Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Призывающий Оро / Иной Герой: " №01 Герой При Своем Мнении " - читать онлайн

Сохранить .
Герой при своем мнении I Зигмунд Крафт
        Оро Призывающий
        Иной Герой #1
        Иногда жизнь может преподносить своеобразные сюрпризы, что диву даёшься. И это говорю я, что прожил одну жизнь демоном, а вторую человеком. Теперь же меня ждёт ещё третья - в роли Героя на стороне добра. Причем в мире том, самом первом.
        Ирония? Меня не раз называли сволочью и психом, а тут я стану борцом за светлое будущее. И у меня, как Бывшего Темного Повелителя, есть свое мнение.
        Оро Призывающий
        Герой при своем мнении I
        Глава 1
        Жизнь любит удивлять. Иногда наступает светлая полоса - и ты думаешь: вот оно, наконец-то жизнь наладится! Наконец, все пойдёт по тропе спокойной и мирной, полной счастья и розовых пони!
        Как бы не так! Это все лишь самообман, не более. Стоит только расслабиться, судьба тут же повернется к тебе задом. И ты учуешь этот неприятный запашок фекалий, в которые превращается твоя якобы ставшая беззаботной жизнь.
        Подобный запашок мне и мерещится (а может и нет) в чужом багажнике, где я лежу связанный. Что или кого вообще возили до меня здесь?
        Но я не так уж и беспомощен! Всегда ношу с собой нож-бабочку, уж люблю яблоки нарезать, да и вообще вещь в быту полезная. Руки связаны за спиной, но я смог вывернуться и нож выпал из кармана. Теперь нужно его поймать, пока меня кидает из стороны в сторону. Похоже съехали мои похитители с асфальтированной дороги. Не к добру это.
        Ударившись несколько раз головой, локтями, коленями, я таки смог поймать нож и разрезать верёвку. Приняв более удобную позицию, чтобы меньше калечится, я принялся ждать. Увы, в багажнике темно, а ночью и подавно, так что я без понятия, хоть примерно в какую сторону меня везут.
        В груди что-то кольнуло. Нет, я точно не учусь на ошибках. Вот помню, в первый раз я умер… или не помню? Я попытался воспроизвести картинки сна, что часто видел в детстве. Свою смерть. Точнее, прошлую смерть из первой жизни. К сожалению, за почти тридцать лет на Земле я растерял большую часть своих воспоминаний. С другой стороны, а зачем они мне нужны здесь?
        Ну всё, приехали. Я почувствовал, как машина остановилась, услышал шаги и хлопки дверцами: похоже, что их трое. Ну что, Владимир, это твой выход. Страшно, конечно, мало ли, кто там встретит, я дорогу многим перешел. Главное - действовать на опережение.
        Поворот ключей в замке багажника.
        Яркий свет в глаза от фонаря и фигура, точнее две.
        В одного я тут же кидаю огнетушитель, слышу гулкий удар и вскрик, надеюсь, прямо в нос попал. Выскакиваю из багажника навстречу второй замешкавшейся фигуре. Моя бабочка вошла ему под ребра. Отбрасываю тело, без труда тяну первого за запястье и пока он не пришел в себя, разворачиваю к себе спиной, а затем обхватываю шею предплечьем. Окровавленная бабочка оказывается у его горла.
        И тут я наконец смог осмотреться.
        Твою же ж!..
        Подростки! Один пацан лежит на земле, схватившись за вспоротый живот и стонет. Вряд ли я нанес ему смертельную рану, длина лезвия слишком короткая и удар пришелся куда попало. На меня смотрит девчонка лет пятнадцати с открытым ртом, стоит и не издаёт ни звука с застывшим ужасом на лице. Смартфон из её рук падает на землю и она, визжа, бежит от меня.
        Я сделал захват треугольником заложнику и вырубил его до лучших времен. Я бросился за девушкой и быстро её догнал, болезненно заломил руку и, прихватив на всякий случай еще и за волосы, поволок обратно к машине. Ржавая шестёрка с заляпанными грязью номерами. Меня пробило на смех. Ну что за бред? Ночь, улица, фонарь. Аптеки не хватает. Но это и не совсем улица, так, грунтовая дорога, с одной стороны лес, с другой поле или пустырь. Там темно, ничего не видно.
        Я осмотрел парней. На вид лет… а черт их пойми, современную молодежь, сколько им лет. Условно - от пятнадцати до двадцати, вполне прилично одетые. Они точно не из малообеспеченных семей. Если честно, в этот момент я даже растерялся, кто это на меня такой вышел, не помню, чтобы конфликтовал с детьми.
        - Ты их убил! - орёт надрывно скрученная мной девчонка.
        - Да не убил я никого, дура малолетняя! - прикрикнул я на неё. - Кто вы, зачем похитили?
        Девчонка скулит, тушь потекла. Черт её пойми, то ли запястье чересчур вывернул, то ли она перенервничала просто.
        - Это пранк, мужик! - хнычет она.
        - Пранк? Что? Я тебе сейчас такой пранк покажу, дура мало…
        Я осекся. Уже показал. На всю жизнь запомнят.
        Хлопок, до боли знакомый звук. Черт. Больно.
        Дикая жалящая боль в груди. Я опустил глаза вниз и увидел пятно крови, что разрасталось на моей рубашке.
        Как больно! Я отпустил запястье девчонки и медленно развернулся. Ещё одна, такая же накрашенная малолетка. В её трясущихся руках явно переделанный под боевое оружие травмат, слезы на щеках и ужас в глазах. Я хорошо видел её лицо, как раз напротив фонаря. Красивая, дура.
        Больно. Как больно.
        Я потянулся ко второй девчонке в попытке забрать оружие и чуть не оглох: она заорала как резанная и дала дёру в темноту ночи, бросив пистолет на землю.
        Я задыхаюсь, похоже легкое пробито. Ха! Ну уж тут мне повезло, если можно так сказать в подобной ситуации! Еще полчаса точно протяну. Главное - успеть встретиться с врачами прежде, чем кровь вся вытечет.
        Стараясь игнорировать боль, я поднял пистолет.
        Раненный в живот пацан уже не просто стонал, а скорее панически кричал:
        - Больно. Я умру. Больница, мне нужно в больницу.
        - Да заткнись ты! - я слегка пнул нытика и тот заскулил от боли.
        - Козёл! Мой отец тебя порешит, ублюдок! - злобно зашипел парень в ответ.
        Девчонка, которую я держал во время выстрела, всё ещё стояла рядом, не сдвинувшись ни на шаг. Она тряслась вся и повторяла «о господи», с ужасом смотря на окровавленного парня.
        Да, это явно никакие не киллеры, а просто упоротые подростки. Какой тогда ход действий? Ну, во первых, мне нельзя бросать этих идиотов. Если я это сделаю и тот пацан скопытиться - будет сложнее оправдать свои действия самообороной. А вот если я их вытащу… хехе, из этой ситуации можно будет даже извлечь выгоду.
        Я грубо схватил девушку за предплечье и тряхнул.
        - Смотри на меня! - рявкнул я, привлекая её внимание. - Слышишь, смотри на меня! Успокойся. Всё будет хорошо. Сейчас ты мне поможешь и мы все поедем в больницу, ты поняла?
        Она нервно, но утвердительно, затрясла головой, смотря на пистолет в моих руках.
        - Телефон где? Звони в скорую.
        - Ой, мой разбит, - хнычет она.
        Да что ж такое!
        - Твой где? - слегка пинаю я в плечо раненого ножом.
        - Не трожь меня, козёл! Ты за это ответишь. Ты понял? Мой отец… - я снова пнул его ногой, оборвав на полуслове.
        - Сам виноват, идиот. Ты телефон давай.
        Худо бедно, он достал смартфон из кармана и передал девчонке, что тут же выхватила гаджет.
        - А как в скорую звонить?
        - 112 набирай, - говорю я ей.
        Несколько секунд тишины.
        - Сети-и не-ет, - протянула она и разрыдалась.
        Я заматерился, проклиная детишек, сотовую связь и собственную невезучесть в этот вечер. Похоже, придется ехать самим, если уж не до больницы, то хотя бы туда, где есть связь.
        - Помоги закинуть его в багажник, - я тычу в оглушенного парня.
        - Он умер?
        - Нет, он спит, просто спит. Он жив, не бойся. Нам нужно в больницу.
        Она кивает мне и неуверенно берет парня подмышки, тащит к багажнику, куда не без моей помощи запихивает. Я захлопываю крышку и обращаюсь к раненому:
        - Где ключи?
        - Да пошёл ты! - этот раненый малолетний дебил видимо сдохнуть хочет.
        - Я то пойду, а ты останешься помирать здесь. Не тупи, где ключи?
        Парень вынул ключи из кармана брюк и бросил мне под ноги. Я сделал три шага назад и попросил девчонку поднять, что она и сделала, после передав мне.
        - Ты водить умеешь?
        - Нет!
        - Плевать! Бери этого нытика и посади на переднее пассажирское.
        Она снова кивнула и начала помогать стонущему хлюпику подняться с земли. Я тем временем сел на водительское и обшарил бардачок: какие-то бумажки, сигареты и зажигалка. Так, ещё оружия не нашел, и это главное. Никто не сможет устроить мне очередную неприятную неожиданность.
        Между тем мне становилось хуже, начались головокружение и тошнота: похоже, я теряю много крови и сейчас каждая минута на счету.
        Раненого между тем уже усадили и пристегнули, сама девчонка села на заднее и замерла.
        - За руль садись, - сказал я ей и вышел из машины. Меня качает, я схватился за крышу и открыл дверцу, чтобы наконец сесть сзади. - Ты ещё здесь?
        Эта дура всё ещё сидит на заднем и с ужасом смотрит на меня. Я начинаю злиться и направляю на нее дуло пистолета.
        - Живо за руль я сказал! - крикнул я и скривился от боли, а затем обратился к раненому: - Помнишь дорогу? - он кивнул. - Значит, будешь навигатором!
        Девка выскочила из машины и обежала её, сев за руль. Я объяснил ей, что нужно делать, она провернула ключ зажигания. И начался ад. От ее грубых нажатий по педалям я ловил перегрузки: она то и дело путалась, то сильно давила газ, то тормоз. Машина раз за разом глохла. Я даже начал жалеть, что сам не сел за руль, но это, вероятно, было бы еще более рисковым делом. А с заднего сидения я и пушкой пригрозить смогу, и сзади никто не станет меня душить (такая идея могла бы прийти этому упоротому подрезанному).
        И вот мы наконец поехали. Медленно, на первой передаче, а затем и на второй, когда местный «навигатор» помог ей переключить передачу. Что может еще пойти не так? Ха! С девкой за рулем? Да самое худшее: она в очередной раз перепутала газ с тормозом, как дура начала крутить руль и… мы сошли с дороги.
        Меня дёрнуло, я полетел вверх, ударяясь о крышу. Кажется, мы слетели в кювет и я потерял сознание.

* * *
        Я лежу на чем-то твердом на спине. Боли нет, одна усталость. Монотонное бормотание. Я открыл глаза и выругался. Какой-то мужик в балахоне держит надо мной кинжал и что-то там бормочет, закатив глаза.
        Привязан к камню в положении звёздочки, на крики никто не обращает внимания. Я огляделся, насколько позволяло положение, и увидел круг коленопреклоненных людей в балахонах с капюшонами на головах, мужчин и женщин в возрасте за сорок. Место похоже на пещеру, факелы горят, освещая неровную поверхность стен.
        Из огня да в полымя, да? Вначале пристрили, затем чуть не разбился, а теперь попал под нож к сектантам?
        Не, ну зашибись совсем. Вот как так можно? Хотя, стоп. Поднимаю голову и гляжу на свою грудь. Не болит, цела целехонька. Оттого моя голова совсем пошла кругом.
        - Уважаемый, может развяжите меня? - спросил я у бубнящего старика с кинжалом в руках и не получил никакой реакции в ответ. - Ну превосходно. Все таки судьба мне сдохнуть. С кем я говорю? Меня хоть кто-то слышит?
        Я услышал грохот вдалеке. Что это? Звук битвы? Кажется, это мечи и какие-то взрывы, крики, гомон людей. В пещеру ввалилось несколько человек в доспехах. Вид у них, конечно, потрепанный, но знали бы они, как я рад их видеть!
        - Я здесь! - ору я. - Уберите от меня этого психа!!!
        Кажется, они меня поняли. Ну, или просто на звук идут.
        Трое из кольца встали с колен и, пресвятая дева Мария, магия!!! Эти трое магов начали поливать Героев (ну а кто это ещё мог быть?) стихийными заклинаниями: один заливал огнём, второй кидал сосульки, третий молнией швырялся. Я аж прослезился. Магия, родимая.
        Герои хоть и потрепанные, но быстрые. Реально быстрые, мужик мечник будто телепортировался, второй худосочный парень в тёмных одеждах будто в тень превращался и скользил как туман, орудуя парными гладиусами. Блондинка с посохом в некогда белом платье, ныне заляпанном кровью, грязью и зелёным чем-то, творила заклинания Света, что ударяли в защиту магов, делая ту менее прочной. Ещё один здоровяк со смуглой кожей орудовал секирой. И пятая, последняя - маленькая девочка маг, ведьмочка, швырялась огненными заклинаниями и имела не то миниатюрный посох, не то большую волшебную палочку.
        Когда девушки ослабили магов, бойцы быстро с ними расправились. И пошла резня. Почему остальные из кольца не встали, я не знаю. Лишь когда Герои были в шаге от них, сектанты безуспешно пытались что-то сделать. Убили всех. И, последним, к моему облегчению, мужика с кинжалом надо мной.
        Но тут Герой с мечом в руках и каменным выражением лица замахнулся, и явно не по верёвке метя!!!!
        - Ты что делаешь! Убьёшь ведь! С ума сошёл? Я связан, голый, хоть клинок дай, а? Жалко, что ли? Ну что за невезение, умереть голым и связанным!
        Знаю, бред. Но что бы вы сказали?!
        - Альгирдас, стой! - это маг Света остановила парня. - Не стоит убивать, он же пленник. Нужно узнать, кто это. Возможно, семья его ищет.
        - И денежки готовит за его возвращение, - как-то мечтательно протянула… Ниндзя? Вор? Тот, кого я принял за худого парня из-за черного тумана, что обволакивал его, оказался девушкой с тонкой талией, смуглым лицом, алыми губами и карими глазами. Некая манящая восточная красавица.
        - Илина, ты опять за своё? - осуждающе заявила девушка. А потом повернулась ко мне, но не улыбнулась даже. А жаль, красивая чертовка, ангельская внешность, широкие бедра и размер на тройку или даже четверку. - Как твоё имя?
        - Владимир.
        Герои перекинулись взглядами и покачали головами: никто из них прежде не слышал такого имени. Альгирдас снова замахнулся.
        - Да стойте вы! Я хороший, честно. Меня это, призвали.
        Ситуация смутно напоминала россказни моей племянницы из уже второй прошлой жизни (а меня определённо убили). В первой жизни героев не призывали, они были лучшими представителями своего народа, не более. Как же я удивился, когда уже будучи взрослым человеком познакомился с хобби племяшки: книги и мультфильмы, чьи сюжеты отдаленно напоминали факты из первой жизни. В критической ситуации сознание выхватило полузабытое воспоминание о призыве героев в вымышленных историях.
        Герои засмеялись. Ваще оборзели. Я тут лежу мёрзну без возможности прикрыться, а они ржут. Как некультурно!
        - Не неси чушь! Эгле, проверь, что он из себя представляет.
        - Что, простите? - я хлопал глазками в недоумении, как эта грудастая блондиночка могла меня проверить? В голову лезли лишь непристойности.
        - Усиленный анализ! - прошептала Эгле, после чего растерянно посмотрела на рыцаря. - Он действительно Герой первого уровня.
        Герои переглянулись и… Начали меня развязывать. Прям от сердца отлегло. А потом обратно прилегло. Альгирдас заломил мне руки и я встал раком, офигевая от происходящего. Он нереально сильный!
        - Ты что делаешь?! - заорал я.
        - Не видишь? Связываю.
        - Но я же Герой! Призванный! Я ж ничего не знаю и не умею!
        - Статус. Скажи это слово, - спокойно сказала Эгле.
        - Статус.
        И тут перед глазами появилась менюшка. Затемненный прямоугольник со светло-зелёными букавками.
        …
        Статус:
        Владимир (Герой) ур. 1
        ОЗ: 100
        ОМ: 0
        Характеристики:
        Сила: 10 (+3)
        Ловкость: 10 (+3)
        Выносливость: 10 (+3)
        Восприятие: 10 (+3)
        Разум: 10 (+3)
        Класс: отсутствует
        Искажение (Крупица) ф. 1
        Все характеристики +3
        Сопротивление Свету +5
        Сопротивление Тьме +5
        До следующей фазы маны 0/100
        [Детали: предел накопления маны отсутствует. Накопление маны естественным путём недоступно]
        Пассивные навыки:
        Усиленная воля (врождённое) ур1
        Сопротивление контролирующим разум техникам +5
        Ускорение прогресса (от статуса «герой»)
        Прогресс характеристик 250 %
        Интерпретация (от статуса «герой»)
        Понимание всех местных наречий, в том числе чтение
        Активные навыки:
        Поглощение ур. 1
        Коэффициент поглощения 10 %
        [Детали: Восстановление маны поглощением из внешних источников]
        …
        - Ох фигасе. Это оно?
        - Да, это мировая система навыков. Она у всех есть.
        - А как убрать то? Весь обзор закрывает.
        - Скажи «убрать статус».
        Команды, конечно, огонь. Простецкие.
        - Слушай, Альгирдас, - прошептал я как можно жалобнее. - Ну хоть прикрыться дай, а?
        Парнишка посмотрел в сторону Эгле, что старательно отводила взгляд от моего паха, а девочка так вообще отвернулась. Он рассеянно пожал плечами и посмотрел на Илину. Та вздохнула и, театрально закатив глаза, начала шнырять по трупам сатанистов, после чего покачала головой:
        - Высокоуровневые балахоны. Требования характеристик слишком велики.
        - Ладно, иди так, Владимир. Там были низкоуровневые мобы, возможно, что-то найдём для тебя.
        Девушки ушли вперёд, за ними мужик с секирой, которого мне не представили, потом я в костюме Адама и рыцарь.
        Мы ковыляли по каким-то проходам пещеры, кругом полно трупов всяких монстряков, мурашки так и бегали табунами от их рож. В памяти что-то шевелилось, мне казалось, что где то я их уже видел, но где - хоть убей не помню. Может, это почти забытая позапрошлая жизнь даёт о себе знать?
        Кстати, Альгирдас сдержал слово. Нацепил на меня какой-то балахон со скелета, воняющий сыростью и плесенью, изрядно потрепанный. Ну и фиг с ним, хоть не голый.
        Глава 2
        Со своими дорогими Героями я протопал босиком не менее километров двух. Мы подошли к огромному светящемуся кристаллу, после чего перенеслись… На городскую площадь.
        Я чутка растерялся. Совсем отвык от телепортации. И что тут у нас? День, чуть после обеда, скорее всего. Напротив портала огромное здание с большими буквами «Гильдия Авантюристов». Ага, а вот и наглядное действие [Интерпретации].
        Полюбоваться видами города мне не дал Альгирдас. Он грубо толкал в спину, пока я пытался спрятать лицо в капюшоне и поглядывать на обстановку. Не хотелось бы, чтобы мою физиономию много кто запомнил, мало ли.
        Город как город. Типичный такой, средневековенький. Довольно чистый, хоть порой на глаза попадались грязь и мусор. Мне вообще показалось, что Герои вели меня коротким путём, где не всё таким показным было.
        Дети-оборванцы, нищие, калеки, какие-то подозрительные личности. Все они рассасывались, стоило героям подойти ближе. Меня это насторожило: боятся, что ли? Или думают, что это меня конвоируют и я опасен?
        Вскоре мы вышли на широкие мощеные большими плитами улицы, сразу видно, что богатеи живут. Всё чистенько, красивенько, помпезно. А вот и замок. И КПП, где ждал не совсем приятный сюрприз: меня сдали. Серьёзно. Меня сдали охране! После этих дебилов Альгирдас показался настоящим джентльменом. Они своими копьями толкали в спину, отвели в подземелье, где заперли в клетке, даже не развязав.
        Шикарно! Но ещё шикарнее стало через пару часов, когда ужин принесли. Пропихнули в щель внизу двери и ушли. На мои просьбы развязать руки никто не ответил. Я заглянул в миску… М-да. Тоска и печаль. Еда моей собаки на даче аппетитнее выглядела. Спасибо, пока воздержусь. Ну, я же Герой, в конце концов? Не могут же меня здесь оставить без суда и следствия?
        Настроение было паршивое. Вонючий балахон, голод, амбрэ тюремное, крысы, что с недоверием смотрели на меня из своих нор поначалу, а потом оприходовали содержимое миски… Грустно, товарищи. Сидеть неудобно, руки затекли. И скучно немного. И боязно за свою тушку. Я ведь у себя один такой.
        Сколько времени прошло - не знаю. Свет был лишь от факелов из коридора, что проникал ко мне через решётку на уровне глаз и щель внизу для еды. Миску молча забрали.
        Я изучал свой статус и нашёл пункт редактирования. Он позволял видоизменять или скрывать части статуса. Пока мне это не нужно, но надо иметь ввиду.
        Проснулся я разбитым. Кажется, было уже утро. Тревога только нарастала вместе с онемением затекших конечностей.
        По коридору изредка проходили стражники. Но до меня будто никому и дела не было. Ну, хоть не пытают. Да и солома была под спиной, так что не на голом каменном полу. Воспоминания сами всплывали в голове от таких мыслей.
        …
        Я был привязан к стулу и избит. Ещё один болезненный удар в челюсть. Глаза заплыли. Я лишь сплюнул кровь и прорычал что-то невнятное. Губа разбита…
        Бородатый дознаватель отошёл от меня, стоило войти в темную небольшую комнату с одной лампой на столе молодому мужчине в идеально чистой и выглаженной форме офицерского состава врага. В отличии от своего коллеги он был гладко выбрит и вёл себя подчеркнуто вежливо и интеллегентно.
        - Ну что же вы, гражданин Иванов, совсем за идиотов нас держите?
        Мужчина хлопнул по столу папкой и сел.
        - Мы всё о вас знаем, - нарочито медленно говорил он, смакуя собственное превосходство над глупым мной, что якобы не осознает всю ситуацию. - Когда школу закончили, когда в армию были призваны, как после срочной службы перешли в войска специального назначения. Или будете дальше отрицать, сержант Владимир Иванов? И о вашей матери тоже мы знаем. Патриотизм это хорошо, хвалю, но подумайте о родных. У матушки ведь сердце слабое.
        - Сколька привезли оружья? Атвичай! - не выдержав, моджахед-дознаватель заорал на меня, брызгая слюной. - Атвичай или умрэшь!
        Удар в живот, из-за чего весь воздух из лёгких вылетает…
        …
        Меня передернуло от воспоминаний. Нет, во всём есть плюсы. Даже когда ты один связанный в камере…

* * *
        После завтрака, к которому я также не притронулся (простите, ещё не настолько оголодал), ко мне наконец заглянули. Стражник грубо поднял меня с пола и поставил на ноги. В дверях я заметил крепкого старика, который с прищуром оценивающе смотрел на меня.
        Я лишь оскалился улыбкой на него на пару секунд, после чего он как-то одобрительно кивнул.
        - Следуйте за мной, - коротко и чётко сказал он, развернулся и пошёл.
        Я покосился на равнодушного охранника, а затем потопал за стариком. Ему было на вид лет 70, жилистый, невысокий, лысая голова и жидкая бородка. Руки он держал сцепленные замком на спине. Его осанка и походка ясно говорили о том, что это хороший боец и не стоит обманываться старостью.
        В общем, он мне понравился, сразу какое-то уважение появилось к нему.
        [Поздравляем! Навык Простой анализ активирован!]
        Простой анализ ур1
        [Детали: Вы можете увидеть уровень, очки маны и здоровья, если уровень противника выше вашего не более, чем на 5 пунктов]
        Я аж отпрыгнул к стене от неожиданности, оглядываясь по сторонам. Что за хрень?
        - Что-то случилось? - с ноткой интереса спросил старик, внимательно разглядывая меня.
        - Нет, ничего. Просто нервы, - сказал я и отлип от стены.
        - Понимаю, новый мир. Нужно привыкнуть ко многому, - закивал он и пошёл дальше.
        Мы поднялись по лестнице, потом ещё по одной. Минуя пятую, мы наконец добрались до места назначения: дед завёл меня в помещение, похожее на купальни. Две девушки тут же встали с лавки и посмотрели на нас, поклонившись. Старику, наверное.
        Помещение метров двадцать, у одной стены краны, у другой лавки с тазами. Где-то сбоку что-то вроде буржуйки с огромной кастрюлей. Как мило, ради меня растопили воду нагреть.
        - Девушки, помогите нашему гостю привести себя в порядок. После приведите его ко мне.
        Гость? Какая прелесть. Страшно представить, как у них встречают не гостей.
        Когда дед вышел, мне стало легче, будто тяжёлая давящая аура ушла с ним.
        Я посмотрел на женщин, девушками их назвать можно было с натяжкой, лет 30 -35. Невзрачные, фигуры за белыми льняными платьями в пол плохо проглядывались, ясно лишь, что худые.
        - Здравствуйте, я Раса, - сказала одна из них. - А это Рута. Мы вам поможем.
        - Спасибо. Владимир, - кивнул я им.
        Они помогли мне снять через голову балахон, после чего растерянно ахнули, увидев верёвки. Одна из них вышла и вскоре вернулась с ножом, явно не кухонным, наверное у охранника стрельнула.
        Почувствовав свободу, я потянулся, скрипя суставами. Да уж, всё знатно затекло.
        Когда я закончил потягиваться, девушки начали обмывать меня, поливая из больших банных кружек. Сначала смыли грязь и пот теплой водой, потом начали намыливать…
        Я чувствовал себя неуютно. Как-то отвык я от такого внимания, сам могу помыться, не ребёнок уж давно. Но, с другой стороны, женщины пусть и старше меня, но относительно приятные на лица, не уродины. Я решил расслабиться и понаблюдать за ними.
        Они действовали умело, но как-то украдкой поглядывая на меня, слегка улыбаясь. Я в какой-то момент нагнулся к одной из них, почти встретившись губами и заглядывая в глаза. Она замерла и немного покраснела, тогда я взял её подбородок пальцами и улыбнулся. Она отстранилась, отводя глаза, но улыбка ясно говорила, что ей понравилось внимание. Они многозначительно обменялись взглядами с подругой и та сказала, что вернёт нож охраннику.
        - А вы необычный Герой, - улыбаясь и пряча глаза сказала Рута.
        - Почему необычный?
        Кажется, этот вопрос застал её врасплох и она задумалась.
        - Все аристократы смотрят на таких как я с презрением, если вообще смотрят. Обычно слуги словно мебель.
        - Но ты красивая девушка, как можно на смотреть на тебя?
        - Ну что вы, это совсем не так.
        Она смутилась словно школьница. Неужели ей никто и никогда не говорил комплиментов?
        - Поверь мне, это так.
        Я улыбнулся ей и осторожно провёл пальцами по щеке: тактильный прием, чтобы она обратила внимание на мои слова.
        - А кто такие Герои?
        - Герои спасают мир от Тьмы, - она сказала это с восхищением, что меня удивило. - Только они могут побороть Зло, именно поэтому их призывают с благословения самой Богини. Герои, они как вторые после короля. Аристократы, что не имеют земель и посвящают свою жизнь свершению подвигов во благо светлых рас. Для меня большая честь служить вам, господин Герой.
        Оу, оу! Так у нас тут фанатка таких Героев? И внешне такая искренняя, я не заметил лицемерия. Да и зачем ей так хвалить меня? Похоже, призванные являются чем-то вроде национальных героев, и теперь я один из них.
        Меня не раз называли сволочью и психом, а тут я стану борцом за светлое будущее. Иногда жизнь может преподносить своеобразные сюрпризы, что сам диву даёшься. И это говорю я, что прожил одну жизнь демоном, а вторую человеком. Теперь же меня ждёт ещё третья - в роли Героя. Посмотрим, что из этого выйдет.
        Когда вернулась вторая служанка, то Рута с улыбкой до ушей уже обтирала меня полотенцем, после чего меня побрили и одели в чёрные брюки, полусапоги, хэбэшную светлую рубаху и жилет. Подвели к зеркалу.
        Ну что ж! В принципе, я выглядел вполне прилично, не как голодранец. Отметил также, что сломанный во второй жизни нос встал на место, будто и не было трёх переломов и пластической операции, что изменила форму. Сошли так же и шрамы. Интересно, а титановая пластина в черепе как? Я прощупал кожу под волосами и не заметил прежних неровностей. Чудеса да и только. Хотя, я ведь снова в мире магии, разве это не замечательно?
        После завершения самолюбования в зеркале, женщины отвели меня к старику, что посмотрел на результат облагораживания и одобрительно кивнул. Его кабинет выглядел по как у бухгалтера или типа того. Наверное, он был управляющим.
        - Меня зовут Мантас, - начал говорить старик тоном, подходящим для среднестатистического чиновника при исполнении с Земли. - Приношу извинения за неудобства, вышло недоразумение. Но, всё же, вам предстоит пройти ещё кое-какие процедуры. Не беспокойтесь, это лишь формальность.
        Он говорил безэмоционально, а у меня между тем мурашки по спине бегали. Эти всякие процедуры вряд ли представляли из себя что-то приятное.
        Выяснилось, что я свалился всем как снег на голову. Девять лет назад был призыв Героев, всех пятерых я уже видел, но до следующего ещё много лет. Кроме того, впервые Героя призвали не светлые маги королевства, а неизвестно кто, ещё и для какого-то ритуала. Зачем они это сделали и как вообще смогли - большой вопрос. Сейчас меня отмыли, чтобы отвести к неким лицам, что проверять будут, опасен ли я для общества или нет. Если мой статус Героя подтвердится, то мне будет необходимо принести клятву верности королю. После этого начнутся тренировки, а далее… Дела геройские.
        Что будет, если что-то там не подтвердится, думать не хотелось.
        Мы поднялись на какую-то башню, вошли в заваленную книгами и свитками клмнату. Дряхлый нервный маг в светлых одеждах посмотрел на меня с неким отвращением, что-то там пробормотал, поплямкал, сделал запись в свитке, попросил подержать камешек, потом махнул рукой и мы ушли. Если бы не Мантас, я бы так и не понял, что тесты прошёл успешно.
        Меня поселили в приличную комнату. И еду нормальную принесли. Я наелся, напился какого-то отвара, повалялся в постели, на мягком матрасике или даже перине. Да уж, моя новая третья жизнь, кажется, налаживается. Надолго ли?

* * *
        Женщина в длинном бесформенном балахоне словно плыла над трупами монстров. Её одежда плавно переходила в подобие темного дыма, что струился над полом пещеры. Голубоватый холодный свет от небольшой летящей над ней сферы на миг отражался в полузакрытых остекленевших глазах трупов.
        Следом за ней шёл парень около 25 лет на вид с гримасой отвращения на лице. Он брезгливо обходил, либо переступал обезображенные боем тела монстров, из-за чего заметно отставал от женщины.
        Наконец, женщина достигла большой пещеры, усеянной уже мертвыми людьми в темных балахонах. Не сбавляя темпа, она подошла к жертвенному камню, где присела рядом с трупом мужчины. Она закрыла его веки ладонью и нежно провела по щеке, затем спустилась ниже к его руке, забрав из ладони дорого украшенный кинжал. Она не стала его разглядывать, сразу же сунув в рукав, где он будто растворится в темной дымке.
        Она выпрямилась и обернулась к выходу, где остановился парень. Увидев её интерес, он поспешил к ней.
        - Патриарха Целума следует доставить в обитель Истины, - властно сказала женщина. - Там он сможет возродиться нашими молитвами. И задействуй всех информаторов, нам нужно знать судьбу сосуда.
        Она развернулась и направилась к выходу.
        - Епископ Феба! - окликнул её парень и она остановилась, повернувшись к нему. - А с трупами что делать?
        - Лабиринт Скабера, - через пару секунд ответила она. - Творцу наверняка материал лишним не будет.
        - Всех? Людей и монстров?
        - Всех. Похоже Герои решили поберечь силы и не сжигать тут всё. Что ж, их неосмотрительность лишь нам на руку.
        Епископ ушла, оставив парня в темноте. Он недолго стоял в одиночестве: вокруг него на полу пещеры возникли круглые печати, слабо светящиеся зелёным. Из каждой появился скелет с идеально чистыми белыми костями. Ведомые волей призвавшего, они начали растаскивать трупы.

* * *
        На тренировках Мантас меня гонял аки зелёного школьника: оказалось, что геройские учителя разъехались уж давно и тренировать меня некому. Но, думаю, это не так важно, ведь старикашка и так укладывал меня на лопатки на раз-два.
        Какой-то юный маг с умным видом и благоговением рассказывал мне об устройстве мира. При этом мне казалось, что он малость так приврал, говоря о счастливом народе, что благодарен королю и Героям за защиту от Тёмных Сил. То, что я видел в переулках несколько отличались от лекций моего молодого учителя. Вот стопудово подмастерье мне подсунули. Та же Рута, что абсолютно случайно была распределена мне в служанки, говорила совсем иные вещи. В целом, ничего нового, обычные классовые и социальные проблемы.
        Если кратко, то народы на поверхности все сплошь Светлые и счастливые. Все кто под землёй - порождение Тьмы и бить их надо при встрече чем-то острым или тяжёлым, и желательно насмерть. Те периодически делают подкопы в нелюдимые места, отчего лучше с дорог не сходить и за стены городов/деревень без лишней надобности не соваться.
        Но есть авантюристы, что и в подземелья лазят, и местность зачищают от мобов. Так же Рута мне сообщила, что дороги охраняются Богиней Света и ни один низкоуровневый монстр не может на них выйти. Вот только, увы, на людей с недобрыми намерениями это не распространяется, так что разбойники не такая уж редкость. Авантюристы и тут у дела: охрана каравана довольно лёгкая и доходная работа.
        С уровнями также не всё просто. Первые даются относительно легко, но где-то с 25 -30 всё тяжелее и тяжелее. За почти десять лет самой слабой осталась Розалия с 45 уровнем. Самой сильной оказалась Эгле с 51 уровнем. И эти 6 пунктов на практике имели значительный перевес как по часам работы и тренировок, так и по силе навыков в целом.
        Теперь о Героях. О да, это привилегированная каста. У каждого имеется идентификационный кристалл, достаточно его предъявить в качестве оплаты и никто не имеет права отказать тебе. Даже если это и не торговец вовсе. Долг запишут на бумажку и отправят королю с магическим штампом того самого камня. Казна заплатит. И камень привязан к личности, так что при краже работать не будет.
        Вот я как чувствовал подвох с этими геройствами! То есть добро с мобов ты сдаёшь королю (в обязательном порядке), когда авантюристы их продают. Находишься на полном содержании, но в итоге ты служивый и не намного лучше обычного стражника или гвардейца.
        Не разбогатеть, ничего. Только если связать себя узами брака с кем-то из местных, то можно стать полноценным гражданином и получить право на владение имуществом. А так же, как следствие, заиметь собственный доход, не находясь на содержании государства. Рута считала Героев аристократами, но юридически они таковыми не были. Точнее, имели схожие урезанные привилегии, которые создавали видимость принадлежности к высшему сословию.
        О самих Героях. Их призыв произошёл 9 лет назад и с тех пор они не стареют. Эгле - Жрица Света, призвана 16-летней девушкой, то есть ей 25 вроде как. Альгирдас - Рыцарь Света, на вид 21, по факту 30. Парень с секирой Йонас - воин, призван в 26. Илина - девушка 18 лет на вид, боевой класс шпион. А вот последняя, маленькая Розалия, была призвана в 12 лет. И вот смотрел я на эту девочку-волшебницу и понимал, что всех ребят связывает один косяк помимо отсутствия старения. И мне чутка страшно становилось. Они не росли психологически. Розалия, несмотря на 21 год, была дитё дитём. Блондиночка явно страдала юношеским максимализмом, как и Альгирдас. Также у меня появилось подозрение, что между этими двумя прежде что-то было. Илина была подростком хулиганкой, а Йонас обычным компанейским парнем.
        Ах да, ещё я принёс клятву верности королю Вадису при всём честном народе дворянском. Хотя, в честности их я сомневаюсь, но мне то что?
        В общем, через месяц я наконец-то пошёл в Подземелье с другими Героями. Хотя, не особо этого хотел. А всё потому, что во время обучения выяснились весьма печальные для меня последствия кривого призыва в этот мир.

* * *
        Король отложил в сторону очередной документ, когда услышал стук в дверь.
        - Войдите.
        - Приветствую вас, мой король, - войдя, Мантас склонился в поклоне.
        - Сколько раз повторять? - Вадис разочарованно вздохнул, смотря на старика. - Не называйте меня так, учитель.
        Мантас усмехнулся и сел напротив.
        - Я давно уже не учитель, как и вы не ученик.
        - Не спорю, много воды утекло. Но для меня вы всегда будете учителем.
        - Я ненадолго вошёл в роль учителя, тряхну стариной на месяц, не более.
        - Вы хотите поговорить об этом Владимире? - Вадис нахмурился.
        - Он не какой-то там Владимир, а Герой Владимир.
        - Давайте не будем спешить с подобными вещами?
        - Я знаю, что вы не собираетесь официально объявлять о шестом герое, да и не настаиваю.
        - Лучше скажите, как успехи нашего нового героя, - с усмешкой поинтересовался король.
        - Дайте ему шанс, - сказал Мансиас с заминкой.
        - Я так и знал, что он ничтожен! - с неким удовлетворением улыбнулся Вадис. - Что и следовало ожидать! Нам необходимо решить его дальнейшую судьбу, это очевидно.
        - Прошу вас, король! Дайте ему шанс! Раньше также встречались Герои, что не могли поднять уровня на тренировках.
        - Это не имеет смысла, когда вы поймете?
        - Какой бы он ни был - он Герой.
        - И зачем вы только взялись проверять его, учитель? - Вадис устало вздохнул и посмотрел в окно. - Сгинул бы безымянным самозванцем да и всё.
        - Прошу вас, не говорите так, - старик осуждающе покачал головой. - Я не верю, что мой ученик мог настолько очерстветь. Владимир лишь человек, на чью долю легло тяжкое бремя стать Героем.
        - Я давно уже не наивный юнец, верящий в безоговорочное торжество добра. Судьба всей страны на моих плечах, я не могу себе позволить дать слабину. Жизнь одного человека или миллионов? Выбор очевиден.
        - Прошло лишь девять лет, у него есть время стать сильнее, сравняться с другими Героями. Если их будет шестеро в этот раз, то мы сможем наконец убить Теурия.
        - Всё это лишь мечты. Вы прекрасно знаете, насколько высоки риски при не основном призыве. Или вам напомнить историю?
        - В этот раз всё будет иначе. Я уверен в этом. Я видел в его глазах силу духа, которой не наберется и у всей пятерки Героев.
        - Если бы этого было достаточно, нам не понадобились бы Герои и Призыв!
        - Король, прошу вас.
        - Хорошо, месяц тренировок и Подземелье. Но не больше! Если он будет слишком слаб, то придется принять жесткие меры. Я не могу рисковать следующим Призывом!
        - Спасибо, мой король.
        Мантас встал и поклонился.
        - Всего доброго, учитель.
        Глава 3
        На тренировках мне вылазили оповещения с ошибкой.
        [Поздравляем! Навык Владение мечом получен]
        [Владение мечом навык повышен до ур. 2! Ошибка! Повышение невозможно!]
        [Ловкость +1. Ошибка. Повышение невозможно]
        [Сила +1. Ошибка. Повышение невозможно]
        И всё в таком духе. За месяц тренировок прогресса не было от слова совсем. Сказать, что это было шоком для меня - ничего не сказать. Я интуитивно понимал, что признаваться наставнику смерти подобно. Если они узнают, что нежданный Герой не может поднять уровень, то судьба будет предрешена. Пополнять ряды нищих и калек раньше времени не входило в мои планы. Я не понимал всех правил этого мира, но однозначным было то, что сдаваться просто так я не намерен. Моя изначальная тактика не выдавать в себе бойца оказалась золотой. Я запоминал все подсказки системы, чтобы потом подредактировать меню. Постепенно я делал вид, что совершенствуюсь.
        Не знаю, раскусил ли меня Мантас, но я увидел какое-то сочувствие в его глазах. Или это лишь нервы и я накрутил себя? Но через месяц было решено направить меня в пещеры под чутким надзором Героев.
        Нехорошее предчувствие стояло комом в горле, единственный выход я видел в выборе боевого класса.
        Тадам!
        Лучник.
        На меня посмотрели как на идиота. Долго отговаривали. Альгирдас говорил, что это не по-мужски, Илина - что мобов много не набьешь, Йонас им поддакивал. Остальные девушки просто промолчали. Да я и сам знаю, лучник в подземелье звучит смешно, ладно бы в лесу или открытой местности. Но, черт возьми! Эта специализация не подразумевала близкого контакта, а это именно то, что мне нужно. Возможно, я оттягивал неизбежность, но что мне было делать?! Я жить хочу. И, желательно, не в канаве жить.
        Как бы там ни было, мне выдали лучший лук (+3 ловкости) и колчан со стрелами, лёгкую броню (+5 защите) и клинок типа квилон (+4 урона). Разумеется, я набил руку в стрельбе и очень сильно надеялся, что не сдохну в первый же день.
        Пещеры же не слишком отличались от тех, из которых меня спасли: длинные широкие проходы, периодически переходящие в полости разнообразного объёма, вплоть до того, что туда могло поместиться приличного размера поселение или небольшой город. Освещение давали камни в стенах, а также заклинания специального светящегося шара.
        Мы шли где-то полчаса и не встретили ни одного монстра. Я уж было понадеялся, что на этот раз пронесёт. Что монстры не полчищами лазят, а лишь изредка, единичными отрядами.
        Но через какое-то время я услышал шорохи дальше по проходу. Илина ушла вперёд, а когда вернулась, то сообщила о низкоуровневых слаймах. Все, кроме меня, облегчённо вздохнули.
        Когда я увидел этого слайма, то вообще не понял, почему это монстр. Шарик какой-то, или пузырь. Но я честно выстрелил в него, вызвав сдувание, как у обычного воздушного. Илина подтолкнула меня ближе и показала на камень, что оказался ядром. Обычный такой стеклянный шар с какими-то вкраплениями. Я положил его в поясную сумку и мы направились дальше.
        Я убил порядка двадцати слаймов от 1 до 4 уровней и это было… Это было никак. Я не ощущал никакой опасности, абсолютно, даже не вспотел. Неужели это настолько легко?!
        Видимо, мне не стоило слишком рано удивляться, потому что следующим был гоблин. Метр двадцать, тощий, с жабьей кожей, вытянутыми ушными раковинами и подобием человеческого лица. Реально, выглядел он отвратительно. Ржавый короткий меч, набедренная повязка - вот и всё. Я с лёгкостью убил его одной стрелой в глаз. Герои похвалили меня и Илина одобрительно похлопала по спине.
        Пля. Почему так легко?! Я до усерачки боялся лезть в эти пещеры, а теперь только недоумевал. Черт, и зачем я лучника выбрал? Мог бы и мечами свободно завалить этих так называемых монстров.
        С этим гоблином оказалось немного сложнее, ядро находилось под кожей прямо за пупком. Так что я вспорол брюхо и отковырял шарик. Мерзко, конечно, но не смертельно.
        Мы пошли дальше. Ещё пять одиночных гоблинов. Легко. Потом группа из трёх. Снова не особо и сложно. Герои начинали скучать, да и я расслаблялся.
        Двенадцать. Герои напряглись.
        - Скорее всего, мы близко от логова, - пояснила Илина. - Там их может быть до сотни, а ещё и босс, хобгоблин.
        Мне казалось, что девушка что-то не договаривает, смотря на меня свысока. Она будто заняла позицию назидательного учителя. Да и Герои вели себя как-то странно, будто пытались скрыть что-то неприятное?
        Убить всех гоблинов я не смог, но семерых осилил, остальных с лёгкостью завалила Илина. И зачем все пятеро за мной тащатся? Одного хватило бы за глаза.
        Следующая группа из двадцати трех. Они занимали какие-то руины, тут уже имелись не только мечники, но и пикинеры, лучники и маги. Мы рассредоточились и окружили их. Меня посадили в такое место, куда гоблин вряд ли побегут, узкий проход. К тому же, я мог спрятаться за камнем, что весьма удобно. Рядом я наметил ещё две отличные точки для стрельбы.
        Дождавшись времени, я начал обстрел, в первую очередь магов и лучников. Своими сюрикенами помогала Илина, а также магичка и жрица магической атакой. Тех, что выбегали из руин, добивали Йонас и Альгирдас. Не прошло и десяти минут, как все были убиты. Святую обязанность собрать ядра поручили мне. И снова была заметна напряжённость Героев.
        Дальше мы наткнулись на ещё одни развалины побольше, а так же Илина сообщила, что гоблинов 50. Вот тут я напрягся.
        Вот вроде, Герои. Я думал, что они пойдут в лобовую, но вместо этого… Розалия сняла плащ и вручила Эгле, после чего мы рассредоточились и девочка неуверенным шагом начала идти к развалинам, спрятав палочку за спиной. Гоблины затаились и наблюдали за ней. Казалось, она притягивала их, словно магнит. Что-то было в их взгляде, что-то мерзкое, отчего у меня начало крутить нутро.
        Но я понимал, что тактика просто бомба, учитывая не особую сообразительность гоблинов. Когда осталось где-то пятьдесят метров до развалин, уродцы не вытерпели и выскочили, погнавшись за девочкой. Та заверещала и побежала обратно, после чего развернулась и начала поливать преследователей огнём. Наши бойцы отделили беглецов от развалин, не давая вернуться. Гоблинов было двадцать, началась бойня, что медленно переместилась на развалины.
        Когда уродцев стало меньше, мы вошли в руины. Я занял позицию на стене повыше и вёл обстрел; лишь пара гоблинов добралась до меня, но проткнуть их сердца кинжалом не составило особого труда. Да уж, навык и талант не пропьешь. И я продолжал игнорировать сообщения системы об ошибках повышения.
        Когда со всеми было покончено, я спустился вниз с развалин крепостной стены и начал вырезать ядра, попутно собирая стрелы. Герои о чем-то тихо шушукались, после чего Илина сказала мне ждать здесь и не спускаться за ними в пещеру, что находилась в центре развалин. Ну, окей.
        Я сел подальше от входа и задумался. Вот кругом гора трупов уродцев, а я снова не чувствовал опасности. Смердящая вонь их тел вызывала лёгкое отвращение, но не более того. Адреналина я тоже практически не получил. Но почему мне так не по себе?! Вот я жопой чуял подвох, что так быть не должно.
        Я достал из небольшой сумки на поясе несколько шариков от слаймов, остальные лежали в сумке через плечо. Я крутил ядра в руках как антистресс и размышлял о жизни. Я вполне мог и дальше шариться на первых уровнях подземелья в одиночку, не испытывая неудобств. Интересно, сколько стоят эти ядра? Может, свалить к авантюристам и жить себе преспокойненько? Раз уровни я качать не могу, то этот вариант казался не таким уж и плохим.
        Я вздохнул и открыл меню для коррекции. После моих манипуляций оно выглядело так:
        Статус:
        Владимир (Герой) (ур. 1) ур. 4
        ОЗ: (100) 160
        ОМ: 0
        Характеристики:
        Сила: (13 - скрыто) 15
        Ловкость: (13) 25
        Выносливость: (13) 16
        Восприятие: (13) 15
        Разум: 13
        Класс: Лучник
        Искажение (Крупица) ф. 1
        Все характеристики +3
        Сопротивление Свету +5
        Сопротивление Тьме +5
        До следующей фазы маны 0/100
        Пассивные навыки:
        Усиленная воля (врождённое) ур. 1
        Сопротивление контролирующим разум техникам +5
        Ускорение прогресса (от статуса «герой»)
        Прогресс характеристик 250 %
        Интерпретация (от статуса «герой»)
        Понимание всех местных наречий, в том числе чтение
        Активные навыки:
        Поглощение ф. 1 (Коэффициент поглощения 10 %)
        Простой анализ ур. 1
        Владение мечом (ур. 1) ур.2
        Владение кинжалом (ур. 1) ур. 4
        Рукопашный бой (ур. 1) ур. 3
        Владение щитом (ур. 1) ур. 2
        Владение луком (ур. 1) ур. 6
        Тихий шаг ур. 1
        Скрытность ур. 1
        Вот что это за Поглощение такое? Знать бы….
        Я услышал хруст в своей руке. Ничего не понимая, я разжал ладонь - ядра раскололось. Вот же ж, это что вообще?!
        [Поглощение 10 %… Ускорение прогресса 10 %… Ошибка, ускорение невозможно… Поглощено манны 2,6]
        Я открыл меню в недоумении.
        [ОМ: 2,6
        Искажение (Крупица) ф1
        …
        До следующей фазы маны 2,6/100]
        А вот это уже интересно… Я начал поглощать все ядра, что у меня были.
        …
        [Поглощено 301,8 маны… Повышение фазы, потрачено 100 маны… Доступно Поглощение ф. 2 (Коэффициент поглощения 20 %)… доступен бонус по всем характеристикам +6… Навык… Повышение уровня… Повышение уровня…Повышение фазы, потрачено 200 маны… Доступно Поглощение ф. 3 (Коэффициент поглощения 30 %)… доступен бонус по всем характеристикам +9… Навык… Повышение уровня… Повышение уровня…]
        …
        Когда пищание прекратилось, я увидел следующую картину со слетевшим редактированием.
        …
        Статус:
        Владимир (Герой) ур. 1 =.> ур. 3
        ОЗ: 140
        ОМ: 1,8
        Характеристики:
        Сила: 13 =.> 19
        Ловкость: 13 =.> 19
        Выносливость: 13 =.> 19
        Восприятие: 13 =.> 19
        Разум: 13 =.> 19
        Класс: Лучник
        Искажение (Крупица) ф. 1 =.> ф. 3
        Все характеристики +3 =.> +9
        Сопротивление Свету +5 =.> +15
        Сопротивление Тьме +5 =.> +15
        До следующей фазы маны 1,8/300
        Пассивные навыки:
        Усиленная воля (врождённое) ур. 1 =.> ур. 3
        Сопротивление контролирующим разум техникам +5 =.> +9
        Ускорение прогресса (от статуса «герой»)
        Прогресс характеристик 250 %
        Интерпретация (от статуса «герой»)
        Понимание всех местных наречий, в том числе чтение
        Активные навыки:
        Поглощение ф. 1 =.> ф. 3 (Коэффициент поглощения 10 % =.> 30 %)
        Простой анализ ур. 1 =.> ур. 3
        Владение мечом ур. 1 =.> ур. 3
        Владение кинжалом ур. 1 =.> ур. 3
        Рукопашный бой ур. 1 =.> ур. 3
        Владение щитом ур. 1 =.> ур. 3
        Владение луком ур. 1 =.> ур. 3
        Тихий шаг ур. 1 =.> 13 =.> ур. 3
        Скрытность ур. 1 =.> ур. 3
        …
        Что?! Я просто обалдел от увиденного! Так мне нужно поглощать эти ядра, и всё?!
        Я подскочил на ноги и начал тихо смеяться. Это же так просто! Да я крут, я могу повышать уровни, ничего особо для этого не делая!
        Меня переполняла энергия, я ощущал себя сильнее, быстрее, мощнее! Так хорошо я себя ещё никогда не чувствовал! Казалось, я мог горы свернуть. Зачем мне сидеть здесь, наверху? Жажда наживы просто сжигала изнутри. Я хотел настоящего боя. Если я стал сильнее, то какого же монстра могу теперь завалить? Меня просто разрывало от эмоций и адриналина.
        Не долго думая, я подредактировать меню, после чего направился в логово. Увы, меня ждало разочарование: Герои убили всех, к тому же прошло достаточно времени, чтобы ядра повредились и забрать их я не мог.
        Разочарованный, я нашёл Героев перед низким входом в другую пещерку. Они о чём-то спорили.
        - Почему это должен делать я? - шипел Альгирдас.
        - Ты рыцарь! - отвечала Эгле. - Ты должен защищать невинных.
        - Вот именно, защищать, а не убивать! Ты Жрица, так даруй им Свет!
        - Я девушка!
        - Помоги им покинуть этот ад, - настойчиво говорила Илина. - Ты подходишь на эту роль лучше других.
        - Что случилось? - спросил я их. Герои вздрогнули. Похоже, они настолько увлеклись выяснением отношений, что потеряли бдительность. Как неразумно! Совсем как дети.
        - Владимир! - удивленно воскликнула Эгле. - Зачем ты спустился сюда? Это может быть опасно!
        Её глаза бегали по моему телу в поисках ранений, но ничего такого не было.
        - Ерунда. Я хорошо прокачался. Давайте на более низкий уровень сходим?
        - Зря ты так, друг, - покачал головой Йонас. - Не стоит обманываться ощущением силы. Много Героев погибло из-за неразумной самоуверенности.
        - Давайте тогда так. Я и Илина действуем скрытно. Пусть она курирует меня, так проще будет отследить прогресс. Зачем всем вам ходить со мной?
        - Дельная мысль, я согласна, - ответила девушка, заинтересованно разглядывая меня. - В большой группе сложнее прокачаться. К тому же, все Герои заточены на одиночные миссии для большего охвата.
        - Вот и чудненько! - я улыбнулся и хлопнул в ладони, после чего махнул в сторону небольшого прохода. - А что там?
        - Там. Там находятся только похищенные девушки, - ответил Альгирдас, отведя взгляд в сторону. - Они лишились рассудка. То, что делают гоблины, эти твари. Они не жильцы.
        - И? - я не совсем понимал, что он имеет ввиду.
        - Почти все они осквернены и носят плод этой нечисти, - тихо сказала Эгле смотря в пол. - Этих тварей. К тому же, их разум повреждён. При удобном случае они покончат с собой. Да и семьи больше не примут их назад, они больше никому не нужны. Мы, мы должны прервать их страдания.
        Её голос дрогнул, казалось, ещё немного и она заплачет. Розалия так вообще стояла бледная, как смерть - совсем ребёнок.
        Я уверенной походкой направился к входу, но дорогу мне преградил Йонас.
        - Не стоит, - сказал он. - Ты недавно здесь, мы сами справимся.
        Я оттолкнул его, нагнулся и вошёл. Не особо он и сопротивлялся, нежелание идти туда было у всех. Внутри воняло как и везде в логове гоблинов, разве что примешивался аромат экскрементов. В стены были вбиты железные кольца, к которым веревками привязаны женщины. В рваных остатках одежды, с раздутыми животами, спутанными волосами, грязные и избитые. Они никак не реагировали на меня, лишь некоторые отползали и отворачивались, стоило подойти ближе. Другие были похожи на кукол, с пустыми стеклянными глазами. Все они детородного возраста, от пятнадцати до сорока на вид. Жалкое зрелище.
        Я присел над одной из жертв, когда мне на плечо опустилась маленькая ручка. Я обернулся и увидел бледную Розалию.
        - Выйди. Я всё сделаю, - сказала она как-то обречённо. - Мне выпал этот жребий.
        - Их действительно нельзя вернуть к жизни? - ответил я хмуро, хоть и догадывался об ответе.
        Девочка лишь отрицательно покачала головой.
        - Они все крестьяне, нет таких денег на лечение. Даже если бы и были, лишь троих из сотни удавалось вернуть. Да и потом, никто замуж их не возьмёт. Это у них в утробе. Оно должно родиться, иначе они умрут и с собой мать потянут. Это ужасно. Лучше сейчас прервать их мучения. Я всё сделаю, это не твоя забота.
        - Уйди, - сказал я ей и посмотрел с некой злобой. Я действительно был в ярости. Вся эта ситуация омерзительна, и что сделали Герои? Как они могли послать этого ребёнка убивать бедных жертв гоблинов? Пусть она и старше, пусть лишь внешне ребёнок, для меня она маленькая девочка. А заставлять мужчинам одних девушек убивать других низко. Мобы это мобы, а люди это люди, их убийства не равноценны.
        Розалия непонимающе смотрела на меня.
        - Выйди! Я это сделаю. Я не хочу, чтобы это делала ты. Уходи!
        - Но…
        - Убирайся, я сказал!
        Я уже орал на неё. В её глазах появился страх и она выбежала.
        Я достал кинжал и посмотрел на него: нет. Убивать их так, пуская кровь, я не хотел. Господи, они и так избиты! У некоторых не было пальцев или даже кисти или ступни. Это отвратительно. Только звери могли так поступить, монстры. Хотя о чём это я?
        Я вернул клинок в ножны и подошёл к сидящей ко мне спиной женщине и, сев на колено, положил ладони на виски. Одно лёгкое движение, отточенное до совершенства. Быстрая безболезненная смерть.
        Их было сорок две. Жалкие, измученные. Кто-то не реагировал на меня, кто-то пытался вырваться, но стоило прикрикнуть и они становились послушны. Эти глаза, они были пусты. Лица выражали страх и обреченность, равнодушие к собственной судьбе. Были ли они именно безумны? Некоторые - возможно. Большинство же просто сломлены, таких действительно не спасти.
        Когда я вышел, ко мне хотел подойти Альгирдас, но я увернулся от его руки. Серьёзно? Этот подонок хотел меня подбодрить жестом, физическим контактом? Да пошёл он, ублюдок! Он и Йонас. Тоже мне, мужики, вашу ж машу. Ладно Эгле, её я могу понять, но эти двое?!
        Конечно же я понимал, что Розалии 21 год. Что она уже 9 лет в этом дрянном мире. Но, черт побери, это же не повод заставлять девочку убивать беременных женщин!
        Я не хотел ни с кем разговаривать. Я просто поднялся из логова в развалины. Через какое-то время вышли и Герои, чтоб их. По запаху я понял, что всё внутри сожгли. Ну и черт с ним.
        Ко мне подошла Розалия и сказала, что нужно отойти чуть подальше от логова и сделают привал. Хорошая идея.
        Мы разбили лагерь, Эгле сварила кашу, потом наложила чары защитные по периметру, Розалия убрала посуду, и мы легли спать. Хоть девушки и использовали магию, у меня не было особого желания смотреть на всё это. Всё же, прошло несколько часов, плюс эмоциональное напряжение сделали своё дело.
        Утро вечера мудренее. Надеюсь.
        Глава 4
        Она забилась в угол комнаты и рыдала, прижимая острие ножа к горлу. Девушка не старше 23 лет, красивая и… беременная.
        - Света, прошу тебя, - я пытался успокоить её, жену своего друга, мы все были знакомы с детства. Она пропала больше года назад. Наконец, мы нашли её здесь, в Турции, в секс-рабстве.
        - Не подходи! - кричала она не своим голосом. - Я убью себя!
        - Светочка, уже всё закончилось! Мы нашли тебя, всё будет хорошо!
        Она плачет и отрицательно качает головой.
        - Нет, не будет, Володя. Уже ничто не будет как прежде. Никогда.
        Новая волна слез и я резким движением выбиваю нож из её рук, чтобы следом прижать к себе.
        - Всё будет хорошо, уже всё закончилось.
        Я был уверен в этом. Пусть уже поздно прерывать беременность, можно ведь оставить его в роддоме, как последнее напоминание о пережитом кошмаре. Впереди ещё вся жизнь… Так я думал. А потом…
        Света лежала на асфальте под окнами многоэтажки в лужи собственной крови, перевернутая на спину каким-то прохожим, что считал её ещё живой. И этот огромный живот возвышался над трупом некогда весёлой и жизнерадостной девчушки подобно свежему холмику земли на её же могиле. Она перевелась к нам в восьмом классе, сразу украв сердце Кольки, моего соседа по парте.
        Твою мать! Она всего лишь поехала в Турцию отдохнуть с подругами! Как эта банальность могла превратиться в персональный ад?
        Я помнил её пустой взгляд с отражением проплывающих по небу облаков. И это спокойное, расслабленное выражение лица. Впервые за долгое время я увидел её такой, похожей на прежнюю. Увы, лишь смерть смогла разгладить морщинки на её лице.
        Глаза Коли также были пустыми, он сидел на лавке у подъезда и смотрел в никуда перед собой.
        Я не раз видел этот взгляд. Не важен цвет радужки, разрез глаз, они всегда выражали одно: конец. Конец всему, всей жизни. Ходячий труп, в котором бьётся сердце. Именно это я видел и в глазах тех женщин в пещере. Обезумевший, пустой взгляд. Они никогда бы не смогли вернуться к прежней жизни, я это прекрасно понимал. Едва слышимый хруст шейных позвонков и всё закончено. Это простая истина - забрать жизнь у того, кому она не нужна. На Земле это было преступлением, здесь же - естественный ход вещей. Но как бы там ни было, как бы ты не был уверен в своей правоте, эти глаза западают в мозг, надолго оставаясь в памяти. Наверное, я боялся однажды увидеть такие же глаза в своём отражении в зеркале. Лишь стекло без признаков жизни.
        …
        Я проснулся, но продолжал лежать, смотря в потолок пещеры. Кажется, я единственный такой, остальные Герои спят.
        Я услышал шелест рядом и осторожно положил ладонь на рукоять кинжала, готовый атаковать в любой момент.
        - Спасибо, - услышал я девичий шепот и повернул голову. Розалия смотрела на меня с некой благодарностью.
        Я ничего не ответил, лишь отвернулся. Она вздохнула.
        Вскоре проснулись остальные. Мы умылись из родника неподалёку, позавтракали остатками каши и двинулись дальше до телепортационного камня.
        Впереди шли воин и шпион, за ними рыцарь и жрица, ну и я с девочкой замыкали некую шеренгу. Розалия мялась, было видно, что она хочет что-то сказать, я же не собирался облегчать ей задачу.
        - Прости меня, - наконец-то она выдавила из себя, жалобно смотря на меня.
        - За что? - ответил я безэмоционально.
        - Я должна была сделать это. Ты ведь совсем новичок…
        Я резко остановился и схватил её за плечо, дернув на себя. Она мне практически в пупок дышала, такая маленькая и хрупкая. Она смотрела на меня снизу вверх с лёгким недоумением.
        - Ты… ты это серьёзно? - упавшим голосом спросил я.
        - Да. Можно, я отблагодарю тебя?
        Я прикрыл глаза и пошёл дальше, она следом.
        - Нет, не стоит.
        - Пожалуйста, я хочу это сделать. Иначе буду чувствовать себя обязанной.
        - Хорошо, но только если это не что-то сложное или дорогое для тебя.
        - Нет, что ты! - я услышал радость в её голосе. - Для меня это мелочи, я лишь хочу сделать тебе приятно.
        Ох, божечки! Мороженкой меня угостить что ли хочет? Я представил себе картину, как хожу с ней по городу, поглощая сладости. Как папаша с дочуркой. Стало немного грустно. Во второй жизни у меня не было детей, а в первой… Что за глупые мысли? Я почти забыл всё, знаю лишь, что их точно больше одного было.
        - Не придавай этому столько значения, - вновь подал я голос. - Я считаю, что девушкам нельзя выполнять подобную работу.
        - Но ведь мы все Герои. Это наша ответственность.
        - Я не… Мне плевать на традиции этого мира. Это моё мнение. Вот и всё.
        Я чуть было не сказал, что никакой я не Герой, но вовремя остановился. Не признаваться же, что прежде я убивал подобных ей пачками? Возможно, наказание в виде жизни в слабом человеческом теле несколько поменяло мои убеждения. Именно её и Эгле я предпочёл бы оградить от подобной грязи, как убийство обречённых. Также и Илину, что корчила из себя сильную духом амазонку.
        - Меня больше интересует, почему парни не кинули жребий только между собой, - озвучил я свои мысли.
        - Мы в первую очередь коллеги. У нас одинаковые обязанности. А уж потом мы женщины и мужчины.
        Я с недоумением покосился на девочку. И это мне говорит та, что вместе с Эгле делала ужин и разогревала завтрак для всех? О каких одинаковых обязанностях она говорит? Парни даже не почесались как-то помочь, я же с интересом наблюдал за их магическими манипуляциями.
        Тем временем мы подошли к камню телепортации. Я и Илина отправились на второй уровень, а остальные глубже, на пятнадцатый.
        Что сказать о втором уровне? Да ничего нового, собственно. Такие же пещеры со скудным освещением. Ну, может, немного больше по объёму. И появилась растительность покрупнее лишайника: густой мох и даже какая-то трава. Илина сказала, чтобы я был осторожнее: в этой траве могли прятаться хищные цветы. Мы были для них крупноватой добычей, но урон эта гадость могла нанести приличный, до 40 ОЗ.
        Илина учила меня бесшумно передвигаться, но тщетно. Я честно копировал её движения, но весь прогресс уходил в ошибку. Мне были нужны ядра, хоть какие-то.
        Наконец-то мы натолкнулись на монстров. Крысы.
        Огромные такие крысы, размером с кошку. Они даже могли передвигаться на задних лапах.
        Мы с Илиной обошли группу из 5 особей, зажали в тиски, и я убил четырёх из них стрелами. Только сел вырезать ядра, как моя спутница недовольно скривилась.
        - Не обязательно забирать ядра у всех низкоуровневых мобов. Стоимость ненамного выше, чем у слаймов. Лучше давай не будем тратить на это время и быстрее набьем навыки, чтобы охотиться на высокоуровневых мобов. Их ядра будут ценнее.
        - Не переживай, я быстро.
        Да уж, крысы были мерзкими созданиями. Нападать на большие группы 50+ особей не было никакого смысла: перебить их издалека нереально, твари чрезвычайно шустрые. Они могли добежать до атакующего и задавить числом, съев живьём. Мерзость. Так что вскоре я стал солидарен с Илиной и обходил их стороной. Будь у меня техника, бьющая по площади, это бы могло иметь какой-то смысл.
        Далее ящерицы, миникрокодилы, только шустрые. Их ядра по ценности были равны ядрам гоблинов с первого уровня.
        Кстати, о гоблинах. Нашлись здесь и они тоже, только уровнем повыше. Илина сказала, что у них есть некая иерархия, наиболее успешные на низких уровнях, так как могут противостоять более сильным конкурентам. Отличались они и внешне, уже имея некоторое подобие доспехов и более приличное оружие. Я самостоятельно убил несколько одиночных гоблинов. Для десятого уровня уже было недостаточно выбить глаз, приходилось или второй, или в горло, или две стрелы в тело сверху. Всё же, лучник имеет неоспоримое преимущество. Я мог даже завалить пятерых, меняя дислокацию ведения обстрела. Мне казалось, что могу и больше, но буду испытывать неудобства.
        Мне нужно было поглотить ядра, что я успел собрать. Но не под носом же у Илины? Для неё это деньги, валюта. Да и смотрит вечно на меня, будто хочет под кожу залезть. Неужели она?.. Да нет, если бы я ей приглянулся, то точно нашла бы более очевидный способ показать это. Скорее это было некоторое показное превосходство её, амазонки, над жалким мной. Странная девочка, конечно, но профессионал своего дела, глупо было бы это отрицать.
        - Слушай, Илина! Давай я пойду в разведку один. Если не вернусь через 10 -15 минут, тогда догонишь меня. Хорошо?
        - Ты смотри, какой шустрый, - ухмыльнулась девушка. - Но ладно. Ты действительно быстро учишься. Вряд ли тебя убьют за такое небольшое количество времени. Иди.
        И я пошёл. Когда Илина скрылась из виду, я встретил трёх слаймов, потратив на этот раз на каждого по две стрелы.
        Итого было 39 слаймов, 67 крыс, 27 ящериц и 17 гоблинов. Проглотил я 304,2 маны, поднявшись лишь на 4 фазу. Кстати, в этот раз ядра заволокла какая-то дымка, будто пар, только чёрный.
        …
        СТАТУС :
        Владимир (Герой) ур. 3=.> ур. 4
        ОЗ: 160
        ОМ: 6
        Характеристики:
        Сила: 19 =.> 22
        Ловкость: 19 =.> 22
        Выносливость: 19 =.> 22
        Восприятие: 19 =.> 22
        Разум: 19 =.> 22
        Класс: Лучник
        Искажение (Крупица) фаза 3=.> фаза 4
        Все характеристики +9 =.> +12
        Сопротивление Свету +15 =.> +20
        Сопротивление Тьме +15 =.> +20
        До следующей фазы маны 6/400
        Пассивные навыки:
        Усиленная воля (врождённое) ур. 3=.> ур. 4
        Сопротивление контролирующим разум техникам +9 =.> +11
        Ускорение прогресса (от статуса «герой»)
        Прогресс характеристик 250 %
        Интерпретация (от статуса «герой»)
        Понимание всех местных наречий, в том числе чтение
        Активные навыки:
        Поглощение ф. 3=.> ф. 4 (Коэффициент поглощения 30 % =.> 40 %)
        Простой анализ ур. 3=.> ур. 4
        Владение мечом ур. 3=.> ур. 4
        Владение кинжалом ур. 3=.> ур. 4
        Рукопашный бой ур. 3 =.> ур. 4
        Владение щитом ур. 3=.> ур. 4
        Владение луком ур. 3=.> ур. 4
        Тихий шаг ур. 3=.>.
        Скрытность ур. 3=.> ур. 4
        Снова невероятный прилив сил. И да, нужно больше ядер! Я просто обязан добить свои фазы до десяти. Мне нужны все 100 %! Интересно, будет ли эволюция этого Искажения, или фазы так и будут ф. 11, ф. 12 и так далее? Что мне даст 11 фаза? Сомневаюсь, что 110 % от поглощения, откуда их брать-то тогда?
        Я убил ещё несколько слаймов и одиночных крыс, после чего вернулся к Илине и показал улов. Та одобрительно кивнула. Мы продолжили в том же духе. До вечера я смог поглотить 573,7 очка маны. Это подняло меня до 5 фазы и 50 %, что было для меня гораздо важнее. Но и характеристики в 25 единиц у каждого пункта тоже было весьма недурно. Я сдерживал себя, так как адреналиновый прилив во время скачка уровня действовал подобно эйфории от наркотика.
        Могло показаться, что всё это далось мне легко. Так и было, хоть и отчасти. Геройский статус давал некую крепость тела и ускорял заживление, пусть и незначительно. Меня несколько раз укусили крысы, пару раз неудачно поймал стрелы гоблинов, разве что слаймы не добрались ни разу до меня. Из положенных 200 ОЗ недоставало целых 50! Я устал, как собака, был измотан физически и морально. Я всё так же желал больше ядер, но понимал, что в таком состоянии продолжать охоту нельзя.
        После последних стрел в плечо и ногу Илина велела прекращать обучение и двинуть к кристаллу телепортации. Я не сопротивлялся.
        - Владимир, ты с ума сошёл?! - заорала она, когда заметила ещё и укусы крыс уже возле камня. - Самоубийца, что ли? Хотя, мужчинам свойственно переоценивать себя, - язвительно хмыкнула она напоследок.
        - Не кричи. Я устал, мне нужен отдых, вот и всё. Ничего особенного не случилось.
        В общем, с городской площади она помогла мне добраться до дворца, где была оказана магическая медицинская помощь. Затем я был передан в руки служанки Руты, что отмыла меня и отвела в покои. И я рухнул на кровать.
        Хотелось, конечно, хватануть Илину якобы невзначай за попку, но я держался. Горделивая девица, такую только силой брать, заботу и ухаживания не признает. Только мощного и властного самца, что сдержал бы ее своеволие. Увы, не мой типаж. Мне более послушные нравятся, да и формы у Эгле явно привлекательнее.
        Мне снились эти гадкие отвратительные монстры. Гоблины, ящерицы, желеобразные слаймы. И крысы, полчища крыс. Я рубил их кинжалом, хватая на лету ядра, тут же их поглощал.
        М-да. У меня появилась мания. Свихнуться только не хватало для полного счастья.
        Глава 5
        Тронный зал был не более ста квадратов. Лепнина, гобелены, витражи в окнах. На полу мраморные плиты. Всё помещение пересекало два ряда колонн, что упирались в пьедестал с троном. И да, король был один, без королевы. В прошлый раз я не обратил на это внимания, так как чувствовал дискомфорт от едкого амбрэ парфюма аристократии и их гудящего присутствия. Как минимум сотня пар глаз сверлила меня тогда, что было неприятно. Я и желал лишь поскорее свалить из этого муравейника.
        Но сегодня всё совсем иначе, тишь да гладь. Король Вадис на троне в пышном наряде, рядом с ним пухлый старик с длинной седой бородой в чёрной рясе (дай ему крест на брюхо - и один в один поп христианский), по пять воинов-охранников в начищенных до блеска и зачарованных доспехах с каждой из сторон. Также я заметил Мантаса, что смотрел на меня сверху вниз со снисходительной улыбкой.
        Я стоял на колене вместе с Героями перед Его Величеством, справа от меня девочки, слева мальчики. Мы отмаршировали путь от двери до трона, после чего преклонили колени, дожидаясь воли короля.
        - Встаньте, - властно произнёс Вадис. Интересно, сколько лет он тренировал эту интонацию?
        Кстати, о короле. Приятной наружности мужчина, явно следящий за физической формой. Небольшая фигурная борода с бакенбардами, такими же чёрными, как и его короткие прямые жёсткие волосы. На вид лет 40 -45. И взгляд… да. Пробирал, признаюсь. Сложно смотреть такому в глаза продолжительное время, мурашки бегут по спине, прям чувствуешь себя никчемностью.
        Пока я запоздало разглядывал того, кому, собственно, клятву верности принёс, Альгирдас изложил краткий отчёт из турне по Подземелью. В конце он протянул мешочек, из которого слышались перестукивания стеклянных ядер.
        Так, мне что-то поплохело от дурного предчувствия.
        - И как проявил себя ваш новый собрат Герой Владимир в первой вылазке по Подземелью?
        Илина сделала шаг вперёд и, ударив себя меж грудей, начала хвалить меня. И чем больше она перечислял количество убитых мной монстров, тем хуже мне становилось.
        - Да? - король выразил удивление на своём лике. - Так много монстров? Это похвально! Покажите, пожалуйста, ваш улов, Владимир.
        Он смотрел прямо на меня, а я стоял как истукан, не зная даже, что мне ему ответить.
        - Какой… Улов…
        Я выглядел как полный идиот, испытывая испанский стыд за свои глупые слова. Да ежу понятно, чего именно все хотят от меня.
        - Ядра монстров, естественно.
        Король усмехнулся, я даже услышал смешки стражников и снова тишина.
        - У меня их нет, - сказал я правду.
        Король удивленно вскинул брови, недопоп начал ему что-то шептать на ухо, но тот отмахнулся рукой.
        - И где же они? - спросил он с любопытством.
        - У меня их нет. Я их [Поглотил].
        - Что это значит? - с неким недоумением спросил Вадис.
        Я лишь пожал плечами.
        - Я их [Поглотил]. Что ещё может значить это слово?
        Повисла пауза.
        Я вообще не задумывался особо о ядрах как о деньгах! Вот это я лопух. Небось, просрал целое состояние в чужих глазах. М-да, глупо вышло.
        - Думаю, вы не совсем поняли положение вещей в этом мире, - ледяным тоном произнёс король. Я видел, что он зол: горящие гневом глаза, вена, что вздулась на виске. Мне стало не по себе, неужели всё так серьёзно? - Поскольку вы не из основного призыва, то вам как никому другому необходимо влиться в наше общество. И верность, неукоснительное подчинение приказам короны, соблюдение всех правил и норм сослужат вам хорошую службу в будущем. Корона же вас обеспечит всем необходимым взамен. Так что будьте благодарны, что уже сейчас мы инвестируем в ваше развитие, которое видится весьма сомнительным. А сейчас, Владимиру стоит позаниматься с уважаемым Мантасом, дабы тот оценил степень прогресса. Остальные Герои могут быть свободны. Благодарю за службу, - закончил он явно обращаясь не ко мне.
        Король встал с трона и ушёл, за ним вся процессия из охраны. Лишь Мантас спустился к Героям и покачал головой, когда остановился рядом со мной.
        - Прошу, - сказал старик, показывая на выход, и я подчинился.
        Я был озадачен речью короля. Что значит корона в меня инвестирует? Конечно, не они совершили призыв, но я и не просился в ряды королевских Героев! Слушаться беспрекословно? Ага, щас. Мне самому ядра мобов нужны. И что это за история с сомнительным будущем, что король имел ввиду? Такое чувство, будто я не такой уж и Герой, оттого и отношение гораздо проще, чем к остальным.
        Тренировка с Мантасом была обычной, если не считать довольную улыбку старикашки. То есть он так же ложил меня на лопатки в рукопашном бою, даже с кинжалом против безоружного Мантаса я ничего не мог сделать. М-да, а мне казалось, что я стал гораздо сильнее. Наивный! Уровень учителя был 97, у других героев 45 -51. Мне до этих монстров расти и расти.
        Побитый и измученный после двух часов тренировок, я снова поднялся с пола. Пот лился градом, тело слушалось с натягом. Но это было в моей сути, всегда вставать, несмотря ни на что.
        Мантас беззлобно рассмеялся.
        - Ты всё такой же упертый. Ну что ж, думаю, на этом хватит.
        Я расслабился и, доковыляв до лавки, сел с вздохом облегчения и взял лежащее тут же полотенце, чтобы вытереть лицо. Старик внимательно смотрел на меня, а потом подошёл.
        - Ты не первый такой Герой, - сказал он, сочувственно похлопав меня по плечу.
        - В смысле? - я насторожился.
        - Прежде также встречались Герои, что не могли поднять уровень в тренировочном зале. Только в бою.
        Я вздохнул с облегчением. Конечно же, он имел в виду не мою прошлую жизнь и не проклятие неудачного призыва. Но Мантас по своему расценил мою реакцию.
        - Тяжело серьезно сражаться с человеком, я понимаю. Одно дело убивать монстров, а другое - подобных себе.
        - Учитель, скажите, а то, что я не принёс ядра, это серьёзно? - спросил я осторожно.
        - Не сказать, что серьёзно, - старик пожал плечами. - На самом деле это не такие большие деньги, по крайней мере, для добычи с первых уровней. Но сам факт настораживает. Вы, Герои, на полном содержании короны. Уже давно есть такая традиция - отдавать добытое королю, в знак уважения и благодарность за заботу. Не сказать, что это обязательство, просто стало довольно естественно. И твоё неповиновение не смертельно, просто оставляет некоторый неприятный осадок.
        - Но, учитель…
        - Молчи, - оборвал он меня. - Мне не нужны твои оправдания. Просто прошу тебя, не прячь больше ничего. Это традиция.
        - Учитель! Что имел в виду король, когда говорил о сомнительных успехах меня как героя?
        Щека старика нервно дернулась.
        - Я не хотел говорить с тобой об этом, запретил Героям. Это не то, чем стоило бы забивать твою голову с первых дней. Но всё же, я скажу. Раз ты задался этим вопросом, то вскоре и без меня узнаешь ответ. Существует основной призыв раз в пятьдесят лет, но это не значит, что в промежутке призвать никого нельзя. Проблема лишь в том, что способности таких Героев значительно урезаны. У тебя прогресс 250 %, у остальных же 600. Теперь ты меня понимаешь? Разумеется, ты выше на голову простых граждан этого мира, но в то же время гораздо ниже истинных героев. Кроме того, промежуточный призыв ослабляет Героев следующего основного. Чем дольше ты живёшь, чем большего сможешь добиться, тем слабее будут герои, либо призовется лишь четверо.
        Я с ужасом смотрел на старика.
        - Тогда выходит, что проще избавиться от меня! - озвучил я очевидный вывод.
        - Не говори глупостей! Не всё так, как ты подумал, - покачал головой Мантас. - Об этом факте знает очень мало людей, для широких масс промежуточный герой лишь относительно слабый. И ты в любом случае остаёшься Героем. Лишить тебя жизни есть грех, да и пусть слабый, Герой есть Герой, он нужен стране и народу. Если ты будешь убит, то начнутся волнения, в том числе и в основной пятёрке. Так что прошу тебя, будь осторожен. Подчиняйся приказам и не дерзи.
        Сказав это, он развернулся и вышел из зала. Я ещё немного посидел и направился в свои покои.
        Все мои скудные пожитки были перевернуты, мебель опрокинута, перина отброшена к стене, а пух ровным слоем покрывал весь пол комнаты.
        Я лишь усмехнулся этому показательному обыску и зашёл в свой некий санузел. Да, был у меня такой, кабинка чисто помыться с бочкой воды и туалетом. Я ж типа аристократия теперь. Правда, вода у меня была только холодной, но грех жаловаться.
        Когда я вышел, стуча зубами от холода, то застал в комнате Руту. Женщина аккуратно сметала перья и собирала их в мешок, а кровать была уже свежей заправленной. Я тихо подошёл к ней и шлепнул по пятой точке. Она вскрикнула и покраснела.
        Ох, эти женщины! Будто в первый раз! Главное, она была послушной и знала своё место. А мне сейчас не помешало бы погреться, потому я забрал у неё веник с совком и бросил на пол. Затем подошёл вплотную и обнял, начиная целовать.
        Как всё просто: никаких отношений! Просто бери и пользуйся, благо, она сама не против.

* * *
        Вечером ко мне зашла Розалия. Наша девочка в своём неизменном наряде: чёрные чулки, короткое платье с пышной юбкой, два хвостика. Какая же она была миленькая!
        - Здравствуй, Розалия! - сказал я ей с улыбкой. - Как ты?
        - Я хорошо. А ты? - она выглядела немного озабоченной чем-то. - Тебя Ментас не сильно ругал?
        Я засмеялся, вызвав у девочки удивление, после чего сел на постель и закинул нога на ногу.
        - Нет, Розалия. Меня никто не ругал. Только комнату вверх дном перевернули.
        Она подошла совсем близко, будто пытаясь заглянуть мне в душу.
        - И как, нашли? - прошептала она с серьёзным видом.
        - Нет, конечно, - мне было смешно.
        Девочка выпрямилась и отвернулась.
        - Не делай так больше, - сказала она нравоучительным тоном. - И вообще, лучше вернуть. Это не твоё.
        - Что? - я склонил голову набок и внимательно посмотрел на неё. - Я добывал ядра сам, рискуя собственной жизнью. С чего это они чужие, а не мои?
        - Потому что они принадлежат короне! - девочка надула губки и топнула ногой. Какая она миленькая, совсем ребёнок. Такая же наивная. - И не всех их ты сам добыл, уж точно больше половины мы!
        - В любом случае, у меня их нет.
        - Ты их спрятал?
        - Можно и так сказать. Я их [Поглотил].
        - Ну вот, опять ты за своё, - она снова топнула ножкой и надула губки. - Ты не мог съесть триста шариков! Я не маленькая, не надо меня обманывать!
        - Да что вам так эти ядра сдались всем? - вздохнул я. - Неужели ты пришла ко мне только за этим?
        Розалия замялась и слегка покраснела.
        - Я это, хотела тебя поблагодарить.
        - Точно! - Я встал с кровати и хлопнул в ладони. - Пойдём, прогуляемся по городу? Я давно хотел посмотреть на Гильдию Авантюристов.
        Я уже подошёл к двери, когда меня сзади обняла Розалия.
        - Не уходи, - тихо сказала она.
        - В смысле не уходи? Разве ты не пойдёшь со мной? - удивился я.
        - Ты разве не знаешь? - спросила она.
        - Не знаю что?
        - Ты под арестом и не можешь выходить за пределы нашего крыла.
        - Ну что, прикольно. Только почему я узнаю об этом последним?
        - Не знаю, - всё так же тихо сказала она мне в спину.
        - И что тогда делать будем? Я хотел прогуляться с тобой.
        Я разжал её ладошки и освободился, чтобы повернуться к ней лицом. Точнее, пупком. Я говорил, что мой рост 185? Её едва ли превышал метр сорок.
        - Правда?
        Как она мнется, такая забавная. Я положил ей руку на голову и погладил по волосам между хвостиками.
        - Ну конечно же.
        - Тогда… Тогда, позволь мне отблагодарить тебя.
        - Да, конечно. А что ты хотела?
        Я встал посередине свободного пространства комнаты и с любопытством посмотрел на неё. Хм. Её руки были пусты, может, в пышной юбке есть карманы?
        Интересно, а у меня были дочери? В прошлой жизни я был бездетен, а в бытность Короля демонов имел несколько сыновей. Увы, большинство воспоминаний было утеряно. Как бы могла выглядеть моя дочь?
        Погруженный в свои мысли, я не обратил внимания, когда Розалия ко мне подошла и обняла за талию. Я лишь инстинктивно погладил её по голове, а потом до меня дошло.
        Розалия расстегнула мой ремень и начала стягивать штаны!
        Я отскочил от неё в ужасе. Зачем она это сделала? Девочка же растерянно смотрела на меня.
        - Ты что делаешь? - спросил я её с недоумением и попятился назад.
        - Я хотела поблагодарить…
        - Как ты хотела поблагодарить? - я начинал догадываться, но не хотел в это верить. Она же, она… Такая маленькая.
        Я допятился до кровати и сел на неё, после чего начал затягивать ремень.
        - Но, как же? - она уже стояла возле меня и неожиданно сильно толкнула, так что я снова лёг. И залезла на меня. - А как женщина обычно благодарит мужчину?
        Она продвинулась дальше, поднимая мне рубаху, которую я тут же попытался вернуть на место.
        - Ты что делаешь?! - закричал я испуганно и, схватив её за предплечья, попытался сбросить с себя. И тут ощутил, как она прибавила в весе. Что это? Реально, на живот мне будто давило не тридцать пять, а двести килограмм. - Что это?
        - Это мой навык [Повышение веса].
        Она взяла мою руку за кисть и отвела в сторону. Твою ж мать! Я совсем забыл, что эта девочка превышает меня на более чем тридцать уровней! Сколько у неё очков силы?!
        Розалия одной рукой (!) порвала на мне рубашку с королевской символикой и наклонилась, слегка целуя в губы.
        Капец, товарищи. Я был в диком ужасе. Меня пыталась изнасиловать маленькая девочка!!! Вот черт!
        - Розалия, что ты делаешь? Может, не надо?
        - Просто расслабься и получай удовольствие, - только и сказала она, стягивая с себя платьице и оставаясь абсолютно без одежды. Ёжкин кот, она заранее трусики сняла и так пришла ко мне?! Вот ведь мечта педофила!
        И что мне делать теперь?!
        Девочка перекинула ножки и села на живот мне наоборот, спиной, и продолжила расстегивать ремень. А потом стянула штаны и замерла.
        - Розалия! Прекрати! Это уже не смешно!
        - Я… я не понимаю, - тихо сказала она.
        - Вот и я не понимаю, зачем ты это делаешь?
        - Почему он не стоит?! - пропищала она.
        - Кто он?!
        - Ну, он…
        - Нееееет! Не трогай меня там, и вообще, прекрати!
        - Я что, не нравлюсь тебе? - плаксиво сказала она и посмотрела на меня через плечо с таким жалобным видом…
        Я собрал всю свою волю в кулак и сел, обняв её сзади. И попытался ноги скрестить. Та блин! Я приподнял её, так как вес вернулся в норму. Встал с кровати, прижимая её одной рукой, а второй натягивая штаны. Развернулся и положил на кровать.
        Она совсем размякла, покраснела и была готова расплакаться. Я навис над ней, но стоило надежде появится в её глазах, как я сжал края покрывала и накрыл её. Она схватила ткань и закуталась. И захныкала.
        Ох же ж, блин блинский.
        Я застегнул ремень, достал из комода рубашку на замену и сел рядом.
        - Розалия, - я тихо позвал её.
        Девочка всхлипнула.
        - Розалия, зачем ты это сделала? Откуда у тебя вообще идея отблагодарить меня именно так?
        Она молчала.
        - Розалия, солнышко, ты ведь совсем маленькая…
        - Что?! - она вскочила с недовольством смотря на меня. - В смысле маленькая?
        - Ну, ты, это…
        - Мне 21 год!
        Хлопок по лбу. Я идиот, совсем забыл, что они 9 лет тут и тела не меняются… Я ведь сейчас могу её обидеть.
        - Ты моя коллега, как я могу…
        Выпутался, ага.
        - Ну и что, что я Герой? Я женщина и хочу ласки.
        Сказала-то как пафосно, а сама красная вся и глазки прячет.
        - Ты ведь сама говорила, что мы в первую очередь Герои, а уж потом мужчины и женщины.
        - Но я, я… Я хотела сделать тебе приятно!
        - Просто улыбнись и не плачь, хорошо? Я буду очень рад, если ты это сделаешь.
        Она отвернулась и поникшим голосом спросила:
        - Это потому, что моё тело не развито? Поэтому я не интересна тебе как женщина? Если бы я была как Эгле…
        Она снова захныкала, а я представил, как холодная и высокомерная блондинка пытается меня изнасиловать. О, да…
        Я инстинктивно провел по подбородку. Что это, слюна? Ох ё, старый я изврат.
        - Прости, Розалия, ты дорога мне как друг. Однажды ты найдёшь того, кто полюбит тебя как мужчина женщину. Увы, но это не я.
        Она всхлипнула.
        - Давай я пойду в наш сквер, а ты меня догонишь, когда оденешься. Хорошо?
        - Угу.
        Я подошёл к двери и обернулся. Она всё ещё сидела, укутавшись покрывалом.
        - Розалия, у тебя уже был мужчина? - спросил я чуя, что она могла попасть под чьё-то влияние.
        - Нет, - она ответила как-то неуверенно. - Не совсем.
        - Не совсем? Нет, не важно. Я буду ждать тебя внизу.
        Ну уж нет, знать не хочу того, что подразумевалось под её «не совсем». Наверняка девчачья подростковая чушь. Хотя да, жаль её. В теле ребёнка 21-летняя девушка, пусть и слегка инфантильная.
        Глава 6
        К крылу Героев примыкал огороженный участок с деревьями и клумбами, я за прошедший месяц лишь несколько раз бывал здесь. Мантас гонял меня на тренировках, плюс маг-академик, у меня совсем не оставалось времени и желания куда-то ходить и что-то делать. По той же причине я не смог сблизиться ни с одним из Героев, разве что с мелкой, и то сомнительно как-то. Тем более, Рута сама приходила ко мне, помогая расслабиться. И что бы я без неё делал?
        Кем Герои были в прошлом, как прожили эти девять лет, каковы их убеждения - ничего этого я не знал. Так же меня интересовал их способ попадания в этот мир: они умерли как и я? По какому принципу я попал в этот мир? Мог ли кто-то из них также быть бывшим темным? Конечно, вряд ли кто-то расскажет это добровольно, но хотелось понять особенности обычных героев, так я смог бы понять себя. Ведь для чего-то же меня призвали? Точно не для борьбы, но зачем тогда? Жертвой ради чего я должен был быть?
        Пока я размышлял о подобном, Розалия сидела рядом со мной на лавке с довольным видом и постоянно вдыхала аромат розы, что я подарил ей. Конечно, сорвал цветок здесь же. Девочка растерянно приняла подарок и вообще была очень смущена. По моей просьбе она рассказала о себе.
        Родилась в семье зажиточного купца, имела двух старших братьев. Отец редко бывал дома, но, несмотря ни на что, она была любимым и желанным ребёнком. Мать проводила с ней очень много времени, была самым близким человеком. Именно по ней в первую очередь скучала Розалия. По братьям тоже, но немного меньше. Она тяжелее всех переживала призыв, часто плакала и просилась к маме. Что примечательно, Розалия не умирала, просто уснула вечером дома, а проснулась здесь.
        Эгле очень помогала подруге по несчастью, дарила заботу и любовь, только благодаря ей девочка смогла пережить расставание с семьёй. Парни тоже заботились о ней, долгое время не отпускали её одну на задания, даже когда сам король считал это необходимым.
        Так же Розалия была привязана к своему учителю магии, что погиб чуть более года назад.
        Лорд демонов Теурий устроил много диверсий по всей стране в то время. Столько мобов на поверхности не было уже очень и очень давно. Начался голод, так как из-за монстров было невозможно собрать урожай, авантюристов не хватало. Да и не все деревни могли оплатить их услуги.
        Учитель Розалии ушёл на обычную зачистку мобов на землях одного из лордов, после чего пропал. Его нашли через два дня, точнее то, что он него осталось. Неведомые твари разорвали его на части, по голове он и был опознан.
        Я обнял погрустневшую девочку и погладил по голове, успокаивая добрым словом.
        - А почему ты так одеваешься? Как маленькая девочка? - спросил я в попытке отвлечь её. На самом деле мне было плевать на стиль одежды.
        - Тот кого любила, ему нравилось.
        - Ты всё ещё в отношениях? - я был неприятно удивлён.
        - Нет! - испуганно замотала она головой. - Я ни с кем не встречаюсь! Понимаешь, после смерти учителя я была подавлена, морально разбита. Тогда моя половинка охладела ко мне, да я и сама понимаю почему. Мне было больно тогда, ни до кого не было дела. Мы расстались друзьями. А одежду такую я ношу больше по привычке.
        - Ты не пыталась вернуть его?
        - Как сказать, - она задумалась. - Я сама разлюбила. Когда ты пожалел меня и сам сделал грязную работу, то я подумала. Понимаешь? Что могла бы забыть о прошлых отношениях с тобой.
        - Прости, что не оправдал надежд.
        - Нет, я не злюсь. Правда. Я была слишком самоуверенна. Совсем не подумала о твоих чувствах.
        - Давай потом, когда мой арест снимут, сходим в город и выберем тебе нормальную одежду?
        Розалия смутилась и её щёчки немного порозовели.
        - Выберем тебе такую одежду, чтобы ты выглядела старше.
        Девочка утвердительно кивнула. Улыбка не сходила с её лица и оттого внутри меня поселилось приятное чувство удовлетворения. Странно, но мне хотелось заботиться о ней, как о дочери или младшей сестрёнке. А ведь не так давно она меня чуть не изнасиловала. Неприятные мурашки поползли по спине.
        - А что это у тебя за навык такой интересный? - спросил я. - [Повышение веса].
        - Он появился после эволюции при переходе на 10 уровень.
        - Как интересно, - задумался я.
        - Угу, - девочка кивнула. - Существует много похожих навыков, но также много уникальных. Они проявляются в зависимости от личности и талантов носителя. Наверное, мне всегда хотелось быть больше, тяжелее, потому он и появился. И не только он, - Розалия отвела взгляд.
        - Тебе неприятно говорить об этом? - спросил я сочувствующим тоном.
        - Не все навыки полезны. Некоторые даже вызывают неприятные чувства. Я такими не пользуюсь. Стараюсь не пользоваться.
        Я подумал, что вряд ли есть абсолютно бесполезные навыки. Наверняка просто не всегда им можно найти достойное применение.
        Розалия поежилась и отвела взгляд от угла, где находился вход в этот маленький парк. Я посмотрел туда и увидел Илину. Девушка шла к нам с лёгкой улыбкой на лице.
        - Я пойду на цветы посмотрю, - сказала девочка обыденно и тут же направилась к дальней клумбе.
        - Воркуете, голубки? - насмешливо сказала девушка, сверля меня колким взглядом.
        - Голубки? - я с недоумением посмотрел на неё.
        - Не важно.
        Она ухмыльнулась и села рядом, смотря на Розалию.
        - Я слышала, что ты под арестом.
        - Угу, - промычал я, так же следя за девочкой.
        - Нечестно это. Только вернулся с первой миссии и такое.
        - Ты права. Слегка обидно.
        - Хочешь, сбежим прогуляемся?
        - Сбежим? - я внимательно посмотрел на девушку: она шутит или серьёзно?
        Судя по игривому блеску в её глазах, она говорила серьёзно. Подростковая забава, как залезть в яблоневый сад соседской бабки, думаю, для неё это было так же. Плюс проверка меня на храбрость, наверное. Всё же, она явно чувствовала себя выше на несколько ступеней, и дело совсем не в уровнях. Так что и не свидание это. Хотя, кто этих женщин знает? Своеобразные знаки внимания?
        - Не бойся, никто и не заметит, - подмигнула она мне.
        - Да я и не боюсь. Вряд ли здесь охрана настолько внимательная, чтобы следить за всеми.
        Илина довольно улыбнулась и кивнула.
        - У тебя ведь тренировка в десять?
        - Да.
        - Вот и отлично. Мы вернёмся на рассвете, ещё успеешь отдохнуть. Я зайду после ужина.
        - Договорились.
        Девушка встала с лавки и быстрым шагом направилась к выходу.
        - Что она хотела? - буднично спросила Розалия подойдя ко мне.
        - Посочувствовала аресту и предложила прогуляться, когда смогу.
        - Ты согласился?
        - Конечно. Надо же начинать знакомиться со всеми Героями. Мы же коллеги.
        Розалия показалась мне расстроенной. Что это? Детская ревность? Я чувствовал, что должен что-то сказать, но нужные слова не приходили на ум.
        Мы ещё какое-то время поговорили о ерунде и после разошлись.
        Оказавшись в своей комнате, я начал вспоминать разговор с Розалией. Лорд демонов Теурий, тот, что правит Подземным Миром. Он собирает свои силы, чтобы в очередной раз предпринять попытку захватить Верхний Мир. Однажды он снова появится, но не скоро. Лишь больше года прошло с последней битвы, когда Теурий опять просто сбежал поджав хвост зализывать раны. Каждый раз он умудряется ускользнуть от Героев, каждый раз…
        Но не его история волновалась меня, а собственное странное чувство. Теурий. Я ведь слышал это имя уже не раз, так почему сейчас в парке так кольнуло память? Будто я забыл какую-то мелочь. То неприятное чувство, когда утром не помнишь, куда вчера запихнул последние свежие носки. Да и рожи монстров во время спасения меня оставляли странное ощущение вперемешку со страхом. Где-то я уже это видел, где-то слышал…

* * *
        Илина пришла поздно. Ужин давно прошёл, я устал её ждать и просто лёг спать. Находясь во власти дремоты, сквозь пелену приближающегося сна я услышал стук. Сначала подумал, что это часть сна, но потом стук стал настойчивее и раздражительнее. Я встал с постели и открыл дверь, потирая глаза. Илина проскочила в комнату, грубо оттолкнув меня с прохода. Она осмотрелась, а потом с издевкой спросила:
        - Ты что, спать удумал?
        - Ты сказала, что после ужина, - ответил я с раздражением. - Часа четыре прошло. Я что, должен был ждать тебя до полуночи? Помирая при этом от скуки?
        - Не кипятись ты! - ответила она как сестра младшему неразумно у братцу. - Скажи лучше, не передумал?
        - Не передумал.
        Я подошёл к комоду и открыл ящик, ища свою новую одежду. Старую забрала Рута когда я был в душе.
        - Ты что, собрался идти в этом? - усмехнулась Илина.
        - Не голым же, - усмехнулся я в ответ.
        - Держи, - девушка достала из-за пазухи свёрток. - Одежда без королевских гербов, простая.
        Я раскрыл свёрток и посмотрел на одежду, она была такой же, как и на девушке. Одеваясь я удивлялся, откуда у Илины мужской костюм. Да и размерчик не её, ниже меня почти на голову, но очень худая и стройная. Я бы сказал, аристократическая худоба, если бы видел её впервые. Очень гибкая, меткая, быстрая, да и дерётся уверенно, чувствуется профессиональная выучка. Здесь она этого набралась, или в прошлой жизни?
        Мы вышли из дворца без происшествий. Сначала прятались от редких охранников, что бродили по коридорам, а потом на КПП Илина сунула что-то молчаливому стражнику в ладонь и мы вышли.
        - Взятка? - спросил я, когда мы скрылись в первом переулке.
        - Почему взятка? - невинно ответила она. - Так, маленькая благодарность за услугу.
        Больше я вопросов не задавал. Чувствовалось в девушке некоторое торжество, он будто хвастался передо мной, пыталась показать превосходство. Я же молча шёл за ней по переулкам, избегая широких улиц.
        Когда мы вышли на площадь, я замер в изумлении. Это была Центральная! Я видел её только днем, опрятная и красивая, как и положено. Но сейчас, ночью, она переливалась магическими огнями наподобие Токио или иного другого города-миллионника с Земли. Сходство было настолько завораживающим, что я просто был потрясён.
        - Что застыл? - усмехнулась Илина.
        - Очень похоже на мой прежний мир, - тихо ответил я.
        - Скучаешь? - сочувственно спросила она.
        Я лишь кивнул и пошёл за ней следом сквозь толпу. Торговые палатки наподобие фестивальных манили, хотелось подойти и всё разглядеть, но я удержался.
        Я упёрся взглядом в спину Илины и задумался. Постой вопрос девушки озадачил меня. За всё время пребывания в этом мире я ни разу не задумывался о подобном. Вспоминал, сравнивал - да. Скучал? Это вряд ли. Ничто меня не удерживало на Земле. Жена? Стерва та ещё, брак по расчёту, не более того. Её отец неплохо так вложился в мой бизнес, всё ради желания пристроить куда-то дочь, что воспитать не смог и страдал от характера и запросов. Помню, как она наивно пыталась вить из меня веревки, а потом и влюбить в себя. До чего же глупая женщина! В итоге мы сошлись на том, что жили в разных комнатах моей квартиры, я ей предоставлял на месяц сумму денег, ну и предупреждать о гостях и никаких любовников в нашем доме! Мне плевать было, где она и с кем, лишь бы вела себя прилично. И всё равно она меня ненавидела, неблагодарная курица. Детей у нас не было, да и от неё не хотел я. Любовниц я не любил, да и они меня вряд ли. Друзья либо мертвы, либо бултыхаются на дне стакана.
        После армии я смог встать на ноги. Это не было легко, но я смог. Построил бизнес, отбивал его от рэкетиров, потерял, построил новый, снова лишился всего. Перед смертью я только лишь почувствовал опору под ногами, только всё наладилось в третий раз…
        Друзья. Я пытался брать их с собой, но чаще приходилось тянуть всё на себе. В начале они действительно работали, но стоило появиться деньгам, как я их терял. Смешно, но те, кого не смогли погубить враги, пули и взрывы, полегли от обычной мирной жизни. Я смотрел на них и не узнавал. Почему человек теряет волю к жизни? Почему я не потерял?
        Ну конечно. Я же не человек. Пусть и тело самое обычное.
        Илина направилась в открытую дверь какого-то бара, я на автомате глянул наверх в поисках вывески и усмехнулся: Гильдия Авантюристов. Девушка привела меня туда, где я и хотел оглядеться. Оставаться Героем навсегда мне не хотелось, надо рассматривать все варианты.
        Это было похоже на таверну либо дешёвую забегаловку отделанную под старину. Справа имелось огороженное перилами пустое пространство с лавками у стен, тремя дверьми и стойкой по типу регистратуры или ресепшена. Я видел верхушки двух темноволосый голов - то есть кто-то там был. Слева находилась действительно барная стойка с двумя мужчинами, по залу ходили три официантки, разнося пиво и закуски.
        Первым делом Илина направился к группе авантюристов в лёгкой броне и с оружием на поясах. Они встретили её приветливо, пожиманиями рук, хлопками по плечами и предплечьям. Девушка повернулся ко мне, подзывая ближе.
        - А это мой друг Владимир! - представила она меня своим приятелям.
        - Оу, шестой нежданный Герой? - мужчины говорили почтительно, было видно, что они действительно заинтересованы моей персоной. И они знали, что мы Герои, это настораживало. Я покосился на Илину.
        - Вы тут общайтесь, я скоро вернусь, - девушка будто не заметила моего недовольного взгляда и отправился в пустую зону зала к стойке. Пробыла он там недолго, пока я отвечал на пустые расспросы мужчин по типу: какого ты уровня, сколько мобов убил, было ли страшно и прочее.
        Мне было неудобно среди авантюристов, чувствовалась напряжённость в их жестах и я заметил явное облегчение, когда вернулась Илина. Парни предлагали ей разделить с ними пару кружек пива, но та отказалась, сославшись на дела. Перечить ей не стали и мы быстро ушли. Девчонка явно имела авторитет.
        - И какие у нас дела? - с любопытством спросил я.
        - Скоро узнаешь, - она посмотрела на меня с некой уверенностью. - Тебе должно понравится.
        Я видел её неподдельную радость и торжество. Она была уверена в своих словах. Мне оставалось лишь следовать за ней, чтобы узнать о том, что же мне понравится, по её мнению.
        Глава 7
        Мы с Илиной ушли с Центральной площади и опять нырнули в переулки. Где-то там девушка подвела меня к одной неприметной двери. Она отбила комбинацию костяшками пальцев о деревянную поверхность, и я услышал щелчок. Мужик-мордоворот, выше и шире меня в плечах, впустил нас внутрь…
        Если кратко, это был игорный дом. Карты, кости, что-то там ещё. В общем, игры были разными, но суть одна - ставки реальные, а не праздный интерес. Кроме того, здесь было приличное количество молоденьких девушек в довольно открытых и обтягивающих платьях, так что можно было оценить все их прелести. Причём Илина вела себя весьма самоуверенно, прижав к себе пару этих девиц. Закралось смутное подозрение, что она может быть и лесбиянкой, и ничто ведь не мешало оказаться этой догадке истиной.
        Илина села за стол с ещё тремя игроками в карты, я занял позицию у стенки на кушетке и просто наблюдал. Вот какого чёрта она подумала, что мне должно быть это интересно? Я никогда не любил игры, это дико скучное занятие. Мне адреналина и в жизни хватало, где я полностью сам отвечаю за всё, где сам могу создать свои правила, либо изменить чужие.
        Моё внимание отвлекла одна из… куртизанок? Кем были эти девушки? Я затруднялся в том, чтобы корректно оценить их роль здесь. Кроме того не совсем понимал, владели ли они каким-то навыком соблазнения или нет. Чёртов мир, где нельзя доверять даже собственным ощущениям.
        - Приветствуем вас, господин, - одна из девушек села на кушетке рядом со мной. Её движения были отточены и элегантны, а тело источало легкий аромат каких-то цветов. Причем у каждой из девушек запах был свой, простой и ненавязчивый. - Не хотите ли сыграть? - она указала в сторону стола.
        - Если вам не нравятся карты, - ворковала уже вторая девушка, что незаметно села слева и прижалась грудью четвёртого размера к моей руке, - то у нас огромный выбор на любой вкус…
        Я вообще не слушал, что она там говорит. Сиськи, большие, круглые и упругие упирались мне в плечо. Я подловил себя на том, что уставился ей в декольте и не мог отвести взгляд. Она, видимо, заметила это и, слегка отстранившись, якобы невзначай поправила их. Я уже не смог сдерживать дикого желания ощутить их в своей руке. Но только потянулся, как на правом плече повисла первая, прижимаясь своей троечкой. Я повернулся к ней и понял, что просто обязан взять их обоих и трахаться до самого утра. После плоских костлявых служанок и высокомерных неприступных дворянок я будто ребёнок, попавший в лавку сладостей.
        Было одно огромное НО. У меня нет денег. Словно ведром холодной воды окатили. Чем я буду платить? Идентификатор остался в комнате, да и не факт, что им можно было заплатить.
        Черт, нужно часть ядер сдавать и разжиться деньгами.
        Я прикрыл глаза и, скрипя сердцем, встал, чтобы отойти в сторону. Кто бы знал, с каким трудом мне это далось. Жалеть буду долго, но я просто обязан думать в первую очередь головой в этом чужом мире. Урок заучен.
        Я стал внимательно следить за игрой чтобы отвлечься и в какой-то момент увидел тёмный дымок в руках Илины и ужаснулся: она мухлевала. Причём с помощью навыка. Вот ведь идиотка, если заметят…
        Хотя, понаблюдав внимательно за другими, я осознал, что все за столом мухлевали. Даже более того, все знали об этом, пусть и прятались друг от друга.
        Кроме меня, был ещё один наблюдатель, усатый мужик лет 50. Он вроде как представлял заведение и следил за соблюдением правил.
        Илине не сказать, что везло или не везло. Она отыграла небольшую сумму, потом проиграла её, и так несколько раз. После она начала успешно отыгрываться. Поступило предложение больших ставок от игроков и Илина, похоже, вообще забывшая обо мне, самодовольно ухмыльнулась и согласилась. Вот ведь дура!
        Ведущий внимательно следил за мной, будто оценивая. Я решил подойти к Илине, но он преградил мне путь, с усмешкой заглядывая в глаза снизу вверх: я был выше.
        - Вы решили сыграть?
        - Нет, хочу поговорить с подругой.
        Тем временем Илина начал отсчитывать свою ставку, почти четверть всего, что у неё было…
        Я попытался оттолкнуть ведущего, но тот стоял подобно скале. Да будьте прокляты чёртовы навыки! Я применил анализ: 24 уровень и сила с ловкостью выше моих. Твою мать! Нужно было что-то делать, но что?
        Я постарался изобразить в глазах всю ненависть и жажду убийства, на которые был способен. Надо же хоть как-то попытаться повлиять на него? Вряд ли им нужен явный конфликт с Героем. Они же вряд ли знают, что я под домашним арестом?
        [Поздравляем! Новый навык Глаза страха! ур. 1]
        Стоило системе пикнуть, как я увидел в ведущем удивление и растерянность. Его навык прекратил действие и я в два шага подошёл к Илине, положив ей ладонь на плечо.
        - Мы уходим, - сказал я громко и отчётливо.
        Илина обернулась. Сначала лицо девушки выражало радость, после моих слов недоумение, а затем и злость.
        - Мне только начало везти! Я никуда не пойду! - раздражённо сказала она, стиснув зубы.
        - Мы уходим, - повторил я и сжал ладонь.
        Ведущий махнул рукой и посмотрел куда-то в сторону открытой двери, откуда вошли двое, на которых я тут же применил анализ. Все они превосходили меня более чем на 10 уровней.
        - Владимир, но ваша подруга хочет продолжать. Не мешайте ей, - доброжелательно попросил ведущий.
        - Вот именно, не мешай, чурбан, - с неким отвращением прошипела Илина. Она явно чувствовала себя уверенно здесь, а меня будто презирала. Что это за лютая ненависть в её глазах? Она совсем что ли голову потеряла от эмоций?
        - Я могу уйти и один.
        - Проваливай, - только и выдала девушка, тут же отвернувшись и сделав ставку.
        Вот ведь сучка тупорылая. Хотя, это действительно не моё дело. Считает себя самой умной? Да пожалуйста.
        Я развернулся и направился к выходу, но стоило лишь выйти из игровой комнаты в коридор, как на мне повисли две дамочки.
        - Не желает ли господин расслабиться? - томно спросила четверочка.
        - Мы готовы исполнить любое ваше желание, - не менее сексуально произнесла троечка, приподняв правую руку, чтобы откинуть прядь волос, отчего грудь чуть не выскочила из декольте, но успела показаться альвеола соска.
        Твою мать! Мои животные инстинкты опять начали брать верх. Я завёл руки им за спины и положил ладони на задницы, сжимая их. Я чуть не взвыл как волк, упругие, круглые. Может, послать всё?
        Володя, не тупи! Бесплатный сыр только в мышеловке. Я одернул сам себя и напрягся. Я почувствовал опасность сзади.
        [Поздравляем! Навык Аура жизни получен!]
        [Детали: Вы можете ощущать присутствие живых организмов на расстоянии до двух метров]
        Я только и успел обернуться, чтобы получить болезненный удар по плечу. Я преклонил колено от тяжести атаки, после чего перекувырнулся. Если бы не успел обернуться, то дубинка пришлась бы аккурат по затылку.
        Хуже всего то, что я безоружен. Следующий удар пришлось принять на выставленное предплечье. Боль тут же отозвалась в кости и ждать окончания второго замаха я не стал. Рывок вперёд и удар кулаком в живот мордовороту.
        Хрусь.
        Я заскулил от боли. Мордоворот явно использовал лишь крупицу реальной мощи. Получается, убивать не хотел, что нифига не обнадеживало. Я рванул вперёд, еле успевая увернуться от очередной атаки и заскочил обратно в комнату. Почему я вернулся, а не направился к выходу? Я катастрофически слаб. Самый сильный боец в этом доме определённо Илина, к тому же единственный мой, пусть и номинальный, но союзник.
        Все трое за столом, ведущий и девушки уставилась на меня с недоумением. Снова знакомая Аура жизни сзади, я бросаюсь в сторону Илины и ведущего, ища поддержки, прижимая к себе покалеченную руку. Мордоворот остановился в двери, окинул всех взглядом, остановившись на ведущем, после чего развернулся и ушёл.
        - Как это понимать? - Илина вскочила, опрокинув стул и злобно сверля взглядом ведущего. - Почти половина ОЗ посетителя пропала менее, чем за пять минут!
        - Простите, вышло недоразумение, мы готовы оплатить ущерб, - ведущий принял заискивающую позу, сложив ладошки на груди.
        - Да уж будьте любезны, - прищурилась девушка.
        Одна из девушек по кивку ведущего вышла ненадолго в боковую дверь и вернулась с небольшим мешочком с монетами.
        - Мы приносим свои извинения за неудобства. Безопасность клиентов превыше всего, - мужчина склонился в поклоне. - Виновные будут наказаны.
        - Не сомневаюсь.
        Илина вырвала кошелёк из рук куртизанки и, кивнув мне, направилась к выходу. Она и словом не обмолвилась, ведя меня куда-то через переулки.
        - Что это была за подстава, Илина? - я остановил её, положив здоровую ладонь на плечо.
        - Будто я знаю! Такое впервые!
        Она смахнула мою руку и уже тише сказала:
        - Пойдём купим тебе зелье исцеления.
        - Ночью? - усмехнулся я.
        - Гильдия Авантюристов работает круглосуточно.
        Мы пошли дальше.
        - Сколько ты им должна?
        Илина резко остановилась и испуганно посмотрела на меня, после чего с усмешкой заметила:
        - А с чего ты вообще взял, что я что-то должна?
        Но её голос был не так твёрд, как она думала.
        - Ты действительно считаешь, что они не замечают твоего мухлежа?
        - Что? Я не мухлевала! - он ещё больше заволновалась под моим пристальным взглядом. - За кого ты меня держишь?
        - А мухлюют ли они, на твой взгляд? - я наклонил голову набок с интересом разглядывая её и улыбаясь.
        - Они…
        Похоже она понял то, что я хотел сказать.
        - Они крепко держат тебя на крючке. Я ведь прав? Чем ты платишь им?
        - Ядрами, но чаще деньгами, - с недовольством призналась она. - В Игорном Доме курс меньше, чем в Гильдии Авантюристов. И иногда выполняю их задания
        - Это какие же? - я удивленно приподнял бровь, так как понятия не имел, какую работу мог бы выполнять Герой.
        - У Героев бывает отпуск. Я хожу с их людьми в Подземелья, помогаю прокачиваться, естественно, все ядра они забирают себе, те не входят в оплату долга.
        - Вот ты дура, - я словил фейспалм. - Как давно это продолжается?
        - Знаешь, что? Это не твоё дело! - Илина хотела было уже уйти от разговора, но я схватил её за руку и с серьёзным выражением лица заглянул в её удивленные глаза.
        - Это они попросили тебя привести меня?
        - Что? С чего ты это взял?
        Господи, да её голос дрожит от волнения, глазки так и бегают! Я определённо попал в точку.
        - Да по тебе всё видно!
        - Ну и что? - сдалась она, с некой озлобленностью смотря на меня. - Кому ты нужен, недогерой! Максимум что им может от тебя потребоваться, так это завербовать в охрану, когда король выгонит со службы.
        - Кому служат эти люди?
        - Это просто Игорный Дом, не мели чепухи.
        То ли она действительно не знала, то ли не горела желанием говорить чтобы то ни было ещё. Я не сомневался, что это заведение имело крышу в администрации города. Вот только мог ли король пойти на подобные уловки? Да и странно было то, что убивать меня не хотели, лишь оглушить. Если бы собирались именно убить, то сделали бы это.
        - Хорошо, пошли в гильдию. Угостишь меня пивом за моральный ущерб.
        - Хочешь чтобы я за тебя платила? - Илина надменно скривилась.
        - А кому это моральный ущерб тут причинили? Но можешь и не платить, я не заставляю. Расплачусь тогда идентификатором. Мантасу будет очень интересно, как я мог платить за пиво в ночь, когда должен был находиться в своей постели, - я врал более естественно, чем она. Откуда ей знать, что идентификатор не при мене?
        Илина дёрнула щекой в раздражении. По всему было видно, что она давно уже пожалела, что взял меня с собой.
        - Обменяй свои ядра на деньги, делов-то, - с вызовом сказала она.
        Я горько ухмыльнулся. Серьёзно? И Илина туда же?
        - Я был честен, когда сказал, что ядер у меня нет.
        - И честно их съел?
        Вот ведь колючая язва. У неё хоть есть друзья? Что-то сомневаюсь.
        - Илина, ты серьёзно? Почему вы все считаете, что я их съел?
        - Это и так понятно, что спрятал. Неужели нашли? - съязвила она с показным сочувствующим тоном.
        Я вздохнул. Боги, дайте мне терпения!
        - У тебя завалялось хоть одно ядро?
        Та отрицательно покачала головой.
        - Когда появится, или мы будем на миссии, то я покажу тебе Поглощение. А сейчас, пошли развлекаться.
        С недовольной миной Илина продолжила путь в Гильдию Авантюристов, где с неохотой ей пришлось угощать. Через время она напилась и немного расслабилась. Про себя и прошлую жизнь говорить она не желала, но о переносе сообщила. Она была в сознании: шла вечером по переулку, когда под ногами начала светиться земля, ослепив её.
        Я задумался. Уже второй Герой не умирал. Возможно ли, что только я имел посмертный опыт? Да и вообще, помнил о прошлых жизнях? Но ещё Илина выбивалась из образа Героя, почему боги выбрали её? Хотя меня тоже вряд ли высшие существа избрали из сотен претендентов. Но всё же, высокомерная девица, ещё и игроманка, ворует ядра, что то там скрывает. С другой стороны, она может быть и не дальновидна, но точно не зло воплоти. Исконно злых Героев не встречалось, либо их вычеркнули из истории. Интересно, а я остался злым?
        Вернулись мы перед рассветом, так что я успел выспаться перед тренировкой с Мантасом.
        Глава 8
        - Пятый, ты идиот! - ведущий хлестнул кнутом по плечу грозного на вид мужчину, что преклонил колено перед стариком. - Как ты мог так проколоться?
        Ведущий был зол, очень зол. Девушки прижались к стене, не смея издать ни звука. Заведение было закрыто, так что никто посторонний не мог ничего увидеть или услышать. Мужчина опять замахнулся кнутом и ударил охранника, что посмел упустить добычу.
        - Что произошло?
        Это был властный женский голос той, что секунду назад появилась в дверном проёме комнаты. Высокая, закутанная в балахон, глаз не видно над низко опущенным капюшоном. Только острый подбородок и алые губы на фоне бледной кожи.
        Девушки ахнули, склонившись в поклоне, не смея смотреть на таинственную женщину. Ведущий же был напуган. Он тут же успокоился и почтительно поклонился.
        - О, епископ Феба! - торжественно заговорил старик. - Я рад видеть вас в своей скромной обители.
        - Ты знаешь, зачем я пришла. Где сосуд?
        - Простите, госпожа, но ему удалось уйти.
        Освещение заметно убавилось, а всех присутствующих окатило прохладное дуновение ветра. Но лишь пара секунд и будто ничего не произошло.
        - Так что случилось? - вновь задала свой вопрос Феба.
        Старик приказал охраннику всё рассказать. Женщина, всё так же стоя в дверях, внимательно выслушала мужчину, после чего воцарилась тишина на несколько секунд.
        - Никто не виноват, - наконец вновь раздался властный голос. - Мы лишь недооценили Искажение, коим был модифицирован сосуд.
        Женщина развернулась и хотела уйти, но её остановил голос ведущего:
        - Епископ Феба! Что нам делать дальше?
        - Ждать, - женщина даже не повернулась, - пока патриарх Целум не возродится.
        - Но Герой….
        - Никуда он не денется. Пусть побегает, укрепит тело. Люций останется доволен не голым, а прокаченным сосудом.
        После этих слов женщина ушла, а ведущий распустил служащих. Раз сама епископ Культа Истины сказала ждать, то и предпринимать что бы то ни было не имело смысла.

* * *
        Закат - начало времени демонов. Последние лучи солнца окрашивают осеннюю листву в ещё более яркие и насыщенные оттенки. И всё это как последняя вспышка факела в пещере перед тем, как погрузить мир во Тьму.
        Я любил наблюдать за приходом Ночи стоя на площадке одной из башен своего дворца. Обычно. Увы, дел становилось больше год от года, управление страной превращалось в нудное рутинное занятие. Всё меньше и меньше времени отводилось действительно приятным вещам.
        Я был приглашён своим давним другом на совершеннолетие его первенца. Глупые людишки считают, что мы плодимся как крысы, да только всё наоборот. Чем более высшая сила заключена в демоне, чем чище его кровь, тем меньше плодовитость. Мы можем использовать своё семя и плоть для создания низших демонов, но никогда они не станут нашими детьми, настоящими продолжателями рода. У низших рас недемонов всё гораздо проще, гораздо…
        Я услышал шорох за спиной и оглянулся: какой-то мальчик лет десяти стоял на верхней ступеньке и с ужасом смотрел на меня своими карими глазами.
        - Что, тоже решил побыть в одиночестве, подальше от этого шума? - спросил я и приветливо улыбнулся. Вопли и рычание вперемешку со смехом были прекрасно слышны даже здесь.
        Мальчик помешкал ещё несколько секунд и, нахмурившись, встал в паре метров от меня, облокотившись на перила. Он поначалу косился в мою сторону, но после расслабился и погрузился в свои мысли.
        - Тебя не учили, что игнорировать вопросы взрослых невежливо? - спросил я всё таким же доброжелательным тоном.
        Мальчик побледнел до синевы, ужас читался в его глазах. Странный он, даже для отпрыска высшего демона. Кто-то из гостей притянул его с собой? Бастард?
        - Простите, Король! - опомнился мальчуган от испуга. Ну конечно, нет никого в Землях Демонов, кто не знал бы меня в лицо. Увы, личина не спасала против высших, только низшие и светлые не могли разглядеть скрытое. Потому я и не пытался менять внешность, хотя против такого ребёнка она могла бы и сработать.
        - Не бойся, я не злюсь. Так почему ты не на празднике?
        - Отец хочет, чтобы я отведал человеческой крови, - мальчик отвёл взгляд.
        - Так в чем проблема? Наверняка хозяева раздобыли свежей и наивкуснейшей. Любой на твоём месте с радостью бы отведал деликатес. Сам-то добыть себе не скоро сможешь.
        Он насупился и промолчал.
        - Зачем мы пьём кровь разумных существ, поедаем их мясо? - спросил он довольно тихо.
        Меня этот вопрос рассмешил, но я сдержался.
        - Разумных? Ты в этом уверен? - спросил я с улыбкой.
        - Но они же умеют говорить, строить города, делать инструменты и оружие.
        - Но между тем, они слабы. Слабы, как тот скот, что держат в загонах и поедают после. И, несмотря ни на что, на страх по отношению к нам и признание превосходства, они продолжают сопротивляться. Это ведь так глупо. Тьма правила миром задолго до нас, поклоняться ей - благое дело. Их солнечная богиня промыла мозги бедолагам, иначе давно бы закончилось это глупое сопротивление.
        - Только порождения Тьмы достойны править миром, все иные лишь скот, чей удел служить господам.
        - Всё верно.
        - А если не прислуживать в страхе, а просто жить?
        Я с недоумением посмотрел на ребёнка.
        - Мы и так позволяем им жить.
        Послышались тяжёлые шаги на лестнице. Ребёнок обернулся на зияющую темноту прохода, после чего поклонился мне.
        - Простите, Король, мне нужно идти.
        - Конечно, иди.
        Он ещё раз поклонился и выбежал в боковой проход, как раз когда на площадку шагнул мой друг Аверий.
        - Аветус, - окликнул меня хозяин замка с удивлением на лице. - Хватит стоять тут в гордом одиночестве. Гости заждались, многие хотят отдать дань уважения любимому Королю.
        Я поморщился.
        - Устал я от лести. И так знаю, что не посмеют предать. Иначе закончится их путь. Окончательно и бесповоротно.
        - Да дай ты им радость прикоснуться к тебе, жалко, что ли?
        Я оглянулся на Аверия с удивлением. Ну конечно же, он шутил. Улыбка расползлась по его лицу, как гадюка в траве.
        - Ха-ха, очень смешно, - равнодушно сказал я. - Я не бог, чтобы давать благословения другим. Не бог, чтобы уверять других в благосклонности к ним. Лишь могу воздать по заслугам, как божество. А для этого не обязательно заглядывать ко мне в рот.
        - Ты совсем стар стал, - вздохнул Аверий. - Помнишь, как мы мечтали в юности?
        - Помню. И что мечты стали явью - тоже понимаю. Только не этого я хотел, как оказалось.
        - Так отдай трон старшенькому, а сам развлекайся на пенсии.
        - Чтобы он всё развалил? Он недостаточно мудр ещё. Нужно время. Всему своё время. Пусть пока нагуляется, да и не стремится он к власти.
        - Какой демон не стремится к власти? - задал риторический вопрос Аверий. Я лишь вздохнул. - Кстати, ты паренька вот такого роста не видел здесь?
        Он показал примерный рост, совпадающий с недавно ушедшим мальчишкой.
        - Видел, - я махнул рукой в сторону прохода, куда тот сбежал.
        - И как он тебе? Что скажешь?
        Я удивленно приподнял бровь.
        - Это мой второй, младшенький, - добавил демон с виноватой полуулыбкой.
        - Ясно. Странный он.
        - И быстро ты это определил?
        - Если бы даже рта не раскрыл, и так ясно. Не боятся дети демонов взрослых. Только тех, кто сделал им больно. Этот же испугался, ни намёка на радость или интерес, хотя узнал меня.
        Аверий покачал головой.
        - Недолго он проживёт. Только два сына у меня, и то один из них бракованный. Тьма не благоволит мне.
        - Всё настолько плохо?
        - Гуманист хренов. Не хочет людей убивать, пить их кровь. Даже на проступки слуг смотрит сквозь пальцы и прикрывает их. Ой дурак! Чудо, что жив ещё. От этого лицемерного скота нельзя ожидать ничего хорошего, но сколько бы я это сыну не говорил - он отказывается верить.
        - Как звать-то его?
        - Теурий…

* * *
        Рядом со мной была Илина в роли наставника. Она следовала по пятам, но не вмешивалась, если не считать редких вздохов, качаний головы и щелчков языка. Она всем видом показывала, что недовольна моими успехами, но снисходительно молчала. Я же наблюдал за группой гоблинов из засады. Если я сейчас убью этих в количестве тридцати двух, то смогу пойти на третий уровень Подземелья.
        Мой новый навык [Улучшенная стрельба] был на первом уровне. Я всего лишь случайно схватил разом две стрелы и выстрелил впопыхах, как система дилинькнула. Как я после выяснил, все звуки и картинки были исключительно в моём мозгу.
        Я начал с середины: семь магов и двенадцать лучников. Эти идиоты, как обычно, не сразу поняли, откуда велась стрельба. Восьмерых пикинеров я снял уже подбегающими ко мне.
        Вот черт! Пять мечников, чьё оружие было немного длиннее моего квилона, но рост и длина рук сглаживали разницу. Я проткнул сердце первому, после чего вытянул лук перед собой и побежал вниз с пригорка. Бросив кинжал к ногам, я развернулся и успел сделать два двойных выстрела. Подобрал квилон и быстро добил корчащихся от боли тварей.
        Фух. Было тяжеловато. Но пока я ловчее по очками, следовательно, быстрее. И не делаю смертельно опасных заминок, моя рука тверда, а движения отточены.
        Я склонился над трупом, лёгким движением вырезая из него кристалл.
        - А кем был ты в прошлой жизни? - услышал я голос Илины.
        - Ну, - я посмотрел на девушку и задумался. - Я служил в своё время в армии.
        - И убивал прежде?
        - Было дело.
        Я отточил движения: быстрый надрез, затем острие клинка в рану, выковыривая ядро и ловя его другой рукой. Я заметил, что каждый раз Илина отводит взгляд. Ей неприятно смотреть?
        - Людей? - скептически так произнесла она с лёгкой улыбкой.
        - В том мире, кроме людей, не было иных рас, - я пожал плечами и посмотрел на неё. Якобы случайно проткнул брюхо глубже и кишки гоблина вывалились, разнося с собой смрад.
        - Ты специально это сделал? - Илина скривился в отвращении.
        - Почему ты так реагируешь? Я думал, что за девять лет руку набила, насмотрелась.
        Я хотел тоже хоть как-то напакостить ей. Пусть это и по-детски, но девчонка раздражающая, ничего не могу с собой поделать.
        Илина ничего не ответила, лишь прошипела что-то невнятное и, отойдя подальше, села на камень дожидаться меня.
        - Ты обещал показать [Поглощение], - безэмоционально сказала девушка, когда я закончил и подошёл к ней.
        Я лишь усмехнулся и приоткрыл мешочек, открывая вид на шарики. Подумал о [Поглощении] и весь мешок обволокла дымка, хруст и туман рассеялся. Илина выхватила из моих рук мешок и начала с недоумением, а потом и злобой шарить в нём.
        - Ты, - она повысила голос. - Ты их испортил, разбил!
        Я лишь пожал плечами и улыбнулся.
        - Лишь навык.
        - Зачем, что он даёт?
        - Не знаю, нужно накопить энергии от поглощения, тогда и узнаю.
        - Тупость! - она бросила мешок на землю и отвернулась.
        - Возможно.
        - Одни проблемы от тебя, проку же никакого, - тихо, но с нескрываемой злобой сказала она.
        Я наклонился, поднял мешок и вытряхнул его содержимое.
        Я был счастлив не смотря на попытки девчонки задеть меня, это [Поглощение] выкинуло меня с 5 на 7 уровень. Кайф. 45 слаймов, 41 гоблин, 9 крыс и 7 ящериц за весь день. Сейчас к камню телепортации и на третий уровень Подземелья. Хотя… переночевать стоило бы и здесь.
        Как объяснили мне Герои, десятый уровень даст мне официальный статус, когда я смогу ходить на миссии один.
        Мы разбили лагерь недалеко от камня телепортации. Илина разложила по периметру защитные кристаллы, достала свой сухпаек и начала жевать его, запивая отваром из фляги.
        Я повертел в руке свой кусок пересоленного сухого куска мяса и вздохнул. Положил на сухую лепешку и начал жевать. Единственный минус рейдов - приходилось питаться этой пакостью. Я вспомнил кашу девчонок и снова вздохнул. Похоже, Илина готовить не умела. Либо тупо не хотела.
        Странный сон мне снился накануне. Будто воспоминание из моей бытности Короля демонов. И имя это - Теурий. Какова была вероятность встречи настолько похожего имени в очередном параллельном мире?
        Глава 9
        СТАТУС:
        Владимир (Герой) ур. 5 =.> ур. 7
        ОЗ: 220
        ОМ: 374,7
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 25 =.> 31
        Ловкость: 25 =.> 31
        Выносливость: 25 =.> 31
        Восприятие: 25 =.> 31
        Разум: 25 =.> 31
        Класс: Лучник
        ИСКАЖЕНИЕ (КРУПИЦА) Ф. 5 =.> Ф. 7
        Все характеристики +15 =.> 21
        Сопротивление Свету +25 =.> +35
        Сопротивление Тьме +25 =.> 35
        До следующей фазы маны 374,7/700
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Усиленная воля (врождённое) ур. 5 =.> ур. 7
        Сопротивление контролирующим разум техникам +15 =.> +17
        Ускорение прогресса (от статуса «герой»)
        Прогресс характеристик 250%
        Интерпретация (от статуса «герой»)
        Понимание всех местных наречий, в том числе чтение
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Поглощение ф. 5 =.> ф. 7
        (Коэффициент поглощения 50 % =.> 70 %)
        Простой анализ ур. 5 =.> ур. 7
        Владение мечом ур. 5 =.> ур. 7
        Владение кинжалом ур. 5 =.> ур. 7
        Рукопашный бой ур. 5 =.> ур. 7
        Владение щитом ур. 5 =.> ур. 7
        Владение луком ур. 5 =.> ур. 7
        Тихий шаг ур. 5 =.> ур. 7
        Глаза страха ур. 1 =.> ур. 3
        Аура жизни ур. 1 =.> ур. 3
        Улучшенная стрельба ур. 1 =.> ур. 3
        Я снова проснулся первым и остался лежать, разглядывая свои обновлённые характеристики. Жаль, что новые навыки [Глаза страха] и [Улучшенная стрельба] не ушли автоматом в прогресс до седьмого уровня, как все остальные. Вывод только один: стараться получить новые навыки до применения [Поглощения]. Возможно, лучше откладывать ядра на потом? Я и так достаточно силён, монстры первых двух уровней ощущаются достаточно лёгкими. Конечно, хобгоблина я ещё не встречал, как и голема, да и кучи других сильных мобов, но всему своё время.
        Когда проснулась Илина, я решил позадавать ей вопросы, в частности о том навыке с темной дымкой. Девушка не упустила шанса разграничить наши способности и лишний раз упрекнуть в бесполезности. Я пропускал колкости, оставляя лишь суть. Как оказалось, у неё с 10 уровня появлялись эти интересные навыки.
        [Дым] - простое название, но навык позволял становиться в прямом смысле нематериальным на несколько секунд. Любое холодное оружие проходило сквозь туман тела Илины, в том числе слабо зачарованное.
        [Дымное перемещение] - тело опять теряло материальность и могло перемещаться на расстояния до пяти метров относительно быстро, скорость напрямую зависит от очков ловкости.
        [Теневое перемещение] - этот навык позволял перемещаться на расстояния до километра, но только по теневым поверхностям. То есть по равнине в солнечный день нельзя, а вот облачная погода и тем более ночь давали полную свободу и практически абсолютную невидимость.
        [Теневой перенос] - заранее помеченный объект можно было телепортировать с расстояния до десяти метров.
        [Теневое хранилище] делало оружие нематериальным и невесомым, что позволяло носить очень много тех же сюрикенов и клинков. Этим же навыком Илина тайно таскала ядра за пределы дворца.
        Короче, переход на каждый кратный десяти уровень давал рандомный, но зависящий от класса и личности навык. Причём навык стоящий, в большинстве случаев. Моё желание достичь десятой фазы только росло. Что же меня там ждёт?
        Как я понял по рассказу девушки, с первого уровня у неё не было ничего, так что моё [Поглощение] должно было появиться лишь на 10 уровне. Конечно, тёмные дымки были похожи внешне, но моя именно поглощала, а не действовала на объекты, как [Дым] Илины.

* * *
        Третий уровень Подземелья представлял собой огромную пещеру с редкими огромными столбами, наверняка поддерживающими эту махину. Освещение давали фосфоресцирующие растения и камни. Как сообщила Илина, здесь встречаются довольно крупные монстры.
        Среди светящейся травы прятались монстры-растения, а в частых тёмных проплешинах могли прятаться более подвижные противники.
        Мы прошли уже более пятиста метров от камня, но вокруг нас лишь тишь да гладь. Мне здесь не нравилось, так и разило опасностью отовсюду. Я ведь лучник, мне жизненно необходимо было первым увидеть противника, а не наоборот! Ничего не разобрать, хоть глаз выколи.
        Я остановился и обернулся на Илину, что шла позади меня, как и на предыдущих уровнях. Она отдалилась метров на пятьдесят и ухмылка её, освещенная снизу этой травой, выглядела довольно пугающе. Что за противное ощущение холода скользнуло по спине? И в следующий миг Илина исчезла.
        Я так и остался стоять в изумлении открыв рот и смотря на то место, где только что стояла девушка. Да уж, такого я не ожидал. Вообще, здесь было идеальное место для Илины с её дымовыми навыками. Новый способ унизить меня? Эта сучка уже начинала надоедать.
        Я надеялся, что она не посмеет зайти слишком далеко и ограничится словесным ядом. Да и вчерашняя выходка должна была посеять в её душе чувство вины. Хотя, о чем я говорю? Чем дальше, тем наглее и злее девчонка. Знать бы только, за что она так на меня взъелась?
        Я прикрыл глаза и прислушался: Илина не могла находился в тени слишком долго, так что вскоре должна объявился в своей обычной форме. Да и мало ли, вдруг ей приспичит мне подножку поставить или толкнуть, чтобы потом посмеяться.
        Я ничего не слышал, кроме шелеста травы: да, здесь был небольшой сквозняк. Прошла минута, две. Я напрягался как мог, но ничего не чувствовал. И вдруг острое ощущение, что за спиной кто-то стоит. Я вздрогнул и отпрыгнул, смотря на то место. Лук с вложенной стрелой автоматически оказался в руках, но целился я в пустоту. [Аура жизни] сработала на ура, даже несмотря на дымовую форму, это не могло не радовать.
        - Илина! Прекращай баловство! - уверенно крикнул я в пустоту.
        Несколько секунд ничего не происходило.
        - Просто представь, что меня нет, - услышал я рядом с собой. Мне показалось, что она сказала это с неким вызовом. Хочет меня напугать?
        Я пожал плечами и огляделся: собственно, ничего нового я не увидел. Местечко так себе, конечно. Я глубоко вздохнул и снова насторожился. Система выдала ошибку о повышении уровня [Ауры жизни]. Черт, а это дико неудобно! Мне нужно постоянно поглощать ядра, иначе так и застряну без прокачки.
        Но сначала… Стоило бы попытаться набрать навыков перед очередным [Поглощением]. Воспользовавшись фантазией, я активировал [Тепловизор] и [Ночное видение].
        - Ты чего стоишь как истукан?
        Я подпрыгнул от испуга и услышал довольный тихий смех. Представьте себе: тишина, ты один, очень сосредоточен на чем-то своём… И тут какая-то идиотка орёт над ухом!
        Конечно, это была Илина, что таки соизволила материализоваться.
        - Я был делом занят, вообще-то! - сказал я с раздражением. - Зачем пугать так?
        - Каким делом?
        - Навыки отрабатывал.
        - Ну да, конечно, - она сказала это как глупому ребёнку выдумщику, закатив глаза. Наверняка расценила моё бездействие как трусость. - Иди уже.
        - Слушаюсь, госпожа, - я слегка поклонился с лёгкой полуулыбкой и заметил, что девушка снова пропала. Вот ведь гадина.
        Я начал медленно продвигаться вперёд, подальше от камня телепортации. Чувствовал я себя неуютно, так как был как на ладони для потенциальных агрессоров.
        [Получен урон 15 единиц]
        Внезапно какая-то дрянь ужалила меня в ногу и я быстрым движением выхватил квилон из ножен и махнул лезвием. Похоже, это было какое-то растение, что я не смог разглядеть. Но и ядра никакого не увидел, хотя даже наклонился для поиска. И тут я резко ощутил присутствие за спиной и отпрыгнул в сторону. Точнее, попытался отпрыгнуть: растение уже успело обвить мою конечность лианой и поднять головой вниз.
        [Получен урон 45 единиц]
        Я согнулся пополам и отрубил лиану, что тут же ссохлась, перестав жечь мне ногу. Это было похоже на крапиву - мало приятного.
        Наконец я смог разглядеть монстра, что светился как и вся трава здесь. Некий подсолнух-переросток с просто кучей лиан наподобие щупалец у морского гада. Через несколько уворачиваний мне удалось отойти на безопасное расстояние, где я достал лук из-за спины. Три стрелы и медлительный моб был уничтожен. Я подошел ближе и поднял шарик.
        На этот раз я почувствовал девушку сбоку и не стал уклонятся, а попытался поймать её. Увы, моя ладонь прошла сквозь тёмную дымку, что засмеялась и отлетела подальше.
        - Молодец! Продолжай в том же духе, - по голосу я понял, что она улыбается. Будь я сильнее, то скрутил бы выскочку и отхлестал по пятой точке. Вот к чему весь этот балаган? Чего она добивается?
        Увы, я чудовищно слаб по сравнению с Героями. Не дай бог кто-то из них решит пойти на открытый конфликт - и всё! Мне придёт конец!
        Чёртов цветочек отобрал у меня 60 единиц из 220. Просто восхитительно!
        Я недовольно поморщился, потерев обожженную ногу. И ведь штанина полностью цела! Вот ведь мерзкая тварь. Иного выбора я не видел, кроме как залезть в тёмное пятно. Хотя бы я буду невидим для монстров так же, как и они для меня. Или у них тоже есть какие-то обостренные чувства? Сейчас узнаем…
        Туман Илины имел температуру тела, что облегчало мне задачу. Девушка держалась на расстоянии, иногда приближаясь, но я делал якобы случайные движения, что отпугивали её. Я приседал, останавливался, начинал идти на неё и всё в этом роде. И да, я начинал злиться, в который раз убеждаясь в отсталости психологического развития Героев. Хотя, может, это Илина такая сучка?
        К сожалению, радиус действия моих новоиспеченных навыков был ограничен 2 -3 метрами, так что большую часть времени я девушку не видел. Ожидание подвоха утомляло, плюс раздражение от сообщений системы об ошибке повышения уровней навыков. Да за что мне это?!
        В общем, я подзадолбался и потерял счёт времени, которое блуждал по темноте. Так что вибрацию земли под ногами встретил с некоторым облегчением. Увы, я абсолютно ничего не видел, лишь шорохи впереди меня и какое-то движение.
        Прыжок назад, так как впереди яркое ощущение Ауры жизни. Лишь спустя мгновение я понял, что существо было не теплокровным. Замечательно! То есть у меня остаётся лишь одно чувство плюс слух?
        решил сбежать - это было бы разумным решением. С другой стороны - я понятия не имел, что это за тварь. Она могла быть как слабой, так и сильной. Поколебавшись, было принято решение выманить монстра на светящуюся траву.
        Мне казалось, что этот гад огромный, так как сгустки энергии прилетали рандомно с разных сторон. Хвала моей ловкости! У меня её явно побольше.
        Оказалось, что это голем ростом более трех метров. О цвете сложно было судить при подобном освещении, но по текстуре явно камень. [Простой анализ]!
        СТАТУС:
        Каменный Голем (Монстр) ур. 40
        ОЗ: 900
        ОМ: 200
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 76
        Ловкость: 22
        Выносливость: 50
        Восприятие: 10
        Разум: 2
        Хорошо, что на 7 уровне навыка могу видеть характеристики противников выше меня на 35 пунктов. Хотя, не видь я статуса монстра, это бы уже был звоночек, что он мне не по зубам. И попадать такому под удар смерти подобно. Сила и Выносливость ощутимо опережают мои статы. Но не это важно, а другое: в какое место целиться?! Что-то мне подсказывало, что от стрел моих толку не будет… К тому же, снизу вверх сложно задеть что-то важное, местность была ровная без единого пригорка.
        Я с трудом смог использовать лук между уклонениями и отбеганиями. Результат был ожидаем: стрелы просто напросто отскакивали, давая урона по единице, это даже не смешно. И что теперь делать? Убежать или сразиться?
        Глава 10
        Всё же я решил отложить побег на потом, закрепил свой лук за спиной и достал квилон. Резким выпадом проскочил монстру между ног и попытался проткнуть ногу сзади коленки, где было подобие щели. Хорошо, что я не стал мешкать, а сразу отбежал, так как голем упал на пятую точку, а система сообщила об уроне в 65 единиц. Ага, из 900. Ну что ж, продолжим.
        Голем как кукла какая-то кувыркнулся и уже стоял прямо ко мне мордой, после чего взял и прыгнул на меня. Я скорее под него, полоснув по камню брюха многострадальным клинком.
        [Нанесён урон 21]
        Миленько. То есть атаковать нужно только в сочленения частей тела? Принято. Я опять кольнул в заколенник, услышав рев монстра. Урон даже вышел больше, чем в прошлый раз, видимо из-за глубины. Но опасно по рукоять тыкать, застрянет ещё и останусь без единственного оружия.
        Опять этот гад перекувырнулся подобно манекену, но на этот раз сделал широкий шаг и ударил левой рукой туда, где секунду назад стоял я. Выдало небольшой кратер, кусочки земли так и полетели в стороны вперемешку с землёй. Я сглотнул, один такой удар…
        Следующий удар по земле, от которого я увернулся и заскочил на руку гиганту, в три шага уже за спиной и воткнул в щель на затылке, тут же вытащив клинок.
        [Нанесён урон 220]
        Крик боли. Не дожидаясь, пока монстр выпрямится, я спускаюсь ниже и колю в поясницу. Голем резко дёргается, я на секунду теряю равновесие, погружая в щель клинок до упора и он застревает. Ко мне в бок прилетает удар, отбрасывая меня на светящийся камень, где я ударяюсь спиной.
        [Нанесён урон 200] [Получен урон 100]
        Твою же ж, осталось лишь 80 единиц, но дикая боль не даёт мне даже вздохнуть. Я сполз на землю, а голем мотает тем, что у него вместо головы и, заметив меня, начал быстро приближаться. Я попытался встать, что удалось с трудом. Глубоко не давала дышать колющая боль внизу грудины, что усугубляло положение. Не хватало только ребро сломать!
        Я прощупал болезненное место, но ничего похожего на перелом не нашёл, потому голубого вдохнул и побежал. Лук мой, кстати, был сломан пополам и остался лежать у камня, там же я бросил отстегнутый колчан. Уж что, а лишний вес мне сейчас ни к чему, да и неудобно.
        Увы, я быстро понял, что мне не убежать.
        Каменный Голем (Монстр) ур. 40 ОЗ: 294
        Да отвали ты от меня, тварь!
        Это я лишь подумал, так как кричать был не в состоянии. Этот гад уже был совсем близко, я не совсем удачно отскочил от его удара рукой.
        [Получен урон 20]
        Да твою же ж! Илина, сука, ты хоть собираешься вмешиваться или позволишь мне сдохнуть?!
        Быстро думать я не мог больше. Когда боль достигает пика, эмоции отключаются. Это бывало со мной и прежде, я впадаю в некую прострации, становлюсь роботом.
        [Поздравляем! Получен навык Режим марионетки ур. 1!]
        Боль сразу же отступила. Я встал с земли и шмыгнул под ноги гиганта, сзади схватил свой клинок, что вышел без проблем. Затем, когда этот идиот нагнулся заглядывая между ног на меня, я прыгнул ему на спину. Щель между головой и телом была в таком его положении довольно широкой, там было нечто чёрной субстанция с темно-красными прожилками. Туда я и воткнул клинок, следом провернув его, потом вытащил и повторил движение.
        [Нанесён урон 220] [Нанесён урон 50] [Нанесён урон 24] [Цель мертва]
        Камни подо мной рухнули, и я упал следом, скатившись с них. Я удивился отсутствию какого либо дискомфорта или боли. К слову, та тёмная субстанция, что скрепляла эти валуны, пропала.
        Я услышал хлопки в ладони - это Илина подходила ко мне с невинной улыбкой на лице. Вот гадина!
        - Молодец, хвалю! - сказала она как-то обыденно и моё желание придушить её усилилось.
        - Я тут чуть не помер, вообще-то!
        - Но не помер же? И вообще, я хотела добром поделиться, - сказала она и достала из сумки какой-то флакон как из-под духов, - но раз не хочешь…
        Она выразила некое разочарование на лице и начала медленно возвращать склянку на место.
        И тут я почувствовал себя отвратно, будто боль вернулась в моё тело. Я замер, боясь вздохнуть лишний раз и выпучив глаза. Болело всё: ноги, руки, грудина.
        На лице Илины читалось удовлетворение, видимо, она по своему трактовала мою реакцию на вернувшуюся боль.
        - Что это? - с подозрением спросил я наконец.
        - Зелье очков здоровья. Здесь их сто.
        - Давай сюда, - я протянул руку. Прежде я слышал о подобном: эффективность слабая, а стоит капец дорого. Гораздо дешевле и практичнее использовать магию исцеления, но, увы, мага рядом с нами не наблюдается.
        - Так ты всё же примешь от меня помощь?
        И зыркает на меня выжидающе. Да уж, а Илина обидчивая невмеру.
        - Илина, не ломай комедию, дай уже. У меня всего 60 очков, и болит всё капец как.
        В общем, дала она мне таки этот пузырёк, миллилитров 30, не больше. По вкусу на пертуссин или что-то такое похожее. Я сразу заметил, как шкала здоровья поползла вправо. Вместе с этим боль в грудине уходила, даже дискомфорт в ноге. В общем, когда эффект был получен полностью, я чувствовал себя здоровым.
        Я встал на ноги и сделал небольшую разминку - действительно, ничего не болело. Я залез на камень бывшего туловища и огляделся: кристалл нашёлся рядом с головой.
        [Поглощение 70 %… Ускорение прогресса 10 %… Ошибка, ускорение невозможно… Поглощено манны 140]
        [ОМ: 514,7 Искажение (Крупица) ф7
        …
        До следующей фазы маны 514,7/700]
        Да уж, тоска печаль. Даже уровень не поднял.
        - Ну что, двинемся дальше?
        Илина явно издевалась надо мной. Я смолчал и вернулся к камню, где бросил стрелы. Подняв остатки лука я демонстративно повертел ими в руках. Моя горе-наставница лишь пожала плечами.
        - Ну что ж, тогда давай ты в город, а я на низшие уровни спущусь.
        Она изначально подобное планировала? Избавиться от меня и идти на более продуктивный рейд?
        Илина довольно быстрой походкой направилась к камню телепортации, я же намеренно отстал. Она постояла немного времени, пока я не приблизился где-то до десяти метров, после чего положила руку на кристалл и растаяла в воздухе. Наверху камня появились надписи, уведомляющие о переносе на 17 уровень Подземелья.
        Случилось как я и думал: Илина спешила приступить к своим делам и поскорее избавиться от меня. Ну что ж, скатертью дорога. Я же перенесся на первый уровень. С моими характеристиками мобы там, мягко говоря, лёгкие. Разве что стоит остерегаться больших групп, но с моими навыками скрытия это не сложно.
        Первым делом я прочитал о новом навыке.
        Режим марионетки ур1
        [Детали: Ваш мозг и нервная система разогнаны настолько, что вы не чувствуете боли, эмоций, страха. Применение: ограничено использованием не дольше, чем на 5 минут раз в сутки]
        Что ж, всё встало на свои места. Следовало бы с осторожностью обращаться с этим [Режимом марионетки].
        Я припрятал под камень рядом с местом телепортации сломанный лук и колчан, затем использовал [Тихий Шаг] и [Скрытность]. На моём 7 уровне я был на голову выше большинства местных монстров. Обычно с такими характеристиками шли на другие уровни, но в моем случае следовало набрать как можно больше этих треклятых шаров. Ну не мог я уйти не подняв хотя бы ещё один.
        Черт, крысы, противные твари. Они оберегали своё логово, но на разведку иногда ходили в одиночку, либо группами по 3 особи. Собственно, одиночную тварь я встретил первой. Подкрался сзади и всадил кинжал сверху вниз по позвоночнику - верная смерть.
        Услышав шелест в стороне, я вновь активировал [Скрытность] и [Тихий шаг], но опасения о близости мини-отряда крыс были напрасны. Это оказался слайм, что не заметил меня и получил урон в ? ОЗ от первого удара, затем прыгнул на меня и потерял последнее. На лету я подхватил оставшийся от него кристалл и сунул в карман. Ну что ж, начало хорошее.
        Следующими была парочка заигрывающих слаймов. Я так же снёс ? одному из них и тут же отступил. Желешки начали подпрыгивать на месте и вибрировать, создавая угрожающе шипящие звуки. Я же тем временем обошёл сладкую парочку и снёс большую часть очков второму. Снова отступил, на этот раз чуть в сторону, наблюдая как твари резво двинулись в сторону, откуда я нанёс удар. Обошёл сзади и добил первого, а затем прыгнувшего на меня второго.
        Странно, но в одиночку это делать интереснее. Я прям даже немного кайфа получил. Наверное, это было из-за необходимости скрывать свою сущность от других Героев, а сейчас я мог развлекаться вдоволь.
        Пятёрку гоблинов я аккуратно обошёл, заранее взвесив все за и против. Могу максимум тройку потяну в нынешнем состоянии. А вот и они!
        Троица гоблинов что-то тащила, что при ближайшем рассмотрении оказалось трупом молодого паренька. Я так решил по общей костлявости и низкорослости жертвы, что не успел нарастить мышечную массу. Наверняка, какой-то умник из крестьянских детей, Рута часто рассказывала про таких зазнаек. Набьют на пару уровней выше сверстников и мнят себя героями. Возраст для принятия в гильдию авантюристов 15 лет, вот и бежит каждый год куча малолеток показать себя и умереть.
        Но что-то я ударился в философию. Пора бы и дела делать. Спрятавшись за валуном на пути следования троицы на присядках, я всадил кинжал снизу вверх крайнему ко мне. Естественно, я сделал это в рывке, чтобы толкнуть оставшихся двух. Собственно, тут же я засунул руку в брюхо первому и выдернул ядро, отчего монстрик сразу протянул ножки.
        Тем временем я быстренько сунул добычу в карман, ударил лбом в нос замешкавшегося среднего, что тянул труп и был занят как бы, так что отреагировать вовремя на атаку не смог. Затем я отскочил назад, так как последний целый уродец уже замахнулся своей пародией на меч в уверенности, что отрубит мне голову. Вот только было поздно и я проколол его сердце.
        Гоблин захрюкал что-то на своём наречии и кинулся на меня. Вот что-то во мне щелкнуло, я ухмыльнулся и увернулся от удара. Уродец явно не ожидал такого и по инерции подался вперёд, я же зарулил ему за спину и ударил по затылку рукоятью квилона.
        Тело обмякло и упало носом в землю. Я отшвырнул ногой в сторону ржавый меч и быстренько связал руки уродцу, после чего перевернул на живот.
        Вот зачем я это сделал? Как вы думаете? Мне показалось на долю секунды, что первый убитый из этой троицы лишился всех ОЗ когда я вырезал ядро живьём. Это я и хотел узнать экспериментальным методом.
        Правым коленом я упёрся в ноги связанному, а левой рукой в плечо. Уже отработанным движением я разрезал брюхо, отчего гоблин очухался и истошно завопил. Но несколько секунд и он замок, а я держал ядро в руке. 150 его очков улетело моментально, стоило только вытащить ядро.
        Ну что ж, это было примечательно. Больше экспериментов я не делал, лишь убивал монстров. Довольно нудно делать это в одиночку и с такими малоэффективными ядрами. Я потратил почти весь день, а в итоге кое как набрал на одно повышение. И это при том, что изначально был почти наполовину заполнен. Срочно набивать 10 уровень, срочно!
        Но а пока, под вечер, я вернулся к телепортационному камню, забрал свои припрятанеые пожитки и вернулся в город. Ну а что? Ночевать здесь в мои планы не входило, да и камней защиты не было.
        Глава 11
        Оружейник ничего не сказал, когда я принёс ему сломанный лук, лишь укоризненно посмотрел на меня и покачал головой. Затем зашёл в помещение и вернулся через несколько минут с другим луком (+2 ловкости). Немного хуже сломанного, конечно, но что поделать? А вообще, у меня уровень больше стал, неужели нельзя что-то посущественнее выделить? Стойкое чувство, что на мне экономят. Розалия что-то говорила о том, что нужно добраться до 10 уровня, может тогда оружие лучше выдадут?
        Я вернулся к себе, убрал оружие в шкаф, затем помылся в ледяной воде. Недавно минуло время ужина, так что я ожидал свою еду: служанке должны были сообщить о моем возвращении. ф
        Я сразу обратил внимание на странное поведение Руты: она будто бы стеснялась меня, отворачивала лицо. Просто поздоровалась, поставила поднос на стол и собиралась тут же уйти. Никакой улыбки, заискивающего взгляда, дежурного вопроса о делах, последних сплетнях и прочего.
        - Стоять!
        Мой голос получился неожиданно грубо и резко, но возымел действие. Рута вздрогнула и замерла сгорбившись. Я подошёл к ней и попытался пальцами зацепить подбородок, чтобы поднять лицо. Но девушка резко отвернулась и шагнула назад.
        - Простите, господин, но у меня много дел. Разрешите идти?
        - Посмотри на меня.
        Она замешкалась, но после таки исполнила приказ, хоть и отведя взгляд в сторону. И я понял причину её странного поведения - огромный фингал и пару царапин на щеке.
        - Кто это сделал?
        - Никто, я упала.
        В принципе, Рута всегда ходила в закрытом льняном платье, это что-то вроде униформы служанок. Но сейчас я просто был уверен в подвохе, а потому взял её правую руку и закатил рукав выше локтя. Предчувствие не обмануло, следы пальцев на предплечье говорили о том, что кто-то грубо схватил её за руки.
        - Кто это сделал?
        - Никто.
        - Почему ты уклоняешься от ответа?
        - Господину не должно быть дела до личной жизни слуг. Простите, но я пойду.
        Она попыталась прошмыгнуть мимо меня, но была схвачена за плечо.
        - Рута, - грозно сказал я. - Не заставляй меня переспрашивать.
        Она замялась, но всё же ответила мне поникшим голосом:
        - До того, как вы появились у нас, я состояла в отношениях с одним стражником, Гунари. Где-то полгода назад он был переведён в охрану одного аристократа, что должен был отправить какой-то важный товар эльфийской знати. Что-то вроде подарка на юбилей. И вот вчера Гунари вернулся.
        - Это не объясняет того, почему он тебя избил. Ты что, изменила ему?
        - Я попыталась сказать ещё несколько месяцев назад, что не намерена ждать его. Он хотел после задания заехать погостить к родне и жене, взять отпуск, на сколько именно не сообщил. Он обещал уйти от жены, и вдруг такое сказал. Вот он вернулся и пришёл ко мне. Когда я отказала ему, он, - девушка замялась, подбирая слова. - Он разозлился и обвинил меня в распутстве.
        - Он изнасиловал тебя?
        Она лишь кивнула.
        - Ты что, не говорила ему, что находишься в услужении Героя, которому может не понравится подобное отношение?
        - Говорила, но он лишь посмеялся. Сказал, что я старая и никому дела нет до подобных женщин.
        - Ты моя служанка. К тому же, ты должна делить постель только со мной, никаких других мужчин, понятно? Так что давай, познакомлюсь с этим типом. Нужно ему объяснить, что совершил большую ошибку притронувшись к чужому.
        - Нет, что вы, господин! - испуганно посмотрела она на меня, махая руками. - Я не стою этого!
        - Может, я сам решу, что стоит мне делать, а что нет?
        - Да, господин, - рассеянно кивнула она.
        - Вот и отлично, ужин подождёт.
        Пока мы шли по коридорам, я размышлял. Сама девушка была 5 уровня, её статы не превышали десяти. Да и вообще для крестьян и слуг это норма. Это их навыки уборки, стирки и прочего могли достигать и сотого уровня, если такой был, что не делало их сильнее. Тот усатый ведущий из игорного дома хоть и имел 24 уровень, его статы по ловкости 35, по силе 32. Остальное только пробило десятку, наверняка он усердно годами вкачивал навыки именно на эти два. Я же на старте почти полтора месяца назад имел всего по десять. Да и местных стражников я видел, мало у кого 40 уровень, основная масса 25 -30, при этом сила и ловкость от 20 до 50 максимум. Я вполне мог оказаться сильнее этого Гунари. Да и вообще, нечего другим трогать мои вещи. Сам факт того, что кто-то посмел изнасиловать мою служанку, дико бесил. Даже если я окажусь слабее, есть масса способов испортить ему жизнь.
        Наконец мы пришли на одну из стен внутреннего дворика казарм. Девушка облокотилась на парапет и осмотрела стражников, что ходили внизу. Вскоре она указала вниз, на группу из трех мужчин, что оживленно о чем-то говорили.
        - Гунари тот, что справа, - как-то виновато сказала девушка.
        - Можешь идти заниматься своими делами.
        - Да, господин, - она поклонилась и ушла.
        Я же спустился вниз, но не подошёл к мужчинам, а встал относительно на безопасном расстоянии, сверля взглядом Гунари. Мужчина не старше 40 лет, ничем не примечательный. Он был без оружия и в стандартной одежде с королевской символикой. Здесь я смог применить [Анализ] на нём, со стены же было слишком далеко.
        …
        Гунари (Стражник) ур. 17 ОЗ: 420 ОМ: 180
        Характеристики: Сила: 39 Ловкость: 21 Выносливость: 12 Восприятие: 7 Разум: 3
        …
        Я лишь внутренне усмехнулся. Почему все считают силу самой полезной? Хотя, разброс характерен для воинского класса. Развивайся я как положено моему классу, то имел бы посредственную силу, наверное, около 20 максимум против 35 ловкости. Собственно, сейчас для всех я имел 27 ловкости и 18 силы (удобная штука редактор). Но мои особенности делали меня универсалом, что явно нонсенс для этого мира. Да уж, скрываться и скрываться. Обучусь основам магии от наших девочек, а остальное из книг или свитков, что там у них здесь есть?
        Я неожиданно для себя удивился. А ведь действительно, есть ли библиотека во дворце? Есть ли туда допуск Героям, магические книги и прочее? Нужно будет потом разузнать это. Всё же система обещает безграничный запас маны, чтобы это ни значило. Грех такой перспективой не воспользоваться.
        Тем временем Гунари заметил меня, после чего перекинулся парой фраз с друзьями и направился ко мне.
        - Чего-то хотел? - усмехнулся он. Разница в 10 уровней давала ему ощущение превосходства. К тому же, я был лучником, никчемностью в ближнем бое. Ох, кто-то удивится.
        - Поговорить надо, - ответил я буднично.
        - Ну пошли, поговорим.
        Я лишь свернул в коридор, а дальше Гунари отвёл меня в некое подобие подсобки.
        - Чё надо? - презрительно спросил он и плюнул мне под ноги. Я знатно прифигел от такого поведения, как-то привык к более уважительному отношению к своей геройской тушке.
        - Да вот хотел узнать, на каких основаниях ты ручонки свои распускаешь, - снова будничным тоном сказал я.
        Гунари расплылся в предвкушающей улыбке.
        - Так ты от Руты? - он положил ладонь ко мне на плечо и с силой сжал, выдав 2 единицы урона. - Слушай, парнишка, я всё понимаю, но ты лучше не лезь, а то худо будет.
        - Ты мне угрожаешь? - я удивлённо приподнял бровь.
        - Как знать, - вроде как задумчиво протянул он, а потом резко ударил меня в живот.
        Неожиданно так, я и увернуться не успел, да и рука его на плече мешала. Я вообще-то думал просто поговорить, припугнуть. Но раз так, то сам виноват.
        Короче, меня согнуло пополам, после чего резко вывернулся и ударил кулаком в челюсть оппонента. Тот так и отлетел к стене, благо она была менее чем в метре от него. После этого я ударил его в живот.
        - Может, успокоишься? - постарался спокойно спросить я, давая ему возможность уйти от драки. Но вместо ответа тот кинулся на меня и я увернулся, попутно подтолкнув его. Гунари врезался в стену, слегка поцарапав щёку.
        - Ах, ты, - только и услышал я. Ну что за самоуверенность? Хотя, разве не этого я ожидал?
        Увернувшись от очередной атаки правого кулака с размахом от плеча, я ударил мужика по почке, он издал стон боли, после чего прислонился к стене. Но я останавливаться и не собирался: с лёгкостью прошёл его защиту и ударил уже по другой почке. Следом в печень и под дых. Гунари совсем сдался, его вялые атаки я с лёгкостью обошёл: очевидные боксерские приемы далеко не профессионала.
        После моей подножки он упал, лишившись ? ОЗ за время короткой стычки.
        - Вставай, - усмехнулся я.
        - Почему? Я не понимаю! Ты слабее меня!
        Вставать он не собирался, лишь беспомощно защищался руками, признавал поражение. Но внутри меня что-то вертелось, знакомое и некогда забытое чувство превосходства. Оно было сладким и манящим, оно требовало убить противника, забить до смерти, до крови. Чтобы месиво его лица никто не смог узнать.
        …
        Герой был Рыцарем Света. Его золотая броня сверкала, подобно солнцу, что символизировало его богиню. На ней магические камни наравне с драгоценными укладывались в замысловатый узор. Щит в половину его роста, огромный меч с гардой, инкрустированной не хуже доспехов. Словно это и не боец, а инфантильная барышня при полном боевом раскрасе. За шлемом не было видно лица, да это и не важно. Очередной юнец в поисках славы, очередной юнец на пороге смерти.
        Много я повидал таких, что вызывали лишь усмешку и желание переломить хребет. Жалкие выскочки из орд отребья, чей удел лишь склониться перед волей высшего существа. Видимо, никогда они этого не поймут. Ну что ж, время умирать ошибке природы и прислужнику глупой богини.
        Рыцарь перестал разглядывать меня, он лишь выкрикнул заклинание световых пучков молний, что я с лёгкостью отбил своей алебардой, оставляя меч на поясе без дела: его я использовал лишь в крайне редких случаях потери основного оружия.
        Между тем, парень не унимался: очередное заклинание и столп света, что ослепил меня ненадолго. Я пришёл в себя, уже видя опускающийся на меня сверху клинок Света. Заблокировав его металлическим древком алебарды, я в следующую секунду отбросил противника ударом ноги в живот.
        Ну конечно, обвешался анимагической защитой, а об обычном уроне от физических атак не удосужился подумать. Он встал с пола и поднял свой меч. Вспыхнул легким светом - наверняка заклинание исцеления. Я усмехнулся. Ну что ж, оттягивай неизбежный конец, глупец. Твоя судьба была предрешена задолго до начала боя.
        Я стоял, с улыбкой глядя на уверенные попытки парня подойти ко мне, но каждую его атаку я с легкостью отбивал. Это продолжалось довольно долго, я видел, как его движения становились слабее и заторможеннее. Я начинал скучать, рыцарь так и не смог меня развлечь по-настоящему.
        Впервые я напал первым, парень еле успел остановить лезвие алебарды своим мечом. Его руки дрожали, я надавил чуть сильнее и он смахнул в сторону, следом отскочив подальше. Он отступал спиной, когда я начал приближаться, рывок, что не смог застать меня врасплох. Я с лёгкостью перехватил его лезвие древком, после чего поднял чуть выше, освобождая себе место для удара. Я оторвал левую руку от оружия и сделал замах, ударив рыцаря прямо в середину шлема. Он отлетел на три метра и несколько секунд не шевелился.
        Что? Так легко? Но нет, он сел и снял погнутый шлем. Ну надо же, полуэльф с тёмными волосами, как мило. На его правой щеке красовались капли крови от пореза, а лицо было искажено от гнева.
        Снова взяв меч, он с ревом ярости кинулся на меня в лобовую. Я отмахнулся с немалым приложением силы, отчего парню пришлось отступить, чтобы не упасть. Он зарычал и снова кинулся на меня, нанося серию ударов. Я про себя проговорил заклинание и призвал огонь из рта, окатив ничего не подозревающего юношу.
        Запах обгоревшей плоти и крики боли, как бальзам на душу. На самом деле, ожоги были незначительным, он даже глаза смог открыть. Наверное, он имел защиту от огня, но мощь атаки оказалась выше его предела.
        - Вставай, - велел я с ухмылкой.
        Рыцарь тяжело дышал; оглядевшись в поисках своего оружия, он пополз на четвереньках. Я захихикал, вызвав негодование горе-Героя. Он вскочил на ноги и бросился ко мне, гораздо медленнее, чем в начале поединка. Я успел замахнуться и метко ударить своим лезвием перпендикулярно к его клинку.
        Рыцарь упал на колени, с ужасом смотря на обломок своего святого меча. Кажется, он был шокирован случившемся, потому что никак не отреагировал на моё требование встать.
        Ну что ж, это его выбор. Я отбросил алебарду в сторону и подошёл ближе к парню. Я просто поднял ногу, согнутую в колене, и ударил его в плечо. Он упал и схватился за руку, которую я выбил из сустава. С явным трудом он снова сел, получив следом удар по груди, после чего остался лежать, раскинув руки в стороны.
        Черт! Всего лишь лишился своего драгоценного меча, реликвии, а этого оказалось достаточно для потери воли. Так переживать из-за куска металла, пусть трижды благословенного богами. Светлые всегда излишне много значения придавали вещам. Какое же ничтожество, недостойное жизни.
        Я преклонил колено перед смертником и ударил по лицу. Потом снова. И снова. Постепенно оно превращалось в кровавое месиво, даря мне чувство облегчения. Он хрипел, откашливал кровью, пытался оттолкнуть меня, но не имел достаточно сил для этого. Жалкое насекомое, не достойное жизни. Как такая никчемность могла только появиться в этом мире? Представители низших рас, вы обязаны подчиняться, чтобы хоть как-то оправдать своё существование. Раздавлю!
        Я ритмично наносил удары, каждый раз ощущая, как жизнь покидает это насекомое, посмевшее бросить мне вызов. Настолько никчемное, что не смогло даже развлечь меня.
        Сколько таких приходило за мной до и после этого полуэльфа-рыцаря? Сотни. И каждого я давил с упоением, воплощая справедливость своего мира.
        …
        Яркое воспоминание окатило меня словно ледяной водой, вырвав из реальности. Прошло лишь несколько секунд, но те ощущения пульсировали во мне, кулаки непроизвольно сжимались до хруста. Я смотрел сверху вниз на Гунари и представлял, как буду превращать эту рожу в кровавое месиво. Как буду с упоением нести вселенскую справедливость Тьмы в этот мир. Убить всех, кто посмел восстать против меня.
        [Глаза страха навык повышен до ур. 5! Ошибка! Повышение невозможно!] [Глаза страха навык повышен до ур. 5! Ошибка! Повышение невозможно!] …
        Противные звуки системы вывели меня из состояния навязчивым мыслей.
        Что? Что это сейчас было? Я схватился за голову и помассировал виски. Разве это был я? С удивлением я посмотрел вниз на Гунари. Он был бледен, словно смерть увидел, ни в состоянии закричать, ни слова сказать.
        Я улыбнулся и протянул ему руку, отчего мужчина сжался и прикрыл лицо предплечьями. Он был реально до смерти напуган.
        - Вставай, - попытался я сказать как можно более дружелюбнее. - Я ничего тебе не сделаю.
        Наконец, он с недоверием принял мою помощь и встал.
        - Кто… Ты… - дрожащий голосом задал он вопрос.
        - Я Владимир, - удивился я. - Разве ты меня не узнал?
        - Что? Владимир? Шестой Герой? - в испуге вскрикнул он. - Простите, ради богини, я не знал! Простите!
        Мужчина начал раскланиваться передо мной.
        - В смысле? А за кого ты меня принял?
        - Брат Руты. Он служит, в королевской страже. Как и я. Но в городе. Не во дворце. Я лишь мельком видел его.
        У Руты есть брат? Вот так номер! Я был удивлён.
        - Но как же [Анализ]?
        - У меня [Познание].
        Точно, я слышал об этом. Более слабый аналог [Анализа] не давал имени и статуса, только характеристики и на более высоких уровнях несколько активных навыков у тех, кто ниже уровнем.
        - Ладно, Гунари, представим, что ничего не случилось. Просто пообещай больше не приближаться к Руте, хорошо?
        - Никогда! Больше никогда! Я пальцем её не трону, клянусь!
        - Вот и отлично, - я дружелюбно улыбнулся и хлопнул его по плечу, отчего тот вздрогнул. - И запомни: насиловать женщин, особенно в мирное время - занятие, недостойное настоящего мужчины.
        Последнее я произнёс угрожающе, и мужчина сглотнул, трижды кивнув мне.
        Собственно, разговор был окончен на этом, и я, попрощавшись с бедным стражником, пошёл к себе ужинать. Благо, пищи для размышлений было также предостаточно.
        Что всё это значит? Почему мои воспоминания из первой жизни начали возвращаться?!
        Глава 12
        Утром я проснулся довольно поздно. Когда сел в кровати, то заметил поднос с завтраком. Да уж, что-то я расслабился, даже не проснулся от звуков шагов служанки.
        До тренировки оставалось полтора часа, так что я быстро встал и, сделав все свои дела, постучался в комнату Розалии. Увы, открыла мне служанка и сообщила, что её госпожа ушла по своим делам в город. Я попросил передать, что зайду после обеда.
        И чем мне себя занять в оставшийся час? В голову не пришло ничего лучше, чем спуститься в наш сквер.
        Я немного опешил, когда увидел там Эгле. Она сидела на краю лавки в глубине сквера и теребила листочки на астрах, не срывая их.
        - Привет, Эгле, - я сразу подошёл к ней.
        - Привет, - ответила она тихо и даже не посмотрела на меня.
        - Эгле, я хотел тебя попросить кое о чём.
        - Да? - она повернулась ко мне с неким подозрением во взгляде.
        - Ты можешь курировать меня?
        Лицо девушки вытянулось в недоумении.
        - Но ведь Илина подходит тебе больше других, разве нет?
        - У нас возникли некие разногласия, - я не знал, как мне потактичнее уйти от ответа. - Хотелось бы развиться в том числе и в направлении магии.
        - Что? Магии? - она снова отвернулась к своему цветку. - Недопонимания с Илиной я ещё могу понять, но магия… Зачем она тебе? Я могу обучить простым заклинаниям, но твой класс не подразумевает большого объёма манны. Вряд ли ты сможешь использовать что-то действительно полезное.
        - Но всё же, ты согласна?
        - Да, хотя в плане именно магии Розалия была бы полезнее.
        - Нет, я хочу с тобой, - поспешно вставил я. Ага, чрезмерное времяпрепровождение наедине с маленькой девочкой, что хотела меня трахнуть, да ещё и физически в разы сильнее… Спасибо, но я не горю желанием. Моя моральная травма ещё кровоточит. Одно дело поддерживать с Розалией приятельские отношения и видеться иногда, а другое - перейти на обучение. Это совсем иной уровень. К тому же, мне нужна именно магия Света. Я не понаслышке знаю, как она эффективна по отношению к монстрами, мне такое точно пригодится.
        - Ну что ж. Только поблажек не жди, - мне показалось, или в голосе была угроза?
        - Спасибо, Эгле! Ну я пойду, мне скоро на тренировку с Мантасом.
        - Конечно, иди.
        Я отошёл и вздохнул с облегчением. Какое-то странное ощущение преследовало меня рядом с этой девушкой. Будто бы я… Влюблён? Что за глупости! Она, конечно, знатная красотка, но чтобы чувствовать себя школьником рядом с ней? Что-то здесь не так. Я слышал о навыках контроля разумом, сам такой имел, но зачем Эгле использовать подобное на мне?

* * *
        В обед Рута вошла в комнату. Она улыбалась мне, светя фингалом, что было немного забавно.
        - Почему ты не излечишь это? - спросил я, смотря ей в лицо.
        Девушка замялась.
        - Понимаете, господин. Человек, который выдаёт зарплату, уехал…
        - И что? Это дорого стоит?
        - Нет. Понимаете, я ведь нахожусь на полном содержании, а зарплату стараюсь не трогать. После окончания договора сразу заберу всё.
        - Понятно.
        Действительно, удобный способ копить деньги.
        - Слушай Рута. А у тебя что, есть брат?
        - Да, - девушка с удивлением посмотрела на меня. - Он служил в городской страже.
        - Служил?
        - Да, месяца три назад его контракт закончится и он уехал домой.
        - Что ж, это многое объясняет.
        Да уж, теперь мне стало понятно, почему никто за неё не заступился. Да и по рассказам девушки я знал, что занимать в этом мире маленькие суммы денег не принято, к тому же, на это имеют право только торговцы и ростовщики.
        Когда я доел, Рута хотела было забрать посуду, но я остановил её.
        - Это подождёт. Пошли со мной.
        - Господин?
        Девушка явно недоумевала от моего предложения. Я лишь улыбнулся ей.
        - Я попрошу Розалию вылечить тебя.
        - Нет, что вы, господин! Не стоит! - её испуг меня удивил.
        - Ты боишься Розалию или всех Героев? - я внимательно посмотрел на неё.
        - Всех Героев.
        Я рассмеялся.
        - Даже меня?
        - Вы другой, - она смутилась.
        - Какой же?
        - Добрый.
        Ох, девочка, знала бы ты, какой я добрый.
        - Они тоже хорошие люди.
        - Да, но… Я прислуга, а они знать. Это не по статусу.
        Видимо, все герои жили в мирах, где было жёсткое разделение между господами и слугами. Это наложило некий отпечаток на их поведение, так же как и на моё. У меня никогда не было слуг, разве что в полузабытой прежней жизни.
        - Ничего, мне магичка не откажет.
        Я улыбнулся Руте и, взяв её за руку, вытащил за собой в коридор. Она освободила руку из моей ладони и пошла следом.
        - Не нужно уделять мне столько внимания в общественных местах, - тихо сказала она.
        Я лишь пожал плечами. Общепринятые нормы и этикет действительно стоило соблюдать. Как-никак я теперь почти аристократ, а она лишь служанка.
        Вскоре мы стояли возле комнаты Розалии. Не успел я даже постучать, как она открыла мне дверь с улыбкой до ушей, отчего мурашки по спине пробежали.
        - Привет, Владимир! Заходи! - она взмахнула рукой и вежливо так сделала шаг вбок, пропуская меня.
        - Спасибо, конечно, но я хотел по городу пройтись с тобой. Помнишь, мы договаривались?
        - Но как же чай?
        - Если не хочешь, то я могу и один пойти.
        - Сейчас сейчас! Подожди минутку! - протараторила она и забежала в комнату, как оказалось, за сумкой. И да, она даже не заметила Руту, будто та была предметом интерьера.
        - Не могла бы ты вылечить мою служанку? - спросил я.
        - Что? - Розалия с удивлением посмотрела на девушку, будто впервые увидела. После эмоция на её лице сменилась на некое презрение.
        Девочка просто подняла руку, направив на Руту, и произнесла заклинание.
        - Спасибо, - служанка поклонилась и тут же ушла.
        - Сдалась тебе эта служанка, - с неким раздражением произнесла магичка.
        - Просто неприятно было наблюдать это на её лице, - простодушно сказал я, слегка пожав плечами.
        - И то верно, - весело ответила девочка и снова заулыбалась. - Пошли?
        Она схватила меня за ладонь и повисла на руке, перебирая вслух все возможные варианты мест, куда бы мы могли пойти.
        Я хотел расспросить девочку о навыках, но она постоянно уводила разговор в иное русло. Что ж там не так с её способностями, что не хочет говорить об этом?
        Собственно, раз не могу что-то узнать, так время провести с пользой. Мы зашли в магазин одежды, где я попросил найти что-то адекватное для низкорослый девушки двадцати одного года. Оказалось, что это сложно: все платья были исключительно в пол. Но нашлась замена - узкие брюки и туника. Как сказала продавец, подобные комплекты часто используют для верховой езды, а также девушки-авантюристки. Ну, в чём вопрос? Мы фактически они и есть.
        В общем, купили мы три комплекта одежды для девочки. Лишь один оказался на неё впору, а остальные два заказали на пошив. Она с радостью одела костюм, не менее радостно повиснув на моей руке. Естественно, выглядела так она гораздо лучше, уж точно не как мечта педофила, но всё равно как ребёнок. Двенадцатилетнее тело, а что вы хотели?
        Следовало бы избавиться от хвостиков, да и не практично это. Но, как оказалось, в местных парикмахерских делают только сложные причёски и долго. Так что я стоически просидел на диванчике ожидания, пока Розалии плели сложную корзинку из косичек, украшенную всякими заколками в виде цветов.
        Ну а потом был парк с местными аттракционами! Стоит отметить, что девочка вела себя прилично, не делая никаких лишних телодвижений в сторону моей тушки (если не считать того, что рука моя стала лианой, на которой она так и норовила повисеть). Я хотел увидеть намёки влюбленности в девочке, чтобы суметь пресечь их на корню, при необходимости серьёзно поговорить. Потому-то прогулка и показалась мне хорошей идеей, но Розалия была просто ребёнком. Мы были как брат и сестра, мне даже понравилось.
        Когда вечером мы вернулись во дворец, я был спокоен. Может, это самообман и она в действительности строит планы по завоевание моего сердца? Ну, флаг в руки, лишь бы не связала и в постель не потащила. Боги, упасите, аж не по себе стало от таких мыслей. Но и близко подпускать, становиться друзьями с ней я не намерен.
        Да и что это я всё о детских телах? Тут рядом ходит моё собственное, взрослая женщина в виде Руты? Похоже, она не ожидала, что я хоть как-то отреагирую на её проблемы, а потому просто светилась от счастья. Когда она принесла мне ужин, то я почувствовал цветочный аромат от неё. Девочка подготовилась? Хочет меня отблагодарить? Я только за…
        Рано утром я проснулся, рассвет только начинался. В Комнате было довольно светло, как и должно быть летом в такое время суток. И Рута всё ещё спала в моей постели, что удивляло. Обычно она уходила сразу, либо я вырубался и не замечал этого.
        Я осторожно толкнул её в плечо и позвал по имени. Девушка простонала, повернулась на спину, после чего соизволила открыть глаза.
        - Да, господин? - с заигрывающей улыбкой спросила она, смотря на меня.
        - Рута, почему ты ещё здесь? - спросил я с любопытством, без капли агрессии.
        Девушка распахнула глаза в удивлении, после чего села на кровати и, прикрывшись одеялом, начала что-то мямлить.
        - Я… Подумала… Простите… Это глупо…
        Она оглядела комнату в поисках своей одежды. Увидя её, подошла и начала одеваться. Она хотела было уже уйти, как я позвал её:
        - Рута, ответь мне честно, хорошо? - она кивнула. - Что ты подумала?
        - Я… Не знаю, что вы сказали или сделали Гунари, но он теперь и видеть меня не желает больше. И я подумала… Знаю, это глупо, мне не стоило. На что-то надеяться.
        - Ты права. Не стоило. Между нами все как прежде. Ты меня полностью устраиваешь, особенно бесплодие. Иначе, если бы ты вдруг залетела, мне бы пришлось убить вас обоих.
        Она с удивлением посмотрела на мою доброжелательную улыбку.
        - До сих пор Светлая Богиня не подарила мне детей, господин.
        - Я знаю, Рута. Просто будь такой как всегда. Поверь, послушных и верных я никогда не обижу. Жаль только, что я и сам на содержании, денег нет. Но так будет не всегда.
        Она кивнула, после чего ушла.
        Возможно, я был немного груб. Но нельзя давать женщинам иллюзии, иначе могут быть неприятные последствия.
        Хотя, стоило бы часть добычи продавать, немного наличных денег никогда не повредит.

* * *
        Я опять лежал носом в пол, придавленный коленом Мантаса в спину. И когда я уже добью десятый уровень? Учитель подтвердил, что тогда я избавлюсь от тренировок. И сам смогу спускаться в Подземелье. И когда же это чудо свершится?
        Увы, на вход в Подземелье давалось что-то вроде пропуска, чтобы кто попало не шлялся, особенно без боевой подготовки. Для авантюристов это жетоны, что давали возможность перемещаться только по уровням соответственно рангу, а для Героев это официальный идентификатор. У меня, естественно, был временный. По нему без сопровождения я войти не мог, как и спускаться ниже пятого этажа, а также оплачивать покупки вне столицы было невозможно. Всё упиралось в пресловутый 10 уровень, когда Герой считался почти всемогущим, получая опыта больше простых смертных.
        Я надеялся следующим же вечером отправиться за опытом вместе с Эгле, как злой рок решил вмешаться в мои планы.
        Как оказалось, к Эгле поступил заказ от какой-то большой шишки на зачистку территории от мелкоуровневых мобов. Всё бы ничего, но она уже успела сообщить о своём кураторстве. Я наивно полагал, что или буду опять с Илиной, или с кем-то ещё из Героев, но король меня явно недолюбливал. Он распорядился, чтобы я сопровождал жрицу и начал набивать социальные связи в этом мире, вроде как себя показал и на других посмотрел. Полагаю, некоторые власть имущие хотели посмотреть на нежданного героя и сформировать собственное мнение. Конечно, мне это все не понравилось, но вот Эгле, почему-то, новость о совместном путешествии не понравилась ещё больше, чем мне.

* * *
        Король Вадис сидел за рабочим столом в своём кабинете, откинувшись на спинку кресла и задумчиво поглаживал подбородок.
        - Ваше величество, - очень тихий голос шёл от пухлого старика, что стоял за креслом. - Вы уверены?
        - На самом деле нет, - король вздохнул. - Он лишь ненамного уступает по развитию Героям. Черт, почему?
        Он со злобой ударил кулаком по столу.
        - Вы правы, это слишком подозрительно. Не считаете ли, что он подослан Культом и имеет какие-то навыки скрытия реального статуса?
        - Сомневаюсь в этом. Скорее, очередная жертва их эксперимента.
        - Не считаете ли вы, что он вовсе не Герой?
        - Это не имеет значения. В любом случае, от него необходимо избавиться. И чем раньше, тем лучше. Только по-тихому.
        - По этому вы отправили его к Больдо? Если уровень соответствует реальности, то это равносильно самоубийству.
        - Хотелось бы, но с ним эта максималистка Эгле. Но и она не всемогуща. В любом случае, даже если он окажется жив, вряд ли сможет найти достаточное количество низкоуровневых монстров для прокачки. Я приказал заботиться о нем, если он скрывает силу, то будет раскрыт.
        - Но что дальше будем делать с ним?
        - Не беспокойся, у меня уже есть одна идея.
        Глава 13
        Мы вышли утром, сразу после завтрака. Я, Эгле и десять стражников от 50 уровня. Что уж греха таить, самым слабым звеном был я. А вот Эгле:
        …
        Статус:
        ЭГЛЕ (Герой) ур. 51
        ОЗ: 1500 ОМ: 6000
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 73
        Ловкость: 180
        Выносливость: 67
        Восприятие: 98
        Разум: 121
        …
        Для примера простые смертные:
        …
        Статус:
        ЛОРИ (Гвардеец) ур 54
        ОЗ: 1200 ОМ: 500
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 88
        Ловкость: 46
        Выносливость: 70
        Восприятие: 25
        Разум: 11
        …
        Я со своими ОЗ в количестве 240 и характеристиками по 35 был просто жалок. Серьёзно. Ущербность прям давила на плечи. Ещё больше, чем в спаррингах с Мантасом. Во дворце хотя бы встречались стражники слабее меня, плюс слуги до 10 уровня, а сейчас я прям как белая ворона. Хотя, стоит заметить, статы мои растут весьма неплохо, если брать в расчёт то, что они одинаковые.
        В общем, мы только успели отойти на пару километров от города, как настроение упало, стало дико скучно и всё, что я желал - это привал. А Эгле с ровной спиной и гордо поднятым подбородком прям светилась бодростью во главе отряда. И снова я себя поймал на том, что заглядываюсь на эту красавицу.
        …
        Блондинка сидела на краю кровати в моей комнате, спиной ко мне, я же в той части, где находились подушки. Я не мог оторвать от неё взгляда, как она медленно подняла руку и вытащила заколку, как её светлые длинные волосы упали, закрыв всю спину. Её кисть легла на плечо и потянула белую ткань вниз, оголив плечо. Я сглотнул, бледная нежная кожа, неторопливые движения. Эгле повернула голову, положив подбородок на плечо. Глаза прикрыты, доброжелательная улыбка. Она стянула ткань ещё ниже, освободив одну руку, потом повернула голову в другую сторону и повторила движения.
        Платье было спущено максимально возможно, за волосами, что прикрывали её фигуру, не было ничего. Я еле мог дышать от возбуждения, но будто что-то сковывало меня, не давало двигаться, заставляя лишь наблюдать.
        Эгле подняла руку, завела за затылок и взяла волосы, откинув их на плечо. Тонкая талия, переходящая в широкие бедра. Впервые она посмотрела на меня и кокетливо улыбнулась. Затем села вполоборота, давая полюбоваться идеальной формы грудью, просто огромной на фоне этой тонкой талии.
        Медленно, словно, кошка, она встала на четвереньки и поползла ко мне. И всё это время глядя на меня словно удав на кролика. И я не мог не смотреть в эти завораживающие голубые глаза, даже несмотря на грудь, что двигалась в такт её движений…
        Уже совсем близко, я чувствовал запах женского тела, что сводил с ума. Да, я не мог думать, совершенно не мог. Но что-то не давало мне пошевелиться, наброситься на неё. Она протянула руку ко мне и толкнула в грудь, чтобы я лёг.
        Она мучает меня, я связан, не иначе. Она просто водит промежностью мне по животу, сидит сверху и издевается. Я злюсь, но ничего не могу сделать, чертовы веревки, порвать их…
        [Навык Усиленная воля активирован]
        …
        Я резко дернулся и упал с лошади, больно ударившись левой стороной тела. Что это вообще было?! Я что, заснул в седле?!
        Солдаты громко засмеялись, а девушка недоуменно уставилась на меня.
        - Что с тобой, Владимир?
        Эта интонация, она насмехается надо мной? Ну точно, ухмыляется. Но самое ужасное то, что меня бьёт озноб, я дрожу.
        Чтобы хоть как-то исправить ситуацию, я виновато улыбнулся.
        - Кажется, я уснул, ой, - я попытался встать, ощутив боль в ноге.
        - Ты поранился?
        - Кажется, вывих, - снова с виноватой улыбкой ответил я. Лучше всё свести в шутку, чем огрызаться. Дурак я что ли злить этих монстров?
        Эгле слезла с лошади, подошла ко мне и поднесла палец правой руки к губам (жест что я знал как призыв к молчанию), а левую ладонь вытянул по направлению ко мне (в жесте «стоп»). Она произнесла короткую молитву, после чего вспыхнуло небольшое свечение вокруг моего тела и боль ушла.
        - Спасибо большое, Эгле.
        - Ничего, просто будь аккуратнее, - вроде мило так улыбнулась, а по тону будто послала.
        Я вернулся в седло и вся группа отправилась дальше. Конечно, ситуация малость раздражала, но мне было плевать на мнение стражи. Больше волновало то, что со мной произошло. Но, что ещё важнее, кто вызвал это видение? Неужели сама Эгле, но зачем ей это?
        Как бы там ни было, вскоре меня начала волновать другая проблема: я отбил себе зад. На Земле я никогда не ездил верхом, что не удивительно, да и здесь также опыт был первым. Если я не хотел мучаться всю дорогу, то следовало срочно поднять уровень. Но как?
        Мы передвигались по мощеной камнем дороге, которая охранялась благословением Светлой Богини. Ни один монстр до семидесятого уровня не мог её пересечь даже по воздуху, а на поверхность редко вылазили больше сорокового. Но что-то мне подсказывало, что мобов поблизости не было и в помине. Тишина, птички поют, мошки летают и жарко. Просто чудо день.
        Когда солнце начало приближаться к горизонту, таки пришло время привала. Я чувствовал себя как выжатый лимон, выносливости мне явно не хватало. Глупый полу-игровой мир, вряд ли бы я настолько выдохся в реальном мире.
        Пока мои боевые товарищи искали ветки, принимая одного новичка за пустое место, я пытался подгадать момент, чтобы попросить жрицу о святом исцелении. Время подвернулось только во время ужина, и мне помогли с лёгким осуждающим вздохом.
        Разместились мы прямо на дороге, не заходя в лес, так что за смену трёх дозорных в течении ночи ничего не произошло. Меня же ждал ещё один день в седле с отбиванием одного места. А ехать пять дней. Мой восторг было сложно описать словами.
        Во второй половине четвёртого дня не только я заметил изменения в обстановке: птиц стало меньше, а в кустах по краю дороги что-то периодически шелестело листвой.
        Мы увидели что-то вдалеке прямо на дороге. При ближайшем рассмотрении это оказалась потрепанная пустая карета. Но когда мы подошли ближе, внимание привлекли чёткие кровавые разводы на камне, уводящие в лес.
        Меня демонстративно игнорировали. Трое мужчин остались для охраны лошадей, а остальные спешились и во главе со жрицей намылились в кусты. Замечательно. Гремя доспехами, как танки они собрались куда-то красться.
        - Ребят, может я схожу на разведку?
        На меня посмотрели как на идиота.
        - Владимир, - Эгле серьёзно так обратилась ко мне, - у тебя восьмой уровень. Лучше останься на дороге, здесь безопаснее.
        Она вздохнула и сказала тише, как бы задав риторический вопрос: «И зачем только король отдал это распоряжение?»
        Они зашли в лес, а оставшиеся трое солдат минут через десять расслабились и начали гадать, что бы могло произойти на дороге. Кто-то грешил на монстров, кто-то на бандитов, они решили поспорить на деньги…
        На меня внимание не обращали, так что я втихаря свалил в лес. Отчасти мне было интересно, что же там случилось на самом деле, а ещё была маленькая надежда на то, что смогу встретить монстра и хоть немного [Поглотить].
        Я активировал [Тихий шаг] и [Скрытность] и осторожно последовал по следам, что натоптали мои спутники. В какой-то момент заметил частичный след огромной лапы, возможно волка или иного зверя.
        [Поздравляем! Получен навык Следопыт ур. 1!]
        Система не замедлила меня обрадовать, а я решил сойти со свежей тропы в чащу. И тут уже были иные следы, мелкие лапы, похожие на человеческие. Игнорируя сообщения об ошибке повышения навыков, я отошёл в сторону от подозрительных следов.
        Интересно то, что они шли параллельно тропе, а в один момент сворачивали в сторону. У меня закралось подозрение, что кто-то оценивал прошедших по тропе, а потом решил свалить и не вмешиваться. Вопрос только в том, кого неизвестные опасались: наследивших кровью или моих товарищей?
        Но раз ушли, то вряд ли сильны, может это моя удача? В любом случае, проверю и назад, если противник окажется не по зубам.
        Мелкие следы принадлежали гоблинами, небольшой отряд в 50 особей, из них 20 по периметру вроде охраны по двое. Их уровни соответствовали первому Подземелья: лёгкая добыча для меня.
        Всё же, удача на моей стороне.
        В Подземелье было не так много укрытий и высоких точек, потому там я был в худшем положении, чем сейчас в лесу. Кроме того, здесь не было пещер и руин, потому уродцы сделали укрытия сами. Лагерь состоял из пятнадцати простых палаток из веток и листьев, а также ещё одной покрупнее в центре. Всё это было окружено каким-то низким забором.
        Судя по всему (низкие уровни, численность, слегка подвявшие листья укрытий), гоблины не так давно выбрались на поверхность, сомнительно, что у них были жертвы.
        Как же хорошо, когда нет никого рядом, можно действовать не сдерживаясь! Это так прекрасно!
        Хоть я и сказал, что охрана вокруг лагеря, но это был лес! И полянка слишком маленькая. Потому члены охраны даже не всегда видели соседних, а уж их в кустах из лагеря - тем более.
        Это было крайне легко. Я забрался на дерево и [Улучшенной стрельбой] убивал двоих одновременно. Сначала шестерых, слез с дерева, забрал ядра и стрелы, обошёл, потом залез на дерево и уничтожил ещё четверых, ну и далее по списку. Затем аккуратно переместился с одного дерева на другое со [Скрытностью] и [Тихим шагом].
        [Поздравляем! Получен навык Древолаз ур. 1!]
        Да, порой этот мир бывает забавным. Я использовал новый навык и оказался почти в центре лагеря, над ничего не подозревающими зелёные коротышками. Скоростная стрельба по магам в первую очередь, а потом и остальным. Не прошло и десяти минут…
        Я радостно подпевал песенки, вырезая ядра, потом уж было собрался уходить, как услышал за спиной шум и почуял [Ауру жизни]. Не оглядываясь, я втоптал на несколько метров, после чего таки оглянулся.
        Хобгоблин!
        Да я везунчик!
        Жирная копия гоблина-переростка с более темной кожей. Вот и всё, что можно было о нем сказать.
        …
        Статус: Хобгоблин (Монстр) ур. 69
        ОЗ: 1400 ОМ: 200
        Характеристики:
        Сила: 199
        Ловкость: 56
        Выносливость: 157
        Восприятие: 7
        Разум: 2
        …
        Так. Он сильнее и быстрее меня. Бежим!
        [Скрытность] и [Тихий шаг], очень быстрый [Тихий шаг]. Как хорошо, что этот утырок имеет такое слабое [Восприятие], для него я просто пропал в листве. Как сквозь землю провалился.
        [Поздравляем! Получен новый навык Быстрый шаг ур. 1]
        В любом случае, хобгоблин имел лишь 69 уровень, определенно не он вылез на дорогу. В то же время уровни уродцев не превышали 25-го, так какого хрена?! С таким боссом они должны были бы быть от 30-го до 50-го!
        Ладненько, времени прошло не так много, такое чувство, будто моё отсутствие и не заметили. Реально, они всё ещё обсуждали, кто это мог бы быть! Двое были за бандитов, а третий за монстра. Ну что за тупой спор?!
        Я положил ладонь на небольшую дорожную сумку, что крепилась на поясе. Ну что ж, раз мою отлучку никто не заметил, то полежите шарики мои немного. Будет слишком подозрительно, если мой уровень взлетит с пустого места, верно?
        Никто не любит непослушных, дерзких, самоуверенных. Так что я буду играть роль неуверенного простака, послушного и не обидчивого. Давно уже хочется выпустить весь гонор наружу, ощутить прежнюю силу короля демонов, но рано, слишком рано. Нужно терпеть.

* * *
        Вадис стоял на одной из башен крепостной стены замка и смотрел вдаль, поверх города. Двое молчаливых гвардейцев на площадке ниже по лестнице сдвинулись с места только когда к ним подошёл старик управляющий. Все знали об особых отношениях его и короля, им было велено никого не допускать к желающему побыть в одиночестве правителю.
        Вадис услышал шум и оторвался от дум, чтобы небрежно посмотреть, что там могло случиться. Он вздохнул, увидев своего учителя.
        - Пропустите! - громко сказал он.
        - Мой король, - старик вежливо поклонился.
        - Что вы хотели? - спросил король, хоть и знал ответ.
        - Как это понимать? Почему вы отправили Владимира в земли Больдо?
        - Он сам пожелал, чтобы Эгле стала его куратором. А что может лучше подходить для таких целей помимо реального задания? Или вы мне чего-то не сказали, - он посмотрел на учителя, слегка прищурившись. - Чего-то очень важного?
        - Вы сами знаете, что это работа для профессионалов, там не место новичкам.
        - Владимир не просто новичок, он, как вы сами утверждаете, Герой. Так что не о чем беспокоиться.
        Мантас не знал, что ответить.
        - Но даже Герои основного призыва выходили на задания подобного уровня лишь через пару месяцев.
        - Вот именно, он опоздал на девять лет, так что нельзя давать поблажек. Он должен успеть прокачаться для финального боя с Теурием. Или он недостаточно силен по вашему?
        - Нет, он справится, - ответил с заминкой Мантас.
        - Вот видите, всё в порядке.
        - Вы правы, мой король.
        Глава 14
        Прошло не так много времени, я даже заскучать не успел, когда вернулась Эгле с остальными. Грязные, в земле и зелёной высохшей жиже. Некоторые солдаты, судя по состоянию их доспехов, были серьёзно ранены, но вылечены. Уровни скакнули на 1 пункт.
        Увидев их, тот мужик, что настаивал на монстрах, с довольной интонацией выкрикнул «ага» и протянул ладонь для монет товарищам. Те вздохнули и расплатились.
        В общем, это были три тролля 81, 85 и 86 уровней. С трудом отряду удалось их победить, потратив кучу ОЗ и времени. Эгле считала это неприятным началом зачистки, так как мы находились на окраине владений того лорда, к которому направлялись.
        Отойдя от разбитой кареты пока та не скрылась из виду, мы вновь разбили лагерь на ночёвку. Судя по лицам солдат с утра, я единственный кто выспался. Были плюсы в слабости: никто и не думал ставить меня в дозор.
        Уже после обеда показался город-крепость. Нас увидели и прислали небольшой конный отряд навстречу.
        Я сглотнул. Опять монстры от 50 уровня, а командир их 79-го. Да что за приколы? Если у них и слуги окажутся выше меня, то я точно волком завою. Ну нельзя же так унижать нового Героя…
        Король Вадис меня точно недолюбливает. Холодок прошёлся по спине. А не билет ли это в один конец? Они ведь не могут послать Героя на верную смерть, ведь так? Прости, Мантас, но не нравится мне всё это, нет веры в твои слова…
        Когда мы уже вошли во внутренний двор крепости лорда, я стал свидетелем странной картины. С верхних ступенек парадного входа, где стояло несколько мужчин, сбежала пятилетняя девочка с криком «мама»… К Эгле…
        Мои глаза на лоб чуть не полезли. У Эгле есть дочь?! Причём хоть и не блондинка, но на лицо явное сходство. Я был сбит с толку, но решил не подавать виду.
        Эгле быстро спешилась, подхватила девочку на руки и, молча поднявшись по ступеням, скрылась за парадной дверью. Она не посмотрела на спутников, не поздоровалась с хозяева замка, что было странно не только с точки зрения этикета.
        Когда Эгле ушла, к нам обратился статный мужчина около пятидесяти лет на вид, судя по всему хозяин этого места.
        - Я, лорд Больдо, приветствую вас, солдаты королевской гвардии. Мой управляющий Виорел проводит вас в ваши покои для отдыха. Слуги позаботится о лошадях.
        Мужчина ненамного младше хозяина поклонился и выжидающе посмотрел на спешивающихся солдат, после чего зашёл внутрь здания. Собственно, я также думал составить им компанию, но лорд остановил меня.
        - А вы Герой Владимир, я полагаю?
        - Да, всё верно.
        - Мой сын Дорин проводит до ваших покоев.
        Я слегка завис, с чего такая честь, потом вспомнил, что я таки Герой. Дорин был обычным аристократом на вид, около 25 лет. Молчаливый, создавал впечатление высокомерного. Он странно смотрел на меня, оценивающе.
        …
        СТАТУС:
        Дорин (Рыцарь) ур. 90
        ОЗ: 2500
        ОМ: 700
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 270
        Ловкость: 175
        Выносливость: 210
        Восприятие: 156
        Разум: 25
        …
        Да вы прикалываетесь… Меня прям как магнитом к земле притянуло. И ведь это не моб тупой, а человек! Я безумно слаб. Если он вздумает напасть, то мои шансы равны нулю. И это я ещё его навыков не знаю.
        Дорин расплылся в ухмылке, будто мысли прочёл мои, совсем не по себе стало.
        - Это неприлично, просматривать статус без спроса.
        Твою мать! Как?! Я понятия не имел, что это можно почувствовать!
        - Вам не стоит бояться меня, - ну точно гад мысли читает. Мне аж поплохело от слов Дорина. - Не переживайте так, я мысли читать не умею, - я прям засомневался в этот момент в его искренности, - просто у вас на лице всё написано. Я также вижу ваши статы. Настоящие, - его глаза аж блеснули. - Довольно интересная особенность. Как вам удаётся равномерно развиваться?
        Я молчал, как идиот палясь на него. Реально, будто голый стою, а этот парень изучает каждый волосок на моем теле, прицениваясь при покупке раба.
        - Наверное, вы устали с дороги, - он наконец-то перестал заглядывать мне в голову и отвернулся, показывая на дверь впереди. - Вот ваша комната. Скоро придут служанки и помогут расслабиться, - он опять посмотрел на меня. Да уйди ты наконец, только тогда я смогу расслабиться. - Я пойду, отдыхайте.
        Парень слегка кивнул, развернулся и ушёл. А я быстрым шагом направился в комнату, после чего облокотился на дверь, борясь с желанием подпереть её шкафом.
        Капец он меня испугал, аж пот холодный прошиб. Он будто мысли читал, ещё и настоящий статус видел. Как так?! Интересно, а Мантас имел такой скилл? Почему он никогда не задавал подобного вопроса? Насколько я знал этого хитрожопого старика, он мог просто молчать.
        Это место нравилось мне всё меньше и меньше. И пусть комната достойна и принца по роскоши, мне всё равно не по себе здесь находиться.
        Буквально через несколько минут пришли три служанки от 15 до 17 уровня. Они поприветствовали меня и отвели в мою ванную комнату. А потом одна из них нагрела воду магией. Да вы издеваетесь…
        Девушки были красивы и ненавязчиво намекал на интим, но я решил воздержаться. Мало ли, вдруг они подосланы? Я стал каким-то параноиком, но сложно не стать таким, когда тебя окружают личности, что имеют возможность с лёгкостью убить. Просто потому что могут.
        Ужин я провел также в неприятной обстановке за одним столом с хозяевами дома. Там я и узнал, что, оказывается, Эгле бывшая жена Дорина. Религия этого мира не запрещала разводы, так что хоть с убийством жён не было необходимости. Или отсылкой их в монастырь. В случае с Эгле - она просто вернулась на службу к королю. Увы, приоритет права на детей здесь имели именно мужчины, а не как на Земле матери. Таков закон.
        Дорин тактично молчал о моих характеристиках, отчего закралось подозрение, что он один имел такой скил. Но порой он смотрел на меня, заставляя ёжиться от взгляда. Вот опять чувство, будто на мне какой-то навык используют. Паранойя.
        Между тем, гораздо больше внимания он уделял бывшей жене, что игнорировала доброжелательность и холодно общалась с ним. Новой суженой Дорин не обзавёлся, зато за столом сидели ещё три женщины. Это супруга лорда и две его дочери 20 и 22 лет. Когда я наконец-то отвлёкся от младшего лорда, то обзавёлся новой навязчивой мыслью, что его сестрички слишком активно хотят мне понравиться.
        Когда ужин завершился, то я вздохнул с облегчением и завалился спать. Ибо утром ранний подъём, и что-то мне подсказывало, что в замке я не останусь.

* * *
        Утром я снова рано проснулся, как и обычно в незнакомых местах. Умылся, сделал зарядку и дождался завтрака.
        Моя обеспокоенность предстоящей зачисткой была не безосновательной. Тот хобгоблин и тролли явно дали понять, что лёгкой охоты ждать не приходится.
        Сразу после завтрака, когда я уже собирался выходить на собрание и открыл дверь… Там стоял Дорин. Он что, специально это делает?
        Сделав вид, что он только что подошёл, парень позвал меня за собой.
        - Я заметил, что ваше оружие не совсем соответствует статусу, - говорил он, ведя меня куда-то вверх по лестнице. - Я знаю протокол про десятый уровень, но всё же несмотря на обоснованность, мне он кажется не совсем справедливым.
        Мы поднялись на два этажа вверх, где Дорин открыл своим ключом одну из дверей. Я заглянул туда и ахнул. Оружейная! И похоже, что его личная, судя по инкрустации товара. Я применил несколько раз анализ и всё внутри упало. Слишком высокоранговое оружие, для меня оно не подходило хотя бы из-за штрафов, а к некоторым я реально даже не смог бы притронуться со своим уровнем.
        - Где-то у меня было подходящее для вас оружие, Владимир, - между тем говорил Дорин, копаясь в дальнем углу помещения. - А вот и оно!
        …
        ЖЕЛЕЗНЫЙ КИНЖАЛ (обычный)
        Прочность 600
        Сопротивление ФА +15
        Ловкость + 8
        ДЕРЕВЯННЫЙ ЛУК УЧЕНИКА (обычный)
        Прочность 300
        Ловкость + 10
        Меткость +2%
        КОЖАНАЯ БРОНЯ (обычный)
        Прочность 800
        Сопротивление ФА +25
        Ловкость + 9
        …
        Я прифигел от таких статов. Да моё снаряжение просто мусор на этом фоне!
        - Забирайте. Пусть это будет подарком.
        - Подарок? - я напрягся, слишком дорогие вещи для простого подарка.
        - Да, - кивнул он. - Мне всё равно это уже не потребуется. Всё лучше, чем в углу пылиться.
        - Благодарю вас, - только и смог я сказать.
        Необычный презент низачто, конечно. Но я реально был благодарен. Со всем этим я чувствовал себя гораздо увереннее. Мои ОЗ теперь превышали тысячу, ловкость с луком в руках была 44. Я всё ещё был слаб, разумеется, но как для лучника я стал гораздо сильнее, будто 3 уровня поднял минимум.
        Как бы там ни было, меня действительно никто и не думал оставлять в безопасности. Я со своим 8 уровнем и все 50+, шикарно просто. Я минимально надеялся урвать хоть какой-то плюс от этой зачистки. Палка о двух концах: охотиться в одиночку и поднять уровень, или остаться с защитой?
        Время покажет.
        Я забился в середину отряда. Ну а что? Не особо хочется умирать от случайного нападения. Пошли пешком, так как лошади пугливы и являются лёгкой добычей для мобов.
        Мы отошли вглубь леса не далее, чем на километр, а нам уже попался волк скверны.
        …
        СТАТУС:
        ВОЛК СКВЕРНЫ (Монстр) ур. 30
        ОЗ: 700
        ОМ: 150
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 72
        Ловкость: 31
        Выносливость: 50
        Восприятие: 7
        Разум: 2
        …
        Эгле в одиночку справилась с волком. Она спряталась за [Щитом Света], и пока зверь безуспешно атаковал, трижды призвала град [Стрел света]. Пока девушка вырезала ядро, бывший муж решил съязвить.
        - Эгле, дорогая, а ты всё такая же независимая, - не получив отдачи, он продолжил через несколько секунд: - Может, нам бы стоило работать командой? Смысл тогда таскаться толпой?
        - Слушай, Дорин, - ответила девушка с раздражением. - Может ты помолчишь? И без твоих бесполезных комментариев прекрасно справляемся.
        Рыцарь в ответ лишь рассмеялся.
        - Ах, какая дерзкая. Услада для моих ушей.
        Похоже, его забавляла реакция девушки. Даже более того, он её провоцировал. На следующего Голема Земли он напал первым, уничтожит с одного удара мечом, что был охвачен огнём во время применения техники.
        - Показушник, - только и сказал Эгле.
        Похоже, остальные 11 человек отряда были здесь для мебели. Ну, я и особо не возражал. Пусть резвятся, голубки, главное, что моя тушка в безопасности.
        Дорин поднял с земли ядро и кинул в меня. Я рефлекторно поймал и с недоумением посмотрел на парня.
        - Ты не против пока хранить это у себя?
        - Э… Не против.
        - Не стоит. Владимир, верни камень, - вмешалась Эгле.
        - Это ещё почему? - Дорин воспринял как причину себя, потому лишь с усмешкой посмотрел на девушку.
        - Узнаешь. Если оставишь камень у него, - загадочно улыбнулась она.
        Вот ведь гадина. Она думает, что я всё [Поглощу] без спроса? Да уж, невысокого кто-то мнения обо мне. Хотя, соблазн есть.
        Я лишь пожал плечами и сунул камень в карман. Мы двинулись дальше.
        Глава 15
        Пройдя немного, мой отряд спугнул… стайку лесных слаймов. Почувствовав опасность они просто пустились наутек, чем вызвали смех солдат и моё разочарование.
        Мой драгоценный опыт…
        Конечно, солдатам эти слизни как мухи, но для меня даже они существенный опыт. Я приметил, что они имели зелёный цвет, а не бурый, как пещерные слаймы. А это может значить только одно: уже несколько поколений эти мелкие мобы живут здесь. Мой маг-практикант говорил про это. Через 5 поколений в лесу слайм становится лесным. Поколение - один месяц. То есть их никто не трогал более полугода! Так как при активных рейдах они размножаются со скрипом. Хотя, уровни остальных монстров тоже явно намекают на то, что они здесь давно обитают, раз смогли настолько подняться. Ох, странно это всё, странно.
        Все эти мысли хорошо, но мой опыт убегал далеко в лес! И с этим нужно было что-то делать.
        - Эгле, - обратился я к смеющийся девушке, привлекая внимание. - Может, я отправлюсь на разведку? Если встречу низкоуровневый мобов, то позабочусь о них. Ты ведь понимаешь, что мне жизненно необходимо поднимать уровень, особенно в сложившихся обстоятельствах.
        - Что? Разведка? - высказал сомнение один из солдат, оценивающе смотря на меня. - Но ты лучник, а не шпион. Хоть навыки этих специализаций и схожи, но не равны.
        - Вообще-то, Владимир дело говорит, - задумалась девушка. - С нынешним уровнем его шансы на выживание малы. А если случится что-то серьёзное?
        - Я вижу, что навыки нашего нежданного героя стремятся к максимальным, - вставил свои пять копеек Дорин с улыбкой. - Ему можно доверять.
        - К тому же, Илина обучала его, - поставила жирную точку в принятии решения Эгле. - Пройди на километр в том направлении и жди нас.
        Я кивнул и активировал [Быстрый шаг]. Быстро догнал слаймов и даже не удосужился использовать лук, выбрав кинжал. Они прыгали как мячики, чем я и воспользовался: после удара тут же на лету ловил ядро.
        Расправившись со слаймами, я тут же собрал их ядра и вчерашние от гоблинов в небольшой мешочек и [Поглотил] их.
        …
        СТАТУС:
        Владимир (Герой) ур. 8 =.> ур. 9
        ОЗ: 260 (1060) ОМ: 140,6
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 34 =.> 37
        Ловкость: 34 =.> 37
        Выносливость: 34 =.> 37
        Восприятие: 34 =.> 37
        Разум: 34 =.> 37
        КЛАСС: Лучник
        Искажение (Крупица) ур. 7 =.> ур. 8
        Все характеристики +24 =.> 27
        Сопротивление Свету +40 =.> +45
        Сопротивление Тьме +40 =.> +45
        До следующей фазы маны 140,6/900
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Усиленная воля (врождённое) ур. 8 =.> ур. 9
        Сопротивление контролирующим разум техникам +19 =.> +21
        Ускорение прогресса (от статуса «герой»)
        Прогресс характеристик 250 %
        Интерпретация (от статуса «герой»)
        Понимание всех местных наречий, в том числе чтение
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Поглощение ур. ур. 8 =.> ур. 9
        (Коэффициент поглощения 80 % =.> 90 %)
        Простой анализ ур. 8 =.> ур. 9
        Владение мечом ур. 8 =.> ур. 9
        Владение кинжалом ур. ур. 8 =.> ур. 9
        Владение щитом ур. 8 =.> ур. 9
        Владение луком ур. 8 =.> ур. 9
        Тихий шаг ур. ур. 8 =.> ур. 9
        Скрытность ур. 8 =.> ур. 9
        Глаза страха ур. 4 =.> ур. 5
        Аура жизни ур. 2 =.> ур. 3
        Улучшенная стрельба ур. 2 =.> ур. 3
        Режим марионетки ур. 2 =.> ур. 3
        Тепловизор ур. 2 =.> ур. 3
        Ночное видение ур. 2 =.> ур. 3
        Верховая езда ур. 1 =.> ур. 2
        Следопыт ур. 1 =.> ур. 2
        Быстрый шаг ур. 1 =.> ур. 2
        Древолаз ур. 1 =.> ур. 2
        …
        Полный статус просто воодушевлял. Я ни разу не подвергался воздействию Света или Тьмы, а уже имел [Сопротивление] 45! При этом с луком в руках [Ловкость] составляла 47, что повышало меткость и скорость стрельбы. Также не стоит забывать про сопротивление физическим атакам +25 от свойств моей новой брони. Буквально 10 единиц бы к ловкости, я бы мог бы попытаться одолеть вчерашнего хобгоблина. Ничего, всему своё время.
        Я направился вперёд, обойдя спящего Голема Земли: мне с ним было не тягаться. Снова тролли, парочка. С их бешеной регенерацией и уровнем точно не мой вариант.
        Увы, километр закончился, а учитывая сложность монстров, у меня было время на отклонение от маршрута. Десятый уровень маячил перед носом, я еле сдерживал нетерпение.
        …
        Статус: Орк (Монстр) ур. 36
        ОЗ: 700 ОМ: 120
        Характеристики:
        Сила: 69
        Ловкость: 21
        Выносливость: 48
        Восприятие: 11
        Разум: 2
        …
        Оу, я впервые встретил орка. Рост более двух метров, похож на перекаченного бодибилдера с каменным топором в руке. Внешне он походил на хобгоблина, только цвет кожи серый, уши не острые, да и черты морды отличались. Собственно, это и не важно. Я был уверен в победе.
        Орк беззаботно брел по лесу, не замечая меня из-за [Скрытности], чем я и воспользовался. Двойной выстрел прямо в глаза, чтобы ослепить. Затем я начал осыпать его жизненно важные точки стрелами, но урон был слишком незначительным. Имея горький опыт с поломкой лука, я оставил его на дереве, а сам достал из ножен свой кинжал и обошёл ревущего орка со спины. Я перебил его позвоночник, а потом пронзил мозг снизу вверх чуть ниже затылка. Что ж, это было легко. Ещё 7 подобных ядер и я получу долгожданный 10 уровень.
        …
        [Поглощение 90 %… Ускорение прогресса 10 %… Ошибка, ускорение невозможно… Поглощено манны 108. До следующей фазы маны 248,6/900]
        …
        Я вернулся на прежнее место и дождался свой слегка потрепанный отряд.
        - Как твои успехи? - поинтересовалась Эгле.
        - Один орк.
        - Хорошо, - кивнула девушка. - Но давай сменим тактику? Ты будешь делать разведку так же на километр, а потом сообщать нам. Не помешало бы не в лоб сталкиваться с врагом, а заранее тактику применять.
        В принципе, я был не против. Кроме того, это повышало мой кредит доверия в группе, что было бы весьма неплохо.
        Собственно, так мы и продолжили работать. В этот день, и в следующий. Прошло 11 дней, прежде, чем мы зачистили территории в радиусе 15 км от замка.
        Низкоуровневый мобов было действительно очень мало, так как основную нишу заняли уже развитые.
        Как-то раз, имея свободное время перед ужином, я разгуливал по замку. Эгле была снаружи, на одной из внутренних стен. Она смотрела вдаль, подставив лицо ветру, что колыхал пряди её светлых волос. И снова я со стыдом поймал себя на мысли, что хочу её трахнуть. Причём мысли такие навязчивые появлялись только рядом с ней.
        Эгле заметила меня и грустно улыбнулась, я даже увидел доброжелательность в её взгляде. Обычно же она вела себя высокомерно и отчужденно.
        - Ты ведь обратил внимание, насколько здесь необычные монстры? - спросила она меня. Обыденно так, без ноток нравоучения или раздражения. Давно я её такой не видел.
        - Разумеется. Только понятия не имею, почему так. Такое ощущение, будто они здесь давно и свободно живут.
        Эгле тихо засмеялась.
        - А ведь ты не представляешь, насколько ты прав!
        - В смысле? - я был весьма удивлён.
        - Всё дело в аристократах, этих алчных ублюдках. Основной доход этого лорда - золотые прииски. Его богатство не зависит от земли и крестьян, они лишь дешёвая рабочая сила, не более того. Почти все поселения находятся рядом с приисками и хорошо охраняются. Вот только исторически так сложилось, что земель у лорда Больдо более чем предостаточно. И почти все они пустуют. И то, что слуги 10 уровня и выше ты тоже ведь заметил?
        Я лишь кивнул. Похоже, Эгле собиралась объяснить мне все странности этого места.
        - Это всё не просто так. Тяжёлый труд на приисках повышает уровень, пусть и медленно. А пустые земли привлекают простолюдин, только вот защищать их приходится им самим. Поэтому прокачка происходит довольно быстро, хоть и в разы медленнее по сравнению с профессиональными войнами. Ты понимаешь?
        Эгле выжидающе посмотрела на меня. Я же слушал её и не совсем понимал, к чему она ведёт. Так почему же здесь так много монстров такого уровня?
        - Монстров никто не истребляет? - тихо озвучил я абсурдную догадку.
        - Верно. Огромные пустующие территории, где монстры появляются, плодятся, развиваются. И никому нет до этого дела. Потом крестьяне уже не могут отбиться и нанимают авантюристов. Ну а следом, - она вздохнула, прежде чем продолжить. - Каждые два-три года ситуация достигает пика, когда освещенные дороги уже перестают быть безопасным местом. Только тогда, оберегая свои караваны с драгоценными грузом, лорд хоть что-то делает. Так же и жрецы Светлой Богини недовольны, что путники на их дорогах подвергаются опасности. А страдают от всего этого простые люди.
        Мы стояли ещё какое-то время молча, пока я пытался переварить информацию. А как же повальная борьба со Злом во имя Добра? Как в такой парадигме ценностей может появится подобная ситуация?
        Но не только этоти вопросы интересовали меня. Чувствуя момент искренности, я хотел удовлетворить свое любопытство.
        - Прости мне мою бестактность, Эгле. Как так вышло, что ты развелась с Дорином несмотря на общего ребёнка?
        Девушка резко повернулась ко мне, смотря с неким упрёком.
        - Не твоё дело, - я снова услышал этот холод в голосе, которым она одаривала всех с того момента, как мы отправились в путь.
        - Прости, пожалуйста, - постарался я изобразить как можно больше раскаяния. - Мне не стоило задавать подобных вопросов.
        Эгле усмехнулась и сказала уже мягче:
        - Не время, Владимир. Возможно, когда-то я и расскажу тебе, но точно не сейчас.
        Эта девушка, похоже, была самой нелюдимой среди Героев. Наверняка, у всех них имелись свои скелеты в шкафу. Когда я был на стороне Зла, то они мне виделись такими наивно праведными, совсем как дети. Хотя, возможно, в этом мире просто всё иначе.
        Ужин прошёл как обычно. Дана, старшая дочь лорда Больдо, с каждым разом всё навязчивее пыталась привлечь внимание, а я старательно изображал, что ничего не замечаю. Кстати, со второго дня моего пребывания здесь, служанки приходили только преклонного возраста, что тоже наводило на некие мысли.
        Приближался тот день, когда мы должны продолжать зачистку далеко за пределами замка. Наш путь лежал в первый из посёлков, название которого не имело для меня никакого значения. Печалило лишь то, что Дорин снова был с нами, тот парень, от которого мурашки по спине бегают табунами.
        Слуги давно ушли и я готовился ко сну, когда услышал стук в дверь. Каково же было моё удивление, когда я увидел там Дану. Почуяв неладное, я тут же попытался захлопнуть дверь, но она подставила ногу.
        - Я смотрю, вы совсем не рады видеть красивую девушку так поздно вечером.
        - Возможно, мне было бы гораздо приятнее, не будь она дочерью человека, что приютил меня.
        - Ха! - только и сказала она, толкнув дверь и шустро проскочив в мою комнату.
        - Накануне нашего отъезда кто-то решил идти ва-банк, как я погляжу.
        - Вы верно всё понимаете, Владимир.
        - Так всё же, что конкретно вам от меня нужно?
        - А что может быть нужно красивой одинокой девушке от Героя?
        Она сделала шаг ближе и посмотрела мне в лицо, отчего всё перед глазами поплыло.
        …
        Эгле стояла передо мной, глядя в глаза и мило улыбаясь.
        - Ты ведь хочешь меня, о Герой?
        Что за вопрос? Я даже не хотел отвечать на это. Я одним шагом преодолел расстояние между нами и обнял её. Дыхание участилось от понимания того, что сейчас я могу контролировать тело, в отличии от прошлого раза. Желание овладеть красивой жрицей будто опьяняло.
        Девушка всё так же улыбалась, она потянула завязки сбоку на платье и я понял, что это халат. Я притронулся к коже на её животе, после чего мне словно крышу сорвало. Я прижимал её к себе и целовал, имея одну цель - скорее добраться до кровати. И когда мы были там, я оторвался лишь на мгновение, чтобы снять с себя рубашку…
        [Навык Усиленная воля активирован]
        …
        И тут я проснулся. Я стоял на коленях на кровати, с рубашкой в руках, а передо мной лежала обнажённая Дана с улыбкой до ушей. В ужасе я отпрыгнул от нее и сделал несколько шагов от кровати. Девушка привстала, непонимающе глядя на меня.
        - Уходи, - только и сказал я.
        Дана исказилось от ярости. Она быстро соскочил с кровати и накинула на себя халат.
        - Ты что, имеешь сопротивление к контролирующим разум техникам?! - злобно прошипела она. - Дорин ничего об этом не говорил!
        Ох ты ж ё. Её братец тоже здесь замешан?
        - Зачем? - я реально недоумевал. Зачем аристократке хотеть со мной переспать? Она ведь не глупая деревенская девка!
        Дана что-то там пробубнила себе под нос, а потом соизволила ответить странным предложением.
        - Мне нужен сын.
        - Что? А я здесь причём?
        - Ты Герой, от тебя появится крепкий ребёнок с хорошими статами от рождения. При этом, они не будут так привлекать внимание и ненужные вопросы, как дочь Эгле, - имя жрицы она будто выплюнула, тут явно какая-то личная неприязнь.
        - Стоп-стоп! А мне то что с этого?
        - Сколько ты хочешь? - прошипела она, выжидающе смотря на меня.
        Замечательно, мне предлагают стать жиголо и племенным жеребцом в одном флаконе. Но меня волновал один вопрос:
        - По закону я ведь буду иметь больше прав на этого ребёнка, разве нет? А мне оно и даром не надо.
        - Если не предъявить права, то ребёнок будет только мой.
        - Но тебе то это зачем?
        - Это моё личное дело.
        - Что-то попахивает каким-то разводом. Я сейчас тебя трахну, а через пять минут явится твой папаша и потребует бесплатно отрабатывать мне рейды на годы вперёд.
        - Ты на содержании короны, так что здесь эта схема не сработает.
        Я задумался. А ведь действительно. За любой урон со стороны Героя расплачивалась корона. Но делать ребёнка просто так, отдавая кому-то, что-то не давало мне согласиться. Может, предательство сына в первой жизни, а может и бездетность во второй. От детей одни проблемы, особенно от нежданных. Я не готов к такому.
        - Всё же, я предпочту отказаться.
        Дана злобно сверкнула глазами. Я уж думал, что она сейчас начнёт угрожать мне, но нет. Она действительно ушла, оставив меня со своими мыслями наедине.
        Зачем ей всё это? Не хочу, чтобы меня использовали в тёмную. Последующая расплата в таких случаях может оказаться гораздо дороже сиюминутной выгоды. Уж мне ли не знать, сколько лет живу. И жизней.
        С другой стороны, будь это план короля расправится со мной, то достаточно уже того, что она лежала голой подо мной. Забежали бы, скрутили и на суд. Но здесь явно другое. Возможно, Мантас прав и это лишь моя предвзятость? Будь я на месте Вадиса, давно бы расправился с проблемой.
        Глава 16
        Утром я покидал замок со смутным чувством облегчения и грусти. Вряд ли я теперь буду жить с удобствами хотя бы близко похожими на прежние, но хотя бы избегу интриг аристократов. Если б Дорин ещё не поехал с нами, было бы шикарно.
        Мы достигли деревни к концу дня, хотя я бы назвал это поселком городского типа. Трехметровые деревянные стены, усиленные магией, вышки с дозорными. Дела с монстрами, видимо, были действительно ужасными.
        Отряд был размещён в лучшей гостинице, что не шла ни в какое сравнение с замком. Собственно, подобное я и ожидал. Страшно подумать, что бы могли предложить, не будь с нами Дорина, сына хозяина этих земель.
        Смыв пот с дороги, я намеревался завалиться спать. Остальные солдаты отправились расслабляться после дороги, так что трехместная комната была пуста.
        Только я прилёг, как кто-то вошёл и сел на кровать напротив. Я почувствовал взгляд на спине и повернулся посмотреть, кто это был. Удивился, увидев Дорина. Ну он точно будто преследует меня.
        Парень с любопытством ещё несколько секунд разглядывал меня, после чего выдал:
        - Ну как тебе моя сестричка?
        - Что? - я растерялся. - Какая из?
        - Не стоит так стесняться, - он улыбнулся ещё шире. - Дана, естественно.
        - Настырная девушка. Но не в моем вкусе.
        - Так ты не принял её предложение? - уже Дорин казался удивлённым.
        Я сам был растерян и удивлён. Он знал всё это время?
        - Может, тогда вы объясните, зачем ей это было нужно?
        Дорин выжидающе посмотрел на меня, прежде чем что-то сказать.
        - Наследование. У меня ведь дочь от Эгле, Героя. Хоть я и не теряю надежду переубедить бывшую жену, это не отменяет того факта, что у меня нет наследника. После замужества сестрица уйдёт в другую семью, а для неё это падение статуса. Потому то она так старательно и избегает всех женихов, что подбирает отец. Если Дана родит сына вне брака, то он может стать наследником после меня.
        - Что за глупости? Вы в расцвете сил ещё. Репродуктивных в том числе.
        - Действительно глупости. Но Дана уверена, что сможет настроить отца против меня и он лишит единственного сына права наследования.
        - Но вам то это зачем?
        - Я хочу, чтобы у нее появился ребёнок. Возможно, он займёт достаточно времени в её жизни и она перестанет изводить семью своими глупостями. Да и отец не против, он сам не горит желанием отдавать её куда-то, а внуков ему хочется побольше.
        - Зачем вы мне это рассказываете?
        Дорин вздохнул.
        - Вот ты ведь Герой, как и Эгле. Скажи, ты недолюбливаешь меня?
        - За что мне недолюбливать вас?
        - Не нужно этой вежливости, - парень недовольно поморщился. - Говори как есть.
        - Ну есть такое, вы мне не нравитесь.
        - Но думал ли ты, почему?
        - Просто мне неприятно находится с вами рядом, - я пожал плечами.
        - А что, если я скажу тебе, что это лишь пассивный навык?
        - И что это знание должно изменить?
        - Просто не стоит так надеяться на свои эмоции, Герой Владимир. Всё может оказаться не тем, что есть на самом деле. Моя особенность - внушать страх и уважение тем, кто ниже уровнем. И ты ведь понимаешь, что это фактически всё моё окружение?
        - А Эгле, у неё есть подобный навык? - узнав о таком у Дорина, некоторые странные вещи, связанные со жрицей, начинали приобретать единое очертание.
        Парень рассмеялся.
        - Это ведь сложно не заметить, верно? Эгле привлекает внимание мужчин, слишком привлекает. И я отвечу тебе: это действительно пассивный навык. Ни она, ни я, не можем их контролировать.
        - И всё же. Я, конечно, Герой, но почему столь пристальное внимание?
        - Официально не сообщали, как именно ты появился. Некоторые, в том числе мой отец, сомневаются в том, что ты не демон. Но лично меня больше интересуют другие странности. Я наблюдал за тобой долгое время. Почему ты так равномерно развит? Зачем скрываешь это?
        - Я сам не знаю, почему так происходит. Но решил скрыть. А вы бы что сделали на моем месте?
        Дорин медленно улыбнулся, сверля меня взглядом.
        - Ты прав, также. Я сохраню твою тайну, не беспокойся.
        Он встал и вышел. То же мне, благородный рыцарь. Чихать я хотел на его обязательства и попытки завести со мной дружбу.
        На утро мы вышли на рейд после очень плотного завтрака. Следующие дни проходили без особых происшествий. Зачистив одну территорию, мы покидали её, перебираясь в следующую деревню. Я медленно, но уверенно собирал камни от мобов, что давали мне повысить уровень.
        Я надеялся на эволюцию активных навыков, что смогу получить что-то интересное на десятом уровне. Но оказался разочарован.
        СТАТУС:
        Владимир (Герой) ур. 9 =.> ур. 10
        ОЗ: 280 (1080)
        ОМ: 397,1 / 1000
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 37 =.> 40
        Ловкость: 37 =.> 40
        Выносливость: 37 =.> 40
        Восприятие: 37 =.> 40
        Разум: 37 =.> 40
        КЛАСС: ЛУЧНИК
        ИСКАЖЕНИЕ (Крупица) ур. 9 =.> ур. 10
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Усиленная воля (врождённое) ур. 9 =.> ур. 10
        Ускорение прогресса (от статуса «герой»)
        Интерпретация (от статуса «герой»)
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Поглощение ур. 9 =.> ур. 10
        Простой анализ ур. 9 =.> ур. 10
        Владение мечом ур. 9 =.> ур. 10
        Владение кинжалом ур. 9 =.> ур. 10
        Владение щитом ур. 9 =.> ур. 10…
        Молнии ур. 1
        МОЛНИИ УР. 1
        [Детали: Вы можете использовать стихию молнии. Расход: 100 ед маны в минуту, 30 секунд на подготовку перед использованием активных зарядов]
        …
        Молнии, Карл! Молнии, которые я не мог использовать из-за огромных затрат маны! Хорош подарочек, нечего сказать. Розалия всё же была права, не каждый навык полезен.
        Прошло четыре дня, прежде чем я смог повыситься. Увы, дела шли плохо. Мне редко попадались низкоуровневый мобы, чаще всего приходилось оставлять их спутниками. Подходящие мне крайне редко попадались, увы. Да и предел сбора с монстра ограничивается 150 ОМ даже у высокоуровневых.
        По прошествии ещё нескольких дней мне удалось поговорить с Эгле. Я в тот вечер решил бухнуть с коллегами, дабы немного расслабиться после стресса последних недель. Наша жрица изрядно перебрала и вела себя довольно вызывающе и агрессивно, что при её данных могло закончиться плохо. Дорин хотел воспользоваться ситуацией, но девушка сказала, что позволит проводить себя только мне. Я помог добраться до её двухместного номера с большой кроватью, где Эгле пробило на откровения. Она постоянно говорила, что ей всё надоело, вся жизнь в этом мире. Я хотел смыться по-тихому, но она вцепилась мне в запястье и продолжала говорить, будто пытаясь что-то доказать.
        - Они ничего не понимают, ты понимаешь? Я жизнь готова отдать за Богиню, но я одна, а монстров много! Они говорят, что я женщина, но я тоже знаю, что я женщина! Я хочу всех спасти, но разве можно разделиться? А король? Он ведь помогает только своим любимцам, а как же остальные?
        - Почему ты сказала, что доверяешь мне? - решил я таки прервать поток бессвязных стенаний.
        Она посмотрела на меня таким взглядом, будто бы только что увидела.
        - У тебя иммунитет к моему навыку.
        - Почему ты так решила? - я удивленно приподнял бровь.
        - Но я же вижу. Ты ведёшь себя нормально.
        - И это всё?
        - Когда мы только вышли из столицы, я использовала одно умение на тебе…
        - Что? Это какое ещё?!
        Я вспомнил, как упал с лошади из-за странного видения. Неужели это было оно?
        - Я крайне редко его использую, - Эгле отвела взгляд, будто засмущалась. - Только ты и Дорин не попались на него.
        - Ты не поняла. Я не это спросил. Что это за способность?
        - Понимаешь. Это. Можно я расскажу всё сначала? - она жалобно посмотрела на меня. - Только обещай не перебивать, хорошо?
        - Хорошо.
        Я согласился, так как девушка была пьяна и могла рассказать много интересного, чего в трезвом состоянии и под пытками не выбить. Ох уж эти женщины, у них большие проблемы с чувством доверия, особенно в таком состоянии.
        - Я родилась в богатой семье. Была обычным здоровым ребёнком. Но когда была совсем маленькая, на меня упала старая каменная кладка. В то время со мной была няня, что испугалась ответственности и сбежала. Я пролежала так почти весь день. Потому-то, я лишилась ноги вплоть до колена. Няню потом нашли и приговорили к смерти. Но я не злюсь на неё, это был несчастный случай. Я сама виновата. Полезла куда нельзя. Я не чувствовала себя калекой. Понимаешь? У меня были друзья, любящая семья. Пусть и протезы неудобные, но я даже могла ходить при желании. Немного хромала, но это не страшно.
        Эгле улыбалась. Похоже, эти воспоминания о детстве приносили ей радость, она действительно была счастлива тогда.
        - Но потом я стала старше, время первой влюблённости. Только тогда я поняла, что со мной действительно что-то не так. Я поняла, что меня все жалеют. Я стала ещё лучше учиться у репетитора, ведь поняла, что он завышает мои оценки. Все меня жалели. И любили. Но это была не та любовь, что я хотела. Понимаешь?
        Она посмотрела на меня в ожидании одобрения и я оправдал её надежды:
        - Да, ты хотела, чтобы тебя любили как девушку. А не как друга. Что б тебя не жалели из-за травмы, а относились как к равной.
        Я положил свою ладонь поверх её, которая всё ещё сжимала моё левое запястье. Чертовы различия в уровнях, я не мог вырваться из этой хватки. Неосторожное движение или слепая злость со стороны пьяной девушки - перелом был бы обеспечен.
        Глаза Эгле увлажнились после моих слов. Ещё в прошлой жизни я не имел этой слабости к женским слезам, подобно большинству мужчин. Никогда не понимал, почему они так теряются и становятся безвольными тряпками, чувствуя мифическую вину.
        - Я всё понимаю, не плачь, - я улыбнулся и вытер мокрую дорожку на её щеке.
        - Прости, - она тут же растерла щеки свободной рукой (да отпусти ты меня, женщина, не сбегу я!). - Мой репетитор говорил мне: бойся своих желаний, они могут сбыться. Я его не понимала тогда. Я всей душой желала быть любимой как женщина. Ногу было не вернуть, но хотя бы это чувство. Ты ведь не мог не заметить, что после призыва исчезают все шрамы? Конечности тоже отрастают, как оказалось. Учитель вышел ненадолго из комнаты, как меня поглотил свет призыва. Впервые на меня смотрели не с жалостью. Меня все любили, буквально. Лишь через несколько дней, когда прошла эйфория, я поняла, в чем дело. Это была не я, а врождённый пассивный навык. Не будь я Героем, пришлось бы тяжело. Столько внимания со стороны мужчин. Это сбивало с толку. Даже Альгирдас. Я наивно полагала, что хоть он любит меня, а не навык. На десятом уровне появилось [Соблазнение]. Скилл, контролирующий разум. Альгирдас подвергался ему, как и все вокруг, даже те, кто был гораздо выше меня уровнем. И он был слишком ревнив, ни на шаг не отпускал меня. Сначала это казалось милым. Сначала. Но со временем дико раздражало, учитывая мой пассивный
навык. После ссоры я отправилась в миссию с Йонасом, где и познакомилась с Дорином. Он был благороден и вежлив. Я думала, что он как все. Но Соблазнение не подействовало на него. Я согласилась на брак. Слишком поздно поняла, что он совсем не такой уж и благородный. И всё делает исключительно ради своей выгоды. Он позволил мне видеться с собственной дочерью только если я буду бесплатно помогать в рейдах! Мне ничего не оставалось, кроме как вернуться под власть короны, чтобы хоть как-то насолить этому гаду.
        Интересно, а мне казалось, что Дорин действительно влюблен в Эгле. Но неужели всё это ради каких-то корыстных целей? А хитрый жук этот рыцарь, чувствую, не только из-за навыка он мне так не понравился.
        - Ты применила на мне [Соблазнение]? - осторожно спросил я.
        - Да. Прости, - она виновато посмотрела на меня, непроизвольно сжимая мою руку.
        - Прощу, если отпустишь меня, - попросил я с милой улыбкой.
        - Ой, прости, - она виновато одернула руку и я начал разминать уже начавшее затекать запястье.
        - Почему ты решила, что я не попался на твой навык, Эгле? - я внимательно посмотрел на неё.
        - Ну, как же, - она растерянно подбирала слова. - Обычно мужчины или пытаются схватить меня, или делают непотребство, смотря на меня.
        Вот ведь сука! Она хотела опозорить меня перед отрядом тогда? Что б я дрочил прямо на лошади? Или чего она тогда добивалась? Я усилием воли поборол желание ударить её. Вот вам и Светлая Жрица и Герой. Так эксплуатировать низменные желания мужчин!
        - Только поэтому ты решила, что я не попал под действие [Соблазнения]?
        - Да. Ты просто замер и уснул на лошади, - эта двуличная девка ещё и смеет так невинно улыбаться? Неужели она не понимает, что нельзя так поступать? Ладно ещё на враге, ладно ещё пассивный не подконтрольный навык, но сознательно использовать [Соблазнение] на союзниках и коллегах, унижая их?!
        - Я упал с лошади именно из-за твоего навыка, - несколько грубо ответил я.
        - Но ведь, как же? - она растерянно смотрела на меня.
        - И под пассивный навык я тоже попадаю.
        Она открыла рот в удивлении.
        - Удивлена?
        Она закивала головой.
        - Никогда не смей так поступать. Никогда больше не используй на мне [Соблазнение]. Поклянись!
        - Клянусь Богиней Света! - испуганно воскликнула она. - Но как? Ты ведь никогда не проявлял ко мне интерес как к женщине!
        Я засмеялся, чем ещё больше озадачил девушку. Нельзя же сказать, что я не совсем человек?
        - Я лишь контролирую свои желания немного лучше других. Ты не представляешь, сколько раз я ловил себя на…
        Я запнулся. Не говорить не трахнуть или отыметь? Девушки не переносят подобных определений. А я пока слишком слаб, чтобы позволять себе говорить всё, что думаю.
        - На неприличных мыслях по отношению к тебе, - наконец-то я озвучил мысль более тактично.
        - Прости, - снова виноватым тоном сказала она.
        - Надеюсь, мы друг друга поняли.
        Я встал с края её постели и собрался уже уйти, когда снова посмотрел на неё. Эгле была готова расплакаться.
        - Спасибо за то, что была откровенна со мной. Я отплатил тебе тем же, надеюсь, ты будешь это ценить.
        Я ушёл, не обращая внимание на рыдания за спиной. Пьяные девушки не хозяева своим языкам. Но всё же я рад, что этот разговор состоялся.
        Глава 17
        Старик в балахоне постоянно кланялся и сыпал лестью. Я всегда недолюбливал это недоразумение природы. Полукровка эльфа и демона, он унаследовал все слабости родителей. Он не мог пользоваться ни тьмой, ни светом, имел отталкивающую внешность с преобладанием истинно-демонический черт без возможности трансформации. Рога, загнутые назад, глубокая ложбинка на нижней губе, что скрывалась за бородой, иссиня-белесые седые волосы, глубоко посаженные чёрные глаза с кровяной краснотой вместо белков. Неудивительно, что Фонсо никогда не снимал своего капюшона, даже при мне, своём короле. Я и подавно не желал лицезреть это уродство. Единственный его дар - предвидение на фоне посредственного владения стихиями. Собственно, именно за этим я здесь.
        - Вот, мой король, - Фонсо протянул мне свёрток из льняной ткани, склонившись в очередном поклоне.
        Я сглотнул и бережно принял дар. Аккуратно приподнял край ткани и залюбовался необычайно ярким рубином в форме шара, который будто светился в полумраке жилища колдуна.
        - Это действительно оно? - грозно спросил я. - Ещё есть возможность признаться, что ты не справился. Я не покараю тебя, обещаю.
        - Клянусь, Повелитель! - он в ужасе выпучил на меня свои глазищи. - Я никогда не лгал вам! Это действительно душа огненного элементаля!
        Я уже давно находился у власти и жаждал ещё большего увеличения собственных сил. Я боялся предателей, но и дико устал постоянно находиться в полной боевой готовности.
        Элементали невероятно гордые существа, живущие вне власти демонов или кого либо ещё. Дети стихий, крайне сложно было поймать взрослую особь, ещё сложнее приручить. И всё равно был шанс предательства с их стороны, они ненавидели господ.
        Нет, они не дети стихии, они воплощают собой саму стихию. Считается, что когда погибнет последний элементаль мир погрузиться во тьму и перестанет существовать. Не останется ничего, всё рассыплется в пыль, не выживет никто и ничто. Лишь истинная Тьма, что существовала вечно.
        Я же замыслил воплотить в жизнь нереальное - найти не рожденную душу элементаля и воспитать как своего фамильяра. Всех четырёх. Иногда я тоже удивлялся собственному безумию.

* * *
        Чаще мне снились пустые воспоминания. Как я развлекался с женщинами, топил в крови восстания, дуэли с Героями, охота на людей, эльфов, фей и прочую живность, что забредала на мои земли. Но иногда было нечто цепляющее, что сеяло сомнения в мой разум. Элементали, мифические существа из этого мира, чьё описание полностью соответствовало моим воспоминаниям.
        Действительно ли мне удалось обзавестись подобным легендарным существом? Смог ли я сделать из него фамильяра? Казалось бы, какая мне разница? Это осталось в глубоком прошлом и не имеет никакого отношения к моей теперешней жизни. Но воспоминания были такими близкими, родными, будто всё это было лишь вчера. Былая мощь, она будто смеялась надо мной посредственным сейчас, рождая слепую ненависть ко всему окружению. Я держался как мог, стараясь не дать глупым эмоциям овладеть мной. Будь рационален и практичен - говорил я сам себе. У меня есть время, однажды я стану сильнее и смогу послать всех людишек к чёрту.

* * *
        После разговора с пьяной Эгле, эта жрица неожиданно вспомнила, что я просил обучить себя магии. По прошествии нескольких занятий я с трудом смог выбить искры.
        [Поздравляем! Получен навык Искры Света ур. 1!]
        Этот мир будто смеялся надо мной! Хотя, для бывшего демона даже искры были явным прогрессом, всё равно результат удручал. Эта мелочь забирала две единицы маны и не могла использоваться в бою, разве что для кратковременного отвлечения внимания. Отличное дополнение к стихийной [Молнии].
        Также я смог освоить [Фонарь], что представлял из себя небольшой шар скудного света. Использовался для освещения, забирал по единице в полчаса. Ну, хоть расход небольшой. С другой стороны, я понятия не имел, зачем мне могло это понадобится с моим Ночным видением, только в местах с кромешной тьмой.
        В общем, две техники Света, абсолютно бесполезные. Но так же я изучил [Щит Света], что было гораздо полезнее.

* * *
        Очередной рутинный день рейда. Мы кромсали мобов направо и налево. Точнее, мои компаньоны этим занимались, а я только смотрел. Часто я позволял себе уходить в одиночку довольно далеко, до пяти километров. Таким образом я смог подняться на ещё один уровень и почти дойти до 11-го.
        Отдалившись от товарищей достаточно далеко в очередной раз, я столкнулся с волком.
        СТАТУС:
        Волк Скверны (Монстр) ур. 30
        ОЗ: 760
        ОМ: 150
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 70
        Ловкость: 32
        Выносливость: 46
        Восприятие: 6
        Разум: 2
        Я уже имел характеристикам по 40 единиц, так что не видел смысла оставлять его другим. Лишь одна проблема была с этим зверем: скверна. Заразная болячка, делающая человека агрессивным и убивающая от недели до месяца, в зависимости от общего состояния организма. Но я лучник, мне прямой контакт с этой дрянью не грозит.
        Я первым делом ослепил зверя, сбив 300 единиц его ОЗ. Глупый полу-игровой мир, любое живое существо обязано умереть от такого, но только не здесь.
        Я снова выстрелил в ревущего от боли зверя, вновь в глаза, сбив ещё 200. Оставалось не так много, как случилось нечто невообразимое: монстр повернул слепую морду в моем направлении. Он жадно вдыхал воздух, слюна капала с его морды. Я растерялся на миг и он прыгнул. В последнюю секунду я отпрыгнул в попытке ухватиться за соседнюю ветку, но промахнулся.
        Я упал с пятиметровой высоты, несколько раз ударился о ветки и неудачно приземлился, почувствовав боль в ноге. Сверху, издавая рычание и ломая ветки, летел волк. Я попытался бежать, но споткнулся через несколько шагов. Эта тварь приземлилась на четыре лапы рядом со мной. Волк ощетинился, громко ревя и брызгая слюной. Я быстро сориентировался и выстрелил в пасть монстру из чудом уцелевшего лука. Он заскулил и закашлялся. Дикая боль в ноге не позволяла встать, я активировал [Режим марионетки] и побежал. Отключилась вся боль, а мысли стали необычайно ясными. И я понял, что волк ориентируется не глазами, а обонянием. Не успел я что-то делать с этим знанием, как мир перевернулся.
        Я просто перекувырнулся в воздухе несколько раз, шмякнулся на землю. Было ощущение, будто фильм смотрю: я не чувствовал ничего. Спустя мгновение я увидел волка, что приземлился рядом, чтобы следом прыгнуть на меня. Я перекувырнулся в сторону, сел на колено и обнажил кинжал. Когда зверь снова повернул ко мне голову и замер перед прыжком, я так же прыгнул, но на этот раз на него. Сгруппировавшись, я обхватил его шею левым предплечьем, а правой рукой сделал надрез по горлу.
        Волк упал, а вместе с этим закончилось действие [Марионетки]. Я взвыл от дикой боли, что сковала мое тело.
        Я глубоко дышал, пытаясь контролировать дыхание и остановить панику из-за шоковой боли. Когда мне это удалось, я сел и увидел кусок сломанной ветки, что торчала из ноги, затем выдернул её и прижёг рану искрами. Спина так же горела, но понять причину было невозможно. Кроме того, по всему телу ушибы и ссадины: после неудачного падения с дерева норма.
        Приблизившись к трупу, я достал то ядро, что с таким трудом досталось мне и [Поглотил]. Переход на новую фазу отличался лёгким ранозаживляющим эффектом, что сейчас не помешало бы.
        [Поглощение 100 %… Ускорение прогресса 10 %… Ошибка, ускорение невозможно… Поглощено маны 150. Трансформация Крупица Искажения фаза 10 =.> Частица Искажения фаза 1. До следующей фазы маны 43,1/1200]
        [Внимание! Ошибка! Конфликт Скверны и Частицы Искажения! Расщепление Скверны на Свет и Тьму… Поздравляем! Получен навык Сила Тьмы ур. 1! Ошибка! Недостаточно данных для получения Силы Света ур. 1! Трансформация Искры Света ур. 1 =.> Стрелы Света ур. 1. Трансформация завершена, равновесие достигнуто.]
        СТАТУС:
        Владимир (Герой) ур. 11
        ОЗ: 320
        ОМ: 43,1
        Характеристики:
        СИЛА: 44
        Ловкость: 44
        Выносливость: 44
        Восприятие: 44
        Разум: 44
        КЛАСС: Лучник
        ИСКАЖЕНИЕ (Частица) ур. 1
        Все характеристики +34
        Сопротивление Свету +50 (max)
        Сопротивление Тьме +50 (max)
        До следующей фазы маны 43,1/1200
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Усиленная воля (врождённое) ур. 11
        Сопротивление контролирующим разум техникам +26
        Ускорение прогресса (от статуса «герой»)
        Прогресс характеристик 250%
        Интерпретация (от статуса «герой»)
        Понимание всех местных наречий, в том числе чтение
        Присутствие тьмы
        сниженное потребление маны при использовании техник Тьмы 25%
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Поглощение ур. 10 (max)
        Тень поглощения ур. 1
        Простой анализ ур. 11
        Владение мечом ур. 11
        Владение кинжалом ур. 11
        Владение щитом ур. 11
        Владение луком ур. 11
        Тихий шаг ур. ур. 11
        Скрытность ур. 11
        Глаза страха ур. 7
        Аура жизни ур. 5
        Улучшенная стрельба ур. 5
        Режим марионетки ур. 5
        Тепловизор ур. 5
        Ночное видение ур. 5
        Верховая езда ур. 4
        Следопыт ур. 4
        Стрела Света ур. 3
        Фонарь ур. 2
        Щит ур. 1
        Сила Тьмы ур. 1
        СИЛА ТЬМЫур. 1
        [Детали: Вы можете подавлять волю к сопротивлению у монстров ниже вас по уровню]
        СТРЕЛА СВЕТА ур. 3
        [Детали: Вы можете использовать стрелу света. Урон 30 ед. Потребление 6 ед. маны]
        ТЕНЬ ПОГЛОЩЕНИЯ ур. 1
        [Детали: Коэффициент поглощения 5 %, радиус 2 м.]
        Естественно, я развернул весь статус. Охохо, охохоюшки! Да я получил просто до фига и больше с этим поднятием! Если раньше с каждым уровнем характеристики росли +3, то теперь +4, что не могло не радовать. Уже сейчас я соответствовал 30 уровню, а из-за разброса навыков мог соревноваться и с кем покрупнее.
        Пассивный навык [Присутствие тьмы] прям радовал. Дело в том, что человек, как и все наземные расы, мог использовать Свет по умолчанию, и только демоны и монстры - Тьму. Я же получил уникальную возможность заполучить две противопоставленные силы! Кто бы мог знать, что Скверна есть хаотичная смесь двух сил, что разрушает неприспособленное для этого тело? Очень интересный факт. Ещё более интересно то, что пассивные навыки могут наследоваться. А это мысль…
        Земли Больдо огромны, необжиты, идеальные условия для прокачки мобов. Теурий совсем дурак? Разве есть плацдарм лучше для постепенного освоения поверхности? Ах да, этот идиот всё блицкригит. Ну-ну. Заиметь своего человека, претендующего на статус лорда, а заодно и свинью подложить их семейству в виде наследника с крупичкой Тьмы? О да, это было бы шикарно.
        Я хихикал себе под нос пакостно ухмыляясь. Что там у нас дальше? Оу, новая техника [Тень поглощения]? Я вытянул руку и активировал навык. Из меня вышла дымка, что поползла к трупу волка.
        [Поглощение невозможно, мана равна нулю]
        Как интересно. То есть мне теперь ядра не нужно вырезать? Обязательно попробую в следующий раз.
        Далее - [Стрела Света]. Я призвал её, действительно имеет форму стрелы, пусть и состоит из световой энергии, кожу немного пощипывает и теплая на ощупь. Эх, увы, мой лук снова сломан, я чуть не расплакался. Такой подарок и в хлам, ну что за напасть? Волк, когда накинулся на меня со спины, когтями повредил броню и оружие, так что всё требует починки. Эгле будет ругаться…
        Как бы там ни было, но сидеть и ждать с моря погоды глупо. Раны немного затянулись, перестав кровоточить. Я встал и подошёл к трупу, воткнув в него стрелу. Шипение и запах жареного мяса.
        Боль в ноге всё ещё чувствовалась, но ходить можно было. Я активировал два своих любимых навыка и отправился навстречу коллегам.
        Эгле ахнула, увидев меня. Кажется, после того разговора она начала чувствовать вину по отношению ко мне, отчего изменилось и поведение. Она тут же бросилась ко мне с обеспокоенным видом и исцелила.
        - Владимир! - воскликнула она. - Всё твоё снаряжение испорчено! Мы возвращаемся в деревню, - твёрдо добавила она.
        - Что? - к нам подошёл Дорин и осмотрел меня. - Он и сам может дойти. Скажи оружейнику, что от меня. Он должен починить это за пару дней.
        - Я доведу его, - с серьёзным тоном заявила девушка, сверля взглядом бывшего мужа.
        - Он не ребёнок, сам справится. Ты нужнее здесь.
        Дорин пялился на Эгле с самодовольной ухмылкой сверху вниз. Похоже, назревал конфликт, и мне не хотелось оставаться причиной.
        - Я смогу дойти в одиночку, мои шпионские навыки ещё не подводили.
        - Вот видишь? - съязвил Дорин.
        - Это он от страха к тебе! - заявила Эгле.
        - До вечера! - громко сказал я и, махнув рукой на прощание, быстрым шагом скрылся за кустарником подлеска.
        Я вернулся в деревню и первым делом направился к оружейнику. Тот долго ахал и охал, какой прекрасный доспех я испоганил, но за работу принялся. Увы, потребовал он не два дня, а пять, так что я решил воспользоваться неожиданным отпуском и провести эксперимент.
        Дело в том, что пассивные навыки наследовались с большой долей вероятности, собственно, именно поэтому Дана и хотела ребёнка от меня. У меня прогресс не 600, а 250, то есть должно передаться от 150 до 200, это огромный плюс, но в пределах нормы для 'избранных' аристократов. Существовали даже специальные баснословно дорогие средства для повышения врожденных характеристик детям (в том числе снижающих последствия инцеста).
        В чём выгода для меня? Я же не всегда собираюсь быть Героем или авантюристом! Возможно, однажды мне захочется присвоить земли Больдо, или же вновь стать демоном, хоть и не знаю, возможно ли это. В любом случае, этот ребёнок может стать хорошим вложением в будущее. Он точно будет чувствовать собственную особенность из-за Тьмы, научится управлять монстрами. Дана сделает что угодно, чтобы скрыть Тьму в сыне от окружающих. Что ж, теперь я готов, так как знаю, зачем мне это.
        Стоило моим коллегам уйти в рейд на следующий день, как я воспользовался [Скрытностью] и проскочил мимо дозорных. Конечно, я был в простом кожаном доспехе с минимальной защитой, но кинжал всё ещё оставался со мной.
        Лес я преодолел без проблем за пару часов. Если монстры и замечали меня, то не успевали понять, что это. Ну а чем ближе к замку, чем меньше их было. Я не отвлекался даже на низкоуровневых мобов, что мог одолеть в лёгкую. Увы, время моё ограничено.
        Я накинул капюшон на голову и свободно прошёл в городские ворота, а в замок пропустил солдат, что видел меня прежде. Дальше я передвигался через [Скрытность] до самой комнаты.
        Я спрятался за балдахином в ожидании хозяйки, что не заставила себя долго ждать.
        - Скажи отцу, что я до обеда буду у себя.
        - Хорошо, госпожа.
        Служанка поклонилась и ушла. Я вылез из-под кровати и встал, скрестив руки на груди. Дана ещё какое-то время копошилась на своём туалетном столике, совершенно не замечая меня. Я устал ждать и покашлял. Дана вскочила со стула и испуганно посмотрела на меня.
        - Герой? Вы здесь?! - воскликнула она в удивлении.
        - Да. Знаешь, Дана, я передумал. Твоё предложение ещё в силе?
        Девушка самодовольно улыбнулась и кивнула.
        Глава 18
        Больше месяца я шлялся по землям Больдо с группой поддержки. Вот снова усмеряю гордыню и одергиваю себя: военизированный отряд и довесок в виде слабака меня.
        Я поднялся знатно за прошедшее время, но в таких условиях перепрыгнуть Героев с девятилетним стажем было немыслимо. Эгле лишь один уровень прибавила за это время, что навевало на грустные мысли. Она в лёгкую замочила туеву кучу монстров, а прокачка шла так медленно даже несмотря на геройскую надбавку в 600 %. Что уж говорить о смертных? Они вообще не поднялись.
        И всё же, я имел явное преимущество, пусть и моя геройская надбавка лишь для галочки светилась в профиле. Мне не нужно было применять техники, вступать в бой или как-то ещё напрягаться. Достаточно просто убивать и [Поглощать] ядра. Купить или украсть их так же было неплохим вариантом. А зачем бы я ещё брал деньги у Даны?!
        Мерзко, конечно, трахнуть девку и взять за это у неё же плату, но я обязан стать сильнее как можно скорее. Пусть даже тупо покупая повышение. Оставаться на службе у короля годами уж точно не входит в мои планы. Вновь обретя долгожданную магию, я собираюсь использовать её и жить в своё удовольствие. Система говорит, что достигнув 90 уровня я обрету вечный запас манны. Ради этого точно стоит постараться, и методы не так важны.
        СТАТУС:
        Владимир (Герой) ур. 11 =.> 13
        ОЗ: 320 =.> 400 (1200)
        ОМ: 202,8 / 1600
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 44 =.> 52
        Ловкость: 44 =.> 52
        Выносливость: 44 =.> 52
        Восприятие: 44 =.> 52
        Разум: 44 =.> 52
        КЛАСС: Лучник
        ИСКАЖЕНИЕ (Частица) ур. 3
        С большим трудом мне удалось добраться до 13 уровня. Частица искажения давала мне [Тень поглощения] на 15 %. Довольно мало, но для эффекта по площади, возможно, это разумное ограничение. Так что я предпочитал использовать обычное [Поглощение] как более эффективное в некоторых случаях.
        Мой новый уровень позволит мне путешествовать в одиночку. Вернувшись в столицу, я смогу самостоятельно шастать по Подземелью. В идеале было бы классно стать авантюристом: убивать монстров за деньги, за которые можно купить ещё больше кристаллов. Уж точно лучше, чем задарма идти туда, куда пошлют. Прежняя гордыня короля демонов всё больнее и больнее колола. Я хотел вновь стать всемогущим.
        Но, я ведь теперь мог с лёгкостью сам передвигаться, в том числе благодаря не без труда изученному [Щиту Света]. Да, теперь я мог защитить себя силовым полем, пусть пока и относительно слабым, но пропускающим все мои атаки и союзников.
        Увы, я так и не заимел никакой атаки по площади, а [Сила Тьмы] работала только на тех, кто был ниже меня рангом. Ещё те, кто приходился на 10 старше, нападал не сразу, а чувствовал сомнение несколько секунд. По факту же, эта особенность тоже мало помогала.
        В одном из очередных рейдов по землям Больдо я ощутил впереди слабую [Ауру жизни] и остановился. Оглядевшись, я с легкостью забрался на дерево и продолжил осторожное движения.
        О да, гоблины. Уродливые низкорослики, как я рад их видеть! Возможно, потому что они отдалённо походили на людей? Не важно.
        Я расположился над двумя ничего не подозревающим пикинерами на высоте чуть более 3 метров. Ну же, моя [Тень поглощения ур. 3], не подведи.
        Дело в том, что дымка была довольно медлительной, если её вовремя заметить, то можно легко сбежать. Но сейчас я был сверху.
        Гоблины схватились за собственные шеи и упали на колени. Они задыхались, вскоре их начало корёжить от боли. Не направь я дым в горло, орали бы как резаные. Ничего, наслажусь сполна техникой в их основном лагере.
        [Поглощение… Ускорение прогресса… Ошибка, ускорение невозможно… Поглощено манны 6,6. До следующей фазы маны 209,4/ 1600]
        Эх, лишь крупицы. Но, что поделать!
        Следующие двое стояли на поляне и что-то тихо обсуждали. Я призвал [Стрелу Света] и продырявил обоим головы скоростной стрельбой, затем спрыгнул с дерева и непринужденно направился к трупами. При приближении дымка обволокла трупы, послышался хруст и она рассеялось.
        Идём дальше. Появление троицы не заставило себя ждать - я двигаюсь в верном направлении. Спокойно подошёл к низкоросликам, пользуясь их недоумением из-за [Силы Тьмы] (хотя, возможно, они растерялась от моей медлительности и предвкушающей улыбки на губах). Подойдя метра на два, я резким движением достал правой рукой кинжал, а в левую призвал [Стрелу]. Крайний справа от меня тут же лишился головы, средний вкусил [Стрелы], что я воткнул в его глотку, а последнему с разворота полоснул по брюху лезвием, игнорируя запоздалый выпад пародии меча, что просто не мог причинить мне вреда из-за брони. Пусть мобы и не были мертвы, мне этого не требовалось. Дымка успешно поглотила энергию, а я направился дальше в прекрасном расположении духа.
        Пятеро. Я спрятался в кроне дерева и подождал, когда они прошли подо мной. Продырявил их затылки парой [Усиленных] выстрелов, так что они и понять ничего не успели. Слез с дерева и [Поглотил] ядра. До чего же прекрасный день! А главное, коллег рядом нет.
        Гоблины до банальности предсказуемы. Чем ближе к логову, тем отряды больше. Очередные семеро были застрелен мной без особых проблем. Следующий отряд особей 15, не меньше, и снова я оказался прав, двигаясь в верном направлении. И маги иже с ними. Опять заняв позицию повыше на дереве, я снял трех магов, активировал [Щит Света] и перестрелял их всех. Это забавно: карлики не могут залезть на дерево!
        Всё это весело, конечно, но впереди, скорее всего, их главное лежбище. Ну да, стандартная схема. Заборчик подобие баррикад с кольями, а по периметру парные группы лучников. По территории деревни шныряло ещё порядка 50 особей. В центре огромный шалаш, место их босса, рядом площадка с костром и огромным чаном. Похоже, у них скоро обеденный перерыв намечается, как мило.
        Я занял удобную позу на широкой ветке, прислонившись спиной к стволу. Растянулся в улыбке от предвкушения: убить всех скопом во время обеда. Да уж, жаль нет атаки на площадь, но ничего, прорвёмся.
        Время пришло, приличная часть гоблинов повалила к чану за хавчиком. Приличная, но не вся. Ну что ж, смысла тянуть больше нет.
        Я обошёл лагерь по периметру, убив лучников. Увы, гады были недостаточно голодны и заметили меня, подняв тревогу. Я скрылся в лесу, спрятавшись на одним из деревьев неподалёку.
        Что ж, план провалился. Я вновь осторожно приблизился к лагерю, где все стояли на ушах. Маги что-то там бурчали и скакали, после чего дружно начали тыкать в мою сторону. Ах вы недоростки чертовы!
        Я покинул место дислокации прежде, чем туда воткнулись стрелы гоблинов. Ждать дальше было бессмысленно. Я тут же успешно начал снимать магов, что оказывали поддержку лучникам небольшими огненными шарами. Стрелков слишком много на меня, пришлось дважды активировать [Щит Света], прежде чем я с ними спрятался.
        Тем временем гоблины уже толпились под моим деревом. Ах вы милахи жабьекожие, сами пришли к папочке! Я спустился чуть ниже, а эти идиоты были настолько злы, что не обратили внимание на дымку, что спустилась к ним. Почти половину я снял таким макаром, остальные разбежались.
        - Эй, вы куда?! - вскрикнул я в удивлении и снял [Стрелами Света] ещё шестерых, пока мелкие не скрылись за деревьями.
        Они по ходу спрятались в шалашах, а кто-то мог и за подмогой побеждать. Хотя, какая подмога, о чём это я?
        Обойдя несколько шалашиков, не глядя запуская внутрь дымку, в одном я обнаружил среди трупов… Женщину. Плин. Это я её или гоблины?! Моя техника ведь только на монстров действует? Что-то сомнения появились не в самый лучший момент. Я присмотрелся лучше и увидел неровные порезы: определённо не я её убийца.
        Я почувствовал [Ауру жизни] со спины и насадил на кинжал мечника при развороте, тут же отскакивая назад от оружия другого. Третий сбоку хотел меня наколоть на свою пику с костяным наконечником, но столкнулся с моей бронёй.
        [Получен урон 5 единиц]
        Ах ты мелочь пузатая! Гробить мой чудный доспех?! Я тут же пронзил сердце нахалу и оттолкнул уже труп от себя.
        Я крутился взад и вперёд, кромсая гоблинов. Одному вспорол брюхо, другому кольнул в глаз, третьему отрубил голову…
        Закончив, я поблагодарил свою [Выносливость] и [Поглотил тенью] энергию с мертвых и не очень монстряков. Хруст, вопли. А что? Смысл мне скрываться и стараться не шуметь?
        И тут вышел он, босс.
        СТАТУС:
        Хобгоблин (Монстр) ур. 60
        ОЗ: 1200
        ОМ: 150
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 125
        Ловкость: 47
        Выносливость: 110
        Восприятие: 6
        Разум: 2
        Монстр в недоумении огляделся, после чего жалобно как-то заскулил. То ли [Сила Тьмы] мне помогала, то ли он действительно был эмоционально потрясён, отчего не замечал меня. Изрядно выпачканного в крови его соплеменников, но слишком высокого для гоблина.
        Наконец, оба его глаза уставилась на меня и моргнули.
        - Привет, красавчик, - сказал я с ухмылкой и ослепил его.
        Хобгоблин взревел и понесся на меня, чем я тут же воспользовался и вспороть ему брюхо. Кстати, только сейчас я заметил, что он фактически раздет, лишь набедренная повязка и накакого оружия или брони.
        Монстр зажал рану на животе левой лапой и, не прекращая реветь от боли и обиды, начал беспорядочно махать правым кулаком. Выгодав момент, я напал со спины, воткнув клинок в поясницу, отчего крепыш упал на колени. Эх, толстая шея, мне бы меч сейчас. Так что снизу вверх чуть в сторонке от основания черепа, протыкая мозг.
        [Поглощение… Ускорение прогресса… Ошибка, ускорение невозможно… Поглощено манны 150… До следующего уровня 570,5/1600]
        Охота пришлась мне по душе. Я снова улыбался как дурак сам себе. Да какая разница, у меня хорошее настроение!
        Итак, пришло время узнать, есть ли что интересного в покоях бывшего короля. Я отдернул полог и челюсть моя чуть с землей не поздоровалась.
        - Ох фигасе!
        Только это и смог я сказать, разглядев в полумраке шестерых девушек. Четверо из них не обращали на меня внимания. Трое сидели, обняв колени и склонив головы. Четвёртая лежала звёздочкой с остекленевшим взглядом.
        Если бы не подпрыгивающая от частого дыхания грудь, то принял бы за труп. Ещё двое забились в угол и со страхом смотрели на меня. Одной лет 35, другой около 20, которую та обнимала. Звёздочке лет 17, не больше, об остальных сложно было судить. Всё чистые, хоть и в рваной одежде, волосы слегка взъерошены.
        В противоположном углу стоял сундук без замка. Я открыл его и начал выкидывать оттуда мечи и щиты низкого качества, пока на дне не нашёл три кошелька с золотом. Вот это уже лучше.
        - Ну что, дамы, на выход? - сказал я не оборачиваясь к женщинам, но в ответ тишина, так что я вопросительно оглянул присутствующих. Что постарше моргнула несколько раз.
        - Но там армия гоблинов!
        Теперь я моргнул пару раз и засмеялся.
        - Я бы армией это не назвал. Так, стадо, которого уже нет. Вы вообще откуда? Деревня далековато отсюда.
        - Мы не с земель Больдо. Соседние приграничные.
        - Не важно! - я остановил поток её объяснений, вставив перед собой руку в знаке «стоп». - Я отведу вас в местную деревню. А там уже сами решайте, что дальше.
        Девушки встали и с опаской подошли ко мне. Их одежда была гораздо целее, чем у остальных.
        - А с этими что? - я кивнул в сторону четверых находящихся в прострации девушек.
        - К сожалению, они уже потеряны для мира.
        - Да твою ж… выходите, я позабочусь о них.
        Девушки с опаской выглянули наружу, после чего вышли. Внутри что-то закреблось. Совесть, что ли? Не вовремя ты, не вовремя. Я, вообще-то, спасать собираюсь бедных дам. Главное, это в глаза им не смотреть. А то настроение хорошее из-за тоски и печали этих смертниц портить не хочется.
        Я вышел из палатки, желая вдохнуть свежего воздуха полной грудью, а вместо этого - вонь трупов гоблинов и мухи с мошкарой. Я разочарованно выдохнул.
        - Уходим отсюда.
        - Да, господин, - тихо ответила старшая и обе побрели за мной.
        - Какой я вам господин, девушки? - обращение немного позабавило меня.
        - Простите, мы не знаем вашего титула, господин, - виновато ответила она.
        - Герой Владимир.
        - Герой? - они удивленно воскликнули у меня за спиной.
        - Да, да. Только давайте поживее.
        Мы вошли в лес, но буквально через несколько метров на меня напали двое гоблинов, наверное из разведки вернулись. Я проткнул первого, уклоняясь от удара второго, после чего вонзил кинжал в грудь и ему. Немного поколебавшись, я вырезал ядра и сунул в карман. Я не был уверен, что стоит показывать [Тень поглощения] посторонним.
        Мы передвигались очень медленно, три часа прошло, девушки выдохлись и еле поспевали за мной. За всё время они не проронили ни слова.
        Я в очередной раз оглянулся и, вздохнув, остановился. Дамы тут же с облегчением присели.
        - Господин Герой! - старшая жалобно смотрела на меня. - Вы могли бы не говорить, что спасли нас от гоблинов? Умоляю вас!
        Я хмыкнул. В принципе, прекрасно понимал их. Если это узнают, то даже собственные семьи отвернутся от них.
        - Хорошо.
        - Спасибо, о Герой! - старшая склонилась в поклоне, а вслед за ней и вторая.
        - Не стоит. Но что вы скажете, что я просто нашёл вас гуляющими в лесу, кишащем монстрами? - усмехнулся я.
        - Скажите, что мы были похищены наемником для продажи в рабство. И вы нас спасли.
        Я лишь пожал плечами и посмотрел вверх. Сквозь листву крон деревьев проглядывало голубое летнее небо. Скоро начнёт смеркаться, а с этими двумя мы разве что к утру доберемся до деревни.
        Я перевёл взгляд на них и оценивающе оглядел. В принципе, не особо высокие, тощие. На обоих меньше 90 кг наверняка.
        - Так, леди, а ну-ка встали и подошли ко мне! - скомандовал я.
        Девушки испуганно посмотрели на меня, но приказ исполнили. Я снял лук и протянул его старшей.
        - Держи, дамочка. И только попробуй потерять - убью.
        Та приняла лук как величайшую драгоценность в мире и поклонилась мне. Я же тем временем нагнулся и подхватил младшую, закинув на плечо. Она вскрикнула и вцепилась в броню, но вырываться или возмущаться не стала. Я поманил пальцем вторую и та приподнял лук над собой, чтобы мне было проще охватить её.
        Так с двумя дамами на плечах я и добрался до деревни, хвала быстрому шагу и моей выносливости. Иначе устал бы я гораздо раньше, не донеся живой груз к пункту назначения.
        Дозорные вылупились на меня в удивлении, когда я появился у них под носом с двумя девушками на плечах, но требовать с них плату за вход не стали. Потом я привёл спасенных на свой постоялый двор и вежливо попросил найти беднягам работу.
        Ну а поздно вечером старшая пришла поблагодарить меня за спасение…
        Глава 19
        Столица встретила отряд… никак не встретила. Мы тупо заехали в город вечером, иногда на нас глазели пьянчуги и дети, больше никто. Ой да ладно, я и не ждал каких-то лепестков цветов или народного ликования. Хотя, было бы забавно.
        В первую очередь я хотел видеть Руту. Моя милая послушная служанка, поверь не могу, что соскучился. Далеко ведь не красавица, но дело своё хорошо знает. А то за эти почти два месяца я лишь несколько раз перепихнулся, причём в основном с какими-то бревнами. Интересно, а в публичном доме можно идентификатором расплатиться? У кого б спросить? Альгирдас точно пролетает, этот блондинчик наверняка отбоя от баб не имеет. Может, Йонас?
        Хочу бабу с большими буферами и круглой попкой. Что ж все такие тощие вокруг? Типа, универсальная фигура? Интересно, какие эльфы? Мой сопливый «учитель» рассказывал о расе, но ничего ценного о самках. Ах да, ещё ангелы ведь есть! Напроситься с Эгле в храм и полюбоваться на сие чудо? Нет, лучше себя пока не дразнить.
        А ещё есть оборотни. И они светлые. Но сомневаюсь, что их женщины приятны на вид.
        Так, вообще не туда понесло…
        Увы, ужин мне принесла какая-то бабка.
        - Простите, а где Рута?
        Бабка лет 50 -55 на вид поморгала непонимающе, а потом улыбнулась.
        - Простите, Герой, но эта женщина более не служит во дворце.
        - Почему, не знаете?
        - Она прервала контракт и вернулась домой.
        - Ясно, спасибо.
        - Всегда пожалуйста, господин Герой.
        Бабка поклонилась и вышла. Да что за напасть? Я вздохнул и сел за стол ужинать. Увы, вечер становился до безобразия унылым.
        Утром меня разбудил нетерпеливый стук в дверь. И кого там нелёгкая принесла?
        Я встал и не спеша подошёл к двери как был, в одних лёгких штанах для сна, чтобы тут же её захлопнуть. Розалия! Вот только чрезмерно сильной озабоченной девочке мне не хватало. Мало ли, вдруг подумает чего не того.
        - Подожди, я оденусь! - громко сказал я, что и выполнил.
        Стоило вновь открыть дверь, как девочка набросились на меня, обнимая за талию.
        - Владимир! Я так соскучилась! Почему вечером не зашёл как приехал? Я думала, что мы друзья!
        Она ещё какое-то время что-то там мямлила, не несущее смысловой нагрузки, после чего таки вспомнила отличие монолога от диалога.
        - А твои дела, как я погляжу, очень хороши! - с довольной улыбкой она смотрела на меня.
        - Что верно, то верно, - тоже улыбнулся ей.
        - Ну рассказывай, как всё прошло!
        - Да как прошло? Как обычно. Рубил монстров направо и налево, а самых сложных оставлял Эгле и ребятам.
        Розалия поникла как-то
        - Ах да, Эгле ведь была с тобой.
        Я засмеялся вспоминая, с какой лёгкостью жрица мочила мобов, на которых я б никогда не полез.
        - Скорее, это я был с Эгле.
        - А что думаешь сегодня делать? - она с каким-то непонятным восхищением смотрела на меня. Брр, страшно.
        - Отдохну немного, прогуляюсь по городу, занесу обмундирование в оружейную на починку.
        Соврал и глазом не моргнув. Я собирался в Подземелье, только с Мантасом повидаюсь, чтобы он мне новый идентификатор выдал, дающий более свободный допуск на уровни. Как же я рад, что теперь могу избежать его тренировок!
        - Давай вместе в город сходим! Пожалуйста пожалуйста! - Розалия повисла на руке, жалобно смотря на меня. Ха, вымогательница, аж смешно, но со мной этот трюк не прокатит.
        - Хорошо, приходи сразу после завтрака.
        Я расплылся в улыбке, смотря на девочку. Она радостно взвизгнула, и, помахав мне ручкой, убежала. Так, отличный повод позавтракать в городе, решил я. Накинув лёгкую куртку с вездесущим королевский гербом на спине, я покинул дворец.
        Первым делом я нормально поел в какой-то таверне, потом сходил в Гильдию Авантюристов и купил шесть шаров почти на сто золотых - конские цены, скажу я вам. Но они мне таки принесли 1200 очков. Итог: 1402,8 из 1800. Я решил прогуляться по городу и подумать, стоит ли тратить деньги на поднятие фазы, либо оставить их на чёрный день. В итоге, решил выбрать последнее. Ядра стоят дорого, проще их добыть, ещё и удовольствие получить при этом.
        Я вернулся во дворец и нашёл Мантаса. Старик словно радовался больше меня, только не ясно, то ли моему уровню, то ли отменой тренировок. Он был человек занятой, но, готов поклясться, что прежде с радостью поочерёдно знакомил мой нос то с полом, то со своим кулаком. В общем, новый идентификатор находился у меня на руках, чему я был несказанно рад. Подземелье, жди меня!
        Почти перед самым обедом героев позвал к себе король и сообщил, что каждый из нас отправляется на очередные задания от имени короны. Эгле с Розалией освещать и лечить деревню от скверны, Йонас с Илиной на зачистку к очередному лорду, а вот Альгирдас должен был направиться в страну эльфов за ответным подарком. Меня поставили перед фактом, что я прикрепляюсь к нему. Ну что ж, хоть на эльфиек посмотрю.
        Розалия надула на меня щёчки, но я обещал в следующий раз угостить её тортиком в кафе, что растопило её лёд. И всё же, в этом обычном наряде она выглядела куда лучше, чем косплея мечту педофила.
        Итак, следующим утром отряд 2 героя 20 солдат двинулся в путь. Я удивился, что людей в два раза больше, чем было направлено на серьёзную зачистку к Больдо, но решил промолчать.

* * *
        Я стоял на проселочной дороге и смотрел на относительно невысокие бревенчатые стены деревни по сравнению с таковыми на землях Больдо. С десять минут назад я отклонился от главной дороги и галопом помчался сюда. Поковырявшись в своей сумке, я нашёл куртку без опознавательных знаков, что услужливо забыла у меня Илина ещё давно, и одел её. Слегка сжав бока лошади, я направился в деревню.
        - КтоТакойЧёНадо? - вот так вот одним словом спросил наглый мужик сурового вида. Я активировал анализ и усмехнулся, девяточка со статами в 4 раза меньше моих.
        - Хочу навестить дальнюю родственницу, пока проездом в этих краях!
        - Пять медяков!
        - Лады!
        Ворота открылись и я протянул золотую монету. Проверяющий выругался, но совесть или что-то ещё не позволило взять сумму настолько превышающую плату.
        - Сдачи нет, иди так, - сплюнул он под ноги мне с явным недовольством.
        Я взял лошадь под узды и пошёл по приличного вида деревеньке. Я знал название, так как Рута несколько раз случайно называла его, а так же мечту её брата о постоялом дворе с таверной. Если она не там, то родственничек должен знать местоположение.
        Привязав лошадь, я зашёл. Ну что ж, довольно чисто и уютно. Я сразу захотел здесь перекусить, так как приближалось время обеда и от запаха еды слюна потекла. Я сел за столик и поднял руку, смотря на парнишку у стойки. Он кивнул и, обернувшись в сторону двери кухни крикнул:
        - Рута!
        - Сейчас, брат!
        Ох ё, как всё просто. Я усмехнулся и натянул капюшон. Быстрые женские шаги приблизились.
        - Что желаете?
        - Что у вас на обед?
        Я увидел, как женщина вздрогнула и немного отступила от меня. Я откинул капюшон и посмотрел на неё с улыбкой.
        - Таки узнала?
        - Господин Герой? - удивлённо и как-то испуганно ответила она.
        - Ну, что ты так? - признаться, её испуг меня кольнул. - Неси обед, я по запаху чувствую, что вкусно.
        Я растянулся в ещё большей улыбке, пытаясь выдать дружелюбие.
        - Д-да, господин, - она слегка кивнула и ушла.
        Я обедал вкусной едой и наблюдал, как Рута в сером аккуратном платье с фартуком приветливо улыбается посетителям, а они ей в ответ. И она выглядела счастливой. Во дворце она была более зажатой, что ли, пока не входила в мою комнату.
        Я потряс головой, отгоняя ненужные воспоминания. Рута посмотрела на меня, казалось, я снова увидел испуг. Как бы там ни было, тарелки мои пусты, а я сыт. Она подошла, намереваясь забрать посуду, но я перехватил её за кисть. Ну вот, снова. Неужели она и правда меня боится?
        Я вручил ей маленький мешочек в ладонь и встал, смотря сверху вниз.
        - Не смей отказываться. Надумаешь подзаработать, обязательно найди меня. Я с радостью возьму на работу.
        - Какие-то проблемы?
        Я посмотрел на её брата. Он пытался выглядеть грозным, но страх в глазах ясно читался. Да что такое? Пассивный навык тьмы? Я прищурился. Рута шестого, этот двадцать пятого. Слабак, по сравнению со мной.
        - Как раз наоборот, - улыбка не сходила с моего лица. - Зашёл вот попрощаться.
        - Прощайте, господин, - поспешно сказала Рута.
        - Прощай, Рута.
        Я вздохнул и, выпустив её кисть из своей хватки, развернулся, направившись к выходу.
        - Кто это был? Он не сделал тебе больно? Нет? Ты просто как-то побледнела. А что это у тебя? Ого! - я слышал слова брата Руты, но не обращал на них внимание. На данный момент гложило неприятное ощущение от понимания, что вряд ли я её увижу вновь, если только сам в гости не заявлюсь.
        Так, Володя, что за странные мысли? Просто первая девка, что хорошо отнеслась к тебе в этом мире, всего-то. Ну и согревала не раз. Спасибо ей, конечно, за это.
        Так, что за кислые мысли? Впереди эльфийки, поднятие уровня.
        Я пришпорил лошадь, коря себя, и поспешил нагнать отряд.

* * *
        Сашка хихикнул и закашлялся.
        - Вот дурак, не смешно же, - ответил я ему полушёпотом, хотя сам не мог сдержать улыбки.
        Черт, холод пробирал до костей. Мы около недели назад попали в плен. Ночи здесь холодные, дни душные, и мы побитые на бетонном полу подвала.
        Я уже знал будущее. Или мы умрем, или я выживу. Уже не смешно возвращаться из очередного плена одному. Долбанутый мир с долбанутой боевой тактикой. Я думал, что смогу многого добиться в армии, всё же был верховным командующим легионов демонов! В прошлом. А что теперь? Исполняю тупые приказы.
        Холодно, чертовски холодно и сыро.
        - Ладно, спи уже, - сказал я товарищу, что недавно принесли с допроса. - Тебе отдых нужен.
        - Давай ещё анекдот расскажу?
        - Спи уже, юморист хренов.
        Он снова закашлялся и затих.
        Я проснулся под утро. Затекшие конечности, будто ставшие деревянными от холода. Я уже и не дрожал, возможно, тело привыкло. Оно всегда превышает, хоть и такое слабое человеческое. Или это я игнорирую его сигналы? Как знать.
        Довольно тихо, аж не по себе. Обезьяны эти тоже спят там, что ли? Даже очередей автоматных не слышно, а они любят побаловаться таким.
        И тут я понял, почему мне так неуютно. Как бы это парадоксально не звучало, дело был не в холоде и ноющей боли в теле. Дело было в тишине. Не было кашля. Даже сопения.
        Сашка простыл почти сразу, как мы сюда попали. Сначала насморк, потом кашель. Он постоянно хрипел, сопел, в общем был генератором всевозможных звуков.
        Я с трудом приподнялся на локте, застонав от боли, то ли от побоев, то ли от одеревеневших мышц. Сашка лежал на спине и смотрел в потолок с лёгкой полуулыбкой.
        - Агрх, - прохрипел я вместо «эй» и прокашлялся. - Сашка?
        Я потряс его за ледяное плечо, точнее попытался. Трупное окоченение. Я молча закрыл ему глаза и повернулся на другой бок.
        Тишина и холод, который достаёт до самого мозга костей. Как же холодно, снаружи и внутри. Я словно ледяной булыжник. Такой же пустой и никчёмный. И одинокий. Снова.
        Глава 20
        Путь к границе эльфийкой страны занял у нас около трех недель. Время тянулось довольно медленно и единообразно. Чувствовалось приближение осени, ночи становились холоднее. Я всё хотел использовать на практике [Силу Тьмы], но в этот раз спутники попались неприятные. Похоже, был приказ не спускать с меня глаз, иного объяснения найти не мог.
        Первые дни пытался уйти по тихому, но замечал активность спутников и их косые взгляды. Увы, палаток не было, спали прямо на дороге у костра, все друг у друга на виду. Ещё через несколько дней я всё же вышел за пределы лагеря, но заметил за собой слежку. Конечно, парни были выше меня по статам, но, похоже, у пары человек таки были интересные для класса «воин» особенности, позволяющие раскрывать мою [Скрытность]. Мало приятного, конечно.
        Однажды, мне всё же удалось подловить момент, когда те двое спали после дежурства. Хорошо, что и в этот поход меня не трогали.
        Да уж, это вам не земли Больдо. Пришлось уйти где-то на семь километров, прежде чем я смог хоть кого-то найти. Это была стайка из пяти бурых слаймов 1 и 4 уровней. Они никак не отреагировали на моё появление, я же не имел при себе ничего, кроме квилона. Да и обнажать оружие не собирался, так как эти мобы не представляли для меня никакой опасности. Разница в силе очевидна, именно то, что мне и нужно.
        Слаймы что-то там забулькали, стоило мне активировать [Силу Тьмы], но никакой агрессии я не заметил.
        - Подойдите ко мне, - сказал я негромко, но достаточно чётко и твёрдо. Но слаймы и дальше будто не замечали меня.
        Я задумался. А знают ли слизни язык людей? Могут ли они в принципе понимать речь антропоморфных существ? Но как-то ведь ими управляют демоны? Из рассказов того же подмастерья я знал, что в набегах на верхний мир принимали участие все мобы, в том числе слизни и звери, что каким-то образом подчинялись демонам.
        Я сосредоточился и передал мысленный образ мобам, отчего те радостно начали прыгать вокруг меня. Почему радостно? Не знаю, вот чувство, будто они готовы подчиняться мне как родителю.
        Я обнажил клинок, выставив его перед собой и, усмехнувшись, отдал приказ. Слизни как неразумные детёныши, они подчинялись мне беспрекословно, один за другим прыгая за собственной смертью. Свободной рукой я поймал ядра и [Поглотил].
        Можно было бы спокойно идти домой, так как я проверил навык как и хотел. Но, было ещё кое что.
        Я вызвал окно статуса. Управление техниками было довольно простым, достаточно подумать о них. Но с пассивными ничего не понятно, их нельзя контролировать, как уверяли меня Эгле и Дорин. Но это же Тьма, ну как можно её не контролировать?
        В бытность моей первой жизни Тьма была неотъемлемой составляющей жизни любого демона, собственно, как и здесь. Не ощущать её кощунство. Я поклонялся Тьме с детства, любил и боготворил как самого себя. Прикоснуться к ней вновь - это как первая любовь. Я прям совсем романтиком стал в теле человека. Но скучал по бытности демона, нельзя этого не признать.
        И вот знакомое чувство охватило меня, я даже дышать перестал. Та самая Тьма, она была такой знакомой. Придя в себя, я заметил более яркое свечение навыка, будто шрифт немного крупнее и жирнее.
        Я подумал о [Щите Света], желая создать его тёмный аналог, благо Тьма переполняла меня.
        [Поздравляем! Получен навык Щит Тьмы ур. 1!]
        Я ухмыльнулся.
        [Поздравляем! Получен навык Стрела Тьмы ур. 1!]
        С чувством торжества, с улыбкой до ушей, я развернулся и отправился назад. Молнии вызывать не стал, слишком энергозатратно, да и слабо верил в то, что стихийную магию можно перевести в дуальную.
        Мои наблюдатели уже не спали и посмотрели как на врага народа, на что мне было глубоко начхать.
        Более я не сбегал, так как задуманное было сделано. Да и искать полночи мобов на чистой территории сомнительное удовольствие.
        Наконец, мы добрались до границы эльфийского королевства с труднопроизносимым названием, где нас ждали. Увы, это был вовсе не приветственный дипломатический эскорт или что-то подобное. Альгирдас произнёс пафосную речь, как герои и бравые войны пришли по приглашению самого короля эльфов за ответными дарами.
        В пути я слышал не раз о натянутых отношениях между расами, но никак не ожидал, что нам скажут просто ждать, а через полчаса приедет карета. Причём не багажная какая-то, а вполне себе пассажирская, запряженная двумя приметными породистыми кобылками кипельно белого цвета. И кучер слез, после чего все удалились, оставив нас наедине с «дарами».
        Альгирдас решил первым узреть содержимое карты и открыл дверцу, после чего застыл на месте. Я верхом на лошади отошёл в сторонку, чтобы заглянуть со стороны.
        Признаться, я удивился не меньше. Внутри сидела красивая и слегка несовершеннолетняя девушка.
        - Кто вы? - услышал я взволнованный голос героя-рыцаря.
        - Меня зовут Нуриэль. Я младшая принцесса эльфов и невеста вашего короля.
        Голос девушки был тихим, но уверенным, даже немного торжественный, что ли. После минутного переваривания информации, Альгирдас представился и пообещал доставить Нуриэль в целости и сохранности. Вот на этой неловкой ноте один из солдат занял место возницы и мы такие же грязные и уставшие развернулись восвояси.
        Через несколько часов мы остановились на ночёвку. Ничего необычного, сварганили кашку с вяленым мясом, а потом стали думать, как принцессу нашу кормить. У каждого была своя тарелка и ложка, лишних приборов, естественно, не наблюдалось. Кто-то из солдат предложил помыть одну после трапезы и потом накормить девушку. Но сначала всё же удостоверились, что у Нуриэль действительно своей тарелки не было. Все как-то стеснялись нести царской особе такое варево, так что когда я вызвался, то услышал вздохи облегчения.
        Я подошёл к карете с тарелкой в руках и постучал. Когда девушка открыла мне, то я смог разглядеть её довольно близко, хоть и в слабом освещении костра, но спасибо [Ночному видению].
        На вид лет шестнадцать или меньше, но личико довольно детское с наивным взглядом. Глаза слегка опухшие, наверное от слез. Очень красивая, без тени стервозности. Блондинка, сложно уложенная причёска, уши длиннее человеческих, но явно короче, чем я видел у парней на границе. На ней было светлое платье с довольно глубоким декольте и да, огромные сиськи нельзя было не заметить. В общем фигуру было сложно оценить в сложившихся обстоятельствах.
        - Здравствуйте, Нуриэль, - поздоровался я. - Меня зовут Владимир. Вот вам наш скромный ужин.
        - Спасибо, - как-то испуганно ответила девочка и взяла дрожащими руками тарелку.
        - С вами всё в порядке? - уточнил я обеспокоенным тоном.
        - Понимаете, мне нужно выйти. В лес. Как вам сказать? - она явно смутилась и отвела взгляд. И тут меня осенило, что она банально хочет в туалет.
        - Я всё понимаю. Оставьте ужин в карете, я вас провожу.
        - Проводите? - я услышал испуг в её голосе.
        - Не волнуйтесь, я Герой и не обижу вас. А в лесу могут быть монстры. Если хотите, я позову Альгирдаса, чтобы мы контролировали друг друга.
        - Нет, не нужно, - поспешно ответила она и, поставив тарелку на сидение, вышла из кареты.
        - Эй, вы куда? - крикнул солдат и весь лагерь уставился на нас.
        - Подождите минутку, пожалуйста, - сказал я девушке и, учтиво поклонившись ей, отошёл к мужчинам, чтобы шепнуть им: «Поссать ей надо». Сначала они переглянулись, а потом засмеялись. М-да, бескультурщина.
        - А ты что, помогать будешь? - съязвил один из моих наблюдателей.
        - Отгоню мобов, если они есть. Не более того.
        Я развернулся и вернулся к девушке, проведя её к лесу. Фигура оказалась как у Эгле, очень аппетитная, а рост чуть ниже 160 см.
        Отойдя на приемлемое расстояние, я остановил её и прислушался к ощущениям. Аура жизни молчала, но радиус у меня был до семи метров. Я решил перестраховаться и, активировав [Силу Тьмы], отдал приказ убираться.
        И тут на меня напали. Я едва успел активировать [Щит Света], о который ударилась стрела, затем вторая, а на третьей он рухнул. Снова [Щит], я крикнул девчонке бежать, что та и сделала, а ко мне тут же прибежали шесть человек, в том числе Альгирдас. Мои соглядатаи кинулись в темноту леса, послышалось звуки возни и к костру наконец-то приволокли парня эльфа.
        - Садорин? - удивлённо воскликнула принцесса.
        - Вы его знаете? - поинтересовался Альгирдас.
        - Да, это мой друг. Но что он здесь делает? Я не понимаю.
        - Ничего, разберёмся, - добавил один из солдат и дал мне жест увести принцессу.
        Я всё же помог девушке «отлучиться по делам», потом полил ей на руки немного воды из фляжки и был рядом, пока она не доела свой ужин. Эльфийка всё опасливо смотрела на мужчин, сидящих у костра.
        - А где Садорин? - спросила она наконец.
        - Не беспокойтесь, его не убьют.
        Девушка испуганно уставилась на меня, чудо, что не подавилась. Ну а что я должен был сказать? Парня утащили в лес на допрос и вряд ли бы убили, всё же гражданин чужой страны. Мало ли, вдруг принц или ещё какой высокородный. С его 70 уровнем явно не простолюдин.
        После я пожелал девушке сладких снов, накрыв покрывалом, что нашлось под сиденьем кареты. Собственно, там было несколько платьев, чему Нуриэль обрадовалась: похоже, что она сама узнала об отъезде за час до этого. Кстати, нашлись и столовые приборы.
        Я сел к костру и через какое-то время четверо мужчин вернулись из леса, помогая идти пятому. На парнишка не было ран, а вот несколько пятен крови - да. Я знал, что Альгирдас владеет слабым исцелением, так что ожидал подобное.
        Как выяснилось, парень взял некое шефство над девушкой, сам он был сыном какой-то шишки из королевского совета. А вот Нуриэль хоть и принцесса, но дочь человеческой наложницы, полукровка. Из-за происхождения она не любима в семье, но аборт, как и отречение от ребёнка, страшный грех в обществе эльфов, потому жила она в золотой клетке. Когда король и придумал избавиться от принцессы оригинальным способом, Садорин захотел спасти девушку. План до одури прост: украсть Нуриэль и поселить её в загородном поместье своей семьи. Парень считал, что легко справится с людьми.
        Да уж. Я успел применить анализ на девушке. Пятнадцатый уровень, Карл! Все статы стремятся к нулю, лишь Интеллект приблизился к десяти. Из неё смог бы выйти хороший маг, но девочке не повезло. И да, ей было 99, стала совершеннолетней лишь месяц назад. В день рождения отец «обрадовал» дочурку, что нашёл ей хорошую партию и скоро жених приедет за ней.
        Это всё рассказал сам парень у костра, пусть и с недовольством. Его заковали в магическое кандалы, если уйдёт достаточно далеко от лагеря, то умрёт. Кстати, интересная вещь, штучная и очень дорогая. В долгие походы берут минимум один такой браслет, если вдруг потребуется взять «языка».
        Я заметил, что эльф пялится на меня. Ночью же я проснулся от того, что этот придурок попытался меня задушить. И примечательно то, что когда я подмял парня под себя, то заметил, что соглядатаи мои не спят. Спасибо кандалам, что накладывали штраф на его статы. Я несколько раз ударил его и потащил в лесок.
        - Какого хрена, Садорин? - задал я ему вопрос в лоб. Чертов кузнечик был выше меня на полголовы, так что я заставил его сгорбиться.
        - Кто ты? - с ненавистью прошипел он. - Как ты смог втереться в доверие к людям?
        - Тебя что, совсем сильно по голове приложили? - я был раздражен этим бредом.
        - Может, их ты и обманул. Но тогда я ощутил Тьму. Только демоны могут её использовать.
        - С чего ты взял, что это был я?
        - Не пытайся обмануть меня, демон.
        - Скажи, могут ли демоны использовать магию света?
        - Нет, конечно.
        Я усмехнулся и создал Стрелу света. Нужно было видеть недоумение на лице этого дурня, я даже испытал некоторое удовлетворение.
        В общем, конфликт был исчерпан, эльф даже прощения попросил. Я же его уверил, что на дороге безопасно, что мы под защитой Светлой Богини. Кроме того, в отряде два Героя. И он мне поверил, ну или притворился, что поверил.
        Я же сделал себе заметку узнать, все ли светлые чувствуют приказы [Силы Тьмы], или только эльфы, или отдельные личности. Это знание мне необходимо.
        Глава 21
        На следующий день Садорина посадили на место кучера, чему тот не препятствовал. Сам Альгирдас покинул свой пост во главе отряда после полудня, чтобы посвятить себя общению с Нуриэль. Я ещё накануне вечером заприметил заинтересованный взгляд парня на груди эльфийки. В принципе, мне было чхать на это, не мои проблемы. Естественно, все обязанности по помощи принцессе взял на себя Альгирдас и я оказался свободен.
        День прошёл без происшествий, а когда мы остановились на ночёвку я напросился на сбор хвороста. На самом деле, у меня были свои планы - испытать [Силу Тьмы]. Я заведомо выбрал солдат кроме тех двух соглядатаев, для чистоты эксперимента. Шучу. На самом деле я просто не был уверен, что они меня не убьют наедине, даже если и не почувствуют ничего. А то ведь спокойно наблюдали, когда эльф пытался меня задушить!
        К моему удивлению простые солдаты вообще ничего не почувствовали. Я задумался об этом, пока меня не отвлекла птица. Вернувшись в лагерь за луком, я принёс на ужин свежатинки и солдаты радостно начали её ощипывать. Пересоленная сухая говядина всем знатно надоела, в том числе и мне.
        Уже после ужина я подождал подходящего момента, чтобы проверить эльфийку, но она ничего не заметила, зато чуть позже Альгирдас попросил караульных быть начеку, так как он что-то там почувствовал. Рыцарь Светлой Богини, так что ожидаемо. Наверное, уровень эльфийки не позволял ей увидеть что-то демоническое, в отличии от соотечественника.
        Путешествие назад было таким же медленным, но гораздо более приятным, и всё это благодаря Нуриэль. Встречали ли вы лучезарных светлых людей? Улыбка не сходит с их лица, а глаза так и светятся теплотой. И нет, это не дурачки какие-то, они внимательные, преисполненные альтруизма, но, между тем, не переходят черты. Искренность их подкупает настолько, что даже неиспользованная ни разу в жизни совесть начинает напоминать о себе. Вот так даже самые хмурые из отряда начали улыбаться, в их взгляде появились огоньки. К тому же, Нуриэль была начитанной девушкой, мы с интересом слушали сказания её народа за костром, для всех это было в диковинку, как глоток детства спустя много лет. Мы все полюбили эту девушку, она была олицетворением истинной принцессы, а если станет королевой… Я хотел бы, чтобы она ей стала. Каждый из нас этого хотел, все двадцать два человека. Насчёт эльфа - думаю, что он продолжал бояться за её будущее. Не сомневаюсь, он украл бы её и спрятал от всего зла этого мира где-то в лесной глуши. И я его прекрасно понимал, аристократия есть клубок гадюк, сможет ли она быть счастлива там?
        Как-то раз я оказался с Садорином наедине, пока другие члены отряда были заняты своими делами.
        - Я прекрасно тебя понимаю, - сказал я ему, - но ничем помочь не могу. Мы передадим её Вадису при любом раскладе. Если она станет королевой, то это лучшее, что может случится с нашей страной.
        - Её убьют, - это была констатация факта, данность. Я удивлённо посмотрел на него.
        - Почему ты так уверен в этом?
        - Вадис никогда не женится на ней, - в его голосе была смесь гнева и отчаяния. - По закону он не может отказаться от принцессы, но сделать женой принципы не позволят. Я слышал, что тебя призвали не так давно, - он внимательно посмотрел на меня. - Люди и эльфы имеют много культурных различий и предубеждений. Может, между нашими странами и не было войны, но только из-за монстров и усилий дипломатов. У Вадиса ведь нет наложниц, верно? Значит, Нуриэль убьют.
        - Этого не случится.
        Парень ничего не ответил, лишь улыбнулся с горечью во взгляде. Мне стало не по себе в этот момент. Почему он был так уверен в своих словах?
        Каждый вечер мы ждали с нетерпением, и я в том числе. Солдаты изменились, этого нельзя было не заметить. Они стали счастливее, даже самые старые и хмурые. Мои соглядатаи также не выделялись из толпы. Мы ждали новых историй от Нуриэль, жаждали и общения с ней.
        - Не так уж и давно, что многие из моего народа ещё помнят то время, немногим более пятиста лет назад, мир принадлежал демонам. Их государство занимало больше половины континента, а остальные или откупались, или суверенитет их был номинальным. А правил ими король демонов, тот, чьё имя нельзя произносить вслух, кем пугают непослушных детей. Светлая Богиня постоянно благословляла храбрых рыцарей, что смели бросить вызов приспешнику Тьмы. Увы, но раз за разом они терпели неудачи, несмотря на редкое и легендарное оружие, даже на зачарованное. Говорили, что короля демонов невозможно убить, что он и есть воплощение Тьмы на земле, что посмела нарушить законы мироздания и воплотиться здесь. Правил он около трёхсот лет, пока не был сражен собственным сыном…
        На этом моменте у меня прям сердце ёкнуло, и я продолжил внимательно слушать Нуриэль.
        - … Весть об этом быстро разнеслась по континенту. Многие не верили в случившееся. Поползли слухи, что сын короля демонов убил отца хитростью, а не в честном поединке, что на самом деле он слаб. Но Герои продолжали пропадать в тех землях и ничего не менялось.
        Вскоре Светлая Богиня сообщила, что найден способ побороть Тьму, избавить мир живых от её присутствия. Так и появились уровни и навыки у всех живых существ. В один день все проснулись с первым уровнем, даже самые сильные войны. Но Богиня сообщила, что нужно делать, чтобы стать сильнее. Началась Святая война, что продлилась не дольше месяца. Нового короля демонов убили восставшие рабы и лидером тёмных стал некто из прежних лордов по имени Теурий. Он хотел заключить мир со светлыми, но мы не приняли его предложение. Это был «крестовый» поход на нечисть(если его так можно назвать), мы обязаны были одержать безоговорочную победу, а не довольствоваться жалким перемирием. А потом, когда мы уже приблизились к победе… Все демоны пропали. Лишь спустя несколько лет были найдены пещеры, из которых лезли монстры на поверхность. Оказалось, все демоны ушли под землю. У них было много времени для создания сложных лабиринтов и изощренных ловушек. Кроме того, если ранее монстры были игрушками демонов, средством развлечения и штучным товаром, то теперь они повсюду. Это пушечное мясо, что постоянно приносит простым
гражданам беды. Сколько бы их не уничтожали, следом появятся новые полчища.
        А потом произошёл первый Прорыв. За несколько недель были убиты тысячи, как мирных, так и военных. Нас будто медленно травили монстрами годами, чтобы потом быстро раздавить одним мощным ударом. Через полгода Светлое Воинство было на грани уничтожения, пока Богиня не совершила очередное чудо: были призваны первые Герои. За первые два месяца они стали сильнее любого рыцаря, а через три Лорд Теурий был вынужден бежать в свои пещеры. Так и появилась традиция призыва каждые пятьдесят лет.
        Повисла тишина. Я был в шоке от услышанного, ведь мне рассказали совсем другую версию истории. Но не это важно. Какое имя было у короля? Ну или хотя бы у сына? Но я не успел задать вопрос.
        - Чушь всё это! - недоверчиво сказал один из солдат.
        - Все знают, что король тот был несколько тысяч лет назад. И всегда демоны были под землёй, это их дом. Там, в аду, - другой солдат активно жестикулировал, указывая вниз.
        - Эльфы большие выдумщики, - вмешался ещё один мужчина. - Любят присваивать себе чужие заслуги. Ещё и детям ерундой голову забивают.
        В общем, начался спор. Нет, не было прямой агрессии, лишь снисхождение к «наивной девочке» и доказывание общепринятой среди людей версии. Я видел, что Садорин с трудом сдерживается от переполняющей его злобы. Он уткнулся в колени лицом, с силой сжимала кулаки. Я положил ему руку на плечо и предложил прогуляться. Он удивился, но пошёл.
        - Каким было имя короля? - спросил я, когда мы отошли. Парень несколько раз моргнул с удивлением на лице.
        - Ты не будешь спорить и что-то доказывать?
        - Мне плевать на ваши споры, да и сама эта история не была интересна до сих пор. Просто назови имя.
        - Я его не знаю, - виновато ответил парень.
        - Ну а сына короля, его хоть знаешь?
        Он отрицательно покачал головой, после чего я чертыхнулся.
        - Зачем тебе имена? - с какой-то подозрительностью посмотрел он на меня.
        - Давай возвращаться, - спокойно съехал я с темы.
        Я уже сделал несколько шагов в сторону костра, как Садорин остановил меня, положив руку на плечо.
        - Существует легенда, что однажды король вернётся. Эта легенда не у нас, она ходит среди демонов.
        - Откуда тебе знать легенды демонов? - уже я подозрительно посмотрел на него.
        - Иногда наши Герои их ловят и подвергают допросу.
        - У вас тоже есть Герои? - ошарашенно воскликнул я, на что парень рассмеялся.
        - А ты думал, что есть только люди Герои?
        - Мне вообще ничего не говорили, - я отрицательно покачал головой.
        - У всех есть Герои, Владимир. У всех светлых. Каждая раса призывает пятерых Героев. Прорыв случается раз в пятьдесят лет, причём на всем континенте одновременно. Но основной удар каждый раз в разных местах, предугадать невозможно. Так же нашим Героям приходится хуже, чем вам. Перед очередным призывом они угасают.
        - Что это значит?
        - Они умирают. Резко. Люди становятся старикам буквально за неделю, но продолжают жить. Эльфы же погибают.
        - Стоп Стоп! Стареют за неделю? - я ошарашенно смотрел на парня, что снова смеялся.
        - А тебе и этого не говорили?
        - Мне сказали, что мы десятилетиями не стареем, а потом становимся обычными людьми.
        Эльф пожал плечами.
        - В принципе, тебя не обманули. Тонкая грань верно? Между недосказанностью, приукрашением и ложью?
        - Тебе есть ещё что сказать? - хмуро спросил я.
        - Ты действительно не похож на других людей. Король и аристократия успешно промывают простым людям мозги, воспитывая слепой патриотизм. Но почему ты не поверил им?
        - Возможно, потому что меня призвали недавно?
        - Это вряд ли, - только и сказал он, после чего направился к костру.
        Вся эта информация будоражила мне кровь. Слишком много совпадений! Легенда о загадочном короле демонов, что так похожа на историю моей первой жизни, да и возраст. Из снов я не мог точно сказать, сколько лет мне было, но я готовился к 400-летию. Правил же я большую часть своей жизни, довольно рано получив высокий статус. Но разве такое возможно, чтобы меня в теле человека призвали в собственный мир через пятьсот лет после смерти?
        Но даже и если так, я не намерен занимать трон вновь. Зачем мне это? Моя империя была огромной, даже слишком огромной. Все эти экономические проблемы, дрязги аристократии, обязанности правителя большой страны - зачем мне всё это? Я планирую набраться силы и жить для себя и ради себя. Никакой ответственности и дум о тысячах своих подданных.
        Глава 22
        На меня навалилось какая-то апатия, стоило увидеть стены столицы вдалеке. Прошло почти два месяца, как я отправился к эльфам, а в итоге вернулся не солоно хлебавши. Листья уже начали желтеть, к утру холод пробирал до костей.
        За всё время похода кроме Нуриэль девушек не видел, а манны [Поглотил] менее ста единиц. Время было потрачено ужасно бездарно, я всё так же 13 уровень.
        Я хотел лишь одного: поскорее уйти к себе, чтобы помыться. Но у главного входа во дворец нас ждали Эгле и Илина, дабы встретить невесту короля. Да, о Нуриэль уже знал весь двор и, как сказали девушки, Вадис не отзывался негативно о ней.
        Лакеи увели наших лошадей, часть солдат ушли, сопровождая Садорина. Он считался иностранным гостем, хотя по факту должен был сидеть взаперти, пока его судьбу будут решать послы двух стран. Думаю, вскоре его экстрадируют и ничего плохого не случится.
        Мы же ровным строем отправились в тронный зал. Впереди шли Эгле и Илина, за ними Нуриэль, потом я и Альгирдас, а за нами неприятные мне соглядатаи и двое солдат. Я немного удивился, когда уже почти у самого тронного зала увидел закрытую дверь в следующий коридор. Что более примечательно - не было охраны. Эгле попыталась открыть дверь, но у неё ничего не вышло. Раздраженный заминкой Альгирдас сделал несколько шагов вперёд и упёрся плечом в створку.
        В следующий миг я почувствовал, как кто-то резко вытащил мой квилон из ножен, но что ещё ужаснее - я не успел среагировать! Это определённо был навык, так как тело банально не слушалось меня. Я отчётливо увидел свой кинжал в руке одного соглядатая, Кенка, а затем то, как лезвие вошло в спину Нуриэль. Если ей не попали в сердце, то точно задели аорту: удар был довольно точным. Моя душа ушла в пятки, а мир перевернулся. Я качнулся и осознал, что вновь могу двигаться. Тут же рванулся вперёд на убийцу и повалил его на пол, но не тут то было, он резво перевернулся, подмяв меня под себя, и началась борьба. Всё это длилось несколько секунд, пока кинжал не оказался в моих руках и я не проткнул мужчине плечо.
        Неожиданно меня схватили и оттащили от убийцы, а затем удар по затылку и темнота.
        Пробуждение не было приятным. Первым делом я почувствовал боль во всём теле и ком в горле. Я закашлялся и узнал металлический привкус крови на языке. Стоило только немного согнуться, как боль в правой руке затмила всю остальную.
        Я замер и отдышался, пытаясь хоть что-то рассмотреть во тьме. Первым пришла знакомая вонь испражнений и гнили, следом я разглядел каменную стену перед собой. Осторожно передвигаясь и издавая болезненные стоны я сел, облокотившись на эту стену спиной. Вновь отдышавшись и открыв глаза я заметил свет из щели внизу двери. Медленно но верно пришло осознание того, что я в тюрьме. Какого черта?!
        Тело ныло от боли, меня явно кто-то хорошо избил. Обмундирования своего я не обнаружил, так что забирать урон было нечему. Над левым глазом что-то прикрывало обзор и я коснулся того места пальцами левой руки, чтобы тут же их отдернуть - там была огромная шишка. Следом я попытался обследовать распухшую правую руку. Похоже, там или трещина кости, или внутренний перелом. Интересно, кто и за что меня так? Ещё и кандалы как у Садарина: толстые браслеты вокруг запястий. Сейчас они не были связаны, потому я и двигался так свободно. Теперь ясно отчего не работало моё [Ночное видение].
        Я начал кричать, зовя охрану. Вскоре послышались шаги и открылось окошко. Лица не было видно из-за факела на противоположной стене, но грубый голос в матерной форме объяснил мне, что если я буду шуметь, то наживу себе проблемы.
        Замечательно. Избит и в тюрьме! И что-то не верилось, что это из-за убийства Кенка: я уверен, что лишь ранил, да и он преступник ведь, а не я!
        Не знаю, сколько я так просидел, время в этом месте понятие весьма растяжимое. Сон не шёл, крысы бегали возле стен и ко мне, хвала Тьме, не приближались. Иногда я слышал неспешные шаги караульного, какие-то вскрики в соседних камерах. А ещё чувствовал, как у меня поднимается температура и появляется туман в голове.

* * *
        По звукам я понял, что идут двое. Они остановились возле двери и я услышал поворот ключа и скрежет засов. Это была девушка, по фигуре я предположил Эгле. Магический свет [Фонаря] озарил всю камеру, ослепив меня на мгновение.
        - Зачем ты это сделал?
        Её голос звучал так знакомо. Этот безразличный тон с нотками высокомерия.
        - Сделал что?
        Я ответил не сразу, всё же меня знобило, да и сухость в горле не располагала к активной беседе. Девушка напряжённо сжала губы, сверля меня тяжёлым взглядом.
        - Ты и сам знаешь.
        - Эгле, ради всего святого! Я избит, у меня всё болит, ещё и туман в голове. Это всё, что я знаю на данный момент. У меня куча вопросов, но самый главный один: почему я здесь? Пожалуйста, ответь, хотя бы ты. Иначе тут никто ничего не хочет говорить мне.
        Она ещё какое-то время смотрела на меня, после чего таки соизволила ответить.
        - Ты убил принцессу Нуриэль, невесту нашего короля Вадиса.
        Я ошарашенно уставился на неё. Вот так поворот!
        - Эгле, ты совсем рехнулась? Ты же была там!
        Я осекся, так как почувствовал её гнев кожей, причём буквально. В помещение стало резко жарко, охранник за девушкой сделал несколько шаг назад, а её волосы немного приподнялись как наэлектризованные.
        - Серьёзно? - я уставился на неё, инстинктивно прикрываясь левой рукой. - Ты была там, ты должна была видеть, что это Кенк, а не я!
        - Кенк? Тот мужчина, которого ты ранил?
        - Ну а зачем бы я ещё нападал на него?
        - Он пытался остановить тебя, за то и поплатился.
        - Эгле, ты хоть сама понимаешь, что ты говоришь? Я не убивал Нуриэль!
        - Четверо солдат, в том числе и Кенк, говорят обратное. Они находились сзади, пока я, Альгирдас и Илина были заняты дверью.
        - Эгле, ведь ты была там. Неужели ты ничего не видела?
        - Я отвлеклась на дверь, а когда услышала звуки борьбы, ты уже прижимал к полу мужчину, замахнувшись на него своим кинжалом.
        - Эгле, я понимаю, что мы знакомы не так давно. Но, черт возьми, неужели ты и правда считаешь, что я мог убить девушку просто так?
        - Четыре ветерана говорят, что это был ты. Как я могу им не верить?
        Мне нечего было ответить. Вот уж чего, а такой абсурдной ситуации я никак не ожидал. Злоба и бессилие переполняли меня.
        - Ради всего святого, Эгле, - сказал я упавшим голосом. - Ну подумай сама, зачем мне убивать принцессу? Я чуть более пяти месяцев в этом мире! Я, в конце концов, Герой! Ну зачем мне это?
        - Некоторые считают, что тебе удалось обмануть наших магов. Подобное сильное заклинание вполне может существовать, - ответила она с заминкой.
        - Ну сама подумай, - я вздохнул с отчаянием. - Даже если бы я хотел убить Нуриэль с самого начала, то зачем мне это делать здесь, в замке? Гораздо проще было это сделать в дороге! Даже подстроив несчастный случай!
        - А может, - Эгле прищурилась, разглядывая меня, - ты получил приказ от своих хозяев только в замке? Многие аристократы были против брака короля с эльфом, но он ясно дал понять, что не намерен нарушать обязательства.
        Я ничего ей не ответил. На душе было паршиво, я не знал, что мне делать. Эгле же тем временем попросила охранника выйти из камеры.
        - Но госпожа Герой! Он опасный преступник!
        - Вот именно, я Герой 52 уровня, а он лишь 14, ещё и в кандалах. Что он может мне сделать?
        Мужчина молча вышел, а Эгле подошла ближе и присела на корточки передо мной. Она сделала какой-то жест рукой и на секунду меня обдал лёгкий веторок.
        - Теперь нас не услышат, - пояснила девушка.
        - Скажи, ты и правда считаешь меня убийцей Нуриэль? - жалобно произнёс я.
        - Я не знаю, Владимир! - я услышал в голосе нотки отчаяния и поднял взгляд на неё. Она уже не выглядела так высокомерно. - Мы пробыли рядом не так много времени, но этого было достаточно, чтобы я доверилась тебе. Мне сложно признать, что я ошиблась. Но пойми и ты меня! Как я могу идти против голосов четырёх ветеранов? Это довольно известные люди, они имеют уважение и вес в обществе. Тебя я знаю гораздо меньше времени, чем их. К тому же, сам твой призыв, он слишком необычен. Если вообще был этот призыв.
        - Думай как хочешь, - я оборвал её монолог с раздражением. - Я уже понял, что являюсь пустым местом в этом мире. Всем плевать на меня, никто мне не поверит. Что ж, пять месяцев отсрочки смерти. Спасибо и на этом, - скривился я в сарказме.
        Эгле в ответ излечила меня, из-за чего я облегчённо вздохнул и потёр правую руку на месте старого перелома.
        - Спасибо, - сказал я очень тихо.
        - Не пойми меня неправильно, - она положила ладонь мне на плечо. - У меня был приказ излечить тебя, чтобы ты не погиб ненароком до суда. Но это не значит, что я сделала это только из-за приказа.
        - До суда? Меня будут судить?
        - Верно, но почему ты так удивлён?
        - Я думал, что им выгоднее убить меня сейчас, по тихому, - усмехнулся я.
        - Но кому? - удивлённо воскликнула уже девушка.
        - Даже если я и скажу, ты мне не поверишь. Когда хоть суд?
        - Завтра утром, - ответила она и встала.
        - Что ж, спасибо и на этом, Эгле.
        - Мне очень жаль, правда.
        Я ничего не ответил, только прикрыл глаза, не желая больше видеть эту лицемерку. Снова ветерок - навык развеян. Она ушла, о чем возвестил металлический скрежет засов.
        Ну что, офигенно. Скоро я умру. Я чувствовал себя опустошенным, всё казалось таким бессмысленным и глупым. Эти тупые пранкеры, призвание в ритуал жертвой, потом эти пять месяцев и вот, ложное обвинение в убийстве. Я радовался как наивный дурачок, что смогу снова жить в мире магии. Как же я был глуп и наивен.
        Не знаю, сколько прошло времени, как я услышал своё имя. Я открыл глаза в недоумении. Показалось? Но нет, снова. И лёгкое прикосновение к плечу. Я вздрогнул и пополз в противоположную сторону.
        - Не бойся, это я, - тихий шепот и вздох. - Илина.
        - Что ты здесь делаешь? - так же шёпотом ответил я не веря в происходящее. Как она могла сюда попасть, да и зачем? Я не слышал, чтобы дверь открывалась, неужели это её навык [Тени]?
        - Я переживала за тебя, - как-то подозрительно участливо сказала девушка. - Там в коридоре всё случилось так быстро, что я и слова сказать не успела. Завтра будет суд, я принесла тебе исцеляющее зелье, но вижу, что оно тебе не нужно. Ты должен быть сильным. Опросят всех свидетелей, в том числе и меня. Я расскажу правду, что я видела. Конечно, один голос против четырёх обвинительных кажется бесполезным, но я ведь Герой, верно?
        - Ты ведь невзлюбила меня с первого дня, с чего вдруг решила помочь? - недоверчиво спросил я.
        - Одно дело недолюбливать, а другое - обречь на смертную казнь. Я не такая сука, как ты думаешь, - укоризненно добавила она. - И ещё. Завтра тебя проверят на наличие тёмных навыков, для этого снимут кандалы. Я не уверена до конца, что мой голос повлияет на исход судебного заседания, но это твой единственный шанс сбежать. Я уже подкупила конвоира, после проверки он плохо закрепить кандалы, ты сможешь бежать в коридоре, где меньше всего охраны.
        - Но почему сейчас не снять кандалы и не помочь мне бежать?
        - Я понимаю, что ты мне не доверяешь, но поверь, пожалуйста. Ключи надёжно защищены, а кандалы имеют метки. Прежде чем ты успеешь их снять, тебя сто раз успеют найти.
        - Спасибо, Илина, - неуверенно выдавил я из себя, чувствуя что должен хоть что-то сказать.
        - До завтра. Верь мне.
        На секунду нижнее отверстие в двери померкло - Тень вышла. Похоже, это действительно была Илина. Она так и не приняла человеческую форму, а по шепоту сложно было опознать личность. Несмотря на всю кажущуюся искренность, я не верил ей, ведь люди так быстро не меняются. И всё же, это мой единственный шанс, надежда.
        Что ж, утро вечера мудренее. Я кое-как взбил прелую солому в углу и улегся на неё, пытаясь уснуть. Завтра будет тяжёлый день при любом раскладе. Лучше попытаться выспаться.
        Глава 23
        Утро добрым не было. Хотя, кто б сомневался? Завтрак мне не предложили, хотя, я б и не стал есть ту жижу, что здесь дают. Я проснулся от скрежета засов, а потом двое мужиков выволокли меня из камеры и отвели в другое место. Я мог бы и сам идти, но они не давали, грубо таща куда-то. А потом начали раздевать! Я испугался знатно, стал сопротивляться и получил в табло, благо что по касательной.
        - Идиот, по лицу не бей! - рявкнул один из них.
        - Точно, забыл. А ты не рыпайся, если печень дорога. Помоем тебя, вот и всё.
        Ради пущей убедительности мне дали разок по печени и продолжили раздевать. Потом обдали ледяной водой, кинули полотенце и указали на стопку вещей на табурете в углу. Трясущимися от холода руками, борясь с онемением, я таки оделся. Это была обычная одежда, в которой я ходил по замку прежде, разве что без королевской символики.
        Чтобы они не делали, у меня оставалась надежда. Возможно это и было глупо - доверять Илине, да это могла быть и не она. Но это всё, что мне оставалось.
        Суд проходил в каких-то внутренних помещениях дворца. Всё же, он был огромен, я не везде бывал. Посередине помещения находилось две кафедры, одна для меня, а вторая для свидетелей. Рядом я увидел Альгридаса с плетью в руке, от его полного ненависти взгляда мне аж поплохело. Какого чёрта?
        С левой стороны на постаменте сидели все, кто был в коридоре в момент убийства Нуриэль. Король находился прямо перед кафедрой, рядом с ним советники, чьи имена я даже не удосужился запомнить. Зал был заполнен аристократами, это было ясно видно по их одежде. Также среди толпы я заметил Мантаса, он хмуро разглядывал меня. Я же постарался посмотреть на него с укором. Король не посмеет меня убить, да, Мантас? Ты ведь так говорил? Ну-ну.
        Откуда я знал, что это всё устроено королём? А кому ещё это было нужно? Он сразу невзлюбил меня, это было заметно, хоть он и сдерживался. Вся эта история об основном призыве и что моё появление всё портит. Также рассказ Садорина, что король никогда не возьмёт Нуриэль в жены. Он понимал, что она умрёт, я же считал его слова глупостью. Но что я мог знать на тот момент? Разве я мог предвидеть такую грубую подставу?
        Между тем, один из советников встал и напомнил, зачем мы все тут собрались. Меня обвиняют в убийстве, всё понятно. Король, как потерпевшая сторона, судить не может, а потому эта почетная роль отведена первому советнику. Ты глянь какой молодец, ещё и руки умыл от этого дела! Вот ведь хитрожопый.
        Ещё пояснили, что Альгирдас вызвался быть моим охранником на время процесса! Если я буду вести себя неподобающим образом, то он может огреть меня плетью. Сразу не по себе от таких заявлений стало. Я осторожно посмотрел на рыцаря и сглотнул: ему и повода не надо, чтобы ударить, столько ненависти. Конечно, ведь этот идиот пытался что-то мутить с эльфийкой, всю дорогу околачивался возле неё.
        Следующий этап после представления основных фигурантов, это речь обвинителя, как я хладнокровно расправился с беззащитной девушкой. Затем дали слово всем, кто был на момент преступления в помещении. Первой была Эгле.
        - Господа судья и Обвинитель, я хоть и находилась в том коридоре, где свершилось преступление, но я ничего не видела. Я пыталась открыть дверь, а когда услышала звуки борьбы и обернулась, то увидела Владимира и Кенка дерущимися. Но я уверена, что Владимир не мог совершить данное преступление!
        - Спасибо, Эгле, - поспешил поблагодарить девушку судья. - Вы не видели, как Владимир жестоко убил принцессу Нуриэль, я вас правильно понял?
        - Да, всё верно.
        Её отправили на скамейку, вызвав Альгирдаса. Он занял место за трибуной, не выпуская плеть из рук.
        - Господа присутствующие, - сказал он громко и твердо, почтительно склонив голову. - К сожалению, я не видел сам момент убийства. Но я видел, как Владимир набросился на Кенка уже с клинком в руках, что был в крови принцессы. Нет никаких сомнений, что именно Владимир совершил преступление против государства и невинной девушки.
        А загнул то как! Против государства и невинной девушки! Вот ведь козёл, я не набросился на Кенка с кинжалом в руках, я вырвал из его рук кинжал, чтобы убить эту сволочь!
        Я скривился от злобы, но промолчал. Я должен вести себя достойно, они ведь так и ждут, что я начну ругаться и кричать. Тогда они смогут бить меня прямо здесь и акцентировать внимание на агрессии. Такого подарка я им не сделаю.
        Следующей была Илина. Чтобы она не сказала - это не поможет. Я это прекрасно понимал.
        - Я расскажу то, что я не видела. Я не видела, как Владимир убивал принцессу. Я не видела, чтобы Владимир набросился на Кенка с кинжалом в руках. Всё, что я видела, это как эти двое боролись за кинжал, а когда он оказался в руках Владимира, то он ранил Кенка в плечо.
        - Это всё, госпожа Илина?
        Девушка кивнула и покинула трибуну. Я ошарашенно смотрел на неё, а она украдкой мне подмигнула. И что это сейчас было?!
        Я испугался, неужели всё было сном? Хотя, я пытался вспомнить её слова. И ведь действительно, она ничего не сказала о том, что видела момент убийства! Так почему я решил, что она встанет на мою защиту?
        - Мы стояли в коридоре, когда дверь впереди заклинила, - начал Кенк. - Стоило Альгирдасу отойти от принцессы, как стоящий впереди меня Владимир резко выхватил кинжал и ударил в спину Нуриэль. Я тут же попытался его задержать, за что и заплатил ранением.
        Что ж, другого я и не ожидал. Остальные трое подтвердили показания Кенка. Ладно эти двое соглядатаев, я давно приметил их отношение к себе, но неужели весь отряд был в сговоре изначально? Почему они врут? Или их подкупили позже?
        - Ну что ж, - сказал Обвинитель. - Думаю, что теперь ни у кого нет сомнений, что обвиняемый Владимир совершил это гнусное преступление. Прошу суд вынести справедливый приговор, а именно смертную казнь через сожжение.
        - Простите, но разве я не имею право, - я осекся, получив плетью по ногам, и чуть не завалился под трибуну. Долго же он ждал, прям душу вложил, скотина. Я просто уверен, что кожа под одеждой лопнула от этого удара.
        - О каком праве вы говорите, обвиняемый, - с усмешкой съязвил судья и я услышал смешки в зале.
        - Право сказать слово в свою защиту, - на этот раз Альгирдас не ударил меня, но я вновь услышал смешки. Балаган, а чего, собственно, я ожидал?
        - Ну что ж, скажите слово в своё оправдание, - снова усмешка в голосе, вроде как «давай, посмеши нас ещё немного».
        - Спасибо, - я кивнул, запихивая ярость поглубже. Я не дам им повода избить себя прилюдно. Мне ещё нужны силы на побег, но и молчать выше моих сил. - Там в коридоре, дверь вообще не должна была быть закрыта. Я неоднократно ходил тем путём и никогда там не закрывалось. Когда Альгирдас отошёл от меня, чтобы помочь открыть дверь Эгле, моё тело онемело. Я просто уверен, что это был эффект навыка, - по залу разнесся шепот, что я игнорировал. - Не знаю чьего, может и Кенка. Следом я почувствовал, что моё оружие было вынуто из ножен, а потом я увидел Кенка, что убил Нуриэль! - мне пришлось повысить голос, краем глаза я видел, что Альгирдас вопросительно посмотрел на судью, как бы прося разрешения. - Я был охвачен яростью из-за такого подлого поступка, - удар плетью по пояснице, я крепко вцепился в трибуну, чтобы не упасть, гул в зале стал довольно громким, а потому мне пришлось кричать окончание предложения: - а потому бросился на убийцу!
        Ещё по бедрам и голени, жгучая боль. Я не выдержал и испустил стон, что утонул в гуле толпы. Судья кричал, чтобы все успокоились.
        - Тишина в зале! - это уже крикнул король, ударив кулаком по столу.
        Как бы я хотел, чтобы это были голоса сомнений, но нет. Аристократы наперебой говорили, что это возмутительно, давать слово гнусному убийце. «Да что он себе позволяет, он не имеет права, что за неприкрытая ложь» и тому подобное. Я был зол, будь у меня хоть сотая часть прежней силы из бытности демона, все эти лицемеры были бы давно мертвы.
        - Что ж, мы благородно дали вам возможность высказаться, обвиняемый, - продолжил свою речь судья. - Хочет ли Обвинитель ещё что-то добавить?
        - Да, господин судья, - мужчина слегка поклонился. - Кроме доказательств вины Владимира, у нас есть основание предполагать, что он самозванец.
        - У вас есть доказательства? - заинтересованность судьи нельзя было не заметить.
        - К сожалению, у меня нет прямых доказательств. Но по совокупности косвенные улик я требую подвергнуть обвиняемого дополнительной проверке.
        - Простите, Обвинение, но тогда нам придётся снять сдерживающие магию кандалы. Разве можно так рисковать?
        Вот оно, я украдкой посмотрел на Илину: неужели она не обманула? Девушка смотрела на судью, после чего бросила на меня быстрый взгляд и, улыбнувшись на миг, подмигнула.
        - Господин судья! - Альгирдас шагнул вперёд и ударил себя в грудь. - Я Герой и рыцарь пятидесятого уровня. Клянусь, что не дам сделать обвиняемому ни одного резкого движения.
        - Ну что ж, суд разрешает сделать дополнительную проверку. Мы полагаем, что у Обвинения есть необходимый специалист?
        - Всё верно, господин Судья.
        Вот и пришёл момент снятия оков. Смешно было то, что обвинение само нашло специалиста нужного уровня. Независимая экспертиза? Нет, не слышали!
        К моей трибуне подошёл мужчина около шестидесяти лет на вид, в длинной темной робе, что характерна для магов. Судья кивнул юному секретарю, что прилежно записывал все показания, и тот подошёл, чтобы снять с меня кандалы.
        СТАТУС:
        Владимир (Герой) ур. 13
        ОЗ: 400
        ОМ: 810 (200)
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 52 (32)
        Ловкость: 52
        Выносливость: 52 (25)
        Восприятие: 52 (15)
        Разум: 52 (12)
        КЛАСС: Лучник
        ИСКАЖЕНИЕ (Частица) ур. 3
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Усиленная воля (врождённое) ур. 13
        Ускорение прогресса (от статуса «герой»)
        Интерпретация (от статуса «герой»)
        Присутствие тьмы
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Поглощение ур. 10 (max)
        Тень поглощения ур. 3 (Радиус 3 м)
        Простой анализ ур. 13
        Владение мечом ур. 13
        Владение кинжалом ур. 13
        Владение щитом ур. 13
        Владение луком ур. 13
        Тихий шаг ур. ур. 12
        Скрытность ур. 13
        Глаза страха ур. 9
        Аура жизни ур. 7
        Режим марионетки ур. 7
        Тепловизор ур. 7
        Ночное видение ур. 7
        Рывок ур. 7
        Верховая езда ур. 6
        Следопыт ур. 6
        Быстрый шаг ур. 6
        Стрела Света ур. 5
        Фонарь ур. 4
        Сила Тьмы ур. 3
        Щит Света ур. 1
        Щит Тьмы ур. 1
        Стрела Тьмы ур. 1
        Пассивные навыки, насколько я мог знать, не мог видеть никто, так что [Присутствие Тьмы] вряд ли может меня сгубить. А вот с активными гораздо сложнее. Максимум можно было разглядеть до пятнадцатого в списке, но вдруг и больше? Тогда [Сила Тьмы] и другие два подпишут смертный приговор. Хотя, о чем это я? Меня и так убьют, но если смогут доказать, что я не Герой, то сделать это будет гораздо проще. Король просто хочет себя обезопасить.
        По залу прошел шепот: аристократы удивлялись, насколько у меня большие показатели. Они ясно говорили, что я Герой, иначе просто невозможно иметь такие характеристики после четырех месяцев Призыва. Но! Если я местный, то мог достичь тридцатого уровня и иметь похожие данные.
        - Назовите нам его навыки, господин маг, - попросил судья.
        Маг самодовольно ухмыльнулся.
        - [Поглощение], [Тень поглощения], [Простой анализ], [Владение мечом], [Владение кинжалом], [Владение щитом], [Владение луком], [Тихий шаг], [Скрытность], [Глаза страха], [Аура жизни], [Режим марионетки], [Тепловизор], [Ночное видение], [Рывок], [Верховая езда], [Быстрый бег], [Лучи Тьмы], [Щит Тьмы], [Тёмное Подчинение], [Искажение Тьмы].
        Я округлил глаза. Да он не видел дальше 15 пункта и просто выдумал всё!
        - Не правда! - выкрикнул я, не в силах сдерживаться и получил три удара плетью по спине. - Это всё ложь!
        Когда зал утих, судья взволнованно спросил:
        - Какой у Владимира настоящий уровень?
        - Тридцать второй, кроме того, у него 810 единиц маны, он маг!
        Зал словно взорвался, судья потребовал немедленно одеть на меня кандалы и вывести из помещения, так как я слишком опасен.
        Когда меня уже тащили по коридорам, я призвал [Стрелу света], убедившись при этом, что кандалы были действительно не закреплены. Я резко рванул вперёд, на адреналине игнорируя боль от неглубоких ран на спине и ногах, чем застал врасплох тех, кто тащил меня. Развернувшись, я всадил стрелу в шею одному, призвав вторую и тут же убив другого. В нос ударила вонь паленой плоти, а следом удар плети по лицу, что распорола мне щеку.
        Жгучая боль ослепила, мне едва удалось увернуться от меча Альгирдаса, что всё же разрезал мне рубаху на груди.
        Режим марионетки] не заставил себя ждать. У меня не было шансов против рыцаря и ещё двух солдат, а потому я бросился бежать. Увы, ловкостью я уступал некоторым личностям, в том числе Альгирдасу. Узкий коридор не лучшее место для мечника, это меня и спасло, а также мой слабенький [Щит Света]. Эта хрень пожирала непозволительно для меня много маны, блокируя поочерёдно наносимые удары Альгирдаса и ещё двух мечников. Щиты быстро разрушались, приходилось создавать новые и отвлекаться, снижая скорость. Я оказался зажат в клещи.
        - Сдавайся! - крикнул с ненавистью Альгирдас. - Не глупи, тебе не сбежать. Сдайся и смерть твоя будет быстрой.
        Конечно, нашёл идиота. Я посмотрел в свой статус и отметил ману в количестве чуть более 600 единиц, а здоровье в 280. Мне действительно конец, а перед смертью не надышишься, естественно.
        [Тень поглощения] имела форму тумана, в котором ничего не видно. Этот навык не использовал маны вообще, при этом мог ведь наносить урон! И как я об этом раньше не подумал?
        Я выпустил туман, он должен распространяться до трех метров. Появилась одна проблема: я сам ничего не видел. Но этот недостаток замещала [Аура Жизни], которая мне не понадобилась - солдаты испугались и отступили.
        - Что это? Не трогайте, оно наносит урон! Нужна Эгле, позовите её!
        Мой косяк был в том, что я никогда долго не использовал [Тень поглощения], так что понятия не имел, как долго оно может действовать. И возможности засечь нет, сейчас и не до этого. И что мне делать дальше, я окружён!
        Я загнанный зверь, а потому должен использовать всё, что смогу.
        На этом [Тень поглощения] рассеялась, открывая моему взгляду десятки солдат с каждой стороны коридора.
        Глава 24
        Ближе всех ко мне стояла Эгле, в её глазах читался ужас. Я понял, что дело в моём лице: щека разодрана, наверняка кровь пропитала мою одежду. Время для [Режима марионетки] не было бесконечным. Когда ты загнан в угол, то нет времени для поддержания статуса. Я призвал [Стрелу Тьмы] и народ замер.
        - Неужели это правда? - я расслышал её голос.
        В ответ я прижег рану на лице и следом удлинил стрелу и призвал ещё одну.
        - Чего вы стоите? - рявкнул Альгирдас и напал на меня, я снова еле успел увернуться и атаковал его стрелой, что рассыпалась в моих руках.
        Я активировал [Щит Тьмы], один за другим, что рушились от мощных ударов Рыцаря Света. Слаб, я слишком слаб! [Стрелы Тьмы] рассыпалась сразу же, стоило им коснуться зачарованной брони, даже [Стрелы Света] не могли повысить урон. Увы, оружия у меня никакого, я понимал, что шансы к побегу стремятся к нулю. Остальные солдаты отошли, так как Альгирдас слишком яростно махал мечом.
        Стрелы, больше стрел!!!
        Черт, нет выхода!
        Я активировал [Молнии] и народ отпрянул от меня. Это дало время для недолгого перерыва, но техника слишком расточительна. Тьма, помоги мне! Я взывал к сути своего божества, чувствуя её.
        [Поздравляем! Получен навык Молнии Тьмы ур. 1!]
        Нужно срочно искать выход, если боль вернётся, то я вряд ли буду в состоянии сбежать.
        Люди были шокированы видом молний чёрного цвета вокруг меня. Хвала Тьме, они не знают о подготовке в 30 секунд! Я шагнул в противоположную от зала суда сторону, оставляя за спиной Героев. Солдаты, что до этого замерли, в ужасе отступили, кто-то побежал, активировав цепную реакцию. Я тоже побежал, недолго думая.
        - Стоять! - это был гневный крик Альгирдаса.
        Я обернулся и активировал [Щит Тьмы], направив в рыцаря и побежал дальше по коридору. Там впереди виднелся дневной свет, до этого был освещенный магией коридор.
        И тут я упал, слыша шипение за спиной и болезненный крик. Я обернулся, наблюдая лежащего рядом Альгирдаса с обожженной левой рукой и меч в крови. Черт, он меня ранил что ли? Это моя кровь? Минусы [Марионетки], тут ничего не поделать.
        - Тебе не сбежать, ублюдок, - зло прорычал рыцарь и пригвоздил мою ногу к полу своим мечом. - Я не позволю!
        - Да пошёл ты!
        Я призвал молнию и зарядил по рыцарю. Умри, сволочь тупорылая, умри!
        Дальше по коридору к нам бежала Эгле с криком «нет» и несколькими солдатами. И тут боль вернулась, я заорал как резанный, не в силах сдержаться. Боль в ноге, спине, щеке, меня просто выворачивало. Разум помутился, мир схлопнулся до одной лишь боли, а потом померк.

* * *
        Я не думал, что выживу после произошедшего. Меня должны были бы убить на месте! Я показал, что владею техниками Тьмы! Илина, тварь, она задумала это с самого начала!
        Я дернулся и взвыл от боли. Тяжело дыша я открыл глаза и осмотрелся. Тюрьма, в принципе ожидаемо. Я вполне качественно перебинтован, даже на щеке нечто типа пластыря. Но я не обманывался, это не забота о моем здоровье, иначе бы могли излечить. Это сделано, чтобы я терпел боль и не умер от заражения. Ну, хоть ни одна кость не сломана, везде нужно искать плюсы, верно, Володя?
        В животе заурчало. Я покосился на щель в двери, там стояла миска. Я долго сомневался, но жрать реально очень сильно хотелось.
        Я подполз к миске и чуть было не закатился хохотом, если бы не острая боль в щеке: крысы уже всё сожрали. Ну или мне изначально принесли пустую грязную миску. Не важно. Я вернулся на солому.
        Эх, а на Земле в странах со смертной казнью есть последний обед! Когда можно заказать любую еду на выбор. Праздник желудка перед убийством.
        Что ж, я не на Земле. Или сдохну голодным, либо переборю отвращение и съем ту байду, что тут дают. Если её ещё принесут до моего убийства.
        Вы скажете, что не убийства, а казни? Тогда вы наивный человек, скажу я вам! Убийство есть убийство, независимо от обстоятельств. Да, я убивал прежде. И именно убивал, дарил смерть, забирал жизнь - называйте как хотите. Казнь такое же убийство, как и эвтаназия. Смерть, она такая разная и в то же время одинаковая.
        Хотя, чего это я так раскис? Я дважды умирал, вообще-то. Опять укол боли в щеке. Блин, даже улыбнуться нельзя. Может, меня ждёт очередное перерождение в новом мире?
        Сказать честно? Не хочу. А если там снова не будет магии? А если это был последний раз? Что, если я исчерпал свою посмертную удачу? Или если я всё забуду, то в новой жизни ведь буду уже совсем не я!
        А ещё похоже, что это мой мир из первой жизни. Когда я был великим диктатором и завоевателем! А ещё и магом!

* * *
        Шёл фестиваль но поводу столетия моей коронации. Я в богато инкрустированном открытом паланкине, в роли носильщиков лучшие из особей низших демоном: это чуть ли не привилегия для них.
        Столица переполнена высшими демонами, что явились на этот праздник. Я в дорогих одеждах, тяжёлой короне, все смотрят на меня, а в это время идут обыски в их пустующих домах. Все, кто хоть как-то был причастен к диссидентской деятельности, будут убиты сегодня вечером во время пиршества. Разве может существовать лучший способ отпраздновать столетие собственного правления?
        Но это после, смерти вечером. А пока - улыбаемся и машем.

* * *
        Мне было 50 лет, когда я сбежал из дома, чтобы примкнуть к Легиону Тьмы. Мои родители обеспеченных демоны и готовили своему чаду службу в королевской гвардии. Но я был молод и полон надежд на великое будущее!
        Карательной отряд, именно туда меня распределили. Прежде мать запрещала мне плохо обращаться с прислугой, так как та была низшими демонами. Из-за постоянного нахождения в столице я редко бывал в нашей усадьбе, где была скотная деревня из людей. Да и были они до того противны, что я брезговал прикасаться к ним. Но сейчас мы находились в человеческой резервации: приличного вида дома и сами люди, что удивительно для меня.
        Я с интересом наблюдал, как старший офицер ходил перед шеренгой трясущихся от страха людей. Только начинались сумерки, время нашего божества и кары тем, кто посмел пойти против власти демонов.
        - Я ещё раз спрашиваю: где находятся партизаны. Староста! - рявкнул он и вперёд вышел мужчина сорока лет на вид. Он был бледен как смерть. - Ты ответишь на мой вопрос?
        Мужчина молчал, он боялся поднять глаз. Такое поведение раздражало офицера, он недовольно цокнул языком и староста упал к его ногам.
        - Прошу вас, господин офицер! Умоляю вас! Я ничего не знаю!
        - Не знаешь? Где тогда двое юношей из твоей деревни? А? Где они?
        - Клянусь, я не знаю!
        - Тогда я расскажу тебе, - офицер развернулся вполоборота и медленно отошёл, скрестив руки за спиной. - На днях на сборщиков налога напало несколько человек. Двое из них показались мне довольно знакомыми. Скажи, староста, ты их знаешь?
        Один из солдат, что отличился несколькими минутами ранее, вышел из-за угла дома старосты, на площадке перед которым все мы находились. Он волочил по земле два трупа, что мы привезли с собой. Демон бросил свою ношу прямо перед носом мужчины и тот позеленел, прикрыв рот рукой и округлил глаза от ужаса.
        Народ ахнул, начал перешептываться и спустя немного времени выбежала женщина, что упала на колени перед одним из трупов.
        - Сыночек, мальчик мой, - только и сказала она, начав рыдать навзрыд и пытаться обнять труп.
        - Мама, нет! - этот голос затмил собой всё. Девушка лет пятнадцати, или даже меньше. Она вышла на шаг из толпы и слезы отчаяния текли по её щекам. Она упала на колени и склонила голову.
        Некоторые люди начали разбегаться, но их тут же нагоняли солдаты и убивали. Старший офицер начал торжественно и с удовольствием оглашать приговор:
        - Согласно закону, вся родная деревня партизана подлежит разграблению!
        Часть солдат только и ждали этих слов, они тут же отправились в деревню, часть продолжила стоять, как и я.
        Офицер подошёл к девушке, что сидела на земле и схватил её за руку.
        - А ты пойдешь со мной.
        - Нет, господин! Нет! - какой-то селянин упал к ногам старшего офицера. - Не трогайте мою дочь! Пожалуйста, просто убейте её, не мучьте!
        Демон лишь ухмыльнулся и выставил правую ногу вперёд, продолжая держать девушку.
        - Лижи мне сапог, да аккуратнее! И тогда я подумаю.
        Человек рыдал, но сделал требуемое. В какой-то момент демон пнул мужчину по лицу, выбив тому несколько зубов.
        - Плохо, очень плохо! После этой ночи я не убью её. Знай, что это твоя вина.
        Он приказал связать мужчину и оставить для последующей перепродажи как раба. Саму девушку он забрал с собой, выбив дверь в дом старосты. Только он пропал из виду, как несколько солдат приблизились к толпе селян, внимательно рассматривая каждого. Кого-то они убивали, кого-то выводили и связывали, некоторых девушек хватали за руки и уводили.
        Я знал, что как самый неопытный могу претендовать только на добычу из домов, куда и направился. Но что я мог там найти? Не сказать, что деревня жила совсем бедно, но и не богато. Несколько медяков, пара серебряных из тайника. Ничего ценного. Я покрутил монеты в пальцах и услышал всхлип.
        Замерев, я принюхался. Женщина. Определённо это был запах молодой человеческой женщины. Я перевернул стол, а за ним и ковёр - ничего. Но мои чувства не могли обманывать, она точно была подо мной.
        Я содрал доски и увидел девушку около семнадцать лет на вид. Причём очень даже миловидную: понятно, отчего родители попытались её спрятать. Вокруг неё я увидел много псевдо антидемонических амулетов. Меня это рассмешило, а девчонка безуспешно попыталась убежать.
        Я насиловал её несколько часов. Знал, что поживиться больше в этой деревне нечем, так что хотел удовлетворить плоть по максимуму.
        Сначала она сопротивлялась, что весьма забавляло меня. После попытки ударить становились реже и реже, как и слезы высохли со временем.
        Когда я закончил, она всё ещё была красива. Несколько синяков не считается, ведь я намеренно не портил её, желая оставить себе. Больше она не сопротивлялась, я подлечил её немного и приказал одеться.
        Я отправил её домой, как свой первый трофей со службы. А потом благополучно забыл. Лишь через полгода я оказался дома в отпуске и мать напомнила мне о ней.
        Девушка была такая же красивая. Но было в ней что-то ещё, что настораживало. Она не говорила, не плакала, даже когда её били. Она была никакая. Я намеревался поначалу вновь поиметь её, но не смог. В итоге я долго смотрел в её пустые глаза и не мог понять, что это за мерзкое чувство я испытывал, что раздражало. Нет, это не было чувством вины или стыдом за содеянное. Я же демон, черт побери! Лишь спустя много лет я понял, что это сожаление. Нет, не раскаяние, а сожаление. Впредь я решил жить так, чтобы потом не сожалеть. Увы, полностью избавиться от неприятного чувства мне не удалось, но принимать его стало проще. А девочку ту я убил, после чего мне стало заметно лучше.

* * *
        Мне было около трехсот лет. Я покорил одну из провинций людей, что слишком активно докучали мне. Столица была в руинах, над которыми возвышался храм их богине.
        - Простите, мой король, - сказал один из генералов. - Но на храме слишком мощные чары, мы не можем его разрушить.
        - Оставьте это мне, своему королю, - сказал я и подошёл к закрытой парадной двери.
        Генерал не врал, чары действительно были сильны даже для меня. Но никто не знал, что я смог заключить договор с элементалем земли. Она вылупились из яйца немногим более месяца назад. Сначала была довольно послушной, но потом начала своевольничать. Увы, очередной провал! Фамильяр не должен перечить хозяину. Но это была единственная выжившая особь, остальные погибли.
        - Терри, деточка, - шёпотом позвал я и она появилась из воздуха передо мной, что дико удивило стоящих рядом подчинённых. Небольшое антропоморфное существо серого цвета в свободных брюках и тунике, она была не больше воробья. Я подал знак рукой, чтобы подчиненные не вмешивались. - Помоги папочке, открой эту дверь. И я отпущу тебя.
        - Обещаешь? - она очень обрадовалась.
        - Да, Терри, просто открой дверь.
        Она прикоснулась к двери и одернула руку. Потом нахмурилась, посмотрела на меня и начала с силой биться в дверь, превратившись в сплошной сгусток энергии. Я видел, что Терри находилась на пределе сил, ведь она было ещё ребёнком. И этот ребячий максимализм сыграл с ней злую шутку: ценой собственной жизни она исполнила приказ. Я подхватил элементаля, что без сил падал на мраморный пол, когда по двери пошла трещина и она немного приоткрылась.
        - Я свободна, папа? - очень тихо спросила она.
        - Да, Терри. Ты свободна.
        Она улыбнулась и рассеялась. Я почувствовал укол в области сердца: верный признак её смерти и последующего разрыва контракта.
        Мои солдаты ворвались в храм и начали убивать всех, кто там был. Вскоре пол был покрыт тонким слоем крови, что хлюпала под ногами, когда я подходил к статуе Богини. Я замахнулся своей секирой, но был ослеплен сиянием, из-за чего пришлось сделать шаг назад.
        - Не смей, исчадие Тьмы! - услышал я гордый и твёрдый голос из ожившей статуи.
        - Надо же, сама Богиня явилась! - съязвил я. - Ты вовремя, женщина! Мы как раз только что убили всю твою паству.
        Богиня грозно посмотрела на меня.
        - Проклинаю тебя, демон! Однажды ты поплатишься за прегрешения! Знай, чистилище ждёт тебя!
        - Не мели чепухи, меня ждёт только Тьма!
        Я сказал это с улыбкой и разбил лик Богини на мелкие осколки.

* * *
        Я открыл глаза и с недоумением уставился в потолок. Вот черт! Как я мог это забыть? Чистилище! А не была ли вся жизнь на Земле тем самым наказанием от Богини Света?
        Глава 25
        Моя голова просто кипела от самых разных мыслей и нахлынувших воспоминаний. Я не был в восторге от того, что творил прежде. Но в то же время я прекрасно помнил, что чувствовал на тот момент, что считал себя правым. Ведь я высшее существо, я демон! А все кругом рабы, они обязаны служить мне всеми силами. Так что гнев Богини вполне понятен, я был знатной сволочью. Её ли рук дело моя смерть и последующее пребывание в чистилище на Земле? Вряд ли я когда-либо это узнаю наверняка.
        Но я изменился уже к своему четырехсотлетию, я не был тем смазливым юнцом, что творил всё подряд только потому, что мог. Чем старше я становился, тем лучше понимал, что любое действие имеет последствия, которые проще принять только если ты осознавал неизбежность и необходимость своих поступков.
        К моменту смерти в качестве короля демонов, я уже долгое время находился в застое. Эмоциональном, карьерном, личностном и так далее. Я приелся роскошью и властью, я не знал, что мне делать дальше. Оттого и ударился в разврат и игры с Героями. Как это ни странно, новая жизнь в роли человека, в роли того, кого я прежде считал животным, низшим существом, дала мне второе дыхание. Я вновь был зажат рамками, которые желал сломать.
        Я влился в чуждую систему, что сломать мне было невозможно. Тому, кто добился умопомрачительных успехов как демон, пройдя весь путь от почти самых низов. Да, я был высшим демоном, я был богат с рождения, но отрёкся от всего ради юношеского максимализма и имел гордость, чтобы не бросит всё и не вернуться к маме, когда было совсем тяжело. Но человеком я познал иную сторону, вкусил бессилия сполна. Мать моя человеческая развелась, когда мне было восемь лет. Отец пил беспробудно, избивая меня и мать. Я имел память и мог дать ему отпор, даже будучи сопляком, а однажды чуть было не убил его. Собственно, поэтому он и ушёл из семьи, а мать, вкусив свободы, будто прозрела и подала на развод.
        Я был низкорослым и щуплым, оттого часто огребал от сверстников и старших. Казалось бы, что это персональный ад; что я получил по заслугам, как бы выразилась Богиня. Но уже повзрослев и пройдя дедовщину, став частью дружной команды бойцов, я оглянулся назад не с сожалением, а с благодарностью. Судьба принадлежит тому, кто сам её себе делает. Каждый шаг, каждое событие в жизни есть лишь ступень, что бы ты смог подняться по ней выше. Ну или оступиться, побрезговав или испугавшись наступить, чтобы следом упасть. Ошибки же делают все и всегда, смысл расстраиваться из-за неизбежного, а порой и нужного события.
        В прошлом остались поступки, которыми я не горжусь. Чувствую ли я вину за них? Нет. Это путь саморазрушения. Если я совершил ошибку, если оказался в этой ситуации, когда через несколько часов меня казнят, я должен сам подумать, как всё исправить. Возможно, где-то лежит разгадка, я мог сам себе её подготовить, но продолжать не видеть в упор. Неприятности случаются, мой следующий шаг это найти способ выпутаться из передряги.
        Но что можно изменить, лёжа избитым в тюремной камере?
        - Ну что, доигрался, выскочка? - я был шокирован, увидев стоящую посередине комнаты Илину. - Молчишь? Даже оправдываться не будешь?
        - За что ты меня так ненавидишь? - пробубнил я, стараясь не травмировать рану на лице.
        - Не прикидывайся, что не понимаешь, - она была высокомерна и просто упивалась превосходством.
        Я вздохнул.
        - А в прошлый раз ты говорила, что не такая сука, чтобы обрекать…
        - Мало ли что я говорила? - она лишь пожала плечами. - Я шпион, забыл? Это моя специализация, вводить врага в заблуждение и добывать необходимую информацию. Либо входить в доверие и заставлять совершать необдуманные поступки.
        - Ты хотела, чтобы я использовать тёмные техники публично?
        - Ты сразу мне не понравился. Считаешь себя умнее всех? - она подошла ко мне ближе и потрогала ногой. - Посмотри на себя, на что ты похож.
        - Так ты постаралась, радуешься ведь теперь?
        - Разумеется, - хмыкнул она. - Скоро ты умрёшь и больше даже пальцем не притронешься к Розалии.
        - А она здесь каким боком?
        - Вот только не надо мне тут дурака из себя строить! А то я не знаю, что ты вскружил бедной девочке голову. Владимир то, Владимир сё, - брезгливо перекривляла она. - Только о тебе и болтает. Как вообще ты додумался до этого? Я сразу поняла, что ты что-то скрываешь, а теперь и убедилась в этом. Ты орудуешь Тьмой, твоё преступление просто очевидно.
        - А ничего, что и Светом я могу управлять?
        - Ты действительно настолько глуп? Или хозяева тебя не предупредили?
        Спорить с ней бесполезно, так что я просто решил поддержать разговор, выудив хоть какую-то информацию.
        - О чём? - обеспокоенно спросил я.
        Илина хохотнула и отошла.
        - Если начать переход на сторону Тьмы, то ни в коем случае нельзя использовать Свет. Ты ведь чувствуешь её?
        Она выжидающе замолчала, я же не знал, что имелось ввиду.
        - Чувствую что? - неуверенно спросил я.
        - Скверну, разумеется, - хмыкнула девушка. - Зелья могут лишь растянуть инкубационный период, но если перестать их принимать…
        Она многозначительно замолчала. А ведь верно, я два дня здесь, по её мнению, у меня уже должны были начаться симптомы. Вот только я ничего не принимал и ничем не рисковал, используя обе стороны силы.
        - Через несколько часов ты умрёшь. Я бы пожелала, чтобы ты постепенно угасал от скверны, но увы, это слишком опасно. Да и негуманно, закон запрещает.
        Так вот зачем было так необходимо публичное использование Тьмы! Это развязало им руки на ещё одно законное основание казни! Теперь уже никто и никак не сможет отменить приговор! Я сам себе забил последний гвоздь в гроб. Путем обмана, да, но что я мог сделать? Я никогда не вдавался в вопросы скверны, какая-то болезнь и всё. Случаи заражения редки, а борются как и с чумой на Земле. Любая информация, даже незначительная на первый взгляд, может в будущем очень даже пригодиться. Ведь знал я это, но так оступился, проглядел.
        С другой стороны, а что я мог сделать? Даже если бы знал? Меня убьют как прокаженного теперь.
        - Что, раскаиваешься?
        Я ничего не ответил, потому что смысла не было. Она постояла ещё немного и с силой пнула меня в бок под ребра. Я скривился от боли и закашлялся.
        - Это тебе за Розалию, тварь, - прошипела она.
        - Не трогал я. Не трогал я Розалию! Да зачем мне это? Только как сестру!
        Похоже, это взбесило Илину, она начала тупо избивать меня ногами. Мне ничего не оставалось, как прикрываться руками.
        - Как же ты жалок!
        Она перестала бить меня и перейдя в [Тень] просочилась через щель в двери и ушла. Я лишь вздохнул с облегчением.
        Вот ведь сука! Да они сговорились что ли? За что меня все так ненавидят?! Альгирдас, Илина, даже Эгле готова так легко отречься от меня, хотя душу изливала и говорила, что доверяет мне! Лицемеры, подлые лицемеры. Нашли козла отпущения и рады, что можно перенести собственное чувство вины и неудовлетворенность на другого. Твари.
        - Владимир! - услышал я шепот и вздрогнул. - Владимир, ты здесь?
        - Да? - удивлённо то ли ответил, то ли спросил я, скривившись от боли в щеке. Хотя, после побоев Илины болело всё тело.
        Скрежет засов, хлопок вместо поворота ключа и детская фигурка в проёме двери.
        - Розалия, - выдохнул я в удивлении. Наверняка сейчас я вылупил глаза по пять рублей.
        Девочка подбежала ко мне и принялась обнимать, попутно хныкая. Я застонал от боли.
        - Что? Что они с тобой сделали?
        Она отодрала лейкопластырь с моей щеки и отпрянула, замерев на несколько секунд. Лица её я не видел, по потом она излечила меня.
        - Я была на задании, а когда вернулась, то тебя не было. Мне говорили, что ты ещё не вернулся, но я увидела одного из солдат, что уехал с тобой. Я расспросила его с пристрастием и он всё рассказал! Что ты в тюрьме, что утром казнь, что ты убил какую-то принцессу. Ну что за глупость? Я же знаю, что всё это бред! - затараторила она.
        От её слов я сам не заметил, как пустил слезу. Я только что подбадривал себя умными словами, правильными, разумеется, но лишь для того, чтобы не поддаться отчаянию, чтобы не пасть духом и ухватиться за любой шанс, стоит ему только появиться. И тут девочка приходит ко мне и не требует объяснений, зачем я убил, правда ли это вообще? Она верит в меня априори, только потому что влюблена, потому что ребёнок и наивна. Но она верит в меня, черт побери, верит!
        Я крепко обнял Розалию, просто потому что был рад видеть эту безответную веру в меня после всего того бреда, что перенёс.
        - Спасибо, - сказал я ей.
        - За что? - удивилась она.
        - За то, что веришь в меня. Я действительно этого не делал. Кенк убил принцессу, а не я!
        - Да знаю я! Ты ведь добрый и ответственный. Не то, что некоторые. И Илина совсем неправа. Ты не соблазнял меня, - тихо добавила она.
        Я прям представил, как она надула губки, так как не мог увидеть это сам в темноте.
        - Вставай и бежим отсюда! - выпалила она и вскочила на ножки.
        - Но Розалия, кандалы!
        - Да что ж такое! Я усыпила охрану, но они не будут спать вечно! А эти штуки мощные. Я могу постараться, но тогда, даже не знаю, сколько маны уйдёт.
        - Пожалуйста, Розалия. Они ведь с метками. Если я уйду на достаточное расстояние от маяка, то умру.
        - Да знаю я! Сейчас.
        Она достала свою палочку и принялась что-то там шептать над моими запястьями. Наконец, они щелкнули и упали на пол. И мы побежали.
        В конце длинного коридора Розалия резко остановилась и заглянула за угол. Там был узкий проход с решетками и ни одного человека. Мы быстро преодолели его, так как заранее всё было открыто. Далее комната с пятью солдатами, что спали на столах.
        - Скорее, времени совсем мало! - обеспокоенно сказала девочка. - Я сейчас наложу на нас чары невидимости, но тени мы отбрасывать будем и шум издавать тоже. Будь очень осторожен! Моя мана почти закончилась, только минут через двадцать я смогу сотворить хоть одно маленькое заклятье.
        - У меня ведь есть [Тихий Шаг]! - воскликнул я. - Я тебя понесу.
        - Точно! - радостно воскликнула Розалия и потянула ко мне ручки.
        Такая миленькая и чистая. И я, весь в какой-то копоти и засохшей крови. Потный и вонючий. Я вздохнул и взял её как принцессу. Всё же она бы обиделась, возьми я её как ребёнка.
        Девочка наложила чары и прижалась к моей груди. Так мы и покинули территорию замка.
        [Поздравляем! Получен навык Прыжок ур. 1!]
        Система оповестила меня, когда я попытался подражать паркуру с небольшой ношей на руках.
        В одном из переулков я остановился и опустил Розалию на мостовую. Девочка нехотя спустилась и вздохнула. Мы стояли и молчали. Я знал, что пора прощаться с ней, и что это не будет просто.
        - Спасибо тебе, Розалия, - я присел, взял её кисть и зажал между своих ладоней. - Я никогда не забуду то, что ты для меня сделала. Спасибо тебе и прощай.
        - Прощай? - возмутилась девочка и выдернула ладонь. - Я пойду с тобой!
        Я так и знал, прям чувствовал.
        - Я буду жить в изгнании, Розалия! Если вообще выживу. Ты же можешь сейчас вернуться, никто тебя не заподозрит.
        - Но я хочу с тобой!
        - Прости, но это невозможно.
        - Но почему?
        Я вздохнул. Вот что мне с ней делать?
        - Это… Это потому, что я плоская? - чуть ли не хныча пропищала она.
        - О чем ты говоришь? - удивился я.
        - Я люблю тебя, я хочу быть с тобой!
        - Пожалуйста, Розалия! Я не могу так!
        - Это потому, что я выгляжу как ребёнок?
        - Ты для меня как дочь, как сестра. Я не могу дать того, что ты хочешь. Прости меня. Я очень тебя люблю, но не так, как ты того желаешь.
        - Просто позволь мне быть рядом с тобой, пожалуйста! - жалобно попросила она.
        - Я не в том положении. Я ничего не могу дать тебе.
        - Я не буду обузой! Честно! Просто позволь!
        - Розалия, я желаю тебе лишь добра. Пожалуйста, не рви мне душу. Со мной тебе будет хуже всего.
        - Позволь мне самой это решить.
        Я обнял девочку и она, всхлипывая, прижалась ко мне.
        - Я люблю тебя, Розалия. Прости меня.
        Я прижал её к себе спиной и сделал захват треугольником, слегка надавив на сонную артерию. Она недолго трепыхалась в моих руках, следом я подхватил её обмякшее тело. Рядом был парк. Я положил её на лавку. Это благополучный район, да и очнется она максимум через полчаса. Я поцеловал девочку в лоб и посмотрел на неё в последний раз. Развернулся и убежал.
        Возможно, стоило бы взять её с собой - магичка 47 уровня, как никак. Но разве мог я так поступить с ней? Я имел смутное представление, что делать дальше. Тут бы себя обеспечить, а запросы у девушек к удобствами значительно выше, чем у парней.
        Глава 26
        До рассвета я перекантовался в трущобах. Пару раз меня пытались преследовать либо напасть из-за угла, но благодаря навыкам все неприятные ситуации закончились благополучно. Увидев одинокого путника в интересном для меня плаще, я его быстро вырубил и обшарил карманы. Половина серебряного медяками, лучше, чем ничего.
        Возможно, набивающие хороший уровень просто сразу валят из этих мест? Либо мне повезло не встретить действительно сильного противника.
        Меня ещё не хватились, судя по всему, так как народ свободно передвигался, выходящих не обыскивали. Как бы там ни было, я на рассвете покинул город, сгорбившись и натянув капюшон пониже.
        Я направился на юг, так как слышал что-то о том, что там больше всего Гильдий Авантюристов, а это верный признак наличия работы.
        Я отошёл на несколько километров от столицы и углубился в лес. Перво наперво мне были нужны ядра монстров: сбор маны плюс товар. Разумеется, чем ближе к городу, тем чище территория. Первые дни я не встретил ни одного монстра, зато живности было достаточно. Мои навыки охотника представляли из себя приличный уровень, так что я не голодал. Мылся в реках и озерах, что попадались на пути. Единственный огромный минус - был ноябрь. Ночи становились всё холоднее и холоднее, случались заморозки. А из одежды у меня порванный тонкий хэбэшный брючный комплект и плащ из грубой непромокаемой ткани. Я дико мерз без костра, а разводить его мог только раз в сутки, так как двигался вперёд.
        Через дней десять я встретил небольшую группу гоблинов, но увы, они награбить ничего не успели, так что и я ушёл почти с пустыми руками. Ржавый короткий меч и грубый лук такой себе трофей, но лучше, чем совсем ничего. Также я взял немного посуды и пару шкур с проплешинами. Так что ночи стали заметно теплее.
        Ещё через время я обжился деньгами во втором и последнем встреченном мной логове гоблинов. На эту сумму я мог вполне нормально жить около двух недель в какой-нибудь деревне, снимая комнату в гостинице с питанием.
        Кроме того, я имел чуть более 300 ядер. Увы, большая их часть от слизней, немного от гоблинов и крыс. Но давило число, так что два от босса я [Поглотил], как и все от гоблинов, а также недостающие для перехода на следующую фазу от слизней. Осталось 115 ядер.
        СТАТУС:
        Владимир (Герой) ур. 14
        ОЗ: 440
        ОМ: 340
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 56
        Ловкость: 56
        Выносливость: 56
        Восприятие: 56
        Разум: 56
        КЛАСС: Лучник
        ИСКАЖЕНИЕ (Частица) ур. 4
        Все характеристики +46
        Сопротивление Свету +50 (max)
        Сопротивление Тьме +50 (max)
        До следующей фазы маны 340 / 1800
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Усиленная воля (врождённое) ур. 14
        Сопротивление контролирующим разум техникам +35
        Ускорение прогресса (от статуса «герой»)
        Прогресс характеристик 250%
        Присутствие тьмы
        сниженное потребление маны при использовании техник тьмы 25%
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Поглощение ур. 10 (max)
        Тень поглощения ур. 4
        Простой анализ ур. 14
        Владение мечом ур. 14
        Владение кинжалом ур. 14
        Владение щитом ур. 14
        Владение луком ур. 14
        Тихий шаг ур. ур. 14
        Скрытность ур. 14
        Глаза страха ур. 10
        Аура жизни ур. 10
        Улучшенная стрельба ур. 10
        Режим марионетки ур. 8
        Тепловизор ур. 8
        Ночное видение ур. 8
        Рывок ур. 8
        Верховая езда ур. 7
        Следопыт ур. 7
        Быстрый шаг ур. 7
        Стрела Света ур. 6
        Фонарь ур. 5
        Сила Тьмы ур. 5
        Молнии ур. 5
        Щит Света ур. 3
        Щит Тьмы ур. 2
        Стрела Тьмы ур. 2
        Молнии Тьмы ур. 2
        Прыжок ур. 2
        Собственно, пришло время вернуться в цивилизацию, через месяц после моих одиночных скитаний. Появляется перед поселением прямиком из леса подозрительно, так что я вышел на дорогу. Дело в том, что я всегда знал, где она находится, так как придерживался её. Поселения я обходил стороной, как и людей, что встречал в лесу.
        Я избавился от трофейных посуды и оружия, так как появиться с такими вещами в человеческом обществе зашквар. После выхода на дорогу меня нагнал караван из трёх повозок. Я отступил в сторону, но из первой на меня внимательно посмотрел какой-то мужик в возрасте, аж не по себе стало. Неужели по лицу узнал? Меня разыскивают?
        - Молодой человек! - окликнул он меня. - Вас не подвести?
        - Спасибо, сам дойду, - я прикидывал как мне бежать, так как уже все повозки остановились и три охранника на лошадях оказались относительно близко от меня.
        Мужчина задумался, внимательно разглядывая меня, а затем сказал:
        - Если денег мало, то так уж и быть, бесплатно довезу. Как ты здесь вообще оказался? До ближайшего поселения пешком не один день пути.
        - Деньги. Закончились. Высадили, - с запинкой ответил я, выдумывая на ходу.
        Я успел проанализировать всех видимых мне людей.
        СТАТУС:
        Харман ур. 24
        ОЗ: 600
        ОМ: 400
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 23
        Ловкость: 41
        Выносливость: 20
        Восприятие: 30
        Разум: 26
        КЛАСС: Торговец
        Трое из охраны 27 уровня, по характеристикам ниже меня. Да и смотрят больше с праздным интересом, чем с агрессией или желанием схватифть меня. Насколько мир знаю, давно бы набросились на меня, я же опасный.
        - Ничего, садись, - мужчина показал на место рядом с собой. - Я Харман.
        - Димир, - представился я, занимая место рядом с ним. Редактор вещь хорошая, в очередной раз подумал я. - И давно благотворительностью занимаетесь?
        Харман добродушно засмеялся.
        - Почему ж благотворительностью? Лошади у меня крепкие, да и ты тощий. Я больше месяца в пути, заскучал. Смотрю, путник идёт. Один, в видавшей виды одежде, но при этом бодро так идёт. Заинтересовал ты меня, вот и всё. Люди разные встречаются, а ничто так не скрашивает дорогу, как интересная история.
        - Простите, Харман, но рассказчик из меня никакой. Вот вы путешествуете постоянно, у вас историй много.
        - Есть немного, - немного разочарованно сказал мужчина.
        - Лучше расскажите, как там столица, как король? Что герои нагеройствовали?
        - Да что там рассказывать? - отмахнулся он. - Что король, что герои стараются только ради властьимущих. А мелкие торговцы только на себя и могут рассчитывать. Да на авантюристов. А о крестьянах и говорить не приходится. Ты уж прости, я больше о законах знаю, какой новый налог ввели. А ты чего интересуешься?
        - Да интересно просто. От кого, как её от путешественников можно узнать последние новости? Я слышал, что шестой герой появился.
        - Да кто его знает. Слухи ходят, да только кто знает то? Официально не объявляли, празднование не устраивали. Вот лет десять назад, во время Призыва, вот то праздник был!
        - Это точно.
        - Ты сам-то куда направляешься?
        - Да вот в авантюристы хочу податься. Наслужился я аристократам, на всю жизнь хватит! - недовольно промямлил я.
        - Что, недодал зарплату после окончания контракта?
        Я промолчал в ответ. Услышанная когда-то информация от Руты была фрагментарной, но давала общие представления об устройстве общества. Я надеялся, что мне хватит этих знаний. Служанка говорила, что некоторые аристократы недоплачивают наемникам, особенно если они низкоуровневые.
        - Не переживай так, - Харман постарался приободрить меня. - У меня два бронзовых и четыре железных авантюриста. Можешь у них поспрашивать.
        - Мне б как-то разжиться на оружие.
        - Тебе б одежды купить, - усмехнулся мужчина. - Совсем не по погоде одет.
        - Одежда подождёт. Оружием я хоть денег заработать смогу.
        - А ты сам-то достаточно силен, чтобы заработать? Бандиты и монстры это разные вещи.
        - С монстрами я встречался. Часто сопровождал сыночка своего нанимателя в рейды, как он это называл. Хорошо хоть немного ядер припас на чёрный день, иначе б совсем по миру пошёл.
        - Что за ядра? - заинтересовался торгаш.
        - Обычные слаймы. Что выше, всё мальчишка себе забирал.
        - Много?
        - Достаточно.
        - Могу предложить привлекательно сделку. Я выкуплю ядра по немного меньшей цене. Мне прибыль и тебе деньги нужны.
        - Только если возьмёшь меня до ближайшего города, где есть Гильдия Авантюристов.
        Харман опять засмеялся и погрозил мне пальцем.
        - А ты хитрый! Возьму, но в половину цены от проезда. Я тебя бесплатно только до ближайшей деревни обещал подвести.
        - Вот и договорились.
        Мы пожали руки и остались довольны сделкой. Уже остановившись в деревне произвели обмен. У меня было три дня, затем караван вновь отправится в путь.
        Я приобрёл себе лук, вызвав усмешку оружейника покупкой малого количества стрел. Но мне следовало экономить, учитывая, что проще использовать [Стрелы Света].
        Живя среди героев и солдат 50+ уровня, я слишком привык быть слабаком. Казалось, что все вокруг сильные бойцы, по всей стране так. Но реальность была такова, что почти все являлись слабаками.
        Также я колебался между мечом, гладиусом и старым добрым квилоном. Если я буду авантюристом, то меч куда перспективнее, так как с кинжалом прежде возникали проблемы в лобовых стычках.
        Гостиница местная оказалась одной из худших, где я бывал. Одноместная комната выглядела лучшим вариантом, цена не настолько кусалась и я мог себе её позволить. Я вставал рано утром, чтобы направится в лес для тренировок. Одно дело иметь [Владение мечом ур. 15], а другое - действительно уметь махать этим оружием.
        Я углубился в чащу, где нашёл небольшую поляну для упражнений. Я использовал меч почти пять месяцев назад, так как после стандартных тренировок в этом оружии не было никакой необходимости. Я повторил некоторые движения с определенной неуверенностью, но сразу заметил, насколько проще ожидаемого они давались. Всё же, стоит найти учителя, а то знаю лишь базовые движения, не более того.
        Деревня находилась в безопасных землях, так что даже слаймов я не нашёл. На второй день я углубился гораздо дальше: порядка десяти километров на восток и столкнулся с троллем. Я замер в недоумении в нескольких метрах от него.
        СТАТУС:
        Зеленый тролль (Монстр) ур. 4
        ОЗ: 850
        ОМ: 50
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 15
        Ловкость: 6
        Выносливость: 32
        Восприятие: 1
        Разум: 1
        Кажется, это ребёнок. Вот черт! Ведь где-то должна быть его мамаша. Тролли имеют семейный тип, они ходят с близкими родственниками в группах до пяти особей, но иногда и в одиночку.
        Я обошёл тролля, что копошился под деревом, объедая, кажется, оленя. Следов другой особи я не нашёл.
        Тролль сидел, так что о росте сложно было судить, но точно ниже меня. Кожа темная, но с различимым зелёным оттенком. Голова огромная, непропорциональная узким плечам. Руки крепкие, с мышцами, а вот на боках жировые складки и спереди большой живот.
        Он был увлечён поеданием тушки, так что я мог спокойно убить его со спины. Но я мог также применить [Силу Тьмы] и манипулировать им как захочу. С другой стороны - это успеется. Мне же хотелось увидеть легендарную регенерацию этой твари.
        Я выскочил из-за спины, снёс тролю голову и… Он приложил её обратно! Благо она сама упала чуть ли не в руки ему. Я продолжал [Анализ]. Здоровье с 800 упало в миг до 250, но стоило мобу срастить голову, как очки начали медленно повышаться, по единице за две секунды. У обычного человека это единица за 5 минут, или 300 секунд.
        Я смотрел на это с открытым ртом и не мог пошевелиться. Меня охватило какое-то оцепенение, а «малыш» между тем повернул своё отвратительное и несимметричное лицо ко мне.
        - Мням, еда, - сказал он и поднялся на ноги, чтобы броситься на меня.
        Оцепенение наконец отпустило и я с лёгкостью увернулся от рук тролля, отойдя на несколько шагов назад. Он изобразил удивление и снова повернул ко мне голову, чтобы попытаться схватить за шею. Я замахнулся и вновь отсек ему голову, отчего тот наконец сдох.
        М-да, двоякие чувства переполняли меня, но одно я знал наверняка: рядом должна быть его мать.
        Глава 27
        Мамаша не заставила себя долго ждать. Вот она уже была крупнее, почти три метра, но такая же непропорциональная и отвратительная на вид. Огромные обвисшие груди в форме треугольников ложились на выпирающее брюхо почти по пупка. Под пузом кусок грязной мешковины в форме некой юбки, а на плече мертвый олень.
        СТАТУС:
        Зеленый тролль (Монстр) ур. 20
        ОЗ: 1200
        ОМ: 80
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 75
        Ловкость: 36
        Выносливость: 65
        Восприятие: 3
        Разум: 2
        Её ребёнка рядом не было, она так же не видела меня. Я спрыгнул на неё с дерева, в попытке отсечь голову, что мне вполне удалось. Она укатилась в сторону, куда троллиха тут же побежала, протягивая непропорциональные руки, но я отрубил ей ноги, которые тут же отфутболил в сторону.
        И эта дрянь резво поползла на руках и добралась до головы! Я не успел ничего сделать, как на меня уставилась тварь, ревущая в гневе. Прыть её была просто не человеческой, и тут я понял разницу в очке ловкости у тролля и человека. Разница была однозначно, что стало неприятным открытием для меня.
        Увы, меч был короче её рук, так что приходилось отступать отскоками и перекатами. Признаюсь, я поначалу растерялся и не знал, что делать, но вскоре смекнул, что оружия то у неё нет! Но просто отрубить руки оказалось не самой лучшей затеей, так она тут же прикладывала конечность и та прирастала. Что ещё хуже, её ноги начали отрастать!
        Я отступил на то место, где оставил свой лук и попытался ослепить монстра, но после двух [Улучшенная стрельба] оружие банально развалилась у меня в руках!
        Благо тварь действительно была ослеплена, чем я поспешил воспользоваться. Отрубил ей голову, затем руки и ноги, завершающий удар пришёлся по позвоночнику.
        Бой был весьма сложным для меня, я чувствовал некий внутренний дискомфорт от случившегося. Просто представьте, если бы тролли были хоть чуточку умнее? Пользуйся они качественным оружием, броней, используй тактику. Худшей твари и представить сложно, регенерация просто ошеломительная.
        Я остался рядом с трупами троллей ещё на пару часов, но отца семейства не дождался. Вполне возможно, что его просто нет. Сам я был испачкан в зелёной крови этих тварей, потому более менее помылся в одном из ручьев. Благо вещи мои тёмные и загрязнения не так заметны, а в гостинице есть услуги прачки.
        Я вернулся в деревню уже после обеда, так что попросил разогреть еду. В целом, никаких вопросов ко мне не возникло, а завтра я покидаю это место.

* * *
        Южная Столица оказалась огромным городом, гораздо больше и праздничнее самой Столицы. Обнадежило меня то, что массу приходящих людей практически никак не досматривали.
        Я и не пытался ни с кем из каравана сблизиться, по сути я общался только с Штефаном и Янко из охраны, ну и самим хозяином Харманом. На момент въезда в город я сидел в повозке с ещё пятью путниками. Гвардеец просто откинул полог, прошёлся по нам скучающим взглядом и крикнул, что всё в порядке. Меня что, не ищут? Совсем?
        Повозка двинулись дальше, а я продолжал размышлять о своём. В принципе, я считался больным скверной, также после побега по сути провалил миссию и должен быть ликвидирован хозяевами. Ну, так считали те, к кому идейно примыкала Илина. Лекарство от скверны стоит дорого, простой наёмник будет испытывать затруднения с его приобретением. Максимум что могли предпринять власти, это контроль травников и магов, что торговали тем самым лекарством. А поскольку я к таким не заявлялся, то должен быть или мёртв, или находится при смерти. Так что да, сомнительно, что корона будет тратить большие ресурсы на мой поиск. Возможно, я и есть среди листовок розыска, но вряд ли это сильно повлияет на мою свободу. Может ли кто-то предположить, что я пройду такое расстояние и зайду в Гильдию Авантюристов? Сомнительно.
        Тем временем повозка остановилась и все начали выходить, что сделал и я. Мы стояли рядом с одной из местных гостиниц, как только Харман разместится, то отпустит всех своих охранников. Я договорился с Янко и Штефаном, что встречусь с ними в Гильдии, а они обещали помочь мне с заселением в наиболее приличный специализированный дом на постой.
        Я имел 14 уровень, в принципе ожидаемый для своего возраста и полугражданского состояния. Конечно, характеристики соответствовали 30 -35, но подобный новичок вызвал бы слишком много вопросов.
        На удивление, меня никак не проверили в Гильдии Авантюристов. Я заполнил заявление на вступление у стойки и получил своего личного куратора. Это была девушка 20 лет по имени Вайолика, приветливая и вежливая. Мы уединились с ней в переговорной, где она задала мне несколько вопросов о навыках и вздохнула с облегчением, когда поняла, что я не обычный крестьянин. В будущем она будет помогать мне с выбором заданий и принимать добытый лут.
        Кстати, о луте. Тут выяснилось, что ядра стоят дороже всего, но не единственное, за что можно получить деньги! Оказывается, шкуры и железное оружие, а также некоторые части тел монстров тоже продаются. Ядра потому дороги, что используются магами в заклинаниях и зачаровании обмундирования, а эти вещи сами по себе ценны, как и услуги чародеев.
        Вайолика вывалила на меня кучу информации, так что я находился в неком когнитивном диссонансе. Аристократия и элитные бойцы живут вообще в ином социальном мире, и находясь в их среде я был уверен, что это норма. Но жизнь среднего класса оказалась куда шире и многограннее, и это только по той поверхностной информации, что я знал теперь!
        Куратор сказала, что я могу быть свободен до завтрашнего дня, а с утра она наградит меня медным жетоном и первым заданием. Пока же выдала мне справку, что бы я мог заселиться в гостиницу для авантюристов, так как удобно было держать специализированный контингент в одном месте. Также у Гильдии были определённые договорённости с хозяевами подобных заведений. Например, в случае болезни или неудачных рейдов человек мог свободно жить в долг без процентов, а если он сбегал или умирал, то организация возмещала убытки владельцу помещения.
        Я спустился в местную таверну, где хотел наконец позавтракать, но не успели мне принести заказ, как появились Янко и Штефан. Они разделили со мной завтрак, а потом отвели в лучшую, по их словам, гостиницу для медных авантюристов.
        Я словил некоторое количество завистливых взглядов, так как приятели имели железные жетоны. Игнорируя нежелательное внимание, я забрал ключи и, распрощавшись с парнями, поднялся в свой одноместный номер. Как бы Янко и Штефан не уговаривал меня взять общий на шестерых, я был непреклонен. Хотя бы потому, что там обычно селились сформировавшиеся боевые звенья, либо такие же одиночки подобно мне. Но я же не так прост, мне как раз не нужны группы. Чем меньше лишних глаз, тем лучше. Будут считать выскочкой и испытывать неприязнь? Да мне пофиг. У меня свои цели и их я буду придерживаться в первую очередь.
        Я сел на кровать и пересчитал оставшиеся деньги. Да уж, не густо. Но я уже имел какой-никакой меч и одежду, что купил в первой деревне. Знал бы о луте, то и шкуру бы захватил с собой, но что поделать! У меня был адрес самой дешёвой оружейной лавке, куда и направился, оставив свою фактическую пустую сумку в комнате, как и меч. Таскаться с этой бандуриной по городу желания не было никакого.
        - Чего желаете? - хозяин осмотрел меня скептически взглядом, явно сразу низко оценив покупательную способность. Хотя, я его понимал, сейчас качество одежды было последним среди моих приоритетов.
        - Здравствуйте! У вас есть недорогая броня?
        Мужчина медленно слез со стула и зашёл в подсобное помещение, задержав на мне подозрительный взгляд. Я был сконфужен: неужели настолько похож на вора-голодранца?
        Мужчина вышел и показал три безрукавки, которые бронёй можно было назвать с большим натягом. Обычная дубленая кожа, пусть и грубая. В деревне я даже не смотрел на такое, думал здесь всё купить.
        - А можно что-то поприличнее? - вежливо поинтересовался я. Оружейник пожал плечами и вздохнул.
        - Просили самое дешёвое, я и принёс.
        - А сколько это стоит?
        - 50 медяков.
        - Тогда принесите мне броню до двух золотых в цене.
        Мужчина посмотрел на меня недоверчиво и сгреб товар в охапку, чтобы скрыться в подсобке. Он принёс пять кожаных безрукавок, одна из которых мне приглянулась. Выкрашенная в чёрный цвет с небольшими металлическими вставками с изнанки. По сути, что-то вроде примитивной кольчуги. Её я и выбрал. Мужчина сразу подобрел, стоило мне расплатиться.
        - А луки у вас какие есть?
        - Да самые разные! От дешёвых охотничьих до самых дорогих с само генерируемыми стрелами.
        - Это как? - удивился я.
        - Это когда лук сам вкладывает стрелу в руки, забирая при этом часть маны. Но вряд ли тебе по карману, 600 золотых.
        Я присвистнул.
        - А чтобы просто выдерживали такие стрелы?
        - Смотря какие, нужно знать наверняка. Они ведь разные бывают.
        Я без задней мысли сразу же призвал [Стрелу Света]. Мужик аж подпрыгнул от неожиданности, я же с недоумением уставился на него.
        - Это же [Стрела Света]! - воскликнул он. - Заклинание служителей самой Светлой Богини! Ты что, Рыцарь Света? Не похож.
        Он подозрительно прищурился, сверля меня взглядом. Я лишь пожал плечами.
        - Одна Жрица Света благословила меня и научила этому заклинанию.
        Он лишь покачал головой.
        - Этого недостаточно.
        - Естественно недостаточно. Я долго и упорно тренировался, так как по началу мог лишь искры высекать.
        Тренироваться? Ха. С Искажением в этом не было необходимости. Но мой ответ определённо устроил торговца и он заметно успокоился, уйдя за луком. Странный он. А эти на стендах у него что, не настоящие?
        - Вот. Сто пятьдесят золотых.
        - Что?!
        Я был ошарашен такой суммой. Да он прикалывается! У меня на руках нет и десятой части такой суммы.
        - Но ведь, если вы можете использовать такие стрелы, то, - он запнулся, а я аж мурашками покрылся. Я ж сам себя компрометирую! Ведь если могу использовать, то должен иметь средства на соответствующее оружие.
        - Я служил по договору, где оружие предоставлял наниматель.
        - Что ж, тогда всё понятно.
        Он заметно поник. Ещё бы, думал продать такую дорогую штуку и облом. В любом случае, я обещал вернуться за луком, когда подзаработаю.
        - Я ведь теперь авантюрист! - подбодрил я оружейника. - Только сегодня записался.
        - Что ж, заходите ещё!
        - Обязательно.
        Да уж. Неловко вышло. И что мне делать? И деньги нужны, и ядра. Похоже, я надолго задержусь в статусе авантюриста.

* * *
        Утром я позавтракал одним из первых и направился в Гильдию. Любезно поинтересовавшись Вайоликой я узнал, что девчонка ещё не пришла. Замечательно.
        Где-то через полчаса она неспешно зашла в помещение, махая бёдрами и зевая в ладошку, но зато при мейкапе и в нарядном платье под лёгким пальто.
        - Вайолика, опять опаздываешь? - услышал я усмешку девушки на ресепшене. - А тебя уже подопечный ждёт.
        Та удивлённо осмотрела пустой зал и заметила улыбающегося меня, после чего подошла.
        - Здравствуйте! Простите, что заставила ждать! - она сделала небольшой поклон, продолжая улыбаться, натянув маску прилежного работника.
        - Ничего страшного.
        - Прошу за мной, Димир.
        Слащаво вежливая и услужливая, как секретарша в приличном офисе. Мы уединились в переговорной, где девушка начала рассказывать мне о заданиях, блеща своим профессионализмом.
        - Вчера я подобрала для вас самое простое задание. Я ни в коей мере не принижаю ваши навыки бойца, это стандартная процедура для новичков - постепенное повышение сложности. Всё сделано для минимизирования потерь среди юных, - она на секунду смутилась, - и не очень юных начинающих авантюристов.
        - Вайолика, я всё прекрасно понимаю, вам не стоит извиняться.
        Девушка облегчённо вздохнула и продолжила:
        - Вашим первым заданием будет сбор лекарственных трав на первом уровне Подземелья. Вот необходимые материалы.
        Она положила на разделяющий нас столик свиток, который я тут же развернул. Это оказалось два листка: рисунок и описание растения, а также примерная карта поиска и необходимое количество. По сути, ничего сложного.
        - А вот ваш жетон. Допуск с первого по пятый уровни.
        Она протянула жетон на цепочке, который я принялся рассматривать. По сути, чуть больше обычного военного с закругленными концами и небольшой камень в центре. Подобный камень был на идентификатор Героя и давал магический допуск в Подземелье. Также там было моё имя и координаты Гильдии, к которой я отношусь.
        - Я могу идти?
        - Да, разумеется.
        Что ж. Гильдия стандартно размещалась на той же площади, что и портал. Я приложил жетон к камню и оказался в знакомой обстановке. Какие приятные ностальгические ощущения!
        Глава 28
        Я сильно лоханулся. Меч то оказался нифига не зачарованный! За что взяли три золотых в той деревушке? Я уверенно проткнул слайма острием, а он просто напросто пропустил его через себя как палку! По руке прошелся болезненный химический ожог и я махнул конечностью, бросая меч и живность подальше.
        [Сила Тьмы]!
        Я скривился от неприятной боли, сжимая и разжимая кисть. На самом деле мелочь, а не ранение, но дико неприятно. Слайм, между тем, радостно прыгал вокруг меня.
        Я выругался и подобрал меч. Необходимые травы уже были найдены и собраны, я даже не встретил никакого монстра. Так что сразу углубился в пещеры в поисках источников ядер.
        Я уж было хотел тупо [Поглотить] слайма, но в голову пришла интересная идея. А не развлечься ли мне? Я приказал слизню следовать за собой и двинулся дальше.
        Впереди показалась крыса, которую я приказал атаковать. Слайм с радостью запрыгал к цели, а та ощетинилась и дала деру, но далеко уйти не смогла. Я приказал отдать мне ядро крысы и мой желеобразные пёсик приполз, чтобы выдать прямо мне в ладонь камень.
        [Поздравляем! Получен навык Укрощение монстров ур. 1!]
        [Детали: Вы можете отдавать приказы монстрам на выполнение простых действий. Вероятность положительного результата 50 %]
        Не совсем понял сути, [Сила Тьмы] и так позволяет мне контролировать монстров, а тут ещё и какая-то вероятность. Я решил проверить догадку и сказал «замри», без передачи мысленного образа. Прыгающий до этого слизень действительно остановился. Теперь понятно, я могу отдавать приказы просто словами, что немного удобнее и требует меньше концентрации.
        Мы с ручным слаймом двинулись дальше по пещерам, при этом я приказал ему ползти, а не прыгать, немного позади меня. Так как он находился под моим влиянием, то прекрасно видел несмотря на [Скрытность]. Всё же радостно прыгающий моб привлекал бы внимание, особенно рядом с человеком.
        Как бы там ни было, я [Укротил] около десятка слаймов и отправился покорять мерзких крыс. Ранее опасные для меня твари (особенно своим количеством) стали лёгкой добычей. Мы легко разорили небольшую территориальную группу этих тварей и мой мешок ощутимо прибавил в весе.
        Прошло несколько часов, пора было возвращаться. Кстати, гоблинов я пока не трогал, увлекшись новым экспериментом. Когда он закончился, то я [Поглотил] всех слаймов и большую часть ядер. Действительно, не мог же прийти медный новичок с первого задания с полным мешком наживы? Было достаточно пяти кристаллов, как мне показалось. Маны вышло вполне прилично, но недостаточно для перехода на новый уровень.

* * *
        - Ого, пять крысиных! - удивилась Вайолика. - Хотя, вы же служили почти военным, так что не удивительно. Думаю, долго в меди вы не задержитесь, - добавила она с упоением. Мне кажется, или лёд официоза треснул?
        - Было бы неплохо, - улыбнулся я девушке, пересчитывая честно заработанное.
        Конечно, неплохо. И ей прибавка к зарплате, и мне хотелось бы на уровни пониже попасть. Чем сильнее монстры, тем ценнее их ядра. Я соответствовал уверенному золоту и не желал прозябать в меди.
        Кстати, одно ядро крысы стоило как сутки «всё включено» в гостинице. Я и раньше замечал дороговизну, так что ничего удивительного. Как и говорил уже, проще добыть, чем купить.
        Я вернулся в свою гостиницу поздним обедом и сразу же отправился в номер, куда попросил принести еду. Я сразу почувствовал напряжённость в воздухе, стоило только зайти в таверну внизу. Заметно приглушенные редкие разговоры и пристальные взгляды. Кажется, я пропустил процедуру «посвящения» от местных, что те простить не могли. Конечно, это только догадки, но знаю я эти традиции дедовщины. Идите лесом, я в группы не лезу!
        На следующее утро один из постояльцев резво поставил мне подножку, но так топорно, что я с легкостью переступил, с недоумением глядя на мужика. Точнее, за столом их было четверо, до тридцати лет, самой обычной крестьянской внешности.
        Пытавшийся нашкодить индивид сменил гримасу с самодовольной на удивленную за считанные секунды. Серьёзно, он надеялся подловить меня этим трюком? Трое приятелей засмеялись, вызвав его гнев.
        - Чё вылупился, зелёный? - грубо кинул он мне фразу.
        Я лишь пожал плечами и пошёл своей дорогой.
        - Тебя что, не учили со старшими здороваться? Эй, я с кем разговариваю, зелёный!
        В ответ на игнорирование он подскочил со стула и бросился ко мне, но [Аура жизни] работала прекрасно, представляя из себя подобие куцего глаза на затылке. Я сделал шаг вправо и слегка повернул корпус, как агрессор чуть не упал, пролетев вперёд меня, но всё же удержал равновесие.
        Как я понял, обращение «зелёный» было нарицательным для новичков подобных мне.
        - Ну ты сам напросился…
        Он усмехнулся, поглаживая собственный кулак и сделал резкий выпад на меня. Серьёзно? Зачем всё это? Я прекрасно понимал, что для местных «дедов» я слаб, благо и статус отредачил соответствующее уровню. Но просто так нападать это уж чересчур.
        Я снова с легкостью уклонился.
        - Пеша! - услышал я грозный крик хозяина гостиницы. - Если не угомонишься, то вылетишь с вещами как пробка из бутылки игристого вина!
        Такое вино употреблялось здесь дочерьми состоятельных лиц, известными инфантильными выходками. Так что вполне уместный намек на глупость и нецелесообразность поступка. Пеша или как его, свел все в шутку и вернулся на своё место.
        Через несколько минут этот Пеша нагнулся ко мне, чтобы проговорить приглашение на дружескую беседу за пределами гостиницы. Я промолчал и относительно спокойно закончил завтрак, чтобы затем выйти черным ходом и направиться в Гильдию.
        Вот почему люди делают столько лишних телодвижений? Не, ну я знаю азы психологии, все эти приемы группового унижения ради сплочения группы, всё это применялось и на Земле, задолго до моего появления там. Казалось бы, жил в информационном веке, но даже тогда все велись на эти архаичные приемы манипулирования, основанные на животной сути.
        Разумеется, в демоническую бытность я не задумывался о подобных вещах. Хотя, о чем это я? Мировоззрение демона сильно отличается от общечеловеческого. Его можно сравнить разве что с нацистской Германией, с той лишь оговоркой, что демоны действительно превосходят людей по ряду факторов. Это некие сферические нацисты в вакууме, не обремененные моралью по отношению к иным расам.
        Можно сказать, что я жил в прекрасном светлом обществе, где всё было устроено для меня. Демоны уважительно относятся к соплеменникам, предпочитая дуэли, а не подлые удары в спину. Не сказать, что это прям всегда так, но обществом осуждалось неприкрытое лицемерие. Можно открыто высказывать недовольство, но если ты замечен в диссидентстве, то пиши пропало. И всё это на фоне отношения к рабам хуже, чем иное к скоту на Земле. Ну а что такого? Ведь демоны высшие существа, они выше разумных рас.
        Вот с такими ностальгические мыслями я добрался до Гильдии.
        - Привет! - я улыбнулся сонно клюющей носом Вайолике.
        - Ах, Димир! - она зевнула, небрежно прикрывая рот ладонью. - Ну зачем так рано вставать?
        - Работа, золотко! Мне деньги нужны, - обреченно вздохнул я, на самом деле имея в виду ядра.
        Девушка медленно вышла из-за стойки и мы направились в переговорную. Она плюхнулась в кресло и раскрыла папку с бумагами.
        - Вчера я отобрала для вас три задания.
        - Три? - я удивлённо приподнял бровь.
        - Вы мне показались уверенным в силах, к тому же полувоенный, - начала оправдываться она.
        - Нет-нет, меня всё устраивает. Давайте столько заданий, сколько будете находить. Чем скорее я наберу норму для железа, тем лучше для нас обоих.
        - Мне нравится ваш энтузиазм! - обрадовалась девушка. - Вот только медных авантюристов больше всего, а потому на каждого заданий не так много приходится. Вчера я смогла взять три, сегодня постараюсь пять, но больше - никак. Таковы правила.
        Я понимающе кивнул.
        - Вы могли бы войти в группу, статистически там меньше работы на человека, а вот очки набрать проще и быстрее.
        Я отрицательно покачал головой.
        - Я одиночка, к тому же сильнее меди. Меня многие уже недолюбливают, считают за слабого выскочку. Я предпочёл бы брать больше заданий, но работать один.
        - Я вас понимаю. Но учтите, что однажды может случиться, что кроме как группам работы не будет. Будьте готовы к этому.
        - Хорошо, - я обреченно вздохнул. - И часто такое встречается?
        - Не редкость.
        - Я всё понял. Что там с заданиями?
        - Два растения, вот описания, а также шкуры пяти крыс.
        - Шкуры? - удивился я.
        - Да, а вы не умеете свежевать?
        - Прежде не приходилось.
        Девушка нахмурилась.
        - Из крысиных шкур делают зачарованные кошельки для среднего класса. К тому же, в будущем вам будет нужно добывать шкуры многих животных и монстров, а также иные внутренности. Обычно авантюристы бывшие крестьяне и дети охотников, так что проблем со свежеванием не бывает. Но у нас где-то была методичка, подождите здесь немного.
        Она вышла, а я пододвинул к себе неосмотрительно оставленную ей папку. Здесь было ещё несколько заказов на растения, крыс, гоблинов, слаймов, хобгоблина, троля, орка с 20 уровня… Была ещё куча монстров, которых я не знал.
        Я услышал кашель за спиной и обернулся. Вайолика укоризненно смотрела на меня.
        - Это неприлично, трогать чужое.
        - А почему вы мне не дадите задание на гоблинов? Их ядра дороже и очков больше дают.
        - Потому что вы слишком торопитесь, - назидательно ответила она и села. - Я не могу вам дать задание на тех монстров, ядра которых вы ещё не приносили.
        - Я всё понял. Ждите вечером разные ядра.
        Я скривился в ухмылке и встал с кресла, запихивая в сумку скрученные трубочкой листы бумаги.
        - Подождите, методичку забыли, - насмешливо сказала она и протянула мне небольшую книжечку. Я её забрал и подошёл к двери. - Кажется я понимаю, почему вас считают выскочкой.
        Я обернулся к ней.
        - Скоро вы убедитесь, что я не преувеличиваю свои возможности.
        - Димир, только не умрите там! - с мольбой в голосе крикнула она мне в спину.

* * *
        Мой план был прост. Я снова приручил слаймов, чтобы они принесли мне ядра и шкуру животных. Даже не потребовалось самому свежевать! Потом несколько крыс, ведомые моей волей, напали на лагерь гоблинов. Низкорослики успешно отбивались, наверное мало приручил животных. Тогда я сам вошёл в лагерь и начал кромсать гоблинов, что не могли понять, отчего крысы на меня не нападают.
        Когда показался хобгоблин, две трети гоблинов были убиты. Я применил [Силу Тьмы] на трех уродцах, что синхронно набросились на меня, и отдал приказ напасть на босса. Низкоуровневые, они не посмели мне перечить, но были моментально убиты своим лидером.
        Раздался крик ярости, хобгоблин не мог понять, что происходит. Но меня он прекрасно видел и посчитал легкой добычей. Я с легкостью увернулся от его выпада с топором, с размаху пытаясь отрубить ему правую руку. Увы, мне это не удалась, он был гораздо выше меня по статам.
        Разворот и удар за коленом. Я увернулся от боевого топора хобгоблина и он упал, потеряв равновесие. Я воспользовался моментом и пронзил его горло.
        Увы, он был всё ещё жив, хрипел, изо рта лилась кровь. Топор он бросил, чтобы схватить острые края меча и попытаться его вытащить. Я лишь навалился всем весом на рукоять и активировал [Тень поглощения], пустив туман к его животу.
        Хобгоблин понимал, что умирает. В его глазах пылала ненависть ко мне, а жизнь угасала. Он так и умер, с искривленной от ярости мордой.
        Я выпрямился и огляделся. Вся поляна усеяна смердящими трупами гоблинов и двенадцать выживших крыс стоят на задних лапках и преданно смотрят на меня. Я ухмыльнулся и направил к ним [Тень Поглощения].
        Чисто с практической точки зрения [Тень поглощения] была малоэффективна, хуже простого [Поглощения]. Но но мне нравилось не вырезать ядра, я забирать жизнь напрямую.
        Глава 29
        Я принёс Вайолике 15 гоблинских ядер, 5 крысиных и 5 слаймов. Большую часть я, естественно, [Поглотил]. Но всё же девушку удивило 20 шкур крыс, так что не зря я попросил переговорную.
        - Но как? Где тогда остальные ядра крыс? - она с недоверием смотрела на меня.
        - У меня есть свои способы использовать ядра.
        - Но ведь в Гильдии самый высокий курс, разве нет?
        - Я их не продаю, а использую.
        - Э-э-э, вы маг? - она удивленно приподняла бровь.
        - Отчасти. Расширяю спектр возможностей, так сказать.
        - В таком случае я всё понимаю, могу порекомендовать хороших и недорогих магистров. Или у вас уже есть учитель?
        - Нет, буду лишь благодарен за совет. И можно вопрос?
        - Разумеется.
        - Какое количество ядер максимум приносят авантюристы меди и железа.
        - Ну, пятьдесят. Один раз было шестьдесят пять, рекорд. Но больше всего лидеры групп сдают, до двух сотен. А что?
        Признаться, я был расстроен. Я за один рейд больше сотни набираю, и то не напрягаясь.
        - Тогда я буду приносить 50.
        Девушка рассмеялась.
        - Да вы шутник, Димир.
        Я лишь вздохнул.
        - Мне нужны деньги на снаряжение. Последние сбережения пришлось потратить на зачарованный меч.
        Я покосился на него, стоящий в углу. Вчера пришлось его купить и сдать старый в три раза дешевле. Обули меня в той деревеньке, увы. Сейчас же я хотел зачарованный лук за 500 (!) золотых. Небольшой цилиндр, из которого материализовался полноценное оружие в обмен на ману. То есть больше ломаться не будет! Достаточно выпустить его из рук или перекрыть ману и всё.

* * *
        Я возвращался домой затемно: зима уже. Недалеко от гостиницы я активировал [Скрытность], помня об утреннем инциденте. Я передвигался медленно и осторожно, пройдя мимо переулка, где спрятался мой недображелатель с группой поддержки. Спасибо хорошему зрению, точнее [Ночному видению]. Сколько они меня там ждали - я не знаю. Заказал ужин в комнату и, обмывшись в тазу, сразу лег спать.
        На утро Пеша встретил меня злобным взглядом, но так и не подошёл. Вышел через парадный с самодовольной ухмылкой, дав мне спокойно позавтракать. Собственно, выйдя минут через десять вслед за ним, я никого на улице не обнаружил. Включив [Скрытность], нашёл Пешу возле черного хода, откуда быстро смылся, еле сдерживая смех. До чего же он предсказуем!
        Вайолика не подвела: действительно нашла пять заданий для меня. Так что этот и последующие дни были для меня вполне удачными. Я сбегал от Пеши и компании, чем неимоверно бесил их, а также удивлял кураторшу ровным числом ядер каждый день. Увы, принося слишком много заказов я удешевлял стоимость товаров, так что вскоре перестал набирать лишнее поверх задания. Так и прошёл мой первый месяц в Гильдии.
        Я поступил в обучение одному дружелюбному старику магу. Реально, ему будто лет сто было: низенький, сгорбленный, морщинистый. Я занимался с ним раз в неделю, так что прогресс был практически никакой. Он рассказывал теорию и давал простенькие упражнения для практики. Смешно было то, что теория полностью совпадала с моими воспоминаниями о прежнем мире. Я на 90 % был уверен, что это он и есть. Не хватало каких-то более ощутимых доказательств, тех же имён, например. Да и что мне делать с этим знанием я до конца не понимал.
        Вся эта идиллия бы и продолжалась дальше, пока я случайно не узнал, что мою деятельность начали замечать. На очередной передаче заявок в переговорной Вайолика поинтересовалась, действительно ли я в одиночку собираю все ядра.
        - Разумеется, да, не ворую же, - меня рассмешил этот вопрос.
        - Понимаете, авантюристы всё чаще шепчутся о том, что на пяти уровнях завелся монстр. Они находят огромное количество разоренных гнезд, иногда горы трупов, что не успели растащить стервятники. Для экосистемы Подземелья ничего необычного не происходит, но люди начинают нервничать.
        - Нападения на людей были?
        - Нет.
        - Тогда не вижу проблемы.
        - Димир, сколько ядер вы добываете на самом деле?
        - Не думаю, что вам нужна эта информация.
        - Это ведь вы делаете? У вас есть своя группа?
        - Нет.
        - Я не сдаю все ваши ядра ровным счетом, иначе бы это вызвало подозрения при проверке. Но если кто-то дотошный захочет докопаться, то сделает это.
        - Вайолика, дорогая, а в чём проблема? Одни монстры убивают других, разве не так всегда было?
        - Вы очень странный авантюрист. Понимаете, если вы совершите преступление, то мне грозит штраф, а то и увольнение. Прошу вас, - она жалобно посмотрела на меня.
        - Дорогая моя Вайолика, я здесь ни при чём, - сказал я смотря ей в глаза и видя сомнение.
        - Ещё через два месяца вы насобираете необходимое на железо количество баллов, - сказала она и отвела взгляд. - Можно попросить вас подождать ещё месяц?
        - Зачем?
        - Не нужно ставить рекорды или приближаться к ним. И приносите меньше ядер, штук сорок.
        - Я буду приносить как и раньше, - твердо сказал я.
        - Но, ведь, - она растерялась.
        - Остальные десять забирайте себе.
        - Но как? - она удивлённо уставилась на меня.
        - Просто помогайте мне и предупреждайте в случае тех же проверок. Возможно, найдутся люди, что хотят нанять авантюристов вне кассы, я не прочь взяться за подобные заказы.
        - Но, но. Вы хоть понимаете, что это за заказы?
        - Нет, - я пожал плечами.
        - Не все готовы согласиться. Они обычно опасны для жизни и не попадают под страховку Гильдии. Если вы умрёте, то ваша семья…
        - Вы читали мои документы и знаете, что я сирота. У меня нет семьи. Надеюсь, что мы поняли друг друга.

* * *
        Вайолика симпатизировала мне, я это отчетливо видел. Но не как мужчине, а как денежному мешку. Я проследил за ней: она действительно жила не по средствам. В общежитии делила комнату с другой девушкой, зато одевалась как леди. Встречалась с каким-то сынком купца, что вряд ли знал о её реальном материальном положении.
        Я знал, что Вайолика не откажется от весомой прибавки к зарплате, я же взял ее на крючок. Что бы не случилось, она будет выгораживать меня как себя. А я уж знаю наверняка, что долго всё гладко идти не может.
        Прошло ещё несколько недель, я занимался обычной зачисткой, немного поубавив аппетиты. Я выучил пять заклинаний от мага, но мне никак не давалась регенерация. Увы, с этим были проблемы. Хоть учитель и говорил, что получившим благословение от Жриц Света гораздо проще овладеть приграничными техниками, на меня это правило не распространялось.
        СТАТУС:
        Владимир (Герой) ур. 17
        ОЗ: 560
        ОМ: 310
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 68
        Ловкость: 68
        Выносливость: 68
        Восприятие: 68
        Разум: 68
        КЛАСС: Лучник
        ИСКАЖЕНИЕ (Частица) ур. 7
        Все характеристики +58
        Сопротивление Свету +50 (max)
        Сопротивление Тьме +50 (max)
        До следующей фазы маны 310 / 2400
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Усиленная воля (врождённое) ур. 17
        Сопротивление контролирующим разум техникам +44
        Ускорение прогресса (от статуса «герой»)
        Прогресс характеристик 250%
        Интерпретация (от статуса «герой»)
        Понимание всех местных наречий, в том числе чтение
        Присутствие тьмы
        сниженное потребление маны при использовании техник тьмы 25%
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Поглощение ур. 10 (max)
        Тень поглощения ур. 7
        Анализ ур. 7
        Владение мечом ур. 17
        Владение кинжалом ур. 17
        Владение щитом ур. 17
        Владение луком ур. 17
        Тихий шаг ур. ур. 17
        Скрытность ур. 17
        Глаза страха ур. 14
        Аура жизни ур. 13
        Улучшенная стрельба ур. 13
        Режим марионетки ур. 11
        Тепловизор ур. 11
        Ночное видение ур. 11
        Рывок ур. 11
        Верховая езда ур. 10
        Следопыт ур. 10
        Быстрый шаг ур. 10
        Стрела Света ур. 9
        Фонарь ур. 8
        Сила Тьмы ур. 8
        Молнии ур. 8
        Щит Света ур. 6
        Щит Тьмы ур. 5
        Стрела Тьмы ур. 5
        Молнии Тьмы ур. 5
        Прыжок ур.5
        +Укрощение монстров ур. 3
        +Тишина ур. 2
        +Огненный шар ур. 2
        +Струя огня ур. 2
        +Земля ур. 1
        +Вал земли ур. 1
        Моя обычная стратегия была такой: я приручал 10 -12 слаймов и шёл на крыс. Уничтожал почти всех, оставляя порядка двадцати. С этими прирученными нападали на гоблинов, где больше половины я убивал и поглощал тенью, а звери были загонщиками.
        Около 10 гоблинов я приручал, остальных зверей умерщвлял. С новыми подчиненными мы охотились на более крупную дичь типа огров и големов. На рейд уходило 2 -3 дня, иногда я ограничивался первыми тремя этапами, чтобы успеть к занятиям с магом. Так что я частично врал, говоря Вайолике, что у меня нет группы. Просто этих мобов я считал за обычных животных.
        Как-то раз одна из крыс принесла мне человеческий палец вместо ядра. Он кровоточил, так что точно не от трупа. Я выругался и пересчитал животных: 8 слаймов и 11 крыс. Небольшой отряд гоблинов в 14 особей был или мертв, или присмерти. Я закончил начатое и приказал крысе вести туда, где она взяла палец.
        Но там было лишь несколько капель крови и человеческие следы. Я приказал животным скрытно идти позади меня и направился по следам.
        Вскоре я настиг его: мужчина мечник, что сжимал раненую кисть. Он был усталым, запыхавшимся, в крови и грязи. Я резко встал перед ним.
        - Что с тобой? - обеспокоенно спросил я, изображая случайного прохожего. Вблизи его лицо показалось мне знакомым.
        - Ничего.
        Он испуганно смотрел на меня. Неужели он всё видел?
        - Ты ранен, давай я помогу?
        Я сделал несколько шагов к нему, но мужчина в ужасе пятился.
        - Не нужно, со мной всё в порядке.
        Я выпрямился и безразлично спросил:
        - Так ты всё видел?
        Он закричал и бросился бежать. Естественно, стоящие сзади животные не позволили ему это сделать. Крысы напали и он начал орать как резанный.
        Черт, слишком много шума, вряд ли он один здесь!
        Я прогнал крыс и уже хотел было натравить слаймов, когда почувствовал [Аурой жизни] сбоку приближение троих. Я схватил раненого за руку и резко поднял.
        - Только вякни лишнего и ты труп, как и твои друзья.
        Он закивал головой, а я перекинул его здоровую руку себе через плечо, имитируя помощь. Животным приказал держаться подальше, но не убегать.
        И вот вышли трое, тут то я и понял, откуда мне знакомо лицо. Это один из авантюристов из моей гостиницы, как и остальные. Шпион, маг и ещё один мечник, все значительно ниже меня по статам.
        - Светлая Богиня! - воскликнул мечник и подбежал к нам. - Алин, что с тобой случилось?
        - Крысы. Напали, - выдавил из себя Алин, боязливо поглядывая на меня.
        - Как ты так умудрился? - спросил второй, шпион. - Сорин, помоги ему скорее!
        Маг Сорин, совсем молодой парень лет восемнадцати, был растерян и ошарашенно смотрел на меня вместе с раненым.
        - Я тебя знаю, ты Димир! - сказал он удивленно.
        - И что? Мы все из одной гостиницы для медных авантюристов, раз уж на то пошло, - ответил я, передав Алина мечнику.
        - Точно, ты ведь одиночка. Присоединишься к нам не надолго? - обратился ко мне шпион. - Мы отблагодарим тебя за помощь нашему другу ужином.
        - Конечно, с превеликим удовольствием, - я улыбнулся, предвкушая небольшую игру.
        - Черт побери, Сорин, да вылечи ты Алина наконец! - рявкнул мечник.
        Глава 30
        Оказалось, что парни уже разместились на ночёвку в Подземелье. Алин только отошёл в кусты, а самого за каким-то чертом понесло бродить по округе. Возможно, хотел увильнуть от готовки, ведь его товарищи уже и чан поставили, и мясо с местными крупами почти сварили. А в итоге он нарвался на занятную картину, как я мочу гоблинов и раздаю приказы крысам, которые ещё и слушаются меня. Ясно дело, что Алин прифигел от такого зрелища и не успел среагировать на крыску, что ему палец оттяпала в итоге.
        А теперь вот мы тихо и мирно сидим вокруг костра и дожидаемся, когда крупа дойдёт до кондиции. Запах обалденный, у меня слюна бежит как ручей. А вот Алин, похоже, в кругу товарищей приободрился, перестал трястись от страха и начал поглядывать на меня с всё большей уверенностью, периодически пощупывая рукоять меча. Что ж, похоже миром мы не разойдемся.
        - А чего ты от Пеши то бегаешь? - спросил Фейн. - Давно б уладил всё по-мужски. Да и не дело это, традиции не соблюдать.
        - Его личное дело, - заметил Хенрик. - Не он первый и не он последний из одиночек, кто сбегает от «посвящения». Дело житейское. Единственное замечу, что когда Димир попадется, то знатно отхватит. Пеша просто в бешенстве.
        Он улыбнулся, видимо вспоминая метания авантюриста. Сорин болезненно скривился, уж кто, а он точно должен был проходить «посвящение» не так давно.
        - Если однажды я таки столкнусь с Пешей, то отгребет он, - заметил я с улыбкой, привлекая внимание парней. - А пока меня забавят его жалкие потуги казаться умнее, чем он есть на самом деле.
        Парни удивленно переглянулись.
        - Да ты и правда слишком большого мнения о себе, зелёный, - усмехнулся Фейн.
        - Считаешь, что на тебя рыбки крупнее не найдется? - Алин смотрел на меня с вызовом, держа ладонь на рукояти меча.
        Я рассмеялся, вызвав недоумение парней.
        - Здесь и сейчас не найдётся. Возможно, кто-то из платиновых и выше.
        - Странно это слышать от меди, - довольно тактично заметил Хенрик.
        - Вот именно, чего ты медный то тогда? - Алин начинал наглеть всё больше. - Подумаешь, пара уникальных навыков, а уже считаешь себя выше других.
        - То есть ты решил, что это пара необычных навыков? - я недоуменно приподнял бровь. Похоже, переоценил опасность.
        - Алин, да что ты прицепился к нему? Рано или поздно жизнь обламает. И не таких самоуверенных видали, - попытался осадить его Хенрик. - И вообще, он тебе помог вроде как. Чего ты бычишься так?
        - Помог? - Алин вскочил на ноги. - Да это из-за него всё произошло!
        - В смысле? - Фейн с подозрением покосился на меня.
        - То есть, ты это так расценил? - спросил я изображая удивление.
        Алин выхватил меч и направил на меня.
        - Ты думал, что я тебя испугаюсь? А вот нифига! Нас четверо, а ты один!
        - М-да. Не делай добра - не получишь зла, - протянул я с сожалением.
        - Да погоди ты бочку катить, Алин! Сядь! - Фейн потянул его за локоть. - Расскажи, что там произошло? Что Димир такого сделал? Не откусил же тебе палец?
        Алин убрал меч и сел. Видимо, только сейчас он понял, как бредово будут звучать его слова.
        - Нет, крыса напала и откусила, - начал он неуверенно. - Но это была его крыса! Она его слушалась!
        Повисла тишина, а потом смешки. Я тоже изобразил удивление, а потом засмеялся.
        - Если я спугнул крысу, то это не значит, что она меня слушалась, - заметил я.
        - Алин, может ты упал и головой ударился? - Фейн улыбался.
        - А что ты скажешь, Сорин? - обратился Хенрик к магу.
        - Ну. Это. Демоны только. Только демоны могут приказывать монстрам и те их слушаются.
        - Я похож на демона?
        - Я знаю, что я видел!
        Алин снова вскочил и направил на меня оружие.
        - Я видел, как ты приказывал этим тварям и они тебя слушались. Ты убивал гоблинов и крысы тебе подчинялись.
        - Если я демон, то зачем мне убивать гоблинов? - я пожал плечами.
        - Нет, ты не демон. Ты просто выскочка, что считает себя выше других! Пара навыков и возомнил о себе невесть что. Я докажу это.
        И он резким выпадом набросился на меня, пытаясь разрубить пополам. Но разница в наших статах была огромна, я с легкостью встал с камня и ушёл от удара. Тут же выхватил свой меч и остановил его в миллиметре от горла Алина, встав у него сбоку.
        - Выскочка, говоришь? - спросил я с усмешкой в повисшей тишине.
        - Не кипятись, Димир, - начал Фейн. - Отпусти его.
        Я спокойно убрал меч и Алин вздохнул, но своё оружие не спрятал.
        - Я спокоен, Фейн. И я не преувеличивал. Мои навыки соответствует золотому рангу.
        - Но как?
        - Я десять лет служил аристократу. Прошёл путь от мальчика на побегушках до личной охраны сыночка, в том числе и в рейдах. А когда понял, что в авантюристах могу достичь большего и собрался уходить, то аристо выгнал меня чуть ли не в одних подштанниках. Спросите у торговца Хармана, что подобрал меня. Мы с куратором решили, что через пару месяцев я пойду на железо.
        - Это выходит, что за четыре месяца, верно? - поинтересовался Хенрик и я кивнул.
        - Что? Четыре месяца? - возмутился Алин. - Я четыре года в меди, ещё год как минимум до железа! А тут какой-то новичок и сразу железный жетон?
        - Ты же видел его скорость, успокойся, - Фейн подошёл к Алину и положил руку ему на плечо. - Убери оружие. Чего ты завелся? Каша уже готова, давайте есть.
        И тут весьма удачно заурчал живот горе-агрессора и он убрал меч. Наконец мы сели и я достал свою тарелку, что наполнила ароматная каша. Когда уже я освою заклинание [Магического огня], которому не нужны дрова? Есть, конечно, специальный камень, что у этих ребят, кстати, но стоит дороговато. Я же сейчас на лук коплю.
        - Сорин, а ты давно маг? - поинтересовался я.
        - Года два.
        Парень был полноватым и забитым. Следы от юношеских прыщей определёно не красили его, да и согнаны были наверняка магией.
        - А в авантюристах?
        - Полгода.
        - Ты выглядишь домашним. Зачем пошёл в авантюристы то?
        - Отец отдал меня обучаться магии. Все деньги отдавал. Хотел, чтобы я стал магистром у какого-нибудь аристократа. А потом, монстров стало слишком много и деревня наняла авантюристов. Они запросили очень много. И у нас случился неурожай. Мне пришлось бросить обучение. И работать в поле, как и отец. Соседи говорили, что я должен стать авантюристом, сам заработать на обучение.
        - И как, заработал?
        Парень промолчал.
        - Да что он заработает! - усмехнулся Фейн. - Все получают так, как вложились. А он новичок, почти ничего не умеет. Мы взяли его только из-за необходимости. Прежний маг стал инвалидом и выбора у нас не было. Плюс койко-место, плюс еда, снаряжение. Откладывать ему не с чего.
        - А что ты можешь?
        - Лечить, воды и земли несколько заклинаний.
        - За то, что палец Алину отрастил, что тебе полагается?
        Снова молчание. Что ж, сели на шею юнцу и погоняют, а тот слишком слабохарактерный. Хотя, он один против трёх взрослых мужиков, страх вполне естественный.
        Да, мне жаль паренька. Сам он из этой ямы не вылезет, нужен сильный толчок.
        - Странно, что крысы напали, - задумчиво сказал Хенрик глядя в свою тарелку. - Они сейчас пируют не хуже ящериц и слаймов.
        - Ты про этого мифического зверя, что зачищает Подземелье? - усмехнулся Фейн. - Говорю вам, не зверь это, а люди. Помните тот отряд бандитов, что вступил несколько месяцев назад? Наверняка их работа.
        - А нам что делать? Уже приходится сутки тратить на то, чтобы уходить подальше от телепортационного камня! Если так и дальше пойдёт, то жить здесь придется! Изредка поднимаясь на поверхность, чтобы лут сдать. Слизни вообще первоуровневые одни, плодятся как мухи, а толку с этого для нас никакого.
        - Это да, бандиты сами кого хочешь прирежут, стоит только пойти против. Зима закончится и пойдут караваны, тогда и вздохнем свободно.
        - А может это и не банда Тобара, - уверенно вставил Алин.
        - А кто знает? - пожал плечами Фейн. - Нам только гадать. Хорошо работают ребята, ни разу не попались. Их точно не меньше десятка.
        - А может и меньше.
        - Может. Тогда это точно не медь. А смысл железу или золоту здесь шляться? На уровнях ниже и добыча крупнее.
        Каша к этому времени была съедена, пора было ложиться спать. Я никак не мог решить судьбу этой четверки, они казались мне вполне безобидными, но и оставлять всё на самотёк не хотелось. Алин наверняка пустит слухи о моих умениях; кто-то посмеется, а кто-то может и глубже копнуть. А защитников в среде авантюристов у меня нет. Штефан и Янко, железноранговые из каравана, практически не контактировали со мной, мы были разных уровней и изредка пересекались.
        Когда я укладывался на землю, то якобы невзначай тряхнул сумкой, выдав характерный звук для ядер. По объёму было ясно, что их много. Я заметил жадные взгляды, но не подал виду. Что ж, зерно посеяно, даст ли всходы?
        Наступила тишина. Камень огня был погашен, лишь еле слышный звон издавали кристаллы защиты по периметру лагеря. Время шло и я уже борясь с дремотой подумал, что ничего не произойдёт.
        [Навык Усиленная воля активирован]
        Дремота тут же спала. Интересно, кто применил навык? Я постарался успокоиться и дышать ровно. Наконец услышал возню.
        - Ну что, он спит? - чей-то шепот.
        - Да стопудово! - ответил кто-то. - Ещё ни разу навык не подводил.
        - Не зазнавайся, Хенрик. Пусть у него и ниже твоего уровень, но скорость же видел?
        - Подумаешь, прокачал немного выше среднего.
        Сумка выскользнула из моих рук и я еле сдержал ухмылку. Через закрытые веки заметил холодный синий свет - [Фонарь], не иначе.
        - Что такое? Уже утро? - я услышал тихий сонный голос Сорина.
        - Нет, спи давай, - огрызнулся, кажется, Фейн.
        - Ничего себе! Да тут больше сотни! - воскликнул Хенрик.
        - Да я вам говорю, это он зачищает уровни! - наконец подал голос Алин. - Я видел, как он крысами управляет. Наверняка какой-то навык приручения.
        - Да какая разница? Хенрик, пересчитывай.
        - Вы что делаете? Это же сумка Димира! - испуганный голос Сорина.
        - Заткнись и спи, тебе сказали. Даже не думай, что что-то перепадет, - кто-то хихикнул.
        - Но нельзя же так.
        - Спи, щенок, а то отгребешь.
        - Да не трожь ты его, Фейн. Что он сделает?
        - 127!
        - Да ты гонишь!
        - Вам по 40, мне 47.
        - Хенрик, а ты не обнаглел? Всем по 42, мне 43 как лидеру.
        - Я его усыпил!
        - И что? Будет как я сказал! Карманы обшарь, может у него и деньги есть.
        Я услышал достаточно, поэтому перехватил кисть и вывернул руку Алину, что полез мне в карман. Он вскрикнул от боли и уткнулся носом в землю.
        - Итак, господа, ваш выбор сделан.
        Только они броситься на меня, как я прижал Алина спиной к себе и приложил лезвие меча к его горлу.
        - Димир, давай не будем пороть горячку. Мы же взрослые люди.
        - Фейн, можешь не стараться, - оборвал я его. - Сорин, что будешь делать ты?
        Все повернулись к побледневшему парню.
        - Я?
        Похоже, его мнения никто никогда не спрашивал, так что неожиданным вниманием он был ошарашен.
        - Да, ты, Сорин, - спокойно отвечаю я. - Можно сказать, что впервые в жизни тебе дается шанс действительно что-то изменить. Ты готов?
        - К чему?
        - Сорин, идиот, примени магию уже! - Фейн был зол.
        - Сорин, дважды предлагать не буду. Если поможешь мне, я помогу тебе. Прошу заметить, что и без тебя могу справиться, но даю тебе выбор. Цени это.
        - Но ты один, а их трое! Как я могу тебе доверять?
        - Сорин, друг, ты ведь с нами уже полгода, мы же друзья, - Хенрик не стыдясь улыбался. Да невооружённым глазом было видно, что парнем помыкают.
        - Только попробуй предать и живого места на жопе не оставлю, месяц не сможешь сидеть! - Фейн, видимо, угрозы считал лучшим лекарством.
        - Что я должен сделать? - похоже, маг принял решение.
        - Разрушь линию защиты.
        Кристаллы погасли и в периметр лагеря ворвались крысы.
        Глава 31
        Сорин испугался не меньше своих уже бывших товарищей. Магией он поднял несколько кусков земли и начал швырять в крыс. Я чертыхнулся: животных и так было мало.
        Я схватил свой меч и ударил по затылку Алина, тот тут же обмяк и развалился на земле. Я швырнул в глаза Сорина [Фонарём], ослепив его на несколько секунд. В следующий момент отшвырнул меч Алина за периметр лагеря и бросился на Фейна, что отбивался от животных.
        Он успел парировать мою первую атаку, а вот вторую по горлу пропустил, так как одна из крыс по приказу вцепилась в икру левой ноги Фейна и тот, взвыв, отвлекся.
        Хенрик, видя такой расклад, использовал [Скрытность] и бросился бежать. Я видел его несколько секунд, но потом потерял. [Тепловизор] помог мне, так что я бросился вдогонку с оставшимися 6 крысами. Шпион явно не ожидал раскрытия и поняв, что ему не скрыться, швырнул в сторону преследователей несколько дротиков. Я от одних увернулся, другие отбил мечом, а крысы будто и не заметили атаки.
        Хенрик бросился на меня, но вдруг резко остановился и взмахнул руками. Из его рукавов вырвались струи темно-зеленого тумана, что обволокли крыс. Я резко выдохнул и отступил. Крысы упали на землю, забившись в предсмертной агонии: их корежило будто от нервно-паралитического газа.
        Пока я отвлекся, Хенрик снова применил [Скрытность] и решил скрыться. Возможно он полагал, что его чуют крысы, оттого и избавился от них.
        Я прекрасно видел его спину [Тепловизором], плюс мои характеристики были заметно выше. Он не мог уйти, но в то же время этот газ представлял для меня реальную опасность. Когда я приблизился на достаточное расстояние, Хенрик резко остановился, но не успел взмахнуть руками. Я его опередил, применив [Тень поглощения]. Его обволокло свечение, скорее всего какая-то защита, но потом он закричал.
        [Поглощено 7 маны]
        Я удивился, но не растерялся. В дымке [Тени поглощения] ничего не видно, но [Аура жизни] работает, так что я знал местоположение Хенрика. Резкий выпад в область сердца, пока он не убежал и дело сделано.
        Я вернулся в лагерь, где Сорин стоял в прострации и смотрел, как слизни обгладывают труп Фейна. Я остановился рядом с магом и положил ладонь на его плечо, отчего парень вздрогнул и обернулся. Страх с его лица тут же сошёл и вернулось безразличие.
        - Ты переживаешь за него?
        - Нет, - ответил он с задержкой. Молчание продлилось некоторое время, в течении которого были слышны бульканье и урчание слаймов. А потом Сорина прорвало. Он говорил, что ненавидел Фейна, тот почти ничего не платил юному члену группы. Маг едва концы с концами сводил. Относились к нему как к неразумному ребёнку, высмеивали каждое мнение. Стоило заикнуться о деньгах, как принижали, давили на совесть, что времена тяжелые. При этом требовали выкладываться до последней крупицы маны, а потом ругали, когда оставался без сил. Не обходилось и без рукоприкладства.
        Сорин тараторил и тараторил, а потом резко замолчал. Он почти не дышал и я понял, что еле сдерживается от слёз.
        - Плакать не стыдно, если иногда и по делу, - сказал я и активировал [Скрытность]. Слаймы, ведомые призывом, направились вслед за мной, бросив кипельно белый скелет в лохмотьях.
        - Я не, - протестующе ответил парень и замолчал, смотря в пустоту. Что ж, пусть успокоится, а мне нужно имитировать невмешательство человека в процесс убийства в том числе Хенрика.
        Подойдя к трупу, я обыскал его. Не забрал ничего, кроме кошелька, где нашлось почти десять золотых. Приличная сумма для «тяжелых» времен. Хотя, я ж с самого начала прекрасно понимал, что на парня хомут накинули. Даже если бы он захотел уйти, то не отпустили бы, пока все соки не выжали или он банально не погиб.
        Я оставил слаймов за работой, а сам украдкой вернулся в лагерь. Сорин уже сидел в молчании на одном из камней, похоже, он успокоился. Быстро, это похвально.
        Я обыскал скелет и забрал кошель. 51 золотой, Карл! Да на эти деньги Сорин мог не один месяц жить и не чувствовать нужды. Крыса, единственная выжившая, так как осталась обгладывать Алина, послушно принесла его кошель, что был в крови. Я аккуратно пересыпал монеты к добру Фейна и подошёл к магу ближе, бросив на его колени кошель. Маг испугался и сбросил с себя предмет.
        - Что это? Зачем? - воскликнул он.
        - Это твои деньги.
        - Но как, с трупа? Мародерство? - ужаснулся он, вызвав мой смех.
        - И откуда ты такой взялся? А предать их на убийство значит нормально? Они обкрадывали тебя всё это время, так что это компенсация за ущерб, возвращение долга. Считай как хочешь.
        Сорин неуверенно подобрал кошель и с удивлением вскрикнул. Тут же его лицо перекосило от ненависти.
        - Столько денег. Сволочи.
        Сказав это, он сунул деньги в карман и посмотрел на меня. Конечно же, вопрос о дальнейших действиях повис в воздухе.
        - А что ты сам хочешь, Сорин? Вернуться в деревню к отцу?
        - Я не знаю. Возможно. Чтобы продолжить обучение.
        - Какое обучение? Ты за полтора года ничему не научился, есть ли в этом смысл?
        - Но, у меня ведь талант?
        - Ты это у меня спрашиваешь?
        Сорин ничего не ответил, удивленно смотря на меня.
        - Может, стать магом было плохой идеей?
        - Но…
        - Что «но»?
        - Я хочу быть магом и авантюристом, это почетно у меня дома.
        - Тогда, я отведу тебя к своему учителю. Если не всё потеряно, то он может взяться обучать тебя.
        - Учителю? Какому учителю?
        - Увидишь. Тем более, ты всё равно обязан принести клятву.
        - Клятву?
        - А ты думал, что после увиденного тобой сможешь спокойно уйти? Эти смерти будут проверять, как и все другие до этого. Тебя допросят, как и меня, кстати.
        Похоже, только сейчас он понял, куда вляпался. Убийство трех человек это минимум каторга, максимум смертная казнь. Хотя, это ещё спорный момент, что лучше на самом деле.
        Сорин был в ужасе, судя по лицу, он уже похоронил себя.
        - Не ссы, всё будет хорошо, - сказал я ему. - Запомни. Вы разбили лагерь, поужинали, а когда легли спать, то забыли про защиту. Ты проснулся среди ночи от криков и испугался, бросился бежать. Так и встретил меня. Когда вернулся вместе со мной - твои товарищи были уже мертвы. Кстати да.
        Я отошёл в сторону и подобрал меч Алина, чтобы бросить его ближе.
        - Ты всё понял?
        - Да, - жалобно ответил он.
        - Повтори.
        - Мы разбили лагерь, легли спать и я проснулся от криков, побежал и встретил тебя. Потом мы пришли и все мертвые уже.
        - Такое себе, - скривился я. - Потом будет нужно потренироваться. Сейчас собирай свои вещи и пошли новый лагерь разбивать, подальше отсюда.
        Мы быстро собрались и ушли.
        Сорин шёл чуть позади и заинтересованно поглядывал на меня.
        - А ты… Вы ходите к учителю магии?
        - Говори «ты». Да, хожу.
        - Ты тоже маг?
        - Отчасти.
        - А много чего можешь кроме [Фонаря]?
        - Достаточно.
        Похоже, Сорина раздирало любопытство, но он уже не знал, как потактичнее задать свои вопросы.
        - Сорин, всё потом. После клятвы. И то, если решишь остаться со мной.
        - Хорошо, я понял.
        Мы выбрали площадку для ночевки и разложили вещи. Я отошёл подальше и [Поглотил] ядра слаймов и крысы. При возвращении я заметил заинтересованный взгляд парня, но не собирался что либо говорить ему.
        Наконец, он не выдержал:
        - А как ты управляешь крысами и слаймами?
        - Навыком. Спи.
        М-да, пацанчик реально чрезмерно любопытный, срочно на магическую клятву его нужно посадить.
        Казалось бы, зачем мне мальчишка маг? За эти пару месяцев в авантюристах я прекрасно прочувствовал отношение к себе. Да, мне пофиг на чужое мнение к себе, но есть дело до собственного развития и положения. Меня недолюбливали все, от простых авантюристов до хозяина гостиницы. Разве что Вайолика радовалась подобно парню, с которым не нужно спать за подарки. Между тем, она не раз намекала, что однажды мне придется сделать выбор: работать в группе или сидеть без работы. Мальчишка сирота, что я спас от смерти и взял под крыло - идеальный расклад. К тому же, мне ману использовать затруднительно и маг под боком будет весьма кстати. Ещё плюс такого компаньона - это лечение, по крайней мере до тех пор, пока я не найду способ повысить собственную регенерацию.
        С такими довольно позитивными мыслями я и уснул.

* * *
        Последующая неделя выдалась непростой. Когда мы вернулись в Гильдию и сообщили о смерти трёх человек, то начался движ. Нас с Сорином разделили и допросили, записали показания. На это ушло около полутора часов.
        Когда мы вернулись в гостиницу, то Сорина окружила толпа авантюристов, что наперебой сочувствовали ему и приглашали в свои группы. Меня вообще будто там не было, ненавязчиво так оттеснили к стеночке, где я пожал плечами и поднялся к себе. Уходя я слышал, как парнишка на все приглашения отвечал отказом. Вот будет удивление, когда он заявит, что остаётся со мной.
        Собственно, так и вышло. Через некоторое время ко мне постучался владелец гостиницы с просьбой о разговоре. Мужчина принципиальный и жесткий, хоть и недолюбливал меня, но вел себя весьма корректно с соблюдением правил. Тот пример, когда он осадил Пешу, явное тому доказательство.
        Если кратко, то он хотел удостоверится, действительно ли мы с магом теперь команда и буду ли я менять одиночную комнату на двухместную. Я ответил утвердительно и он тут же передал мне ключи.
        В комнате ждал довольный Сорин. Он со смехом рассказал о реакции авантюристов на наш неожиданный «союз».
        - А отчего прям все меня так недолюбливают? - поинтересовался я.
        По идее, большей части авантюристов не должно было быть до меня дела, на то и был расчёт моей линии поведения. Подобного коллективного отношения к себе не ожидал.
        - А с чего любить? - парень пожал плечами и посмурнел. - Явился непонятно откуда, правила не соблюдаешь.
        - Какие правила? - моя бровь так и поползла вверх от удивления.
        - Ну как какие? Новичок обязан пройти «посвящение» в авантюристы, а после первого оплачиваемого задания проставиться. Потому-то я так долго не мог найти команду, пока Фейн не подошёл ко мне. Он оплатил гулянку, за которую потом вычитал из моей доли.
        Было видно, что парню неприятно вспоминать прошлое.
        - Но сейчас то наперебой звали, разве нет? Почему не согласился? Мог бы попасть в большую перспективную команду. А я же никто здесь.
        - Конечно звали, я ж теперь не новичок, за меня гулянку оплачивать не надо. А не пошёл, потому что не хочу. Я чуть ли не на коленях стоял перед некоторыми, лишь бы взяли к себе. Никто и слова не сказал, когда Фейн бил меня, когда орал, что я бездарность.
        - Что ж, ты сделал правильные выводы, - я пожал плечами и улыбнулся. Сорин начинал мне нравится всё больше и больше, из него явно будет толк.
        - Что? - удивился он. - Не будешь говорить, что я неблагодарный? Что не о гордости нужно думать, а о себе?
        - Ну что за каша у тебя в голове, Сорин? - вздохнул я. - Естественно, любая группа хочет взять тебя исключительно для собственной выгоды. И ты как раз думаешь о себе, когда не хочешь работать с теми, кто отвернулся от тебя раньше.
        - Но ты ведь не будешь меня использовать! - уверенно заявил он, вызвав мой смешок.
        - Это ещё почему? Ещё как буду!
        Сорин был ошарашен моим заявлением. Он вытаращил глаза, а потом натяжно улыбнулся.
        - Шутник из тебя не очень.
        - А я и не шутил. Ну что, передумал быть со мной?
        Парень промолчал, так что на этом тема была закрыта. Я же усмехнулся и озадачил его просьбой занять мне 20 золотых.
        - Что? - Сорин испуганно посмотрел на меня, инстинктивно приложив руку к карману, чтобы защитить добро.
        - Не бойся, я отдам, - поспешил я его обнадежить, хотя сам сам улыбался как дурак на его реакцию. - Я копил деньги на оружие, и мне не хватает как раз двадцати золотых. Когда пойдём на миссию, сам оценишь полезность покупки.
        Сорин сомневался, я же его не торопил.
        - Я сам отдал тебе деньги Фейна и Алина, а мог бы и забрать. Сам подумай, зачем мне это делать, чтобы потом взять меньшую сумму в долг и не отдать?
        Я сказал это спокойно, без угроз. Парень не дурак, должен понять, что я ему не опасен. Хотя, ещё как опасен, если сделает что-то не то. Но откуда ему знать это?
        - А что за оружие? - спросил он протягивая мне монеты.
        - Сам увидишь. Потом.
        - Почему ты такой скрытный? - в его голосе слышалась обида. - Мы ведь теперь команда!
        - У меня много секретов, привыкай. Но часть из них я открою тебе после клятвы.

* * *
        Я вышел за пределы города, так как горел желанием опробовать долгожданную покупку. Забрался на несколько километров в лес и с предвкушением достал из сумки цилиндр.
        Да, тот самый [Лук Света] представлял из себя небольшой цилиндр, что с легкостью умещался в ладони. Для активации всего лишь три единицы маны. Сущие мелочи, что для меня лишний повод порадоваться.
        Я вытянул перед собой левую руку и потратил необходимое количество маны. Из двух концов цилиндра материализовалась энергетическая основа - верхнее и нижнее плечо. Лук уже имел своеобразный изгиб, вот только тетивы не было.
        Я призвал [Стрелу Света] и приложил к материальной рукояти. Стрела тут же прилегла к тонкому лучу тетивы, перед взглядом появились круги и крест прицела, стоило только поставить стрелу на место. Сначала я оттянул тетиву немного, лишь на десяток сантиметров.
        Стрела сорвалась с моих пальцев и прошла сквозь древесину дерева, оставляя тонкий туннель за собой, после чего на середину воткнулась в следующий ствол и дематериализовалась. Я подошёл ближе и осмотрел места ударов: слегка опалены, с чернотой.
        Во второй раз оттянул тетиву раза в три дальше, при этом едва чувствуя сопротивление. Ствол первого дерева разнесло в щепки, во втором осталась огромная дыра, ну а дальше так же, как и в первом.
        На третий выстрел я оттянул до упора: три дерева друг за другом в щепки, пять с дырами, уменьшающимися друг за другом. И только в девятом стрела остановилась.
        Четвертый и выстрелом сложно назвать: так, едва оттянул тетиву, и стрела вошла наполовину в первое же дерево.
        Я ещё несколько раз выстрелил и сделал вывод, что ударная мощность зависит от степени оттянутости тетивы, а вот дальность ни от чего не зависит. Насколько она велика я не мог достоверно проверить в таких условиях. Дикий смешанный лес с приличной захламленностью сушняком и подлеском (кустарником) высотой до 1,5 метров и местами выше. Просматриваемость - максимум на 100 -150 метров. Искать чистый ровный древостой гиблое дело в местах, где рубки прореживания никогда не проводились. Как и проплешины сплошных вырубок - таковые в этом мире не практиковались.
        Глава 32
        Моего учителя магии звали Драгош. Древний, дряхлый старик с неплохим чувством юмора. Меня не раз посещала мысль, что вряд ли он был бы жив, если бы не магия. Он скрывал свою худобу в широком балахоне и густой, доходящей до пояса, бороде, такой же копне волос. Седой, в очках с круглой оправой без линз, что он носил больше для статуса.
        Драгош был очень занятым человеком. Жил на окраине города в доме с башней в три этажа, в которой я ни разу не был. Мы занимались в одной из комнат на первом этаже.
        Дом его был чист, так как обслуживался двумя рабами - наёмным слугам Драгош не доверял. Двое тихих мужчин за сорок с каменными лицами. Иногда казалось, что они куклы.
        Да, рабы в этом мире были, но стоили очень дорого. Раб был либо прихотью богача, либо покупался ради наживы. Потому распространение в городах имели небольшое, да и содержались в приемлемых условиях. Сложно было отличить слугу от раба визуально: если бы Драгош не сказал, то и не подумал бы.
        Сорин был поражён домом, даже уныние его прошло после того, как представитель Гильдии изъял у него половину денег в пользу родных погибших.
        - А здесь точно маг живет, а не аристократ какой или купец?
        - Башню видишь?
        - Да. Но она какая-то… низкая.
        Я засмеялся.
        - А ты считал, что она до неба должна дотягиваться? Судя по лицу, я попал в точку. Ха-ха!
        Не успели мы подняться по тем пяти ступеням, как раб открыл нам дверь. Собственно, как всегда.
        Драгош уже ожидал нас, выводя в воздухе своей палочкой какие то знаки: он часто так делал, что-то вроде релаксации для него.
        - Ты кого это ко мне притащил, ученик? - сразу без приветствий добродушно спросил старик.
        - Ещё одного ученика! Если возьмёте, конечно.
        - Здравствуйте! - выдохнул Сорин.
        - Что, ещё один маг? Не, я магов не беру больше.
        - Как скажете, учитель, - я не стал ему перечить, гиблое дело спорить с Драгошем. - Проверьте только, может ему вообще незачем магией заниматься.
        - Ну это я с легкостью!
        - И ещё я хотел бы связать Сорина магической клятвой.
        - Ох, опять ты со своими причудами, - вздохнул старик. - Но я вопросов не задаю, зарекся. Юноша, - обратился он к испуганному парню, - ты хоть понимаешь, какие ограничения накладывает такая клятва? Уверен?
        - Да! - тот попытался изобразить уверенность.
        - Как знаешь, юноша. Подойдите-ка к старику оба.
        Принесение клятвы не было каким-то сложным мероприятием. Мы с Сорином пожали руки друг другу, сверху свои костлявые ладони положил маг.
        - Клянусь никогда и никому не разглашать никакую информацию о стоящем передо мной Димире без прямого на то согласия, - начал Сорин. - Клянусь не совершать никаких умышленных и не умышленных действий, направленных на причинение вреда чести, здоровья или жизни Димира. Клянусь собственной жизнью.
        - Скрепляю клятву! - сказал Драгош и Сорин скривился от боли, хватаясь за сердце. Пара секунд и его отпустило.
        - Поздравляю, Сорин, - я похлопал его по плечу. - Ты выполнил мои условия.
        - Было бы с чем поздравлять, - хмыкнул Драгош. - Печать односторонняя и полурабская.
        - Учитель, не пугайте моего юного компаньона, - я хохотнул.
        - Чего-чего? Компаньона, и у тебя? Конечно-конечно. Давай лучше проверим способности твоего полураба.
        - Учитель! Сорин, он шутит, шутит!
        Кажется, мы перепугали мальца, он стоял бледный и слова сказать не мог.
        - Это всё хорошо, друзья мои, - вмешался старик, - но сейчас время занятий Димира, часики ти-ка-ют. Иди сюда, Сорин тебя, верно?
        Бледный парень подошёл ближе к старику и тот вручил ему хрустальный шар размером с футбольный мяч. Руки юного мага тут же качнулись вниз и он чуть не выронил ценный груз. Драгош нахмурился, хоть беды и не случилось.
        - Ты что, хрусталь магический впервые видишь?
        - Вижу не впервые, но меня проверяли гораздо… меньшим размером.
        - Что за чушь? Эти мелкие хрусталики игрушки дилетантов. Любой уважающий себя волшебник имеет именно такой, полноценного размера. Так, посмотрим, что у нас тут.
        Драгош наклонился к шару и начал разглядывать содержимое с видом заправской гадалки с Земли. Я усмехнулся, когда вспомнил какую-то ахинею про экстрасенсов по тв.
        А между тем, там было на что смотреть. Абсолютно прозрачное стекло заволокла белая дымка, внутри которой зародилась разноцветная субстанция, что переливалась всеми цветами радуги. Выглядело это довольно эффектно, я сам залюбовался.
        Лицо Драгоша между тем вытягивалось в изумлении.
        - Сорин, да? Да ты самородок, мальчик. Я беру тебя в ученики. Приходи завтра же в это время!
        - Са-мородок? - испуганно переспросил Сорин.
        - Да, именно так. И где ты его откопал, Димир?
        - Нашёл случайно, как и всё уникальное.
        Сумничал, конечно, хотя сам не понимал, что Драгош имеет в виду. Однозначным было лишь то, что магией Сорин будет заниматься.
        - Но у меня мало денег! - Сорин виновато опустил глаза.
        - Не выдумывай, у тебя их достаточно, - успокоил я его. - Тем более Драгош не дерет в три шкуры, хотя мог бы.
        - Потому что я не учу бездарности ни за какие деньги. А то эти аристократы суют избалованных без талантливых дитяток и просят сделать из них магов, когда место таким за прилавком таверны, не более.
        - А Димир талантливый? Но разве он маг? - удивился Сорин.
        - Конечно талантливый, так навыки развивать и характеристики. Ещё и владеть магией света лучнику на 17 уровне! Что б ты знал, минимальные требование для этого навыка боевая элита приобретает только на 50 уровне. А теперь иди, мальчик. Я жду тебя завтра.
        Я выпровадил Сорина и приступил к занятиям. Сегодня начиналось изучение воды.
        - А что значит «самородок»? - поинтересовался я сперва.
        - То и значит. Попомни мои слова, через несколько лет имя этого мальчика будет знать всё королевство.

* * *
        На следующий день я встал пораньше и тихо свалил из гостиницы. На улице была темень тьмущая, что характерно для середины зимы. Я остановился на одном из мостов города и облокотился на перила. До открытия Гильдии ещё целый час, а до первых кафешек немного осталось.
        Я достал из сумки резной цилиндр из белого материала и почувствовал, что губы расплылись в улыбке. Оно и естественно: тот самый лук, на который я копил больше двух месяцев.
        Всё же, я обманывал Вайолику, т к приносил ей далеко не все ядра. Она права, в Гильдии курс выше, но я сдавал товар ещё в семи местах города. Дешевле, но не критично.
        …
        ЛУК СВЕТА (легендарный, уникальный)
        Усиление во время стрельбы:
        сила: +100
        ловкость: +150
        Прочность оружия: 750
        Ограничения: 30 ур.; штраф 50 % от 15 до 29 ур.; штраф 110 % для 0-14 ур.
        …
        Штраф 110 % означал, что сила у пользователя уменьшится на 10 пунктов, ловкость на 15. Так что некоторым низкоуровневым личностям может прилететь не хилый такой урон при прикосновении.
        Ручка выполнена из какого-то дорогущего дерева, что растёт высоко в горах и лучше всего проводит магию. Покрыта витееватым узором древних рун. Увы, для моего 17 уровня штраф 50 %, но даже так довольно существенно. Фактически все мои характеристики удваиваются для выстрела.
        Я убрал свой долгожданный лук и вздохнул полной грудью морозный воздух. Хорошо, что в подземелье нет смен времен года, там всегда тепло как летом. И почему люди не строят там города? Всё же первые уровни относительно безопасны, а появись там поселения, так ещё безопаснее станет. Возможно, я чего-то не знаю просто.
        Я прогулялся до ближайшего кафе или таверны, как их тут называют. Некоторые люди косились на меня, так как я один был авантюрист, все остальные обычные работяги. Но, что удивительно, я поймал себя на мысли, что здесь нет недоброжелательных взглядов, лишь удивление и праздный интерес.
        Когда я добрался до Гильдии, Вайолики ещё не было, чему не был удивлён. Не иначе опять допоздна вертела хвостом перед тем сыночком торговца. Всё надеется на брак, ну-ну.
        Явилась девушка через полчаса и посмотрела как на врага народа.
        - О Богиня, вы никогда не спите, что ли? - страдальчески вздохнула она.
        Я лишь пожал плечами. В который раз.
        Лишь в переговорной она заявила, что руководство Гильдии решило запретить всем ниже 20 уровня спускаться в Подземелье. Из всех медных авантюристов сформируют группы, которым передадут наземные заказы. Так они борются против безработицы.
        Замечательно! Настроение упало ниже плинтуса просто.
        - И сколько это будет продолжаться?
        - Предварительно две недели. Всё же погибли не новички, а опытные авантюристы, хоть и медного ранга.
        Я вздохнул и недовольно посмотрел на девушку, хоть и понимал, что она здесь ни при чём.
        - Скажите, а зачем вы взяли того мальчика? Он ведь слабее вас в разы.
        - А в чем проблема?
        - Его документы передали мне, как вашему общему куратору. И выглядит его статистика, мягко говоря, печально. У него же 8 уровень! За полгода он набрал баллов столько же, сколько вы за день берёте. Может, стоит отказаться от этой затеи с объединением?
        - Боитесь, что он меня на дно потянет? - от её озабоченности о собственной шкуре улыбнуло.
        - Не беспокойтесь. Фейн с дружками гнобили парня нещадно, на самом деле он очень даже хорош. Драгош назвал Сорина самородком.
        - Что? Драгош действительно так сказал? - удивилась она, а у самой прям калькулятор в глазах защелкал. Вот ведь меркантильная баба, что угодно примет, лишь бы деньги приносило. Прям идеальный куратор для меня.

* * *
        По возвращению в гостиницу меня встретил недовольный Сорин.
        - Где ты был?
        Он скрестил руки на груди и вызывающе смотрел на меня.
        - Где был, там уже нет.
        Настроение и так не очень и этот лезет с допросом.
        - Почему ты постоянно от меня что-то скрываешь? Я же принёс клятву, как и обещал!
        - Да что ты пристал как девица, что в измене своего парня подозревает? Влюбился, что ли?
        Сорин покраснел как помидор, он открыл в попытке что-то сказать, но в результате лишь как рыба двигал губами. До чего же легко его выбить из колеи, я прям не могу!
        - Знаешь что? Иди ты к черту со своими шуточками! - наконец выдал он и ушёл, хлопнув дверью.
        Глава 33
        Это был ежегодный день празднования победы в долгой кровопролитной войне. Той самой, из которой я вышел победителем и стал первой значимой фигурой, даже популярнее тогдашнего короля. Старый маразматик забил болт на всех, кроме себя. Тратил бешеные суммы на собственную охрану и двор. Из-за его нерациональной политики светлые расы подняли головы и осмелили напасть на нас.
        По результатам победы, много лет назад в этот же день, я должен был получить награды и повышения. Но король облажал в последний раз, выделив крупную сумму денег и дав земли на окраине. Я выразил недовольство по поводу подобной «щедрости» и меня поддержали все высшие военные чины.
        И вот я тот, кто есть, новый легитимный правитель огромной страны, что раскинулась на пол континента, а остальная половина шлёт мне «подарки». Странные эти светлые, хотя какая разница, как они называют дань?
        Я сижу на троне, возвышаясь над огромным подобием амфитеатра. Над головой звездное небо, а на сцене представления сменяют друг друга. Гладиаторские бои рабов, танцевальные представления полуголых девушек, которых после растащат аристократы по гаремам: торговцы знают, как прорекламировать свой товар.
        Всё это слабо развлекало меня, давно уже приелось. Я скучал по битве, по крови врагов на своих руках. Все эти игры с Героям так, временное решение.
        - Я пойду к себе, - сказала девушка слева от меня и ушла, даже не посмотрев в мою сторону. Я испытал гнев, но тут же его подавил.
        - Я, конечно, всё понимаю, - сказал сидящий справа от меня молодой крепкий мужчина. Я доверял своему другу Аверию, потому он мог сказать мне то, что никто другой не рискнул бы. - Она из древнего рода, что не раз роднился с монархами. Так же её семья верна тебе, богата, имеет большое влияние в обществе. Это идеальная партия для тебя, не спорю. Но не слишком ли много ты позволяешь Кассии?
        Я сжал кулаки, но промолчал. Я действительно многое ей позволял, но причин сказать не мог.
        - Не драматизируй, она просто ушла с праздника, - наконец ответил я как можно более непринуждённо.
        - Да, но как она это сделала? Тебя ничего не смущает?
        - А должно? - я удивленно посмотрел на друга.
        - Как знаешь, как знаешь, - тот лишь пожал плечами.
        Черт, всё я прекрасно знал. Кассия не следовала этикету, точнее, не до конца. Она должна была коснуться меня и посмотреть в глаза, когда говорила об уходе.
        - Поговаривают, что вы спите раздельно, - снова подал голос Аверий.
        - Ты решил вывалить на меня все сплетни слуг?
        - Если бы только слуг, - задумчиво протянул он. - Ты должен быть с ней строже.
        - А не в своё ли дело ты лезешь? - его намеки вызывали у меня раздражение, в первую очередь из-за их обоснованности.
        - Смотри, бой сейчас начнется! - Аверий резко соскочил с темы, собственно, он часто так делал, когда понимал бесполезность дальнейшего разговора. - Ты на кого бы поставил? Мне тот оборотень нравится, стоит ли купить, как думаешь?

* * *
        В Гильдии Авантюристов был невероятный движ. Собрали всех медных, кто хотел работать две недели расследования, а не отлеживать бока в гостинице.
        Я смотрел на гудящую толпу авантюристов, вертя в руке пустую кружку. Мне не было дела до их разделов на команды: я и так знал, что вряд ли кто сам пригласит. Но и мне хотелось поработать, так что решил подождать, когда все скучкуются и уж потом просится в группу. Заранее попросил у Вайолике свою официальную статистику в Гильдии, чтобы предъявить при необходимости. Вообще, эта информация закрытая, только сам авантюрист может при желании её раскрыть, что мало кто делает.
        И кстати да, пара лучников здесь была. На целую сотню. И нет, второй не я, я с мечом, лук тихо мирно лежал в сумке. Да и оружие у тех ребят простое, обычные охотники небось, что решили подшабашить и не лезут в Подземелье.
        Мой же план прост: навязаться со всеми, а на месте тихо свалить и работать в одиночку. Ибо все тут до 20 уровня, что и не удивительно, с плачевными характеристиками.
        В общем, сидел я тихо так в сторонке и размышлял о своём, а точнее о сне. У меня была жена, королева - вот это поворот! Я пребывал в диком шоке с самого утра. Почему я ничего о ней не помню? Почему ни в одной из двух версий историй (человеческой и эльфийской) нет ни слова ни о какой жене? Что за нахрен вообще?
        Сотни, просто сотни самых разных воспоминаний о жизни демоном, но лишь сейчас появилось о жене. Серьёзно? Почему? Вывод напрашивался только один - женился перед самой смертью. Может она и была причиной предательства сына? А я доверял ей как глупец? Вот ничего не помню, никаких чувств к ней, только желание трахнуть. Почему? Одни вопросы в голове.
        Между тем, не прошло и часа, как ребятки определились и к куратору сего мероприятия потянулись несколько человек. Я встал из-за стола и стал подходить к каждому.
        - Вам человек в команду не нужен?
        - Нет.
        - Хоть статистику посмотрите?
        - Нет.
        Вот и вся суть моих диалогов с ними. Собственно, иллюзий я не питал. Наконец, один парень соизволил заглянуть в листок и обещал взять, если я действительно что-то представляю из себя. Стоит ли говорить, что его глаза чуть из орбит не вылезли?
        - Не верю, это подделка. Пошли к твоему куратору.
        Пошли так пошли. Вайолика ожидала такого развития событий и уверила недоверчивого, что это действительно она выдала документ и он настоящий.
        Потом он познакомил меня с участниками своей группы, чьих имён я не торопился запоминать.
        Собственно, группа состояла из шести (со мной) человек. Лидер Иоска мечник, полногрудая магичка, ещё один мечник, парень с топором, шпион. Нас отвели в переговорную, где выдали задание и объяснили, что вообще требуется и куда ехать. Если кратко, то в одну из деревень в сорока километрах от города зачастили гоблины. Кроме того, народ жаловался на волков скверны, что терроризируют их с осени, но которых никто не видел. Пропажу людей списали на уродцев, но незнакомые следы в лесу находили, так что и это стоило проверить.
        Иоска нанял повозку и мы отправились в путь, большую часть которого я спал. Что не удивительно, скорость повозки не превышала обычную пешую для человека. Так что добрались до нужной деревни мы вечером того же дня.
        Сорина я оставил в городе, так как Драгош начал усиленно с ним заниматься. Мне показалось, что парнишка хочет просто сбежать от требовательного старика, оттого и слезно просился на задание со мной. Но я сказал ему своё твёрдое «нет», так что не без труда, но он отлип. Собственно, он бы здесь мешался, техник скрывающих присутствие у него не было, а это для меня критично. По возвращению я обещал полноценные вылазки в Подземелье, а также составил список того, чему стоит обучиться.
        Деревенские приняли нас радушно, за въезд не взяли ничего, хозяин местной гостиницы и таверны был рад нам как ребёнок Деду Морозу в Новый Год. Разместил нас в трёх двухместных номерах, где мы и проспали до утра.
        Проснувшись и перекусив, а также расспросив старосту, мы вышли в лес.
        Наконец-то, я аж вздохнул свободно. Осталось только дождаться подходящего момента и сбежать, что я и сделал.
        Лес был практически чист, я встретил трёх слаймов, что тут же приручил своим [Укрощением монстров]. Гоблинов я так и не встретил, как и никаких подозрительных следов.
        Вернувшись в деревню, я выслушал претензии Иоска, которые пропустил мимо ушей. Утром обнаружил, что все ушли без меня, что ни капли не расстроило. Так же было на третий день и четвёртый, пятый. Серьёзно? Тут кто-то кроме слаймов и лесных животных есть?
        Прошло ещё несколько дней и поступил сигнал о пропаже людей из соседней деревни, куда мы дружно командой ломанулись. Недалеко, меньше 10 км. Конечно, пришлось извиниться и пообещать больше не убегать, но это мелочи.
        Оставив «балласт» далеко позади, я несколько часов бродил по лесу, приручив лишь пять слаймов. Также я нашёл действительно подозрительные следы, совсем не похожие на волчьи. Кто бы это ни был, точно не волк скверны, может медведь или ещё кто?
        Вскоре я натолкнулся на следы гоблинов и вздохнул с облегчением. Ну наконец-то.
        Схема стандартная: я убил первые отряды до 7 особей в одиночку, затем привлекал слаймов на гоблинов в количестве до 15 особей. И вот он, лагерь.
        Я достал свой Лук Света и начал с дерева расстреливать гоблинов, попутно прикрываясь [Щитами] и отдав приказ слаймам собирать ядра с мертвых.
        Кровавая баня продолжалась минут двадцать, не более. Я уже готовился добить изрядно израненного хобгоблина, когда появился он и вцепился в глотку монстра.
        Я узнал его сразу: четыре длинные тонкие лапы, короткая черная шерсть и морда, походящая на волчью. Его тело окутывала жиденькая черная дымка, а светящиеся красным угольки глаз смотрели на меня. Секунду назад он порвал глотку хобгоблину и кровь стекала с клыков вперемешку со слюной, капая на землю.
        Адский пёс.
        Мой адский пёс.
        Я вывел эту породу довольно давно, когда развлекался созданием монстров. Эти собаки оказались самым удачным экспериментом.
        Но не время для ностальгии. Я сейчас не демон, а жалкий человек, и у меня нет прежней власти над собственными созданиями.
        Зверь вцепился взглядом в мои глаза и медленно приближался. Я почувствовал, как кровь отлила от лица и конечностей, на лбу выступил пот и мурашки табунами забегали по спине. Черт.
        Да, я был высоко на дереве, но прекрасно знал, что мои песики умеют передвигаться по ним, я не в безопасности.
        Я трижды использовал [Укрощение монстров], но зверь продолжал приближаться ко мне, игнорируя команды. Он уже был прямо подо мной, когда я применил [Силу Тьмы], направляя с ней обрывочные воспоминания из первой жизни, где игрался с этими гончими.
        Пёс остановился. И я тоже замер в ожидании.
        Что-то изменилось в нём. Не было больше той грации хищника и опасности, что чувствовалась кожей буквально минуту назад. Он просто стоял под деревом и смотрел на меня.
        Я осторожно слез на землю: пёс продолжал стоять и смотреть на меня. Огромный, носом он уперся мне в солнечное сплетение и начал обнюхивать. Я же положил ладонь на голову собаки и ощутил гладкую шерсть, по которой кожа с лёгкостью скользила. Потрепал за ухом, а потом обнял эту огромную морду, наблюдая за вилянием хвоста и дымкой, что не поспевала за движениями и будто слетала, тут же рассеиваясь.
        Это было ужасно странно, я видел опасного монстра, но ощущал себя в безопасности. В памяти всплывали картинки прошлого, как я охотился, после в предрассветный час сидел возле камина, а они звери лежали у моих ног. Я помнил, как они сопровождали меня на прогулках и поездках по стране. Как я восседал на троне и гладил их, и просители смотрели не на короля, а на его жутких питомцев. Меня это очень забавляло в те времена.
        Я прикрыл глаза и улыбнулся, ловя ладонью этот тёплый нос, слыша дыхание животного. Стойкое ощущение тоски, будто нечто важное совсем рядом, а дойти я не могу. Словно река отделяет меня от дома, на который я беспомощно смотрю с другой стороны.
        Человек, я всего лишь человек.
        Из погружения в собственные ощущения меня вырвало чувство опасности, словно холодной водой окатили. Я услышал рычание и повернулся на звук: ещё один адский пёс. Я медленно протянул к нему левую руку и применил [Силу Тьмы], так же приправляя воспоминаниями. Вторая собака лизнула мне ладонь и я начал ласкать её.
        Внезапно первая тихо зарычала, смотря куда-то в лес и резко сорвалась с места. Через несколько секунд я услышал крик ужаса и побежал туда.
        На земле, бледный как смерть, лежал шпион из моей группы, придавленный лапой зверя. Пёс смотрел на меня в ожидании команды.
        - Помоги, - услышал я хриплый голос парня, что смотрел на меня снизу вверх. Его глаза были полны жажды жизни, он не хотел умирать. - Спаси меня.
        Похоже, он не осознавал происходящего, настолько был напуган. Увы, как только он оклемается, то всё поймёт. Адских псов нельзя приручить. Никому, кроме демонов.
        Взглянув на псов, я отправил мысленный приказ, и те меня поняли - ментальная связь была восстановлена. Лишь три секунды длились вопли боли, а затем наступила тишина. Парень был мертв.
        Шелест в стороне: это слаймы покорно несли мне ядра, что циркулировали внутри их прозрачных тел. Я забрал их все и положил в сумку: стоило бы потом отложить те, что подороже, а остальные [Поглотить]. Следом я вырвал ядра слаймов, один за другим они превратились в воду, что быстро впиталась почвой.
        Что ж. Пора встретиться с бывшим хозяином моих псов, а это именно они и были, судя по статусам. Подросли конечно, за эти пятьсот лет, сам не ожидал такого результата. Но, с другой стороны, они благословлены самой Тьмой, явный признак чего их вездесущая дымка.
        Но только я выпрямился, чтобы отдать приказ привести их к бывшему хозяину, как увидел его передо мной.
        Кстати, поправка - у них хозяйка. Не человек. Демонесса. Высокая, стройная, обтягивающий талию корсет и узкие брюки. Длинные волосы, забранные в высокий хвост - все это вроде и человеческие черты, но вот слегка заостренные уши - косвенный признак того, что она принадлежит к роду демонов.
        Она холодно смотрела, но затем, поморщившись, указала на меня.
        - Фас.
        Послесловие
        Итак, вы еще с нами? Тогда продолжаем:
        
 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к