам себе Сатор отправился «дёргать» Босса. Артем с помощью ощущения пространства следил, как тот почти тут же, у дверного пройма, вытянул руку с явлением и сразу активировал её.
        Никакого снаряда не вылетело, это скорее походило на протянувшуюся струну между кистью и зажатым в ней явлением. Игрок рванул её на себя и коридоры содрогнулись от крика боли и ярости.
        Сатор не торопился. Видимо, дав рассмотреть себя Боссу, и только после этого рванул через заминированную зону на позицию.
        Послышался действующий на нервы цокающий топот и рычание разъяренного босса. Пока все шло по плану.
        Наконец, босс попал в зону чувствительности ощущения пространства, позволив Артёмы следить за его передвижением. Тварь чуть занесло на повороте в дверной проём. Наконец, справившись со своим весом, она залезла в него, прямо на заботливо заготовленные заряды.
        Бам! Бам! Несколько хлопков слились в один дробный взрыв, эхом отправившийся гулять вдоль коридоров. Ударная волна вместе с осколками, как и рассчитывал сапер, сконцентрировалась на конечностях, перебивая и калеча их. Тварь завалилась вперед, по инерции въехав во вторую заминированную область.
        Бах! Бах! Бах! Одновременно со взрывом вспыхнули золотым светом костяные наросты на корпусе твари. Артем отметил, что на этот раз Босс почти не получил повреждений. Похоже, какой-то навык сопротивления. Однако первый удар уже нанес серьёзные повреждения, покалечив лапы твари и лишив мобильности, чем обрёк на смерть.
        - Не спеша по гранатке ему закидывайте из-за угла, чтоб в напряжении держать. И не высовывайтесь.
        Бойцы отряда вполне себе буднично начали «напрягать» Босса, закидывая ему «эфки». Один раз зверь попытался атаковать золотым лучом. Навык прошелся по камню, оставив оплавленную борозду, но готовые к этому игроки вовремя укрылись за угол. Температура воздуха резко поднялась, стало жарко.
        - Ух бля, как в баньке! Сейчас еще подкину дровишек! - вскрикнул Опера, после чего разогнул предохранительные усики, выдернул кольцо и закинул устройство за угол, к боссу.
        Настроение в группе заметно поднялось, когда все поняли, что противник, по сути, уже не опасен. Еще через пару минут защитный навык прекратил свое действие.
        - Так, работаем гранатами из-за угла пока не утухнет. Вперед не лезьте - сегодня все делаем максимально осторожно.
        Все время, пока шла травля Босса, Тенет и как минимум еще один член группы не переставали контролировать обстановку вокруг. Наконец, зверь потерял сознание. Если судить по отсутствию лута, еще не умер.
        - Погодите, добью, - распорядился лидер.
        - Ага, «работаем максимально осторожно», - беззлобно передразнил его Опера.
        Тенет подошел к зверю и вытащил из рюкзака два не очень длинных клинка чуть изогнутой формы.
        Выйдя к боссу, он применил уже виденный Артёмом рывок и нанёс чудовищной силы удар под горло, за счёт энергии разгона. Простого человека такая атака могла запросто разрубить пополам. Монстр дернулся и затих навсегда.
        - Оп-па! Уровень.
        - Ага, у меня тоже, - закивали бойцы отряда.
        Тем временем появился лут. Тенет тут же подхватил его, рассматривая.
        - Че там, Тенет?
        - С-сука, омолаживалки нет, - цыкнул тот в ответ. - Бля-я-я-ять. Хлыщеныш мне все уши прожужжал, как они нужны этим пердунам. Ротас, проверь обстановку. Мало ли чье внимание мы привлекли. Я пока подумаю.
        Артем же отметил, что хоть главного, по мнению оперативников, не было, желанный таликон в добыче имелся. Отлично. Оставалось только забрать его. Это - САМОЕ ГЛАВНОЕ. Даже заказ Китаева не так важен по сравнению с эволюцией.
        Понятно, по каким причинам для оперативников омолаживающий расходник был наиглавнейшим и самым нужным в добыче. Оставшийся лут, включая таликон, был не так ценен для начальства. Тенет оказался перед трудным выбором: действовать по привычной, безопасной схеме и свернуть операцию после убийства первого Босса или, серьезно рискуя, продолжить поиски кристалла жизненной энергии.
        - Тенет, давай глянем на хреновину в зале, может, не придется тут оставаться? - предложил подошедший Ротас.
        - А я бы остался, - возразил Опера. - Вы видели, какой простой Босс? Хорошая аномалия с почти халявной добычей.
        - Ага, только нас все местные слышали, пока мы тут шумели. Странно еще, что не сбежались, - ответил Ротас. - Я бы лучше свалил.
        - Пойдем, посмотрим, - прекратил их разговор Тенет.
        Все оперативники - и Артем вместе с ними - направились в зал. Молодому человеку также был очень интересен тот золотой кристалл.
        Обойдя зал по периметру и убедившись в относительной безопасности, все собрались в центре и сияющего постамента.
        - Вот это красота, - заметил Опера. - Ну ка, глянь на него, Тенет.
        Артем сконцентрировал взгляд на кристалле.
        МАЛЫЙ СТАЦИОНАРНЫЙ ЭНЕРГЕТИЧЕСКИЙ НАКОПИТЕЛЬ
        Используется для питания малых и средних стационарных потребителей
        - Тенет, это же источник энергии, - заключил Сатор. - Можно сказать, артефакт стратегического назначения. Сойдет за успех?
        - Хуй знает, - Тенет только плечами пожал. - Думаю, можно будет позвонить и выяснить у Этого.
        - Ты и сам знаешь, что ответит карьерист, - заметил Опера. - Его интересует ТОЛЬКО молодилки, потому что за них готовы давать всё: звания, деньги, должности. Этот «шлак для институток» полезен, но не более.
        - Сатор, иди разведай по большим коридорам. Остальные, здесь ждем, - окончательное решение командиру группы было принять сложно.
        Артём тоже размышлял. В голову пришёл оптимальный вариант: взять добычу на выходе из осколка. Он заметил, что Тенет всегда держится позади группы, не меняя позиции ни при передвижении, ни в бою.
        Когда все подчиненные покинут портал, он блокирует его плоскостью, разделит таким образом группу и, оставшись с Тенетом один на один, быстренько его ликвидирует. Если сделает все быстро - задание будет сделано максимально чисто и безопасно.
        Группа потеряет лидера и добычу. Цели будут провалены, а повторный поход в осколок - невозможен. Оставалось выбрать верную тактику боя.
        Тем временем вернулся с разведки Сатор и доложил о еще пяти башнях и их стражах.
        - Расскажи подробнее о переходе в центр аномалии, - направил разговор Тенет.
        Из разговора стало ясно, что Сатор пришел примерно к тем же выводам, что и Артём при первом посещении.
        - Сапёры, минируйте оба больших коридора - и отходим, - с этими словами Тенет начал вытаскивать сферу из специального паза.
        Та явно не хотела даваться. Мужчина достал армейский нож и начал аккуратно поддевать артефакт.
        - Тенет, только давай не как в анекдоте про русского с двумя металлическими шариками, - хихикнул Опера.
        Он не успел досмеяться, как раздались треск и вспышка. Когда Артём проморгался от слепоты, то увидел Тенета. В его руках осталась часть артефакта. Тот раскололся утратив свое сияние и идентификацию Системы.
        - Ну еб твою ма… - начал было Опера, тоже вернувший себе зрение после яркого света.
        В этот момент все они услышали пробежавшую по зданию настораживающую вибрацию. Через пару мгновений она прошла.
        - Фу-у-у, что это, б…? - попытался сказать Опера, но его снова прервали. В этот раз громыхнули оглушающие вой и рычание, раздавшиеся со стороны коридоров в другие узловые башни.
        - Все назад! - закричал Тенет, мгновенно прочитавший ситуацию. - На хуй из этой аномалии! Быстро! Опера, бросай к ебени матери свою взрывчатку! БЫСТРО БЕЖИМ.
        Все бегом, но без лишней паники, направились к выходу. Артём, мысленно ругаясь, двигался недалеко от них. Послышался быстро приближающийся цокот многочисленных костяных конечностей. Догадаться, что происходит, было нетрудно: твари сейчас двигались сюда, явно с не самыми добрыми намерениями.
        Игроки пробежали кафедру, где взорвали Босса, пересекли коридор и вошли в одну из малых башен.
        - Стойте, - сказал Тенет. - Сюда они пролезть не должны.
        Договорить он не успел - приближающиеся звери настигали.
        - Отходим - крикнул лидер.
        Все возобновили бег к выходу. Артёму теперь было не до своих целей. Для начала требовалось выйти из осколка живым.
        Группа, под нагоняющий цокот тварей, пробежала все башни. Даже когда они добрались до пространственного перехода, чертовы твари не оставили преследования.
        - На выход! - рыкнут Тенет, под действующий на нервы цокот.
        Чтобы не выдать себя, Артём использовал смещение фазы и вошел в портал. Выйдя из осколка, он тут же занял позицию так, чтобы случайно никого не задеть.
        В этот же момент вышли оперативники. Кто-то привалился к стене, кто-то просто встал, шумно пытаясь отдышаться после забега и адреналинового всплеска.
        На шум зашли два сотрудника ФСО, но, увидев успокаивающий взмах руки Тенета, удалились.
        - Фу-у, блядь… ебучая аномалия, в рот её ебал! - выматерился лидер отряда. - Давайте, отойдем на всяки…
        Внезапно, под взглядами четырех пар глаз своих сослуживцев и тайного наблюдатели, здоровенная пасть высунулась из портала, обхватила стоящего спиной к ней человека.
        Артём будто в замедленной съемке наблюдал как кинжальной остроты игловидные зубы прошивают экипировку и входят в плоть, как глаза человека наполняются пониманием и ужасом от происходящего. Мотнув пару раз тело, покрытая костяными наростами уродливая голова скрылась обратно в переходе.
        - ТЕНЕТ!!! - закричал Сатор. Все моментально вскочили, хватаясь за оружие. На крики снова явились сотрудники ФСО, не понимая, что происходит.
        - Блядь, что су… - начал громко ругаться Опера, но тут портал на глазах у всех расширился, и из него буквально выпрыгнула гигантская туша.
        Молодой человек впервые увидел тварь целиком так близко. Зубастая морда сразу переходила в бочкообразное тело. Багрового цвета кожа защищена внешними костяными пластинами. Последние в ощущении пространства воспринимались как предельно насыщенные энергией неизвестного атрибута.
        В помещении моментально стало тесно. Раздались истошные крики людей и стрельба.
        Артём снова ушел в смещение фазы, оставив помещение. Он пересёк коридор и остановился у лестницы, ведущей на первый этаж.
        Выйдя из навыка и оглянувшись, он услышал заполошные, панические выстрелы и вопли людей. Распихивая недоумевающих оперативников ФСО столпившихся у входа, из помещения успел выбежать Сатор.
        В следующий момент ярчайшая золотая вспышка лишила обзора. Ощущением пространства Артём видел, как атакованные неизвестным навыком люди падают навзничь, прекращая попытки сопротивления. И только один из оперативников держался, окружив себя каким-то защитным навыком. Впрочем, шансов у него оставалось не много.
        А потом из портала начала вылезать еще одна тварь. Места в помещении не оставалось, и агрессивный зверь раздраженно укусил своего сородича, мешавшего пройти. Тому не оставалось ничего, кроме как ломать корпусом хрупкие стены из гипсокартона.
        Повредило какую-то трубу - тварей под давлением обрызгало водой, что тем явно не понравилось. Звери зашевелились, пытаясь покинуть тесные комнаты.
        Уже с каким-то принятием неизбежного, Артём ощутил своим навыком, как из портала полез третий Босс. Парень развернулся и бегом поднялся по лестнице. Не разбираясь, он бежал, пересекая какие-то помещения для персонала, когда, неожиданно открыв дверь, оказался в людном холле торгового центра.
        Люди с любопытством оглянулись, но пространственный покров работал исправно и все, что они могли увидеть - резко распахнувшуюся дверь.
        Артёма буквально замкнуло он контраста. Из какого-то кровавого угара он резко переместился в мирный торговый центр. Перед глазами маячили обычные люди, целиком поглощенные своими заботами. Кто-то привел детей и сейчас предвкушал хорошо провести время. Молодые парочки, старики, женщины, мужчины, дети - все они смешались в разноцветную толпу. А где-то за спиной из портала выходили одна за другой агрессивные твари из другого мира. Что, сука, делать?
        Вспомнив, что на нём надетая еще перед делом серая маска, скрывающая личность, он скинул навык маскировки. Его появление даже не заметили.
        - ЭЙ, БЕГИТЕ ВСЕ! - закричал он из всех сил, - БЕГИТЕ ОТ СЮДА!
        Теперь парня обнаружили. Толпа чуть расступилась, рассматривая странного человека. Вместе с этим сзади начали пребывать заинтересовавшиеся громким голосом зеваки.
        - Да блять… - пробормотал он, а драгоценные секунды утекали одна за другой. - Вспомнив, он достал из пространственного кармана давно хранящийся пистолет модели Глок и гранату, после чего вскинул руки вверх, демонстрируя всем оружие.
        - СЕЙЧАС СТРЕЛЯТЬ БУДУ! - как можно громче кричал он, - А НУ НАХУЙ СВАЛИЛИ! У МЕНЯ ГРАНАТА!
        Артём подтвердил намерения несколькими выстрелами, стараясь никого не задеть. Подействовало. Послышались женские визги, где-то заплакал ребенок. Люди отхлынули. Кто-то побежал на выход из помещения. Правда, все равно как-то неуверенно.
        Несмотря на последние месяцы со всеми их событиями, заторможенные от мирной жизни «цивилианы» разучились реагировать на опасность и спасать свою жизнь.
        - Ну смотрите! Я предупредил! - произнес парень, можно сказать, сам себе и использовал смещение пространства: навык ощущения уже предупреждал, что за спинойдвигались пять здоровенных хищников, вооруженных неудержимой злобой, голодом, клыками и чудовищной силы навыками. Здесь их ждало пиршество.
        Глава 16
        Официально возможность выхода существ из пространственных аномалий исключалась. Этой точки зрения придерживались как политики, так и многочисленные ученые из разных стран. Понятно, что главной причиной подобному была не какая-то безалаберность, а банальное желание защитить население от паники и сохранить порядок в мире.
        Когда в холле торгового центра появился неизвестный человек в маске, который стал кричать и произвел выстрел, многие люди встревожились. В следующий момент он внезапно исчез, а спустя несколько мгновений вход для персонала внезапно вырвало и на обозрение толпы вырвалось какое-то существо, больше всего напоминавшее динозавров из роликов о дикой природе юрского периода.
        Внезапно увидев перед собой множество живых существ, монстр притормозил. Казалось, он и сам испугался неожиданного появления такого большого количества живых созданий.
        Люди, увидев странное существо, начали обсуждать и показывать на него пальцами, кто-то достал телефон, чтобы запечатлеть и выложить ролик, посчитав, что стал свидетелем какой-то промо-акции.
        И тут костяные пластины монстра начали посверкивать золотыми искрами, привлекая взгляды зевак.
        «Сейчас ударит» - понял Артём, который к этому моменту сменил позицию, держась от тварей на расстоянии.
        Яркая золотая вспышка ударила расфокусированным лучом сверхновой прямо в центр толпы. Миг всепоглощающего, слепящего света - и нарядный холл торгового центра превратился в обугленный ад.
        Первые ряды, получив смертельную дозу сжигающего навыка, упали беззвучно, не успев и вскрикнуть. Люди, спасшиеся благодаря расстоянию и неосознанной жертве неудачников, стремительно отхлынули назад, напуганные, но еще не осознавшие всего ужаса произошедшего.
        Помещение мгновенно заполнилось какофонией криков, стонов, плача и агонии умирающих.
        Обезумевшим потоком толпа хлынула в разные стороны, стремясь поскорее покинуть этот пылающий ад. Многие, лишь частично пораженные лучом, завывая от страданий и зовя на помощь, рухнули на пол. Тех, кому не повезло оказаться на пути движения толпы, вмиг затоптали насмерть.
        Атаковавший зверь не стал бить повторно или гнаться за раненными. Выйдя в холл, он начал по-хозяйски сгребать обугленные тела в кучу. Удовлетворенное урчание хищника говорило об его планах само за себя.
        Из прохода появился еще один монстр, а за ним и третий. Второй вылезший так же заинтересовался добычей. Но стоило ему подойти, как сородич с рыком оттолкнул его, обозначая свою собственность.
        К этому моменту из прохода вылезли остальные хищники. Самый первый приступил к трапезе, с тошнотворным треском отрывая куски плоти от тел людей и закидывая их в пасть. Артёма замутило от наблюдения этой картины.
        Остальные четверо разделились в поисках собственной добычи. Двое по лестницами полезли на верхние этажи, где все еще хватало людей. Еще пара тварей направилась к выходам из здания, откуда доносились панические крики образовавшейся давки.
        Увидев, что хищников стало больше, а несколько зверей так и вовсе направляется к ним, люди просто обезумели. Артем видел, как толпа топчет насмерть стариков и детей, оказавшихся на полу.
        Обнаружились и игроки. Один человек, явно из начинающих, атаковал зверей явлением файерболла, возможно, таким образом стараясь отвлечь и тем самым выиграть лишнее время.
        Получилось у него лишь на несколько секунд. Монстр, в которого летел навык, мгновенно среагировал. Костяные пластины на корпусе знакомым образом вспыхнули, образуя некую защиту, которая и поглотила снаряд.
        Его сородич взглядом проследил источник угрозы и немедленно нанес удар. Сверкнули золотые искры, концентрируясь ближе к пасти. В этот раз атака прошла сконцентрированным лучом. Навык прошил стену, не заметив препятствия и мгновенно настиг человека, буквально испепелив голову и часть плеча. Бездыханное тело упало на паркет торгового центра.
        Видя это, компания из трех молодых людей со значками официально зарегистрированных «сверхов», мгновенно умерила свои воинственные планы. Развернувшись, те бросились к выходам, где паникующие люди образовали пробку, застопорив движение.
        Один из них направил руку в сторону прохода, и мощный удар, похожий на кинетическую волну, буквально разметал тела, образуя свободный выход. Те, кому не повезло попасть под удар, теперь лежали неподвижными, изломанными куклами. Вперед вышли игроки явно силового типа. Расшвыривая мешающих людей, группа в спешке покинула здание. Вслед за ними потянулись и те, кто еще был способен передвигаться.
        Вспышка! Новая атака расфокусированным золотым светом прошлась по не успевшим уйти. В какофонию шума в торговом центре врезалась очередная волна агонии и страданий. С верхних этажей так же сверкнули блики активации испепеляющих навыков.
        Твари разделились. Двое бушевали наверху. Другая пара их сородичей собирала жатву на выходе. И только один, самый первый, продолжал с довольным урчание пожирать тела своих жертв.
        Артем собрался, изгоняя из сознания мешающие мысли. Это была возможность! Несмотря на все происходящее, не стоило забывать о своих целях. Если он хочет стать сильнее чтобы не стать очередной жертвой экспансии Системы, ему надо бороться не взирая на обстоятельства.
        Еще раз проверив обстановку и убедившись, что сородичи удалились от его «цели», парень начал подбираться к хищнику. Тот не реагировал на приближение, видимо, не имеющий органов восприятия, способных идентифицировать маскировку.
        Вспомнив, куда атаковал Тенет при добивании, он подловил момент, когда порыкивающий от сытной трапезы зверь опустит морду, чтобы оторвать очередной кусок мяса, после чего рванул вперед, максимально ускоряясь.
        Пси-когти перехватили шею, рассекая уязвимое место буквально до позвоночника. От неожиданности монстр всхрюкнул, давясь едой.
        Счет времени пошел на доли секунды. Используя инерцию, Артём упал на спину, проскальзывая по керамической плитке под зверя.
        Очень вовремя. Еще не осознав источника атаки, тело монстра ярко вспыхнуло золотом, нанося удар. Слабый, но зато расфокусированный во все стороны, он бы испепелил молодого человека на такой короткой дистанции.
        Уйдя от первой, самой сильной ответной атаки, он не стал терять драгоценные секунды, сразу используя смещение пространства, чтобы его случайно не затоптал подранок.
        Удаляясь в ближайшее укрытие, Артём понял, что по нему все же мазнуло излучением, иначе как объяснить резкую боль в висках и быстро утекающую ментальную энергию.
        Скрывшись за углом очередного коридора, уходящего вглубь помещений для персонала, он выглянул, дабы проследить за противником. Тот потерял рассудок и бесновался, то и дело вспыхивая солнечной звездой.
        Удобство механики атрибута этих существ впечатляло. Они могли атаковать как единым лучом, пробивая бронированных противников, так и широким потоком, поражая толпу. Мало того, им же звери и защищались, напитывая костяные пластины, которые сдерживали чужие атаки и могли излучать разрушительную энергию вовне.
        Сжигающее воздействие очень походило на атаки Баст, но было, вероятно, на более высокой ступени развития. Артем не стал рисковать, используя пространственный щит. Тот вряд ли помог бы от сверхраскаленного потока и горячего воздуха.
        Пока он оценивал навыки Боссов осколка, подранок начал выдыхаться. Распыление энергии и потеря крови из глубокого разреза на шее сделали свое дело. Зверь начал уставать.
        В какой-то момент тот не выдержал и упал на живот, тяжело дыша. Кровотечение прекратилось, но Система не спешила начислять уровни за убийство. Похоже, перерезанной до позвоночника глотки не хватило: тварь была уж больно живучей.
        Проверив обстановку, он выяснил, что сородичи Босса ни в малейшей степени не заинтересованы проблемами собрата. Обе пары, действуя сообща, подавили любое сопротивление и собрали жатву среди мирных жителей. Сейчас и на верхних этажах, и на нижних хищники пожирали тела убитых жертв.
        В воздухе витала тошнотворная смесь из запахов запечённого мяса, сгоревших волос и чадящего пластика. Артёма подташнивало. Собравшись с мыслями, он сконцентрировал внимание на подранке. Тот затих, войдя в аналог целительного сна. Игрок не собирался позволить ему оттуда выйти.
        Снова использовав пространственный покров, он быстро близился и атаковал в неподвижную голову, нанеся пси-удар прямо в глаз. Навык прошил черепную коробку и поразил мозг. Тело хищника вздрогнуло, дернувшись последний раз в жизни.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ УРОВЕНЬ!
        Три уровня! Артём был удовлетворен результатом. Восстановив маскировку, он стал ожидать, когда воплотится добыча, заодно проверяя обстановку ощущением пространства.
        Твари если и ощутили смерть собрата, то никак не проявили волнения. Лучевые атаки обоих монстров собрали много жертв, тела которых, повинуясь странному инстинкту, звери собирали в кучи и только после этого начинали пожирать.
        Действовали при этом сообща. Их поведение походило на взаимодействие самца и самки. Как и хищники в природе, добыв достаточно пропитания, они игнорировали оставшуюся двуногую дичь. Выжившие люди, из тех, кто посмелее, сейчас спускались по лестницам, вдоль стенок обходя пирующих зверей, и убегали на улицу. Произошедшее сегодня они запомнят на всю жизнь.
        Артем оглянулся по сторонам. Обстановка была инфернальной: стены, потолок и разные рекламные баннеры обуглились и чадили едким дымком. Только чудом не начался пожар.
        Везде глаз натыкался на человеческие жертвы произошедшего. Кто-то получил смертельные ожоги, а кого-то просто задавила паникующая толпа. Таковым был итог контакта человечества с внеземной формой жизни.
        Молодой человек едва справился со рвотным рефлексом, впечатленный зрелищем. Спас некоторый опыт, уже успевший накопиться за последние недели. Стараясь больше не задерживать внимание на погибших и держать сознание защищенным от эмоций, он отвлекал себя раздумьями о планах.
        С приходом Системы на Землю подобные трагедии скоро могут стать обыденностью. Следовало привыкать.
        Подхватив наконец появившуюся добычу, он с удовлетворением отметил присутствующий там таликон. Отлично! Главная миссия выполнена. Задание Китаева осуществилось само собой. Даже чересчур. Артём был уверен, что тот не станет сильно расстраиваться от произошедшей трагедии, повлекшей за собой многочисленные жертвы, но использует это событие на максимум, дабы ударить по репутации своего конкурента.
        Парень изучил ощущением пространства оставшуюся четверку тварей. Те продолжали держаться вместе, а потому желания атаковать не вызывали совершенно. Да и запасы ментальной энергии не безграничны.
        Выглянув на улицу через ближайшее окно, он увидел, как вокруг здания торгового центра начинает собираться толпа людей. Многие были ранены и лежали без сознания. Представителей власти и медпомощи еще не было, но это и неудивительно - с момента атаки зверей прошли считанные минуты.
        Артём двинулся обратно к пространственному переходу. К сожалению, надежды на добычу с погибшей группы зачистки не оправдались. Кого-то из них сожрали целиком, а тех, что остались, выжгли золотыми лучами до головешек. Только пробитые водопроводные трубы спасли от возникновения пожара.
        Оперативник, что некоторое время оборонялся с помощью неизвестного атрибута защитного типа, оказался буквально вплавлен в пол. Его навык, укрывавший от прямых атак, не смог спасти от многократно повысившейся температуры окружающей среды. Про ФСОшников можно было и не упоминать - для всех братская могила.
        Увы, добыча Системы, семена и явления сами по себе не отличались большой прочностью и быстро разрушились под атаками лучей. Уцелели только два клинка лидера группы, что тот хранил в заплечном рюкзаке. Удивительно, военный имел системное оружие.
        ЛЕГКИЙ КЛИНОК ДЛЯ БОЙЦА ЛОВКОСТНОГО ТИПА (ПАРНОЕ ОРУЖИЕ)
        Слабая способность к пробиванию брони компенсируется возможностью быстро и точно атаковать.
        Эти пойдут за неплохие деньги на аукцион. Убрав в пространственный карман, он задумался: как власти будут бороться с оставшимися четырьмя монстрами, если те не вернутся в аномалию. А они явно не демонстрировали желания туда возвращаться!
        Отправят других игроков? На ум приходил только этот вариант. В противном случае понадобится разработка и реализация войсковой операции, не иначе. И то, совершенно неизвестно, насколько эффективно хищники будут защищаться от земного оружия. В осколке тварь убили тоже без использования навыков, но там была подготовлена засада в идеальных условиях.
        Закончив с осмотром, Артём отметил, что среди останков не нашел «тихушника» под ником Сатор. Если кто и смог сбежать, то только он.
        Впрочем, неважно. Парень перевел взгляд на пространственный переход. После произошедшего этому осколку наверняка уделят повышенное внимание, поэтому сейчас неплохо звучит вариант исследовать его. Да и боссы покинули свои посты.
        Проверив безопасность на той стороне, он вошел в портал. Внутри ничего особенно не изменилось. Разве что твари исцарапали стены да потоптали мебель. Не тратя времени, он сразу двинулся в первую «узловую» башню.
        Миновав менее крупные постройки, прошел кафедру, где по-прежнему валялся труп самого первого убитого зверя, и оказался в зале с золотым кристаллом. После разрушения тот утратил всё свое великолепие и теперь походил на выцветший осколок. Обойдя две следующие башни, он увидел точно такую же картину погасших, безжизненных накопителей.
        Похоже, сложный артефакт нуждался в грамотном подходе. Непростая энергетическая система из шести источников требовала квалифицированного специалиста для деактивации, перед изъятием накопителя. Внезапная потеря контакта с одним звеном цепи перегрузила все остальные, что привело к её разрушению. Именно к такому выводу пришел Артём.
        Не тратя времени на многочисленные переходы в соседние помещения и башни, он направился к коридору в центральную. Молодого человека не отпускало любопытство по поводу её содержимого.
        Уже приближаясь к узловой башне, ведущей в центральный дворец, он напрягся: впереди ощущались люди. Черт! Со всем произошедшим он начисто забыл, что осколок сквозной.
        Максимально сконцентрировавшись на маскировке и бесшумном передвижении, он заглянул в зал башни. Прямо у перехода, заняв позиции, чтобы использовать углы в качестве прикрытия, находились люди. Четыре человека смотрели в переход и о чем-то переговаривались. Один контролировал тыл.
        Подойдя чуть поближе, Артём услышал иностранную речь: говорили на повышенных тонах. Игроки о чем-то спорили. Опыта идентифицировать язык не хватало, но смысл легко угадывался: мнения напарников разделились по вопросу дальнейшего следования в центр осколка.
        Понять их опасения было нетрудно. Центр сквозного осколка, помимо монстров, нес в себе реальную опасность нападения алчных игроков. Причем с любой стороны. Хотя нельзя исключать, что эти люди знали нечто недоступное Артёму.
        Наконец, взял слово человек, судя по командному голосу, являвшийся командиром. После его короткой фразы одни напарники одобрительно кивнули, а двое других наоборот нахмурились, но больше спорить никто не стал.
        Группа возобновила движение по широкому коридору в центр. Артём следовал за ними, рассматривая людей. Все были одеты в камуфляж. У командира, идущего впереди, торс был защищен системной металлической броней. Одной из самых дешёвых, тем не менее, о некотором достатке игроков это говорило.
        Парень перевел взгляд на остальных: по каким-то отдельным признакам, улавливаемым подсознанием, приходила уверенность, что группа состоит из бывших гражданских.
        Отряд двигался по широкому коридору, приближаясь к центральному дворцу. Чем ближе подходили, тем больше в глаза бросался тревожащий признак: камень начал темнеть и обугливаться.
        Заметили изменения и игроки, изрядно заволновавшись. Тем не менее, никто не сказал ни слова. Помимо опасений все испытывали как любопытство, так и жажду наживы.
        Наконец, группа (и Артем вместе с ними) миновали угловой поворот, получив возможность увидеть первый этаж дворца.
        Зрелище впечатляло. Роскошные залы были выжжены дотла и разрушены. Когда-то здесь бушевало пламя такой силы, что раскрошился и потек камень стен. Не сохранились ни чудесная мебель, ни богатая отделка - только черное обугленное нутро дворца. А сверху чистым золотом мерцали магические руны, предупреждая странника о близости смертельной опасности.
        Впечатленная видом группа остановилась. Артем замер с ними вместе. Он тоже сомневался: следовать ему вперед или повернуть обратно.
        Глава 17
        Артём внимательно, насколько позволял опыт, вслушался в свою сущность и чувства, старясь понять уровень опасности этого места. Да, он лишь следует под маскировкой позади отряда, и, если что-то произойдет, выгодная позиция позволит спастись. Но так ли это? Или он просто убеждает сам себя, ведомый опрометчивым любопытством?
        Казалось бы, для современного человека странно пытаться услышать свои потаенные инстинкты, но парень уже давно заметил, что Система и помимо атрибутов что-то меняет в игроках. Они будто начинают чувствовать саму реальность, распознавая возможные угрозы еще до того, как появятся любые к ней предпосылки.
        То же самое и с направленным вниманием. Для более-менее поднаторевшего адепта Системы чужой взгляд вполне ощутим.
        К сожалению, Артём не мог точно трактовать свои впечатления от этого места. Да, опасность существовала пассивным фоном, но так всегда и было в не зачищенных осколках. Может, сейчас чуть сильнее, но это неудивительно, ведь они были в чертовом центре сквозной аномалии.
        Явного предупреждения от подсознания, бьющего в набат в случае смертельной угрозы, не возникло. Тем не менее это не значило, что Артём успеет унести ноги, если что-то начнется.
        Парень продолжал напряженно думать о дальнейших действиях. Группа неизвестных игроков тем временем также не спешила что-то предпринимать.
        Убедившись, что им пока ничего не угрожает, люди аккуратно рассредоточились и осматривались. Надо сказать, глазам было за что зацепиться.
        Кто-то, обладающий действительно серьёзной силой, здорово постарался, круша былую роскошь башни. Остались лишь обугленные горы золы, напоминающие о богатом когда-то внутреннем убранстве. А оплывшие стены - о красоте отделки. Из всей архитектуры свой функционал сохранили несколько лестниц, ведущих на верхние этажи.
        Парень присмотрелся к рунам. Те равномерным узором были начертаны на стенах. Чуть мерцая, они излучали теплый неяркий свет.
        Один из игроков подошел к лестнице, с любопытством пытаясь разглядеть что-нибудь наверху. Но все те же руны, парящие прямо в воздухе, мешали. Символы неизвестного языка закрывали проход, препятствуя незваным гостям, а может, предупреждая.
        Мужчина подозвал к себе остальных и пальцем указал на символы, а затем наверх, куда и вела лестница. Догадаться, чего он желает, труда не составило.
        В группе снова вспыхнул спор, но быстро утих. Не один Артём осознал, что просто удрать из этой башни - лучший итог этого приключения.
        Лидер приказал всем отойти. Для начала в рунический барьер просто швырнули камень, подобранный тут же. Тот свободно пролетел сквозь символы. Задетые золотые письмена рассыпались невесомыми брызгами, образовав в полотне прореху.
        Обнаружив, что защита рассыпается на глазах, члены группы начали с азартом кидать в неё всякий мусор. Очень скоро в золотой стене образовалось достаточное пространство, чтобы человек мог пройти его без страха задеть.
        Воодушевленные успехом, пятеро искателей приключений уже без каких-то сомнений начали подниматься по лестнице. Артём же, еще раз подумав, от этой затеи отказался.
        Последним пунктом, убедившим молодого человека, стали именно эти, только что разрушенные золотые знаки. Он понял, почему игроки смогли так легко разорвать эту защиту. Она была направлена внутрь башни, сдерживая что-то или кого-то. Отпали последние сомнения, и Артём был практически уверен в своей версии.
        Решив все для себя, парень собрался было обратно. Он повернулся к коридору и замер, уставившись на стену.
        «Фуф…так замаялся за сегодня, что потерялся», - с нервным смешком он обернулся в противоположную сторону, ища глазами проем, ведущий в большой коридор.
        Кривая улыбка на лице погасла. Артём судорожно начал вертеть головой, но все было бесполезно. Вокруг виднелись лишь обгоревшие обломки, черные от копоти стены да золотистые символы. И никакого выхода.
        Игрок сглотнул, стараясь держать эмоции под контролем. Мысли лихорадочно заметались, и подавить их получилось только волевым усилием.
        Стены не могли схлопнуться так незаметно. На ум сразу пришла какая-то оптическая иллюзия или очередное ментальное воздействие.
        Артем в первую очередь предпринял очевидные действия для выхода из ситуации. Для начала выпил зелье ментального сопротивления. Оно и помогло, и нет: эмоции резко утихли, мысли успокоились, но выход из зала по-прежнему не появился.
        Подумав, молодой человек отыскал в куче мусора палку и направился к ближайшей стене. Отсюда, стараясь не задевать золотых символов, он пошел вдоль обгоревшей кладки, то и дело тыча орудием. Парень надеялся, что наткнётся на иллюзию, сквозь которую пройдет палка, тем самым указав местонахождение выхода. Поскольку зал гигантский, на это придётся потратить какое-то время. Альтернатива такому методу - подняться вслед за игроками, но Артём категорически противился этому. Да и где-то в груди вяло заворочалось чувство опасности.

* * *
        - Фрид, хватит разглядывать эти каракули, разбивай их в темпе, и поднимаемся на следующий этаж! - прикрикнул на извечно любопытствующего напарника Земец, после чего взял палку, чтобы своим примером показать, чем нужно заниматься. - Нам повезло найти аномалию без всяких тварей и уже неплохо прибарахлиться. Не стоит упускать удачу. Так что не тормозим, парни!
        Эту аномалию им посоветовал Акош, которому многие приплачивали за информацию. Непонятный, тихий тип, но до этого момента его наводки всегда были относительно безопасны, давая возможность не самым сильным игрокам исправно грести лут без каких-то жертв.
        Благодаря этому Земец, в прошлом неудачник, перебивающийся однодневными заработками, уже присматривал недвижимость в Будапеште. Та как раз подешевела за последние месяцы.
        Конечно, не удачей едины. Мужчина, от природы сильный и ловкий, собрал команду из единомышленников. В чем-то сложные и одновременно простые правила Системы быстро нашли отклик в его душе, позволив начать восхождение в роли игрока.
        От раздумий отвлек довольный крик того же Фрида. Отряд нехитрым образом разорвал полотно золотых символов на очередном этаже и приступил к подъему на следующий.
        - А как думаешь, кто здесь спалил все? - спросил Карл. Его Земец знал давно и подтянул к порталам одним из первых. Мужик звезд с неба не хватал, но сила и какая-то природная удача оправдывала недостатки. А еще всегда он всегда поддерживал лидера. Что при разногласиях в группе позволяло почти всегда проталкивать именно свои решения.
        Подъем по чертовой башне длился уже почти час. В глубине души мужчина искренне надеялся, что это всё окупится.
        Выйдя на очередной этаж, все ахнули от развернувшегося вида. Над головой открылся простор, ограниченный лишь застекленным куполом. Вероятно, когда-то это был тронный зал или что-то вроде того. Чёрт его знает. Земец никогда не интересовался подобной хренью.
        Его разум был неравнодушен только к возможной прибыли и её корреляции с опасностью, которую придется пережить, чтобы эту прибыль поиметь.
        «Примитив!» - вечно отзывался Фрид о подобной логике, но Земец не оскорблялся. Внутренне он считал, что именно его тихий прагматизм позволил не самым сильным игрокам достигнуть некоторого успеха.
        И сейчас, пока четыре ротозея-напарника пялились на купол, его взгляд уже автоматически отметил что-то, похожее на ценность.
        - Там, - односложно произнес командир и махнул рукой, показывая направление в сторону предмета, вызвавшего интерес.
        - Ого, вот это штука! - восхитился удивленный Карл, - Думаешь, прибарахлимся?
        - Думаю, - кивнул довольный Земец, но тут же стер улыбку с лица. - Так, не расслабляемся! Сначала обходим территорию, проверяем на опасности. Грабёж оставим на потом.
        Возражать никто не стал. Хоть в группе в целом и преобладали либеральные взгляды, когда этого требовала ситуация - приказы не оспаривались.
        Через двадцать минут, более-менее исследовав зал, который ничем особенным, кроме купола над головой, не выделялся, все собрались в центре. Именно здесь, среди гор выжженого хлама, находилась самая главная достопримечательность.
        Это походило на огромный шкаф. Предмет представлял из себя настоящее произведение искусства. Отделанное красивой резьбой в виде странных символов дерево было инкрустировано великолепными, испускающими золотистый цвет камушками.
        Всё это богатство было обмотано золотыми цепями. Те обвивали предмет и уходили по разные стороны вверх к куполу, держа артефакт подвешенным примерно на полметра от пола.
        - Вот это хре-е-е-нь, - подытожил Карл, пожирая глазами находку. В прагматичном подходе к делу он целиком поддерживал командира. Голова игрока уже подсчитывала прибыль.
        - Да, настоящий сундук с сокровищами, - довольно заключил лидер. - И все это наше!
        - Ага! - поддакнул Карл.
        - Странно он выглядит, - отметил Фрид, - Что-то мне его вид напоминает.
        - А как открывать-то? - вслух задумался Самуил, еще один член их команды. Непонятно, чем думала его маменька, выбирая отпрыску имя, ведь арабом он не был.
        - Так, здесь опять знаки… давайте их погасим, - показал фронт работ Земец. - Да не лезь ты рукой, Карл! Мало ли… Палку возьми и туши их!
        - СТОЙ! - снова открыт рот Фрид, с видом озарения на лице. - Это похоже на саркофаг!
        - Какой еще саркофаг? - не понял Карл.
        - Ну гроб, понимаешь?
        - И что?
        - Ну… а если там кто-то есть… - неуверенно протянул ему мужчина. - Опасный, может быть.
        - Постой, Карл, - остановил друга Земец.
        К предупреждениям Фрида он относился серьёзно. Перед входом в башню уже возникал небольшой спор, но лидер продавил решение продолжить поход, пообещав соблюдать осторожность, если тот почувствует опасность.
        - Давайте-ка подумаем, как проверить эту хрень на источник опас…, - в этот момент саркофаг - а это был именно он - вспыхнул сверхновой. Золотой свет поглотил всю команду.
        Пусть игроки и не успели притронуться к чьей-то усыпальнице, но разбудить его жителя у них получилось. Поврежденная игроками защита на всех этажах прекратила сдерживать существо.

* * *
        Артём сидел на корточках, утоляя жажду. Обход стены так ничего и не дал: та монолитом окружала зал, не выпуская игрока наружу. Оставался только единственный путь - наверх, но он туда по-прежнему не спешил. Дурное предчувствие, занозой поселившееся в груди последние полчаса, не отпускало.
        Сверху на него накатило пережитое за день: слежка за оперативниками, неожиданная погоня и настоящий крематорий в зале торгового центра. Когда он закрывал глаза, в памяти вновь и вновь всплывали настоящие горы трупов. Женщины и мужчины, взрослые и дети.
        Нет, он прекрасно осознавал, что нечто подобное произойдет, рано или поздно, когда агрессивные жители осколков, наделенные сверхсилами, вступят на Землю. Но, как оказалось, понимать реальность и увидеть её - вещи очень разные.
        Стоило ли, вообще, соваться обратно в осколок? Вполне возможно, что решение было принято под воздействием адреналинового шторма в крови. Когда голова, еще не отошедшая от боя, не воспринимала ситуацию верно.
        Внезапно он ощутил, как что-то неуловимо изменилось. Вслед за нечитаемым чувством, тревога в груди переросла в сигнал неминуемой, смертельной угрозы.
        Доверяя открывшемуся чутью, парень применил смещение фазы, модулируя навык на самое «глубокое погружение». От этого глаза перестали воспринимать окружающую физическую реальность.
        Неосознанно присев, он оглядывался по сторонам, стараясь разглядеть в окружающей фиолетовой бездне какой-то намёк на угрозу. Прошло всего несколько мгновений, когда в поле зрения ярким лучом врезалась вспышка золотого света.
        Он появился словно из ниоткуда, едва различимый вдалеке силуэт. Артём едва успел краем глаза заметить, когда новая вспышка вновь ослепила, на мгновение лишив зрения.
        Не поднимая глаз, он увидел светящуюся фигуру. Неизвестный каким-то образом моментально переместился вплотную.
        Молодой человек ощутил силу и опасность, исходящую от существа. Действуя интуитивно, он опустил голову и отвёл глаза в сторону, боковым зрением оценив фигуру гостя. Пришло какое-то инстинктивное осознание: ни в коем случае нельзя было концентрировать внимание на нём.
        Игрок зажмурил глаза и заморозил течение мыслей в голове, стараясь почувствовать себя просто горкой хлама. Ничем. На тело накатывали волны нестерпимого жара, но Артём терпел на пределе возможностей, лишь бы не привлечь к себе неизвестного. Он сам не очень понимал, к чему такое поведение.
        В себя пришел от наваливающегося истощения: навык смещения фазы пожирал энергию невообразимыми темпами. Не в силах больше держаться, Артём вышел.
        Первым делом он опасливо огляделся. Ничего. Казалось, все увиденное было лишь сном. Все те же обгоревшие стены и пепелище вокруг. И прохлада. Обжигающий жар теперь казался наркотическим бредом.
        Осмотревшись, парень нашел выход. Иллюзия или ментальное воздействие? Впрочем, чем бы эффект не являлся, он прошел.
        Молодой человек уже было хотел шагнуть вперед, как глаз за что-то зацепился. Буквально перед носком ботинка что-то золотой каплей сверкало на фоне мусора и сажи.
        Нагнувшись, он аккуратно поднял неожиданную находку, чтобы рассмотреть поближе. Система не заставила себя ждать, открыв окно идентифицированного предмета.
        ПЕРО САУРА
        Только подаренное перо сохраняет свои свойства. Концептуальное значение дара может иметь множество смыслов. Будьте осторожны.
        Вот так подарок! Артём покрутил в руках перо будто сделанное искусным ювелиром из чистого золота. В подсознании промелькнуло воспоминание: сияющая нестерпимым светом фигура с четырьмя крыльями за спиной.
        Если бы он был верующим, то, наверное, уже впал в религиозный экстаз, молясь и подвывая об явлении Божьем. Интересно, родилась ли религия на основе каких-то контактов с подобными существами?
        Артём еще раз оценил впечатление, что оставил неизвестный, и мысленно согласился. Тысячелетия назад люди вполне могли принять подобное существо за божественного посланника.
        Мелькнула мысль: не лучше ли будет избавиться от подобной вещи, если даже Система предупреждает. Но игрок от неё отказался.
        Глупо считать, что его маскировка и навыки спасли от этого существа, если бы оно захотело навредить. Не дай судьба, своим отказом он оскорбит этого… кого-то.
        Убрав артефакт в пространственный карман, парень глянул в сторону лестниц. Ощущение опасности молчало. Вообще, после случившегося казалось, что осколок затих, умер. Даже подобрать верное слово было сложно.
        Выпив зелье восстановление ментальных сил, Артём осторожно приступил к подъему.

* * *
        Ни игроков, ни их останков он так и не нашел. Наверху, под куполом, молодого человека весьма впечатлил вид распятого на цепях гроба или саркофага. Неужели нечто, встреченное им, вылезло от сюда?
        Никаких ценностей Артём не обнаружил. Хотя, это и к лучшему. Трогать что-то, принадлежавшее встреченному существу, было страшно. А так и соблазна не возникло.
        На этом пора было заканчивать с осколком и выбираться. Хоть и без добычи, но и не с пустыми руками. Правда, ценность и назначение странного пера пока что не ясна.
        Подумав, Артём не стал исследовать другие башни. Наверняка там имелась какая-то добыча, возможно, и Боссы. Прошедший день вымотал его морально и физически.
        Пока неспеша двигался к выходу, в голову внезапно врезался новый вопрос: а КУДА ушло то существо? Глаза впились в пространственный переход, что переливался и сиял перед игроком.
        Именно в него вышли пять тварей. И вполне возможно, что вслед за ними человеческую цивилизацию посетит еще один гость.
        Надеясь, что ошибся, он проверил пространство на той стороне. За это время из торгового центра могли уже выбить тварей и прийти сотрудники спецслужб. Но, по крайней мере в пределах ощущения пространства, он никого не обнаружил. Отлично! Парень отряхнулся и вышел из осколка в мир, который изменился навсегда.
        Глава 18
        Артем вышел из перехода. Вокруг было тихо и темно. В нос снова ударили тошнотворные запахи пожара и обгоревшей плоти. Где-то вдалеке слышался гул сирен.
        Двигаясь максимально осторожно, он направился по уже знакомому маршруту. Еще недавно этим же путем из осколка выбрались пять тварей, собирая щедрую жатву среди беззаботных посетителей торгового центра.
        Его не было несколько часов. За это время успело стемнеть: день сменился зябким осенним вечером. Темноту зала рассеивали красно-синие лучи проблесковых маячков, проникающих в окна с улицы.
        Ухо уловило знакомое порыкивание: твари никуда не делись. Похоже, он не ошибся, звери действительно обладали неким механизмом социального взаимодействия, сосуществуя по двое.
        Первая пара монстров обнаружилась на знакомом месте: как раз там Артём боролся с одиноким зверем. Они сейчас как раз лакомились его тушей. Парень задался вопросом: неужели эти уроды за все время, пока его не было, так и не насытились?
        Только чуть позже пришло воспоминание, что жители осколков также развиваются и эволюционируют, убивая игроков. Возможно, эти получают силу через пожирание: подобный механизм был наиболее близок и понятен плотоядным хищникам. Это выглядело некой беспощадной справедливостью Системы: она всем давала равную возможность к развитию.
        Молодой человек, стараясь не шуметь, пересек зал, направляясь к выходу из здания. Вторую пару существ он так и не обнаружил.
        Приближаясь к погнутым и разбитым дверям, он аккуратно обходил разбросанный мусор и тела тех несчастных, для кого сегодняшний поход за покупками обернулся страшной трагедией.
        Выглянув из панорамных окон холла, увидел, что здание взяли в кольцо представители полиции и, возможно, военные. Штурма к этому моменту видимо все еще не было.
        На всякий случай Артём использовал смещение фазы, чтобы покинуть торговый центр. За активный день силы порядком истощились, но оставались на достаточном уровне.
        Бегом миновав парковку и блокированную полицией проезжую часть, игрок завернул за угол жилого дома и только там вышел из фазы, правда, все еще оставаясь под пространственным покровом.
        Неожиданно, где-то в полукилометре, послышалась стрельба. Артём машинально пригнулся. Воюют со второй парочкой хищников? Неважно. Он не имел ни сил, ни желания любопытствовать и встревать в новые приключения.
        Прошагав еще несколько кварталов, Артём нашел тихий подъезд и переоделся в гражданское, едва не забыв снять серую маску, совсем не ощутимую при ношении. Несмотря на рюкзак, парень запихал всю экипировку в пространственный карман. Мало ли… Нарвется на какой-нибудь обыск.
        Закончив, он как мирный обыватель направился к знакомой площади, расположенной неподалеку. По вечерам там кучковались бомбилы. Артём сейчас был готов расстаться с любой суммой наличности, лишь бы его отвезли домой.
        Следуя к цели, парень то и дело слышал тут и там раздающиеся звуки полицейских спецсигналов. Где-то неподалеку снова прогрохотала стрельба.
        На улицах почти не было людей, и совсем редко проезжали автомобили. Ощущалась какая-то тревога, непривычная даже на фоне событий последних месяцев.
        Наконец дойдя, Артём обратился к первому попавшемуся водиле на «чепырке». Тот, услышав пункт назначения, начал было отнекиваться, но, когда парень сразу протянул ему несколько крупных купюр, моментально запустил движок.
        Игрок буквально рухнул на переднее сидение и разлегся в неудобном кресле отечественного автопрома.
        Водитель, разбитного вида дядька, явно хотел завести привычный разговор о своем бизнесе, но увидев, что пассажир не проявляет ни капли внимания, нахмурившись, сконцентрировался на дороге.
        Ехали в молчании, лишь негромко играла какая-то русская попса. Минут через пятнадцать музыку прервали новостной передачей. Взглядом спросив у водителя, Артём сделал погромче. Было интересно получить какую-то информацию об обстановке вокруг торгового центра.
        - …. прерываем для новостного выпуска, уважаемые москвичи. По оперативным данным, в торговом центре «Риверстоун» произошел теракт. Подробности уточняются. В черте города инициирован план перехват. Мэр столицы в соцсетях попросил жителей не покидать своих домов без крайней необходимости. Повторяем, меры временные! Для паники нет оснований!
        После этого понеслась какая-то чушь «от экспертов». Артём быстро потерял к ней интерес. Переключив на другую волну - какой-то русский рок, парень увеличил громкость. Водитель, к счастью, с разговорами не лез.
        На выезде из города увидели несколько патрулей дорожно-постовой службы с включенными мигалками, однако те никакой транспорт не останавливали.
        На трассе парень задремал, а потому поездка прошла за один миг. Разбудил его водила, подъехавший к проселку, и по какой-то причине ни за какие коврижки не пожелавший довезти пассажира прямо до дома. То ли что-то знал о произошедшем здесь, то ли опасался нападения. Черт его пойми! Спорить молодой человек не стал.
        Покинув транспортное средство, Артём споро добрался до дома. Следуя к своему жилищу, парень и сам не заметил, как автоматически проверяет окружающее пространство на предмет опасности.
        Плотно поужинав, первым делом отправился мыться. С ожесточением Артём раз за разом тёр кожу грубой мочалкой. Казалось, что в тело въелся пепел убитых на его глазах людей. Будто он насквозь провонял этими тошнотворными запахами.
        С трудом остановив себя, игрок занялся делами, вопреки усталости и желанию спать. Для начала проверил добычу с Босса. Помимо наконец найденного таликона, тот расщедрился еще на два расходника.
        ЯВЛЕНИЕ ЭНЕРГЕТИЧЕСКОГО РЕЗОНАНСА
        В области действия создает резонанс концептуальных энергий, разрушающий стабильные конструкты.
        Ещё одно явление, которое Артём относил к техническому типу. Если парень правильно понял, оно не наносит прямого урона, зато обладает важной механикой и, использованное в нужный момент, даст неоценимую пользу. Взгляд перешел к следующему итему.
        ЯВЛЕНИЕ ПОТОКОВОГО ВЫБРОСА ЭНЕРГИИ
        Пользователь выпускает плотный поток энергии. Наносит концептуальный урон от атрибута света и дополнительный от именного (Саура). Пользователь имеет возможность менять характеристики фокусировки луча.
        Это еще что такое? Именной атрибут Саура? Сам навык по описанию очень походил на ту чудовищную атаку золотой энергии. Если подумать, цвет, и правда, отличался от обычного света, даже очень яркого. Давал ли такой эффект этот самый именной атрибут?
        Артём вспомнил и то существо в центре аномалии, оставившее таинственный артефакт в виде пера, всё того же золотого цвета. Какие-то мысли по этому поводу были, но информации не хватало, чтобы делать выводы. Кроме одного: сквозные осколки слишком опасны, даже без учета угрозы от других игроков.
        Закончив с лутом, он достал таликон. Артём решил использовать его немедленно. Усталость, конечно, чувствовалась, но состояние было удовлетворительным. А ждать больше не хотелось совсем. Все это подогревало волнение. Игрок беспокоился, что его догадки окажутся ложными, и он «пролетит» с так нужной сейчас эволюцией.
        Решившись, парень уже знакомым способом активировал расходник, улучшая последнюю из оставшихся характеристик.
        ВНИМАНИЕ ИГРОК!
        Характеристика сила получает бонусный эффект. Вы не можете выбрать его самостоятельно. Вы получаете бонус, соответствующий естественному вектору развития организма.
        Получен скоростно-силовой тип. Оптимизировано проявление максимальной мощности движения за кратчайший промежуток времени.
        Теоретически, условия для эволюции выполнены. Замерев, Артем ожидал реакции Системы, дабы получить долгожданное сообщение в логах. Он уже начал волноваться, когда появились заветные строчки текста.
        ВНИМАНИЕ ИГРОК!
        Все ваши характеристики достигли значения, необходимого для второй эволюции. Процесс улучшения организма и настройки энергетического тела начнется после перехода в состояние сна.
        Вот оно! Сообщение практически идентичное первому. Разве что добавили какую-то настройку энергетического тела. Но молодой человек вовсе не возражал!
        Оставалось только выполнить последнее условие: лечь спать. Артём был только рад! Глаза буквально слипались после событий насыщенного дня. Выпив белковый коктейль, чтобы дать организму больше ресурсов, он забрался в постель.

* * *
        Парень помнил свое пробуждение после первой эволюции. Сейчас было НАМНОГО хуже. Не открывая глаз, он как мог подавил мигрень и прочитал проявившиеся строки сообщения.
        ВНИМАНИЕ ИГРОК!
        Вы успешно прошли эволюцию. Ваш организм был улучшен. Энергетическое тело усилено и прошло первичную настройку.
        Желаете ли вы сменить вектор развития? Текущий: ментальный. Альтернативно допустимый: нейтральный.
        Подумав, Артём отказался от предложения. Ментальный, что бы в себе не таил, его полностью удовлетворял. На этом его выдержка закончилась. Сознание снова провалилось в темноту.
        Второе пробуждение если и было лучше, то совсем ненамного: ломило кости, болели мышцы, ныли связки. Зато голова прошла. Она сейчас ощущалась словно ватой набитая.
        К сожалению, организм не давал в очередной раз уйти в спасительное забытье сна. Чтобы отвлечься от самочувствия, он открыл окно характеристик.
        АРТ, УРОВЕНЬ 45, МЕНТАЛЬНЫЙ ТИП II.
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила 19
        Ловкость 20
        Выносливость 28
        Интеллект 40
        Восприятие 17
        Свободные очки 3
        ОСНОВНЫЕ АТРИБУТЫ:
        Пространство (уровень 5)
        Воплощение пси энергии (уровень 3)
        МАЛЫЕ АТРИБУТЫ:
        Явление мысли Дайи (уровень 5)
        Регенерация (уровень 2)
        Азы боя на кистевом оружии (уровень 1)
        НАВЫКИ:
        Ощущение пространства, Воздействие, Пространственный карман, Пространственный покров, Пространственный щит, Смещение фазы, Тоннель, Пси-когти, Пси-удар, Плоскость, Рассечение, Ускорение мышления.
        БОНУСНЫЕ ЭФФЕКТЫ
        Ментальная выносливость, взрывной импульс, улучшенная координация, ускоренное восстановление, улучшенное зрение, адепт ментальных атрибутов, Продвинутая апперцепция, Координационная выносливость, Пространственная ориентировка, скоростно-силовой тип.
        БАЛАНС: 1 621 823 ИСКР.
        В первую очередь изменения произошли в характеристиках. Все получили три бонусных единицы, а интеллект целых пять. Правда, помня записи неизвестного научного сотрудника об «убывающей полезности характеристик», не стоило так впечатляться. Он уже и сам заметил, что каждая последующая единица стала давать меньше видимого эффекта. Ну а разбитое состояние не в последнюю очередь связано именно с запредельным разовым улучшением.
        Очень хотелось проверить работу навыков, но организм заставил повременить. Не нужно загружать и без того измученное тело.
        Утолив просто неимоверный голод, Артём таки взглянул на часы и очень удивился, что провел в забытье целых трое суток.
        Перепроверив данные на кнопочном телефоне, подаренном Китаевым, он убедился, что не ошибся. Заодно глянул и пропущенные. Удивительно, но майор ни писал сообщений, ни звонил. Хотя, после того крематория в торговом центре, он просто обязан был хотя бы поинтересоваться деталями. Эта странность порядком заинтересовала Артёма.
        Заглянул в интернет. От последних новостей глаза буквально полезли на лоб. Неужели началось? Мировая сеть, как всегда, при каком-то крупном событии, бурлила от противоречивых данных.
        Чтобы как-то проследить хронологию, Артём пролистал ленту назад до дня бойни в торговом центре. Атака тварей была настолько смертоносной и страшной, что в сеть практически не залили видео с места событий по банальной причине: было некому. Люди, которые могли снимать происходящее, просто не смогли уйти живыми. Записи камер видеонаблюдения появились многим позже.
        Да, о факте чрезвычайной ситуации быстро прознали, но о деталях говорили всякое. Уже к вечеру была поднята полиция и Росгвардия. Все по какой-то «мутной» причине. Списали все на террористическую угрозу. Ввели пресловутый перехват.
        «Вот оно! - кивнул сам себе Артём, - Тогда все и началось. Вторжение Системы перешло в агрессивную фазу. Существа вышли из порталов.»
        Ночью все экстренные службы страны заполонили вызовы с противоречивыми вводными. Казалось, звонившие люди и сами не верили себе, рассказывая какие-то непонятные вещи о странных монстрах, ведь твари из порталов для большинства обывателей по-прежнему оставались «чудо-юдом» по ту сторону монитора.
        В странах на другой стороне земного шара, где в это время царил день, все было тихо. Известно точно, что первая волна атак чудовищ двигалась по человеческой цивилизации вместе с ночным временем суток.
        Читая первые сводки, парень осознал, что все происходило совсем не так, как он себе представлял. Он в принципе не особенно задумывался над этим моментом. Из-за прочитанных книг и пройденных игр, всё виделось неким сбором тварей в толпы или армии и битву насмерть с человеческими войсками и игроками.
        В реальности все изменил один единственный, упущенный факт: гости из аномалий не хотели умирать. Более того, они, вероятно, очень даже боялись смерти. Во что это вылилось? В полную смену специфики происходящего.
        Существа и монстры вылазили из порталов чаще всего под покровом ночи. Атаковали из засады, убивали беззащитных. Боя с игроками или военными они либо избегали, либо вступали только в случае собственного преимущества или неспособности избежать. Дальше их поведение разнилось в зависимости от их предпочтений и природы происхождения.
        Кто-то продолжал использовать осколок как логово и выходил только для охоты на двуногую дичь. Кто-то, наоборот, признал «каменные джунгли» родным домом. Многие монстры ушли в канализацию или метро. Кто-то с хорошими способностями к передвижению по вертикальным поверхностям охотился в многоэтажках. Некоторые твари поселились в лесах, активно осваивая дикую природу, и сейчас уничтожали местную фауну, неспособную сопротивляться существам Системы.
        Помимо всего этого, монстры из аномалий с не меньшим удовольствием убивали и друг друга. Были даже зарегистрированы интервенции тварей в чужие аномалии.
        Артём продолжал читать ленту - волосы вставали дыбом. Прошло трое суток, а цивилизация уже шаталась. Никаких эпических войн. Никаких схваток миллионных армий. Тварям было плевать на подобные вопросы. Они убивали, потому что хотели утолять голод. Те, кто послабее - охотились на женщин, стариков и детей. Но хватало и сильных существ - эти могли себе позволить более свободное существование.
        Правительства стран действовали по своему усмотрению. Где-то ввели войска в города и пытались выбивать новую угрозу. Получалось туго: как Артём уже прочитал, никто из «гостей» не спешил принимать смертельный бой. А в крупных мегаполисах, да еще и при соответствующих способностях, существа могли прятаться до бесконечности.
        Плохо еще и то, что армия в принципе не была подготовлена к подобной угрозе. Вся военная наука человечества была заточена исключительно на противодействие своим сородичам. Солдаты и их командиры не знали, что делать. Бронетехника совершенно не помогала в этом вопросе.
        Легче шла борьба в небольших поселениях, жителей которых полностью эвакуировали. Но человечество не могло себе позволить покинуть все города разом. Куда? Все населенные пункты, кроме совсем крохотных деревень и ферм, были в равной степени охвачены новой бедой. А оставить их полностью означало остановить машину цивилизации и скатиться в средневековье.
        Неудивительно, что помимо тварей, человечеству в ближайшем будущем грозили голод и гуманитарная катастрофа.
        Лучше дела шли в Англии, где до этого НАТО развернули войска для зачистки аномалий и более-менее вошли в новую специфику работы. Но в этой стране было катастрофически мало игроков, а население оставалось беззащитным.
        Хорошо справлялись в США: игроков там было много, а гражданские вооружены до зубов. Вот только где сила, там и слабость: многие города охватила волна беззакония и грабежа. Люди и игроки творили беспредел, почуяв потерю контроля властей над ситуацией. Так же, оппозиция в некоторых штатах снова заговорила о независимости.
        Артём закрыл мировые новости и стал изучать дела на своей родине, мимоходом удивленно отметив, что интернет и электричество все еще работают. Впрочем, трех суток мало, чтобы остановить во многом автоматизированные системы. А стратегически важные узлы наверняка охраняли.
        В России дела шли посредственно. В целом не лучше и не хуже, чем у остальных. Больше всего сказывалось малое количество игроков и уязвимость населения из-за отсутствия оружия. Людям банально было нечем защищать свои жизни.
        Буквально сегодня правительство издало указ о полной амнистии игроков с единственным условием - помогать. От них требовалось только прибыть в мобилизационные пункты.
        Артём бы посмеялся над богачами, которые всю жизнь готовились «свалить», а в итоге оказалось некуда, но ситуация к юмору не располагала. Весь мир катился по наклонной.
        Глава 19
        Оторвавшись от экрана ноутбука, Артём поначалу испытал некоторый озноб - очень повезло, что его не убили во сне какие-нибудь случайные твари. Никто не побеспокоил, позволив спокойно пройти эволюцию.
        Собрав воедино всю полученную информацию, пришел к выводу, что человеческая цивилизация сейчас переживает первый шок от произошедшего. Правительства всех стран «берут ситуацию под контроль», а гражданам рекомендуется сидеть дома. Способным к обороне - вступать в организованные по месту жительства дружины.
        В города ввели войска. Разумеется, для обеспечения всех сразу никаких армий не хватит. К тому же, частенько встречались твари, которые вступали в схватки и сеяли смерть уже среди военных.
        Ситуация на местах варьировалась с одной стороны в зависимости от факторов наличия людей, способных обороняться, а с другой - наличия осколков с очень опасными и агрессивными обитателями.
        Где-то люди спокойно сидели дома и следили за ситуацией в мире. А где-то уже стояли пустыми целые кварталы, жители которых убегали, неся многочисленные потери.
        Артём задался вопросом: не стало ли что-то, сделанное им в последнем осколке спусковым крючком для происходящего. Но убедил себя что считать будто может влиять на ход вторжения Системы уж слишком высокомерно.
        Сейчас следовало решить: что делать? Ответ нашелся легко. Ничего. Он чувствовал себя восьмидесятилетней развалиной, способной лишь неторопливо передвигаться. Даже если бы были какие-то важные дела, выходить в таком состоянии - откровенное самоубийство.
        В первую очередь требовалось дать организму отойти от стресса и восстановиться. По выздоровлению необходимо будет оценить изменения в своих силах и владении атрибутами и навыками.
        Строить какие-то далеко идущие планы смысла не было. Дождаться бы какой-то стабилизации обстановки, чтобы понять, как изменится жизнь человечества. И уже исходя из этих данных, решать, что делать самому.
        Исследуя ситуацию в мире, пришлось признать один факт: Артём при всех своих возможностях не может внести какую-то значимую роль в судьбу человечества. Подобное могло произойти в играх, книгах, но не реальном мире. Да, честно говоря, не больно-то и хотелось. Пока сила не достигнет каких-то глобальных величин, единственное, о чем Артёму следовало беспокоиться, - собственное усиление и защита.
        Парень никогда не представлял себя в роли эдакого супермена, защищающего человечество. На мессию или лидера, ведущего за собою людей, он походил еще меньше.
        Занятый подобными философскими мыслями, Артём занялся готовкой очередного обеда, когда пришло сообщение через Систему.
        ВС Ф-156009 ГОРЫНЯ:Арт, вы здесь?
        АРТ:Да
        ВС Ф-156009 ГОРЫНЯ:Арт, в соответствии с приказом Верховного главнокомандующего Вооружёнными силами Российской Федерации вам надлежит явится в ближайший мобилизационный пункт для поступления на службу в ВС РФ для защиты страны от так называемой аномальной угрозы.
        ВС Ф-156009 ГОРЫНЯ: Назовите своё текущее местонахождение, я дам информацию об адресе ближайшего мобилизационного пункта. Там вы будете вооружены и экипированы, после чего направлены военкомом на место несения службы или прохождение мобилизационной подготовки при необходимости в этом.
        Ты смотри как шпарит. Будто «копипастит» текст прямо с приказа. Скорее всего ушлые вояки сейчас так обрабатывают всех более-менее значимых игроков.
        ВС Ф-156009 ГОРЫНЯ: Так же вынужден напомнить, что отказ или уклонение от мобилизации будет караться в соответствии с законом Российской Федерации.
        Артём задумался. Нет, идти под командование какого-то болвана в фуражке и мысли не появилось. Парень прикидывал, имеет ли смысл пытаться искать сотрудничества с военными. И если да, то с какой стороны заходить?
        Точно не со стороны мобилизационного пункта. Нужно будет написать Китаеву и выяснить текущую обстановку. Но в любом случае всё это после выздоровления. А пока следовало «съехать» с разговора. Оскорблять неизвестного человека не хотелось, да и было бы как-то по-детски.
        АРТ: В данный момент я лечусь от полученных травм. Нести службу возможности не имею.
        ВС Ф-156009 ГОРЫНЯ: Уточните ваше местонахождение. По возможности мы вышлем оперативную группу, а также окажем необходимую медпомощь.
        Однако, как же его хотят! Что в принципе неудивительно. Он еще раз задумался о положительных сторонах вступления в вооруженные силы, но в конце концов отказался. Солдаты любой страны - это инструмент для достижения чужих интересов. Ресурс. Если понадобиться, их не стесняясь отправят на задание без варианта выжить.
        Чтобы люди осознанно шли на смерть, такие приказы всегда приправляют красивыми патриотическими лозунгами.
        Видя, что Артём не отвечает, игрок начал писать о необходимости защищать родную страну и мирных граждан. Потом снова перешел к угрозам о строгом наказании в случае нарушения закона. Но Система, считав его желания, скрыла окно мессенджера.
        Молодого человека не тронули попытки надавить на жалость. Да, прямо сейчас люди страдали и умирали, но он не стеснялся открыто признаться хоть себе, хоть другому человеку, что перво-наперво станет беспокоиться о своей жизни. Все остальные идут вторым планом. Будет возможность - придет на помощь. На этом всё.
        Чтобы отвлечься от отвратительного состояния организма, парень залез на местный аукцион, где выложил клинки погибшего Тенета на продажу. На общий аукцион пока идти смысла не было. Мелкие расходники были, а для каких-то серьезных расходов не хватало средств.
        После этого снова полез в интернет. Неизвестно, сколько еще времени мировая сеть будет работать, следовало успеть получить максимум информации. Заодно набивал желудок. Организм продолжал испытывать голод, что было хорошим знаком.
        Парень искал статьи о самых сильных монстрах, чтобы примерно просчитать максимальный потенциал пришельцев из порталов. Особенное любопытство вызывали твари, обладающие интеллектом.
        Конкретно по Москве имелась куча роликов, заснятых стационарными видеокамерами или же просто очевидцами. Правда, ничего особенно парень не обнаружил. Все в пределах его сил.
        Единственное, что заинтриговало - ситуация вокруг небольшого православного храма, стоящего в городе. Командование увидело в парковой зоне вокруг достопримечательности стратегически удобное место для расквартировки войсковых сил.
        Туда направили автоколонну из инженерной части для подготовки территории. Вся она бесследно пропала вместе с людьми где-то в зоне озеленения. То же самое произошло еще с несколькими патрулями неподалеку. Продолжать попытки узнать судьбы пропавших сейчас не было ни средств, ни времени. Всю окружающую местность признали «мёртвой» и огородили.
        Чуть позже Артём случайно нашел еще кое-что интересное. Ролик был снят возле Иерусалима видеокамерой на заправке. Недалеко проезжала колонна из легкой бронетехники и одного танка, возможно, направленная в какой-то населенный пункт. Вдруг резко посветлело, а автомобили остановились. Из них стали выходить люди, закрывая глаза и вглядываясь куда-то вверх. В следующий момент экран стал белым. Сначала Артём подумал, что видео закончилось, но потом понял, что это матрица видеокамеры не смогла справиться с потоком света. Не спасли даже светофильтры.
        Когда изображение вернулось, обескураженный зритель мог наблюдать только обугленную технику. Танк частично оплавился как парафиновая игрушка. Разумеется, о выживших не могло быть и речи.
        «Уж не мой ли это знакомец? - подумал Артём. - Тут явно его почерк».
        Видео многие посчитали фейком. А все потому, что оно демонстрировало настолько чудовищную силу неведомого существа, что люди просто не хотели в это верить.
        Интерес вызывало и место действия. К своему стыду, Артём только знал, что Иерусалим имеет большое религиозное значение, но не помнил почему. Связано ли появление «Солнечного убийцы» с этим фактом? Хотя какая разница? Чем дальше от него, тем лучше.
        Столица Бразилии переживала самое настоящую эпидемию зомби. В Египте свирепствовали какие-то твари, похожие на здоровенных летучих мышей.
        Забавные новости приходили из Индии. Местный Тигр, с которым не могли совладать уже несколько месяцев, с удовольствием переключился на вылезших из порталов существ да так рьяно, что в местах его активности монстры боялись покидать осколки, скрываясь от хищника.
        В целом же люди все еще не отошли от волны шока, но это состояние было лучше черного отчаяния, которое потихоньку заражало умы простых жителей.
        Кто-то просто потерял работу, состояние и дело жизни. Многие уже пережили смерть или пропажу родных. Мировую сеть мало-помалу охватывала безнадежность: все чаще звучали мнения, что это конец всему. Конец человечеству.
        «Ничего, - подумал Артём, - вот сейчас, когда судьба поставит перед выбором - борьба или смерть, слетит этот налёт гуманности, природа даст о себе знать, проснутся дремавшие инстинкты, и вы снова захотите жить! Будете зубами прогрызать вход в новый мир для расы!»
        Он верил, что человечество должно воспрять в обновленном виде. Когда-то двуногий суперхищник встал во главе пищевой цепи целой планеты. Неужели он не сможет сделать это снова? Артём очень хотел верить, что люди будут бороться.
        Он вышел на улицу, охваченный волнующими размышлениями. В поселке стояла тишина. В этом спокойствии все увиденное в интернете казалось какой-то глупостью и шуткой. Какие еще, к черту, монстры? Вот же, спокойствие и благодать. Все хорошо.
        Горячие мысли остудил по-осеннему прохладный ветерок. Скоро наступят холода. Еще одна проблема. Зима близко. Сколько жителей этой холодной страны её переживет?
        Взглянув за ограду забора, он увидел поселок. Артём сыграл основную роль в том, что это место осталось маленьким островком безопасности. Сейчас он этим гордился.
        Парень заметил на улице непривычно много машин. Похоже, хозяева недвижимости сбежали сюда от опасностей города.
        «Надеюсь, они не доставят проблем? - сказал сам себе. - Чем больше людей, тем больше трудностей».
        Снова отвлекла Система. Кто-то опять писал. После того настойчивого армейца Артёма еще два раза беспокоили люди, представляющие власть. На их сообщения он не отвечал.
        Уже почти готовый закрыть очередное окно, он увидел, что на этот раз писал Лига. Надо же. Со всем происходящим он и думать забыл о гильдии.
        ЛИГА: Арт?
        АРТ: Да, я тут.
        ЛИГА: Наконец-то ответил на сообщение!
        ЛИГА: Я тебе писал несколько раз, ты не ответил.
        АРТ: Лежал без сознания.
        ЛИГА: Ого! Надеюсь, ничего серьезного. Ты как сам?
        АРТ: Бывало и лучше.
        ЛИГА: Выздоровеешь хоть? Чем-то надо помочь? Ты в безопасности?
        АРТ: Все хорошо, я приду в себя. Нужно только отлежаться.
        ЛИГА: Когда будешь на ногах?
        АРТ: Через несколько дней, думаю. Максимум - неделю.
        ЛИГА: Ого! Нормально тебя потрепало.
        АРТ: У тебя было что-то важное?
        ЛИГА: Да, я хотел поговорить лично.
        Хочет говорить с глазу на глаз. Скорее всего что-то просить. При личном разговоре отказать не так легко, особенно такому «шоколадному обаяшке», явно имеющему опыт по взаимодействию с людьми.
        Встречаться сейчас, когда он почти обессилен, желания не было. От одной попытки «коснуться» атрибутов ломило виски. Ощущать себя снова слабым, обычным человеком довольно неприятно.
        АРТ: Надо будет - поговорим лично. Но пока не мути воду и пиши сюда.
        ЛИГА: Хорошо.
        ЛИГА: Помнишь, я тебе говорил, что мы выяснили твою личность.
        ЛИГА: Надеюсь, ты не затаил из-за этого момента. У нас кадровик в прошлом корпорат. Там привыкли с этим работать по максимальной наглости. Когда мне доложили, было уже поздно.
        ЛИГА: Да и сейчас это практически не имеет значения. С этим ужасом уже и скрываться смысла нет.
        АРТ: Момент не очень приятный, но я справился. Давай к делу.
        ЛИГА:В общем, за твой поселок инфу прояснили тогда.
        ЛИГА: Как ты думаешь, есть возможность что происходящее в ближайшем времени прекратится и твари вернутся в свои аномалии?
        Артём подумал, что ответить. Собственно, а почему бы и нет? Он рассказал упрощенный вариант того, что узнал от иномирца о вторжении Системы. Реакция Лиги была довольно вялой.
        ЛИГА: Что-то подобное в принципе сейчас и предполагают. Да тут и не нужно быть гением чтобы догадаться о основных деталях. А о дальних перспективах пока смысла размышлять нет. Выжить бы.
        ЛИГА:Так вот. Вернемся к моему предложению, тем более сейчас, благодаря твоему рассказу отпали последние сомнения. Мы искали безопасное место, чтобы вывезти семьи гильдии из городов. Сам понимаешь, там творится полный мрак. Вопрос нужно решать быстро, промедление стоит жизней.
        ЛИГА: И тут вспомнили о твоем Поленкино.
        АРТ: Поленково.
        ЛИГА: Поленково. Так вот. Как я понимаю, там довольно тихо, потому что это ты позаботился.
        АРТ: Да, пока никаких проблем с тварями не было.
        ЛИГА: Я хочу укрепиться здесь. Пока временно.
        На самом деле, вариант был неплох. Сюда все равно понаедут люди, обнаружившие безопасное место. Возможно, возникнет и местная власть. Вникать во все это и лезть в интриги, которые неизбежно возникают, где кто-то кем-то управляет, не хотелось. А так все будет под контролем хоть немного знакомых товарищей.
        АРТ: Я не против, но пока ничем помочь при переезде не смогу.
        ЛИГА: Это печально, но в любом случае надо еще собирать семьи, а это процесс сложный. К сожалению, пока все происходило, не обошлось без потерь.
        АРТ: А где вы будете селиться? Местные дома ты вряд ли успел выкупить.
        ЛИГА: Просто выкинем местных на хуй…
        Артем даже поднял брови, читая ответ. Неожиданно от Лиги.
        ЛИГА: Шучу. Что-нибудь придумаю!
        ЛИГА: Хорошо, выздоравливай скорее, мы прока начнем готовиться.
        АРТ: В городе реально творится то, о чем пишут?
        ЛИГА: Даже еще хуже. Есть дохрена всяких уродов со способностями маскировки или скрытого передвижения. Эти просто жрут людей, и никто ничего не может сделать.
        ЛИГА:Я не вспоминаю еще о мегахищниках!
        АРТ: Это еще кто такие?
        ЛИГА: Так назвали тварей, сил которых хватает творить что угодно, не скрываясь ни от военных, ни от игроков.
        АРТ: Сколько в Мск таких?
        ЛИГА: Хер его знает… Власти с нами инфой не спешат делиться, а снимать на камеру их некому. Как минимум двое точно есть.
        АРТ: Кинешь на почту ссылку с инфой?
        ЛИГА: Как освобожусь. Дел море! Не спал уже сутки.
        ЛИГА: Хорошо, на этом у меня все. До встречи.
        АРТ: Удачи.
        В качестве «чтива перед сном» он заглянул в таблицу ранкинга. Неожиданно, оказалось, что та недоступна. К сожалению, Система не оставила поясняющей информации. А как же ему тогда писали военные? Наверняка еще заранее «взяли на карандаш».
        На этом события первого дня после эволюции закончились. Артем не так себе представлял бытие «сверхчеловека».

* * *
        Следующим утром он почувствовал явное улучшение. Главным образом физическое. Неприятные ощущения отступили, осталась только легкая слабость. К сожалению, с атрибутами по-прежнему был затык.
        Сегодня появились и первые проблемы с интернет-соединением и связью. В течение дня они отключались несколько раз.
        Пока не произошло полного исчезновения коммуникаций, он позвонил Китаеву на номер, забитый в переданном кнопочном телефоне, но тот не отвечал. Куда запропастился ушлый майорчик?
        Поселок заметно оживился по сравнению с мертвой тишиной минувших дней. Собственники когда-то бесхозного жилья приезжали целыми семьями.
        Правда, глядя на серые от усталости, пережитого ужаса, а то и горя лица людей, назвать это оживлением можно было с трудом. Но даже сейчас он едва верил, что в мире взаправду происходит то, что транслируется на экране компьютера.
        На следующий день наконец произошли перемены. Артем проснулся со странным новым чувством. Примерно так ощущает себя человек, который не имел обоняния из-за болезни, но в какой-то момент начал различать запахи.
        Только Артём ощущал не запахи, а нечто другое. Он и сам не мог этого понять. Будто у него появился какой-то принципиально новый для человека орган восприятия. И парень не умел выразить словами свои ощущения просто потому, что человечество никогда не владело подобным, а значит, и слов, обозначающих это, не было.
        Артём чувствовал окружающее вокруг. Он ощущал, что дом довольно старый. Что за окном день. Молодой человек изо всех сил пытался вычленить и строго очертить весь этот спектр по какому-то признаку, но затруднялся.
        Вспомнив, что Система писала про настройки какого-то энергетического тела, парень назвал это ощущением энергий мира. Да, абсолютно дурацкое название, но больше ничего на ум не приходило.
        Пока он мало понимал в этом новом для него типе восприятия, но был уверен что со временем разберется лучше.
        К сожалению, даже на второй день с атрибутами было туго. Но он точно ощутил некоторые подвижки. Теперь голову не сковывала боль за одну только попытку использовать ментальную энергию. Да и как-то интуитивно пришло осознание - в силе подрос.
        Артем знал, что за ближайшие два-три дня он полностью восстановится. Парню уже не терпелось оценить свои новые возможности. А также их применить. Сидеть дома без дела столько времени - дело абсолютно непривычное. Да и бессилие нервировало.
        Отвлекался, играясь с новым странным ощущением окружающей среды. Внезапно, бродя по двору, он вспомнил про картину. Как он мог забыть? Ведь собирался глянуть на неё после эволюции. Тем более теперь появились все основания полагать, что он получит какую-то новую информацию.
        На волне любопытства он не стал мешкать, сразу направившись в гараж. Сняв ткань с полотна, Артём взглянул на уже знакомое произведение искусства.
        «Чёрт возьми, что за странная вещь?»
        Глава 20
        Информация, получаемая разными органами чувств, разнилась, вызывая диссонанс. Глаза видели уже знакомую картину, при этом Артём каким-то новым чутьём воспринимал вещь как нечто принципиально другое.
        Поверхность полотна будто делилась на два слоя. Первый, ассоциировался, как ни странно, с пространственным переходом в осколок.
        Второй, расположенный глубже, был словно полуживой, а если точнее, отражающий чье-то сознание. Только сейчас Артём ощутил, что картина всегда транслировала дружественное намерение. Это не было ментальным воздействием в полном смысле этого слова, больше походя на попытки заговорить недоступным для человека способом. Как понять, несёт оно ложь в себе или нет?
        Артём убрал предмет обратно. Покидая гараж, он думал, что с этим делать. У него дома находился полуразумный артефакт-врата. Опасности парень не почувствовал и сейчас, но вместе с тем не нужно быть гением, дабы прийти к выводу - этот предмет несёт угрозу.
        Прошло достаточно много времени, как он принес эту вещь домой, но какого-то вреда произведение искусства не нанесло. А вот попытки избавиться от вещи могут как раз и спровоцировать на нехорошее. Поэтому решил не совершать необдуманных действий.
        Несмотря на раздумья и вечернее беспокойство, его быстро сморила сонливость. Вопреки гипотетической угрозе он легко уснул, слегка шокированный своей безалаберностью.

* * *
        Проснувшись на следующее утро, первое, что Артём почувствовал - с тела будто сняли ограничивающие кандалы. Небывалая легкость заполнила организм. Он потянулся к атрибутам, чтобы тут же с торжеством ощутить, как откликаются силы, ставшие за последние месяцы незаменимым инструментом в борьбе за жизнь.
        Внутренне коснувшись атрибутов, парень вдруг осознал, что сейчас чувствует и понимает эту силу не в пример полнее и ярче. Подобное состояние бывает у слепца, впервые в жизни открывшего глаза и взглянувшего на мир.
        Разум тут же обуяло желание немедленно опробовать себя. Не желая тратить ни секунды, с помощью смещения фазы он вышел из дома прямо через стену. Теперь игрок уходил в этот навык так же легко, как пловец погружается в воду.
        Оглядевшись во дворе, парень заинтересовался пластиковой бочкой, заполненной водой. Артём прямо в ней сформировал целый куб, воплотив шесть плоскостей, и поднял получившуюся конструкцию.
        Посторонний наблюдатель мог бы увидеть, как перед молодым человеком из садовой емкости для хранения воды в воздух поднялся идеальный куб из жидкости. Сжатая со всех сторон, она больше походила на стекло.
        Артем тем временем ощущал себя могущественным чародеем из книг. Желая проверить свои пределы в микроконтроле, он добавил еще две плоскости, разделяя таким образом куб на четыре поменьше, а потом попробовал развести их в разные стороны.
        Чтобы осуществить эту задачу, требовалось каждую сторону в свою очередь разбить на отдельные. Парень уже начал думать, что у него получится, когда часть поддерживаемых навыков развеялась. Два маленьких куба потеряли форму - на землю хлынула вода.
        Ледяные брызги, попавшие на кожу, чуть остудили пыл, спустив игрока с небес на землю. Да, контроль возрос очень серьезно, но еще есть куда развиваться.
        Теперь захотелось проверить силу навыков. Артем начал озираться в поисках чего-то крупного, что не жалко будет разломать. Тут же проснулась хозяйственная жилка, вконец успокаивая разошедшегося игрока.
        Вместо того, чтобы громить двор, он проверил все свои навыки, подмечая легкость, с которой теперь может их использовать, практически не загружая мозги. Расширился и объем пространственного кармана. Ощутимо возрос резерв ментальной энергии.
        Артёму не терпелось опробовать себя на деле. Он даже заподозрил, что гормональный фон все еще не пришел в норму после прохождения эволюции. Иначе откуда такие сильные эмоциональные порывы?
        Однако если организм хочет действовать, зачем противиться? Тем более всегда можно направить активность в полезное русло.
        Парень включил ноутбук, засев за чтение свежих новостей. Вместе с этим раздумывал над ближайшими целями. А что ему, собственно, нужно?
        Спасать людей, защищать земляков, помогать беззащитным? Ощущая легкое смущение, он отодвинул благородные задачи и сосредоточился на насущных.
        Хотелось самому взглянуть, что сейчас представляет из себя город. Глупо, но какая-то часть сознания все еще не верила и не могла принять произошедшего. Следовало убедиться. Чтобы не рисковать впустую, хозяйственная жилка предложила совместить это с полезным делом - порыскать по магазинам. Конечно, он потерял много времени, пока валялся в отключке, но цивилизация еще не должна была скатиться в тартар. На тех же оптовых продуктовых складах можно было чем-то разжиться.
        Вторым моментом стал вопрос его основной деятельности. Как быстрее поднимать силу? Для начала Артём хотел добыть еще таликонов. Следовало проверить, можно их использовать повторно на уже улучшенную характеристику. Если да, то это даже лучше, чем слезы. Конечно, их добыча - дело очень опасное, но сейчас он получил хороший прирост в силе, следовало реализовывать преимущество.
        Встала небольшая проблема с домом: как оставлять жилье без присмотра. Прикинув, молодой человек решил, что пока опасность невелика. Люди еще не успели ожесточиться и потерять гуманность. Вряд ли кто-то внаглую полезет присваивать себе его имущество в населенном поселке. А позже, если Лига все же приедет со своими, можно будет оставить это на них.
        В новостях все было по-прежнему. Власти убеждали беззащитных людей сидеть дома, а мужчинам настоятельно рекомендовали записываться в мобилизационные пункты, вступать в местные отряды милиции или дружины. Тут уж кто как себя называл.
        Был создан особый список градообразующих производств, являющихся стратегически важными для государства. Работников этих предприятий обязали продолжать свой труд во что бы то ни стало.
        Быстро ознакомившись с лентой новостей, Артём выключил ноутбук и начал собираться. Теперь больше не было смысла надевать гражданское и переодеваться перед осколком. Парень сразу накинул неприхотливый костюм «Горка», справедливо полагая, что сейчас в подобном ходят все кому не лень. Экипировку, которая может вызвать вопросы, убрал в пространственный карман. Тот теперь вмещал почти кубический метр объема и совсем не напрягал интеллект поддержанием навыка.
        Закончив, он сел в УАЗик и отправился в сторону города. Трасса была не такой оживленной как раньше, но не мертвой. Довольно свободно передвигались обычные гражданские автомобили. Это легко объяснялось тем, что главным источником опасности являлись именно города. Вне населенных пунктов тоже было небезопасно, но вполне терпимо.
        Подъезжая, Артём ожидал увидеть здоровенные пробки и толпы беженцев, но и тут специфика происходящего кардинально влияла.
        Артём мало интересовался другими странами, но в России правительство старалось удерживать людей в населенных пунктах, не поощряя организацию каких бы то ни было палаточных лагерей беженцев.
        Чтобы цивилизация продолжала «дышать», следовало во что бы то ни стало поддерживать работу предприятий. Даже ценою человеческих жертв. Вероятно, политики надеялись, что со временем люди привыкнут или военная операция по зачистке даст положительные результаты.
        До силовых методов принуждения пока не дошли: покидающих город автомобилей было явно больше, чем въезжающих. Среди них то и дело встречались забитые под завязку личными вещами, явно демонстрируя намерения хозяев выехать если и не насовсем, то надолго.
        Въехав в пригород, Артём мимоходом заметил, что загруженность дорог сократилась втрое по сравнению с обычным трафиком.
        Он сбавил скорость и приник к стеклам, рассматривая творящееся на улицах. Трудно было сказать, чего парень ожидал: руин вместо зданий, гор трупов, орд мутантов и перестрелок.
        Реальность, как всегда, была серой и невзрачной. На пустынных улицах почти не встречалось простых людей, их заменили вооруженные патрули. Больше половины из их состава, судя по неуверенному виду и неловкому ношению оружия - еще вчера были обычными гражданскими, призванными из запаса. Зато взгляд уже успел измениться. Где-то в глубине глаз, вместо отупелой цивилизованной мягкости, появилось нечто жесткое.
        - Видать, «ребяты» уже успели хлебнуть дерьмеца, - усмехнулся себе под нос Артём.
        Каких-то разрушений по пути не встретил. Несколько раз недалеко слышалась стрельба. Встретился Урал, в который складывали тела, накрытые простынями в красных пятнах.
        Периодически ощущение пространства натыкалось на разнообразных тварей, скрывающихся в подвалах, на чердаках или брошенных домах. Одна мелочь в основном.
        В остальном было тихо. Это соответствовало информации из интернета. Самое «веселье» начиналось в темное время суток.
        Двигаясь мимо сетевого магазина, он увидел небольшую толпу людей, собравшуюся у входа. Первоначально молодой человек не собирался тормозить у подобных мест, решив сразу рвануть на оптовую базу, но остановился, дабы больше вникнуть в жизнь граждан, а может, из-за банального любопытства.
        Не став подъезжать в упор, чтобы не привлекать ненужное внимание, он остановился за углом и вышел, наблюдая за происходящим. Толпа, состоявшая в основном из женщин и пенсионеров, негодовала. Мужчин было мало, наверное, те в «гражданской обороне». У входа стояла пара человек, перекрывших вход.
        - Я повторяю, магазин закрыт! Товара нет! - на повышенных тонах вещал мужчина в добротной походной одежде, тыча какими-то документами. - Я директор! Покупать нечего!
        - Да как нет-то?! - кричала от имени собравшихся бойкая баба, явно чувствовавшая за собой поддержку толпы. - Я тут рядом живу! Видела вчера, как у вас фура разгружалась! Дайте нам купить еды! Мы же не воры какие-то и наличка есть!
        Как бы подтверждая её слова, многие замахали сжатыми в кулаках купюрами. Похоже, банковская система безналичного расчёта уже приказала долго жить.
        Артём давно прощупал магазин навыком и знал, что она права. Склад не пустовал. А персонал магазина упаковывал остатки продуктов питания в коробки, явно подготавливая к вывозу.
        - Я повторяю, идите по домам! Я уже вызвал полицию! Вас задержат! - стоял на своем человек.
        Оглядывая людей, Артём видел посеревшие от усталости, недосыпа и горя лица. Цивилизованность и вбитые воспитанием моральные рамки уже достаточно размылись, чтобы спорить, игнорируя свою неверную правовую позицию. Вот только они еще не достигли того порога, чтобы пойти на конфликт и забрать чужое силой.
        Ничего страшного! Он поможет. Контроль улучшился многократно, а потому все сделать аккуратно не составило труда. Парень создал плоскость и аккуратно отстранил ей в сторону обоих - директора и ЧОПовца, таким образом освобождая проход. Те только замахали руками, пытаясь сохранить равновесие.
        Толпа словно этого и ждала. Все тут же рванули в магазин, распихивая друг друга. Кассы были пустыми, но про расчёт никто и не вспоминал.
        За дело принялись даже с каким-то азартом. Оставшееся на витринах буквально сметали. Коробки разрывали, а их содержимое тут же разбирали жадные руки. На всех не хватало. Тут же начались склоки и ругань, за малым не переходящие в откровенный мордобой. Люди моментально забыли о своем единстве.
        Директор (или кто он там) потянулся к внезапно оказавшемуся в кармане Макарову. Но Артём легонько рассёк руку, намекая, что этого делать не стоит.
        Все происходящее заинтересовало проходящую мимо группу из шести вооруженных человек. Молодой парень кивнул своим напарникам, что происходит беспорядок, но сорокалетний мужчина, видимо, старший, лишь махнул рукой.
        Уже садясь обратно в УАЗик, Артем задумался: начерта он, вообще, вмешался? Ведь ни плохих, ни хороших в этом конфликте не было. Каждый защищал только свои интересы. Из застарелой нелюбви к мажорам? Вряд ли, давно уже перегорел. Простой народ он тоже не особенно уважал. Может быть, чтобы дать понять людям: пора начинать драться за жизнь? Вот это ближе к правде.
        Неужели он, сам того не заметив, принял и одобрил философию Системы, в бесконечной борьбе культивирующую выживание сильнейших? А если и да, плохо ли это?
        - Да плевать! Сейчас не время дурацких рассуждений, - одернул себя парень.
        Выбросив из памяти глупый инцидент, он двинулся к продуктовому складу, где собирался прибарахлиться, если тот еще не взяли под контроль федералы. Много на УАЗике не вывезти, но какая-то польза от глупой поездки в город все равно будет. Признаваясь самому себе, ехал сюда больше из любопытства посмотреть, что происходит.
        Несколько раз по пути останавливали. Но паспорта и заверений, что едет для мобилизации, хватало. Судя по озабоченным лицам у патрульных, совсем молодых пацанов, и без Артема забот хватало.
        Продуктовый склад «Север» обслуживал мелкие ИП по области и располагался на окраине города. Западной, как ни странно.
        Артем мысленно уже был готов к тому, что важный пункт взят под опеку государства, но нарвался на совсем другую проблему.
        Стрельбу он услышал задолго до приближения к складу. Чтобы не привлекать внимание, парень припарковал автомобиль заранее. На разведку вышел уже под маскировкой.
        Территория вокруг предприятия в основном была занята складскими помещениями и офисами. Все это хозяйство сейчас пустовало. Каких-то разрушений и следов боя заметно не было. Разве что иногда встречались личные вещи людей, разбросанные по проезжей части, будто покидали места в спешке.
        Чтобы как-то прояснить обстановку он полез в телефон, но быстро понял - интернета нет. Несмотря на очевидные признаки опасности, Артём решил углубиться дальше и проверить, что здесь происходит. Если что, ноги унести всегда успеет.
        Недалеко от главного въезда на территорию складского комплекса находился укрепленный пост силовиков. Оснащение военных внушало уважение. Артём совершенно не разбирался в современной легкой бронетехнике, но машины, ощетинившиеся крупнокалиберными стволами, выглядели серьезно.
        Исходя из конфигурации укреплений и направления стволов, угрозу излучало нечто, засевшее внутри. Сначала Артем подумал, что это штурм продуктового склада, являющегося стратегически важным узлом, но быстро осознал оборонительный характер происходящего.
        Как раз в этот момент забухал огнестрел, наверное, пулемет. Приглядевшись, молодой человек увидел, что стрельба идет по каким-то странным тварям, у ворот. Но мелькнув пару раз как на какой-то запредельной скорости, те исчезли из поля зрения.
        Происходящее заинтересовало. Кто-то или что-то, то ли выгнало, то ли вообще не пустило силовиков к продуктовому складу, имеющему сейчас стратегическую важность. Стоит ли пойди разведать точнее, что происходит? Может зачистить?
        Почему бы и нет? Убийство серьезных противников несет пользу как ему лично, так и человечеству в целом. Поэтому больше парень не сомневался, минуя линию обороны.
        Проникнув в наиболее крупный ангар через смещение фазы, укрылся в неприметном уголке, разглядывая странных существ, снующих вокруг.
        Они удивительно походили на людей. Голые, с бледной кожей, покрытой черными прожилками крупных вен, расходящихся от позвоночника по всему телу. Главным отличием была голова. Безволосая и раздувшаяся розовой воспаленной плотью до размеров какого-то гигантского яйца.
        Все существа были заняты одним: разрывали коробки с продуктами и нюхали их содержимое. Все мясное или содержащее белок тащили куда-то вдаль складских помещений.
        Окидывая взглядом очередного урода, проходящего мимо, молодой человек зацепился за фиолетовую деталь на руке. Приглядевшись, он увидел обычную татуировку. Какие-то растительные мотивы, бывшие популярными несколько лет назад.
        «Да что ж мне так везет-то, блядь, на всякую мерзость! - мысленно воскликнул парень. - Опять какой-то ксеноморфный паразитический выблядок!»
        Аккуратно обходя помещение по краю, он анализировал свои ощущения от изучения зараженных. После эволюции его спектр восприятия стал полнее, хоть он и не мог подобрать слов, чтобы объяснить новое чувство.
        Игрок отчетливо осознал, что инородное средоточие в голове со стороны затылка. Именно там у пораженных людей явно виднелась воспаленная гноящаяся рана, похожая на след от укола чем-то крупным.
        В целом механика работы вторженца угадывалась. Оставалось найти ядро, матку или как это называется.
        С этим трудностей не возникло. Здоровенный яйцеобразный кокон стоял на виду. Но как с такими нелепыми уродами-слугами этот паразит захватил склад и держит квартал под контролем?
        Ответ на этот вопрос нашелся тут же. Рядом с маткой была её гвардия, и глядя на существ, представлявших из себя, скорее всего, последующие стадии мутации зараженных, он взял свои слова назад. Те отсыпались или отдыхали, возможно перед ночной охотой. И ощущались эти твари чертовски опасными.
        Глава 21
        Свободная площадка на складе, судя по следам, раньше использовалась для стоянки вилочных погрузчиков или еще каких-то технических нужд. Всю её сейчас занимала большая черная яйцеобразная дрянь.
        Рядом с ней, то ли охраняя, то ли отсыпаясь, замерли уже увиденные им ранее защитники. Твари когда-то были людьми, но процесс перерождения изменил их до неузнаваемости. Тощие и поджарые тела, обтянутые темно-серой кожей, буквально ощетинились острыми костями, отдающими металлическим отливом.
        В целом уроды вполне себе походили на выходцев из ужастика начала двухтысячных, которых герой фильма одного за другим перебьет дробовиком. Но Артем уже знал, что скорость, с которой эти мутанты двигаются, трудноуловима для человеческого глаза, а их острые когти почти светились от насыщенности энергией неизвестного атрибута. Парень не удивился бы, узнай что те способны рвать и танковую броню. Понятно, почему окружающие постройки пустуют: кто не успел сбежать, тот стал жертвой этих сборщиков.
        Именно сборщиков. Рядом с коконом вповалку лежала и добытая ими дичь, еще живая. Удивительно, но в куче тел, помимо людей, кого только не было: странные собакообразные твари, какие-то ящеры, маленькие уродцы, похожие на гоблинов.
        Мутанты, ставшие истинными хозяевами окружающих складов, тащили всех без разбора. Сейчас все пойманные существа были без сознания. Паразиту, специализирующемуся на захвате и перестройке тел представителей чужих рас, не составило труда погрузить всех в анабиоз.
        По степени мутации слуг Артем разделил их на рабочих, тех самых, что рыскали по складу, и воинов - этаких когтистых машин смерти.
        Прямо на глазах молодого человека, получив какой-то незримый приказ, двое рабочих подхватили бессознательное тело человека и потащили к небольшому наросту на матке.
        Тот как раз раскрылся, демонстрируя отвратительно влажное чрево из черной плоти. С чмоканьем оно обхватило голову жертвы, оставив туловище торчать наружу.
        Артем, используя ощущение пространства, изучал происходящее внутри. В плотно зафиксированную голову вошла полая изнутри кость, являющаяся аналогом шприца. Через нее в череп вошло нечто вроде зародыша. Удивительно, но тот нес в себе и какой-то вариант урезанного семечка атрибута. Наверное, именно таким образом слуги получают силу.
        После инъекции инфицированное тело отнесли уже в другую часть зала, где аккуратно положили к другим, перерождающимся в новую форму жизни существам.
        Миньоны принесли еще одного несчастного. В этот раз к другому отверстию, которое заглотило жертву целиком. Проследив за внутренними процессами, с некоторым отвращением молодой человек отметил, что существо питается и потерял интерес.
        Артёма мучал вопрос: знают ли военные, что происходит внутри склада? Почему не нанесут какой-нибудь ракетно-бомбовый удар, на который прямо-таки напрашивается эта мерзость? Будь он командующим, то без сомнений отдал соответствующий приказ.
        Наблюдая за процессом заражения, парень заметил некую странность в теле паразита, на которую сначала не обратил внимания. Уделив время детальному осмотру, он с удивлением обнаружил, что матка растет вокруг пространственного перехода в аномалию.
        Разумеется, она не могла его переместить, но зато с помощью каких-то свойств живой ткани, окружающей портал, почти полностью экранировала излучение. Именно поэтому молодой человек обнаружил его почти случайно.
        Интересно! Он впервые видел подобное поведение и пока не мог найти этому объяснение. Возможно, в осколке есть что-то важное? Этот вывод вызвал приступ любопытства.
        Если он уже здесь, почему бы не совместить полезное с полезным? Жалко, что приятного в этой формуле не было совсем.
        Для начала следовало приблизиться поближе к матке, дабы использовать рассечение с полным атакующим потенциалом.
        Пока он подкрадывался, рабочие слуги потащили к матке очередную жертву. В этот раз неудачником стал какой-то четырехлапый монстр, явно из совсем другой аномалии.
        Процесс заражения ничем не отличался от предыдущего. Все та же игла ввела точно такого же паразита. Какая необыкновенная универсальность! Артём испытал какое-то гадливое восхищение. Возможно, именно поэтому паразиты встречались часто. Среди осколков подобные формы жизни имели хороший потенциал. Пока парень не обладал достаточной информацией, чтобы судить.
        В самом складе было довольно шумно. Выполняя свои обязанности, тут и там сновали рабочие особи. Разрывали коробки, таскали тела. Увлекшись, Артем не обратил внимания, когда чуть задел торчащую упаковочную ленту.
        Ошибку он осознал мгновенно, как только та издала незаметный среди других звуков шорох. Чувство опасности взвыло, а подаренное эволюцией восприятие мгновенно зафиксировало пробуждение сознания в секунду назад спящих воинах.
        Те приступили к активным действиям буквально через мгновение. Несколько тварей будто размазались в воздухе.
        Смещение фазы он применил на голых инстинктах, даже не успев понять, что произошло, тем самым спасая себя от смертельных атак костяных клинков. Миг - и игрок покинул помещение сквозь стену, оказавшись на улице.
        Уже отсюда он при помощи навыка с ошеломлением наблюдал, что в боевую готовность вошли все защитники матки. Сейчас они на запредельных скоростях рыскали в здании. Несколько отрядов заняли позиции у входов.
        «Вот это да-а… - мысленно присвистнул парень. - Там же было так шумно! Как они сориентировались, определив мое местоположение настолько точно?»
        До эволюции он как минимум не успел бы уйти в фазу вовремя, получив ранение.
        При всем многообразии существ в осколках, предугадать спектр подчас просто невероятных возможностей было затруднительно. А первый же сюрприз мог стать и последним в жизни игрока.
        В этот момент на другой стороне, где как раз были расположены укрепления, забухали выстрелы. Отлично, пусть отвлекают внимание.
        Проверив обстановку, Артем обнаружил, что часть тварей сейчас мелькала на улице. Именно по ним работали военные. Судя по тому, как те двигались зигзагами, что такое стрелковое оружие, монстры вполне понимали. Основная масса воинов по прежнему рассредоточилась вокруг матки.
        К сожалению, игрок все еще не мог применять более сложные навыки прямо в смещении пространства - была опасность потерять контроль. Сейчас следовало найти позицию недалеко от мутантов, а уже потом атаковать.
        Снова проникнув на территорию предприятия, он с самого дальнего края бросил одну из оставшихся со сквозного осколка гранат в сторону.
        Ближайшая же тварь разрубила её в воздухе, не допустив даже детонации, что подтвердило некоторые мысли. Артем бросил еще одну на край склада, где никого не было, а сам ушел в смещение фазы, чтобы зайти с другой стороны.
        Хлопок взрыва мгновенно заставил тварей занять позицию, ограждающую матку от опасности. Парень проявился из фазы в укромном уголке, с другой стороны, как раз между стеллажами с какими-то крупами. Он был совсем близко к матке и тут же, не теряя драгоценных секунд, нанес удар по яйцеобразному телу на максимальной мощи своего атрибута.
        Рассечение, когда-то атакующее на совсем крохотной площади, сейчас буквально разрубило плоть ксеноса, нанеся разрез в человеческий рост, уходящий на метр в глубину отвратительной черно-бурой плоти.
        Матка вздрогнула всем своим яйцеобразным телом.
        Уже активируя навык, он почувствовал, как пара ближайших воинов мгновенно рванула к нему. От предельной скорости загудел воздух. К счастью, удобная позиция в стеллажах дала время реализовать навык с максимальным уроном и успеть уйти в фазу.
        Последняя догадка Артёма оказалась правдой: твари на расстоянии небольшого радиуса, видимо, чувствовали активацию атрибута, но недостаточно чутко, чтобы ощутить уже использующиеся навыки.
        Дальше началась игра в кошки-мышки. Перемещаясь и игнорируя физические препятствия, Артём легко водил стражников за нос, успев при этом нанести еще несколько глубоких рассечений по одной и той же цели.
        В очередной раз применив навык, он почувствовал, как срубил слой плоти паразита, открывая спрятанный портал. Артем не пытался убить матку, поскольку это повышало шанс, что вся свора зараженных отступит в аномалию.
        Конечно, была еще вероятность, что, потеряв «мать», они просто отключатся, но он не верил, что подобный тип существ выжил бы, имея подобную тотальную уязвимость. Скорее, при гибели ядра, в матку переродится кто-то из слуг.
        Нанеся еще пару ударов, он расширил проход, дабы войти в осколок. Артём не желал рисковать и лезть сквозь плоть паразита в смещении фазы.
        Пока он этим занимался, воины, гонявшиеся за ним, казалось, вошли в состояние боевой ярости. Часть из них зачем-то рванула к выходу из здания. Где-то на улице снова забухала стрельба.
        Артём, напоследок просветив портал ощущением пространства, в очередной раз использовал смещение и рванул в переход.
        Пройдя его, он перво-наперво убедился, что здесь отсутствует непосредственная опасность и приготовился встречать преследователей из продуктового склада. Но последние не спешили.
        Только осознав, что сейчас ему ничего не угрожает, Артём приступил к осмотру. До этого парень уже встречался с паразитом и имел определенные ожидания от этой аномалии, которые не сбылись.
        Не было ни разрухи падших технологий, ни повсеместного заражения биологической дрянью. Окружающее пространство походило… Артём затруднялся найти сравнение.
        Ровные черные стены из чего-то, напоминающего мрамор, высокие потолки - все это давило монументальностью. Декорирование редкими, прямыми и светлыми линиями придавало дополнительной строгости. На потолке горели неяркие холодные огни.
        Угадывать назначение помещений было некогда. Артем под покровом двинулся вперед, изучая окружение в поисках врага.
        Буквально в десяти метрах от портала коридор переходил в небольшую комнату с теми же отполированными стенами черного цвета да бледным освещением.
        В центре находились три яйцеобразных кокона, размером с очень крупный арбуз, созданный из какой-то прозрачной керамики. Один из них был пустым, а два других потрескались. Их содержимое иссохло. Глядя на их форму, Артём начал смутно догадываться. Уж не колыбельная ли для матки?
        Если это правда, то получается, из портала вышло только одно существо. Буквально в течении недели оно обратило людей в слуг, набрало массу и закрыло собой пространственный переход? Признаться, странное поведение существа интриговало.
        Артем продолжил продвижение. Хотелось выяснить, что же скрывает в себе странный, случайно обнаруженный осколок.
        По пути коридор пару раз сворачивал. Были ответвления в другие комнаты, казавшиеся одинаковыми вплоть до мельчайших деталей.
        Небольшие помещения содержали в себе монументальное строение, похожее на каменное ложе. Рядом с ним обреталась небольшая столешница, на которой в один ряд стояли четыре вытянутых сосуда, напоминающих кувшины. Они различались между собой крышками, сделанными в виде голов. Одна походила на человеческую, три остальных - на странных диковинных зверей.
        Заходя в каждую комнату, Артём не видел никакой разницы. Даже кувшины стояли в одном и том же порядке. Подозрения, что он оказался в месте, имевшем когда-то религиозное назначение, возросли.
        На выходе из очередного помещения, он мазнул ощущением пространства вглубь коридора и напрягся: впереди тот выходил в зал, где точно было что-то живое.
        Неспеша приближаясь, Артем обнаружил, что последнее помещение заканчивается тупиком, а значит, он приближается к Боссу. Правда, на это высокое звание тот совсем не тянул.
        Явно разумное существо лежало на точно таком же каменном постаменте. На первый взгляд, антропоморфное строение тела ничем не отличалось от человеческого.
        Описать внешность было сложновато, ведь в лицо была вживлена маска, изображающая какого-то зверя. Помимо нее и в других частях тела наблюдались аугментации. Ничего технологического, скорее, религиозное.
        На коже груди, напротив сердца, был вживлен странный символ. Фаланги пальцев на ругах также удалены и заменены на керамические.
        Чем дольше молодой человек изучал существо, тем больше вопросов вызывала культура этой расы.
        Единственная причина, по которой теле разумного теплилась жизнь - это повышенная жизнеспособность за счет каких-то атрибутов. В теле четко ощущалась их энергия.
        Артем остановился на расстоянии, продолжая разглядывать существо. Возможно, оно было тем, кого сейчас люди называют «Игроками» и когда-то защищало свой мир от вторжения Системы. Бессознательное, оно странным образом посылало сигналы о помощи.
        Так транслировала свои дружественные намерения картина у Артёма в гараже. Правда, в этот раз смысловое наполнение было другим.
        Вполне возможно, что этот разумный - последний представитель своей расы из уничтоженной цивилизации. Все что от него осталось - осколки, направленные к другим мирам прагматичной Системой.
        Вспыхнули пси-когти, чтобы тут же верным ударом оборвать последние мучения существа.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ УРОВЕНЬ!
        Это не та помощь, что хотел получить ксенос, но другой Артем предоставить не мог и не хотел. Ни к чему плодить лишние опасности, когда человечество и так на грани.
        Он подождал немного, но в этот раз Система не расщедрилась лутом. Пришлось мародерствовать. Внимательно изучив зал, нашёл любопытный предмет на уже знакомой стойке с сосудами.
        НОЖ КАХИНУН
        Инструмент для ритуалов. Игнорирует естественное сопротивление плоти.
        К сожалению, нож сугубо ритуальный. Узкая, неудобная рукоять и довольно короткое лезвие совершенно не годились для боя. Тем не менее любопытное описание не давало записать эту вещь в мусор.
        «Пригодится», - подумал молодой человек, убирая вещь в пространственный карман.
        Окинув взглядом помещение еще раз, Артём двинулся на выход. После жестких сражений в сквозных осколках он ощущал себя «не в своей тарелке» от столь простой зачистки. Использовав смещение фазы, покинул аномалию.
        Матку добить было легко. Куда труднее уходить при этом от тварей. Один раз какой-то хитрый ублюдок, уже успевший поднабрать сил, едва не достал его своими устрашающими когтями. Артёму одного удачного удара хватило бы за глаза.
        Спасла лишь активация СИГНЫ ДЕВИС, успешно распознавшей в вурдалаке, летевшем на игрока со скоростью пушечного снаряда, кинетическое оружие. Собственно, им эта тварь в тот момент и являлась.
        Добив матку и получив за неё еще один уровень, Артем собрался покинуть неблагонадежные продуктовые склады, забив до отказа консервами пространственный карман.
        Переродившиеся, кстати, как он и предполагал, после гибели главной сдохнуть не пожелали. Вместо этого, будто повинуясь какому-то единому инстинкту, твари засуетились.
        Чуть понаблюдав за ними, он понял, что те дружно собирались к переселению. В целом это было логично. База оказалась небезопасной, колония потеряла матку и теперь снималась с места для поиска более укромного места.
        Он успел выбить пару самых опасных воинов, но преследовать остальных не стал. Бой оказался выматывающим, продолжать стало рискованно. А глупый, бессмысленный риск, хорошо никогда не заканчивался.
        Оценив силу боевых особей паразита, промелькнула мысль, что вылеченный ксенос мог бы показать методику контроля над подобным инструментом. Но Артём её подавил: у человечества не было времени перенимать чужие технологии с нуля. Контроль над паразитом мог дать слабину, или слабину могли дать люди, в руках которых окажется это оружие.
        На обратном пути парень нашел еще один закрытый продуктовый магазин. На складе которого парень и пополнил запасы. После этого, вполне довольный, поехал домой.
        Темнело теперь достаточно рано. Артём сидел дома и наслаждался пока еще работающим интернетом.
        Гулявший по видеохостингам глаз случайно зацепился за онлайн-трансляцию: снимала на телефон какая-то девушка из Москвы.
        Артем только днём был в городе, но сейчас не мог его узнать. Тот словно преобразился. Будто ликантроп, с приходом тьмы, он, из мирного населенного пункта обернулся в поле непрерывной битвы за жизнь.
        Камера, направленная с высотного дома, тут и там выхватывала вспышки от стрельбы или навыков игроков. Где-то мелькали проблесковые маячки служебного транспорта. Раздавался протяжный вой каких-то тварей, человеческие крики, стрекот автоматического оружия.
        Девушка-стример снимала это и не могла сдерживать рыданий. Её родину, её планету охватила война.
        Глава 22
        На следующее утро Артема разбудил мессенджер Системы. Открыв окно, он не удивился, обнаружив, что писал Лига.
        ЛИГА: Арт, привет. Прошу прощения за беспокойство.
        АРТ: Привет. Что-то случилось?
        ЛИГА: Возможно. Нужна твоя помощь в эвакуации.
        АРТ: Для начала расскажи подробнее: кого, как, когда, это будет происходить?
        ЛИГА: Через час-два должен подъехать транспорт. Привезут модули для сборки временного жилья. Надеюсь, что это ненадолго и вскоре мы сможем вернуться в город. Приобщаться к деревенскому быту и натуральному хозяйству не хотелось бы.
        ЛИГА: Помощь нужна в другом. У нас возникла проблема с эвакуацией.
        ЛИГА: Артём, прошу не за себя, а за беззащитных людей. Очень нужна твоя помощь.
        Тащить свою задницу в какое-то опасное место не хотелось. Но, с другой стороны, отказ сейчас, когда люди находятся в сложной ситуации, будет разрывом всех положительных связей с организацией. Они не станут врагами, но и о теплых отношениях придется навсегда забыть. Артём же, при всех деформациях личности, внесенных образом жизни и Системой, не мог без человеческого общения.
        АРТ: Если это не самоубийственная миссия, то я не против помочь.
        ЛИГА: Арт, ну как ты мог подумать, что я отправил бы главного боевика организации на смерть?!
        Артем улыбнулся. В этом весь Лига: и возмутился недоверию, и подольстил сразу.
        АРТ:Рассказывай подробности.
        ЛИГА: С первым транспортом должен приехать БФГ. Он тебя введет в курс дела. Я сам буду позже - решаю материальные вопросы.
        АРТ: Как сейчас дела на заправках?
        Молодой человек вспомнил что забыл вчера позаботиться о этом вопросе. В новых реалиях с топливом могут возникнуть проблемы и оказался прав.
        ЛИГА:Вот тут проблема. Официально гражданские автомобили не заправляют.
        АРТ: Для меня девяносто второй смогут привезти?
        ЛИГА: Я распоряжусь. Ладно, спасибо, Артём. Ты человечище с большой буквы! Остальную инфу тебе БФГ даст. Удачи вам в деле!
        Человечище, ага. Руки по локоть в крови. Впрочем, игроки гильдии наверняка тоже не без греха. Поднявшись с постели, он в темпе привел себя в порядок и позавтракал. К приезду людей из организации нужно быть готовым.
        Лига не обманул. Практически ровно через час Артём услышал шум движков грузовых автомобилей. Выйдя на улицу, парень понял, что сильно недооценил хозяйскую жилку членов гильдии.
        В поселок въехали аж целых пять фур. За ними виднелись и легковые автомобили. В первом тягаче он сразу обнаружил БФГ. Тот, видимо, знал, где стоит дом Артема, направляя туда водителя.
        Пока они приближались, из других домов с неприкрытым любопытством выглядывали люди, не очень понимающие суть происходящего.
        Благодаря нелюдимому характеру деда, построившего дом, Артём жил чуть в отдалении, оттого и места для парковки всех автомобилей было более чем достаточно.
        Едва грузовая машина остановилась, из неё, хлопнув дверью, вышел БФГ. Артём впервые видел игрока после того, как вынес его бессознательного из сквозного осколка. Тот чуть осунулся, на лице залегли морщины. Вечно хмурое лицо стало еще серьезнее.
        Зато ощущение пространства отметило: под повязкой растет новая нога. Впрочем, ничего удивительного в этом не было. Чудодейственные зелья и артефакты Системы и не на такое способны.
        Парню было сложно судить, как коллега по гильдии отнесется к нему после всего пережитого. А если добавить к этому потерю двух членов команды… Артем точно не ожидал, что БФГ, еще передвигающийся на костылях, подойдет и порывисто обнимет его при встрече.
        - Арт, братка, прости, что не писал, - тихо сказал мужчина. - Тошно было так, хоть в петлю лезь. Если бы не этот конец света, так бы и гнил от депресняка… Да Лига растормошил.
        Артём даже смутился от такого проявления чувств в свой адрес. Но признаться честно, было приятно. Пока они говорили, из других автомобилей начали выходить остальные, с интересом оглядываясь по сторонам.
        Молодой человек мысленно отметил, что все машины - сплошь дорогие иномарки. Похоже, в «Неграх» хватало состоятельных участников. А как иначе? Простым работягам, живущим от зарплаты до зарплаты, изначально было не до глупостей с аномалиями. Туда лезли или военные, или всякие маргиналы, не нашедшие себе места в жизни, или состоятельные люди, любители экстремальных развлечений.
        Пока говорили, подошли еще несколько человек.
        - Знакомься, тут наши тыловики! - сказал БФГ. - Я бы никогда не додумался заранее готовиться к концу света.
        - Лена, - протянула руку женщина лет тридцати пяти с прямым и уверенным взглядом. Лицо, явно не пропускавшее ни одной доступной косметологической процедуры, говорило, что дамочка и до аномалий занимала в жизни не последнее место. Даже походная одежда не портила, наоборот, придавая ей этакого героического вида.
        - Артём, - не чинясь, назвался молодой человек, пожимая руку. Сейчас скрывать имя отпал всякий смысл.
        Этот момент раздражал его и в книгах. Взрослые люди, берущие себе всякие «крутые» клички, когда в этом не было смысла, выглядели какими-то инфантилами.
        - Лена - настоящая Богиня, когда нужно что-то достать и купить подешевле. Бизнес-вумен, - дал лестную характеристику БФГ.
        - Заткнись, - грубоватый тон совсем не вязался с милой улыбкой, которой наградили Артёма. - Так вы наш знаменитый ранкер? Очень приятно!
        - Взаимно, - сухо ответил молодой человек. Таким дамочкам палец в рот не клади, а то по пояс откусят.
        Пока представлялись, подошли еще четыре мужчины. Исходя из того, что остальные приехавшие кучковались чуть в стороне, здесь собралось начальство.
        - Борис.
        - Николай…
        Артём оценивал людей. Спокойные, но уверенные мужики в качественной походной одежде, разговаривали вежливо, держась на равных. Скорее всего, все они неплохо состоялись в прошлой, «мирной» жизни.
        А чего он ожидал? Чтобы впереди человечества, как в книгах, стояли всякие неудачники, просидевшие всю жизнь за компьютером? Такое если и могло произойти, то в сугубо единичных случаях, при крайне необычном стечении обстоятельств.
        Здороваясь со всеми по очереди, Артем почувствовал, что все они игроки, но слабоватые - не выше двадцатого уровня.
        Как он это узнал? Очередные выверты после эволюции. Неожиданно в голову пришла еще одна мысль. Он уже довольно часто встречался с различными ментальными воздействиями в осколках. Раньше Артем считал, что их источники обладают специальным атрибутом. Но ведь не могли подобные существа встречаться так часто.
        Что, если способность к ментальным взаимодействиям приходит по мере эволюций вместе с необычной чувствительностью к окружающему миру? В рамках этой теории и объясняется способность «давить» на других разумных, находящихся на более слабой ступени развития.
        Примерно так строгий начальник, обладающий более высоким статусом, может одним взглядом напрячь и смутить подчиненного. Эволюционировавший же разумный имеет возможность «давить» на существ, стоящих на ступени ниже его самого.
        Мысли и выводы пролетели буквально за пару секунд. Парень решил проверить теорию, когда здоровался с последним мужчиной.
        Действовал интуитивно. Когда установился зрительный контакт, Артем, используя свое новое умение, постарался вложить мысль. Не угрозу, но излучение собственной силы.
        Приглядываясь к реакции, он затруднялся понять, получилось или нет. Лишь забегавший взгляд окружающих можно было отнести к успешному исходу эксперимента. Впрочем, возможно, те просто умели держать лицо.
        Разговор перешел к выбору места и сборке временных убежищ. А также будущего функционирования поселения.
        - В гильдии полно гражданских дармоедов, да еще и семьи игроков. Все они возьмут на себя функции строителей, а также хозяйственные хлопоты. Модульные здания абсолютно просты в сборке, вместе с тем они достаточно крепкие и тепло держат, - объяснял в своей манере БФГ. - Ну, а костяк возьмет на себя защиту, управление и обеспечение нужд.
        - Это понятно, давай по переезду семей. Лига сказал, что ты ответственный, - заговорил об актуальном Артём. - Что вам мешало их сразу привезти со всеми стройматериалами?
        - А! Это мы вообще с области притарабанили, со склада, - начал отвечать БФГ. - Сейчас расскажу, что не так с эвакуацией.
        А дальше БФГ поведал, что всех родственников участников гильдии изначально собрали в большом доме отдыха, расположенном на окраине города. Вариант, и правда, был неплохой. Всех вместе легче защищать.
        Проблемой стали странные твари, походившие на здоровенных ящериц, поселившиеся в соседнем квартале. Быстрые, сильные и крупные хищники буквально за пару дней взяли навели шорох в округе, тесня как людей, так и других существ. Из-за этого уже сорвалась попытка выезда, чуть не повлекшая трагедию.
        - Мало того, что чешуйчатые уроды хуй кладут на любой огнестрел, кроме реального крупняка, - продолжал повествование БФГ: - Так и явления, и атакующие навыки с трудом их пробивают! Шкура как из жопы дракона!
        - С этим ясно, - кивнул Артём. - Давай по сегодняшней эвакуации.
        - Лига боится, что твари не пропустят передвижение большого количества народа и непременно нападут. Я с ним согласен.
        - Ага… И каков план?
        - Выезд семей из дома отдыха запланировали именно на сегодня, потому что параллельно с этим силовики будут эвакуировать остатки выжившего населения с соседнего квартала, где больше всего резвятся те крокодилы. В задачи военных входит прикрыть этот процесс, а желательно и вовсе выбить хищников, так как рядом было какое-то стратегически важное то ли производство, то ли еще какая-то хуетень, важная в общем. Сейчас там уже концентрируют технику и оцепляют квартал.
        - Неплохо. То есть меня взяли в качестве подстраховки в случае, если что-то пойдет не так.
        - Ага. Считай, вояки со своей эвакуацией и зачисткой стянут на себя все внимание. Ну а мы используем момент чтобы в стороне выехать. Медлить нельзя, потому что позже такого случая может и не представиться.
        - Теперь я понимаю. План рабочий.
        - Во-о-от. Так что везем людей и надеемся, что кипиш и удаление от места, где эти твари шныряют, поможет выехать безопасно. Главное - миновать самый первый отрезок пути. Но если что, надежда на тебя.
        - Хорошо. Во сколько начинается операция у военных?
        - Во второй половине дня. До обеда время сборов и организационной работы с населением, застрявшим в злополучных домах.
        - Я готов выезжать.
        Вникнув в ситуацию, Артём не обнаружил смысла ехать на своем УАЗе. На дело выехали на джипе Бориса. Кроме Артема, БФГ и хозяина автомобиля, подвязался Василий, еще один из менеджеров организации и игрок.
        - Борис у нас Сабзиро. Морозит будь здоров! А у Васи атрибут иллюзий.
        - Как работают иллюзии? Это воздействие на разум врага? - тут же поинтересовался парень.
        - Нет, изображения создаются на основе взаимодействия со светом.
        По пути все в основном молчали, настраиваясь на серьезный лад. Говорил один БФГ, в миру оказавшийся Вениамином. По его словам, в доме отдыха, помимо нуждающихся в защите гражданских, их ждали и еще некоторые игроки организации. Всех повезут на трех крупных автобусах, чтобы свободных мест было с запасом.

* * *
        Артём снова въезжал в город. Наблюдая вчерашний стрим, он ожидал увидеть горы трупов на улицах, разрушенные дома и монстров, разгуливающих средь бела дня.
        Но нет. Снова патрули, серые маски безнадеги на одних лицах, и молчаливая ожесточенность и решительность биться до конца на других.
        Кое-где попадались и разрушения. Следы от взрывов или техник. «Строчки» от автоматического огнестрела.
        - Обрати внимание, проезжаем мимо квартала пиздеца, - кивнул парню Вениамин, - Уже оцепляют. Эвакуацию будут проводить поэтапно, людей там немного, я думаю. Должна справиться.
        И правда. Правительственные войска уже сгоняли технику и концентрировали силы перед началом войсковой операции. Простые люди сидели по домам, готовые быстро выходить, как только дадут отмашку и начнет подъезжать транспорт. Те, у кого было на чем и куда уйти, уже второпях покидали свои жилища.
        - А куда этих эвакуированных? - задал вопрос Борис, высокий, крупный мужчина, бритый налысо.
        - А хуй его знает! - махнул рукой БФГ. - Те не похер? Нам бы самим уехать!
        Их остановили военные, но Борис показал какой-то документ, и те потеряли интерес.
        - По другому пути никак нельзя отъехать?
        - Не, была еще удобная дорога, но там сейчас пробка из брошенных машин. Херня там какая-то… Да и мэр бывший, долбоеб… земля ему арматурой! А-а-а, чё объяснять… - БФГ махнул рукой.
        Наконец, миновав высокий каменный забор, они оказались на территории дома отдыха. Место было довольно живописное, но разглядывать времени не было. Их уже ждали.
        Артем обнаружил, что гражданские натурально сидели на чемоданах в доме, а игроки стояли у автобусов.
        Их поприветствовали. Артёма представили всем присутствующим боевикам организации. Реагировали те излишне громко, выбрасывая накопившуюся нервозность. Похоже, эта часть города стала совсем опасной, если люди так волнуются.
        - Теперь ждем, когда начнется операция, и шум стрельбы привлечет тварей, - объяснял всем БФГ. - Военные стянули туда серьезные силы, в том числе своих карманных игроков. Надеюсь, у них получится зачистить квартал.
        Люди - в основном женщины и дети - начали грузиться в автобусы, чтобы быть готовыми выехать немедленно. Руководила гражданскими серьезная женщина лет сорока по имени Виктория. Всех равномерно распределяли по трем автомобилям.
        Пошли бесконечные минуты ожидания. Время было обеденное, но все присутствующие обошлись без приема пищи. Напряжение нарастало.
        Еще не было часа дня, когда раздалась первая стрельба.
        - Че-то раньше планируемого, - нахмурился Вениамин, вскинув руки с часами для оценки времени. Может, так че-то просто?
        Вопреки его предположениям, одиночную стрельбу поддержали и другие орудия. Вскоре грохот крупнокалиберного оружия слился в многоголосое стрекотание.
        - Значит, начали. Все по машинам! Ждем еще чутка, чтобы вояки взяли на себя всех крокодилов - и тикаем! Главное - миновать опасные кварталы. В другой части города днем более-менее…!
        Последние слова БФГ затерялись в шуме боевого вертолета, хищным силуэтом промелькнувшего над ними. То ли Крокодил, то ли Аллигатор.
        - Еба-а-ать…Там сейчас будет жара! - вставил один из игроков.
        Над местом проведения зачистки закружили две вертушки. Сделав буквально два захода для оценки ситуации, боевые машины начали работать крупным калибром.
        Грохот стрельбы не смолкал. Артёму казалось, что весь остальной город затих в страхе, наблюдая за происходящим.
        - Охуеть, сука! Вот это долбежка там началась! - не сдерживали свои эмоции люди.
        - Ждем еще! - проорал БФГ.
        Раздаваясь с разной периодичностью, стрельба тем не менее не смолкала ни на миг.
        - Хорош, трогаемся! - дал отмашку Вениамин, минут через пятнаднать. Ждать еще было уже невыносимо.
        Легковушка, в которой были Артём, БФГ и Борис за рулем, тронулась первой. За ней выдвинулись три автобуса и еще два внедорожника, замыкающие колонну.
        Ехали аккуратно, стараясь обойти место зачистки, но «кривая» развязка не давала сразу взять в противоположную сторону. Для этого требовалось проехать несколько дворов и, только вклинившись в крупную дорожную артерию, получить возможность свернуть.
        Они проехали метров двести, когда услышали взрыв такой силы, что, казалось, вибрация прошла даже по костям.
        - Это еще что ударило? - задал вопрос Борис, - Они че, еще и авиационную бомбардировку замутили?
        - Не должны… - заметил Вениамин. - Там людей бы поубивали.
        К сожалению, из-за многоэтажек, закрывающих обзор, невозможно было рассмотреть, что происходит.
        Они лавировали между домами, когда новый звук, похожий на рык дикого зверя, но казавшийся в миллион раз громче, эхом прокатился по городу.
        - Что за хуйня?! - не понял БФГ, тут же отвечая сам себе: - Смотрите! Ёб твою мать!!!
        Как раз появился зазор между домами, позволяющий взглянуть в небо над местом войсковой зачистки. Именно в этот момент откуда-то с земли в небеса взметнулся гигантский силуэт, черный как сама ночь.
        - Это еще что за пиздец? - в каком-то шоке спросил Артём.
        Все в машине молча наблюдали, как гигантская туша стрелой рассекла боевой вертолет, мгновенно разорвав многотонную машину на куски и продолжила набирать высоту. Наконец, немыслимый зверь прекратил движение, зависнув в воздухе. Округу огласил еще один, полный запредельной ярости рёв.
        - Это… сука… дракон?! - прерываясь, полушепотом произнес БФГ, - Мать его! Настоящий, блять, дракон из сказок!
        Существо, кем бы оно ни было на самом деле, прекратив рычать, злобно всматривалось куда-то вниз. Разглядев свою цель, оно вытянуло вперед когтистые лапы, в которых, стремительно набирая яркость, увеличивалась сфера света и пламени. Над кварталом, где проводили зачистку, вспыхнуло маленькое солнце.
        Глава 23
        Казалось, в этот момент в округе замерла вся жизнь: агрессивные рептилоподобные твари, вылезшие из неизвестной аномалии, люди - военные, игроки или гражданские, какие-то случайные монстры, оказавшиеся неподалеку от злополучной зачистки и заглянувшие в поисках поживы, - все они сейчас смотрели вверх, наблюдая, как в лапах здоровенного монстра, позже названного Ночной Тварью, растет и набирает силу чудовищной мощи навык, что через пару мгновений похоронит жизнь в округе.
        Конечно, на самом деле уличный бой не останавливался ни на секунду. Это Артём неосознанно до предела ускорил мысленную активность.
        Но все люди и существа Системы, достигшие нужного порога и пребывавшие в зоне столкновения, ощутили в тот момент холодящее дыхание смерти за спиной.
        Несмотря на некоторую удаленность от эпицентра, Артём испытывал схожие чувства. Опасность, повисшая в воздухе, буквально заполнила все его существо. Он испытывал неповторимое ощущение замедлившегося момента, словно герой какого-то фильма, застывший перед мгновением, после которого они все отправятся на тот свет. И это практически произошло.
        Откуда-то со стороны замерцали трассеры крупнокалиберных боеприпасов. По монстру прошлась целая очередь, окутав гигантскую тварь облаком от разрывов.
        Работал забытый всеми второй вертолет. Неизвестно, то ли благодаря удаче, то ли невероятному таланту, но летчик успел зайти на цель и открыть огонь именно в тот крохотный промежуток времени, когда дракон сконцентрировал все свое внимание на атаке.
        К сожалению, одной этой атаки было мало, чтобы нанести что-то серьезнее поверхностных ран. От неожиданности и боли монстр вздрогнул, потеряв концентрацию.
        Незаконченная техника сверхъярким пучком энергии полетела куда-то в сторону. Артём проследил, как так скрылась за крышами домов. Миг - и весь мегаполис будто озарило только взошедшим утренним солнцем.
        - За дома! Сука накроет! - закричал во всю глотку БФГ, тут же дублируя свой приказ в закрепленную на разгрузке рацию.
        К счастью, он перестраховывался. Взрывная волна дошла до них изрядно ослабевшей, лишь повыбивав стекла в домах. Вслед за ней докатился и звук далекой детонации воистину ультимативного навыка.
        С отчетливыми гневными нотами снова послышался рык дракона. Артем осторожно выглянул из-за угла, чтобы увидеть продолжение воздушной баталии.
        К сожалению, досматривать там было особенно нечего. Сгруппировавшись в воздухе, существо немыслимо быстрым рывком переместилось к вертолёту. Уже на подлете оно извернулось, настигнув боевую машину снизу. Возможно, опасаясь лопастей винта.
        На этом все было кончено. Послышался скрежет. Разозленный зверь всеми когтистыми лапами вцепился в металл, разрывая его как картон. За долю секунды он нарушил целостность кабины пилота и достал оттуда летчика. Мгновение - и неизвестный герой скрылся в уродливой пасти. Еще одна жертва в угоду Системе.
        С земли в надежде отомстить открыли плотный огонь. Полетели даже какие-то навыки. Но крылатый враг их проигнорировал. Здоровенная туша окуталась лазурной сферой, принявшей на себя все атаки.
        Монстр глянул вниз, словно задумываясь, как бы поскорее расправиться с назойливыми блохами. Но то ли ярость утихла, то ли запасы энергии истощились, дракон фыркнул и полетел в сторону, мгновенно набрав внушительную скорость.
        Когда тот проносился мимо, Артем успел отчетливо разглядеть его. Весь черный, размером чуть меньше тактического бомбардировщика. Зубастая пасть на короткой шее, крупные и мускулистые лапы, заканчивающиеся острыми когтями.
        Вопреки изображениям человеческого фольклора, где драконов представляли клыкастыми, с хищными мордами и костлявыми тушами, тело этого наоборот отличалось мягкими, закругленными линиями и плавными обводами корпуса. Так же и кожистые крылья, в отличие от подобных у летучих мышей, имели скорее изящные очертания.
        Полет был совсем не таким, как снимали в фильмах жанра фэнтези: медленным и тяжелым, под частые взмахи крупных крыльев. Нет, этот больше походил на стремительное перемещение штурмовика. При этом он почти не делал взмахов крыльями, используя те скорее для маневрирования.
        В один миг промелькнув в стороне от них, существо скрылось куда-то в сторону от города.
        - Фу-у-ух, съебал! - заметил рядом Веня. Глубоко вдохнув, он совсем не к месту добавил: - Баба с возу, кобыле легче…
        - Ага, - кивнул молодой человек. Он и сам ощущал небывалое облегчение.
        Артём только сейчас осознал, что весь вспотел от напряженности. Если бы дракон успел закончить свою глобальную атаку и ударить в цель, они точно попали бы в область взрыва. Смог бы он пережить? Возможно, но проверять не хотелось от слова совсем.
        Стрельба со стороны квартала зачистки все еще шла, но обороты сбавила ощутимо. Наверное, произошедшее здорово поубавило боевой пыл как людям, так и их противникам.
        - Успокаивайте там истерику у баб и детей, проверяйте все ли в порядке… и продолжаем путь, - сказал в рацию Вениамин и поковылял обратно. - Ух пиздец, я поседею за год такой жизни. Давайте, мужики, в тачку. Валим, пока еще какая хуета не произошла.
        - Да-а-а, это было что-то с чем-то! - выпалил Борис, когда уже расселись. - Охуеть! Кто бы мог сказать, что под старую сраку я буду такое переживать! Эпический, блядь, эпос!
        Забыв про грамотную и интеллигентную речь, мужчина сейчас матерился на повышенных тонах. БФГ в ответ засмеялся. Все явно отходили после стресса.
        Завязался разговор. Обсуждали инцидент и делились впечатлениями.
        - Да-а-а… интересно, что там творилось в эпицентре этой херотени? - задумался БФГ, - И да, кстати, откуда эта тварь вылезла?
        - Ну, ты говорил, что квартал рептилии какие-то заполонили, - высказал свою мысль Артём. - Рептилии, понимаешь? А теперь вылез дракон…
        - А-а-а-а, - снова засмеялся Вениамин. - Арт, ну я ж не гений мысли, мне лучше просто.
        - Версия звучит очень достоверно, - высказался Борис. - Возможно, если у них стая с организацией как у прайда, то мелкие крокодилы охотились и таскали еду вожаку. Он сидел себе тихо. А тут военные со своей зачисткой его побеспокоили. Вот он и навел шороху.
        - Подожди, - остановил его БФГ. - Если там его стая, которая заботливо кормит своего Босса, то…
        - То он вполне может вернуться, как налетается вдоволь, - закончил за него Артём. - Когда надоест самому добывать еду.
        - Уф, бля-я-я-я, - потер лоб БФГ. - Хорошо, что мы со своим выводком вовремя оттуда свалили.
        - А чего ты радуешься? - хмыкнул Борис. - Сейчас он по округе летает. Как думаешь, что будет с теми, кто попадется этой махине на глаза?
        - Ничего хорошего! - заметил Артём. На этой тревожной ноте разговор стих сам собой.
        Артём задумался о произошедшем. Он наверняка еще услышит об этом существе. Подумать только, он стал свидетелем невероятных вещей.
        Пока проезжали город, их раз пять останавливали различные посты и патрули. Но продемонстрированные БФГ бумаги, выправленные Лигой, работали.
        - Почему останавливают? - задал вопрос молодой человек, будучи не в курсе внутренней политики.
        - За «человеческие ресурсы» переживают, - хохотнул БФГ. - Ну… не то, чтобы прям запрещено выезжать. Скорее, что пример нехороший всем показываем, а государство, наоборот, пытается удержать людей. Потеряем города с их производствами, электростанциями и другими важными объектами - пиздец стране.
        - Ну, логика в этом есть, на самом деле, - признал Артём.
        - Логика-то есть, - кивнул Борис. - Да только никому свои жизни на благо защиты и процветания родной страны жертвовать неохота.
        - Всё как на войне, - усмехнулся БФГ. - Дяденьки в пиджаках, которые их начинают, сами участвовать не торопятся. И детей своих держат подальше. Пусть чужие мрут. И здесь так же. Людей в городах оставляют, чтобы держали оборону, проливая свою кровь, а свои-то семьи наверняка по бункерам уже сидят-пердят.
        Они таки выехали и в жидком потоке автомобилей двинулись по трассе. Однако через двадцать минут их нагнала полицейская «Веста» с включенной «люстрой» и какой-то армейский спецавтомобиль. Начали требовать остановки. Пришлось выполнять.
        - Да что мусорам опять надо?! Надо идти базарить! - зарычал БФГ, давая всем распоряжения в рацию. - Сидите все по машинам, я поговорю.
        - Я тоже пойду, - сказал Артем, выходя из внедорожника. Ни на что хорошее он не надеялся.
        Вопреки ожиданиям, из «Весты» вышли не полицейские, а военные. Какой-то мордатый майор да старлей. Первый сходу направился к ним, признав ответственными лицами.
        - Куда вы повезли людей из города?! - сразу начал тот на повышенных. - Сдохнуть все захотели от тварей?!
        «Тактика привычная, - мысленно отметил Артём. - Сходу навесить обвинений и говорить с позиции представителя закона перед виновным, принуждая к подчинению».
        - Переезжаем на новое место жительства из разрушенного, - ответил БФГ, взявшийся «разруливать».
        - Мы предоставляем жилье, питание и занятость всем нуждающимся! - начал рычать в ответ майорчик. Старлей лишь молча стоял за плечом, добавляя тому уверенности. - А такие долбоебы как вы валите в ебеня, где вас и харчат всякие твари!
        - Слушай, майор… - начал было БФГ, но тот его перебил.
        - Давайте разворачивайтесь! У нас есть охраняемые жилплощади. Питание, всё налажено. Остальным, кто уже поехал, мы поможем переехать безопасно.
        - Но мы зарегистрировали выезд, все по вашим же ебанутым правилам! - уже начал раздражаться БФГ.
        - Сегодня буквально вышел приказ о принудительной защите таких олухов как вы! - уже орал майор. - Вы че думаете?! Уехали?! И там как у мамки за пазухой будете?! Да ничерта!
        На самом деле в словах военного была истина, но и лукавство вместе с тем. Разумеется, власти старались концентрировать людей, чтобы в первую очередь использовать их трудовой ресурс, а не из желания всех защитить.
        «Пора заканчивать с этим, время кое-что попробовать», - подумал парень. Опыта не хватало, поэтому действовал, исходя из соображений и интуиции. Он разжег в душе ярость, постарался сконцентрировать её в разуме и начал давить взглядом на людей, используя свое новое восприятие мира как мост для излучения эмоций.
        Эффект появился почти сразу. Майор резко осадил крик и понизил тон. Глаза военного нашли Артёма и вылупились на него. Человек пытался скрыть страх, отчетливо проявившийся на лице.
        - Товарищ майор, нам ехать надо, - сказал Артём. Унижать испуганного человека не стал. Ненависть военного могла ещё аукнуться. - У нас документы в порядке. Вениамин, идём.
        Вот так резко закончив разговор с представителем власти, они спокойно развернулись и пошли обратно, к автомобилю.
        - Что это за хрень была? - выдавил БФГ, когда они вышли из пределов слышимости. - На меня такой жутью повеяло…
        - Передай скорее по рации, чтоб все трогались, пока этот мудак еще что не выдумал, - напомнил ему молодой человек, не ставший отвечать на вопрос.
        Рассказывать про все изменения не хотелось, но скорее всего придется. Высшие игроки могут начать активно пользоваться таким способом, подчиняя и манипулируя людьми. Хорошо, что способность не могла контролировать интеллект. Это скорее было влияние путём трансляции своих эмоций вроде жажды крови или ярости на более слабое существо, работающее только в случае большого разрыва в уровне силы.
        К счастью, майор заткнулся и больше препятствий чинить не стал. Дальнейший путь до поселка прошел без происшествий.
        С одной стороны, эвакуация произошла без столкновений с монстрами. С другой - спокойной её назвать язык не повернется. Группа была на волоске.
        Машины только подъехали, а все приехавшие высыпали встречать родных. Артём стал свидетелем довольно трогательной картины обнимающихся людей. Кто-то сдерживал слёзы, а кто-то не смог.
        Среди мужчин тут же начались разговоры о драконе. Оказывается, ролики с явлением такого чудовищного монстра и воздушном бое уже облетели весь мир, на время став самыми обсуждаемыми.
        Лига сегодня так и не приехал. Поскольку время было уже к вечеру, Виктория начала организовывать людей ко сну.
        По уму сначала следовало построить жилье и только потом завозить людей, но вышло как вышло.
        Впрочем, особых сложностей не возникло. Женщин с совсем маленькими детьми определили в дома местных, с которыми уже успела договориться Лена. Артём нисколько не сомневался, что та легко склонила всех «честно и бескорыстно» проявить сочувствие и помочь организации, укрепленной боевиками.
        Остальные устроились кто в автомобилях, кто в палатках.
        Пока Артема с остальными не было, уже начали собирать модульные домики. Насколько временное жилье будет временным, пока сказать затруднительно.
        Артём подумал было предложить кому-нибудь переночевать у себя, но отказался от этой затеи. Как интроверту ему было очень тяжело расслабиться, если в доме появлялся посторонний. А организм после пережитого днем морального напряжения хотел отдыха в одиночестве.

* * *
        Поужинав, он открыл свои характеристики. В запасе уже было целых четыре очка характеристик, которые он не распределял из-за стрессового состояния организма после эволюции.
        Сейчас он достаточно пришел в себя, чтобы раскидать хотя бы два. Осмотрев цифровые параметры, он задумался над дальнейшей стратегией развития.
        Молодой человек понял, что прохождение эволюций является краеугольным камнем для игроков, желающих набрать силу и могущество. Уж слишком серьёзно они продвигали.
        Следовало уже начинать искать новое пороговое значение характеристик. Артём решил продолжить максить интеллект как свой главный «стат». В него он и вбросил два из четырех свободных очков. Все вкладывать не стал, опасаясь получить очередную «передозировку».
        Закончив с этим, задумался о будущем. Сейчас организация начнет обустраиваться в поселке, а значит, за тылы можно быть более-менее спокойным. У Артёма появится возможность с чистой душой приступить к поиску таликонов.
        Ладдер по-прежнему был заблокирован Системой. Перед сном Артем заглянул в интернет. Почти везде парень находил различного качества и ракурса видео с тем самым драконом.
        Просматривая видеоряд, он в очередной раз признал чудовищную мощь твари. Пять штук таких могут за одну атаку превратить в руины мегаполис. А если из порталов вылетят сотни? Тысячи подобных существ? От таких размышлений становилось не по себе. Не успокаивало и то, что похожие мысли передавали в комментариях многие.
        Не меньше самого дракона впечатляли снимки последствий детонации навыка, выпущенного Боссом. Потеряв концентрацию, он отправил незаконченную технику, ударив по окраинам города. К сожалению, задело и жилые постройки. По информации военных, погибло около пары сотен человек. Выяснить точное количество жертв не представлялось возможным, ведь на месте взрыва осталось лавовое озеро, которое все еще остывало.

* * *
        Следующим утром его разбудил шум за окном. Новые соседи встали совсем рано и уже принялись за работу. Все традиционно: мужчины занимались тяжелым трудом, женщины готовили завтрак и следили за детьми.
        С некоторым восхищением молодой человек обнаружил, что уже подключили местных мужиков, недавно вернувшихся в деревню, которые безропотно выполняли команды Бориса, взявшего на себя роль прораба.
        - Артём! - крикнул БФГ, выглядывающий из автобуса.
        Зайдя в салон, парень увидел состав, который определил как «офицеров», а скорее, менеджеров. Несмотря на силовой потенциал, «Негры» ну никак не тянули на военную организацию.
        - Мы тут обсуждаем страту, подключайся, - предложил БФГ.
        Присутствовала и незаменимая Лена-бизнесвумен, которая легко находит язык с любым человеком и склоняет его к сотрудничеству почти без давления со стороны. Николай, главный бухгалтер организации, по виду был чистокровным евреем. Не было лишь Бориса, занятого стройкой лагеря.
        Помимо них еще Вероника, с которой его также познакомили вчера. Последним был грузный мужчина лет сорока пяти, по имени Аркадий. Все его звали Дед. Артем вспомнил, что такой ник мелькал в чате, похоже, это он и есть. Лидер второй группы зачистки. По ощущению Дед был игроком средней силы.
        Слушая разговоры, Артём узнал, что члены гильдии, те, что из игроков, уже исследовали округу и не заметили каких-то опасностей.
        Сегодня должен был приехать Лига, а с ним один из отрядов зачистки. После этого будут планироваться дальнейшие планы. Оказывается, у организации есть еще заготовленные в области склады с разным полезным добром. Следовало все изъять, пока не начнется волна мародерки, что с большой вероятностью ударит, как только люди начнут звереть.
        Глава 24
        Артем в ход обсуждений не вмешивался. В дела организации он посвящен не был, поэтому сейчас лезть с советами было бы просто глупо.
        Слушая разговоры, он потихоньку оценивал «Негров». По сути, гильдию можно было разделить на два крыла: боевики и хозяйственники.
        Первые представляли из себя три, а сейчас, скорее, две с половиной группы по зачисткам. В их состав входили довольно отчаянные люди, занявшиеся подобным делом по разным причинам: кому-то нужны были деньги, а кто-то в душе мечтал стать магом и имел достаточно смелости, чтобы идти к этой цели.
        Хозяйственники, они же управленцы организации, состояли в основном из бизнесменов средней руки. Это были любознательные люди, не отупевшие от бездумного стяжательства капитала. Неудивительно, что аномалии их сразу заинтересовали, хоть и рассматривали они новинку через призму своих интересов. Среди этих людей также попадались игроки.
        Над всем этим стоял Лига, являющийся больше связующим звеном, нежели реальным лидером. Так, благодаря своему подвешенному языку, он брал на себя функции по взаимодействию с другими организациями, людьми и государством, когда того требовали нужды.
        Разумеется, вся эта схема довольно утрирована, ведь и помимо этого, еще хватало узких специалистов, решающих всевозможные задачи, вроде той же юридической помощи или сбыта добычи.
        В последнее время, как только стало понятно, что цивилизацию шатает, сформировалась прослойка обслуживающего персонала из обычных работяг. Набрали их почти случайно, можно сказать, те сами напросились. Сейчас, когда многие люди потеряли всё, а их жизнь оказалась под угрозой, легко было найти согласных батрачить просто за еду и безопасный ночлег.
        В целом Артёму импонировала гибкость и приспособляемость подобной модели. Правда, и слабость была очевидной: низкая боевая мощь и нежелание стремиться к её накоплению. Что было, конечно, нормальным явлением для группы гражданских людей, никогда не видевших войны.
        В сущности, он пока был самым впечатляющим успехом гильдии в деле поднятия боевой мощи.
        Пока он анализировал свои догадки, в автобус вошел Борис. Поздоровавшись с Артёмом, он повернулся к Аркадию.
        - Аркаш, пошли подсобишь своей магией, - по-свойски он обратился к командиру второй группы.
        Аркадий, по прозвищу Дед, уже изрядно утомленный обсуждениями, спорить не стал. Артём, заинтересовавшись, отправился с ними.
        Пока шли мимо лагеря, Артём осматривался вокруг. Большинство жителей работали над строительством. Женщины, не занятые на импровизированной полевой кухне, сортировали привезенные материальные ценности. Чтобы дети не мешали взрослым, их увлекли играми несколько женщин, взявших на себя обязанности воспитательниц. Люди здесь, хоть и выглядели встревоженными, отчаяние не демонстрировали, что было хорошим признаком.
        Уже отстроенные в ряд, аккуратные и одинаковые как солдатики панельные домики, установленные на сваях, радовали глаз.
        - Если бы не наш Аркаша, так быстро бы точно не справились, - с нескрываемой гордостью заметил Борис. - Ну-ка, Аркаша, покажи нашему ранкеру, как ты туалеты умеешь копать.
        Последняя фраза была с намёком на иронию, но Дед не обиделся, видимо, они с Борисом были друзьями. Артём уже понял, что сейчас будет что-то интересное и не ошибся.
        - Вот здесь, давай! Показывай фокус.
        - Да сделаю, сделаю. Хватит ёрничать, - отмахнулся Дед и повернулся к месту, отведенному под септик, стоящему на удалении от лагеря.
        В следующий момент молодой человек увидел, как земля не спеша расползается слой за слоем, образовывая углубляющуюся нишу. Процесс шел неспеша, но и игрок не демонстрировал какого-то напряжения. Через несколько минут всё было готово.
        - Впечатляет, - не кривя душой заметил Артём, трогая рукой стенки, спрессовавшиеся до каменной твердости. - БФГ говорил, что вы командуете второй группой. Что-то о специализации на отстреле…
        - Ага, - кивнул Дед. - С моим атрибутом мы легко обстраиваемся баррикадами, а если надо, то и бункером, и отстреливаем тварей. Ну, там можно многое выдумать. Очень гибкие способности, если есть фантазия.
        С этим Артём был полностью согласен. Атрибут, превращающий почву в послушный строительный материал, был ценным что в битве, что в быту.
        Их разговор прервал шум автомобилей. Судя по просветлевшим лицам людей, узнавших приближающийся транспорт, Артём понял, что приехал кто-то знакомый, и можно не беспокоиться.
        - Лига! Босс наш родненький, - усмехнулся Аркадий, - Ну все, теперь есть на кого спихнуть всё неинтересное. Что-то он подзадержался.
        Приехал лидер организации со своими людьми на двух микроавтобусах. Артём помнил, что с Лигой оставались кто-то из боевиков.
        Выглядел афроамериканец, вышедший из припарковавшихся автомобилей, уставшим. Его тут же окружили подчиненные из управленческого состава: кто-то просто здоровался, а кто и с важными делами.
        Артём лезть не стал. Тот и так был слишком занят. Главное - убедился, что, по крайней мере, сейчас все нормально - тылы прикрыты. А он сам наконец может заняться своими делами и уехать. С его домом ничего не произойдёт.
        Позавтракал и на всякий случай проверил новости. К сожалению, первая волна информационного шторма, поднятого нашествием тварей, еще не успокоилась. Какой-то точной информации, кроме многочисленных видео, найти не представлялось возможным.
        Какие-то новостные порталы докладывали, как браво, без потерь, солдаты отбивают угрозу из аномалий, а кто-то, наоборот, рассказывал, что страна и человечество на грани краха. Интернет был буквально забит часто противоречащими друг другу сведениями.
        О местонахождении дракона каких-то сведений не появилось. Не то чтобы Артем хотел на него охотиться, скорее наоборот.
        Закончив, парень начал собираться. Он уже определился с целью, где будет выбивать нужные сейчас таликоны.
        Уже перед выездом молодой человек все-таки нашел Лигу, отдыхающего в одном из автобусов. Требовалось выяснить пару деталей.
        - О, Артём, - Михаил встал, вымучив улыбку на уставшем лице, и протянул руку. - Спасибо, что помог вчера. Очень выручил.
        - Тебе уже наверняка всё рассказали. Помощь не потребовалась. - отказался парень от незаслуженной похвалы, продолжив: - Разве что только с силовиками, но, думаю, там Веня и без меня бы справился.
        - И все-таки, спасибо, - афроамериканец жестом предложил ему сесть. Отказываться Артём не стал.
        - Кстати, по поводу разговора с тем воякой, есть кое-что важное… - парень поделился своими наблюдениями о возможности игроков проецировать сильные эмоции, тем самым оказывая ментальное давления на более слабых людей.
        Выслушавший его Лига поначалу отреагировал довольно скептически. Первого же практического эксперимента с ним в качестве подопытного хватило, чтобы афроамериканец сразу проникся ситуацией. Хоть лидер организации и был игроком, но из-за низкого уровня он так же был уязвим перед сильными игроками. В ходе каких-то важных переговорах это может стать очень большой уязвимостью.
        - Ох и подкинул ты проблему. Ладно, будем думать. - почесав голову подвел итог лидер организации. Разговор зашел о общих делах гильдии.
        - С горем пополам из города мы выбрались. Что там творится, это трындец, Артём. Люди в отчаянии, а власти только затягивают гайки. Я не знаю, кто там решает… по советским методичкам что ли работают?
        - Ты же знаешь, у нас не принято с народом церемониться, - хмыкнул парень. - Я, кстати, хотел выезд сделать. Расскажи, как по области ситуация? Одному как двигаться? Очень опасно?
        - Ну смотри, - ответил Михаил после минуты раздумий. - Три основных источника опасности. Из них два - главных. Твари. Они лютуют в городах больше, но уже и на трассе, и на природе можно нарваться. С этим, я думаю, у тебя проблем не возникнет. В крайнем случае свалишь.
        - Второе - это вышеупомянутые власти в общем и силовики, в частности. Сейчас, благодаря чрезвычайному положению и маячащей на горизонте анархии, у последних полномочия почти неограниченные. Сам понимаешь, что люди всякие есть. А уж в мутные времена грязи всегда с достатком всплывает. Кто-то накормит и защиту даст, а кто-то простых граждан уже как холопов отлавливает и загоняет на «общественно-полезные работы».
        - Понимаю, - кивнул Артём. Он только что услышал подтверждение своих мыслей.
        - В крупных городах военных много, но и опасности меньше, потому что они друг у друга на виду - стесняются пока, - хохотнул Лига. - А вот где по области, там некоторые офицеры себя этакими местными барончиками уже считают.
        - Это может стать проблемой, - вздохнул парень.
        - Короче, Артём, - Михаил наклонился к нему, добавляя значимости своим словам. - Если что, лучше успокаивай навсегда, желательно - без свидетелей. Сейчас некому следствие вести. Жестокие времена, жестокие нравы.
        Он лишь кивнул. Такого совета от интеллигентного афроамериканца точно не ожидал.
        - И еще…что там у вас сейчас на той территории, где сквозной был? Мне бы ключи, чтоб УАЗик загнать во двор, - задал вопрос Артём.
        - Портал закрылся, - произнес, задумчиво разглядывающий собеседника, Михаил, но спрашивать не стал. - Впрочем, как знаешь. Ключи спроси у Лены, ты же познакомился с ней уже? Хорошо. Заодно посмотри, - кивнул куда-то в сторону, - у нас там стройматериалы были. Если не разворовали, там есть хороший утеплитель. А бомбить чужие склады пока рановато. Власть еще более-менее сохраняет видимость порядка.
        - Хорошо, я понял. Ты бы отдохнул, а то совсем замученный, - Артём попрощался и лидером и пошел искать Елену.
        Та нашлась на каком-то импровизированном собрании с местными жителями из тех, что помоложе, тоже сваливших из Москвы в безопасные места. Женщина активно убеждала людей, что теперь они под защитой сильной организации, за что, естественно, должны быть бесконечно благодарны. И у них как раз имеется возможность отплатить, ведь именно сейчас, на этапе строительства временного лагеря, нужно много рабочих рук.
        Слушающие её люди, половина из которых являлась типичным офисным планктоном, сроду не державшим в руках ничего тяжелее кружки, довольными не выглядели. Но женщине, с вооруженными людьми за спиной, возражать никто не хотел.
        После разъяснений Артём подошел со своим делом. Женщина моментально уяснила суть и направилась к автомобилям, по пути расспрашивая о делах. Забавно, если бы не апокалипсис «за порогом», он был бы уверен, что с ним флиртуют. Теперь же Артём списал все на её расшатанные нервы. В любом случае сейчас не было времени. Получив ключ и выслушав на прощание теплые слова с пожеланиями удачи, он отправился на выезд.
        К этому моменту все уже было готово. Времени даром терять не стал, запустил движок и поехал.
        Трасса, в отличие от прошлых дней, стояла почти пустой. То ли все, кто хотел покинуть города, уже нашли себе пристанище, то ли твари из порталов распугали, а может, и военные ужесточили контроль.
        До пункта назначения было совсем недалеко. Разве что пришлось немного растянуть маршрут из-за нежелания ехать через жилые места.
        Он знал, что в городе имелась тепловая электростанция, от которой зависела вся область, а значит, там расквартированы военные, что для местных какая-никакая гарантия безопасности. Но Артём с ними встречаться не жаждал.
        Впрочем, особенных трудностей быть не должно. Сил армии недостаточно, чтобы держать под контролем весь город. Все внимание сконцентрировано на предприятии, а в населенном пункте могут лишь встретиться патрули.
        Как можно быстрее, чтобы не привлекать внимания, он въехал в город как раз с того края, где ближе к дому с порталом.
        Загнав автомобиль за высокий забор из оцинкованного железа, которым огородили выкупленный участок, он выдохнул. Первый пункт выполнен без проблем.
        Экипироваться перед выходом нужда отпала. С некоторой нервозностью перед входом в столь опасное место молодой человек боролся заготовленным в термосе чаем. Может быть и глупо, но этот момент вызывал теплые воспоминания о папе, а потому, воодушевлял и давал смелость, когда её не хватало.
        Наконец, готовый к новому, неизбежному риску и смертельным ситуациям, Артем заглянул в старый дом, в подполе которого ждал своего часа спящий портал. Молодой человек его уже почувствовал.
        После пережитой эволюции, манипуляции по его открытию дались непривычно легко. Он вытянул руки, влил энергию в микроскопический изъян пространства. Аккуратно, не торопясь, подцепил и растянул грани, открывая переход заново.
        Полминуты - и портал снова призывает игрока вступить на путь испытаний. Короткая проверка ничего серьезного не выявила. Вздохнув, Артём сделал шаг в сияющую воронку.
        На ту сторону Артём зашел уже под маскировкой, готовый реагировать на любую угрозу, но этого не понадобилось. В памятном зале, где они боролись за свою жизнь, никого не было.
        Оглядевшись, поморщился: останки тела Баст лежали на том же самом месте, где она приняла смертельную атаку твари. Кислота хорошо поработала: осталось там не так уж и много. Запах стоял соответствующий.
        От его взгляда не укрылось, что кто-то предприимчивый разрезал уцелевшие карманы в поисках хоть какой-то наживы. Что поделать, игроки - это люди, ходящие по лезвию. Таким не до брезгливости.
        Помимо этого, пустоту зала нарушала окаменевшая туша поверженного монстра. Оглядев её, игрок направился к выходу. Для начала следовало оглядеть тот на предмет незваных гостей и рассмотреть оставшихся не убитыми Боссов.
        Его снова встретили аскетичные залы и анфилады, расписанные рукой мастеров из чужих миров. Особое внимание Артем уделил фрескам, изображающим боссов, стремясь разглядеть какие-то детали, дающие информацию о их способностях. Бесполезно.
        Продвигаясь по коридорам, он сделал несколько неожиданное наблюдение: почти все противники были зачищены. Но как?
        Он точно знал, что после их ухода осталось две полных команды профессионалов. Кроме них если кто еще и был, то выжившие недобитки.
        Парень вспомнил вид уставших от перехода наперегонки со схлопывающейся стеной игроков. В таком состоянии они точно не могли достигнуть таких результатов зачистки. Кто же тогда пришел в осколок? И откуда?
        Ответ на этот вопрос он получил в одном из пустующих теперь залов. В его центре на постаменте сиял открытый портал. Вот это было интересно. Уже имея некоторые соображения, Артем начал искать игроков. И не зря.
        Два боевика заняли позицию в ближайшей от зала анфиладе. Устроились те знатно: палатки, вещи для удобного быта в походных условиях. Мало того, мужики наслаждались негромкой музыкой из портативной колонки, хоть и не забывали поглядывать по сторонам.
        Артём сперва просто потерял дар речи от такой безалаберности. И только потом он начал понимать, в чем дело.
        Гениями эти люди не выглядели, но и на идиотов не походили, а значит, у такого поведения была причина: они точно уверены, что никто посторонний не придет.
        Портал открыт, но их всего двое. Артём уже обошел осколок полностью и больше никого не заметил. Возникла догадка. Порталы закрывались, если весь сквад покидал аномалию. Возможно, командир намеренно оставлял здесь часть состава, чтобы закрытия не происходило, тем самым сохраняя возможность вернуться после отдыха и продолжить зачистку. Таким образом они достигли подобной результативности.
        Приблизившись к боевикам на расстоянии зрительного контакта, Артём оглядел тех и невольно сжал кулаки: один из парочки был тем самым ублюдком, что напал на них после смерти босса! Эти люди хотели воспользоваться их слабым состоянием, чтобы прикончить, забрать добычу и получить доступ к порталу.
        «Ну сучёныш… не даром говорят, что Земля круглая!» - подумал парень. Участь этих людей он уже решил.
        В груди всё еще кипела ненависть от вида растерзанной Баст, которую кто-то успел обобрать. Сейчас из тлеющего огонька она мгновенно вспыхнула жгучим пламенем. Да, они не стали причиной её гибели, но они могли убить всю команду, если бы атаковали удачнее.
        Промелькнула мысль подождать из портала подкрепление, чтобы забить всю команду, но решил не наглеть. Эти люди убивали Боссов в этом осколке, что говорит о серьезных игроках. Конечно, есть варианты с ловушкой, но торчать в осколке долго Артём не желал. Да и пусть псины ещё послужат человечеству, убивая монстров. Но только не эти два.
        Один из боевиков как раз сейчас варил какую-то снедь. Второй посматривал по сторонам. Оба были намного сильнее игроков из «Негров», что неудивительно.
        Артём занял позицию, встав за спиной повара, но не концентрируя внимание на человеке. Схватки допустить было нельзя, ибо неизвестны способности людей. Только ликвидация.
        Навык пси-удара от переизбытка закачанной мощи буквально вспыхнул, окутывая кисть, когда Артём уже начал движение рукой.
        Острие из воплотившейся в физический конструкт энергии вошло в основание черепа, мгновенно убивая человека. Того самого.
        Вместе с этой атакой он применил рассечение и на втором боевике. То аккуратным срезом сняло голову с шеи.
        Ровно одного мига хватило, чтобы пара сильных игроков расстались с жизнью.
        - А я все по боссам бегаю, - невесело усмехнулся единственный оставшийся здесь игрок, - А билд-то под ПВП…
        Глава 25
        Артем не стал обыскивать тела. В первую очередь вернулся в зал с порталом. Как и предполагал парень, тот закрылся. Он верно оценил ситуацию и ту механику, которой пользовался командир этих ублюдков.
        Закончив обход осколка, вернулся к ликвидированным игрокам. Чем-то эксклюзивным вроде необычных явлений или артефактов прибарахлиться не удалось. Всю добычу наверняка вынесли из осколка, а у бойцов при себе был лишь «полевой набор».
        Впрочем, по сравнению с теми же федеральными силами, разница - небо и земля.
        Для начала зелья. У каждого из игроков они были сложены в специальный прочный футляр. Помимо самых нужных - исцеляющих, в наличии имелись и восстанавливающие физические силы, и всех типов сопротивлений из более-менее доступных по цене.
        После этого осмотрел набор явлений. У каждого их было более десятка, но все самые простейшие, для нанесения урона на дистанции: файерболлы, ледяные стрелы и все в том же духе.
        Помнится, еще совсем недавно они казались Артёму предметами, таящими в себе безумную силу. Сейчас же он понимал, что за то секундное окно, необходимое на их активацию, любой хоть немного развитый игрок или монстр успеет заткнуть оппонента навсегда. Следовало быть очень осторожным с выбором момента для их применения, ведь противники теперь совсем другие. Сейчсас боссы из его первых пройденных осколков вспоминались с теплой ностальгией.
        В отдельном подсумке у каждого нашлось по два явления уже знакомых явления контролящего типа.
        ЯВЛЕНИЕ ПЛЕВКА ЛИПКОЙ ПАУТИНЫ
        Атакует липкой сетью на основе атрибута воды, оказывающую на цель стягивающий и обездвиживающий эффект.
        Артёму уже встречались такой, но он довольно бездарно потратил расходник в битве с кислотной тварью в этом же осколке. Эти четыре будут очень кстати.
        Закончив с предметами Системы, парень заинтересовался тривиальными вещами. Оружие. Оба убитых имели при себе какие-то «аэрки» (AR - automatic rifle или автоматические винтовки) западного образца. Эти не были стоковыми моделями. Навороченные девайсы выглядели буквально шедеврами конструкторской мысли.
        Артём не особенно нуждался в стволах, но все же забрал обе. Теперь его пространственный карман позволял радовать внутреннего хомяка. В крайнем случае отдаст согильдийцам.
        Снаряжение тоже было добротным. Парню приглянулись и удобная фляжка, и нож, и другое, милое мужскому сердцу тактическое барахло.
        На этом Артём закончил обыск. Не бог весть что, но лишним не будет. Возможно, если бы он взял группу, экипированную для боя с Боссом, добыча была бы занимательнее. Но он уже отказался от убийства всей команды.
        Надо будет рассказать БФГ, тот точно обрадуется. Произошедшее в осколке тяжелым грузом легло на незамысловатую личность мужика. Частичное отмщение немного облегчит эту ношу.
        На этом Артём оставил все мысли о прошлом. Настало время сконцентрироваться на задаче, ради которой он и пришел сюда.
        В осколке оставалось всего два босса. Уродливый старик-мудрец и неведомый космодесантник. Они оба уже точно не будут «простыми» врагами, но Артёму все равно было странно, что их оставили напоследок. Лично он больше опасался того самого карлика с псионическими способностями и здоровенную хтоническую тварь с щупальцами, будто вышедшую из тягучих кошмаров Лавкрафта.
        Непонятно было, как расправились с маленьким уродом, а монстра, судя по состоянию зала, подорвали чуть ли не тактическим зарядом.
        Молодой человек задумался, кого первым вызвать на бой. К сожалению, пока боссы стояли в виде деактивированных скульптур, все они излучали идентичный угрожающий фон, оттого и понять что-то было трудно. Поэтому выбор руководствовался исключительно велением интуиции. Решив, он направился к странному колдуну…или кто он там есть.
        Пятиметровый старец по-прежнему сиял аурой просвещенности, интеллекта… и опасности. Но у Артёма уже был план, которого он собирался придерживаться. Усиленный прошедшей эволюцией, он воспринимал свои шансы вполне высокими.
        Медлить не стал. Потратив минут пятнадцать на осмотр, игрок использовал навык тоннеля, сделав вход за спиной босса, а выход в одном из углов зала.
        Пора. Выпил зелье сопротивления ментальным воздействиям и задел ногу существа пси-когтями. Алый луч начал вливать жизнь в Босса окрасив стены зала тревожно-красными всполохами. До начала битвы остались считанные мгновения.
        Артём традиционно занял позицию за спиной противника. Мелочь, а внести свою лепту может. Парень до предела напряг свои новые чувства, чтобы подгадать нужный момент.
        Кем бы ни был этот дед, он вряд ли силен в ближнем бою. А значит, именно его и следовало навязать.
        По мере воздействия луча каменная фигура оживала. Свободные одежды старосты окрасились в темно-серые тона с алой каймой по низу. Странные декоративные элементы на поясе засверкали металлическими бликами.
        Пора! Мысль короткой вспышкой пронеслась в голове. Артём уже действовал. Оттолкнувшись носком ботинка от небольшой плоскости, созданной в роли ступеньки, он как заправский акробат подпрыгнул на высоту груди пятиметрового существа.
        Представитель неизвестной расы открыл глаза и одновременно с этим пси-когти вошли в его спину. Напитанные силой клинки одинаково легко рассекли одежду, а за ней кожу мышцы и кость.
        С влажным треском чуть гудящая техника прошла сквозь всю грудь, разрубая все, что попадется на пути.
        - Ах! - по-старчески вскрикнув от боли, противник упал на колени, неловко заваливаясь вперед, выставил руки. На его спине набухала кровью глубокая борозда, оставшаяся от страшной атаки.
        В следующий момент Артём почувствовал, что несмотря на смертельную рану, босс производит какие-то манипуляции с энергией. Напряглось ощущение опасности. Понимая, что оппонент, по сути, какой-то чародей, со смещением фазы парень рисковать не стал, сразу прыгнув в портал тоннеля.
        Мгновенно переместившись в угол зала, он увидел, как в радиусе пяти метров от старика вспыхнул разноцветный вихрь, походящий на радугу.
        - «Что за ЛГБТ-атака?» - в голове не к месту всплыла идиотская шутка. Встряхнув головой, Артём выбросил неуместные мысли и сконцентрировался на враге. В руке уже было явление файерболла, которое молодой человек немедленно активировал. Вслед за ним он использовал явление ледяной стрелы.
        К сожалению, чуда не случилось. Как он и ожидал, радужный вихрь поглотил оба навыка, не допустив их до врага. Тот, кстати, вопреки смертельному ранению, на тот свет не торопился.
        Приглядевшись к искаженному мукой лицу, парень заметил, что старец снова бормочет какие-то слова. В ту же секунду Артём увидел, что рана начала затягиваться.
        Происходящее походило скорее не на лечение, а на обратную перемотку времени. Будто сам процесс появления рассечения обратился вспять.
        Понимая, что теряет время и полученное преимущество, Артем лихорадочно соображал, что ему делать дальше. Возвращаться через портал было слишком опасно. Радужный вихрь расширился в два раза и продолжал кружить вокруг Босса. Чувства отчетливо предупреждали, что в него лучше не соваться.
        Вспомнив, Артём достал из пространственного кармана уже заряженную штурмовую винтовку убитого боевика. Трехпозиционный предохранитель и устройство затвора он рассмотрел заранее, а потому оружие почти мгновенно приготовил к бою
        Вскинул ствол, упер приклад в плечо, навел точку коллиматора на своего врага и немедленно открыл огонь короткими очередями. В первые секунды показалось, что эффекта нет, но потом старец дёрнулся, а над телом взвилось облачко кровавой взвеси, знаменуя попадание.
        Это немедленно воодушевило игрока. Стараясь целиться точнее, он продолжил огонь. Из-за отсутствия должного опыта Артем попадал не так часто, как хотелось бы, но тем не менее противник то и дело содрогался, получая все новые и новые ранения.
        Так быстро как смог, он перезарядил оружие другим магазином и продолжил работать. Пулевые раны постоянно затягивались, но Артем не унывал. Это была совсем не игра, а значит, любые ресурсы противника конечны. Чем больше он нанесет повреждений, тем лучше.
        Момент казался патовым, сконцентрировавшийся на стрельбе Артём тратил магазин за магазином, а Босс поддерживал щит и затягивал ранения.
        Когда игрок истратил третий магазин, наконец произошли изменения. Или сильно просели энергетические запасы старца, или он просто потерял концентрацию от страданий, но радиус щита начал медленно сужаться.
        Парень, заметивший это почти сразу, решил потихоньку сокращать расстояние, поддерживая огонь. Вскоре боеприпасы закончатся, следовало готовиться сменить тактику битвы. Печально, что у него не осталось гранат. Сейчас они пришлись бы кстати.
        Достаточно сблизив дистанцию, он попробовал закончить бой, применив рассечение, но радужная аура вокруг Босса снова поглотила навык.
        Не беда! Чем сильнее босс терял концентрацию, тем быстрее сужалась защита.
        В какой-то момент его противник совершенно утратил контроль, и Артём снова применил рассечение, одним ударом накрывая голову и тело. Эта атака оказалась фатальной. Очередной Босс осколка испустил дух.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ УРОВЕНЬ!
        Артём подошел, чтобы дождаться появления добычи. Этот бой он признал удовлетворительным. Развившаяся после эволюции чувствительность показала себя великолепно.
        Очень помог и обычный огнестрел. Если бы он не взял его у боевиков, пришлось бы работать с пистолетом, что серьезно понизило бы эффективность. Артём дал себе зарок найти патронов и перезарядить опустошённые магазины.
        Наконец появился лут. Первым делом взгляд нашел таликон. Отлично! Миссия уже привела к успеху. Помимо таликона появилось всего одно семечко явления.
        СЕМЯ ОСНОВЫ
        Атрибут: энергия Рунг
        Звучит довольно забавно. Возможно ли, что это тот самый атрибут, которым пользовался погибший? Он может быть ценным.
        Артём уже давно не находил чего-то на продажу. Будет весьма неплохо, если это семечко дорого продастся на аукционе.
        - Хотя, - сказал сам себе вслух парень, - От явления с тем ЛГБТ-щитом я бы тоже не отказался.
        Развлекая себя шутками, он вошёл в последний зал, чтобы еще раз оглядеть босса и наметить план.
        Вид воина, буквально источающий злобу и агрессию, мгновенно выветрил юмор из головы. Артем еще раз обошел устрашающую фигуру, осматривая ускользнувшие ранее детали.
        Доспехи будущего противника несли на себе отметины и заплатки, оставшиеся после множества битв. На предплечьях, груди и спине выделялся повторяющийся знак. В отличие от прочих символов, нанесенных на поверхность брони, этот выглядел максимально схематично и четко распознавался даже издалека.
        Заставляло задуматься и множество подсумков на поясе. Что за неприятные сюрпризы там таятся, даже представлять не хотелось.
        Существо представляет из себя опытного воина. Через сколько битв он прошел? Десятки? Сотни?
        Вместе с тем он, скорее всего, является не одиночкой, а представителем какого-то крупного подразделения или армии. Малочисленный отряд наемников не стал бы наносить знаки. Это очень похоже на армейское звание или что-то подобное.
        Какие выводы можно было сделать из этого? Во-первых, его будущий противник скорее всего бывалый воин. Это очень скверный момент. Опыт в некоторых моментах многое решает.
        С другой стороны, если это солдат, то вряд ли он имеет какие-то редкие атрибуты. Для армии важна прежде всего не персональная сила воинов, а универсальность и однообразность, позволяющая всем действовать в рамках единой тактики.
        Ну и еще один важный момент: все его соображения яйца выеденного не стоят, ведь он рассуждает о представителях совсем другой цивилизации, с отличной культурой и традициями.
        Подумав, он решил хорошенько отдохнуть и только после этого начать бой. Простым он явно не будет, поэтому необходимо начать его полным сил.
        Для отдыха далеко идти не пришлось. Стоянка двух убитых игроков пришлась как нельзя кстати. Забрав оттуда пайки и другие необходимые вещи, он подогрел себе обед и заварил чай.
        Мысли о предстоящем сражении не отпускали. Артём думал о вероятном развитии событий и действиях, которые он может осуществить для успешного разрешения битвы.
        Центральное место в его планах отводилось первому удару. Происходящее не игра. А босс не будет сохранять полную боеспособность, пока хиты не обнулятся. Если удастся нанести тяжелое калечащее ранение с первых секунд, оно будет ограничивать противника и приносить физические мучения, мешая концентрироваться на битве. Ему во что бы то ни стало следует реализовать этот момент.
        Отдохнув с пару часов, Артём отправился обратно в зал с последним боссом. Игрока грызла неуверенность, предлагающая уйти через открытый портал в зале с побежденным старцем. А вместе с ней и любопытство: что будет, когда он прикончит последнего босса? Может, какая-то особая и главная награда?
        Развеяв мысли о дележе «неубитого медведя», парень вошел. Еще раз проверил амуницию и доступные для боя ресурсы. Как и в случае с первым противником, создал пространственный туннель за спиной Босса, но в этот раз уводить его так далеко не стал. Подумав, выпил зелье восстановления ментальных сил и сопротивления ментальным воздействиям. Достал из пространственного кармана щит, но посмотрев на оружие босса отказался от элемента защиты. На этом приготовления закончились. Пора.
        Заняв позицию, он ударил будущего противника, активируя таким образом начало очередного в своей жизни боя.
        Привычный алый луч начал оживлять противника. Силовые щиты перекрыли выходы, отрезая путь назад.
        Уже активировав навык в одной руке и приготовив горошину явления в другой, Артём ощущал себя до предела сжатой пружиной, ожидающей идеального момента для атаки.
        Между тем камень статуи воплощался в металл алого доспеха, с ног до головы, покрывающего существо. До боя оставались мгновения.
        Первым делом Артём активировал явление. Первоначально он хотел использовать его на убитом маге, но в итоге посчитал, что лучше отставить на последнего противника.
        ЯВЛЕНИЕ ДЕЗОРИЕНТИРУЮЩЕГО ОБЛАКА
        Распространяет облако дыма, непроницаемого для визуального восприятия, на 20 секунд. В момент использования все, кроме пользователя, попавшие в область действия на 0.1 секунды испытывают дезориентацию. Прерывает использование навыков и заклинаний.
        Все вокруг моментально заполнил густой серый дым. Артём напряг ощущение пространства. Теперь он будет ориентироваться с его помощью.
        Парень надеялся, что это явление выиграет для него еще немного времени, прежде чем противник сообразит, что происходит. Так как явление не требовало прицеливания, он применил его и бросил на пол, активируя освободившейся рукой пси-удар. Этот босс ниже старца - атаковать будет удобнее.
        Время. Ощутив нужный момент, он, руководствуясь рефлексами частично освоенного боевого искусства, нанес удар в бок, направляя руку снизу вверх.
        Даже в густой дымовой завесе он увидел, как вспыхнули алым символы по всей техно-броне. Пси-удар увяз, не пробив защиту! Лезвие конструкта оставило на металле глубокий след, но не нарушило целостности.
        Противник чуть присел. Раздался странный рычащий звук, и воин внезапно совершил невероятный прыжок! Из-за этого второй пси-удар прошелся по касательной, взрезав в броне глубокую борозду. Артём догадался, что звук был от какого-то аналога экзоскелета, накапливающего силу.
        Мгновенно сориентировавшись, парень сформировал плоскость на траектории движения врага, чтобы сбить того прямо в прыжке, но вновь вспыхнувшие символы на техно броне развеяли навык. Тем не менее эффект был. Воин потерял равновесие и, чуть приземлившись, сделал несколько шагов в сторону, едва не упав. Прямо в движении, отточенным движением он вскинул свою винтовку, повернулся к дымовой завесе и открыл огонь.
        Зал наполнился странными звуками стрельбы из какого-то технологического оружия. Белые вспышки прошили густой дым, но Артёма там уже не было. Игрок, как только космодесантник смог разорвать дистанцию, сразу укрылся в портал тоннеля. Выход от взора босса скрывал тот самый постамент, где он изначально стоял.
        Его противник растерянным не выглядел. Солдат достал что-то из подсумка и подбросил вверх. Взлетев на высоту около пяти метров, предмет застыл в воздухе, начав быстро вращаться.
        - «Дрон!» - мелькнула мысль в голове. Как он и боялся, его враг, помимо превосходной брони, был оснащен различными девайсами, которые здорово усложнят молодому человеку жизнь. Но у Артёма тоже было чем удивить. Это сражение будет тяжелым для обоих его участников.
        Глава 26
        Первая атака не реализована, противник не ранен, начало «великолепное». Артём решил чуть сбавить темп. Он затих и не двигался, ожидая, когда дрон подлетит достаточно близко, чтобы сбить его. Оставлять эту дрянь летать над головой слишком чревато.
        Сконцентрировавшись для работы на максимальной дистанции, он дождался, когда устройство, в очередной раз пролетая по кругу, будет рядом. В нужный момент Артём прицелился, используя ощущение пространства, и сразу нанес удар рассечением. Сверкнула вспышка. В фонтане искр, издавая режущий слух металлический скрежет, дрон упал на каменный пол.
        Парень еще не закончил атаку, когда почувствовал на себе чужое внимание. Движения космодесантника были отточены настолько, что граничили с машинным автоматизмом. Достав пару небольших устройств, тот швырнул их в сторону укрытия Артёма, взяв немного выше.
        Опасность! Все чаще доверяя бой рефлексам и какому-то, то ли предвиденью, то ли чутью, он ушел в смещение фазы и рванул из-за укрытия. Едва парень выбежал, снаряд, брошенный противником, как раз пролетавший над укрытием, с негромким хлопком взорвался. В радиусе трех метров под ним всё залило воспламенившейся горючей жидкостью.
        Второй предмет взорвался какой-то голубоватой вспышкой. Игрока едва не выбило из навыка, спасло только чутьё, позволившее заранее покинуть позицию.
        Артём уже бежал на своего врага. Каким-то образом, после атаки на дрона, тот раскрыл его позицию, без труда выкурив. Зато потратил боеприпасы и средства.
        Холодный разум оценивал ситуацию, пока парень входил в атаку.
        В стремительном рывке оказавшись за спиной противника, он снова применил пси-удар, направляя атаку снизу вверх, целясь ровно в то место, где уже повредил доспех - в район подмышки.
        Удар! Снова вспыхнули и моргнув, потухли, руны. Энергетическое лезвие, чуть задержавшись, продолжило движение и пробило броню, проходя дальше и нанося глубокую рану, разрезая мышцы и кости.
        Стараясь развить успех, переходя из одной стойки в другую, Артём немедленно атаковал свободной рукой. Одновременно с этим отреагировал и противник.
        Развернувшись всем корпусом, босс нанес размашистый удар прикладом своего оружия.
        По какому-то странному наитию, под ускорением мыслей малого атрибута, Артём вошел в смещение фазы, но совсем другим образом, не как обычно.
        Его противник мог видеть, как приклад энергетической винтовки, коснувшись тела игрока совсем не впечатляющего вида, вместо с того, чтобы переломать и отбросить тушку в сторону, не заметил препятствия. Оружие проходило сквозь корпус человека, не нанося повреждений, оставляя за собой волны искажений, вроде кругов на воде.
        Вместе с врагом успел атаковать и парень, снова используя пси-удар, как хорошо пробивающий броню навык. Несмотря на потерявшее материальность тело, конструкт охватывающий руку, нёс в себе смертельную опасность.
        Энергетический клинок ударил в грудь аккурат напротив сердца. Снова вспыхнули рунические цепочки, но с треском моргнули и погасли насовсем. Броня воина исчерпала ресурс сопротивления столь агрессивному атрибуту.
        Уже вторая атака увенчалась успехом. Вскрыв металл с куда большей легкостью, светящаяся жемчужным светом техника оставила глубокую колющую рану.
        Их обмен ударами занял меньше секунды времени, воин в броне оказался в скверной ситуации. Он получил уже два серьезных увечья, а его атаки таинственным образом игнорировались врагом.
        Артем увидел, как над броней проявилось алое марево, принявшее её форму. Снова пришло ощущение опасности. В этот раз полностью уйдя в смещенные фазы, он отпрыгнул от босса.
        Человек не имел каких-то навыков быстрого перемещения, а потому неизвестная техника успела его задеть. Под сводами каменного зала, ставшего ареной битвы, разнесся крик существа, полный запредельной жестокости и злобы. Вместе с ним алое марево полыхнуло еще ярче и волной разлилось вокруг, пройдясь и по Артёму.
        Нахождение в фазе не смогло до конца защитить игрока: чужая способность немного оглушила и отшвырнула его на несколько метров, повалив на землю. Вместе с тем его выбило из навыка.
        Космодесантник незамедлительно попытался этим воспользоваться, вскидывая стрелковое оружие, но вовремя примененное рассечение сломало высокотехнологичную винтовку, заодно рассекая руку.
        Воин без замешательства отбросил ставший негодным девайс и рванул вперед, намереваясь продолжить ближний бой. Артём увидел, как его снова окутало кровавое марево, а на перчатках вылезли боевые когти, клинки которых пульсировали тревожным алым светом. Это чертовски нехорошо!
        Молодой человек вновь применил смещение фазы. Откатившись, он метнулся в сторону, чтобы враг не смог предугадать направление движения. Разорвать дистанцию и подумать, что делать дальше, было сейчас хорошим вариантом. Можно будет добить подранка удаленно.
        И тут инстинкты снова предупредили о угрозе. Воин каким-то образом умудрился не потерять Артёма, ушедшего в фазу. Сейчас он, не обращая внимания на глубокие ранения, сгруппировался и чуть присел.
        Что будет дальше, Артём уже понял. Остановившись, парень развернулся, изготовившись принять атаку. Как он и предполагал, Босс стремительным рывком прыгнул прямо на него. Его алым покровом окутывала энергия, теперь больше похожая на кровавый туман.
        «Погоди-ка, - мелькнула мысль, - Да это и есть кровавый туман!»
        И верно. Сочащаяся из пробитых в броне отверстий кровь тут же испарялась, окружая тело воина пылающе-красной аурой.
        «Это точно атрибут, но какой? Кровь?» - к сожалению, Артем до обидного мало знал о проявлениях разных семян, ведь даже среди человечества подобно делиться информацией никто не торопился. А он был слишком занят, чтобы уделять этому моменту время.
        Закованная в бронированный скафандр фигура с диким боевым кличем прыгнула на него. Артём активировал Сигну, а в следующий момент удары перчаток-когтей чудовищной силой обрушились на голубую сферу, защитившую пользователя. Скорость движений воина явно увеличилась по сравнению с первыми мгновениями боя.
        В шоке он почувствовал, как защитный артефакт теряет энергию. Еще несколько таких атак и защита рассеется.
        Что же, придется использовать ценные ресурсы. Благодаря щиту, он получил мгновение для активации явления.
        ЯВЛЕНИЕ НЕКРОТИЧЕСКОЙ СТРЕЛЫ
        Выпускает в противника болт энергии, несущей атрибут смерти. Цели трудно избежать попадания. Действует только на живых существ.
        Сфера явления набухла тьмой, после чего будто перешла в жидкое состояние, сорвавшись с ладони черной струйкой и метнувшись к противнику. Тот не успел ничего найти для защиты.
        Черная дрянь кляксой размазалась по нагруднику, чтобы тут же впитаться внутрь. Воин, настоящая машина смерти еще мгновение назад, вздрогнул и начал заваливаться вперед.
        Воспользовавшись моментом, Артём вбил лезвие пси-удара прямо в маску шлема.
        Доспехи уже потеряли способность защищать владельца от атрибутов. Навык пробил голову насквозь. Светящийся клинок вышел из затылка. Пережить такое боссу оказалось не под силу. Воин умер мгновенно.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ УРОВЕНЬ!
        Схватка закончилась неожиданно резко. Ультимативная сила навыка, основанного на атрибуте смерти, показала свою чудовищную эффективность против пышущего жизнью противника. По поводу утраты такого ценного расходника немного душила жадность, но Артему было не до того. Последствия адреналинового шторма, усталости и выпитых зелий накатили одновременно. Захотелось упасть рядом и отдохнуть.
        Парень скользнул взглядом по лежавшей рядом туше в доспехах. Та уже успела окаменеть. Артем не позволил себе проявить неуважение к павшему противнику и сесть на него. Игрок забрал добычу, смотреть её сейчас не было желания, только краем сознания отметил, что таликон на месте. Подумав, он устроился в позе лотоса рядом, чтобы немного прийти в себя.
        Как частенько у него бывает после боя, накатили философские размышления.
        От апатичных раздумий его отвлекло странное чувство. Он понял, что не один. Оглядевшись, парень увидел фигуру, стоящую у входа в зал.
        Артём было напрягся, но существо транслировало мирные намерения и вместе с тем превосходящую силу. По спине пробежался холодок. Парень осознал, что если бы ему хотели причинить вред, он не смог бы и пикнуть.
        Захотелось «ощупать» гостя пространственным навыком, но проснувшееся благоразумие отметило: подобный жест может вполне восприниматься как пренебрежительный. Оскорбления такого существа он явно не переживет.
        Разумный, тем временем, неспеша подошел к парню и бесшумно уселся рядом. В тишине зала два существа сидели, наблюдая за игрой света и всполохами открытого в центре зала портала. Где-то на Земле, в этой время, Апостолы делали свои первые шаги.
        КОНЕЦ ТРЕТЬЕЙ КНИГИ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к