Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Призывающий Оро / Иной Герой: " №05 Герой Последнего Дня " - читать онлайн

Сохранить .
Герой последнего дня V Зигмунд Крафт
        Оро Призывающий
        Иной Герой #5
        Иногда жизнь может преподносить своеобразные сюрпризы, что диву даёшься. И это говорю я, что прожил одну жизнь демоном, а вторую человеком. Теперь же меня ждёт ещё третья - в роли Героя на стороне добра. Причем в мире том, самом первом. Ирония? Меня не раз называли сволочью и психом, а тут я стану борцом за светлое будущее. И у меня, как Бывшего Темного Повелителя, есть свое мнение.
        Глава 1
        Эгле постучалась и, не дожидаясь ответа, заглянула в комнату.
        - Можно?
        - Заходи, - прозвучал тихий голос в ответ.
        Девушка подошла к кровати, так и не видя самого Альгирдаса. Он лежал накрывшись с головой одеялом и отвернувшись от гостьи. На стенах ничего не было видно, надписи углем уже смыты. Накануне служанка сильно испугалась, прибежав на вопли рыцаря и обнаружив на стенах «убить, убить всех, убить Владимира», а самого героя с ожогами на глазах и пальцах. Эгле сложно было поверить, что такое Альгирдас сам сотворил с собой.
        - Как ты себя чувствуешь? У тебя всё хорошо?
        Воцарилось недолгое молчание.
        - Ты можешь не задавать настолько глупых вопросов? - наконец издал он.
        - Что? Я не расслышала из-за одеяла.
        На самом деле она всё прекрасно слышала, но ей не хотелось, что бы парень прятался от неё. С задержкой, но всё же он откинул одеяло и повернулся. Если не считать тонкой белоснежной повязки на глазах, он выглядел вполне обычно.
        - Насмотрелась? Я могу снять! - раздражённо выкрикнул он и потянулся к затылку руками, на пальцах которых девушка заметила почти зажившие ожоги, а именно молодую кожу.
        - Не стоит бередить, иначе дольше будет заживать, - воскликнула она испуганно и остановила его.
        Парень протянул руки вдоль тела и с горечью улыбнулся уголком рта.
        - Дольше? В моём случае всё заживает дольше. Лекарь сказал, что может потребоваться от трёх дней. Глазные яблоки должны отрасти заново.
        - Но как это произошло?
        - А тебе никто не рассказал? - саркастически спросил он. - Мне казалось, что это уже знает всё королевство.
        - Не говори глупостей, никто не знает. Это держат в тайне.
        Альгирдас насупился.
        - Так ты расскажешь мне? Я хочу услышать это от тебя.
        - Я просто проснулся ночью. А потом увидел в огне камина ту штуку, из местных сказок. Элементаль. Маленький огненный человечек. Он сказал мне… передал мне привет. От Владимира.
        Вздох девушки не смог укрыться от его ушей.
        -- Конечно, ты тоже не веришь мне, - усмехнулся он. - Никто не верит. Но я клянусь тебе, что это правда.
        В последних словах слышались нотки отчаяния.
        - Но элементалей никто не видел, ничего не известно об их природе. Возможно, что их даже никогда не существовало. Это просто фольклор, иначе бы архимаги смогли найти их. Вот дриады существовали, но вымерли.
        - Эгле, я знаю, что видел. И это со мной сделало именно то существо.
        Он уверенно указал в направлении глаз.
        - Ты во всём винишь Владимира, постоянно, - покачала она головой.
        - Я говорю тебе правду!
        - Альгирдас, пожалуйста. Почему ты так его ненавидишь?
        - Потому что он мразь, он двуликая сволочь и посланец Тьмы. Ты что, не понимаешь, что всё это из-за него? Сначала Розалия, теперь он взялся за меня. Да даже тебя ему удалось околдовать.
        - Я не околдована, сама Верховная Жрица Света Ариэль проверяла меня, она не может ошибаться.
        - То есть, по-твоему, я выдумщик? Нет, это не я слеп, это все вокруг слепцы, не видят очевидных вещей. Ты ещё вспомнишь мои слова, но будет поздно. Он уже втёрся ко многим в доверие, но ничем хорошим это не заканчивается. Его жена, наверняка и твой бывший муж, и старик лорд погибли от его рук. И тот мальчик, может он просто похож на маленького Больдо, может на самом деле это вовсе не он?
        - Ты слышишь себя? Зачем Владимиру убивать Дорина? Это бессмысленно! К тому же, Дорин был сильным, его сложно было убить.
        - Ты забыла, как этот недогерой расправился со мной на глазах толпы? Всё это неспроста, говорю тебе. У него очень много уловок, обмануть может за раз.
        Альгирдас не видел лица Эгле, но ему было достаточно тона, чтобы понимать всё. Она была на стороне Владимира, одурманена им, и потому переубедить её невозможно.
        - Пресветлая Богиня, Альгирдас, что ты говоришь? Может, хватит винить окружающих в своих проблемах? Искать козла отпущения?
        - Зачем ты пришла сюда? Ты ведь изначально не собиралась меня слушать, верно?
        - Ты мой друг, как и все Герои. Мы чужаки в этом мире, пусть и прошло уже четырнадцать лет. Да и всё, что между нами было…
        - Это было давно, и ты ещё тогда затаила обиду на меня. Пришла поиздеваться, да? Чувствуешь триумф?
        - Нет! Что ты такое говоришь?
        - Уходи, Эгле. И больше не возвращайся. Я не хочу не видеть, не слышать тебя.
        - Я хочу лишь помочь тебе, поддержать…
        Она попыталась взять его ладонь в свою, но парень одёрнул руку.
        - Уходи, имей совесть. Оставь меня в покое.
        Девушка растерялась, разговор прошёл совсем не так, как она себе представляла. Ей хотелось помочь другу, но тот был слишком упрям, собственно, как и всегда.
        «Как я только могла полюбить его когда-то?» - подумала она глядя на лежащего перед собой парня.
        Послышались шаги и легкий хлопок дверью.
        - Ты ушла? - спросил Альгирдас, но в ответ тишина. - Проклятье.
        Он свесил ноги с постели и на ощупь нашёл на столе рядом бутылочку с зельем. Открыв пробку он принюхался, после чего вернул её на место и нащупал ещё одну. Запах на этот раз был знакомый и парень сделал глоток. Вернув склянку, он вздохнул и прижал ладонь правой руки к животу с еле слышимым стоном.
        Внезапно он услышал смешок, от которого всё сжалось внутри.
        - Эгле?
        Но в ответ только тишина. «Показалось», - подумал парень. Постепенно успокоившись, он смог уснуть.
        * * *
        Лекарь вошёл в кабинет короля и поклонился. Здесь же находился и первый советник Милош.
        - Присаживайтесь, рассказывайте, - Вадис указал на свободный стул.
        - Спасибо, - поблагодарил мужчина и сел.
        - Так как там дела у Альгирдаса? Всё ещё настаивает на том, что это сделал элементаль?
        - Увы, но да, - вздохнул лекарь. - Он отрицает ожоги на пальцах, говорит, что не помнит, как их получил. Возможно, когда потерял сознание упал на угли, или хотел схватить то мифическое существо. При любом намёке, что это он сам мог сделать с собой, приходит в ярость.
        Вадис нахмурился и посмотрел на Милоша, что сидел с невозмутимым выражением лица.
        - Я хотел бы кое что рассказать вам, ваше величество, - решился мужчина.
        - Я вас слушаю, - кивнут тот.
        - Когда Альгирдас месяц назад вернулся с ранениями незаживающими, он утверждал, что скверна разрослась из-за боя с Владимиром. Сейчас он тоже говорит, что то существо было от Владимира. А ещё он просил меня умолчать о странных изменениях в зоне поражения, не сообщать вам, что она увеличилась.
        - Скажите, а может быть хоть малейшая вероятность, что Владимир действительно замешан во всём этом?
        - Исключено, - отрицательно покачал головой лекарь. - Если только ему не подвластна скверна, а это просто невозможно.
        - Вы можете проверить его? Он прибудет в столицу через пару дней.
        - Конечно же я проверю, хоть это и маловероятно. Слишком очевидна ненависть Рыцаря Света к этому Герою.
        - Вы считаете, что с Альгирдасом что-то не в порядке?
        - Да, скорее всего, это психоз и шизофрения. Не похоже, что он намеренно выдумывает, так как искренне верит в то, что говорит.
        - Спасибо за информацию, - поблагодарил король лекаря. - Можете быть свободны.
        - Плохие новости, - резюмировал Милош когда мужчина вышел. - Специальные люди проверили надписи на стенах, кроме следов ауры Альгирдаса нет ничего.
        - С появлением этого лишнего Героя всё пошло наперекосяк, - раздражённо заметил Вадис. - Как он вообще выжил? Мы считали, что скверна слишком мала для обнаружения, но оказалось, что он не заражён. Но не мог же он вылечиться?
        - Вы правы, не стоит сбрасывать со счетов вероятность работы Владимира на Культ Истины. Стоит организовать слежку за ним в столице.
        - Для этого нужны хорошие шпионы, высокоуровневые. Он сам имеет такие навыки и мы ничего не знаем о его реальных способностях. Возможно, Мантас что-то прояснит по прибытию.
        * * *
        Лекарь нахмурился, разглядывая пустую склянку.
        - Где лекарство от скверны? - спросил он у Альгирдаса.
        - На столе, - безэмоционально ответил он.
        - Я вижу здесь только пустую бутылку.
        - Я не понимаю вас.
        - Лекарства нет. Прошу заметить, очень дорогого лекарства.
        - Что за бред вы несёте? Я то здесь причём?
        - Вы что, выпили всё разом? Но если бы так произошло, то вы бы уснули на несколько дней как минимум.
        - Я здесь не при чём, спросите у служанки. Может, это она взяла, мне откуда знать. Я, если вы забыли, пока ещё слепой.
        - Спрошу, обязательно, - ответил лекарь. - А пока буду присылать вам ассистентку с лекарствами, чтобы приём был под контролем, а то обезболивающее тоже быстро заканчивается. Я ведь говорил вам, что увеличение дозы не приведёт к ощутимым результатам, а вот нагрузка на печень и почки повышается в разы. В вашем состоянии это может быть опасно.
        - Делайте что хотите, - безэмоционально ответил парень.
        * * *
        Лекарь столкнулся с Милошем в коридоре:
        - Простите, можно вас?
        - Конечно, у вас что-то важное?
        - У Альгирдаса пропало лекарство от скверны, и он точно не мог его выпить за раз. Вы можете проверить, не могла ли служанка украсть его?
        - Разумеется, мы всё проверим.
        * * *
        Столица встретила меня пасмурным небом и моросящим дождиком, сыростью и прохладой. Казалось, что это совсем другой город, более грязный и неприветливый, чем я увидел его впервые пять лет назад. Больдоград на его фоне выглядел куда привлекательнее с учетом канализации для дождевой воды, что я распорядился провести.
        У ворот нас встретил эскорт из двадцати городских стражников, что и сопроводил прямиком ко дворцу, но не главным воротам.
        - Это Монетный Двор, - пояснил Мантас. - Не беспокойтесь, всё прошло гладко. Я так же сообщу о положительных результатах аудита королю. Вам не о чем переживать.
        - Как знать, - усмехнулся я.
        Через несколько минут дверцы скрытого пространства были раскрыты и все золотые слитки доставались и пересчитывались в моём присутствии. Расписавшись в накладной я был свободен.
        Стоило ли мне заходить к Героям? С одной стороны, не терпелось поглядеть на Альгирдаса, с другой, вряд ли он позволит мне войти в свою комнату. Анна сообщила, что исполнила мои указания в точности и передала привет рыцарю.
        Постояв немного на улице я вернулся в седло и вместе со своей охраной направился в столичный особняк Больдстонов. Там меня ждала корреспонденция с прошениями о встрече и приглашениями в гости. Похоже, местная мелкая аристократия собиралась наладить со мной контакты. Не знаю, было ли это обычной вежливостью, или же реальным стремлением, но решил не упускать возможности, ведь в предстоящих событиях мне будут нужны союзники.
        Закончив обед, распорядился не беспокоить меня. Закрыв дверь, я занялся сортировкой и изучением бумаг. Через пару часов, устав от этого занятия, был отвлечён появлением Анны.
        - Наконец-то, - улыбнулся я ей. - Как обстоят наши дела?
        Феечка опустилась на стол и ответила:
        - Тому парню никто не верит. А ещё, я вылила всё его лекарство! Сначала они подумали на служанку, но потом поняли, что она здесь ни при чём. А раз никто больше не входил и не выходил, то обвиняют рыцаря.
        - Это ты интересно придумала, правда, я не вижу в этом практического смысла.
        - Но папа! Ты сам сказал делать всё, что бы его приняли за психа!
        - Но поступки ведь должны иметь хоть какую-то логику, не считаешь так?
        - Он во всём винит теперь тебя, чем раздражает окружающих. И правда, ты бы его слышал, это звучит таким бредом! - хихикнула девушка.
        - А что с остальными?
        - Лекарь считает, что у Альгирдаса психоз. А король подозревает, что ты можешь быть пешкой Культа Истины.
        - Вот так новость, - засмеялся я.
        - Король ещё частично верит словам Альгирдаса, но скоро аргументы за его психоз перевесят всё. Возможно, кто-то бы и поверил в твою причастность, но Мантас и ещё двадцать человек свидетели, что всё это время ты находился у них перед глазами по пути в столицу. И за тобой организовали слежку.
        - Что ж, всё идёт по плану.
        - Рада стараться, - улыбнулась Анна и засветилась чуть ярче обычного.
        Глава 2
        Мантас чувствовал себя не в своей тарелке в кабинете короля, собственно, как и обычно. Милош смотрел на старика слащаво-доброжелательно и в целом создавал впечатление этакого добряка, но это если не знать, насколько он может быть коварным и с такой же приветливой улыбкой отправлять на смерть.
        - Мы вас слушаем, уважаемый Мантас, - вежливо проговорил советник.
        - Владимир сильнее любого из Героев, - выдал тот сразу как на духу.
        Повисла пауза, в течении которой мужчины переваривали услышанное.
        - Что вы имеете в виду, учитель? - переспросил Вадис. - Мы вас не совсем поняли.
        - Мне казалось, что я чётко сформулировал мысль.
        - Но в чём проявляется его сила? Насколько он сильнее других? Что конкретно вы увидели?
        - Конкретно - ничего, но я сразу понял, что его потенциал превышает мой в разы. Это проявляется во всём, он намеренно не показывал мне всю силу, но каждый выпад, каждое действие в тренировке было для него так же легко, как согнуть мизинец на руке. Поначалу я подумал, что это показушность, но даже спустя время его удар был точен и твёрд, ни капли усталости.
        - Он мог использовать усиливающее зелье, - предположил советник.
        - Вы и сами прекрасно знаете, что срок действия их ограничен, а при постоянном использовании проявляются внешние признаки регрессии.
        - Но их можно скрыть.
        - Визуально, но не на магическом плане.
        - Вы можете сказать, что конкретно вам удалось увидеть? - нахмурился Вадис.
        - Его уровень 57-ой, сила, выносливость, ловкость и остальные показатели превышают триста единиц. Не спрашивайте меня, почему показатели одинаковые, он сам не стал ничего пояснять, просто пожал плечами и попросил принять как факт.
        -- Бред, не может быть, - усмехнулся король. - Это просто невозможно, он определённо использовал артефакт и скрыл реальные показатели.
        - Всё возможно, но я подобных артефактов не заметил.
        - Этот Владимир определённо непростой Герой, - высказался Милош. - Что бы мы не узнавали о нём, всё выглядит слишком странным и подозрительным.
        - А что по аудиту? - напомнил король. - Там есть за что зацепиться?
        - Нет, всё чисто, ничего особенного. Есть кое-какие спорные операции, но в целом они не влияют на картину не несут в себе профицита бюджета.
        - А конкретно это какие операции?
        - Сниженный, почти нулевой налог на пользование земли при соблюдении условий договора. Сам договор подразумевает довольно жёсткое регулирование и отчётность перед лордом, а также какие-то «социальные гарантии».
        - Гарантии чего? - переспросил Милош.
        - Социальные.
        - И что это значит?
        - Лорд Владимир помогает своим селянам в случаях неурожая, а также бездетным старикам и юродивым.
        - Что-что, простите?
        - Родители детей, что рождены калеками, получают ежемесячную денежную компенсацию на содержание до шестнадцати лет, после их забирают в закрытые поселения, где они могут работать по мере возможностей и приносить пользу.
        - Что за чушь? Это же заведомо убыточное мероприятие.
        - Как бы там ни было, эти поселения приносят доход лорду. Как он сказал: всякая жизнь ценна.
        Повисла пауза.
        - Я так полагаю, он имеет большую поддержку крестьян, - протянул Вадис слова и посмотрел на советника. - Тогда возможно, что они добровольно идут в ополчение. Да и с такими условиями наверняка у него появилось много новых поселений.
        - Вы правы, мой король, - кивнул Милош. - Только я сомневаюсь, что такая политика приносит ему реальный доход.
        - Согласно аудиту всё чётко структурировано, так что не прикопаться, - вставил Мантас. - В самих деревнях я не был и с местными не разговаривал. Но в целом прислуга высказывалась о лорде Владимире исключительно в положительном ключе.
        - Это свойственно для прислуги, - отмахнулся Милош.
        - Возможно, - улыбнулся Мантас. - Но когда на такой вопрос вы получали рассказ на полчаса, а то и больше? Многие слуги с энтузиазмом поясняют, насколько их жизнь изменилась к лучшему, что они больше не беспокоятся о детях и родителях, что уверены в завтрашнем дне. Судя по книге регистраций, у них там бум рождаемости, а прирост населения с момента появления Владимира увеличился в три раза, затем после вступления в права - ещё в два раза. Так же вся исполнительная власть держится на лорде, только он имеет право казнить, а также в случае необходимости аннулировать судебный приговор. Даже староста не имеет абсолютных полномочий в своей деревне и при появлении жалоб проводится проверка, на основании которой возможно назначение другого человека на эту должность.
        - Полный абсурд.
        - Полностью согласен с этим. Придумана сложная структура, чтобы разобраться в которой мне потребовалось много времени. Не понимаю как, но это работает, но что ещё страннее, не приводит к анархии. Ещё он всех желающих обучает грамоте, совершенно бесплатно, выделяя на это деньги из собственного бюджета.
        - Действительно, у него на землях невесть что творится, - усмехнулся король. - Если обучать грамоте всех подряд, то народ быстро поумнеет и взбунтуется. Им вообще нельзя никаких прав давать в принципе!
        - Вы совершенно правы, мой король, - кивнул советник.
        - Вам есть ещё что сказать, учитель?
        - Нет, - тот отрицательно покачал головой. - Основную мысль я донёс, даже больше, чем требовалось для понимания.
        - Копии документов вы ведь привезли?
        - Да.
        - Что ж, спасибо за информацию.
        Мужчины продолжили обсуждение лишь когда Мантас ушёл.
        - Что вы думаете обо всём этом? - спросил король советника.
        - Полагаю, что этим можно воспользоваться. Нанять смутьянов и организовать бунты. Через время у нас появятся основания для введения королевских войск, даже если сам Владимир будет против.
        ***
        Вместе со мной в столицу во главе охраны приехал Яноро, но толку от него было мало. Кроме того, он не горел желанием покидать замок, а вот Скендер радовался отъезду сына. Причина такого поведения осталась для меня загадкой.
        Управляющий столичной резиденции Больдстонов Т?ман оказался шустрым молодым парнем и имел в городе много знакомств. Благодаря ему и удалось навести справки о многих из тех аристократов, кто звал меня в гости.
        Стелиэн Скавронский заинтересовал меня больше остальных: безземельный, из некогда разорившейся аристократии, он имел неплохое состояние, свою ткацкую и швейную мастерскую, а также представительство в торговой гильдии. Но больше всего он мечтал о том, чтобы вновь заиметь собственные угодья с крестьянами. Сотрудничество с этим торгашом сулило неплохие перспективы. Примечательно, что аристократом в этом мире не запрещалось заниматься хозяйственной деятельностью и торговать, как было на Земле в средние века и позже. Возможно, более долгое существование в стагнирующем обществе внесло свои коррективы в правовое поле.
        В один из не погожих осенних деньков я выскользнул из своего особняка незамеченным и направился к дому будущего союзника, благо заранее узнал о его распорядке. Собственно, все обеспеченные люди проживали в относительной близости одного района, так что с этим проблем не возникло.
        Перепрыгнув кирпичную стену, что ограждала участок Скавронского, я едва уклонился от попадания в ловушку. Усмехнувшись собственной расслабленности, обошел оставшиеся, продолжая находиться при этом в невидимом состоянии. Дверь в кухню, как и в большинстве домов, была приоткрыта, в неё я и проник, после по коридору поднялся на второй этаж и просочился в кабинет хозяина. Как ни странно, он работал с документами. Выглядел он моложе своего двадцатипятилетнего возраста. Я предположил, что появляться вот так сразу перед ним будет неприлично, так что вернулся за дверь и, рассеяв [Скрытность], постучался.
        - Войдите, - безэмоционально сказал он, что я и сделал. - Чего нужно?
        Он даже не оторвал взгляд от бумаг, что удивило меня.
        - Боик, хватит стоять столбом, говори зачем… Вы кто? Как сюда попали? - наконец, он уставился на меня с недоумением.
        - Разрешите представиться, Владимир Больдстон.
        Я сделал легкий поклон с полуулыбкой, внимательно наблюдая за реакцией парня. Судя по движениям, под столом у него находилось что-то убойное.
        - Помниться, вы сами звали меня в гости для знакомства.
        - Да, но я не рассчитывал, что вы придёте без предупреждения, обычно это так не делается.
        - А как делается? - улыбнулся я.
        - Зовут на обед, - рассеянно ответил он, но руку правую из-под стола таки достал.
        - Простите, не хотелось светиться перед посторонними. Да и местные нравы всё ещё чужды мне, никак не привыкну. У меня для вас есть заказ, который должен остаться в тайне.
        - Вы присаживайтесь, Владимир, - наконец спохватился он. - Разрешите поинтересоваться, как вы сюда проникли?
        - Не стоит ругать охрану, мало кто может обнаружить меня на максимальном уровне навыка [Скрытности]. Да и ловушки ваши не плохи и их много. В целом я бы поставил вашей защите твёрдую пятёрку.
        - И всё же, вы здесь, - заметил он.
        - Верно, но таких как я мало, очень мало, и банальная кража нас не интересует.
        - Почему вы пришли ко мне скрытно? Это что-то противозаконное? - он внимательно смотрел на меня с серьёзным выражением лица.
        - Нет, вовсе нет. Лишь большой заказ ткани на опознавательную форму для… моей армии.
        - Вашей армии? - удивился он. - Она у вас есть?
        - Один из соседей совсем недавно попытался напасть на золотой рудник, что находится под моей ответственностью.
        - Да, я слышал об этом, - кивнул он. - Вы решили увеличить боеспособность, чтобы обезопасить имущество, верное решение. Так что конкретно вам нужно?
        Я залез в карман и протянул ему листок бумаги с цифрой. Изучив её он недоуменно посмотрел на меня.
        - Что это?
        - Погонные метры.
        - Ткань, цвет?
        - Количество указано для предзаказа. Ткань самая простая, осветлённая, без рисунков.
        Парень сглотнул.
        - Это очень много. Мне потребуется не один месяц для производства такого объёма.
        - Я вас не тороплю. Во сколько это обойдётся мне?
        - Минуточку.
        Его нервозность было сложно не заметить, пока он делал расчёты на одном из листков, рука его дрожала. Закончив, он протянул мне клочок бумаги с итоговой суммой.
        - Что ж, меня устраивает. Я смотрю, это уже со скидкой за объём?
        Стелиэн кивнул. Разумеется, я заранее узнал рыночные цены на ткани и сумма указанная на листке была на четверть ниже того, на что я рассчитывал.
        - Вот задаток.
        Я протянул ему мешочек с монетами и положил на стол.
        - Что вы, не стоит, - ответил он покосившись на кошель. - Стандартно я требую оплату только при получении товара. Исключение только для эксклюзивных изделий.
        - В таком случае, пусть это будет в том числе взносом в наше долгосрочное сотрудничество. И я напоминаю, что никто не должен знать об этом. Когда первая партия будет готова, я сообщу вам адрес доставки.
        - Будет приятно иметь с вами дело, Владимир, - улыбнулся Стелиэн и забрал кошель, положив его в ящик стола, после чего мы распрощались.
        Разумеется, в острой необходимости секретности не было. Это лишь небольшая проверка благонадёжности потенциального союзника. Говорить с ним о чём-то серьёзном можно будет лишь через какой-то промежуток времени.
        Глава 3
        Альгирдаса было хорошо видно в окно. Лекарь, мужчина средних лет, осторожно разматывал повязку на голове пациента. Когда процедура была закончена, парень потянулся к лицу руками, но остановился на полпути. На самом деле были видны обычные веки, которые рыцарь просто боялся открыть.
        Увы, управляемые птицы не могут передавать звук! Я смотрел в шар между своих ладоней и наслаждался тем, чем могу. Наконец, Альгирдас открыл глаза и улыбка скользнула по его лицу: значит, зрение восстановилось. Радуйся, мальчик, пока у тебя есть на это время.
        Поймал себя на мысли, что сейчас выгляжу как маньяк-педофил, что рад подглядывать за ребёнком. Мотнув головой отогнал глупые ассоциации.
        В дверь постучали и, разрешив войти, я аккуратно положил тяжёлый стеклянный шар в ящик стола.
        - Герой Эгле ожидает вас в холле, господин, - вежливо сообщила служанка.
        - Хорошо, пригласи её сюда и принеси нам чай.
        - Да, господин.
        Жрица Света была явно чем-то обеспокоена. Зайдя, она кивнула мне вместо приветствия и села на стул.
        - Ты не в настроении? - поинтересовался я.
        - Почему ты так решил?
        - Сама на себя посмотри. Что-то случилось?
        - Просто я… волнуюсь. Осталось две недели.
        - Две недели до свободы. Радоваться надо, а не грустить, - улыбнулся я.
        - Всё равно не верится. Я знаю, что ты не обманешь, но всё же… чувство беспокойства не проходит.
        Я вышел из-за стола и сел на стул рядом с ней.
        - Всё будет хорошо, - я взял её ладонь в свою и погладил, - вот увидишь. Ты и Элиза, больше никто не будет указывать тебе как жить.
        Девушка была расслаблена, насколько это возможно в её состоянии. На физический контакт она не отреагировала, значит доверяет мне, не чувствует угрозы.
        - Но как тебе удастся провести меня через Подземелье? Это какие-то подпольные жетоны? Или у тебя есть связи в Гильдии Авантюристов какого-то города?
        - Скоро всё узнаешь, - загадочно улыбаясь ответил я. - И тебя ждёт сюрприз, надеюсь, что приятный.
        -- Ты полон тайн, Владимир, - усмехнулась она.
        - Просто я мужчина, мне многое сделать проще. Тебе брак с местным аристократом принёс мало возможностей, мне же развязал руки.
        Я специально надавил на гендерные стереотипы чтобы успокоить её ещё больше. На самом деле, даже женщина может достичь многого, если очень захочет этого, хоть тут и нужен определённый тип характера. Эгле слишком мягкая и добрая, довольно просто сглатывает обиды и прощает окружающих.
        - Спасибо тебе, что помогаешь мне.
        - Мы чужаки в этом мире и должны помогать друг другу.
        Какой же я лицемер, аж смешно стало. Помогаю только себе, пусть и действительно не собираюсь делать этой девушке ничего плохого.
        - Скажи, почему ты одна пришла? - решил я перейти к другой теме.
        - Йонас и Илина не захотели прийти. Про Альгирдаса ты и сам понимаешь. Сегодня ему должны снять повязку. Надеюсь, что всё с ним будет хорошо.
        «Уже сняли», - мелькнуло в голове, но вслух сказал другое:
        - Жаль, что они меня тоже недолюбливают.
        - Нет, просто из-за выходок Альгирдаса все чувствуют себя подавленно. Скверна это ужасно, никогда не знаешь, как она изменит человека.
        - Ты права.
        - Я беспокоюсь, что если не буду принимать участия в Пришествии демонов, то всё обернётся очень плохо.
        - Эгле, ты обещала, - напомнил я ей. - Мы ведь договорились?
        - Да, конечно. Просто такое решение сложное, вот и сомневаюсь постоянно, - виновато улыбнулась она.
        - Всё будет хорошо, думай об Элизе, она ждёт тебя.
        В дверь тихонько постучали и вошла служанка с подносом.
        * * *
        Илина, та ещё сучка, конечно. Пусть она и насолила мне меньше того же Альгирдаса, всё равно нуждалась в хорошей трёпке.
        Ближе к полуночи я находился возле знакомого здания игорного дома, что давным давно облюбовала Илина. В переулке появился свет и я резко обернулся.
        - Анна! - угрожающе прошипел я увидев феечку.
        - Ой, - она сразу же убавила яркость, оставшись светить как фосфор в темноте.
        - Где она?
        - Уже идёт, папочка.
        - Тогда пора начинать.
        Применив [Скрытность], я проник в [Форме слизня] через узкую щель в двери и материализовался рядом с мордоворотом, что скучающе дремал на табуретке. В комнатке было темно, так что мне не составило труда снять скрытность и замереть дождавшись, когда он вновь приоткроет глаза. Как только наши взгляды пересеклись, сработало [Убеждение].
        - Не беспокойся, я свой.
        - Сво-ой, - сонно протянул он.
        Раздался ритмичный стук в и мужчина выше меня на две головы ростом поднялся и открыл дверь. Стоило Илине войти, как я тут же усыпил её нажатием пальцем чуть выше переносицы. Спасибо Флавию за приём, очень полезный навык.
        Поймав худенькую девушку на руки, я повернулся к мордовороту, что спокойно смотрел на меня с жертвой на руках. Обычный человек, ни капли сопротивления к контролирующим разум техникам!
        - Больше никого не пускай, говори, что закрыто.
        - Нет, такие приказы может отдавать только Управляющий, а ты… Стоп, кто ты?
        - Я свой, свой.
        - Свой, - повторил одурманенный мужчина.
        - Управляющий передал тебе приказ больше никого не пускать сегодня и не выпускать. Понял?
        - Понял, никого не впускать и не выпускать.
        - Вот и молодец. Она пусть посидит в уголку поспит. Хорошо?
        - Хорошо.
        Усадил девушку на пол и прислонил к стене, мордоворот никак на это не отреагировал, он тут же вновь задремал. Отстегнул пояс Илины и перевесил на себя, забрав таким образом два кинжала у неё. Я вновь использовал [Скрытность] и проник в следующий коридор слизнем. Здесь находилась охрана, пять человек с кинжалами: более удобное оружие для узких помещений. Ещё двое, судя по одежде, были магами. Вся эта дружная компания играла в карты и переговаривалась.
        Сделал самый простой манёвр: наполнил комнату [Тенью поглощения], от чего воцарилась кутерьма, но ненадолго. Я никого не собирался убивать, цель была лишь ослабить.
        Когда дым рассеялся, на ногах остался лишь один маг лет за тридцать на вид.
        - Ты…
        Он не успел ничего сказать или воспользоваться своей волшебной палочкой, что уже держал в руках и что спасла его от негативного воздействия [Тени поглощения], как я воткнул в его рот нож по самую рукоятку пригвоздив к стене. Отойдя на шаг назад безразлично посмотрел на то, как он упал, когда метательный нож исчез, вернувшись в ножны.
        Проклятье, надо было использовать оружие девушки!
        Повернувшись к лежащим на полу живым охранникам, подошёл к каждому из них и заглянул в глаза применяя [Морок]. Приказ был прост: убивать всех, кого могут. В их искажённом восприятии все вокруг стали монстрами. Как только их силы восстановятся, они пойдут убивать всех встречных.
        Дверь, ведущую на улицу я запер и положил ключ себе в карман. Хорошая дверь, усиленная магически, это видно на энергетическом плане.
        Следующее помещение уже было обычным коридором заведения, украшенным цветами и картинами. Здесь находились у стен козетки, такие мини-диванчики, на некоторых даже сидели клиенты в компании красивых девушек.
        - Простите, - извинился я привлекая внимание молодого мужчины и используя [Морок]. - Вы видите, вокруг одни монстры.
        Он тут же сменился в лице и с ужасом посмотрел на девушку рядом с собой. Заверещав, он вскочил и убежал. Наверное, в этот момент я и куртизанка были одинаково удивлены.
        - Похоже, этот метод не так эффективен, как я думал.
        - Простите, что?
        - Да так, ничего.
        В следующий миг я проткнул её сердце оружием Илины. Сидящая чуть дальше по коридору парочка была так занята, что ничего не заметила. Подойдя ближе, я применил тот же трюк, так как на этот раз мужчина выглядел более воинственно. И он не разочаровал, тут же проткнув девушку перед собой собственным оружием. Испачканный в крови, он встал с козетки и с хмурым лицом и оружием в руках зашагал в сторону, где скрылся в какой-то комнате.
        Тем временем в моём направлении уже топали два мордоворота с явно недобрыми намерениями. Наверняка, их интересовала причина помешательства того истеричного юноши.
        - Простите, вы ничего необычного здесь не видели? - спросил один из них как то угрожающе смотря на меня.
        [Морок]
        - Монстры, кругом монстры! Вы с напарником не могли бы помочь мне убить их всех? И закройте все выходы, чтобы они не разбежались.
        - Что? - недоумённо посмотрел на меня один из них.
        - Ита мертва! - крича это к нам подбежала ещё одна девушка, но её голова была тут же разбита ударом кулака одного из мордоворотов сверху вниз.
        - У вас есть оружие… поострее? - поинтересовался я.
        - Угу. Мы позаботимся обо всём.
        Таким образом я «вербовал» некоторых мужчин по пути, превращая игорный дом в бойню.
        * * *
        Управляющий следил за игрой. За столом собрались толстые кошельки и вечер сулил огромные барыши.
        Внимание мужчины привлёк шум за дверью, который он поначалу пытался игнорировать, но тот не утихал. Осторожно подойдя к выходу, он выглянул в коридор и тут же захлопнул за собой дверь.
        - Простите, господа, но игра на сегодня закончена, - сообщил он.
        - Что? Почему? Мы только начали! - начали возмущаться игроки.
        - Непредвиденная ситуация. Девочки, выведите наших гостей через запасной выход.
        Мужчины с недовольством, но всё же начали вставать со своих мест. Когда все вышли в одну из трёх дверей и в комнате никого не осталось, Управляющий достал из кармана брюк магическую палочку и вновь вернулся в коридор.
        - А ну прекратить! - закричал он на штатного охранника, но тот с озлобленным выражением лица набросился на своего работодателя.
        Чертыхнувшись, Управляющий отбил атаку дубиной [Щитом Света], но противник тут же вновь набросился на него. Через несколько секунд в голову пришло нужное заклинание и все в широком коридоре замерли, слегка повиснув в воздухе.
        - Какого здесь происходит? - крикнул он. - Ты, ответь!
        Он направил палочку на губы другого охранника, но тот лишь зарычал в ответ.
        - Умри, монстр, - смог разобрать Управляющий.
        - Опа, усатый, ты то мне и нужен!
        Управляющий обернулся на знакомый голос и тут же получил в челюсть.
        * * *
        Долго ждать появление главного не потребовалось, когда все вокруг замерли, меня словно сковала огромная толща воды. Даже приложив немалое усилие, мне не удалось уйти из невидимых тисков. Такого расклада я не ожидал, так что пришлось импровизировать: приняв [Форму слизня] упал на пол и следом снова перевоплотился человеком.
        Из всех «статуй» лишь один махал рукой с палочкой и командовал, и это оказался мой знакомый. Тот самый усатый мужик, что присутствовал на игре, когда я впервые пришёл сюда с Илиной. Ведь он попросил её привести меня тогда, так что вполне мог обладать весьма полезной информацией.
        - Опа, усатый, ты то мне и нужен! - сказал я подкравшись ближе и привлекая его внимания. Стоило ему повернуться, как ударил в челюсть от избытка эмоций. А что, он посмел поймать меня своим заклинанием!
        Мужик, на вид всё так же лет пятидесяти, отлетел в сторону, да так и остался там лежать. Все вокруг вновь возобновили движение, я же подошёл к своему оппоненту. Он явно был без сознания, но я всё же приложил палец ко лбу, чтобы уснул наверняка. Следом подсунул его под козетку и накрыл трупом, что лежал рядом.
        На убийство всех посетителей и персонала ушло ещё около получаса. Оставалось лишь две точки жизни - те самые охранники, что работали в паре.
        - Какого здесь произошло? - озадаченно спросил увидев меня один из них. - Откуда здесь появилось столько монстров?
        - Вы всех убили? - спросил я, хоть и так знал ответ. Мне нужно было лишь подойти ближе, чтобы воткнуть в него кинжал Илины.
        - Ты что творишь? - отпрыгнул от меня второй.
        Первый удар кинжалом он отбил, а вот от следующего удара ногой в живот отлетел к стене, где я его и прикончил. Оставалось лишь вернуться в первую комнату, открыть её, убить последнего охранника, что послушно сидел на табуретке всё это время. Там я вернул Илине её оружие и, взяв на руки, отнёс в одно из помещений с трупами. Измазал кровью и оставил лежать там, не забыв подкорректировать время сна.
        Последним пунктом было забрать усатого и создать Пространственный проход в Убежище.
        Глава 4
        Илина проснулась в грязной камере злой и недовольной. Сев на нарах, она схватилась за голову: ощущения были очень похожи на магическое истощение накануне. Но как бы она не вспоминала вчерашний вечер, на ум ничего не приходило. Направлялась в игорный дом, но что дальше?
        Встав с нар девушка качнулась и с удивлением посмотрела на руки, которые так и остались обычными. Только сейчас она заметила антимагические кандалы на них. Подойдя к двери уверенным шагом, начала ломиться с требованием позвать главного.
        - Открывайте немедленно! Вы хоть знаете, кто я? Сегодня же вы лишитесь своих мест и полетите в приграничную глушь! Зовите главного!
        К ней так никто и не подошёл, но далеко в коридоре послышался чей-то крик:
        - Она проснулась, зови дознавателя!
        Замерев, девушка недоумённо уставилась перед собой. Какой ещё дознаватель? Куда она попала? Смысла кричать уже не было, ей хотелось понять, что же происходит. Вернувшись к нарам, она села.
        Ждать пришлось недолго, несколько человек подошли к двери и кто-то заглянул в смотровое окошко, после чего провернулся замок и лязгнули засовы.
        - Вы хоть понимаете, кто я? - с вызовом спросила девушка вздёрнув подбородок и скрестив руки на груди.
        - Понимаем, но приказ есть приказ, - довольно спокойно ответил мужчина, один из трёх. - Я второй дознаватель Зерж, пройдёмте со мной. Нам предстоит многое обсудить.
        Хмыкнув, девушка встала и уверенным шагом вышла из камеры, остановившись напротив дознавателя, что смотрел на неё сверху вниз с сочувствием во взгляде.
        - Прошу за мной, - сказал он и, развернувшись, направился вперёд по коридору, Илина же пошла вслед за ним.
        Вскоре они достигли комнаты, посреди которой находился стол, а напротив друг друга стулья.
        - Прошу, - указал на один из них дознаватель.
        Вновь хмыкнул, девушка покорно села. Мужчина повторил её движения, а дверь вновь открылась и появился ещё один человек во всём чёрном. Не произнеся ни слова, он сел возле стены за спиной девушки.
        - Не беспокойтесь, это мой помощник. Он не будет принимать участия в нашей беседе, - успокаивающе улыбнулся Зерж.
        После он смолк и продолжил пристально смотреть на неё в сложившейся тишине, которую нарушали лишь шаги и лязг металла за дверью, а также поскрипывание стула под помощником и шелест его одежды. Присутствие постороннего человека за спиной напрягало, Илина не могла понять причин, по которым тот был здесь. Когда ей уже начали надоедать «гляделки» с дознавателем, он таки нарушил молчание.
        - Вам нечего сказать мне? - поинтересовался он.
        - Сказать? - усмехнулась она. - Сказать нечего, а вот спросить хочу.
        - И что же, интересно? -- мужчина был всё так же бесстрашен. Ни тени того раболепия, к которому Илина привыкла как Герой.
        - На каком основании я нахожусь здесь? Вы ведь понимаете, какими будут последствия для вас?
        - Отвечу на второй вопрос, из него выйдет ответ на первый. Для меня последствий не будет никаких, так как вы находитесь здесь по указу самого короля Вадиса.
        - Вы лжёте, - прищурилась она. - Этого просто не может быть.
        - И всё же, вы ошибаетесь, так как король не может не ответить на требование первых лиц страны. Так что основания - указ короля, но ведь вы не совсем это хотели услышать, верно?
        Мужчина улыбнулся и снова умолк, раздражая этим девушку. Илина понимала, что он намеренно выводит её из себя, но сопротивляться было сложно.
        - Почему я здесь? - попыталась сказать она спокойно.
        - А вы действительно не понимаете? - спросил он после короткой паузы.
        - Нет.
        - Может, тогда я напомню вам?
        Илина кивнула. Прежний подъем эмоций праведного гнева начал сходить и ей стало не по себе. Она была грязной, непричёсанной. А на одежде что-то похожее на засохшие следы крови, что её напрягло больше всего. Не меньше тревожил человек за спиной. В камере было темно, но в этой комнате ярко светил магический огонь под потолком.
        Дознаватель достал из своей сумки папку и положил на стол перед собой. Открыв её, он начал перебирать листки, вновь растягивая время и нервы девушки.
        - 452 золотых, - наконец выдал он и внимательно посмотрел на Илину. - Эта сумма вам ни о чём не говорит?
        - Нет, - уже с тенью раздражения в голосе ответила она.
        - Это ваш долг перед игорным домом.
        - Что? Я не понимаю, - она отвела взгляд, чем вызвала усмешку Зержа. Слишком очевидно было, что она всё прекрасно поняла.
        - Крупная сумма, верно?
        - Да, но причём здесь я?
        - 29 золотых.
        - Что 29?
        Она уже начинала злиться.
        - Именно на такую сумму вы обменяли ядра монстров в Гильдии Авантюристов. Разрешите узнать, откуда они у вас появились?
        - Я не понимаю, о чём вы.
        Мужчина вздохнул и снисходительно улыбнулся.
        - Илина, ну что же вы так. Мы всё знаем о вас и о ваших… увлечениях. Неужели вы полагали, что воровство останется незамеченным? Мы прикрывали глаза на всё только из-за вашего статуса, надеялись, что далеко это не зайдёт. Увы, ошиблись. Это ведь была не спланированная акция, верно?
        - Какая акция?
        Раздражение девушки только росло. Она никак не могла понять происходящее и будучи уверенная в своей правоте была уже на грани того, чтобы наброситься на дознавателя с кулаками.
        - Ваш долг только рос, верно? - он изучающе посмотрел на листок. - Вы закрывали его малыми суммами, но время от времени перекрывали на половину и больше. Судя по отметкам, за какую-то услугу, - он снова поднял глаза на неё. - Что это были за услуги?
        - Откуда это у вас?
        Только сейчас до неё начало доходить, что у дознавателя в руках документ о её счетах из игорного дома. Но она никак не могла понять, как он мог оказаться у представителя власти, зачем и кому понадобилось сдавать её? Как же магический договор о тайне клиента?
        - Из того игорного дома, которому вы решили отомстить.
        - Отомстить? - недоуменно переспросила Илина.
        - Просто вы поняли, что никогда не сможете рассчитаться с долгами, - сочувствующе проговорил мужчина. - Я вас прекрасно понимаю, эти люди, они во всём виноваты. Они обманывали вас, раз за разом заставляя проигрывать. Однажды вы осознали, что всё это был мухлёж. Ведь вы могли просто отыграться, но не получалось.
        - Я… я не понимаю.
        - Ну что же вы, Илина. Я ни в чём вас не виню. Это плохие люди, вам просто не повезло связаться с ними.
        - Возможно, - еле слышно ответила девушка внимательно смотря на дознавателя.
        - И решение пришло спонтанно, ведь вы не хладнокровный убийца, вы Герой! Это всё случайность, верно?
        - Что случайность?
        - Ваш поступок. Ведь вы не хотели этого на самом деле, верно? Лишь минутный порыв.
        - Но я не понимаю, о чём вы. Минутный порыв? Поступок? О чём вы говорите.
        Дознаватель расстроенно вздохнул и покачал головой.
        - Илина, я хочу вам помочь. Но не смогу это сделать без вашего сотрудничества.
        - Пресветлая Богиня! - воскликнула девушка. - Вы объясните мне наконец, в чём дело?
        - А вы не помните? - настороженно спросил мужчина нагнувшись чуть вперёд.
        - Нет, - громким шепотом ответила она.
        Дознаватель откинулся на стул, по лицу было видно, что он пытается подобрать слова.
        - Двое суток назад вас нашли единственной выжившей среди бойни в подпольном игорном доме в Кривом переулке. И все улики указывают на то, что это именно вы были причиной произошедшего. Убиты два высокопоставленным чиновника и один наследник влиятельного лорда.
        - Что?!
        Илина была ошарашена словами Зержа. Она сидела раскрыв рот и часто дыша, намереваясь что-то ответив, но не находя слов.
        Дознаватель внимательно смотрел на неё, но так и не заметил игры. Девушка действительно была ошарашена известием.
        - Подождите здесь, - сказал он и вышел, не забыв прихватить с собой папку.
        Илина повернулась к парню с бандитским лицом, который всё это время молча сидел позади и безэмоционально смотрел на неё. Начинать с ним диалог не было никакого желания.
        * * *
        Аветус ввалился в лабораторию Фавония без стука с мужиком на плече, которого тут же сбросил у стены.
        - Что это? - презрительно посмотрел тот на лысого усатого старика.
        - Это наш новый «язык».
        - Но причём здесь я? Это к Флавию.
        - Флавия сейчас нет, я тоже не могу допросить его, нужно возвращаться в столицу. Найди куда пристроить чтобы не сбежал. Где-то у нас был амулет сдерживающий магию, будь осторожнее с ним.
        - Хорошо, господин Аветус, - вздохнул полудемон и, отодвинув фолиант, встал со стула. - Я позабочусь о пленнике.
        * * *
        Эгле пришла ко мне через день после зачистки игорного дома, в очередной раз одна.
        - Какими судьбами? - поинтересовался я усадив её на стул в кабинете.
        - У меня для тебя послание.
        Она полезла в сумку и достала свиток.
        - Ты так и не прошёл ритуал инициации, - пояснила она протягивая бумагу.
        Недоверчиво посмотрев на девушку я всё же взял послание и, сломав печать, развернул его. Там было приглашение от имени самой Верховной Жрицы Света в Главный Храм Богини для проведения ритуала, на основании которого я мог стать официальным представителем этого божества на земле. Вот уж что, а мероприятие сомнительное, ведь я ничего не знаю о возможностях этой самой Ариэль. Увидит ли она Тьму во мне?
        - К сожалению, я не могу оставить свои дела в подопечных землях. На границах неспокойно.
        - Но это же зов самой Верховной Жрицы Света Ариэль! - удивлённо вскинула она брови. - Ты не можешь отказаться!
        - Это ещё почему? - удивился я. - Я теперь свободный человек, к тому же, у меня есть обязанности перед людьми на землях Больдо. Я не могу просто так всё бросить и поехать в этот Храм, ещё и один.
        - Наверное, ты прав, - сразу же сникла девушка. - Альгирдас тоже избегал общения с ней. Возможно, только я отношусь… относилась ко всему этому слишком серьёзно.
        - Не переживай, всё будет хорошо, Эгле, - попытался я сказать участливо, на что девушка лишь вяло улыбнулась. - Ты ведь не передумала?
        - Нет, не передумала.
        - Смотри, я и Элиза будем ждать тебя.
        * * *
        Закончив со своими делами я покинул столицу. Разумеется, проще всего было не возвращаться после доставки усатого, но по объективным причинам не мог этого сделать. Как бы объяснил пропажу себя из столицы и внезапное появление в родовом замке?
        Эгле ни слова мне не сказала об Илине. Как пояснила Анна, это держат в секрете от остальных Героев, саму девушку всё ещё держат в заточении в специальных кандалах. Планируется провести суд, результат которого должен будет учесть интересы всех сторон: как короля, так и пострадавших аристократов.
        - Илине не верят, слишком много доказательств. В игорном доме было немало людей, плюс магическая защита, они ничего не могут узнать о произошедшем.
        Сообщая это элементаль злорадствовала. Что ж, всё шло хорошо, мой план реализовывался. В данный же момент мне предстояло потратить неделю своей жизни на глупый марш-бросок. Возможно, стоит обзавестись специальной каретой, что будет ездить с двойником внутри вместо меня?
        Глава 5
        Закрыв глаза, Илина сидела за столом вытянув руки перед собой. Маг же, стоя сзади, держал светящиеся ладони у её висков. Дознаватель находился напротив девушки, он держал антимагические кандалы, которые был готов в любой момент вернуть обратно.
        - Что скажете? - спросил Зерж у мужчины в мантии.
        - Никаких манипуляций с памятью или сознанием я не нашёл. Но немного помог освежить последние события, эффект, возможно, проявится в течении суток. Это влияет в том числе на скрытые в подсознании негативные воспоминания.
        - Спасибо, вы можете быть свободны.
        Маг кивнул и вышел из комнаты, а на руках девушки тут же защёлкнулись кандалы.
        - Это обязательно? - недовольным тоном спросила она.
        - Увы, - пожал плечами мужчина. - Таков приказ свыше, снимать только в случае крайней необходимости. Вы вспомнили что-нибудь?
        - Когда я пришла, дверь открыл знакомый охранник. Но там был кто-то ещё, он приложил мне палец ко лбу, а потом темнота.
        - Извините, но манипуляций с сознанием не выявлено, - улыбнулся Зерж.
        - Но меня могли просто усыпить!
        - Вас проверяли на подобное. Если это не какой-то неизвестный тип магии, то никаких манипуляций с вами не совершали. Вполне возможно, что источник вашей амнезии кроется в естественных причинах.
        - Это каких? - удивилась девушка.
        - Есть зелья, которые могут влиять на сознание…
        - На что вы намекаете?
        - Вы ничего такого не употребляли?
        -- Что? Нет! Зачем мне это?
        - Я ни в чём вас не обвиняю, - постарался Зерж успокоить девушку. - Давайте перенесём наш разговор на завтрашний день?
        * * *
        Милош перебирал в руках чётки, внимательно слушая отчёт второго дознавателя.
        - То есть вам сказать по существу нечего? - переспросил толстяк.
        - Завтра ситуация должна проясниться.
        - Но действительно ли на неё не оказывалось магическое влияние?
        - Понимаете ли, - протянул дознаватель, - всё в игорном доме носило отпечаток Тьмы. Мы проводим дополнительное расследование, но вполне возможно, что это заведение имело какое-то отношение к Культу Истины.
        - Даже так? - усмехнулся советник.
        - Осквернённых среди трупов было немного, все на ранней стадии.
        - Очень интересно. Вам есть что ещё сказать?
        - Наш маг использовал заклинание, оно поможет Илине вспомнить события прошлого, если она действительно потеряла память.
        - Как вы считаете, мог ли это всё сделать кто-то другой?
        - Маловероятно, - задумался Зерж. - Если только группа лиц, либо Герой. Если это были внутренние разборки, то ими можно объяснить, почему часть была убита своими же. Возможно, Илина сопротивлялась, либо на самом деле подверглась действию какого-то наркотика. Иначе зачем ей понадобилось убивать всех на своём пути? Мы пока не в состоянии сказать что-то конкретное, но есть вероятность случайного стечение обстоятельств, которые и привели к произошедшему.
        - Хорошо, держите меня в курсе.
        * * *
        Эгле испытывала страх идя по пещере Подземелья и освещая всё вокруг [Фонарём]. Нет, девушка не боялась тварей, что поджидали её в темноте, с ними она могла легко справиться. А вот внутренние сомнения терзали юную Жрицу Света всё сильнее, стоило ей положить руку на Телепортационный камень и переместиться вниз.
        - Всё будет хорошо, - сказала она сама себе вслух и пошла дальше.
        Вскоре свет [Фонаря] выхватил из окружающей тьмы одинокую фигуру в плаще, что направлялась прямо к девушке. Эгле предполагала, кто это может быть, но всё равно держалась наготове непредвиденной ситуации. Когда оставалось около ста метров, незнакомец скинул капюшон с головы и улыбнулся, чем вызвал вздох облегчения у Жрицы.
        - Здравствуй, - сказал Владимир подойдя ближе. - Я рад, что ты пришла.
        Эгле натянуто улыбнулась.
        - Всё ещё беспокоишься?
        - Угу, - девушка кивнула.
        - Всё будет хорошо, вот увидишь.
        Владимир ободряюще приобнял Эгле, чувствуя скованность её движений от напряжения. Наконец, они пошли дальше вместе.
        Через несколько сотен метров они приблизились к входу в небольшую пещерку, куда Жрица и вошла в нерешительности.
        - Мама!
        К ней тут же подбежала дочь и обняла упавшую на колени мать. Эгле крепко прижала к себе Элизу, чтобы та не увидела её слёз. Рядом кроме Владимира молча стояла ещё одна невысокая фигура в плаще.
        Когда Эгле немного успокоилась, то поднялась на ноги держа на руках ребёнка.
        - А теперь у меня для тебя ещё один сюрприз, - мягким тембром сообщил Владимир и фигура скинула капюшон с головы.
        Жрица несколько секунд смотрела на черты лица казавшейся очень знакомой девушки.
        - Розалия? - наконец воскликнула она в изумлении.
        - Узнала таки.
        Улыбающийся подросток подошёл ближе и обнял Эгле.
        - Ты выросла, но как так?
        - Помнишь историю о демоне, что исполняет желания?
        - Да, но это же враки!
        - Как оказалось - нет!
        - Но плата! Что же ты отдала ему?
        - Ей. Лукреция очень добрая женщина. Она забрала молодость, что длится пятьдесят лет, ну, уже сорок. Так что обмен вышел довольно выгодным для нас обеих. Но посмотри на меня теперь, я больше не ребёнок!
        - Но и не Герой…
        - Вовсе нет, - отрицательно мотнула головой Розалия. - Прежние силы при мне.
        - Но как так? Демон, он не обманул?
        - Ты ничего не знаешь о демонах.
        - А ты знаешь? - скептически заметила жрица.
        - Ты не поверишь…
        Глаза Розалии были полны энтузиазма.
        - Давайте лучше совершим ритуал как можно скорее, - оборвал я их диалог.
        - Какой ритуал? - сразу же насторожилась девушка.
        - Ты ведь хочешь, чтобы Богиня не могла больше найти тебя?
        - Да, но… Что для этого нужно?
        - Отдай мне свой посох, - протянул я руку.
        Поколебавшись, она опустила на землю Элизу и полезла в сумку, чтобы достать уменьшенную копию своего оружия.
        - Активируй его.
        В следующую же секунду он стал полноразмерным и попал в руки к Владимиру. Тот немного повертел его и прислонил к стене.
        - Отлично. А теперь, пожалуйста, дай осмотреть тебя.
        - Что? Зачем?
        - Жриц и Рыцарей Света Богине проще найти из-за своего отпечатка. Мне необходимо скрыть его.
        - Хорошо.
        Выглядело это так, будто парень обыскивал её, что длилось недолго.
        - Плечо, оголи его, - попросил он.
        Расстегнув светлую мантию, она слегка опустила её.
        - Достаточно, я уже вижу её. Возможно, будет неприятно.
        Он положил ладонь на плечо и начал проговаривать заклинание, истинное звучание которого услышала только Элиза, но она не могла определить язык демонов.
        - Жется, - прошептала Жрица, но парень проигнорировал слова и лишь сжал её сильнее другой рукой за предплечье.
        - Всё, - наконец сказал он. - А теперь нам нужно идти. Прошу.
        Они подошли к каменной стене пещеры и Эгле недоумённо посмотрела на Владимира, что держал в руке её посох.
        - Мамочка, я покажу, - сказала Элиза и слезла с рук, чтобы схватить за ладонь девушку. - Ну же, пошли!
        Девочка широко улыбнулась и шагнула спиной к стене, после чего Эгле не успела ничего понять, как очутилась на прохладном воздухе. Обернувшись она увидела, как из ствола дерева словно из воды вышли Розалия и Владимир. Над головой медленно плыли облака по осеннему небу, вокруг стояли деревья с потерявшей цвет листвой.
        - Что это за магия? - удивлённо воскликнула девушка.
        - Мой маленький секрет, - ответил парень.
        - Не такой уж и маленький, - загадочно протянула Розалия.
        - А ты молчи, - улыбнулся он и протянул руку, положив её на голову подростка. - Всему своё время.
        - У тебя есть секреты? - не унималась Эгле.
        - Всему своё время, - повторил парень уже более серьёзно смотря на Жрицу Света. - Ты должна прежде очень хорошо подумать, действительно ли хочешь знать всё. Возможно, спокойнее будет жить в неведении?
        Эгле молчала, не зная что ответить на такое.
        - Пошли лучше в твой новый дом, - вновь сказал он и направился куда-то в сторону.
        - Но где мы? - воскликнула Эгле. - Разве это не Подземелье?
        - Нет, ты в моих владениях. В землях Больдо.
        Эгле резко остановилась и все обернулись к ней.
        - Мы на Поверхности?! - она ошарашенно смотрела на Владимира.
        - Да, - кивнул он. - А что?
        - Как что? Откуда у тебя доступ в Подземелье? И что это за магия, которая минует Телепортационный камень?
        - Я уже сказал тебе: ты получишь ответы на свои вопросы если захочешь, но позже. А сейчас идём.
        Через какое-то время они подошли к небольшому деревянному домику. Было видно, что его построили не так давно: светлая древесина сильно и приятно пахла. Взойдя по ступеням крыльца, Владимир толкнул дверь и, обернувшись, посмотрел на девушек.
        - Чего стоим, кого ждём?
        Оставив посох у входа он вошёл внутрь. Эгле посмотрела на Розалию, но та лишь улыбалась в ответ и поднялась по трём ступенькам крыльца, чтобы скрыться в дверном проёме.
        - Ну же, мама, - потянула её Элиза за руку и та вышла из оцепенения.
        Внутри дом также приятно пах, в центре стояла печь, в которой тлел огонь. Справа и слева от неё находились две комнаты, в каждой из них было по окну. Прихожая же занимала половину площади. Новая деревянная мебель без изысков.
        - Спасибо, - рассеянно поблагодарила Эгле парня, когда осмотрела всё вокруг.
        - Ты должна мне обещать.
        Не дождавшись продолжения она спросила:
        - Что именно?
        - Ты не будешь отходить от этого дома дальше, чем на триста метров.
        - Но почему? - удивилась она.
        - Обещай.
        - Обещаю.
        - За домом находится ручей, где ты можешь брать питьевую воду. Дрова также подготовлены на всю зиму, навес слева.
        Он вышел в центр комнаты и откинул небольшой коврик, где оказался вход в подвал. Потянув за кольцо, он откинул крышку.
        - Здесь еды хватит лет на пять. Цоколь высокий каменный, против мышей всё настроено, они тебя не побеспокоят.
        Закрыв лаз он выпрямился.
        - В радиусе трёхсот метров находится защита, никто не пройдёт сквозь неё и не найдёт этот дом.
        - Я буду приходить, - вмешалась Розалия подойдя ближе к Эгле и взяв её за руку.
        - Хорошо…
        Девушка была рассеяна. Она никак не ожидала новый комфортный дом со всеми запасами. Эгле, разумеется знала, что Владимир исполняющий обязанности лорда и имеет немало средств, но чтобы настолько.
        - Я даже не знаю, как мне благодарить тебя, - спохватилась она ища взглядом дочь. Та нашлась сидящей на кровати в соседней комнате и смотрящей в окно. Посмотрев на Владимира она неловко улыбнулась.
        - Просто исполняй свои обещания, - твёрдо ответил он. - Я надеюсь на это.
        - Обещаю. Никаких лишних вопросов, я не буду далеко уходить от дома.
        - Это временная мера. Весной мы решим, что делать дальше. Ты или останешься здесь, либо уйдёшь.
        Повисла недолгая пауза.
        - Мы оставим вас, осваивайтесь. Розалия?
        - Хочешь, я ещё побуду с тобой? - поинтересовалась она у Жрицы.
        - Не хочу тебя задерживать.
        - Я приду завтра утром, - улыбнулась магичка.
        - Я тоже навещу тебя на днях, нужно будет обсудить кое-какие вещи, - сказал Владимир и вышел за дверь.
        - До завтра, Эгле, - улыбнулась Розалия и, обняв подругу, побежала вслед за парнем.
        Жрица постояла ещё какое-то время посреди гостинной, после чего зашла в комнату и села возле дочери.
        - Мама, мне здесь нравится, - улыбнулась та посмотрев на неё.
        - Мне тоже, любимая.
        Внезапно её бросило в холодный пот. Девушка вдруг осознала, что совсем забыла о том, что говорила ей Ариэль: Розалия поклялась служить демонам.
        Глава 6
        - Почему ты не стал ничего ей рассказывать? - поинтересовалась у меня Розалия когда мы возвращались в Убежище.
        - Я не уверен, что она сможет принять это так просто. Эгле более идейный Герой.
        - Показал бы ей фокус со скверной, она бы сразу поверила.
        - Я не собираюсь делать этого.
        - Но почему? - удивилась магичка.
        - Альгирдас болен.
        - Что? Но когда он?
        Розалия сбавила шаг, но я не собирался ждать её.
        - Это ведь сделал ты?
        Я остановился и обернулся, внимательно смотря на неё.
        - Да, я.
        - Но почему?
        - А то ты не догадываешься? - усмехнулся я и продолжил путь. Вскоре она догнала меня.
        - Я слышала о том, что было на суде, - довольно тихо сказала она. - Он бил тебя. Без причины.
        - Верно, слова вставить не давал, сразу же плетью.
        - Но всё же, это не повод так поступать с ним. Скверна слишком жестокое наказание.
        -- Он заслужил. И я не собираюсь излечивать эту тварь. Он сдохнет как собака, и поделом! Но Эгле знать об этом не стоит.
        Оставшийся путь мы завершили в молчании. Розалия сразу же ушла в свою комнату. Я же заглянул на тёплый огонёк к Фавонию.
        - Тьма Матушка! - воскликнул он в испуге подпрыгнув на стуле. - Это что, Посох Светлой Жрицы?!
        - Верно.
        - Но откуда он у вас?
        - Эгле, она вышла из игры.
        Старик внимательно посмотрел на меня и спросил:
        - Вы её убили?
        - Нет, - засмеялся я. - Она жива и здорова. Вряд ли удастся переманить на свою сторону, но принести пользу она ещё сможет. Кстати, интересная вещица.
        Я перекинул посох из одной руки в другую, вызвав у полудемона появление холодного пота.
        - Пожалуйста, аккуратнее, - пискнул он.
        - Как правило, демоны уязвимы к магии света, верно?
        - Да, господин. К тьме мы обладаем куда большей выносливостью.
        - Интересно, хватит ли у посоха прочности стать тёмным? - задумчиво озвучил я мысль.
        - Вы хотите изменить его суть? - насторожился Фавоний. - Это ведь не совсем обычное оружие.
        Я вопросительно посмотрел на него и отставил посох в сторону, отчего тот сразу стал выглядеть лучше.
        - Аргументируй.
        - Считается, что посохи имеют крупицу сила Богини, а возможно даже связаны с ней. Оружие это никогда не истощается, только если сломать его.
        - Может ли Богиня отследить посох?
        - Не думаю. В Подземелье и Убежище слишком много магии тьмы.
        - Сначала я подумал сломать его.
        - Это было бы разумным решением, - осмелился поделиться мнением полудемон.
        - А мне кажется, что глупым. Лишиться преимущества перед демонами?
        - Вы и так сильны сверх меры, - резонно заметил он. - Это касается как тьмы, так и скверны, вашего бесспорного превосходства.
        - Ты прав, но никакая сила лишней не бывает.
        Я встал со стула и, забрав с собой посох, ушёл.
        * * *
        Эгле склонилась над небольшой кастрюлей, что минуту назад поставила на стол, и вдохнула аромат. В подвале к её огромному удивлению нашёлся баллон молока, который не скисал благодаря магии.
        - Что это, мама?
        Элиза так же склонилась над кастрюлей и принюхалась.
        - Фу, овсянка, - скривилась она в отвращении.
        - Овсянка с молоком и капелька корицы, - улыбнулась девушка. - Попробуй, это очень вкусно.
        - А можно мне яичницу?
        - Можно, - сдалась она. - Но только сегодня.
        - Ура!
        В дверь постучали и Эгле напряглась: без своего посоха она чувствовала себя очень уязвимой.
        - Это я, - раздался голос Розалии. - Можно?
        Жрица подошла к двери и откинула щеколду.
        - Конечно заходи, - впустила она подругу.
        - Ммм, чем это у вас так вкусно пахнет?
        - Здравствуй, тётя Розалия!
        К гостье подбежала девочка и обняла её.
        - Ты как раз к завтраку, присоединишься? - позвала её блондинка.
        - Нет, я уже поела.
        - Ты такая худенькая, - улыбнулась юная хозяйка нового дома. - Тебе нужно лучше питаться.
        Розалия всё же кивнула и села за стол. После завтрака Элиза попросилась на улицу.
        - Хорошо, только далеко не убегай. Помнишь что сказал дядя Владимир?
        - Да, мама.
        - Мне кажется, что ей скоро станет скучно здесь одной, - поделилась Эгле мыслями когда дочь оделась и вышла.
        - В замке она всегда была под присмотром гувернантки грымзы. Так что вряд ли заскучает с родной матерью, - улыбнулась магичка и тут же насторожилась: - Ты хочешь уйти?
        - Я ещё не знаю, но слушай, - Жрица с серьёзным выражением посмотрела на Розалию, - это правда, что ты перешла на сторону демонов?
        Её собеседница аж дар речи потеряла, уставившись на блондинку с открытым ртом.
        - Всё не совсем так, - наконец ответила она.
        - Тогда как? Объясни мне. Ариэль сказала, что ты поклялась участвовать в Пришествии на стороне демонов! Только из-за этого Владимира реабилитировали как Героя, потому что нас стало меньше. Всему королевству сообщили о твоей смерти.
        - Я действительно чуть не умерла, - упавшим голосом сказала гостья и отвела взгляд. - Долго находиться в Подземелье нельзя, верно?
        - Ты… Ты заболела скверной? - воскликнула Эгле с ужасом. - Как давно?
        - Я больше не болею, демоны позаботились обо мне.
        - Что ты такое говоришь? - непонимающе заморгала Эгле.
        - Ты ничего не знаешь о демонах, так что лучше помолчи об этом. Демоны не зло, они обычные разумные, что просто хотят жить. Посмотри на ту же столицу, на трущобы. Разве так выглядит добро?
        - Но… но… Я тебя не понимаю.
        - Я обещала Владимиру ничего не говорить тебе, но на этот вопрос отвечу: да, я поклялась быть с демонами.
        - Но как так? Как ты могла перейти на сторону зла? Я не верю, что это правда!
        - И правильно, что не веришь. Я и не переходила на сторону зла.
        - Совсем ничего не понимаю.
        - Спроси Владимира. Он сможет тебе всё объяснить.
        - Ты ведь любишь его, верно? Ради него ты сделала это с собой?
        Розалия не спешила с ответом.
        - Ты выглядишь лет на четырнадцать. Ещё немного и обгонишь меня, уже я буду ребёнком рядом с тобой.
        - Ты права, - ответила девушка наконец. - Я сделала это с собой ради Владимира и себя. Тебе хорошо, у тебя всё есть, - она бросила взгляд на грудь блондинки и снова отвернулась. - А я меня никто не воспринимал всерьёз все эти годы, только Илина.
        - Илина? Что ты имеешь ввиду?
        - Вы все были рядом и никогда не замечали этого, верно? - усмехнулась Розалия и посмотрела на подругу с упрёком. - Илина соблазнила меня, ещё давно. А когда наигралась, то бросила. Ну что ты так смотришь на меня? Не веришь?
        - Но как? Я никогда не замечала… Мне всегда казалось, что вы лучшие подруги.
        - Подруги, - вновь усмехнулась девушка. Её руки дрожали они спрятала их под стол. - Скорее любовницы. Понимаешь? Мне это казалось игрой, ведь я действительно была двенадцатилетним ребёнком тогда.
        - Прости, я не знала.
        Эгле обошла стол и села на пол в ногах гостьи, взяв её за холодные руки.
        - Мы жили здесь как в пузыре, под постоянным присмотром. Простые люди никогда не воспринимали нас как своих, ведь мы Герои с великой миссией. Когда появился Владимир, то он был первый, кто отнёсся ко мне по-человечески. Понимаешь? Не как к Герою. И я ведь не умею заводить отношения, кажется, я напугала его. Но даже тогда он не высмеял меня, не бросил. Он просто всё объяснил. И ведь причина лежала на поверхности! Я в теле ребёнка, в этом вся проблема. Это не только ради него, это и для меня. Мне так будет лучше. Быть обычной.
        - Он любит тебя? - серьёзным тоном спросила Жрица Света.
        Розалия молчала, не решаясь ответить.
        - Не так, как мне хочется. Я боюсь напугать его снова.
        - Та девушка, Дана, - напомнила Эгле.
        - Там не было любви, он мне так говорил.
        - Он что-то обещал тебе?
        - Нет, - отрицательно мотнула она головой. - Но есть девушка, что считает его своим мужем. Она очень красивая.
        - Но ты тоже очень красивая.
        - Не нужно меня утешать, - вяло улыбнулась она. - Есть ещё одна, она его первая помощница. Наглая, уверенная в себе. Иногда мне кажется, что между ними что-то есть.
        - Ты должна определиться, задать ему конкретный вопрос. Если он любит тебя, то так и ответит.
        - Но если нет?
        - Если не спросишь, то не узнаешь. Нельзя сидеть и ничего не делать.
        - Наверное, ты права, - вяло улыбнулась Розалия.
        Эгле пододвинула стул и села ближе к девушке чтобы прижать её к себе. Сама же Жрица задумалась, не играет ли Владимир на чувствах подруги? При следующей встрече им предстоит о многом поговорить.
        * * *
        Вадома в спешке шла по коридору. Наконец она заметила искомое: маленького мальчика, который сидел на подоконнике и смотрел на улицу.
        - Больдо, что ты тут делаешь? - мягко спросила она с ноткой осуждения в голосе. - Я думала, ты ещё в своей кроватке.
        - Я хотел гулять.
        Мальчик внимательно посмотрела на женщину в возрасте.
        - Ты напугал меня. У твоего отца много недоброжелателей.
        - Они желают мне зла?
        - Да, ты должен быть очень осторожен и не ходить в одиночку по замку. Вдруг предатели уже здесь?
        - Но я хожу и меня никто не обижает.
        - Это пока, нужно быть осторожным и слушаться свою гувернантку и папу. Мы защитим тебя.
        - Я хочу учить магию и быть сильным как папа!
        Женщина удивлённо посмотрела на мальчика.
        - Ты слишком мал, даже читать не умеешь ещё.
        - Научи.
        - Я спрошу позволения у твоего отца, а сейчас давай вернёмся в твою комнату. Хорошо?
        Мальчик кивнул и спрыгнул с окна.
        * * *
        Скендер был обеспокоен, он сразу же создал полог тишины, как вошёл ко мне.
        - Что-то случилось? - поинтересовался я у него.
        - Случилось, - кивнул мужчина. - Со стороны лорда Коллинза надвигается армия по меньшей мере в тысячу наёмников.
        - И где он успел их откапать? - удивился я. - Там ведь один из наших городов, верно?
        - Да, Дерем.
        - Который постоянно просит себе преференций, - вздохнул я и откинулся в кресле. - Они давно грезят независимостью, а налоги с них приносят неплохой доход казне. Недавно удалось сорвать проведение референдума, парочку самых активных пришлось устранить, но, видимо, это не помогло. И чего им неймётся.
        - Вы считаете, что они осмелились запросить помощи у Коллинза?
        - Вполне. Но ввод войск в город слишком серьёзное мероприятие, если их пустят сославшись на найм охраны, то Дерем мы потеряем.
        - Я могу преградить им путь, они не посмеют напасть! - с готовностью вызвался Скендер.
        - И что будешь делать, когда они предъявят бумагу с официальным приглашением горожан? Нет, здесь нужен иной подход.
        - Вы хотите…
        Он смолк, не осмелясь озвучит мысль.
        - Всё верно, нам не стоит использовать живых людей без крайней необходимости.
        - Живых людей? - напрягся мужчина.
        - Да, у меня есть мёртвые. Ты ведь задумывался, куда делась небольшая армия Дечебалсона?
        Скендер сглотнул.
        - Вы некромант? Это ведь направление тьмы, - он запнулся.
        - Мне подвластна тьма и свет в равной степени, в некромантии же нет ничего сверхсложного. Ещё вопросы?
        - Я могу доставить ваше указание в лагерь.
        - Не стоит заместителю начальника охраны заниматься подобным, - усмехнулся я.
        - Но и лорду передавать распоряжения лично не по статусу, - парировал он.
        - Заходи через час.
        Скендер поклонился и, развеяв полог, вышел, столкнувшись в коридоре с кем-то.
        - Можно, господин? - спросила Вадома.
        - Разумеется, заходите.
        Женщина села на стул напротив меня.
        - Это по поводу вашего сына.
        - С ним все в порядке?
        - Он сильно изменился после того инцидента.
        - Но это и не удивительно в такой ситуации, - заметил я. - Всё же он вернулся с того света.
        - Личность Больдо изменилась, вы сами сказали быть предельно внимательной по отношению к нему.
        - Личность у трёхлетки? - усмехнулся я. - Но ты права, я тебя слушаю. В чём проявляются его странности?
        - Он начал сбегать из своей комнаты. При этом самостоятельно одевается вполне опрятно, ничего не путая, чего прежде за ним не наблюдалось. Наоборот, он как обычный ребёнок не проявлял к этому особого интереса. Ещё часто нахожу его недалеко от оружейной, что очень подозрительно. Мне кажется, что он стоит под дверью пока не замечает моё приближение. Сегодня утром он спросил меня, когда же мы начнём учить магию.
        Я задумался.
        - Несвойственно для трёхлетки, вы правы.
        - Время от времени он ведёт себя как прежде, самый обычный ребёнок: бегает, играет. Но потом резко меняется и становится словно другим, тихим и спокойным. У него взгляд как у взрослого.
        - Что-то ещё?
        - Мне начать обучение с ним?
        - Начни с грамоты и следи за прогрессом. Я сегодня же поговорю с Фавонием.
        - Хорошо, господин, - кивнула она.
        - Благодарю за службу.
        Глава 7
        Утро выдалось зябким и пасмурным, время от времени начинал моросить лёгкий дождик. Листва практически полностью опала с некоторых деревьев, создавая легкое ощущение запустения. На мне был утеплённый плащ с меховой вставкой на воротнике, в который я и закутался чувствуя себя вполне комфортно. Сидел я на своём любимом месте над Убежищем и смотрел на замок вдалеке. Предстояло сделать довольно многое в течении следующего года, а также наконец заявить о себе обществу демонов. Самое большее чего я боялся - это неадекватной реакции Теурия. Хотелось бы избежать междоусобной войны, раса и так малочисленна по отношению к светлым, чтобы там не уверяли сами демоны.
        Со спины бесшумно приблизился огонёк жизни и я обернулся: это оказалась Розалия. Улыбнувшись ей, жестом пригласил сесть рядом. Какое-то время мы просто молчали.
        - О чём ты думаешь? - робко поинтересовалась девушка.
        - О будущем. Оно предстоит насыщенное, у меня нет права на ошибки.
        - Есть ли я в этом будущем?
        - Разумеется да, - я удивлённо посмотрел на неё. - Почему ты спрашиваешь?
        - Просто, - отвернулась она.
        - Ты ведь не собираешься уходить от меня?
        - Что? Нет, конечно же, - уже она удивилась моему вопросу.
        - Вот и отлично.
        Я приобнял её, так мы и просидели ещё какое-то время, пока она не решила вернуться в Убежище.
        - Не люблю осень, - сказала она напоследок.
        Я никак не прокомментировал её слова, хотя бы потому, что для меня время года не имело принципиального значения. Лишь когда дождь начал усиливаться я покинул свой пост.
        Первым делом зашёл к Фавонию, чтобы обсудить проблему изучения посоха. Полудемон категорически отказывался заниматься этим вопросом, так что пришлось принять факт: я единственный, кто может работать с артефактом.
        Раздражённый, я пошёл прогуляться под дождём, а заодно и зайти к Эгле как и обещал. Вопросы с ней так же предстояло решать.
        - День добрый, - сказал я войдя без стука. Открыть щеколду снаружи для меня труда не составило.
        - Как ты вошёл? -- ошарашенно уставилась на меня блондинка выходя из комнаты. - Разве я не запиралась?
        - Видимо, нет, - солгал я и сел за стол облокотившись на него локтем. Входить без препятствий куда хочу уже стало дурной привычкой. А может, просто дело в плохом настроении?
        Эгле подошла к двери и накинула щеколду, после чего села рядом со мной.
        - Здравствуйте! - поздоровалась Элиза выглянув из-за косяка и снова скрылась.
        - Хочешь чаю?
        Кивнув, я только сейчас обратил внимание на запах блинов, которые появились передо мной вместе с кружкой и пиалой варенья. К столу подбежала девочка и мать так же поставила перед ней напиток. Весь налёт аристократичности, что с таким усердием вдалбывала в ребёнка гувернантка, улетучился буквально за пару дней.
        - Не стоит так беспокоиться, - кивнул я на дверь. - Ты здесь в полной безопасности.
        - Даже ты не можешь гарантировать мне полную безопасность, - улыбнулась она и пригубила чай.
        - Ты находишься под охраной 24 часа в сутки. Поверь, повода для беспокойства нет.
        Эгле задумалась.
        - Но если рядом еcть солдаты, то почему ты запретил мне отходить от дома дальше чем на триста метров?
        - Боюсь, всё лишь осложнится, если ты увидишь их.
        - Ты снова говоришь загадками, - усмехнулась она. - Объяснишь?
        - Да, только это не для детских ушей, - покосился я на Элизу.
        - Всё настолько серьёзно? - удивилась Жрица.
        - Уж точно непросто.
        Долго молчать Эгле не смогла, потому решила поговорить со мной на волнующую её тему:
        - Как ты относишься к Розалии?
        - Что за странный вопрос? Хорошо отношусь.
        - Я не об этом. Ты ведь понимаешь, что она влюблена в тебя?
        Молча я покосился на Элизу.
        - Дорогая, можно взрослые поговорят? - обратилась к ней мать.
        - Я хочу ещё блинчиков, - недовольно пробурчала девочка.
        - Можешь взять к себе, но только сегодня.
        Она положила несколько блинов в тарелку и налила варенье, после чего впихнула девочке и та довольная ушла в свою комнату. Полог тишины тут же обрезал все внешние звуки.
        - Ты нетерпелива, - заметил я.
        - Я уже второй день мучаюсь в догадках, - пожала она плечами. - Так что происходит между тобой и Розалией?
        - Тебя интересует именно это? - усмехнулся я.
        - Не только это, - она смолкла и растерянно посмотрела на меня. - Ты мне зубы не заговаривай, отвечай на вопрос.
        - Я сути вопроса не понимаю. Да, я люблю Розалию, она дорога мне, но это не романтические отношения между мужчиной и женщиной. Я ей уже говорил о своих чувствах, почему что-то было должно измениться?
        Похоже, Эгле не ожидала подобного ответа, так как продолжала молча смотреть на меня.
        - Хочешь спросить что-то ещё? - поинтересовался я устав ждать.
        - Ты ведь не причинишь ей зла?
        - Нет, разумеется. Вот в твоём случае сложнее. Розалии же я доверился полностью и уверен в том, что предательства не последует.
        - Ты ожидаешь от меня плохого поступка? - вскинула она брови.
        - Мои секреты неоднозначны, потому я и не спешу делиться ими со всеми.
        - Это как-то связано с демонами? - нахмурилась она. - Ведь Светлая Богиня сообщила через Ариэль, что Розалия предала нас. А сейчас она у тебя, но не отрицает, что дружит с силами зла.
        - Силы зла, - усмехнулся я повторив её слова. - Ты ведь не знакома ни с одним демоном, верно?
        - Мне не нужно прыгать со скалы в пропасть чтобы понять, что это плохая идея, - с вызовом ответила девушка.
        - Прыжок в пропасть подразумевает скорую смерть, если ты не имеешь крыльев, естественно. А встреча с демоном ничем таким не грозит, если сама не пытаешься его убить первой.
        - Это лишь слова.
        - Могу познакомить тебя с некоторыми представителями этой расы.
        - Ну уж нет. Спасибо, но не надо.
        - Как хочешь. Я не желаю ни к чему принуждать тебя.
        - Как ты вообще можешь якшаться с демонами? - продолжала возмущаться она. - Мы же Герои, мы за добро во всём мире, а они… они…
        - Они что? Не могут быть как люди? Повторюсь, но ты не знакома ни с одним демоном, чтобы иметь право раскидываться подобными обвинениями.
        - И всё же я…
        - Что ты? Настолько уверена в своих словах, что закрыта к любому диалогу? Это твоё право, тут уж не попишешь. Я же знаком с людьми, демонами и парочкой эльфов. Принципиальных различий как-то не заметил.
        - Ты… ты… Как ты можешь быть таким?
        - Каким таким?
        - На стороне демонов, зла!
        - Повторюсь. Демоны не зло, а я не занимаю чью-то определённую сторону. Я живу только для себя и ради себя. Делаю то, что считаю верным, и не подобным тебе невеждам меня судить. Ты можешь думать всё что захочешь, но это никак не изменит моих убеждений без должной аргументации.
        Похоже, я совсем убил весь пыл праведного гнева в душе девушки, так как она отвела взгляд и замолчала.
        - Подумай о том, что я сказал, тебя никто не торопит с ответом. Если не захочешь больше ничего знать, то я пойму это и не стану настаивать. До весны живи здесь, а что будет потом зависит только от твоего решения. Если готова расширить рамки знаний о мире, то я лишь буду рад рассказать всё. Я испытываю к тебе положительные чувства, но они будут немедленно отброшены в сторону, если ты посмеешь предать моё доверие.
        Я встал со стула, который скрипнул в тишине полога.
        - До свидания. Ответ передашь через Розалию как будешь готова.
        Когда покинул границы действия заклинания, то до ушей сразу же дошёл бубнёж играющей в своей комнате Элизы и шум дождя на улице. Подойдя к двери я покинул дом не оборачиваясь.
        Это проблема всех зомбированных пропагандой: у них нет по-настоящему своего мнения, а аргументация разбивается довольно быстро несколькими выпадами. Но мне ещё повезло, что она не фанатичка как Альгирдас. Вот уж действительно безумец, которого никакими логическими доводами не переубедить. Ведь вся их личность построена пропагандой, и если столпы уверенности разрушить, то они не просто лишатся убеждения и веры во что-то, они потеряют самих себя. А это самое страшное, что может случиться с человеком, потому такие и берегут свои драгоценные скрепы всеми силами.
        * * *
        Флавий и Кассия в обтягивающем платье в пол неспешно шли по широкому тёмному коридору. Лысый старик был выше её на полторы головы, так что она казалась совсем девочкой на его фоне.
        - Вы ведь помните, что я говорил? - поинтересовался старик.
        - Да, - уверенным тоном ответила девушка.
        - Никакого самоволия, вы должны оставить положительное впечатление.
        - Я же сказала, что всё поняла, - с ноткой раздражения оборвала его Кассия. - В конце концов я королева, пусть и бывшая. Мне светские приёмы не в новинку.
        - Вот именно, если хотите вернуть себе этот статус, то будьте любезны придерживаться плана. Я буду рядом на случай непредвиденных ситуаций.
        Пара подошла к огромной двустворчатой деревянной двери с замысловатыми узорами. Стоящий по стойке смирно краснокожий демон, одетый во что-то похожее на ливрею, услужливо поклонился и открыл господам вход в банкетный зал, что был полон гостей. Гул десятков разговоров окутал Кассию словно кокон сразу же навеяв ностальгические воспоминания.
        - Здравствуйте, госпожа Кассия, - вырвал её из размышлений о былом знакомый голос. Обернувшись, она уже не нашла рядом с собой Флавия.
        - Здравствуй, Юния, - улыбнулась она демонице, юном участнике Союза Памяти. Дар копировать чужие заклинания дал этой девушке билет в хорошую жизнь даже с учётом того, что она была из высшей аристократии. - Очень рада видеть тебя.
        - Взаимно, - улыбнулась девушка. - Я слышала, что вы решили вновь войти в высшее общество, но и не надеялась, что Теурий таки снимет запрет. Вы уже встречались с ним?
        - Нет, всё прошло заочно, и моего личного присутствия не потребовалось.
        - У вас хорошие связи. Интересно, кто это так постарался?
        - Всему своё время, скоро узнаете.
        Кассию напрягло излишнее любопытство номинальной союзницы. Да какое ей дело до того, кто замолвил словечко перед нынешним королём демонов?
        - О, Кассия! Рад видеть вас здесь.
        Девушки посмотрели на подошедшего к ним улыбчивого Юстина, что славился недалекостью ума, но когда-то получил хорошее наследство от родителей. Деньги и происхождение сделали его желанным гостем в любом доме.
        - Юния, очень рад, - кивнул он так же и второй девушке, вызвав лёгкую усмешку той.
        - А где ваш друг Авдикий? - поинтересовалась Кассия чтобы сбить минутную неловкость.
        - К сожалению, он не смог прийти сегодня. Вы ведь знаете, Авдикий не любит подобные мероприятия.
        - Ух ты, собрание кружка диссидентов прямо под носом короля, как мило, - усмехнулся подошедший к компании Венедикт Гинуций. Юстин сразу же оробел и, извинившись, слился, оставив девушек один на один с инквизариусом.
        - Я так же очень рада вновь видеть вас, - съязвила Кассия слегка поклонившись высшему чиновнику.
        - Не нужно этой лести, дорогая наша королева, бывшая королева, - улыбнулся дракон внимательно смотря на неё, но та не выдала никаких эмоций в ответ.
        - Простите, я оставлю вас ненадолго, - тихо проговорила Юния.
        - Не стоит, уж в похищении этого вас никто не обвиняет, - усмехнулся он переведя своё внимание на новую жертву.
        - И всё же я пойду, - процедила та сквозь зубы натянуто улыбнувшись. Некоторые ставили девушке в укор то, что она не имеет ни одного своего навыка, что ту выводило из себя.
        - И она вас покинула, - протянул слова Венедикт смотря в спину удаляющейся девушки. - Не тех союзников вы себе нашли. Кстати, - он перевёл внимание на Кассию и окинул её закрытое платье пренебрежительным взглядом, - вы даже сюда пришли обмотавшись тряпками по самое горло? На вашем месте я бы использовал все возможности, чтобы завести новые полезные знакомства. Ведь за века многое изменилось.
        - Я полагаю, что это не совсем ваше дело, - снисходительно улыбнулась она держа себя в руках, хотя внутри уже всё полыхало от гнева.
        - Что? Это просьба вашего дарителя? Интересно, кто же это?
        - Сын, не донимай гостью, она со мной, - вступил в разговор Флавий и встал рядом с Кассией.
        Венедикт был сильно удивлён, он переводил взгляд со своего старика-отца на не менее старую, но между тем юно выглядящую сексуальную девушку. Хохотнув, он поклонился им.
        - Что ж, оставлю вас наедине, - выделил он последнее слово и, развернувшись, ушёл явно навеселе.
        - Не стоило вам этого делать, - покачала она головой.
        - Рано или поздно это стало бы известно всем. А уж кому ещё знать насколько остр язык моего сына.
        - Спасибо, - впервые она улыбнулась старику по настоящему добродушно.
        Глава 8
        Молодой парень с девушкой стояли недалеко от входа в сельское поселение. Выглядели они как обычные путники: недорогая одежда с небольшими следами износа, увесистые рюкзаки за плечами. Они только вышли из леса по грунтовой дороге и залюбовались деревянной крепостной стеной.
        - Это точно деревня? - с подозрительностью поинтересовалась у спутника девушка.
        - Скоро узнаем, - ответил тот пожав плечами. - Идём.
        Перед самыми открытыми настежь воротами им преградил дорогу высокий широкоплечий мужчина.
        - Вы кто? Я вас тут раньше не видел.
        Парень сразу же шагнул вперёд, прикрывая собой спутницу.
        - Мы простые люди в поиске лучшей доли.
        - Молодожёны? - усмехнувшись спросил охранник разглядывая девушку, отчего та спряталась за спиной мужа.
        - Да, - парень выглядел каким-то сконфуженным.
        - Дом старосты по левой стороне с красными наличниками. Вам к нему.
        - Спасибо, - путник учтиво поклонился.
        - Легко пошло, - шепнула девушка когда они удалились на приличное расстояние от верзилы.
        - Пока рано что-то говорить, - покосился он. - Ты видела у него меч и кожаный доспех? Деревенька явно не бедствует.
        Наконец они подошли к двухэтажному дому с красными наличниками. Девушка осталась стоять у калитки, а парень поднялся по ступенькам крыльца и постучался. Дверь ему открыла девочка лет тринадцати и посмотрела с оценивающим прищуром.
        -- Нам нужен староста, - взволнованно поведал гость.
        Девочка шагнула на крыльцо и заглянула за парня. Примитив ещё одного человека у калитки она кивнула.
        - Заходите, папа дома.
        Парень обернулся и махнул рукой своей жене, та быстрым шагом приблизилась и они зашли в дом.
        - Садитесь за стол.
        Дом старосты снаружи выглядел внушительно, а внутри казался ещё больше. Гости вошли в прихожую, больше похожую на приёмную. У стен стояли две длинные лавки, стол посреди помещения мог свободно вместить шестерых. Всё выглядело чистым и опрятным.
        Девочка бесшумно скрылась за дверью, из которой вскоре появился мужчина около сорока лет на вид.
        - Здравствуйте! Меня зовут Михай, местный староста, - представился он подойдя к столу и облокотившись руками на спинку стула.
        - Я Ферка, а это моя жена Мала, пришли в вашу деревню в поисках лучшей доли.
        - Всё понятно, - кивнул мужчина и отошёл к комоду у стены. Он достал из-за пазухи ключ и открыл им верхний ящик, из которого вынул амбарную книгу. Уложив её на стол сел и принялся листать. - Приготовьте ваши документы.
        Молодожёны переглянулись.
        - А это обязательно? - настороженно поинтересовался парень и положил на стол несколько медных монет.
        Мужчина покосился на деньги и, вздохнув, спросил:
        - Вы ведь не местные, верно?
        - Да, мы пришли издалека.
        - Читать умеете?
        - Да.
        Староста вернулся к комоду и уже из другого ящика достал большой лист бумаги с двух сторон исписанный мелким почерком.
        - Вот, держите, - протянул он парню.
        - Что это? - спросил тот беря лист.
        - Правила земель Больдо, обязательные к исполнению. Знаете вы их или нет, но следовать им обязаны, иначе будет вам наказание. И в данный момент вы нарушаете пятнадцатый пункт. Заберите свои деньги и помните, что попытка взятки в первый раз старосте или члену его семьи карается штрафом в двукратном размере. Во второй раз - в десятикратном, в третий - стократном. А в четвертый - тюремное заключение или принудительные работы на несколько лет.
        Парень ошарашенно уставился на мужчину и заёрзал на стуле, деньги забирать он не спешил, отчего староста нахмурился.
        - Понимаете, мы сбежали от родственников и не хотим, чтобы нас нашли.
        - Ко мне это не имеет никакого отношения. Вы или соблюдаете правила, или покидаете нас. Лес безопасен даже ночью, так что угрызения совести мучить меня не будут. И уберите это уже наконец!
        Староста начинал злиться и парень быстро сгреб монеты. Поковырявшись в рюкзаке он достал сложенный пополам лист картона и протянул его. Девушка повторила за мужем.
        - Вот так-то лучше, - снисходительно улыбнулся мужчина и переписал имена новоприбывших жителей своей деревни. - Распишитесь.
        Он перевернул книгу и пододвинул её гостям.
        - И что теперь? - поинтересовался парень. - Нам бы место передохнуть. Согласны и на сарай.
        - Отчего ж сарай? - усмехнулся староста. - Твоих денег вполне хватит на семь ночей на постоялом дворе.
        - У вас есть постоялый двор?
        - Конечно. Дальше по улице. Кормят хорошо и недорого. Если решите остаться, то мы вас обеспечим жильём.
        - Жильём?
        - Не бесплатно, конечно. Лорд наш распорядился помогать всем вновь прибывшим с серьёзными намерениями остаться. За это вы будете отрабатывать на полях и фермах бесплатно какое-то время. Сейчас можете идти, и не забудьте правила почитать!
        Молодожёны встали из-за стола и, поклонившись, покинули дом старосты.
        Уже оставшись наедине в комнате постоялого двора парень чертыхнулся.
        - Что за бред тут творится? Ты это видела? Сплошные штрафы за всё подряд. Нельзя то, нельзя это. Всё только официально, не верю я в такие вещи.
        - Чего ты боишься? - усмехнулась девушка сидя на постели и держа правила в руках. - Впервые, что ли? Документы наши хорошо сделаны, никто ничего не заподозрит.
        - Не нравится мне всё это, - покачал головой парень подойдя к окну.
        * * *
        Староста вздохнул, стоило только гостям выйти. Он захлопнул толстую амбарную книгу и вернул её в комод. К нему бесшумно подошла женщина приятной наружности слегка за тридцать лет. Обняв его сзади за талию, положила голову на плечо.
        - Ты действительно смог бы оставить их ночевать в лесу?
        - Да, - нехотя ответил он. - Сама знаешь закон.
        - Люди говорят, что лес полон монстров. Их видели уже несколько раз.
        - Люди много что говорят, но не всё из этого правда. А вот то, что за последние два года как мы переехали сюда не пропал ни один человек - это я точно знаю.
        - Мог бы и взять деньги, никто бы не узнал, - хмыкнул женщина и отошла от мужа.
        - Думай что говоришь, глупая, - с нотками раздражения посмотрел на неё мужчина. - Или ты не знаешь, сколько людей хотели бы занять наш дом? Пост старосты дорогого стоит и я не намерен рисковать даже за золотую монету, а за те гроши и подавно. Тебе что, денег мало? Разве мы плохо живём?
        - Не сердись, ляпнула не подумавши, - извиняющимся тоном ответила она.
        - Лучше почаще думай, а то из-за твоего языка без костей к нам уже пять раз приходили с проверкой.
        - Я не виновата! - возмутилась женщина уставив руки в бока. - Это соседка донесла из-за зависти!
        - Это которая твоя лучшая подруга? - усмехнулся староста. - Хватит шастать к ней по вечерам и чесать языками. Вообще подальше от неё держись.
        - Но мы знакомы уже лет десять!
        - Знакомы давно, вот только ты жена старосты, а не она. Я запрещаю тебе, поняла?
        - Да поняла, поняла, - проворчала женщина.
        * * *
        Ферка со своей женой прибыл в деревню в конце лета, а тем временем уже наступила осень. Ему удалось получить маленький двухкомнатный домик на окраине поселения, за который пришлось гнуть спину на полях почти бесплатно. Давали за работу гроши, которых едва хватало на скудное пропитание.
        В один из вечеров, как обычно, уставший и злой, он вернулся домой. Мала безропотно подносила ему еду, к которой муж не спешил притрагиваться. Овсяная каша тушёная с курицей приятно пахла, но после первой же ложки тарелка полетела на пол. Молча Мала начала собирать осколки и еду.
        - Что-то случилось? - спросила девушка сев напротив мужа как только убрала всё.
        - Эта деревня случилась. Я словно в стену упираюсь постоянно.
        Он помассировал виски пальцами и невидящим взглядом смотрел сквозь жену.
        - Всё наладится, вот увидишь, - попыталась успокоить его Мала.
        - Мы здесь живём уже почти три месяца. За всё время никто ни разу открыто не высказался против лорда. Ты можешь это себе представить?
        - Учитывая драконовские штрафы…
        - Не только в штрафах дело, все здесь стукачи, постоянно следят друг за другом. Стоит кому-то встать на ступеньку выше, как куча завистников уже жалуется по каждому поводу. И ведь наказание за клевету меньше, чем за проступок правил! Пять раз со мной беседовали! Пять раз!
        - Просто в этот раз нужно действовать осторожнее обычного…
        - В том и дело! - сорвался парень стукнув кулаком по столу. - Никогда ещё я не был так осторожен!
        Повисла пауза, тишину которой нарушал лишь редкий лай собак за окном.
        - Тебе положить ужин? - мягко поинтересовалась жена.
        - Только не горячее.
        Перед ним появилась новая глиняная тарелка, содержимое которой он неспешно поглотил. Когда девушка поднялась со стула и потянулась чтобы забрать посуду, парень внимательно посмотрел на жену.
        - Нужно уходить в другую деревню, - серьёзным тоном сказал он.
        - Но почему? Неужели всё настолько плохо?
        - Мне кажется, что нас раскрыли. Соседи косятся постоянно, да и староста недоволен, что слишком часто ему приходится беседовать со мной. Не раз говорил, что если нам не нравится здесь, то лучше уйти.
        - Ну не знаю, - вздохнула Мала. - Решать только тебе.
        - А тебя что, здесь всё устраивает? - недовольно покосился он на жену.
        - А почему нет? - пожала та плечами. - Люди приветливые, на рынке можно купить что угодно. Да даже этот дом! Когда мы получали что-то подобное? Совершенно новый сруб, а не сарай или развалюху с пародией на крышу?
        - Что, решила остаться? - с прищуром спросил он.
        - Решать только тебе, - повторила девушка и отнесла посуду в таз с водой.
        Уже ночью, когда пара мирно спала в постели, в дверь громко постучали с требованием открыть. Ферка вскочил на ноги и направился к входу. Выглянувшая из спальни испуганная девушка заметила блеснувший в лунном свете в руках мужа нож.
        - Одевайся, - громко шепнул он ей и уже в дверь крикнул: - Кто вы? Что вам надо?
        - Гвардейцы лорда Больдстона, откройте нам!
        - Что вам нужно?
        - У нас приказ забрать вас для допроса. Откройте, или мы взломаем дверь!
        Нехотя Ферка открыл засов и шагнул назад. Его оглянул тяжёлым взглядом гвардеец, задержавшись на ноже в руке. Сзади стояли ещё двое так же в доспехах.
        - Одевайтесь и следуйте за нами.
        На телеге парочку доставили в Больдоград, где те были впервые. Рассвет ещё и не начинал заниматься, когда они заехали во внешний двор замка и телега остановилась перед каменным двухэтажным зданием. Трое гвардейцев спешились, молодожёны тоже спустились на землю.
        - Свободен, - сказал главный мужчине возничему и тот молча уехал. - А вы за мной.
        Парочка переглянулась и поднялась по ступенькам. Их завели в какую-то комнату со столом посередине и оставили одни. Ферка ясно слышал, что их заперли снаружи.
        - Не нравится мне всё это, - шепнул парень.
        - Наверное, обычный допрос. Кто-то снова пожаловался, - сделала предположение Мала.
        - Почему тогда ночью забрали и сразу обоих? Что-то здесь не так.
        В неведении им пришлось просидеть не один час. В комнате было небольшое окно высоко над полом с решеткой. За ним уже стало светло, а к пленникам так никто и не пришёл. Ферка несколько раз пытался стучаться и кого-то звать, но всё безуспешно.
        Наконец, раздался лязг открывающегося засова и парочка встрепенулась. В комнату зашёл непримечательный низкорослый мужчина, а вслед за ним два здоровяка с лицами матёрых бандитов. Один из них ухмыльнувшись уставился на девушку, отчего у той всё внутри сжалось от страха. Дверь захлопнулась.
        Низкорослый держал в руках тонкую папку, которую аккуратно положил на стол и сел, внимательно разглядывая парочку перед собой.
        - Значит, Ферка и Мала Захолмовы, - протянул он через несколько секунд молчания и открыл папочку снова смолкнув.
        Пара не решалась заговорить первыми. Наконец, нервы у Ферки не выдержали и он спросил у изучающего бумаги мужчины:
        - Почему мы здесь?
        - На вас пришёл донос. А ещё мы проверили ваши документы.
        - Проверили? - непонимающе переспросил парень.
        - Да. И мы знаем, что документы поддельные.
        - Пункт двадцать четыре, - тихо пробормотала Мала и муж грозно глянул на неё заставив замолчать.
        - Так кто вы на самом деле, - внимательно посмотрел на них мужчина. - И зачем пожаловали в земли Больдо?
        - Мы простые люди, что ищут лучшей доли.
        Мужчина недовольно цокнул.
        - Я же сказал тебе, что неясного? - раздраженно спросил он. - Документы проверили, они поддельные. Мы это точно знаем. Кто ты на самом деле?
        - Я Ферка…
        Мужчина ударил по столу кулаком, заставив парня замолкнуть.
        - Снимайте с себя всё.
        - Что? - недоумённо уставился на дознавателя Ферка.
        - Побрякушки снимайте, артефакты.
        Переглянувшись, парочка начала снимать с себя скромную бижутерию, которой было немного. Стильный кулон, серьги, заколка, заговоренные амулеты.
        - Это всё? - с прищуром спросил мужчина.
        - Да.
        - Тогда раздевайтесь.
        - Что?
        - Раздевайтесь сами или вам помогут.
        Девушка схватилась за руку мужа и испуганно посмотрела на мужчин у двери. А те будто только и ждали приказа дознавателя. Стул упал: это резко парень встал и принялся стягивать рубашку. Но этого оказалось мало, пришлось снять всё.
        - Довольны? У меня ничего нет!
        - Недостаточно, - вновь недовольно цокнул дознаватель и поднялся со стула. - Встаньте к стене.
        Ферка выполнил указание поглядывая на верзил. Мужчина же ударил его по животу, чем вызвал рвоту жидкостью: в ней и нашелся камень-артефакт.
        - Вот так то лучше…
        Стоило только ему это сказать, как в руках Ферки непонятно откуда появился нож, который полетел в сторону дознавателя. Тот согнулся пополам, а там парень уже был сбит с ног и избивался ногами верзил.
        - Мага мне, лекаря, - приказал раненный доковыляв до стула. - И за девкой следите! Проклятье! Где она?
        Напротив него уже никого не было. Воспользовавшись суматохой девушка применила [Скрытность].
        Глава 9
        Яноро боготворил Крину. Юноша влюблялся и раньше, но это не шло ни в какое сравнение с тем обожанием, что он испытывал к демонице. От одной мысли лишиться её общества он приходил в дикий ужас.
        Девушка свободно могла посещать замок, её знали как личного слугу лорда Владимира. Однажды она пришла к Яноро и томным голосом сообщила, что хочет что-то показать ему. Раздав распоряжения, парень ушёл вместе с ней в лес, где произошло несколько ни к чему не обязывающих прикосновений, но для самого парня ужимки и улыбки значили довольно многое.
        Крина привела его к потайному лазу в лагерь, по которому они и проникли внутрь укрепления. Парень не знал, что это за место, даже не догадывался о существовании чего-то подобного в этих землях. В конечном итоге она завела его в комнату похожую на допросную и, сев на стол, пригласила его занять позицию ниже на стуле, что тот и сделал.
        - Ты ведь догадываешься, что у… Владимира есть какая-то тайна, которую от тебя скрывают?
        Яноро кивнул, больше заинтересованный декольте девушки, чем разговором.
        - Твой отец по какой-то причине не хочет, чтобы ты узнал правду.
        Она кокетливо улыбнулась парню, подняв его подбородок пальцами и перехватив взгляд.
        - Я хочу, чтобы ты всё узнал, так как ближе без этого мы стать не сможем. Ты ведь хочешь владеть этой тайной?
        - Да, - взволнованно ответил он.
        - Владимир обладает огромной силой.
        Крина говорила медленно, растягивая каждое слово, словно смаковала их и выкладывала тайный смысл.
        - Конечно, ведь он Герой! - воскликнул Яноро.
        - Верно, он и Герой тоже, - усмехнулась девушка. - Но силы его и таланты превосходят любого другого Героя. Что бы ты стал делать, если бы мог отдавать приказы монстрам?
        - Отдавать приказы монстрам? - повторил он нахмурившись, словно не понимая услышанное. - Я бы приказал им всем умереть.
        Его слова прозвучали резко, с ненавистью.
        - Довольно разумное решение, - снисходительно ответила Крина. - Но что, если использовать их потенциал в иных целях?
        - Монстры должны умереть!
        - И всё же, подумай. Что бы ты сделал имея многотысячную армию? Уничтожил бы её или использовал как ресурс?
        -- Армия дело хорошее, но монстры это сброд, что не должен жить.
        Крина вздохнула и покачала головой.
        - У Владимира много врагов, а ещё больше людей, которых он обязан защищать. И монстров он использует как рабочую силу.
        - Стоп! Владимир - что? Каких монстров? - испуганно воскликнул Яноро.
        - Ну, хотя бы меня.
        - Ты так шутишь? - улыбнулся парень и расслабился.
        - Нет, я демон.
        - Не говори так, ты прекрасна, а демоны уродливы.
        - Ты ничего не знаешь о демонах, верно? - она склонила голову набок. - Только то, что проповедуют Жрицы Богини, так ведь?
        - Все знают, что демоны уродливые твари с красной кожей…
        Закончить фразу он не смог, так как девушка искренне рассмеялась, её позабавило подобное определение низших демонов.
        - Знаешь, - ответила она отсмеявшись, - демоны как оборотни, у нас есть вторая форма. Используя её мы становимся крупнее, а также более уродливее, как ты и выразился. Это свойство имеет боевое назначение, так мы становимся сильнее и можем летать. Но я не люблю быть такой.
        Она встала и подошла к двери.
        - Но среди нас есть низшие демоны, они как бы застряли посередине. Кожа их всегда красная, а летать им не дано. Может, скоро ты познакомишься с некоторыми из этих существ.
        - Подожди, какие демоны? Я ничего не понимаю.
        - Я ведь всё тебе рассказала, разве нет? - она внимательно посмотрела на парня.
        - Но ты ведь говорила несерьёзно!
        - Несерьёзно? Это ты так решил? - удивилась она. - Я обещала поведать тебе тайну, и я это сделала. Может, ты хочешь увидеть всё своими глазами?
        - Да, хочу. Потому что этого просто не может быть.
        - Тогда пошли?
        Она протянула Яноро руку и тот взял её ладонь. Они вышли в коридор и начали подниматься по лестнице. Постепенно ничего не значащий шум становился сильнее и обретал узнаваемые черты. Иногда проскакивала непонятная речь в приказном тоне, а в ответ раздавался рык толпы.
        - Что случилось? - спросила девушка и обернулась к остановившемуся парню.
        - Эти звуки, откуда они? Как будто где-то рядом есть целая армия.
        - Пойдём, скоро ты сам всё увидишь.
        Она отвернулась и, поднявшись выше, открыла дверь. На негнущихся ногах Яноро вышел на свежий воздух. Строение оказалось чем-то наподобие башни, на плоской вершине которой они и находились. По бокам были видны такие же вышки, а между ними стены, с одной стороны лес и холмы, а с другой огромная площадь, на краю которой виднелось что-то похожее на жилые строения.
        На площади парень увидел много людей, очень много. Все они были разбиты на обьединения, что группировались как квадраты на шахматной доске. Столько военных сразу парню ещё не приходилось видеть. Не веря глазам, он подошёл ближе к парапету и присмотрелся. Потребовалось несколько секунд для осознания того, что зрение его не обманывает. Несмотря на всю схожесть построения и поведения всё это были монстры.
        Сделав несколько шагов назад он схватился за голову.
        - Не может быть. Этого не может быть! - прошептал он.
        Его охватила паника, и Крина сразу поняла это. Подойдя ближе, она прижалась к нему и обняла.
        - Всё хорошо, всех этих монстров подавляет воля Владимира, та самая сила, про которую я говорила. Они больше не опасны для нас, только по отношению к врагам твоего лорда.
        Её поцелуй словно выкинул его из страшной реальности. Яноро закрыл глаза и наслаждался моментом, совершенно забыв об увиденном.
        - Пошли отсюда, - сказала девушка отстранившись и парень последовал за ней.
        * * *
        От старика Больдо в наследство осталась хорошая агентурная сеть, что действовала фактически на всей территории земель лорда и не только. Кроме того, мне удалось расширить её за счёт новых поселений: информация обо всех подозрительных событиях тут же доходила до моего сведения. Периодически на землях появлялись рассчитывающие поживиться полубандиты, которых быстро вычисляли. Но в то утро мой единственный дознаватель лично заявился в кабинет, значит новости не терпели отлагательств. Выглядел он бледнее обычного и довольно устало.
        - Господин Владимир, - начал он. - Мы обнаружили в одной из деревень странную парочку. Они представились обычными крестьянами. Та номинальная проверка всех прибывающих и в этот раз дала свои плоды. Документы оказались поддельными.
        - И что же вы интересного узнали?
        - В том то и дело, что ничего. Они крепкие орешки, как выяснилось, ещё и бойцы с прокаченной магией. Убиты двое из моих людей, так же трое незначительно ранены.
        - А вы как себя чувствуете? Выглядите неважно.
        - Парень пырнул меня в живот, благо что не задел ничего важного. Потерял много крови, пока этих двоих не усмирили. Они явно непростые люди, оба авантюристы. Не без помощи навыка удалось достать скрывающие статус артефакты, так что настоящие имена известны и запрос отправили. Но сами знаете, что ответ придёт нескоро.
        - Авантюристы к нам и раньше заглядывали с не самыми лучшими намерениями, - пожал я плечами.
        - С этими точно что-то не так, они тут по чьему-то заданию. Три месяца прожили как крестьяне, постоянно что-то вынюхивали, расспрашивали за лорда.
        - Лорда? - удивился я. - Это с какой целью, интересно?
        - Они высказывали недовольство по поводу свода правил и штрафов. На них пять раз писали жалобы за подозрение в злоупотреблениях. Они редлагали взятки и уже платили штраф. Не хотели регистрироваться официально с самого начала. По результатам проверок обычная семья и доносы были ложные. Тогда тем более их присутствие вызывает вопросы.
        - А уровни?
        - Тоже очень интересный факт: 37 и 40.
        - Ого, - удивился я. - Железный ранг, либо уже серебрянный. Зачем таким людям скрываться?
        - Вот и я считаю, что не всё так просто с ними. Но моего мастерства явно не хватает на настолько подготовленных.
        - Что ж, у меня есть кому отдать их в обработку. Что-то ещё? - поинтересовался я.
        - Это всё.
        - Хорошо. Не могли бы вы передать охране приказ позвать Скендера?
        - Разумеется, господин Владимир.
        Он встал и поклонился, после чего покинул кабинет.
        На тот момент меня беспокоил совсем другой вопрос: предстояло подготовиться к возможной битве с армией лорда Коллинза. Тысяча наёмников это серьёзная цифра, так просто как с малоподготовленной горсткой Дечебалсона не выйдет. Судя по донесениям, больше половины сил составляют ветераны. Незаметно взять в окружение таких будет сложно, ещё и не дать никому скрыться - задача точно не из простых.
        В дверь постучали и с моего позволения вошёл Скендер.
        - Я вас внимательно слушаю, - серьёзным тоном уведомил он.
        - Ты сам знаешь, что наши земли пересекла армия, - начал я создав полог тишины. - На этот раз будет сложнее, так как численность и состав на уровне, да и стычка произойдёт, скорее всего, средь бела дня. Так что мне нужна твоя помощь.
        - Я готов, - сразу же оживился он. - Что вы планируете?
        Я усмехнулся.
        - Вероятность, что они повернут, слишком мала, но она есть. Между тем, людьми, как уже и говорилось, я рисковать не намерен. Ты выступишь за посла, узнаешь на каком основании они здесь и потребуешь развернуться.
        Скендер сразу же приуныл.
        - И это всё?
        - Тебе предстоит войти в стан врага и запугать его. Вряд ли выйдет, конечно, но у тебя за спиной будет армия в семьсот воинов…
        - Семьсот? Но откуда? - воскликнул он. - Вы ведь только что сказали, что рисковать людьми не хотите, а это фактически весь наш состав!
        - А это и не будут люди. Забыл наш разговор?
        - У вас столько… трупов?
        - Не все люди, конечно, но часть в масках сойдёт и за них. Не так давно я получил первую поставку ткани, так что есть во что нарядить трупы некоторых орков-подростков и хобгоблинов, всех, кто по росту подходит. Издалека всё равно никто не увидит разницы.
        - Я понял, - скис он совсем.
        - У меня для тебя сейчас есть другое небольшое задание. Возьми двух наших пленников у дознавателя и доставь в лагерь. Там есть кому ими заняться.
        * * *
        Скедер стоял посреди комнаты без окон и с вожделением смотрел на девушку перед собой. Крина с усмешкой на губах медленным шагом обошла вокруг мужчины. Здесь был лишь стол да пара стульев, которые освещались [Фонарём], парящим под потолком.
        - Сними рубашку, - приказала она и он подчинился.
        Девушка провела рукой по спине и почувствовала, как он дрожит от возбуждения.
        - Закрой глаза.
        Постепенно она расстегнула все крючки на своём корсете и, сняв его, бросила на пол. Через несколько секунд она уже была полностью раздета.
        Скендер не мог не понимать природу звуков за своей спиной. Дыхание участилось, он еле сдерживался чтобы не обернуться.
        - Встань на колени, - очередной приказ и Скендер безропотно подчинился, получив за это похвалу: - Хороший раб.
        Она была лишь в одних сапогах на каблуках, если не считать ремешков, что обтягивали её тело ничего по сути не прикрывая. Отодвинув стул, она села на него закинув нога на ногу.
        - Можешь открыть глаза.
        Девушка с самодовольством смотрела за реакцией мужчины, наслаждаясь ситуацией. Наконец за долгое время она могла оторваться по полной и не собиралась упускать возможности. Крина забавлялась с отцом и сыном, намереваясь в один момент свести их в одной комнате и заставить играть по своим правилам.
        Они слушались её беспрекословно, уже давно перенеся часть игры за пределы этой комнаты. Госпожа - именно так они называли её и были готовы выполнить любой каприз. Иногда она задавалась вопросом: чей приказ они исполнят, её или Аветуса? И точный ответ она дать сама себе не могла.
        Глава 10
        Я стоял облокотившись на дерево и испытывая напряжение каждой клеткой тела. Возможно, мне следовало самому пойти в стан врага, но контролировать несколько сотен нежити было сложнее, чем я предполагал. Концентрация внимания рассеяна, не будь у меня высоких статов выносливости и разума, то точно бы уже загнулся. Много сил потребовала разработка плана как незаметно перераспределить огромное количество трупов в нужное место, а вместе с этим и подстраховывающие сотни монстров. Всё же столько двуногих не может не оставлять следов в принципе. К основной точке я создал Пространственный переход, а дальше пригодилась предрасположенность гоблинских шаманов к магии земли: с их помощью удалось минимизировать шанс быть обнаруженными. Конечно, окажись рядом хороший следопыт, он бы давно всё понял, но таковых в этих землях было немного, и все на службе у меня.
        Армия неприятеля передвигалась довольно слаженно для такого количества людей, я ожидал более растянутого обоза, которого и так было мало между тем. С другой стороны, они ведь надеялись через пару дней достичь города, а там им бы предоставили еду и кров.
        Скендер рядом со мной вздохнул и оседлал лошадь.
        - Может, мне составить ему компанию? - спросила Крина. - Если что-то пойдёт не так, то я смогу прикрыть.
        - Иди, - коротко ответил я.
        Она махнула рукой испуганному мужчине, что тут же подвёл ей лошадь. Та же испуганно заржала и встала на дыбы.
        - Крина, сколько раз повторять, носи артефакт! - раздражённо заметил я.
        Животные чувствовали тьму в демонах и боялись. Именно поэтому те использовали ездовых ящеров и не имели в услужении обычных лошадей. Собственно, в ящерах было больше проку, так как те более выносливы и быстры при передвижении по пересеченной местности.
        Лошадей у нас было лишь две, для Скендера и меня на всякий случай. Из людей только конюх из одной деревни монстров, раб с моральной устойчивостью.
        Скендер всё же довольно ценный кадр для меня в принципе, так что терять его по случайности не хотелось. Решение отпустить с ним Крину показалось мне довольно разумным на тот момент. Вскоре они направились к коннице, что возглавляла марш неприятеля, я же вывел из леса на равнину приличную часть своего мёртвого войска.
        Наёмники тут же начали перегруппировку в боевой порядок, подпустив посланников только на расстояние полёта стрелы. Вскоре из их рядов так же вышел верховой переговорщик и после непродолжительного разговора они втроём проследовали в стан армии Коллинза.
        Время тянулось медленно, самочувствие моё, между тем, улучшалось. Похоже, я был чисто психологически не готов поднять столько трупов. Но чем дольше держал их, тем комфортнее было это делать. Благо что контролировать каждое движение необходимости не было. Достаточно отдавать мысленные приказы, а уж мышечная и духовная память сделают всё остальное.
        Прошло больше часа и ситуация неопределённости постепенно начинала угнетать. Враг перегруппировался, занимая выгодную боевую позицию. Судя по всему, отступать они не собирались. Что ж, я и сам хотел опробовать свою некромантию в реальном бою до Нашествия и приказал трупам также выйти из леса и создать строй. Вот только где мои послы?
        На границе восприятия появился огонёк жизни, причём визуально его не было видно. Приглядевшись понял, что это кто-то со [Скрытностью]. Я уже было приготовился атаковать шпиона, как опознал, что на самом деле их двое, но второй едва прощупывался. Наконец, Крина вышла из навыка и я увидел, как она согнулась под тяжестью Скендера, которого несла перекинув через плечи.
        - Что с ним? - спросил я выйдя им навстречу.
        Девушка уложила мужчину на землю, после чего глубоко вздохнула пытаясь восстановить сбитое дыхание.
        - Нападение.
        - Это я и так вижу, что конкретно случилось?
        - Скендер потребовал основание, - сбивчиво начала она объяснять. - На котором армия здесь. Их командир представился как Везель Фагосский. Он ответил, что идёт в Дерем по приглашению городского совета. Тогда Скендер потребовал убраться с земель лорда. Иначе это расценится как вторжение. Везель ответил, что ему плевать на это. Что Дерем свободный город и нанял его и его людей. И ему не нужно разрешение лорда, чтобы пройти по этим землям. И вообще, у нас нет армии им противостоять. А потом, - она отвела взгляд. - Охрана попыталась оттеснить меня и взять в заложники, Скендер… Он бросился защищать меня.
        - Зачем он сделал это? Ты демон и сильнее подавляющего большинства людей, ещё и класс твой позволяет уйти незамеченной!
        - Я растерялась! Всё произошло слишком быстро. Притворилась, что сдаюсь, а потом сбежала.
        - Везель этот совсем обнаглел, что он себе позволяет? Нужно будет потом допросить его, такая самоуверенность не может быть на пустом месте. Я явно что-то упустил из виду. С тобой же разберусь позже, сейчас найди мне шамана-лекаря. Быстро!
        Крина тут же убежала, а я аккуратно поднял окровавленного мужчину на руки и отнёс за линию безмолвных трупов, что сразу же сомкнула ряд за моей спиной. Когда я опускал на землю Скендера, он застонал и начал бредить.
        -- Госпожа… защищу вас… госпожа… любой ценой… моя госпожа, ради вас… моя жизнь… ничего не стоит...
        Затем он вновь застонал от боли не приходя в сознание. Вот только что за госпожа? Крина, что ли? Когда он успел настолько привязаться к ней? Но сейчас не это важно.
        Тем временем подоспел гоблинский шаман. Низкорослик в шкурах, завидев меня он замер, и только заметив строгий взгляд принялся лечить человека. Огонёк жизни в Скедере разгорелся сильнее, дыхание из поверхностного стало более глубоким, но в сознание он так и не пришёл. Что ж, позже займёмся основательно его лечением.
        - Следи за ним, - сказал я строго посмотрев на Крину. - Если он умрёт, то вина ляжет на тебя. Я сделаю Переход в Убежище, передашь его Фавонию.
        Девушка молча кивнула, я же исполнил обещание. Когда она с ношей скрылась в Проходе, я тут же развеял навык и направился к границе своих войск. Стан Коллинза был окружён моими мертвецами, позади которых стояла ещё одна армия из монстров: на них придётся подавление остатков врага. Никто не должен уйти отсюда живым.
        Я отдал приказ мертвецам и те двинулись на неприятеля, занявшего оборонительную позицию.
        * * *
        Демон бился в болезненных конвульсиях, пока жрица прижигала его тело сквозь одежду своим посохом. Магия света как электрический светящийся разряд крупнее обычного проникал в жертву. Лицо высокой стройной эльфийки было перекошено от ненависти к красивому парню, жертве пыток. Его крики не разносились по ночному лесу, так как всех участников действа накрывал полог тишины: пятерых эльфов и одного темноволосого парня с едва заострёнными ушами.
        Отступив, Жрица кивнула стоящему рядом с ведром и тот окатил потерявшего сознание демона водой.
        - Говори всё что знаешь, исчадие тьмы, - приказала девушка пришедшему в себя пленнику.
        - Да пошла ты, сучка, - он плюнул в мучительницу, то плевок не долетел до цели.
        Тело связанного демона вновь изогнулось в болезненных конвульсиях, вызываемых электрическими разрядами. Он кричал, но это не вызывало никакого отклика у остальных молчаливых наблюдателей.
        - Говори и умрёшь быстро.
        Снова крик боли.
        - Я скажу, скажу! - запыхавшись выдала жертва пыток наконец. - Пить, дайте воды, изверги.
        Его в очередной раз окатили из ведра.
        - Ублюдки.
        Девушка в очередной раз прижгла его Светом своего посоха.
        - Артанис, - позвал её один из эльфов, - он же согласился уже всё рассказать.
        - Демоны коварны, им нельзя верить, - снисходительно ответила девушка. - Или ты испытываешь жалость к этому существу?
        - Нет! - поспешил уверить её тот.
        - Говори, демон.
        - Ходят слухи, даже не так, - начал связанный парень. - Это уже всем известно. Вернулся Аветус Кровавый.
        - Кто? - презрительно переспросил один из эльфов.
        - Замолчи, - строго посмотрела на товарища Жрица. - Что ты несёшь? - обратилась она к пленнику. - Ваш проклятый король мёртв уже пятьсот лет.
        - В том и дело, дурында, он именно вернулся! ААААА!
        Артанис вновь прижгла демона своим посохом и тот закричал от боли.
        - Глупости, - спокойно сказала она когда пленник замолчал. - С того света не возвращаются.
        - Праматерь Тьма вернула его.
        - Для возвращения нужно тело, но ни одно не может вынести возвращенца. Так было всегда.
        - Нееет, - протянул улыбаясь демон смотря на девушку. - Это специальное тело, особенное. Одного из Героев.
        - Что за чушь ты несёшь? Все наши Герои живы и здоровы!
        - А я сказал, что Герой из эльфийской расы? - усмехнулся демон.
        - Кто он? Отвечай!
        В ответ лишь ухмылка, но стоило жрице поднять посох, как он закричал:
        - Человек! Это человек!
        - Человек? - удивилась она.
        - Да, Владимир из Вилантии.
        - Интересная информация, - задумалась девушка, демон же облегченно вздохнул.
        Пауза продлилась недолго, пленник снова изогнулся от боли.
        - Ты обещала! - кричал он. - Тварь!
        - Обещать что-то демону? Не смеши меня!
        В следующий миг девушка замерла, проткнутая лезвием меча прямо под сердцем. В изумлении она смотрела на острие, что торчало между её небольших грудей. Струйка крови потекла из уголка рта и полог тишины рухнул, вернув звуки ночного леса. Уже начиная задыхаться она медленно обернулась.
        - Садорин? - воскликнула эльфийка и закашлялась. - Что ты делаешь?
        - Прости, дорогая Артанис, но эта информация слишком ценная, чтобы становиться кому-то известной.
        Резким движением он вынул оружие из девушки и та упала на четвереньки, выронив свой посох из рук. Вокруг неё уже появилось зеленоватое свечение - проявление навыка исцеления.
        - Не так быстро, - сказал парень и замахнувшись одним ударом отсёк ей голову мечом.
        Демон ошарашенно смотрел на эльфа, боясь и слова сказать. Но продолжалось это недолго, пока тот не замахнулся на пленника.
        - Стоп, парень! Ты ведь убил своих! Освободи меня и я заплачу, хорошо заплачу.
        - Деньги? Нет, лучше ответь, это действительно правда, то что ты сказал? Если будешь честен, то я может и отпущу тебя.
        - Да, Аветус в теле Героя. Владимира. Об этом все говорят, но Теурий не подтверждает. Но оно и понятно, если Аветус жив, то он имеет больше прав на трон!
        - Насколько мне известно, уже год Владимира реабилитировали как Героя после убийства, - он запнулся, вспомнив имя подруги. - Нуриэль не заслужила такой участи.
        - Что? - демон непонимающе моргнул. - Владимира реабилитировали? Но это невозможно! Все говорят, что в теле его Аветус Кровавый! Он возглавит нас во время Нашествия и мы наконец одержим победу.
        - Вы всё ещё надеетесь на это, - улыбнулся эльф.
        - Я всё рассказал. Отпусти меня.
        - Прости, мне свидетели не нужны, - пожал он плечами и проткнул демону сердце.
        Закончив, Садорин вытер меч о тряпку и вернул оружие в ножны. Окинув взглядом трупы четырёх эльфов он усмехнулся.
        - Долго же я ждал, но месть была сладка. Что ж, Владимир, а ты занятной личностью оказался.
        Глава 11
        Битва продлилась недолго, что и не удивительно. Лично меня лишь печалило большое количество ушедших в утиль трупов - около трети. Но, с другой стороны, это число возмещалось свежимы. Решение об использовании мешковатой униформы давало возможность применять материал более плохого качества: главное чтоб конечности и голова были на месте.
        Неприятель встретил нападающих слаженными действиями и грозным боевым кличем. Возможно, люди и растерялись оттого, что наступающие молчаливо шли вперёд, но окончательный удар их самоуверенности был нанесен когда с проткнутыми сердцами и отрубленными конечностями зомби продолжили маневр с прежней силой. Сам не ожидал, что атака глупых трупов может быть настолько успешной. Конечно, было совершено два прорыва из оцепления, но беглецов убили до того, как те поняли, что за кромкой леса расположена ещё одна армия.
        Не прошло и часа, как всё закончилось. Я прекратил наступление только когда осталось менее сотни бойцов неприятеля, так как был уверен, что лидер всего этого движения целый и невредимый прячется за спинами своих солдат. И, как потом выяснилось, я был прав.
        Зомби молча расступались, когда я проходил сквозь их строй. В центре окружения стояли напуганные, окровавленные люди, глазах которых читалось отчаяние. Только при моём появление из задних рядов показался злой мужчина в самых дорогих доспехах, украшенных зачарованными камнями.
        - Некромант, - сказал он словно сплюнул. - Думаешь что победил? Когда король узнает об этом, земли Больдо перевернут вверх дном, но найдут тебя и уничтожат. Владимир ещё пожалеет, что посмел нанять тёмного мага.
        Я смотрел на него и не узнавал: обычный бородатый мужик с проседью. Ничего примечательного.
        - Везель Фагосский, я полагаю? - поинтересовался я с лёгкой усмешкой и тут же отбил [Щитом Тьмы] какую-то энергетическую атаку.
        Народ ахнул от удивления: похоже, это была магия света, что по мнению многих должна была меня как минимум ранить.
        - Не смей произносить имя нашего командира своим грязным языком, нечисть!
        Какой-то довольно молодой парнишка сплюнул на землю сказав это. Фанатики, куда уж без них?
        - Когда ты сумел стать настолько сильным? - услышал я женский голос.
        - Выйди, я тебя не вижу.
        Похоже, мало кто горел желанием пропускать женщину вперёд, так как ей пришлось чуть ли не угрозами и пинками проложить себе путь. Ну конечно, Жрица Света, пусть и в возрасте.
        - Как интересно, - удивился я. - Разве не сама Верховная Жрица Ариэль признала мою неприкосновенность как Героя? Так почему же ты здесь?
        Начались перешёптывания.
        - Ты врёшь, ты не можешь быть Владимиром, - заявила женщина в уже далеко не белых одеждах. - Чтобы отбить мою [Атаку света] нужно заниматься тьмой не одно десятилетие.
        - Посмотрите статус, не стесняйтесь.
        Неприятные табуны холодных мурашек забегали по спине и я понял, почему противники боятся проверять данные заведомо сильных оппонентов, ведь так легко не на шутку разозлить.
        - Это может быть и артефакт, - вмешался Везель и встал рядом с женщиной. -- Что вы вообще разговариваете с этой швалью?
        - Сколько самоуверенности, - усмехнулся я. - Наверное, я оставлю тебя в живых и поиграю. Надеюсь, сломаешься не скоро. А вас, леди, придётся умертвить. Простите, но ничего личного.
        - Мне не страшно, некромант, - гордо вздёрнула она подбородок. - Я попаду к самой Богине и поведаю ей всё, что здесь произошло.
        - Это вряд ли, - рассмеялся я.
        Из кистей начал сходить чёрный дым и стелиться по земле. Люди настороженно отступили, но женщина была уверена в своих силах и даже не шелохнулась. Поздно я заметил шевеление её губ, атака вышла для меня неожиданной, перехватить её я не успел.
        Тело моё поймали трупы, я же закашлялся от болезненного удара в грудину. Встав на ноги присмотрелся к ранению: оно зарастало на глазах, как и одежда с доспехами.
        - А Кастул не врал об уровне мастерства своего мага, - удивлённо воскликнул я поражаясь необычному свойству зачарованной одежды, проявление которой в действии видел впервые.
        - Как ты, кто ты? - уже мне удивлялась Жрица.
        - Я Владимир, тот самый. Но это не важно сейчас.
        Я сделал несколько шагов к Жрице, что стояла впереди солдат и просто положил ей руку на плечо. Она дрогнула и моргнула, не понимая происходящего, затем лицо исказилось от боли. Спустя несколько секунд она уже лежала на окровавленной земле, я же перешагнул через труп, заставив солдат вновь отступить.
        - Везель, мне нужен только ты.
        - Если я сдамся ты пощадишь моих людей?
        - Дай подумать… Нет.
        - Тогда без боя ты меня не получишь, я заберу столько твоих исчадий, сколько смогу.
        Лишь пожав плечами я активировал [Тень поглощения] на максимум и облако тьмы накрыло людей. Зная, какая из [Аур жизни] принадлежит Везелю, стоило следить лишь за ней.
        Со сбросом управление сотнями мертвецов пришло облегчение. Приятно, когда есть под тобой какая-то структура. Пока я спокойно стоял в сторонке размышляя о своём, бесы, совсем не имевшие потерь в этом мероприятии, рассортировали трупы и загрузили их на телеги. Вскоре всё было готово к перемещению, я лично убедился в качестве «уборки».
        - Ты не скроешь это, некромант! - начал возникать Везель. Связанный, мана на минимуме, но удивительным образом он всё ещё находился в сознании. Его тянул на себе как мешок картошки орк. - Как бы не старался, не скроешь! Тебя найдут! Ты поплатишься за содеянное!
        Я остановил орка и взяв мужчину за волосы заглянул в глаза.
        - Я уничтожил армию в пять сотен, и никакие проверки ничего не смогли выявить.
        Везель был полон ярости, которая, возможно, и придавала ему моральных сил продолжать держаться. Я отпустил его и орк проследовал в зеркало Пространственного прохода.
        - В Убежище его! - успел я крикнуть в спину монстра с ношей.
        С чувством исполненного долга вернулся к себе с надеждой отдохнуть и немного вздремнуть. Всё же события дня выдались насыщенными. Но желанию моему не суждено было сбыться.
        - Папа, - раздался голос над ухом. - Твой сын пропал.
        Сидя на постели я медленно повернулся и немигающим взглядом уставился на элементаль.
        - Что значит «пропал»?
        - Вадома пришла три часа назад и сообщила об этом Виру.
        - Почему ты сразу не нашла меня?! - угрожающе прикрикнул я на неё и вскочил на ноги.
        - Я была рядом с тобой и узнала об этом только что. Всё это время свободные бесы прочесывали лес вокруг города, да и сам город обыскивали люди Яноро. Вадома сообщила и ему тоже, вместе с Криной они смогли найти след и направились по нему.
        Я ведь сам проник к себе домой тайно, чтобы никто не смог отвлечь от отдыха, так что неудивительно, что меня никто не уведомил на входе.
        - Немедленно веди меня к Крине.
        - Но я не знаю, где она!
        - Так найди! И почему ты не ищешь Больдо? Ты элементаль в конце концов! Энергетическое создание!
        - Я вижу все духи одинаково, - покачала она головой. - Животные, люди, бесы. И не кричи на меня! Я не виновата, что он потерялся!
        Глубоко вздохнув я попытался успокоиться.
        - Прости, ты права. Просто слишком многое зависит от этого ребёнка. Без него у меня будут большие проблемы.
        - Я знаю это.
        Необходимо срочно добраться до замка. Возможно, лететь было бы проще и быстрее, но в таком случае использовать [Скрытность] нельзя. А что-то крылатое явно вызовет подозрение у замковой охраны. Окружить себя дымкой казалось неплохой альтернативой.
        - Пошли, - сказал я девушке и вышел в коридор.
        * * *
        Солдаты не сразу заметили стремительно приближающееся облако в сгущающихся сумерках на пасмурном осеннем небе. Лишь когда оставались сотни метров, на стены замка сбежало несколько десятков готовых к бою человек. Баллисты даже не успели ещё зарядить, а нечто уже приземлилось на площадку во внутреннем дворе. Каково же было удивление испуганных солдат, когда тёмный дым рассеялся и появился их лорд. Явно чем-то недовольный, в экипировке авантюриста, он схватил за ворот куртки первого подвернувшегося солдата и приподнял над мостовой.
        - Где Яноро? - грубым тоном спросил лорд с какой-то ненавистью смотря в глаза бедолаге.
        - Он полчаса как вернулся из города, - ответил подоспевший командир подразделения недоверчиво окинув взглядом своего господина. - И сейчас он в жилом женском крыле.
        Владимир внимательно посмотрел на командира, что сжимал рукоять вложенного в ножны меча. Ничего не ответив, лорд покинул площадку, в два [Рывка] до ступеней и по ним. Дверь парадного входа только успела скрипнуть, как за ней уже скрылся Владимир. Вот только сей маневр смог разглядеть только командир, для остальных всё произошло слишком быстро. Скрип петель разнесся раньше, чем отпущенный солдат упал пятой точкой на мостовую.
        - Что это было? - наконец вышел он из ступора, который получил несколько секунд назад ощутив мощь хватки господина, и поднялся на ноги.
        - Хороший вопрос, - протянул командир слова и посмотрел на свою дрожащую руку, которой до этого сжимал рукоять меча.
        - Но командир, он прилетел!
        - Я и сам это видел! Мало мне внезапных появлений из воздуха, ещё и это, - пробубнил он себе под нос. - Чего встали? Вы разве здесь должны быть?
        Солдаты начали медленно расходиться под недовольным взглядом старшего офицера.
        - Может, он сильнейший из Героев? Видели, как он расправился с Рыцарем Света Альгирдасом? - услышал командир переговоры среди подчинённых, но не стал ни в чём разубеждать их, так как имел схожие мысли.
        ***
        Яноро нашёлся в комнате моего сына, как и Вадома с Криной и мальчиком. Я сразу направился туда, как только ощутил скопление людей.
        - Что с тобой? Всё хорошо? - обеспокоенно спросил я у Больдо встав на одно колено перед ним и внимательно рассматривая на предмет ранений.
        - Хорошо, - ответил мальчик и я обнял его. Выглядел он как совершенно обычный ребёнок.
        - Тебя никто не обижал?
        - Нет, просто проснулся в лесу и испугался. Вадома говорит, что я лунатик.
        Я покосился на женщину, что стояла с гордо поднятой головой.
        - Главное, что ты в порядке. А сейчас взрослым надо поговорить.
        Встав, я поправил свою куртку и окинул взглядом присутствующих.
        - Через десять минут в кабинете.
        - Я приду как только покормлю ребёнка и уложу спать, - ответила Вадома и я одобрительно кивнул ей.
        * * *
        Венедикт поклонился своему королю и сел в кресло. Теурий молча смотрел на него в ожидании плохих вестей.
        - Вы нашли его? - спросил он.
        - К сожалению, нет, - вздохнул инквизариус. - Известно только, что он прячется где-то на поверхности под защитой бесов.
        - Сколько уже демонов встречалось с ним?
        - У нас есть достоверная информация по меньшей мере о восьмидесяти кандидатах. Все из самых влиятельных родов. Мы не можем арестовать их просто так.
        - А то я сам этого не знаю, - раздражённо ответил король. - Не хватало мне ещё открытых бунтов под носом. Как ты только смог всё это прошляпить?
        - К сожалению, Аветус слишком легендарная личность, сложно отделить истину от вымысла. Ко мне до сих пор приходят противоречивые донесения о состоянии его дел.
        - И всё же, что вам известно?
        - Аветус получил легитимную власть в неких человеческих землях. Кажется, они назывались Больдо. Пяти моим агентам удалось попасть в состав его армии, но от них давно уже не было вестей. Боюсь, что они рассекречены и в данный момент мертвы.
        - Чего же он добивается своими прятками? - задумчиво произнёс король. - Хотя, интереснее то, как ему удаётся издалека вербовать других демонов?
        - Боюсь, его поддерживает уже большинство, и мы ничего не можем с этим поделать.
        - И что? Мне теперь так просто трон ему уступить? Не для этого я столько столетий из кожи вон лез и обеспечивал выживание всей расы малой кровью.
        - Может, нам стоит вновь применить Артефакт?
        - Молчи! - приказал король и создал полог тишины. - Даже у стен могут быть уши. Если кто-то узнает об Артефакте, то мне не сдобровать. И сам прекрасно знаешь, что для активации нужны условия.
        - Они не так уж и сложны, мой король. Моё мнение таково, что уже пора напомнить остальным о силе их правителя.
        - Но главное не переусердствовать, иначе кто-то может заподозрить неладное.
        - Разумеется, - кивнул Венедикт.
        Глава 12
        Судя по тому, что мне рассказали Яноро и Крина, мальчик пропал неожиданно. Обыск замка не дал никаких зацепок и то, как он выбрался за пределы города, остаётся загадкой.
        - Я применила простое поисковое заклинание, - сказала Крина. - Благодаря ему, мы с Яноро смогли пойти по следам ребёнка. Но сразу было понятно, что Больдо сбежал сам, присутствия посторонних я не почувствовала.
        - Но мальчик говорит, что он ничего не помнит, - заметил я. - Не мог же он в бессознательном состоянии забраться так далеко?
        - В том и дело, что не мог, - нахмурилась девушка. - Как Вадома сообщила, с ребёнком что-то не так. Она советовала привлечь Фавония как опытного некроманта.
        - Хорошо, с ней я поговорю позже. Но как же ты, Яноро? - покосился я на парня. - У тебя ничего не вызывает вопросов?
        - Так я уже пару месяцев как посвятила его в нашу тайну, - воскликнула девушка.
        - Как интересно! А почему я не в курсе? - моя бровь от удивления поползла вверх. Не то, чтобы пытался намеренно скрывать от него информацию, но всё равно я должен быть в курсе подобных вещей.
        - Как это не в курсе? Я ведь вам рассказывала! Правда, вы тогда были не в настроении и как-то странно посмотрели на меня.
        - Когда это было? - нахмурился я.
        -- Да месяца два назад и было. В Убежище, в одной из лабораторий я вас нашла.
        - В лаборатории? Значит я просто был занят и не обратил на тебя внимания.
        Логично звучащий довод я нашёл, при этом и сам прекрасно понимал, что так случиться не могло. Уже не первый раз происходит подобное и каждый раз становится не по себе. Ненавижу такие моменты.
        - Отлично, - продолжил я прерывая неловкое молчание. - Так даже лучше, учитывая состояние твоего отца…
        - А что с отцом? - встрепенулся парень оборвав меня.
        - Это вон у Крины спроси. На данный момент он находится в тяжёлом состоянии. Ещё стоит подумать о его транспортировке в замок, Стево явно имеет больший опыт работы в излечении людей, чем демон.
        Яноро странно поёжился при слове «демон», но ничего не сказал.
        - На этом можете быть свободны, а я, - сказал потерев виски и прикрыв глаза, - пойду посплю. День и без того выдался тяжёлым.
        В этот раз зайдя уже в свою спальню в замке, я лишь сбросил куртку и упал на кровать. Лежать пришлось недолго.
        - Папа…
        - Анна, ну что опять, - сонно пробубнил я.
        - Скендер умирает.
        - Твою мать! - оторвался я от подушки и снова упал на неё. - Организуй его транспортировку в замок. Ты ведь можешь это сделать?
        - Думаю, да, - задумчиво ответила элементаль.
        - Спасибо, я слишком устал…
        В следующее же мгновение я отрубился.
        * * *
        Когда элементаль скрылась из комнаты, Владимир открыл глаза и, нахмурившись, сел на кровати. Взгляд его не отражал и следа прежней усталости.
        Посидев так некоторое время словно выжидая что-то, он наконец встал и вышел в коридор.
        - Господин, - обратилась к нему Вадома, с которой он столкнулся в коридоре. - Я освободилась и готова поговорить с вами.
        - Позже, - последовал короткий ответ и не задерживаясь, он направился туда, откуда шла женщина.
        - Что вы хотите? - поинтересовалась ему в спину гувернантка. - Больдо уже спит.
        - Я просто хочу посмотреть на него, - ответил он не оборачиваясь.
        Дойдя до нужной двери он зашёл, игнорируя в первой комнате служанку. Девушка завидев лорда испуганно вскочила с кресла и поклонилась.
        Зайдя в спальню Больдо, Владимир создал полог тишины и подошёл к кровати ребенка. Рассматривая его несколько минут, он наконец сказал довольно тихим голосом:
        - Я знаю, что ты здесь, можешь не притворяться.
        В ответ тишина.
        - Что ж, тогда слушай. Если ты, сволочь, нарушишь мои планы, я уничтожу тебя вместе с этим телом. Сиди там смирно и ни в коем случае не высовывайся. Ребёнка будут проверять и если найдут тебя, то для меня это может стать проблемой. Это мой приказ как твоего хозяина: не смей выдавать своего присутствия.
        Он положил ладонь на грудь спящего мальчика и тот резко дёрнулся и заплакал. В следующий же миг Владимир положил большой палец чуть выше переносицы и ребенок вновь уснул. Подождав ещё немного он повторил:
        - Не смей выдавать своего присутствия, это приказ.
        Развеяв полог тишины, он покинул комнату, а ребёнок открыл глаза и задумчиво посмотрел в потолок.
        * * *
        Проснулся я разбитым.
        - Анна! - позвал я элементаль после того как умылся холодной водой.
        - Я здесь, папа.
        Полноразмерная девушка сидела на моей кровати и улыбалась.
        - Я смотрю, вести у тебя хорошие? - усмехнулся я.
        - Да, Скендер жив. Много крови потерял, но Стево сказал, что угроза его жизни миновала.
        - Что ж, это не может не радовать. Но Крина неприятно удивила меня, как она успела настолько заморочить ему голову?
        - Кхм, я бы рассказала тебе…
        - Ты знаешь что-то? - удивлённо посмотрел я на неё.
        - Ещё как знаю! - хохотнула она. - Они делали довольно странные вещи. Но после них Яноро и Скендер очень сильно привязались к ней. Я бы даже сказала, что она для них важнее тебя, папочка.
        - Значит и Яноро в этом замешан, - нахмурился я. - Нужно что-то делать, а то она переходит границы.
        * * *
        - Вадома, присаживайся, - указал я женщине на кресло в кабинете.
        - Спасибо, господин. Я рада, что вы готовы со мной говорить.
        - Почему не должен быть готов? - усмехнулся я.
        - Вчера вы предпочти пройти мимо, когда хотели посмотреть на Больдо.
        - Вчера был тяжёлый день и я устал. Кстати, как там мой сын?
        Я старался выглядеть спокойным, хотя самого охватила злоба. Снова я делал что-то по заверениям других, но совершенно не помнил этого.
        - Больдо прекрасно себя чувствует, хоть и не помнит произошедшего.
        Неприятное ощущение дежавю посетило меня при этих словах.
        - Я считаю, что его нужно показать Фавонию, он слишком странно ведёт себя, - продолжала между тем гувернантка. - Я начала изучать с ним алфавит и письмо, но сразу стало понятно, что он это знает. Я занималась прежде с детьми и ничего подобного не видела.
        - Думаю, ты права. Сегодня же доставь его в Убежище.
        - Перед обедом, господин Владимир, - кивнула она задумчиво.
        - Отлично, я сообщу о том, что ребёнок перевозится в более безопасное место. Официальной версией будет попытка украсть ребёнка.
        - Как скажете.
        * * *
        Передо мной на столе лежал Посох Света. За то время, что мне удалось наблюдать за ним, он не проявил ни малейшего намёка на разрядку. И это несмотря на то, что я повадился периодически забирать из него ману. Интересно, сколько энергии там хранится? Что будет, если я захочу поглотить её всю?
        - Войдите, - сказал я, так как в дверь постучали.
        Как оказалось, это был Флавий.
        - Рад вас видеть, - улыбнулся я ему и пожал руку. - Давно вернулись?
        - Пару дней назад, но был занят теми двумя людьми, что вы оставили.
        - Точно, я уже и позабыл о них.
        - А между тем, мне удалось добыть довольно занятную информацию от них. Как вы относитесь к королю?
        - Мне плевать на него, - пожал я плечами. - А вот он всегда предпринимал попытки избавиться от шестого Героя. А к чему вопрос?
        - Как же вы чётко сформулировали, - усмехнулся старик. - Он действительно хочет стереть вас в порошок. Те двое поведали, что король Вадис послал несколько групп для того, чтобы организовать бунты среди крестьян.
        - Но зачем ему это? - удивился я.
        - Как я понял, во время бунтов король может на законных основаниях ввести войска в ваши земли. Ещё и тот мужчина, с ним я тоже успел поработать.
        - Везель что ли?
        - Да, он. Крепкий орешек, но мне всё же удалось узнать, что король поддерживает ваших соседей деньгами и наёмниками. Скорее всего, он дал добро на захват территорий.
        - Что ж, - задумался я. - Это многое объясняет.
        - Кстати, это Посох Света? - заинтересованно спросил дракон разглядывая оружие на безопасном расстоянии.
        - Верно.
        - Что вы собираетесь с ним делать? - перевёл он взгляд на меня.
        - Использовать по назначению.
        Старик удивлённо вскинул брови.
        - Когда я заявлю о себе как об Аветусе среди демонов, то это оружие мне пригодится, - последовало пояснение от меня.
        - В этом нет необходимости. Большинство родов, в том числе самых влиятельных, на нашей стороне.
        - Но это не отменяет того факта, что я всё ещё не демон. Что они скажут увидев меня воочию? Не легендарного Аветуса, а просто человека?
        - Мы можем скрыть расу…
        - Бред! - отмахнулся я. - Не стоит держать всех за идиотов. Если демоны будут иметь завышенные ожидания, то мой вид их явно разочарует. Предлагаю вам не скрывать мою расу и делать акцент на том, что я всё же Герой, благословлённый самой Тьмой.
        - Как скажете, - покачал головой Флавий. - Но я считаю такой подход нерациональным.
        - Уж поверьте, я сам намерен идти до конца. Но прямой обман собственных сторонников плохая идея. Кстати, как там Кассия?
        - О, Кассия, - улыбнулся старик. - Нам удалось найти общий язык. Сейчас она выступает в роли вашей жены и проводит переговоры с влиятельными домами. Нам удалось убедить Теурия вернуть её из изгнания.
        - Интересно, как это у вас так получилось? - удивился я.
        - Свои методы, - загадочно ответил он. - Главное, что теперь многие аристократы её поддерживают и Теурий ничего не может с этим сделать. Не стоит забывать, что она всё же происходит из древнего королевского рода.
        - Аветус… - войдя после стука, обратился ко мне Фавоний и замер, уставившись на дракона. - Флавий, вы здесь?
        - Да, недавно вернулся.
        - Ты что-то хотел? - поинтересовался я.
        - Да, у меня плохие новости. Пройдите за мной.
        * * *
        Дознаватель вздохнул и перевёл взгляд с папки на Илину. Та сидела напротив него скрестив руки на груди, без наручников и в более пристойном виде, чем находилась в первый день.
        - Вы хоть понимаете, какую работу нам пришлось провести? - поинтересовался он.
        - Понятия не имею, - раздражённо ответила она. - Вы держите меня здесь уже месяца два, но так и не поняли, что это сделала не я!
        - Против вас всё, - заметил мужчина. - Вы и сами должны это понимать! Вам ещё повезло, не будь вы Героем, вас бы уже казнили. Но благодаря кропотливой работе и дипломатии, нам удалось заставить пойти на уступки семьи погибших. Они больше не будут требовать наказания для вас.
        - Ох спасибо, - съязвила девушка. - Меня не будут наказывать за то, чего я не делала.
        - Хватит паясничать, - нахмурился дознаватель. - Вы должны быть благодарны за то, что мы сделали для вас. Временно вы отстраняетесь от выполнения запросов лордов, вход доступен только в Подземелье. А так же вы будете находиться под домашним арестом, покидать Крыло Героев запрещено. Вам это понятно?
        - Да.
        - И даже не пытайтесь сбежать, мы будем следить за вами.
        - Да поняла я. Так что, могу идти?
        - Да, господин Альгирдас проводит вас до ваших покоев, которые....
        Он внимательно посмотрел на девушку, а та демонстративно закатила глаза.
        - … которые мне запрещено покидать. Я же сказала что поняла всё.
        - Вот и отлично. Надеюсь, впредь вы будете осторожнее.
        За дверью обнаружился Рыцарь Света при полном параде, что поклонился ей с обворожительной улыбкой.
        - Илина, как я рад тебя видеть!
        - Как ни странно, я тоже.
        - Ты всё такая же колкая, - заметил он. - Тюрьма точно ничему не научила тебя.
        Девушка посмотрела на него взглядом полным ярости.
        - Отдай мои вещи, - протянула она руку к своей темной сумке на его плече.
        - Нет, - шагнул он назад. - Тебе только на тренировках и в Подземелье разрешено носить оружие.
        Крутанувшись на пятках девушка направилась дальше по коридору.
        - И как ты умудрилась то напасть на тех несчастных? - спросил парень догнав её.
        - Так же, как и ты выжечь себе глаза, - ответила она не снижая темпа шага.
        - Но откуда ты…
        Илина остановилась и обернулась к нему.
        - Думаешь, что тюрьма настолько изолирована, что никакие слухи туда не доходят? Спешу тебя разочаровать. А сейчас пошли уже, не желаю тут находиться ни одной лишней минуты.
        Глава 13
        Больдо без движения и с закрытыми глазами лежал на столе, рядом с ним стояло трое мужчин: отец и два старика-демона. Над мальчиком виднелось расположенное куполом энергетическое поле, с светящейся символикой. В один из знаков и ткнул своим крючковатым пальцем Фавоний.
        - Видите? Это значит, что в ребёнке две души.
        - Вы уверены, что там именно души, а не духи? - настороженно посмотрел на полудемона Флавий.
        - Да, - кивнул он. - Именно об этом и говорят символы. Одна душа определённо самого Больдо, так как её и призывали. А вот вторая вцепилась мёртвой хваткой в первую и переселилась в тело. Я полагаю, что когда мальчик спит, управление телом переходит подселенцу. Вы ведь ощущали что-то странное во время призыва?
        - Да, - ответил Аветус. - Комок был больше обычного полудуха. Но я предположил, что так и должно быть.
        - В любом случае, это всё делалось впервые, опыта необходимого у нас не было. Уже только то, что душа прижилась, является огромным достижением.
        - От подселенца необходимо избавиться, - уверенно сказал Аветус.
        - В этом и вся проблема, - вздохнул Фавоний. - Души удерживает в теле печать. Если я её сниму, то они обе уйдут в общий котёл, а затем на перерождение. Необходимы ваши контроль и хранилище. Ведь если что-то пойдёт не так, должна остаться возможность повторить призыв. Кроме того, для начала предстоит их разделить и понять, где есть чья. Очередной стресс для ребёнка. Всё это будет сложно сделать, мне нужно подготовиться.
        - Сколько тебе потребуется времени?
        - День или два, пока сложно сказать. Такого никто ещё не делал.
        - Даю двое суток, если дело затянется, то предупреди.
        - Да, господин, -- слегка поклонился он.
        Аветус последний раз бросил взгляд на ребёнка и вышел из лаборатории. Оставшиеся старики ещё некоторое время смотрели на дверь, прежде чем Флавий создал полог тишины.
        - Как полагаете, коллега, он начинает что-то подозревать? - поинтересовался Флавий.
        - Пока сложно сказать, - задумчиво протянул полудемон. - Аветус хорошо скрывает эмоции, даже если он что-то и понимает, нам всё равно стоит направлять ход его мыслей. Например, предложить допросить души под [Демонической печатью] . Возможно, так он всё же согласится использовать этот навык и на Анне.
        - Верно мыслите, коллега.
        - Благодарю, - ухмыльнулся некромант и повернулся к ребёнку.
        - Как думаете, подселенец нас слышал? - кивнул в сторону мальчика дракон.
        - Кто знает! - пожал полудемон плечами. - Нам какая разница?
        - Вы правы. Ему недолго осталось.
        * * *
        Крина спокойно сидела в командной комнате, в основном лагере, где согласовывала графики, когда в помещение без стука вошёл Аветус.
        - Господин, здравствуйте, - сказала она и удивлённо посмотрела на парня. Он недобрым взглядом покосился на неё и плотно прикрыл дверь. Затем развернулся и создал полог тишины.
        Девушка встала из-за стола и отошла к стене, намереваясь повторить отступление при необходимости.
        - Что-то случилось, господин Аветус? - настороженно поинтересовалась она.
        - Случилось ли что-то? - усмехнулся он. - А сама как думаешь? Иди-ка сюда, дорогуша, иди, иди, - поманил он её пальцем.
        - Вы что-то хотите?
        - Узнаешь сейчас.
        Девушка сглотнула и подошла ближе, чтобы следом упасть на пол от мощного удара в челюсть. Дрожащими пальцами она вернула выбитую кость на место и [Регенерация] сделала своё дело: спустя несколько секунд всё было в порядке.
        - За что? - спросила она наконец.
        - Как твоя челюсть? Заросла? - последовало вместо ответа.
        - Да, зажило.
        - Запомни это ощущение. Когда в следующий раз рядом с тобой будут важные для меня люди знай - ты обязана их защищать.
        Он подошёл к столу и сел за него, облокотившись локтём на столешницу, а другой рукой бессмысленно перебирая бумаги.
        - Скендер будет восстанавливаться почти месяц, и это когда его помощь так необходима! Король ополчил против меня всех соседей, мы просто вынуждены начать военные действия раньше предполагаемого срока.
        - Но зачем вам этот человек? Он слаб, - сказала девушка встав с пола.
        - Он имеет авторитет среди солдат. Без него от армии старика Больдо останется только пшик!
        - У вас есть армия бесов и зомби, - пожала она плечами.
        - И что ты мне предлагаешь? - угрожающе посмотрел он на неё. - Ввести в город армию бесов? Ты в своём уме?
        Она поёжилась.
        - Я думала…
        - Вот именно, ты как раз не думала! Людей должны охранять люди! Мне нужны человеческие войска, а без сильного военачальника они разбегутся или того хуже, взбунтуются.
        - Но у нас есть Яноро, его сын.
        - Яноро сопляк. Без отца он ни на что не годен.
        Аветус подошёл ближе, заставив Крину инстинктивно прижаться к стене. Нависнув над девушкой он с угрозой посмотрел на неё.
        - Мне плевать что и как ты с ними делаешь, важен результат. И на данный момент два этих идиота готовы пожертвовать ради тебя жизнями, что меня не устраивает. Ты сильнее и живучее, не заставляй их рисковать сверх меры. Если с ними что-то случится, то я лично оторву тебе конечности и скормлю Адским Псам. И буду повторять это пока мне не надоест. [Регенерация] может превратиться в серьёзное наказание, подумай об этом на досуге.
        Сделав шаг назад, он развернулся и покинул комнату, развеяв полог тишины. Крина же ещё несколько секунд стояла возле стены, левой рукой обхватив своё правое предплечье. Она вспоминала, как Адский Пёс оторвал ей эту конечность и заглотил. Она тогда требовала у Фавония избавиться от выскочки-человека, но полудемон так ничего и не сделал.
        * * *
        Выпал первый снег. Я сидел на своём любимом месте над Убежищем и смотрел на парящие снежинки с немым удивлением. Казалось, что лето было буквально вчера, а уже закончилась осень. Время бежало стремительно, отсчитывая уже пятый год пребывания в новом прежнем мире. И как я только докатился до такого? Ведь не собирался править от слова совсем! И что теперь? Армия бесов, людей, демоны готовы посадить на трон, по словам того же Флавия. А между тем, дел и без того полно. Я планировал начать войну только лет через пять, успеть обжиться во владениях, наладить связи. Но смерть старика внесла свои коррективы и ранее казавшиеся никому не нужные земли вдруг приковали всеобщее внимание. Каждый из соседей хочет урвать кусок пожирнее, и уже скоро мне придётся отражать множественные атаки со всех сторон.
        Несмотря на все сложности мне удалось в короткие сроки создать налаженную систему: бесы быстро приняли новый уклад жизни, низшие демоны преданы мне, люди любят своего лорда. Торговля обрела невиданный размах, появилось много новых поселений, а скрывать монстров становится всё сложнее. Пока они здесь вроде городской легенды, духов, но долго так продолжаться не может. Резервация дело хорошее, но армии нужно передвигаться в том числе и через довольно заселённые районы, а сделать это тайно крайне сложно и муторно.
        Поставки бесов на закланье давно возобновлены, уровень медленно, но поднимается. Ещё немного и я достигну шестидесятого - больше, чем у любого из героев. И тут эта мутная история с подселенцем в тело Больдо. Симптомы так похожи на мои...
        Я обернулся, ощутив приближение огонька жизни.
        - Розалия? - удивился я.
        - Да, - улыбнулась она. - Вир заварил прекрасный чай, хочешь?
        Она протянула мне парящую кружку. Вздохнув, я принял подарок и пригубил напиток. Вкус действительно был приятный. Девочка, между тем, села рядом со мной, смахнув снег руками в варежках.
        - Может, прогуляемся? - вдруг предложила она.
        - Куда? - удивился я. - Мы в лесу живём, если ты не заметила. Кстати, как там племя ящеров?
        - Они плохо переносят зиму, но в целом нормально. Там у них сейчас и делать нечего.
        Повисло молчание. Я наслаждался напитком и не имел желания что-то говорить.
        - Тебе нужно расслабиться, - вновь завела разговор девушка. - Посмотри на себя, когда ты последний раз отдыхал? Может, сходим к Эгле и Элизе в гости?
        - Сомневаюсь, что они хотят меня видеть. Она ведь так и не дала свой ответ, верно?
        - Я давно у неё не была, - насупилась Розалия.
        - Кто тогда продукты ей носит? - покосился я на собеседницу.
        - У неё и так всё есть, она сама так говорила. Ну так что? Прогуляемся?
        - Я жду здесь кое кого.
        - Крину?
        - Нет, Фавония. Он должен в ближайшее время подготовить ритуал.
        - Подождёт ваш ритуал! Тебе нужно отдохнуть!
        Розалия встала с бревна и протянула мне руку.
        - Пошли-пошли.
        Я не смог устоять от напора девушки и всё же принял её предложение. В какой-то момент она начала кидаться снежками. Сам не понимая зачем я ответил ей тем же. Немного магии и вот из сугроба видны лишь торчащие в стороны руки и ноги Розалии.
        - Так не честно! - возмущалась она. - Магию нельзя использовать!
        - В правилах такого условия не было, - пожал я плечами.
        - Ах так?!
        В следующий миг пришлось уже мне уносить ноги от снежного вихря магички.
        К Эгле мы пришли уже уставшие и мокрые от снега. Я, как ни странно, ощущал какое-то умиротворение.
        - Владимир? - удивлённо воскликнула Жрица Света увидев меня на пороге.
        - Мы в гости, - радостно сообщила Розалия.
        - Ты ведь не против? - с улыбкой спросил я.
        - Нет, что ты, проходите конечно.
        Ни о чём серьёзном мы в тот вечер не говорили. Со стороны могло действительно показаться что это встреча закадычных друзей. Вот только их жизни полностью зависели от меня, эти девушки доверились сами не понимая кому. Казалось бы, я должен испытывать что-то вроде чувства вины, но на самом деле было лишь ликование: всё шло именно так, как я и хотел.
        * * *
        - Всё готово уже как пять часов, - бормотал Фавоний идя рядом со мной по коридору. - Вы ушли никому ничего не сказав.
        - Где я был и что делал тебя не касается, - грубо ответил я.
        - Разумеется, но ритуал слишком тонок, мне придется заново активировать контуры.
        - Делай что должен. Главное объясни, что именно требуется от меня.
        Мы наконец дошли до лаборатории. Моё внимание тут же привлёк накрытый по грудь белой простыней Больдо. Темнота вокруг и [Фонарь] над ним создавал впечатление операционной.
        - Сейчас вам придётся подождать, - отвлек меня от ребёнка полудемон. - Я активирую контуры и щиты, через которые души не смогут вырваться. Вам предстоит вновь призвать их, но вот в эти круги.
        Полудемон показал рунические метки на полу и я кивнул.
        - Мы должны выяснить, кто из них кто.
        - И как же мы это сделаем? - поинтересовался я.
        - Просто спросим, - пожал он плечами так, будто это было чем-то естественным.
        - Они могут и соврать, ведь это не полудухи в конце концов!
        - У вас есть [Демоническая печать], используйте её. Хороший способ проверить, как она действует на души.
        - Если что-то пойдёт не так…
        - Если что-то пойдёт не так, вы вновь поглотите их. Потребуется возобновить призыв, а это мы уже делали.
        - Хорошо, старик, - ответил я, успокоившись.
        Глава 14
        Ритуал прошёл относительно успешно, если не считать, что обе души вели себя как дети и кто из них Больдо понять было невозможно. Они висели двумя облачками над удерживающими кругами и трепыхались, издавая стоны отчаяния на ментальном уровне. Разумеется, я как призыватель их слышал.
        - Я не могу их отличить, - резюмировал я на немой вопрос в глазах Фавония.
        - Примените [Демоническую печать], - настойчиво повторил он. - Один из них должен быть старше Больдо, то есть просто притворяется в надежде, что оставят именно его.
        - И как мне это сделать, умник? - раздражённо спросил я. От нытья голова начинала болеть. - Они духи!
        - Приложите ладонь к эфиру, - пожал он плечами.
        Внутренне выругавшись, я шагнул наугад к одному из духов и попытался прикоснуться к нему активируя [Демоническую печать]. Внутри белого прозрачного тумана словно прошёлся разряд и оно закричало у меня в голове, кажется, от боли.
        - Спросите, кто он! - напомнил мне Фавоний на границе восприятия.
        - Кто ты? Отвечай, я приказываю!
        Дух перестал кричать и дёрнулся сначала в одну сторону, потом в другую.
        - А это имеет значение? - сказал он наконец.
        - Отвечай.
        - Меня зовут Спирос.
        - Мне это ни о чём не говорит.
        - Что он сказал? -- нетерпеливо спросил полудемон.
        - Не важно, он и есть переселенец.
        - Постой! - раздался голос духа. - У меня есть интересная для тебя информация...
        «Решил поторговаться», - пронеслось в голове.
        Ощущение тяжести в груди и рука поднялась сама собой чтобы поглотить говорливую душу. Когда всё закончилось, ничего не понимая я поднёс ладонь ближе к глазам.
        - Что-то случилось? - это голос Фавония.
        - Ничего. Давай завершать ритуал.
        * * *
        То, что произошло во время ритуала, мне не нравилось. Призванный хотел что-то сказать, но не успев ничего понять я его поглотил. Самое странное то, что я просто уверен в том, что это была не моя инициатива. Хотел он поторговаться или действительно владел какой-то важной информацией?
        На следующий день я между делом решил призвать его, благо что имя запомнил, да и вообще вспомнил кто он такой. Тот самый парнишка из Культа Истины, что ошивался вокруг моего Убежища. Вот только ничего не вышло: не было даже намёка на то, что кто-то нашёлся в хранилище.
        Я просто стоял посреди лаборатории в тщетной попытке призвать Спироса в специальный рунический круг. Раз за разом не выходило ничего, при этом обычные скелеты появлялись вполне свободно. Единственный человек, которого я ещё помнил по имени, был Дорин, но видеть его не хотелось. Вздохнув, решил оставить эту затею.
        Слишком очевидной становилась схожесть ситуации с маленьким Больдо, а это значит, что в моём теле есть подселенец. Но когда это могло произойти? Сразу я появился в этом мире с ним, или это результат того ритуала, что проводила Кассия? Возможно, она что-то напутала? Или это как-то связано с необычными свойствами [Поглощения] для мировой системы навыков? Можно ли от него избавится в принципе? Не из-за него ли Анна обижалась на меня? Использует ли он мои навыки?
        * * *
        В замок я возвращался один, погружённый в размышления. По городу шёл без [Скрытности], некоторые горожане узнавали своего лорда и здоровались. Уже во внутреннем дворе замка ко мне подбежал один из солдат с донесением.
        - Господин, к вам прибыл гость!
        Я рассеянно посмотрел на парнишку пытаясь переварить услышанное.
        - Это кого ещё принесла нелёгкая? - недовольно пробубнил я наконец.
        - Эльф.
        И тут брови мои поползли вверх. Какой ещё эльф?
        - Где он?
        - Яноро приказал оставить его на КПП. Но кажется он из аристократии.
        - Правильно сделал. Нечего посторонним шастать по замку, - заметил я игнорируя информацию о социальном статусе гостя.
        Развернувшись я сразу же направился к административному зданию. Внутри офицер вытянулся по стойке смирно и не успел я ничего сказать, как он отправил своего подчиненного за посетителем.
        Вышедший парень оказался высоким и худощавым, почти касался макушкой дверных косяков. Лицо его было подозрительно знакомым, но где видел вспомнить не сразу смог. Посмотрев на меня эльф усмехнулся.
        - Значит, это и правда ты, Владимир, - утверждающе заметил он.
        - Сам представиться не хочешь?
        - Не помнишь меня? - искренне удивился он. - Я Садорин Ханнрэт. Ты поймал меня при попытке спасти принцессу Нуриэль.
        При последних словах черты его лица ожесточились.
        - Говоришь так, будто я повинен в её смерти.
        - Тебе вынесли обвинительный приговор. Хотели предать казни, но тебе удалось бежать в последний момент.
        - Но после меня реабилитировали, если ты не слышал. Или считаешь, что это действительно мог сделать я?
        Парень сверлил меня взглядом, я же держался спокойно и уверенно.
        - Я не знаю, был это ты или кто-то другой.
        - Зачем ты пришёл сюда, Садорин? Кидаться пустыми обвинениями? В таком случае твоё путешествие было напрасным.
        - Я пришёл поговорить с тобой. С глазу на глаз.
        - Что ж, я выслушаю тебя.
        Через несколько минут мы сидели в кабинете.
        - Ты неплохо устроился, - заметил он разглядывая обстановку.
        - Не жалуюсь. Так о чём ты хотел поговорить?
        - Знаешь, - устроился он поудобнее в кресле закинув нога на ногу и сверля меня взглядом, - ещё при первой встрече я ощутил в тебе тьму.
        - Опять обвинения, - натянуто улыбнулся я. - Тебе самому не надоело?
        - Я долго думал о тех ощущениях в лесу, что ещё могло быть источником той темной энергии? И знаешь, ничего в голову не приходило.
        - Садорин, ближе к делу: моё терпение иссякает.
        - Чуть больше месяца назад группа разведчиков, в состав которой я входил, поймала демона в Подземелье. Знаешь, это редкий улов и оттого ценный. Но информация, что он поведал, оказалась более значимой, чем кто-либо мог ожидать. Я ведь говорил тебе, что эльфы живут гораздо дольше людей?
        - Говорил, и что дальше?
        - Мой дед помнил те времена, когда демоны правили всем континентом. Наверное, наша раса единственная, что помнит имя Аветус Кровавый.
        Я был ошарашен и молчал, не зная как и реагировать на подобные слова.
        - Я убил всех, всю свою группу, когда услышал об этом.
        - Интересно, почему?
        - Эльфы, как, впрочем, и люди, эгоисты и мрази. Мой народ ни во что не ставил Нуриэль. Для них она была грязной полукровкой, жертвой насилия над человеческой служанкой. Если бы не культ ребёнка в нашем обществе, то её мать бы повесили беременной, на позорном столбе, за одну только наглость понести ребёнка от хозяина. Но дети эльфов священны, в отличии от взрослых, - с горечью улыбнулся он. - Понимаешь, почему они ждали совершеннолетия Нуриэль? Но и даже так решили не марать своих рук и просто спихнули людишкам, для которых она такая же грязная полукровка, хуже грязи под ногтями нищего. Я единственный, кто знал её настоящую. Эти твари должны были умереть, мне лишь подвернулся удобный случай. Так скажи мне, кто ты есть на самом деле?
        - Кто я?
        Я задумался, уткнувшись в сложенные пальцы рук носом. Что мне следовало ответить? Назвать его слова глупой выдумкой? Или озвучить версию демонов? А может рассказать правду?
        - Я Владимир, но и Аветус тоже.
        - Как это понимать? - нахмурился эльф.
        - Я тот самый Аветус, что жил пятьсот лет назад. Знаешь, я сильно разгневал Светлую Богиню разграблением её храма и та поклялась отомстить. После смерти ей каким-то образом удалось перехватить мою душу, по пути в Чертоги Тьмы. Не спрашивай как, сам не знаю. Но в итоге я очнулся рождённым в ином мире, полном только людей, мире без магии. Там пришлось прожить много лет, прежде чем был призван сюда вновь. Занятное совпадение, не считаешь?
        - Я бы сказал, что совпадение весьма любопытное.
        - Скажи мне конкретно, что ты хочешь от меня? - спросил я смотря на безэмоционального парня.
        - Я хочу уничтожить эльфов и людей. Надеюсь, ты преследуешь ту же цель?
        - Относительно. Но проредить ряды этих народов точно входит в мои планы.
        - В таком случае, я к твоим услугам. Жалование и койка мне полагаются?
        - Если окажешься ценным кадром, то возможно.
        - В таком случае, где мне нужно расписаться своей кровью?
        - Что? Кровью? - удивлённо переспросил я, а потом рассмеялся. - Это миф. Достаточно обычного трудового договора или магической клятвы.
        Эльф расплылся в довольной улыбке.
        * * *
        - Как же холодно, - простучал зубами Кастул плетясь за мной по сугробам.
        - Только я тебя прошу, не снимай капюшон раньше времени, - сказал я обернувшись.
        На драконе был утеплённый плащ, но он всё равно дрожал от холода. Привыкший к жаре своего уровня, он очень плохо переносил зимнюю погоду.
        - У неё ведь есть огонь?
        - Разумеется, она топит печь, - ответил я и продолжил путь. - Не отставай.
        Изначально хотел прийти к Эгле, принявшей наконец решение узнать мою тайну, вместе с Криной. Уж кто, а эта девушка меньше остальных похожа на демона. Более того, она предпочитала никогда не использовать свою вторую форму, считая её уродливой. Но Кастул выспрашивал позволения увидеть Жрицу Света как только узнал, что она поселилась в землях Больдо. А вот рыжие волосы и зелёные глаза выдавали демона с потрохами: среди светлых рас такая внешность не встречалась. Рыжие волосы были такой же невидалью как и зелёные или фиолетовые.
        Наконец мы дошли до одинокого домика и я постучал в дверь. Девушка открыла и с настороженностью посмотрела на массивную фигуру позади меня.
        - Проходите.
        Завидев огонь в печи Кастул тут же направился к нему и протянул погреть ладони. В этот момент он был похож на огромного медведя, в своём меховом плаще. Похоже, вид вполне человеческих пальцев вызвал облегчение у девушки.
        - Розалия сказала, что ты готова выслушать мои намерения, - сказал я сняв плащ и повесив его у входа.
        - Да, это так.
        Дверь в комнату Элизы была закрыта: мать позаботилась о том, чтобы обезопасить её.
        - Ты ведь понимаешь, что услышанное сейчас ты не вправе кому либо рассказывать?
        - Да, - кивнула она. - Твоему другу не жарко?
        Она покосилась на замершего у огня мужчину.
        - Нет, ему нормально.
        - Может, он сядет с нами за стол?
        - Помнишь, я говорил тебе о том, что демоны неотличимы от людей?
        Она кивнула, всё так же смотря в спину мужчины.
        - Некоторые демоны всё же имеют специфическую внешность, и это один из них. Кастул, сядь с нами.
        Он выпрямился и с некоторой неохотой повернулся. Скинув капюшон, он уставился на Эгле. Казалось они удивлены внешним видом друг друга.
        Наконец, Кастул подошёл ближе и сел на стул рядом с девушкой, отчего та поёжилась и отодвинулась.
        - Как интересно, - проговорил он. - А ты точно Жрица Света?
        - Уже нет, - отвела она взгляд.
        - Твои силы всё ещё при тебе, - напомнил я.
        - Но есть ли в этом смысл без Посоха Света?
        - Посох лишь оружие, ты можешь выбрать себе любое другое.
        - Не знаю, я проходила обучение только с ним, вряд ли смогу использовать что-то другое. Кстати, что ты собираешься с ним делать?
        - Использовать по назначению.
        - Но как? - удивилась она.
        - Узнаешь со временем. Лучше ответь, что ты знаешь о скверне?
        - Это страшная, неизлечимая болезнь.
        - Но известны ли тебе её причины?
        - Если долго контактировать с тьмой, находясь в том же Подземелье, либо использовать магию света и тьмы вместе, то высоки шансы заболеть. Так же очень заразно при физическом контакте. Но вне живых организмов живёт недолго.
        - Ты всё верно говоришь, не спорю. Но если я тебе скажу, что привнесенный дисбаланс двух энергий в мире и привёл к появлению этой болезни? Прежде темные и светлые жили бок о бок и случаи заражения были единичны. Но когда пришла Светлая Богиня, она сместила равновесие, понимаешь? Та, которой ты служила, и есть причина распространения скверны.
        - Нет, этого не может быть! - воскликнула Эгле. - Это проклятье Тьмы!
        - Судя по твоей логике, демоны скверной не болеют?
        - Да, - ответ прозвучал неубедительно.
        - Мы болеем, - вступил в диалог Кастул. - Ещё как болеем.
        - Прости, но ты не похож на демона, пусть и с таким странным цветом волос.
        - Потому что я дракон.
        При этих словах его зрачки стали оранжевыми, словно зажглись пламенем.
        - Это шутка? - неуверенно улыбнулась она и посмотрела на меня. - Драконы свирепые твари, дышащие огнём.
        - Какие шутки? Мы говорим вполне серьёзно.
        - Прости, но я не верю, что Кастул дракон.
        - Не веришь? - он наклонился ближе к хрупкой девушке и та сглотнула. - Я покажу.
        Глава 15
        Кастул передёрнул плечами от холода, но всё же протянул мне свой плащ: только его довольно открытый доспех был зачарован на трансформацию тела. Вокруг мужчины поднялся вихрь из снега и талой воды, в пару было не разглядеть самого превращения, но когда всё закончилось перед нами стоял дракон. Он вытянул шею и с гордостью посмотрел на замершую девушку, что стояла с открытым ртом. Он повернулся на месте, чтобы она лучше разглядела его, а потом… чихнул. Нет, из его пасти не вылетела струя огня, это скорее было похоже на дым от потушенного костра.
        Очередной вихрь скрыл фигуру величественного создания чтобы явить нашим глазам усталого и замёрзшего мужчину. Он стоял обхватив себя руками и дрожа, очередной чих.
        - Скорее в дом, - взволнованно сказала Эгле.
        Она тут же пододвинула один из стульев, ближе к печи, и нагрела магией воду в тазу. Усадив громилу, она накинула на него плащ, что забрала из моих рук. Следом был заварен чай с кислым жёлтым фруктом.
        Сам Кастул после трансформации стал выглядеть более болезненно, из носа потекли сопли, время от времени он чихал.
        - Именно поэтому я не живу в Проклятых Землях, - сказал он отхлебнув чай из кружки.
        - Кажется у него температура, - нахмурилась Эгле держа руку на лбу мужчины. - Я могу излечить его, но с подобными вещами организм должен справляться сам.
        - Я плохо переношу холод.
        - Это мы уже заметили, - усмехнулся я.
        - Если Эгле будет меня лечить методами простолюдинов, то я согласен обойтись без магии, - усмехнулся дракон, отчего на лице девушки появился испуг.
        - Думаю, нам не стоит злоупотреблять гостеприимством, - решил я встать на сторону Жрицы.
        Кастул тактично промолчал, прильнув к кружке.
        - Что ж, тогда вернёмся к теме разговора, - сказал я сев за стол, позади демона. - На чём я остановился?
        - Ты обвинял Светлую Богиню в том, что это она виновна в появлении скверны. Но всё же я не верю, что демоны тоже болеют этим.
        - Что ж, я могу отвести тебя в сквернозорий. Только предупреждаю: зрелище не для слабонервных.
        -- Но это же… где-то на территории демонов? И Кастул сказал, что он не хочет жить в Проклятых Землях из-за смены времён года. Но разве там живут демоны? Насколько я знаю, было несколько экспедиций, но никакого присутствия тьмы там не было найдено.
        - Между тем, они там живут. Тихо и мирно, не причиняя вред простым людям.
        - Я не верю.
        - И всё же это правда. Вот только люди там страдают и не хотят слиться, но исключительно по вине местных бандитов.
        - Но демоны…
        - Демоны не вмешиваются в дела людей. Что бы не случилось.
        - Там должны быть представители власти, - не сдавалась Эгле.
        - Должны быть, - кивнул я. - Но они такие же бандиты, как и остальные.
        - Этого не может быть.
        - Похоже, у нас намечается весёлая прогулка. Но только если ты сама этого пожелаешь.
        Я внимательно посмотрел на задумавшуюся девушку, и отхлебнул чай из кружки.
        - Я не верю, - сказала она наконец. - Но в Проклятые Земли несколько месяцев пути.
        - Не обязательно. Ты ведь знаешь, что демоны имеют странное свойство быстро перемещаться на большие расстояния? Мы можем воспользоваться этим.
        - Я подумаю.
        - Ты не знаешь многих вещей. И лучше бы тебе всё увидеть своими глазами. Думаю, только после этого ты сможешь понять многие мои решения. Сейчас же ты не готова. Мы уходим. Я должен заняться подготовкой.
        - Можно я ещё немного посижу? - насупился Кастул. - Только начал согреваться.
        Взглянув на Эгле сразу же понял, что она не в восторге от такого развития событий. Но выгонять больного верзилу она не может из соображений вежливости.
        - В Убежище вылечишься, не умрёшь за это время.
        - Только нужно сначала сбить температуру, иначе только хуже станет, - взволнованно вставила девушка.
        - Я это учту.
        Нехотя Кастул вытер ноги полотенцем и надел сапоги. Я же нетерпеливо ждал его на пороге.
        Когда мы отошли на приличное расстояние, я посмотрел на довольное выражение лица дракона.
        - Что это было? - спросил я его.
        - Что именно? - удивился тот.
        - Там, в доме Эгле. И чем она приглянулась тебе? Будь осторожен, неверное слово и она испепелит кое-кого магией света.
        - А ты не заметил? - усмехнулся он. - Эта девчонка попыталась использовать на мне [Соблазнение]. И определённо запала на меня. Не вмешайся ты, мы могли бы договориться о чём-то интересном.
        Я оступился от неожиданности, чуть не потеряв равновесие. Сдерживая смех, решил всё же промолчать. Похоже, он воспринял пассивку Жрицы как активный навык, направленный исключительно на него. Стоит ли переубеждать его в обратном?
        - Кастул, ты в своём уме? Она Жрица Света, заклятый враг любого демона.
        - Но всё же ты её не убил, верно? - усмехнулся он и чихнул.
        - Так я и не человек, - смеясь, подметил очевидный факт.
        * * *
        Садорин сильно изменился. Это уже не был тот простой парень, которого я запомнил. Похоже, смерть Нуриэль сильно повлияла на него.
        Мы стояли на стене лагеря и я наблюдал за реакцией эльфа с опаской. Он хихикал словно психопат из дешёвого ужастика, а глаза были полны безумного ликования.
        - Поверить не могу, - говорил он. - Как же их много у тебя! Чего же ждать? Нужно нападать первым!
        - Я же говорил тебе: бесы проходят здесь обучение.
        - Какое обучение? - отмахнулся он. - Монстры безмозглые твари.
        - Все так считают, - пожал я плечами. - Пушечное мясо, не больше. Но прошедший подготовку бес стоит двух опытных солдат. Не забывай, что они сильнее людей.
        - Возможно, ты и прав. Но чем я могу ещё помочь?
        Он перевёл взгляд на меня в ожидании указаний.
        - На данный момент пройдись по рядам тренирующихся. Если тебе есть что изменить к лучшему, то дерзай. Проведи спарринг с кем-то, чтобы оценить силы.
        - Понял, - ответил он, и сбежал вниз по лестнице.
        - Странный парень, - сказала подошедшая Крина. - И где вы только его откопали?
        - Он хочет использовать магию тьмы. Ты можешь заняться его обучением?
        - Но зачем ему это? - удивилась она. - Бойцы нам нужны уже сейчас, нет времени на переобучение. А если в этом деле торопиться, то можно заработать скверну.
        - Просто объясни ему азы. А скверну в случае необходимости я излечу. Ещё вопросы есть?
        - Нет.
        - Ах да, - я подошёл к ней вплотную и с угрозой в голосе уточнил: - даже не пытайся вытворять с ним свои фокусы.
        - Даже не думала об этом!
        - Смотри, я предупредил.
        * * *
        Эгле чувствовала себя неуютно в Подземелье без своего Посоха Света. Её нервозность проглядывалась в том, как часто она поправляла капюшон и теребила края плаща.
        - Твоя дочь в полной безопасности рядом с Вадомой, - попытался я успокоить её, но это не особо помогло.
        Мы уже больше часа плутали по нужному уровню Подземелья. Я мог бы перенести нас сразу к сквернозорию, но не хотел светить этим навыком перед Эгле.
        - Не понимаю, как мы раньше не обнаруживали эти Пространственные проходы? - спросила она встревоженно.
        - Потому что они работают от магии тьмы, и видны лишь тёмным. Светлые не в состоянии различить их, на общем фоне этого места.
        Эгле повертела на пальце перстень, что я ей дал, но больше ничего не сказала.
        Наконец мы вошли в пещеру вслед за моим [Фонарём]. Разумеется, он был нужен Жрице, не имеющей навыка [Ночного зрения].
        - Рады приветствовать вас, господин Аветус, - поклонилась мне краснокожая медсестра. - Лукреция предупредила нас о вашем визите. Прошу вас, идите за мной.
        Абсолютная безэмоциональность, как и в первый раз. Будто она робот, а Эгле здесь и нет. В полной тишине, прерываемой вздохами и стонами незримых больных, мы шли по коридору. Почему-то я поймал себя на мысли, что для девушки это может выглядеть как фильм ужасов, в заброшенной старой больнице.
        Остановившись возле одной из дверей, медсестра открыла её ключом из связки.
        - Прошу вас, - сказала она сделав приглашающий войти жест.
        - Но почему эта дверь? - раздался настороженный голос Эгле.
        - Этот пациент не буйный.
        Девушка вцепилась в рукав моей куртки, и слегка потянула вниз.
        - Ты сама прекрасно знаешь, что скверна нарушает движение маны, навыки становятся неконтролируемыми, - заметил я, но похоже она хотела чего-то другого, а не пояснения. - Я не умею читать мысли, озвучь что ты хочешь.
        - Зайди вместе со мной, - ответила она тихим голосом после короткой заминки. Это просьбу я мог выполнить.
        [Фонарь] проплыл передо мной, но его схватила медсестра своей рукой и развеяла.
        - Пациент плохо реагирует на такой яркий свет. Возьмите это, - сказала она протянув мне свечу, что сняла со стены.
        Приняв её, я шагнул в комнату. Эгле шла вслед за мной, словно пугливый ребёнок держась за рукав. Мы подошли к кровати, на которой спала худая женщина. Её осквернение очевидно: веко одного глаза и щека под ним словно измазаны в грязно-радужной субстанции. Между тем то, что она демон, сомневаться не приходилось: по обе стороны головы росли рога.
        Когда мы вышли, медсестра закрыла дверь на ключ и позвала нас идти дальше.
        - Некоторые пациенты частично теряют контроль над формой тела. Девушка, что вы видели, одна из таких. Но, на самом деле, этих случаев очень мало.
        - Почему она спала? - вновь спросила Эгле всё так же прячась под капюшоном.
        - Обезболивающее и снотворное, разумеется.
        Мы подошли к очередной двери.
        - Почему вы их запираете? Разве не достаточно засовов?
        - Нет, не достаточно. Если вдруг кому-то удастся выйти, он может открыть двери и тогда всему персоналу не поздоровится. Это карантинные больные, безопасность в первую очередь. Если мы тоже заболеем, то больше некому будет заботиться о них.
        Мы вошли к очередному пациенту. Его проявления скверны были менее заметны, зато трансформация в боевую форму завершена.
        - Оно не опасно? - шепотом спросила девушка.
        Я ничего не ответил ей.
        Когда мы вышли, медсестра предупредила нас:
        - Следующие пациенты не имеют признаков трансформации, но находятся в более тяжёлом состоянии. Желаете их тоже посетить?
        - Да, - уверенно ответила Эгле.
        Я заметил, что вид больных приносил ей моральные страдания, но она продолжала обход. Больше она ничего не спрашивала, но порой облокачивалась на мою руку всем своим весом, так что приходилось поддерживать её. Я ждал, когда же она упадёт в обморок: смрад гниющих заживо тел и внешний вид тяжелобольных располагал к этому. Но ожидания мои не оправдались, она стоически вынесла всё и в итоге мы покинули сквернозорий.
        - Мне нужно многое обдумать, - сказала она, когда мы подошли к домику в лесу.
        - У тебя есть на это время.
        Не прощаясь она вошла и закрыла за собой дверь.
        Глава 16
        Небольшой конный отряд, порядка двадцати военных, продвигался вглубь территории. Стояла ясная безветренная погода, однако позади людей поднималась дымка, что оставляла после себя ровный слой снега без намёка на то, что здесь кто-то прошёл.
        Идущий во главе отряда мужчина поднял руку вверх и остановился.
        - Вестей от разведчиков давно не было. Стоим и ждём.
        Люди подчинились беспрекословно, а сам командир принялся пристально всматриваться в опушку леса.
        - Что-нибудь видно? - поинтересовался стоящий рядом.
        - Нет, - последовал ответ. - И мне это не нравится. Слишком много людей здесь пропало без вести и мы до сих пор не знаем, что могло произойти. Кто-то приближается…
        Последнее он произнёс с ноткой тревоги в голосе. Но вскоре из леса появился человек. Спрыгнув с дерева, он помахал рукой в определённой последовательности, чем вызвал облегчение командира.
        - Почему так долго? - сразу же спросил он подошедшего разведчика.
        - Ничего нет, совершенно. Впереди только лес да следы животных. До деревни же ещё порядка десяти километров.
        - Не стоит отходить от плана, ведь мы на чужой территории.
        - Я же говорю, там ничего нет.
        Командир свесился с лошади, с угрозой разглядывая разведчика.
        - Скажи это семьям тех, кто сгинул в этих землях.
        - Хорошо, я всё понял, - поднял тот руки в примирительном жесте.
        - Вперёд! - громко объявил командир, обернувшись к своим людям.
        Маг взмахнул палкой и вновь позади отряда поднялся ветерок, заметающий следы. Разведчик использовал [Скрытность], быстрые рывки оставляли метки на снегу, но это происходило лишь до тех пор, пока он не достиг опушки.
        Между тем, много пройти отряду не довелось. Стоило им вступить на одну из лесных полян, как командир поднял руку и все остановились. Тишина, люди непонимающе оглядываются по сторонам, пытаясь заметить то, что напугало их предводителя.
        - Строй! - крикнул он заметив движение на границе и люди подчинились.
        Между тем, перемещение снега усиливалось, создавая нечто вроде своеобразной границы ловушки. И вот, когда ветряные порывы поднялись в стену метели, за которую уже вряд ли можно выйти, выросли они - три снежных голема. Почти четыре метра в высоту, креплений между комьями не видно.
        Маг закончил своё заклинание до того, как големы напали: сверху на них посыпались ледяные сосульки, искромсав тех до состояния сугробов.
        -- Получилось? - спросил один из людей.
        - Нет, - ответил командир. - Метель не рассеялась.
        И тут один из солдат завопил подлетев вверх. Все сразу же обернулись к нему, но уже не могли ничем помочь: его поглотила стена. С другой стороны был подкинут ещё один боец, но на этот раз люди заметили причину: снежные руки незаметно подползали к ним и пытались схватить за ноги. Но разрубить их зачарованными мечами оказалось довольно просто, так что после короткой потасовки уже семнадцать человек столпились спина к спине ожидая очередной, более мощной, атаки.
        Метель присвистывала, но ничего не происходило, кроме движения снега, будто кто-то перемещается в его толще. Дальше сугробы поднялись очень близко и обрушились на людей. Это были не големы, скорее лавина, но маг и ещё несколько человек поднялись в воздух на непродолжительное время, чего было достаточно для того, чтобы спастись.
        Долго отдыхать им никто не позволил: снег стал зыбучим и люди начали проваливаться, крича о том, что их кто-то держит за ноги. Маг использовал огонь, он будто отгонял энергию, которая придавала форму големам и их рукам.
        - Мы долго не продержимся! - крикнул он испустив из своей палки очередную волну пламени. - Нужно прорываться сквозь метель!
        Оставшиеся в строю девять человек начали приближаться к границе ловушки, попутно разрывая вылетающие из сугробов снежные руки. Подойдя к краю, один из людей просунул руку в метель и тут же закричал от боли упав на колени: его кисть была сломана.
        - Найди ядра големов! - крикнул командир магу, но тот лишь испуганно посмотрел на него.
        - И как я, по-твоему, должен это сделать? Големы не принимают полноценную форму!
        В следующий миг на другом конце ловушки поднялась снежная волна и направилась в сторону выживших.
        - Ко мне! - крикнул маг и создал куполообразный щит, что закрыл людей и его.
        Лавина обрушилась с огромной силой, но магический щит выдержал. Его поверхность хоть и была прозрачной, но светилась белым сама по себе, так что солдаты не остались во тьме. По глазам мага было видно насколько он напуган.
        - Мы в западне, - раздался его шепот в образовавшейся тишине.
        - А то мы сами не видим! - недовольно пробубнил командир.
        - Вы не понимаете, - мотнул головой маг. - Это магическая атака, вам с ней не справиться. Весь снег вокруг и есть големы!
        - Так найди ядра!
        - Там! - он ткнул в одну из сторон. - Но до него около полутора метров, это самый близкий. Как вы намерены добраться?
        - Найду способ. Убирай щит.
        - Вы с ума сошли! Мы будем погребены заживо! - запротестовал маг.
        - А что ты предлагаешь? Ждать помощи?
        И тут по щиту пошла трещина.
        - Магия големов давит, я долго не продержусь.
        - Проклятье, - только и успел сказать командир наблюдая за растущей сетью трещин щита прежде, чем он обрушился.
        * * *
        Я без стука ворвался в командную комнату лагеря и сразу же налетел на Крину, что сидела там.
        - Почему на плацу лежит гора трупов?
        - Что вы от меня то хотите? - с раздражением ответила она. - За сутки это пятый отряд! Мы не успеваем их сортировать и переносить!
        - Что? - удивился я и шагнул назад.
        Между тем, небольшой гладкий камень на столе девушки начал мигать.
        - Проклятье! - выругалась она. - Уже шестой!
        - Это ведь от тех големов, что мы с Фавонием разбросали по границам? - уточнил я.
        - Да, - кивнула она. - Наступление небольших отрядов со всех сторон, я ничего не понимаю…
        Я нахмурился. Големы не оставляют никого в живых, так что мы вряд ли сможем узнать причину происходящего. Пусть у нас и есть в наличии некроманты, но призвать душу, которая отошла после смерти к чужому богу, просто невозможно.
        - Отправь к границам, где ещё не было нападений, отряды бесов.
        - Да вы издеваетесь! - воскликнула она. - Я не успеваю координировать переброску этих трупов пока их никто не нашёл, а вы говорите ещё выделить сил?
        - Просто ответь, где пока не было нападений?
        Девушка вздохнула и задумалась.
        - Граница Дечебалсона.
        - Отлично, отправлю туда нашего эльфа, а то он бедолага мается без дела.
        - Как пожелаете, - Крина поднялась из-за стола и взяла мигающий камень. - Я же пойду собирать очередные трупы.
        * * *
        Кассия посмотрела на себя в ростовое зеркало и улыбнулась. На ней одно из закрытых платьев, которых было полно в гардеробе бывшей королевы.
        В дверь постучали и демоница обернулась ко входу, разрешая войти.
        - Госпожа Авила прибыла, - с поклоном уведомила краснокожая служанка.
        - Одна? - уточнила девушка.
        - Да, госпожа.
        - Пригласи её.
        Служанка тут же скрылась, а Кассия нахмурилась и повернулась к зеркалу. Авила должна была прийти вместе с мужем чтобы обсудить совместные действия по легализации Аветуса. Это довольно важная встреча и у Криспа должна быть веская причина проигнорировать данное мероприятие.
        «Может, я излишне драматизирую?» - подумала Кассия и подошла к дивану в центре комнаты. Спустя некоторое время появилась женщина с жизнерадостной улыбкой на лице.
        - Кассия, дорогая! - сказала она и подошла ближе чтобы демонстративно приобнять хозяйку особняка.
        - Авила, рада тебя видеть, - ответила та приняв объятия. - Но почему ты одна?
        Женщина отвернулась и села на диван.
        - Понимаешь, у Криспа появились важные дела, так что он не смог прийти. А как твой муж поживает?
        - Весьма неплохо, но я всё же скучаю по нему. Жаль, что он не может сейчас находиться здесь, но я надеюсь, что мы можем это исправить.
        - Даже не знаю, - протянула с ноткой недоверия Авила. - Ты действительно уверена, что это он?
        - Разумеется, ведь я лично проводила ритуал, - парировала она.
        - И всё же, тело человека, - брезгливо сморщилась гостья. - Как ты выносишь его?
        - Аветус сейчас находится далеко, да и мы работаем над вопросом смены расы.
        - Смена расы? Разве такое возможно?
        Кассия не спешила с ответом. Она смотрела на женщину и не понимала её скепсиса, ведь буквально пару недель назад ту ничего не смущало. Что же могло изменится за это время?
        - Авила, что-то произошло?
        - О чём ты, дорогая? - непонимающе посмотрела на неё женщина.
        - Ты изменила своё мнение с нашей последней встречи.
        - Я? Ничего подобного. Мне изначально показалась эта идея сомнительной. Как человек может привести нас к хорошему будущему? - пожала Авила плечами. - Где доказательства?
        - Аветусу удалось вновь приручить элементаль, - заметила Кассия. - Разве смог бы обычный человек сделать подобное?
        - Ах да, я слышала о якобы элементали. Но сама знаешь, их уже давно никто не видел, можем ли мы с полной уверенностью сказать, что это было именно то самое создание Праматери Тьмы?
        - Но я уже видела всё это собственными глазами!
        - При всем моём уважении, ты изначально на стороне этого человека. К тому же, это тело Героя. Разве мы можем знать наверняка, не захватит ли управление человек вновь? Герои очень и очень опасны. Не удалось ли ему затуманить твой разум?
        - Авила, тебе не кажется, что ты забываешься?
        - Кассия, я лишь хочу гарантии, - пожала она плечами. - И уж кто, а Теурий сделал для нашей расы достаточно. Нам нужны веские причины для того, чтобы отвернуться от него.
        - Ни о каком предательстве речи даже не идёт! О чём ты, Авила? Мой муж хочет лишь помочь встать демонам с колен, прекратить прятаться от людей в собственных землях.
        - Ты сейчас говоришь так, а потом…
        - Что будет потом покажет время. Тебе не кажется, что загадывать подобные вещи наперёд себе дороже?
        - Лишь капелька предусмотрительности, дорогая, - улыбнулась гостья.
        - Между тем, я рискую как и ты.
        - Не совсем так, ты давно живёшь в опале, к тому же в твоих венах течёт кровь королей. Что бы не случилось, тебя вряд ли казнят. А вот я не готова лишиться всего и уйти в изгнание.
        - Скоро Теурий поймёт, что Аветус не представляет для него опасности. Только мы будем помнить, кто отвернулся от нас в тяжёлую минуту.
        - От вас никто не отворачивается, - снисходительно улыбнулась Авила. - Свои обязательства по взносам и бесам мы выполняем. Но открыто идти против Теурия мы не намерены.
        - Я, же говорила… Хотя, не важно. Скоро мы сможем всё объяснить Теурию, доказать свою преданность идеалам нации. Нам лишь нужна будет поддержка на голосовании Придворного Совета.
        - Я поговорю с мужем, но ничего не обещаю.
        - Спасибо и на этом, - натянуто улыбнулась Кассия. - Я надеюсь, это не последняя наша встреча.
        - Разумеется, дорогая. Насколько я знаю, Крисп хотел поговорить с тобой, просто появились неотложные дела.
        - Я всё понимаю. Буду только рада видеть вас вместе у себя в гостях.
        Глава 17
        Буквально в паре сотен метров от того места, где занял позицию Садорин, находилась одна из ловушек, расставленных на более вероятных направлениях движения потенциальных захватчиков. И эльф уже знал, что пятнадцать конных солдат направляются сюда.
        Садорин обернулся, заметив движение на границе своего восприятия: это разведчик возвращался с докладом к основной группе. Трогать его сейчас было глупо, так что парень дождался возвращения человека и накинул на того сеть. Мужчина свалился с дерева, но не успел он достать нож чтобы освободиться, как нападающий приложил к его вискам ладони, применяя навык обездвиживания. Садорину оставалось только связать пленника и прикопать в снегу, чтобы позже вернуться за ним. Сеть парень аккуратно сложил и вернул в сумку, после чего поспешил скрыть следы магией, так как уже слышались приближающиеся людские голоса.
        Применив [Скрытность], эльф вернулся на дерево и, достав из-за плеча лук, натянул тетиву, в которой тут же появилась тройная энергетическая стрела. Оставалось только дождаться более удачного момента для стрельбы. Прошло не так много времени, как трое замыкающих отряд солдат уже безвольно повисли на своих лошадях, что продолжили путь словно ничего не произошло.
        Ухмыльнувшись, эльф продолжил расстрел, ему удалось ликвидировать более половины группы прежде, чем люди заподозрили что-то неладное. Командир отряда обернулся и спросил что-то у позади следующего, но тот никак не отреагировал.
        - Что за… Строй! - раздался крик. - Щиты!
        Маг уже был мёртв и командир вполне осознавал в какой ситуации они оказались. Он вглядывался по сторонам, но ничего не мог заметить, пока одна за другой не прилетели три энергетических стрелы, но магические щиты это выдержали. Четверо выживших переглянулись и один из них пришпорил коня и направился в противоположную сторону от стреляющего. Увы, это ему не помогло, оставшаяся троица видела, как его щит рухнул от удара более мощной атаки, а сам беглец кровавым месивом распластался по снегу.
        - Кто ты? Что тебе нужно? - уже в отчаянии крикнул командир. - У меня есть деньги, я хорошо заплачу!
        Но в ответ лишь тишина. Наконец мужчина ухмыльнулся: из-за дерева вышел человек в плаще, с капюшоном на голове и луком в руке. «Деньги нужны всем», - подумал лидер отряда и вздохнул с облегчением.
        Подойдя ближе, незнакомец остановился. Внимание привлекал его явно не простой лук из светлого дерева украшенный мелкими причудливо переплетающимися рунами.
        - Даю сто золотых и ты отпускаешь меня, - начал торговаться человек.
        - А мы? Как же я? - воскликнули двое за ним.
        - А у вас деньги есть? - спросил он обернувшись. - Полагаю этот человек от них не откажется.
        - Не слишком ли дёшево себя оценил? - раздался голос незнакомца.
        - Что? - удивился командир и нахмурился. - Двести.
        -- Тысяча. За каждого.
        - Ты с ума сошёл?
        В следующий же миг парень откинул капюшон и поднял свой лук.
        - Эльф? - удивился командир.
        Двое не успели и моргнуть, как в них полетели стрелы двумя залпами. Командир замер в ужасе, но его щит даже не дрогнул. Тогда он медленно обернулся и увидел ошмётки тех, кто менее минуты назад был жив.
        - Я согласен! - перешёл он на фальцет и сжал поводья.
        - Что ж, я рад, - улыбнулся эльф. - Где твои деньги?
        - У меня, - он сглотнул, - с собой только 150 золотых, 83 серебра и 360 меди.
        - Получается, ты меня обманул? - улыбнулся эльф с прищуром смотря на человека.
        - Я достану деньги, только вернусь в город…
        Парень будто задумался о чём-то, внимательно разглядывая мужчину. Медленно он начал приближаться, но бывший командир отряда рванул в сторону пришпорив коня. Садорин лишь вздохнул и натянул тетиву. Увы, щит выдержал тройной выстрел, и даже следующий более мощный. Чертыхнувшись, эльф согнул ноги в коленях и применил [Рывок], которых потребовалось четыре прежде, чем он догнал лошадь и толкнул её в бок.
        Животное вместе с ездоком полетело на землю, где по небольшому склону покатились оба. Не дожидаясь, пока командир придёт в себя, эльф сделал очередной [Рывок] и чуть ли не упал на обвалявшегося в снеге мужчину. Он попытался приложить к его голове ладони и усыпить, но тот быстро вырвался и уже сам завалил Садорина, усевшись сверху и начав душить парня.
        Эльф потянулся к ножу, что находился в голенище сапога и ударил им мужчину в плечо, после чего смог завалить его на снег. Уже сам придавив противника к земле, он наконец смог приложить ладони к голове и применить навык обездвижив человека.
        Вздохнув, он встал на ноги и тут же нагнулся, так как носом пошла кровь. Увы, его лимит безопасного использования [Рывка] ограничивался тремя подряд. Но это его никак не смутило, Садорин подобрал ладонью комок снега и приложил к переносице.
        Ему потребовалось ещё кое-какое время для того, чтобы собрать лошадей с трупами и отдать сигнал Крине через специальный камень. Когда девушка вышла из ближайшего дерева Садорин вздрогнул от неожиданности.
        - Следы все убрал? - устало спросила она, на что эльф кивнул.
        - Это было слишком легко, - заметил он.
        - Знаю, ловушки не самого высокого качества, но никому не удалось сбежать. Потому Аветус и попросил тебя добыть людей живыми.
        * * *
        Я сидел на своём любимом месте, когда за спиной раздался знакомый голос Флавия:
        - Ожидал увидеть вас здесь.
        - Какие новости? - сразу же спросил я поглаживая между ушами Адского Пса. Эти умные животные следили за порядком на моих землях, потому видел я их редко. Но, похоже, такая самостоятельность устраивала их.
        Старик вздохнул и подошёл ближе:
        - Можно? - спросил он указывая на место рядом со мной на бревне.
        - Разумеется.
        - Если кратко, то это карательные отряды.
        - Карательные отряды? - удивился я.
        - Им было поручено запугать мирное население, разграбить и сжечь несколько деревень. Как сами понимаете, особого ума для такого не требуется, так что наняли обычных бандитов без особых навыков. Потому-то относительно легко было остановить их. Ни один не достиг мирных деревень, так что можете быть спокойны.
        - И всё же, зачем это? Я ведь предполагал, что до весны никто ко мне не полезет.
        - Эти люди пешки, они простые исполнители, так что внятного ответа я дать не могу. Возможно, всё это делается для того, чтобы подорвать доверие к вашей власти у мирного населения, что по их ожиданиям недоброжелателей приведёт к бунтам.
        - Да, я помню, что в случае волнений король сможет ввести на мои земли свои войска. Несколько таких подстрекателей мы выявили. Странно, что они всё ещё пытаются использовать столь примитивный метод.
        - Кто знает, - хмыкнул дракон. - Возможно, им просто сложно принять свое поражение? Мы поймали многих разведчиков, но вряд ли кто-то смог сбежать узнав что-то на самом деле ценное. Иначе бы король не искал причин для вторжения.
        - Это вы верно говорите. Но вечно скрывать монстров не выйдет.
        - Не выйдет, - кивнул он. - Но мы в любом случае обязаны сохранять секрет настолько долго, насколько это возможно.
        - Когда он откроется, ни у кого не должно быть сомнений в том, что воевать со мной плохая идея.
        - Между тем, у меня есть ещё некоторые плохие новости для вас.
        Я внутренне поёжился: этого мне ещё не хватало.
        - Слушаю.
        - Мы теряем позиции среди демонической аристократии. Нам необходимо как можно скорее ввести вас в общество. Желательно до следующей зимы.
        - К чему такая спешка? - удивился я.
        - Вы не понимаете, мы можем упустить момент. Демоны устали ждать, им нужны результаты уже сейчас. Хоть я и полагал, что это случится позже.
        - Я не могу предоставить результаты сейчас! Мне необходимо ещё время.
        - Господин Аветус, вам достаточно просто показать себя и свою силу. Убедить их в том, что вы на нашей стороне и действительно тот, за кого себя выдаёте.
        - Я уже проводил такие встречи, совершенно бесполезное занятие.
        Старик усмехнулся.
        - Вы никогда не любили торжественные церемонии. И всё же не стоит недооценивать влияние прямого контакта с последователями на их лояльность к вам. Прошу вас, будьте благоразумны! - покачал Флавий головой.
        - И без того дел полно, - возразил я. - У меня здесь война намечается, если вы не заметили. Мне некогда посещать светские тусовки демонов.
        - Вы создали мощную структуру, без вашего контроля армия сможет продержаться длительное время.
        - И всё же не хочется пускать всё на самотёк.
        - Я подготовлю почву, вам нужно будет лишь выступить с речью. Я могу заняться и ей тоже.
        - Хорошо, поручаю это вам, - сдался я внутренне понимая, что старик прав.
        - Благодарю вас за доверие, - улыбнулся он.
        * * *
        Тощий старик в балахоне опустил ноги с кровати и к нему тут же подбежали две девушки с обувью в руках. Они быстро обули хозяина в сапоги и отошли учтиво поклонившись. На их шеях красовались рабские татуировки в виде ошейников.
        Не обращая на рабынь внимания старик поднялся на ноги и засеменил к двери. Одна из девушек подошла ближе, пытаясь помочь хозяину, но тот грубо оттолкнул её.
        За дверью находился молодой парень, что с усмешкой посмотрел на старика.
        - Не дождёшься, - только и сказал Крий на насмешливый взгляд своего лучшего ученика.
        - Чего я не дождусь, учитель? - поинтересовался юноша.
        - Сам прекрасно знаешь. Смерти моей.
        - Что вы, я бы никогда…
        - По глазам всё видно, ты как открытая книга. Так что нечего отрицать. Лучше скажи, где она?
        - В холле.
        Парень протянул руку старику, как это сделала незадолго до этого служанка, но его руку он тоже отпихнул.
        - Сам дойду как-нибудь.
        Женщина, ожидающая появления хозяина особняка увидела уже совсем другого мужчину. Пока Крий шёл по коридору, он успел набросать на себя несколько укрепляющих заклинаний, что убрали излишнюю бледность и мешки под глазами, а также выпрямили спину и вернули свободу движений старческому телу.
        - Не ожидала, что ты действительно ещё жив, - усмехнулась женщина и откинула капюшон. Она проплыла к креслу словно в черном тумане, что струился из-за полов её балахона.
        - Всё используешь эти дешёвые фокусы? - уже в свою очередь усмехнулся старик. - Ими только крестьян необразованных впечатлять.
        - Это часть моего образа, - пожала женщина плечами.
        - И всё же, - сказал старик садясь на одно из кресел, - зачем ты сюда пожаловала, Феба?
        - А то ты не знаешь! Ты не справляешься со своими обязанностями, Крий. Может, ты слишком постарел и пора дать дорогу молодым? Твой ученик довольно перспективен.
        - Не тебе говорить о подобных вещах, решение о назначении и смещении действующего епископа принимает только патриарх Целум.
        - Это лишь дело времени, которое укорачиваешь промедлением. Прошёл уже не один месяц, но сведений о сосуде как не было, так и нет. Как ты это объяснишь?
        - Он оказался умнее, чем мы думали. Тем более, заручился поддержкой демонов и возомнил себя непобедимым.
        - Крий, всё это известно нам уже давно. Лучше скажи мне, какова численность его армии монстров? Он сам их создаёт или это дело рук демонов? Кто всеми ими управляет? И, самое главное, когда мы уже сможем заполучить это тело? Люций может и передумать, если заставить его слишком долго ждать.
        Крий не хотел выслушивать обвинения от этой женщины, так как и сам прекрасно знал положение вещей.
        - Я пока не могу дать ответов на твои вопросы.
        - Я и не сомневалась, - усмехнулась она. Подойдя ближе, она достала из рукава свиток и протянула его Крию.
        - Что это? - старик не спешил принимать послание.
        - Это распоряжение Целума. Специально для тебя.
        Крий всё же взял свиток в руки и сломал печать. По мере прочтения лицо его смурнело.
        - Я согласен, - сказал он подняв глаза на женщину.
        - Ещё бы ты не был согласен, - улыбнулась она уголком рта. - Но имей в виду, провал для тебя будет обозначать конец.
        - Я справлюсь, не сомневайся.
        После ухода Фебы Крий вернулся в свою спальню, из которой он тут же выгнал всех рабынь. Сидя на постели, он набросал на стены воздушные печати и только после этого выдохнул. С воздухом из него словно ушла жизнь, вновь превратив в древнего разбитого радикулитом старика. Он расстегнул скрытые пуговицы своего балахона и в разрезе одежды показались белые бинты, которыми был обмотан торс. Раздевшись по пояс, старик призвал скелета, что используя ключ открыл тумбу и достал оттуда свежие перевязочные материалы. Нежить помогла господину снять старые бинты, под которыми находилось черное пятно с грязно-радужными разводами. Крий обмакнул кусок ваты в специальный раствор и отжал, только после этого прижав к пятну на груди.
        «Три года мне удавалось скрывать болезнь, - размышлял старик пока его перебинтовывал скелет. - Если бы не истощение, хватило бы на десятки лет! Ублюдочный Сосуд, придушил бы собственными руками, не будь ты нужен живым!»
        Информация для читателя
        Этот кусок текста позже будет убран.
        Как вы знаете, я брал отпуск и просмартивал предыдущие книги. По просьбам в комментариях поясняю добавленные моменты.
        Книга 1. Добавленные сцены с Нуриэль и Альгирдасом, лучше раскрывающие их взаимоотношения: глава 20 в самом конце после звёздочек, глава 21 - две сцены, что выделены звёздочками. Кардинально же ничего не менялось.
        Уточнение в тексте, почему Владимир не мог сходить в местную библиотеку и всё разузнать: в общественных или беллетристика, или основы магии, которые ему не нужны. Ценные же книги можно найти только в некоторых личных коллекциях властьимущих. Например, Фавоний давал фолианты даже на вынос из башни, или Драгош в пределах занятий давал ознакомиться.
        Книга 2. Мелкие изменения и уточнения. Уточнение (11 глава), что Карина это имя для образа человека, которым пользовалась демоница Крина. Было много вопросов по поводу этих двух имён. Маг торговца Богдэна (35 глава) не ушёл из поместья, а был убит Владимиром.
        Книга 3 и 4 - так и не просмотрел, не хватило времени. Думал, что перечитывать и попутно править это быстро, но оказалось как оказалось. Возможно, позже вернусь к ним.
        Книга 5. Мелкие правки, + добавил немного в самом конце 17 главы
        Глава 18
        Альгирдас вернулся с тренировки уставшим. Он физически ощущал падение своей Выносливости, что вызывало в нём нарастающее чувство тревоги. Он не был больше уверен в собственных силах, что сможет как и прежде исполнять долг Героя.
        Сняв куртку, Альгирдас повесил её у входа: во дворце зимой отапливались исключительно жилые помещения, в остальных же было не намного теплее чем на улице. Сев на край постели парень стянул с себя потную рубаху и бросил её на пол. Правая ладонь инстинктивно легла под солнечное сплетение: именно там росла опухоль скверны.
        - Я хотела бы с тобой кое-что обсудить.
        Вздрогнув, Альгирдас обернулся на голос и увидел сидящую на стуле улыбающуюся Илину.
        - Как давно ты здесь? - нахмурился он.
        - Да вот жду тебя с полчаса где-то. Сам знаешь, наши двери можно закрыть только изнутри. Если подпереть чем-то тяжёлым.
        - Я не об этом, ты не вовремя.
        - Мне нет дела до твоего плохого настроения, Альгирдас. Мы должны поговорить.
        - Слушаю.
        - Я хочу, чтобы ты кое-что сделал для общего блага.
        Парень вопросительно посмотрел на неё.
        - Ты прекрасно понимаешь, что нас, по сути, осталось только трое, - продолжила девушка.
        - Надо же, - усмехнулся он. - Ты не посчитала этого ублюдка!
        - Ты прав, я не посчитала Владимира, так же как и Эгле с Розалией. Наша Жрица пропала больше месяца назад в Подземелье, и мы все прекрасно понимаем, что это значит. А тот парень является лордом, да и в целом он не такой как мы.
        - Ты не назвала самую важную причину, почему его не стоит учитывать.
        - Конкретно об этом я и хотела поговорить с тобой.
        Девушка встала со стула и подошла к собеседнику. Нагнувшись, она облокотилась на колени руками, разместив таким образом свои глаза на одном уровне с его. Внимательно смотря в них, она продолжила:
        - Прекрати кричать на каждом углу о том, какая мразь Владимир. Хватит обвинять его во всём постоянно. Ты хоть понимаешь, что ты так только себе хуже делаешь?
        Лицо парня исказилось от злобы.
        - Я говорю правду, и буду повторять её до тех пор, пока до всех не дойдёт.
        Илина вздохнула и, прикрыв глаза, выпрямилась.
        - В том то и дело, что всё как раз наоборот! -- воскликнула она. - Ты похож на неадекватного, помешанного на одном лишь человеке!
        - Что же ты, говори как есть! Псих, ведь так меня называют за спиной?
        - Да, так. И в этом виноват только ты!
        - Ты прекрасно знаешь, кто в чём виноват, - чуть ли не прорычал в ответ парень.
        - Вот именно! Сам подумай, кому выгодно, чтобы тебя принимали за психа? Ну?
        Альгирдас удивленно уставился на девушку. По его лицу видно было, что данная мысль явилась для него откровением.
        - Но как…
        Вопрос так и застрял у него в глотке. Илина же подняла указательный палец вверх и продолжила.
        - Послушай, мне он тоже не нравится. Но! Я же не треплюсь об этом на каждом углу! Ты же ведёшь себя словно попугай, как заведенный болванчик.
        Альгирдас насупился.
        - Я не могу молчать о правде.
        - В этом твоя проблема как Рыцаря Света: ты слишком прямолинеен. Что на уме, то и на языке, хоть и совсем глупым тебя сложно назвать. Но сейчас ты ведёшь себя именно так, как недалёкий тупой мужлан. Соберись уже и начни думать своей головой: так Владимира не победить. Он думает на шаг вперёд и ты оправдываешь его ожидания. Посмотри сам: слуги и стражи уже считают тебя поехавшим. Тут нужно думать наперёд, только так можно победить врага. Смекаешь?
        Илина с умным видом постучала указательным пальцем себе по виску. Альгирдас же ничего ей не ответил.
        - Ладненько, ты подумай пока, я зайду позже, - сказала она забрав свою куртку со спинки стула.
        Улыбнувшись и помахав парню на прощание Илина покинула комнату.
        - Ну как? - поинтересовался у неё верзила, что ожидал в коридоре.
        - Кажется, мне удалось заставить его думать, но пока рано судить. Сам-то что думаешь делать, Йонас?
        - Я не знаю, - он посмотрел в потолок и почесал затылок. - Но просто так идти против Владимира я не собираюсь. Если он действительно встал на сторону зла и король прикажет, то тогда я сомневаться не буду.
        Илина вздохнула и прикрыла глаза ладонью.
        - В любом случае, у нас пока недостаточно сведений, - сказала она наконец и направилась дальше по коридору.
        - Куда ты? - поинтересовался Йонас.
        - Подышу свежим воздухом.
        - Ты ведь помнишь, что тебе нельзя уходить из нашего крыла?
        - Да, помню, - ответила она с раздражением.
        Сквер принял девушку полным безмолвием и безветрием. С неба падали крупные хлопья снега, один из которых она поймала в ладонь. Благодаря перчатке он не таял, так что Илина просто растёрла его по ткани. Девушка недовольно посмотрела на холмик снега что лежал на лавке и направилась к дальней беседке. Она знала, что из окон её там не будет видно. Уж что, а уединение с собственными мыслями ей не помешало бы.
        «Мы разобщены, - размышляла она. - И ведь нас всего лишь трое! Как таким малым числом мы сможем предотвратить катастрофу? Йонас сомневается в том, могла ли я просто так убить толпу народа или нет. Собственно, как и в том, совершил членовредительство Альгирдас сам, или кто-то помог ему. Вот ведь тупица!
        Героическое приключение провалилось с треском, верно, Илина? Хотя, о чём это я? Героическая миссия с самого начала была ширмой, но, похоже, кроме меня никто этого не заметил. Жертвенные агнцы, вот кто мы. Где Герои прошлого? Такое ощущение, будто их никогда и не было в реальности, только в легендах. Ох, что же мне делать-то теперь?»
        Вздохнув, она облокотилась на ограждение беседки локтями, положив подбородок в ладони.
        «Владимир хитрый жук, и очень опасный. Похоже, кроме меня этого никто не понимает. Эти мужланы Йонас и Альгирдас тупые как брёвнышки. И пусть раньше я его недооценила, сейчас хоть признаю это. Главное, позаботиться о своём будущем. Смог же Владимир свалить и где-то отсиживаться целый год? Чем я хуже? Но сначала стоит попытаться сплотить этих двух идиотов. Если не выйдет, но и дальше отсиживаться в этом гадюшнике я не собираюсь».
        * * *
        Эгле никогда не относила себя к затворникам, но почему-то считала прежде, что пожить наедине с дочерью в глуши хорошая идея. Прошло больше месяца и фактическое одиночество начинало её тяготить. Элиза же была на удивление самодостаточным ребёнком: она могла играть сама с собой часами, временами уставая и уже тогда начиная оккупировать мать.
        Каждого визита Розалии бывшая Жрица Света ожидала как манны небесной, неосознанно отталкивая подростка своей навязчивостью. Как итог, та начала заходить всё реже и реже. Не раз Эгле порывалась уйти подальше от давящих стен, но останавливала себя. «Я обещала Владимиру и не могу нарушить своё слово», - говорила она сама себе.
        Находиться на улице было уже невозможно, Эгле вся продрогла. Она поняла, что хождение по периметру территории жилища немного успокаивает её, а потому стала чаще выходить на такие прогулки. Потерев между собой ладони и дыхнув на них теплом, она направилась к дому.
        Элиза как обычно что-то бормотала в своей комнате, так что девушка молча сняла пальто и повесила его на вешалку. Подойдя к печи, она наслаждаясь теплом протянула руки к огню. За окном начинало темнеть и пора было позаботиться об ужине.
        Неожиданно кто-то постучался и девушка недоумённо обернулась. Положив овощ и нож на стол, она вытерла руки о полотенце и подошла к двери. «Странно, ни Владимир, ни Розалия так поздно не приходят. Может, показалось?» - размышляла она.
        Между тем, стук повторился.
        - Кто там? - взволнованно спросила Эгле остановив руку на полпути к щеколде.
        - Это я, в гости пришёл. Можно?
        - «Я» бывает много!
        Тишина продлилась несколько секунд прежде, чем визитёр наконец представился:
        - Кастул.
        Сомнения не покидали девушку, но всё же она решила впустить демона в дом.
        - Ты один? - удивилась она заглядывая за дверь когда тот вошёл.
        - Да, а что?
        Он уже повесил свой плащ на вешалку и без стеснений расположился на стуле перед печью.
        - Но зачем ты пришёл?
        - Просто, в гости, - ответил тот абсолютно естественно.
        - Так поздно? К одинокой девушке? - насторожилась Эгле.
        Кастул медленно повернулся к ней с недоумением на лицу. Затем он виновато улыбнулся:
        - Прости, совсем забыл, что люди спят ночью. Я не вовремя?
        Эгле хотелось ответить утвердительно, она приоткрыла рот, но… промолчала. Если раньше в подобной ситуации она бы без промедления выгнала нахала, то сейчас не могла переступить себя. Если этот странный мужчина уйдёт, то она вновь останется наедине со своим одиночеством.
        - Нет, можешь побыть здесь ещё немного, - сказала она наконец и вернулась к столу.
        Взяла в руки нож и овощ, что чистила до этого. Она отвернулась от гостя в попытке скрыть свою растерянность. Ей хотелось выглядеть в его глазах уверенной Жрицей, а не сомневающейся девочкой.
        Время шло и Эгле успокаивалась. Когда мужчина подошёл поинтересоваться что она делает, девушка уже чувствовала себя более уверенно.
        - Ужин, - улыбнулась она ему. - Будешь?
        - Я не вижу мяса, - нахмурился он.
        - Да, это будет овощное блюдо.
        - Тогда я пасс.
        - Как хочешь, пожала она плечами.
        - Я слышал, Аве… Владимир водил тебя в Сквернозорий.
        - Да, - утвердительно кивнула она не отрываясь от овощей. - И я знаю, что для вас он Аветус.
        Кастул хмыкнул.
        - Тогда тебе должно быть известно, кто такой Аветус Кровавый и чем он прославился.
        - Да, Розалия что-то такое рассказывала. Но знаешь, всё это кажется немного… нереалистичным. Ведь прошло много времени и старую историю пересказывали столько раз, что изначальная версия видоизменилась.
        - То есть приукрашена?
        - Да. Эта война, она странная. То, что рассказал Владимир, это слишком для меня. Я всё ещё не верю до конца в это.
        - Так как тебе Сквернозорий?
        - Жуткое место, - поёжилась девушка. - Я никогда не видела сильно больных людей, их вывозят из городов и деревень. Понимать насколько скверна ужасна одно, но столкнуться с её последствиями воочию совсем другое.
        Закинув порезанные овощи в кастрюлю, она поставила её на огонь.
        - Скажи, зачем ты вернулся? Ведь в прошлый раз умудрился простыть, - задала она один из первых вопросов что пришли на ум ради продолжения беседы.
        - Я принял кое-какое лекарство, так что мне теперь морозы не страшны! Правда это только на двенадцать часов, - улыбнулся он. - Мне жутко интересно полюбоваться на настоящую Жрицу Света. Знаешь, это так необычно.
        - Могу сказать то же самое. Ты не похож на демона.
        - Аветус говорил, что ты их прежде не встречала, - заметил парень.
        - Да, но всё же. Прости, у тебя странный цвет волос. Он настоящий?
        - Разумеется, все драконы имеют огненно-рыжую шевелюру! Хочешь потрогать?
        - Нет, воздержусь, - поспешила она откреститься от странного предложения. - Владимир ведь знает, что ты здесь?
        Почему-то заинтересованный взгляд дракона начинал вызывать у Эгле беспокойство. Он постоянно пытался подойти ближе, придвинуться, нарушая при этом её личное пространство.
        - Нет, - улыбнулся мужчина и пристально посмотрел на неё. - А ты что, боишься меня?
        - Я? Боюсь? - показушно удивлённо воскликнула она. - Ещё чего! Я Жрица Света и могу испепелить тебя в любой момент.
        - Если бы мы испепелялись с лёгкостью, то Светлые давно бы победили, не считаешь так?
        - Хочешь проверить?
        Кастул не спешил с ответом, вновь приблизившись к ней. Эгле запаниковала и создала первое пришедшее на ум заклинание [Вспышка], что озарило всю комнату. Раздался грохот и она открыла предусмотрительно закрытые на время навыка глаза: Кастул сидел на полу у стены в паре метров от девушки в довольно плачевном состоянии. Его кожа была обуглена, как и руки, кроме того, часть одежды тоже сгорела.
        - Ты что творишь, женщина?! - закричал Кастул. В его голосе не было ненависти, скорее непонимание произошедшего.
        - Прости! Я не хотела!
        Она кинулась к парню в попытке исцелить его, но тот лишь взвыл от боли.
        - Прекрати!
        Он уже лежал на полу и кашлял. Только сейчас она обратила внимание, что раны мужчины медленно затягиваются.
        - Прости, - виновато повторила она, заметив удивлёное личико Элизы выглядывающее в щель двери.
        - Дяде плохо? - невинно спросил ребёнок.
        - Дядя просто упал, - Эгле поспешила закрыть собой встающего мужчину и подошла к дочери. - Я позову тебя, когда ужин будет готов.
        Девочка фыркнула и закрыла за собой дверь. Жрица же обернулась к гостю, что уже сидел за столом.
        - Прости, - снова сказала она.
        - Ничего, заживёт, - был тихий ответ. - А прощу я только если согласишься заглянуть ко мне в гости.
        - Э? - девушка удивлённо уставилась на него.
        Глава 19
        Больдо изменился. Не помогло запечатывание воспоминаний, которое мы сразу же применили во избежание побочных эффектов. Невозможно представить, что могла испытать душа этого маленького создания, когда ей пришлось уже дважды покинуть тело и побывать в Хранилище сотен (а возможно и тысяч) духов самых разнообразных существ. Больше не было активного весёлого ребёнка, вместо него появился тихий, подобный тени мальчик. Он сильно исхудал несмотря на все старания Вира готовить наиболее привлекательные и ароматные блюда для детей. Я же не мог заставлять его кушать больше, как и Вадома. Любое принуждение сейчас может привести к серьезным психологическим последствиям. Я лично скупил половину товаров в детских лавках, заказал самые дорогие и необычные игрушки у мастеров, но весь этот хлам в итоге лежал в углу.
        Разумеется, Больдо раскрывал все коробки и рассматривал подарки, но с выражением утомительной повседневности на лице. Точнее, оно мало что выражало, будто это вообще маска. Повертев новые игрушки в руках Больдо откладывал их в сторонку. Его любимой оставался деревянный манекен. Когда меня реабилитировали, то официально в продаже появились куклы Шестого Героя, одну из них я и купил, когда случайно увидел на рынке. На тот момент мне это показалось забавным: деревянный солдатик в форме лучника. Разумеется, со мной он не имел ни малейшего сходства, собственно, как и другие дешёвые фигурки Героев со своими оригиналами.
        А ещё Больдо обычно молчал, пытаясь ограничиваться кивками головы либо односложными ответами. Разумеется, весь интерес к учёбе он растерял, так как тот изначально относился к подселенцу, а не самому мальчику. По уверениям Вадомы, мне не стоило волноваться, так как поведение сына не выходило за пределы нормы. Но всё равно резкая смена характера оставила во мне неприятный осадок.
        Сын не высказывал недовольства по поводу переселения в новое место без окон. Как оказалось, у него открылся навык [Ночное видение], что было замечено нами совершенно случайно. Несмотря на все мои опасения, он совершенно не боялся темноты, хоть и считал её живой. Так же он унаследовал пассивные навыки [Присутствие тьмы] и [Ускорение прогресса]. Разумеется, их не было видно, но по косвенным признакам можно распознать. Я сам прекрасно ощущал исходящий от него слабый фон тёмной энергии.
        Иногда мы втроём поднимались на поверхность холма Убежища: я, Вадома и Больдо. Сам мальчик с недавних пор предпочитал сидеть в своей комнате, но всё же время от времени гувернантке удавалось уговорить его прогуляться. Так было и сегодня.
        Больдо просто садился рядом и смотрел вдаль, словно подражая мне. Увы, его общество тяготило меня, было больно наблюдать за ним другим.
        - Пойдём слепим снеговика? - предложила ему стоящая рядом Вадома. Чутко улавливая настроение детей, она могла быть как строгой тёткой, так и необычайно нежной и любвеобильной. И сейчас она заняла последнюю стратегию, пытаясь внушить ребёнку уверенность в том, что его никто не бросит, что он защищён.
        Похоже, ему самому надоело уже несколько десятков минут сидеть рядом со мной: сделав вид, что раздумывает над предложением, всё же согласился. Так я остался один.
        - Здравствуй, папочка. Что-то случилось? - с ноткой беспокойства тихо поинтересовалась элементаль, материализовавшись на моём плече.
        - Рад тебя видеть, Анна, - улыбнулся я ей. - Все в порядке, с чего ты взяла?
        - Твои глаза. Они грустные.
        - Знаешь, я переживаю за Больдо. Всё что происходит в его жизни от момента зачатия и до сегодняшнего дня является результатом моего влияния. И эти события нельзя назвать приятными. Разумеется, я никогда не хотел причинить ему боль и страдания, но по итогу выходит именно так.
        - В этом мире слишком много обстоятельств, зависящих от огромного количества факторов, - сказала она с задержкой. - Я, или даже коллективный разум элементалей с огромным совместным опытом не могут предусмотреть всё на свете.
        - Ты права, треклятые чёрные лебеди.
        - О чём ты? - склонила она голову на бок.
        - Знаешь, в мире, где мне довелось существовать некоторое время по инициативе Богини, был один прецедент. Долгое время считалось, что все лебеди белые, пока однажды не нашли эндемиков тёмного цвета. Весь мир был поражён существованием чёрных лебедей. Позже один учёный взял этот термин для обозначения некой ситуации, предугадать которую заранее невозможно, но которая может кардинальным образом спутать планы большой группы людей.
        - О, я знаю! - встрепенулась феечка и взлетела передо мной. - Ты и есть чёрный лебедь!
        Её слова и реакция меня рассмешили, но я решил ничего не отвечать на подобное заявление.
        -- В этом мире столетиями ничего кардинально не менялось, но вот из ниоткуда возник ты. Чёрный лебедь, появление которого никто не мог предвидеть и считал вымыслом, пустой байкой горстки фриков.
        - Это всё хорошо, но может ты расскажешь что творится в королевском дворце? - решил сменить я тему разговора.
        - Всё идёт как мы и задумывали. Илина недавно была освобождена с кучей запретов. Вадису с трудом удалось утихомирить жаждущих расправы родственников погибших. В любом случае доверие к ней пошатнулось не меньше, чем к Альгирдасу. Кстати, она пытается скооперироваться с оставшимися парнями, но общий язык они найти не могут. Ещё рыцарь старается больше не упоминать тебя, папочка, так его попросила Илина.
        - Как его здоровье?
        - Увы, вполне неплохо. Лекарства ему даёт помощница лекаря строго по часам.
        - В таком случае нужно разбавить микстуру пока никто не видит. Например, водой.
        Анна пару раз моргнула.
        - Ты прав, и как я сама не догадалась? - улыбнулась она.
        - Он должен страдать.
        - Обезболивающего ему точно не хватает, но лекарь больше давать не собирается.
        - Его тоже стоит разбавить, пусть мучается от боли.
        - Ты хочешь подождать пока он сам умрёт от скверны?
        - Нет, конечно, это слишком долго. Есть кое-какие идеи, но это подождёт. Его смерть должна принести нам выгоду.
        - Как скажешь, папочка.
        * * *
        Вернувшись в свою комнату я открыл дверцу шкафа с ростовым зеркалом. Выражение лица было таким, будто лимон съел. Указательными пальцами попытался растянуть губы в улыбке; вышло криво. Глаза, они действительно выражали моё настроение: переполняющая злоба и желание убийства. Попадись мне Крий вновь и никакой пощады он не дождётся. Не сглупи я в прошлый раз, всё вышло бы иначе.
        Вспомнился разговор с Анной. И ведь это не я чёрный лебедь, а то, что сидит внутри меня. Я же не идиот игнорировать столько совпадений? Может ли подселенец говорить со мной? Видит ли он прямо сейчас то же что и я? Судя по всему, он может контролировать тело только когда я сплю.
        Взгляд привлекла правая рука: именно она помимо моей воли [поглотила] душу Спироса до того, как он успел что-то сказать. Выходит, он может перехватить контроль во время бодрствования. Даже более того, использовать мои навыки как собственные.
        Переведя взгляд на зеркало внимательно посмотрел на себя: ничего чужеродного. Обычный уставший парень с растрепанными волосами. С другой стороны, должен ли выглядеть человек с двумя душами как-то необычно? Ведь в случае Больдо дух сам выдал себя, а не мы нашли его.
        Применил [Магическое зрение] и внимательно осмотрел себя. Облако ауры, самое обычное. Попытка заметить что-то необычное не пропала даром: на лбу слабо различимая руна. Видимо, именно о ней и говорил Драгош, это метка пережившего смерть. Увы, как бы я не вглядывался, больше ничего не заметил.
        - Ты ведь здесь, верно? - спросил я у отражения. - Я знаю, что здесь. Поговорить не хочешь?
        Увы, прождав около минуты никакого ответа или странных ощущений не заметил.
        - В таком случае ты ведь должен понимать, что так просто я тебе это тело не отдам. Наверняка ведь и мысли мои читать можешь?
        На самом деле я понятия не имел что он мог, а чего нет. Но предусмотрительнее готовиться к худшему.
        * * *
        - Фавоний! - громко позвал Владимир ворвавшись в лабораторию.
        Тот испуганно уставился на вошедшего, не вставая при этом из-за стола.
        - Что-то случилось, господин Аветус? - поинтересовался он.
        - Знаешь ли ты способ обездвижить тело во время сна?
        - Что? Зачем? - удивился старик.
        - Иногда хожу во время сна.
        Он расплылся в улыбке, будто тот сказал что-то приятное, одобрительное.
        - Да-да, конечно, - закивал он головой. - Я обязательно что-нибудь придумаю, не сомневайтесь.
        - Отлично. И чем раньше, тем лучше.
        Когда парень вышел, полудемон самодовольно потёр руки и направился к стеллажу с фолиантами.
        * * *
        Альгирдас находился в тренировочном зале один. Огромное помещение использовалось только Героями, а их сейчас и так меньше обычного. Йонас единственный, кого сейчас отправляли на миссии вне Подземелья, а Илина под домашним арестом.
        В помещении было довольно прохладно, но температура плюсовая в отличии от улицы. Благодаря активным физическим упражнениям Альгирдас не чувствовал холода, но в какой-то момент стало действительно жарко. Он отошёл от снаряда, где только что качал пресс и огляделся. По идее, должно постепенно становиться прохладнее, но шли минуты и ничего подобного не происходило.
        Альгирдас выдохнул и понял, что пара изо рта нет.
        - Что происходит? - удивлённо спросил он вслух.
        В ответ раздался детский смешок, что испугал парня. Он был уверен, что раньше слышал нечто подобное. Неужели снова то существо?
        Закрыв глаза он активировал навык [Поиск врага] и тот дал чёткое направление. Но обернувшись он ничего не увидел. Альгирдас знал, где находится нечто, но не мог увидеть его. Оно быстро перемещалось по помещению словно летало, иногда посмеиваясь.
        - Так не интересно, - обиженный голосок. - Ты меня не должен видеть.
        - Кто ты? Что тебе нужно?
        - Что мне нужно?
        Голосок снова начал смеяться и кружить вокруг Альгирдаса. Тому это надоело и он выпустил [Луч Света], один из самых слабых своих навыков. Но это словно раззадорило невидимку. Лишь когда стены покрылись нагаром от навыка парень остановился и нахмурился.
        - Ну же, давай играть! - требовал голосок. - Это так весело!
        Вместо этого Альгирдас уверенным шагом направился к выходу, где висел его плащ. Выйдя в коридор он словно столкнулся со стеной холода и поёжился. После почти тридцатиградустной жары это было странно. Поколебавшись, он решил не возвращаться в тренировочный зал и направился в свою комнату.
        Ещё несколько часов парень ожидал подвоха, что вновь раздастся непонятный голос, но ничего так и не произошло. Стоило ли говорить о произошедшем Илине? После её просьбы он задумался над своим поведением и не хотел поддаваться провокациям. В конце концов это существо не может его ранить, иначе выдаст себя для посторонних.
        «Я не позволю дискредитировать себя как Героя. Однажды придёт мой час и Владимир поплатится за все свои злодеяния», - успокаивал он себя.
        ***
        Советник сидел скрестив руки пальцами на своём большом животе, на лице его сияла умиротворяющая улыбка. Вот только Вадис слишком давно знал этого человека чтобы купиться на подобное выражение эмоций своей правой руки. Чем довольнее лицо мужчины, тем хуже ситуация, о которой он хотел бы сообщить.
        - Чем «порадуете» меня в этот раз, Милош? - без особого энтузиазма поинтересовался Вадис сидя за своим рабочим столом.
        - По уверениям нашего досточтимого придворного лекаря состояние Альгирдаса ухудшилось.
        - Скверна распространяется быстрее обычного? - нахмурился король.
        - Нет, он имел в виду его психическое состояние.
        - Мне докладывали, что он более не упоминает Владимира. Разве это не так?
        - Нет, донесения верны. Но лекарь считает, что он осознанно замолк во избежание негативной оценки окружающих. Возможно, он считает всех подверженными магии Шестого Героя, и потому прекратил убеждать в чём-то считая это бесполезным.
        - Так в чём выражается его ухудшение? - нетерпеливо спросил Вадис.
        - Вчера вечером Альгирдас применил магический навык в тренировочном зале и повредил стены. Возможно, Герой таким образом боролся с галлюцинациями. Так же лекарь считает, что уже сейчас стоит озаботиться артефактами для наложения штрафов на мощь реального уровня Рыцаря Света. Вероятно, вскоре Альгирдас начнёт нападать на обычных людей, видя в них несуществующего врага. Это лишь прогноз, но лично мне он кажется вполне реалистичным.
        Вадис тяжело вздохнул и откинулся в кресле.
        - Мы и так потеряли двух Героев! Конфликт за золотой рудник отнял у меня немалую сумму денег, не принеся ровным счётом ничего в ответ. Двое других Героев потеряли доверие аристократии! В сухом остатке у нас есть лишь один Йонас. Такими темпами Вилантии не пережить очередного Пришествия Теурия. Просто жизненно необходимо реабилитировать Альгирдаса и Илину.
        - С девчокой ещё полбеды, но что нам делать с Альгирдасом? - вкрадчиво произнёс Милош.
        - Я не знаю, но сделай хоть что-то! Найди способ вылечить его, ну или хоть как-то сгладить приступы. Разыщи лучшего специалиста по психическим заболеваниям, денег не жалей. Если в скором времени мы не решим проблему с Героями, то это может ввергнуть страну в хаос. Впервые за пятьсот лет у нас не будет преимущества перед демонами!
        Глава 20
        Эльф сидел на парапете башни и с улыбкой наблюдал за армейской муштрой монстров. Он предвкушал то время, когда вся эта масса сметёт силы людишек, а затем направится в земли эльфов. Садорин собирался лично принимать участие в войне против своего же народа.
        - Любуешься? - услышал он женский голос и обернулся, окинув Крину пренебрежительным взглядом. К демонам он не испытывал никаких чувств, так как те по крайней мере не скрывали своей сути, прячась под масками добродетели.
        Девушка тем временем подошла ближе и облокотилась на парапет.
        - Я слышала, ты озвучивал желание изучать тёмную магию.
        - Да, было дело.
        - Если хочешь, я могу помочь тебе с этим.
        Садорин повернул голову и внимательно посмотрел на улыбающуюся девушку.
        - Мне казалось, что подобное не входит в обязанности управляющего основным лагерем.
        - Это ты верно подметил. Но ради тебя я могу сделать исключение.
        - Аветус сказал, что на моё переобучение нет времени.
        - Решай сам, - пожала она плечами. - Я лишь предложила свою помощь.
        - Но тогда появляется риск заражения скверной.
        - Не думаю, что Аветус откажется вылечить тебя.
        - Я согласен, - ответил эльф немного подумав.
        * * *
        Эгле порезала морковку тонкими дольками и забросила в кипящую кастрюлю на печи. Ополоснув дощечку и нож, она вытерла руки о фартук, который затем повесила на вешалку.
        За её действиями внимательно наблюдал мужчина с копной рыжих волос. Он молча сидел за обеденным столом, время от времени отпивая из кружки чай.
        - Почему ты не готовишь мясо? - спросил он наконец.
        Девушка вздохнула и отошла от печи присев напротив гостя. Всё же полностью игнорировать его было глупо.
        - Мясные блюда нужно есть в обед, а на ужин что-то лёгкое.
        - Я могу это рассматривать как приглашение на обед? -- ухмыльнулся он.
        - Нет! - довольно резко ответила девушка.
        - Жаль, - мужчина отхлебнул чая.
        - Зачем ты приходишь сюда каждый день? - задала она давно мучающий её вопрос.
        Жрица обожгла демона [Вспышкой света] две недели назад, и с тех пор он повадился посещать этот дом практически каждый вечер. Сначала девушка думала просто не пускать его, но тогда он слёзно просился в тепло и говорил, что если умрёт от простуды, то это будет на её совести.
        Во время своих визитов он молчал, а она занималась своими делами, так как поговорить им особо было не о чем. Уходя поздно вечером он задавал один и тот же вопрос, на который она отвечала отказом.
        - Ты знаешь зачем, - улыбнулся он.
        - Когда же ты поймёшь? Я не хочу идти в Подземелье! Тем более в гости к демону, - нахмурилась она.
        - Ты чего-то боишься?
        - Нет. Просто не хочу.
        - Но должна же быть причина? Может, у тебя есть какие-то условия?
        - Да нет же…
        Эгле прикрыла глаза и потёрла виски. Этот демон просто невыносимо упрям!
        - Хорошо, - ответила она наконец. - Только у меня будет условие: после этого ты перестанешь звать в гости. А ещё нужно договориться с кем-то оставить Элизу.
        - Условия вполне выполнимы, - он хлопнул в ладони и потёр их между собой. - Тогда решено! Я обо всём договорюсь. Вот увидишь, тебе понравится мой дом.
        Девушка не разделяла оптимизма Кастула и со скепсисом покосилась на него.
        * * *
        - Вот, - полудемон с красными глазами пододвинул к Флавию кандалы.
        - И что это должно значить, коллега? - усмехнулся тот в ответ облокотившись на стол и со скепсисом рассматривая предмет.
        - Это артефакт, обездвиживающий тело на время сна.
        - И зачем он нам? - всё так же не понимал старый дракон.
        - Аветус сам попросил меня достать подобный артефакт, - ответил Фавоний и наклонился ближе, говоря полушёпотом: - Мне кажется, он наконец понял, что внутри него кто-то сидит.
        - Вы уверены, что верно интерпретировали его слова? - тем же тоном задал уточняющий вопрос Флавий.
        - Не могу ответить со стопроцентной уверенностью, так как сами понимаете, вопрос скользкий. Аветус аргументировал свою просьбу попыткой пресечь сомнамбулизм.
        - Хм, - демон задумчиво потёр подбородок. - Значит он уже знает о провалах в памяти и связал это с ситуацией с сыном. Это не может не радовать.
        - И всё же нам стоило бы уточнить, что именно он заподозрил. Но это будет нелегко сделать, - вздохнул Фавоний.
        - Никто не спорит с этим, коллега. Но, увы, я вам не помощник. В демоническом дворе раскол, мы теряем свои позиции. Но хуже всего то, что причины этого мне не понятны. Увы, пришлось потратить кучу времени и сил на то, чтобы организовать встречу Аветуса с ключевыми фигурами.
        - Я слышал, что это будет через три дня?
        - Да, - нахмурился дракон. - И вы тоже туда приглашены, вообще-то!
        - Но я зачем? Вы и без меня прекрасно справитесь. Уж кто, а вы в политике профессионал, не то что я.
        - Полагаю, вы недооцениваете свою значимость, - улыбнулся тот в ответ. - Маг шестого ранга сам по себе является мощным оружием.
        - Что вы такое говорите, коллега? Я всего лишь четвёртый, - поспешил Фавоний откреститься от подобных подозрений.
        - Не принижайте своих талантов, уж я-то знаю о настоящих ваших возможностях.
        - И всё же, я хотел попросить вас о помощи, - решил полудемон перевести разговор в иное русло. - Нам нужно как-то завязать артефакт именно на Аветуса, чтобы вторая сущность не могла пользоваться телом когда тот спит.
        - Не понимаю, чем я могу помочь, - пожал тот плечами. - Вы у нас некромант, а не я.
        - Но ведь вы как-то умеете отличать даже мастерски сделанную личину. Разве не так?
        - Разумеется могу, но одно дело артефакт смены внешности, а другое - душа в чужом теле! Как я должен их различить, по-вашему?
        - Предлагаю совместить наши усилия. У вас как раз три дня, может что-то и придумаем к тому времени? У меня есть кое-какие наработки, но необходимо ваше экспертное мнение. Я совместил несколько духов в одном бесе, нужно научиться их различать.
        - Разумеется, я помогу, но ничего не обещаю. Я не некромант.
        - Мне достаточно ваших навыков дознавателя и шпиона, коллега.
        * * *
        Население земель Больдо росло быстрее, чем я рассчитывал. Пришлось вводить запреты на передвижения местными по лесу чтобы они не столкнулись с бесами. Некоторые поселения разрослись уже до такой степени, что представляли из себя небольшие города. Количество выдаваемых разрешений на строительство новых деревень пришлось сократить в несколько раз. Всё это не могло не привести к голоду, я это прекрасно понимал.
        Скрепя сердцем, пришлось организовать закупку зерна из удалённых лордств, чтобы впоследствии по заниженной цене продать это добро деревням. Всё это мероприятие влетело в копеечку, ещё и разросшийся бюрократический аппарат сосал средства из бюджета. Как бы мне того не хотелось, пришлось повышать налоги. Ставку выбрал пропорционально общему доходу домохозяйств: чем они богаче, тем больше платили. Система была сложной, но гибкой. Если король надумает прислать очередного проверяющего, то он мозг сломает разбираясь во всём этом. Почему-то при мысли об этом мне становилось веселее.
        Голод в этот раз удалось предотвратить, но встал вопрос о продовольственных резервах для населения людей, которое росло слишком уж быстро, в том числе за счёт притока иммигрантов. Если так будет продолжаться, то моё «не резиновое» лордство лопнет как пузырь. С другой стороны, появилась прекрасная возможность увеличить размер официальной армии. Как бы там ни было, я организовал несколько полей в лесах, что обрабатывались ночью призванными скелетами. Не моими, а из числа краснокожих некромантов, чей уровень позволял заниматься подобным.
        Я задумывался об искусственном снижении притока иммигрантов, но в сложившемся экономическом строе это приведёт лишь к скоплению временных, и к тому же нелегальных, приграничных поселений. Это может вызвать недовольство соседей, да и мне само по себе принесёт большую головную боль.
        По сути, я предложил своим вассалам обменять часть свободы на безопасность, и те с радостью продавались. Живя в куче запретов, они были счастливы. Чистые поселения, социальные программы, да я даже искусственно завышал спрос на некоторые профессии лишь бы все работали. Прекрасным вариантом оказалось благоустройство: деревни и города постоянно перестраивались и переделывались. Сформировался немаленький класс общественных строителей, что постоянно находился при деле. Мной поощрялось проведение общегородских праздников и ярмарок, разумеется, заранее согласованных с администрацией.
        Каждое поселение являлось замкнутым микроорганизмом, самодостаточным и сплочённым. Из-за роста деревень, в которых уже не все жители знали друг друга поимённо и в лицо, сводилась на нет стандартная общность маленькой группы. Потому принятыми мной программами и законами прививалась всеобщая добропорядочность и приветливость, поощрялась взаимопомощь. Люди не боялись оставлять двери своих домов открытыми, каждый доверял соседу. «Добропорядочному гражданину нечего скрывать», - эта мысль транслировалась пропагандой. Шпионы раз за разом докладывали, что подавляющее большинство счастливо жить в столь утопичном строе, а исчезновение недовольных и излишне любопытных никто не замечал. Действительно, что с ними могло случиться на самых безопасных землях в королевстве? Да, из самых опасных лордство Больдо превратилось в наиболее привлекательное, по уровню жизни простого населения стоящее на голову выше любого другого. Слухи об этом расползались быстрее скорости света, каждый устроившийся старался перетянуть к себе всю родню.
        * * *
        Альгирдас усердно отрабатывал на манекене удары деревянным мечом. Пот лился градом, но он старался не обращать на это внимания, как и на раздающиеся время от времени смешки.
        - Почему ты не хочешь играть? - поинтересовался детский голосок, что был проигнорирован. - Эй! Я с тобой разговариваю!
        В следующий миг Альгирдас упал на пол из-за подножки. Нахмурившись, он поднялся на ноги и возобновил тренировку. Так повторилось несколько раз.
        - Играть! Играть! - твердил голос.
        - Что тебе от меня нужно?! - не сдержался он наконец.
        - Ты знаешь.
        - Я не буду гоняться за тобой, и не надейся.
        - Но почему?
        - У тебя и твоего хозяина не выйдет дискредитировать меня как Героя.
        - Что? О чём ты? Я всего лишь хочу играть!
        - Отстань от меня, порождение Тьмы! Будь ты проклято!
        Альгирдас бросил на пол деревянный меч и зажал уши: он больше не мог слышать этот вездесущий преследующий его голос. Он не давал спать, толкался. Иногда парню начинало казаться, что он действительно сходит с ума.
        Решение пришло неожиданно. Парень выпрямился и усмехнулся. Забрав плащ, он направился в свою комнату паковать вещи.
        - Ты куда собрался? Куда? Куда? - вновь и вновь твердил голос, словно издеваясь над парнем.
        - Туда, где ты меня не достанешь, - ответил наконец Альгирдас. - В город Ангелов.
        Глава 21
        Собрание Союза Памяти мало чем отличалось от обычного, за исключением разве что новых лиц. Одна из пещер Подземья, выставленные по кругу столы, небольшой пьедестал для меня и Кассии. Почему-то заволновался: не видел эту девушку уже несколько месяцев. Изменился ли я с тех пор? Определённо да, стал как никогда походить на себя прежнего. Действительно ли я становлюсь демоном?
        Чёрт! Я ведь не хотел влезать во всё это! Политика, ответственность за целый народ. Как так получилось, что вновь оказался в центре интриг и переворотов? Утешал себя тем, что уж королём демонов точно не стану и вся моя власть ограничится землями Больдо. Но что-то окинув собравшихся взглядом поёжился: мне и самому начинало казаться, что это и так далеко зашло, а скоро и ещё дальше продвинется. И от демонического трона однажды меня ничто не будет отделять, садись и властвуй. Что же тогда выберу?
        На голову был накинут капюшон универсального плаща, как и у всех, так что вряд ли меня мог кто-то узнать сразу. Один краснокожий из обслуживающего персонала должен был предупредить меня о приходе Кассии. Так что пользуясь ситуацией я встал у стеночки, откуда украдкой следил за обстановкой.
        Большинство присутствующих выглядели какими-то усталыми, что ли. Их движения, интонация, всё говорило о том, что настроены они не серьёзно, словно школьники. Мимо меня прошла парочка, что уселась с краю, ближе к выходу. Переговаривались они мало, но довольно громко, в то время как остальные постоянно шушукались о всех последних сплетнях.
        - Сомневаюсь, что нам стоило сюда приходить, - мужчина был явно недовольным.
        - Но мы же обещали Кассии, помнишь? - более вкрадчивый голос женщины словно уговаривал спутника.
        - Да, помню. Давно уже пожалел об этом, - ответил он после непродолжительного молчания.
        Складывалось ощущение, будто они специально давали знать окружающим своё отношение к собранию. На них косились, но старались игнорировать.
        Время шло и гости начинали скучать.
        - Интересно, какой он на самом деле, - как бы невзначай озвучила мысли женщина, лица которой я так и не увидел.
        Её партнёр хмыкнул.
        - Сомневаюсь, что представляет из себя что-то стоящее. Вот увидишь, очередная выходка Кассии чтобы хоть как-то привлечь внимание к своей всеми забытой персоне.
        - Говорят, что у неё появился могущественный покровитель. Иначе как бы Теурий разрешил ей вернуться ко двору?
        - Почему мне должно быть интересно с кем эта старуха соизволила лечь в постель?
        Я уже было шагнул вперёд, намереваясь прибить на месте нахала, но его женщина воскликнула:
        - Крисп, ты с ума сошёл? Думай что говоришь! За такое можно получить вызов на дуэль.
        - И что? Кто посмеет? - усмехнулся он. - Или я не прав? Эта демоница старше меня и тебя вместе взятых.
        Я же замер на месте услышав имя. Крисп Туллий, глава Придворного Совета! Единственный совещательный орган, имеющий реальное влияние на внешнюю и внутреннюю политику главы государства. По сути, общество демонов являлось монархическим, в руках лидера находилась единоличная власть. Но только члены Совета имели право голоса в принятии важных решений и король прислушивался к ним ради своей же безопасности. Я сам старался в прежние времена не злить их, так как это самые влиятельные демоны из родов, что древнее прихода Люция. Конфликт с Криспом мог свести на нет усилия союзников и добавить больших проблем, так что я решил попридержать расправу до лучших времён.
        Между тем, Крисп обернулся и окинул меня пренебрежительным взглядом. Разумеется, выглядел он очень молодо и высокомерно. Кажется, он хотел мне что-то сказать, но подошедший мужчина закрыл обзор.
        - Мне нужно с вами поговорить, - с нотками беспокойства сказал Авдикий и жестом пригласил выйти из пещеры, что я и сделал.
        Когда мы оказались снаружи демон создал полог тишины.
        - Что вы делаете? - продолжил он. -- Это же был глава Придворного Совета!
        - А что я сделал? - как можно более невинно поинтересовался я.
        - Вашу жажду убийства мог не заметить только слепец! Не важно что он сказал, он очень влиятельный и опасный демон, он нам нужен.
        - Я и сам это прекрасно понимаю. Надеюсь это не всё, что вы намеревались мне сказать?
        - Нет, не всё.
        Он шагнул ещё ближе ко мне и заглянул в глаза.
        - Я нашёл закономерность в том, как мы теряем позиции в кругах высшей аристократии.
        - Вы ведь также входите в Совет, верно? - прищурился я.
        - Да, но не в этом сейчас дело. Теурий организует закрытые вечеринки, после посещения которых демоны меняют свою точку зрения на диаметрально противоположную. Не все, но подавляющее большинство.
        - Вы считаете, что приглашённых зомбируют? - удивился я. - Но как же сопротивление внушениям? Разве могло так случиться, что никто не заметил оказываемое на разум воздействие?
        - В том и странность! Я сам из-за дел смог посетить лишь несколько, но ничего не заметил. Между тем, влияние определённо есть, даже у тех, кто имеет пассивное сопротивление ментальным техникам.
        - Но разве такое возможно? Вы уверены в правильности своих выводов?
        - Уверен ли я? - усмехнулся он. - Я перестал приходить туда, пусть сам и не заметил влияния. Что бы это не было, оно даёт результат. Теурий явно подсуетился заметив падение рейтинга среди высшей аристократии.
        - Но разве может существовать ментальная техника влияния на разум, действие которой никто не замечает?
        В ответ демон лишь пожал плечами. Тем временем на границе бесшумного купола появился краснокожий лакей, что предусмотрительно опустил взгляд себе под ноги.
        - Что ж, я приму вашу информацию к вниманию, - я слегка поклонился ему, - но меня ждут дела.
        - Разумеется, - ответил Авдикий и развеял полог тишины.
        - Кассия прибыла и ожидает вас, - тут же уведомил меня слуга.
        Он провёл меня к другому входу, что располагался неподалёку от основного и был скрыт. Что ж, Кассия всегда была щепетильна в конспирации, хоть это и не делает её специалистом в подобной области. Шагнув в проход я оказался в длинном узком коридоре, по завершению которого располагалась довольно просторная комната явно сотворённая магией земли: на это указывали ровные стены и углы, а также специфический энергетический фон.
        Девушка стояла неподвижно и внимательно смотрела на меня. Её лицо не выражало ничего кроме безразличия. Откинув капюшон, я сам уставился на неё сверху вниз. Улыбнувшись, сделал шаг вперёд и протянул руки, на что она бросилась ко мне и обняла за талию.
        - Я скучала.
        От подобного откровения стало не по себе, сам-то изредка вспоминал о ней.
        - Я тоже, - что ж, она тоже могла просто быть вежливой.
        - Мы могли бы видеться чаще, - она отстранилась и с упрёком посмотрела на меня.
        - Могли бы. Я говорил уже, что не хочу давить на тебя. К тому же, совсем скоро Теурий признает моё существование и тогда всё станет гораздо проще. Разумеется, если человеческое тело не отталкивает тебя.
        Странно, но до того как увидел её собирался держаться более высокомерно. Возможно, я излишне передержал её на расстоянии и пора бы наконец сблизиться?
        - Человеческое тело слабо, - с неким разочарованием произнесла она и опустила взгляд.
        - Но не конкретно это тело, - усмехнулся я подняв её подбородок пальцами.
        Отступив под непонимающим взглядом на несколько шагов назад я сбросил на землю плащ и использовал навык [Морфизм демона]. Её глаза расширились до максимально возможного, а на лице читалось изумление, особенно когда я расправил крылья насколько это было возможно в данном помещении.
        - Молодой дракон? - полным удивления голосом сказала она наконец. - Но как такое возможно? Это ведь то же самое тело человека, разве нет? Как ты смог заполучить боевую форму редкой разновидности демонов?
        - Тело Героя таит в себе много сюрпризов, - слукавил я. - Через время я смогу полноценно использовать эту форму.
        Я знал, что лицо моё покрыто чешуёй и не похоже на человеческое, а потому поспешил вернуться в обычное состояние.
        - Это же многое меняет! - похоже, Кассия действительно обрадовалась. - Ты фактически уже демон.
        - Я всё ещё человек, - покачал я головой. - Я могу обвешаться артефактами и использовать Тьму, но это не даст мне обмануть остальных.
        - Не говори так, - она подошла ближе и взяла меня за руку. - Ты силён, я это чувствую навыком. Передо мной не тот человечешка, которого увидела четыре года назад.
        - Четыре года? Разве уже прошло столько времени?
        - Да, и мы не теряли его даром. Сегодня мы убедим Совет начать процедуру выдачи гражданства. А став полноценной частью общества ты сможешь возглавить армию во время Нашествия на Поверхность. Идём, я уверена, что у нас всё получится.
        И я молча пошёл за ней, оставив плащ валяться на земле.
        С нашим появлением гомон затих и демоны поднялись со своих мест. Я заметил, что последним был Крисп.
        - Господа, - между тем начала Кассия. - Мы собрались сегодня чтобы принять решение, от которого будет зависеть будущее демонов как расы. Я знаю, что для совершения выбора вы обязаны получить ответы на свои вопросы, и вам будет предоставлена возможность для этого. Сейчас же призванный в тело человеческого Героя мой покойный муж Ельвар Морохил Друлавар Аветус сообщит всё, что считает необходимым для вашей поддержки и одобрения. Приступим!
        Она села, как и все присутствующие, которых я всё это время рассматривал. Сейчас все их взоры были обращены не на Кассию, а на меня. Они не прятались в капюшонах, так что можно было поверхностно судить о доминирующем в толпе настроении. И то, что я увидел, совсем не обнадёживало. Любопытство, сомнения, праздность, будто на представление пришли, а не для серьёзного разговора. Прежде же я наблюдал внимательность и заинтересованность, так что настрой действительно поменялся, как и уверял меня Флавий, а недавно и Авдикий. И что же мне сказать, чтобы вернуть их расположение?
        Я помнил заготовленную заранее Флавием речь. Там говорилось об успехах и прорывах, что мы совершили за последние годы. Но я чувствовал, что сейчас эта информация публике не нужна. Они пришли поглазеть на обезьянку и удостовериться, что она ничего стоящего из себя не представляет. Флавий же сидел со всеми и смотрел на меня как-то тяжело, видимо понимая не актуальность подготовленной речи.
        - Приветствую всех собравшихся, - начал я с банального приветствия чтобы не затягивать молчание. - Я готовился к этой встрече, намереваясь рассказать об элементали, о вышедших из игры Героях Вилантии и о тех, кто скоро её покинет. Я хотел рассказать о скверне и армии выдрессированных бесов, что стоит три человеческих. Но разве вы мне поверите на слово?
        Я сделал театральную паузу и обвёл всех взглядом, остановившись на Криспе Туллии. Большинство присутствующих здесь равнялись на него. Это были как впервые попавшие на заседание Союза Памяти, так и старые члены, чьи лица были мне знакомы, как и их имена.
        Крисп с ехидством смотрел на меня, явно имея желание высказать своё мнение о происходящем. Собственно, я решил пойти на опережение и предоставить ему эту возможность.
        - Действительно! - его голос в сложившейся тишине прозвучал довольно громко. - Почему мы должны верить на слово какому-то человеку, выдающему себя за покинувшего нас сотни лет назад демона?
        Он поднялся и вышел из-за стола, смахнув при этом руку своей жены Авилы, что вцепилась в край его одежды.
        - Я знал, что вам нужны неопровержимые доказательства, Крисп Туллий, - ответил я ровным тоном, стараясь никак не реагировать на его попытки задеть и вывести меня из себя. Это только начало и сейчас необходимо держаться увереннее оппонента. - Я полагаю, что клятва именем создательницы всего сущего Праматери Тьмы для вас не будет иметь никакого значения.
        - Ты верно полагаешь, человек. Есть множество способов обмануть, сымитировав положительное действие клятвы. Но даже если это и окажется правдой, для нас, демонов, твоя сущность не будет иметь значения. Тьма благоволит представителям иных рас, что само по себе не является чем-то неприемлемым, разумеется. Чем больше последователей у Праматери, тем лучше. Но может ли это ставить иных существ на один уровень с нами, первородными созданиями, что были рождены дабы править этой планетой? Можем ли мы, наперстники Тьмы, подчиняться уверовавшему представителю рабсой расы?
        - Вы можете считать что угодно, Крисп, - последовал мой ответ. - Но я сейчас, как и прежде, предпочитаю равняться не на красивые и, возможно, даже правильные слова, а на дела. Можно сколь угодно долго разглагольствовать о том, как рабские расы правят континентом, а демоны тем временем прячутся в домах на своих землях, боясь и шагу ступить за пределы безопасных стен. Чтобы, не приведи Тьма Матушка, не столкнуться с вольными людьми нос к носу.
        - Мы находимся в состоянии перманентной войны, - парировал мой оппонент. - Законы военного времени могут казаться кому-то глупыми и нецелесообразными, но это не мешает им спасать наши жизни.
        - И сколько это должно продолжаться по вашему мнению, уважаемый Крисп? - усмехнулся я. - Ещё пятьсот лет? Или, может, тысячу? Вы хотите, чтобы ваши дети и внуки так жили? А не кажется ли вам, что они могут настолько привыкнуть к этому, что однажды просто не захотят менять свой сытый и безопасный образ существования на что-то иное? Лично я уже сейчас наблюдаю у молодёжи восторгания величием прошлого, соседствующим с полным и безоговорочным принятием текущего положения дел.
        - Привыкнуть? Принятие? - голос Криспа дрогнул, он начинал злиться. - И кто мне это говорит? Человек, что не имеет ни малейшего представления об обществе демонов?
        Он остановился и выдохнул, после чего улыбнулся.
        - Я понимаю, хочешь вывести меня из себя? Жить надоело? Смотри, проглочу и костей не останется.
        - Что ж, тогда я хочу задать этот же вопрос остальным участникам этой встречи. Вас всё устраивает в текущем положении?
        Прошёлся ропот, но вслух никто ничего не осмелился возразить. Я видел, что они всё понимают и согласны с моими словами.
        - Да кого вы слушаете? - вскочила со своего места Авила. - Бесконечно продолжаться так не может, это однозначно. Рано или поздно мы одержим победу в этой войне. И пусть так, зато с малыми потерями! Никто не хочет повторения трагедии мировой войны!
        - Рано или поздно? - хохотнул я. - Скорее уж поздно или никогда. Время идёт и ничего не меняется. Ну кроме того, что и овцы целы, и волки сыты, пусть и вегетарианцы теперь все.
        - Да как ты смеешь, человек?! - рыкнула демоница начав трансформацию в боевую форму.
        - Авила! - одёрнул её муж, так что она вернулась в прежнее состояние, после чего села. - Не позволяй этому руководить собой!
        «Этому» было сказано с показушной брезгливостью.
        - Сколько бы ты не корчил из себя демона, ты никогда им не станешь. Смирись с этим, - посоветовал мне Крисп с ноткой иронии.
        - Аветус? - Кассия потянула меня за рукав, привлекая к себе внимание. - Покажи им. То же что и мне несколько минул назад.
        - Не стоит, - рассмеялся Крисп, но тут же смолк, уставившись на форму молодого дракона. - Что? Полудемон? Что ж, это многое объясняет.
        - Может, вы уже прекратите? - впервые за всё время кто-то «из зала» вмешался. Это оказался уже знакомый мне владелец уровня Дементий. - Лично мне хотелось бы уже увидеть то, что этот юноша может нам предложить.
        Послышались одобрительные возгласы и я вернулся в человеческую форму.
        - Что ж, за этим мы сюда и пришли, - примиряюще усмехнулся Крисп.
        - В таком случае, я не вижу смысла в разглагольствований и предлагаю вам самим всё увидеть. Но для этого прошу вас проследовать в мои «угодья».
        - Ты нас за идиотов принимаешь? - возмутился Крисп. - Добровольно последовать за тобой на Поверхность в ловушку?
        - Интересно, что же могло напугать вас, учитывая сопровождение в несколько десятков сильнейших демонов?
        - Перед тем, как покинуть это сборище наивных глупцов, хотелось бы лично лицезреть фокус со скверной.
        - Фокус? - непонимающе переспросил я.
        - Да, это одна из сказок, что так любят рассказывать о тебе.
        - Что ж, вы не представляете, с каким удовольствием я вам его сейчас продемонстрирую.
        Я спустился с пьедестала в центральную область, где всё это время находился Крисп и протянул к нему руку для рукопожатия.
        - Вы ведь не возражаете? - поинтересовался я с улыбкой.
        Глава 22
        - Вы ведь не возражаете? - поинтересовался я и, внутренне ликуя, протянул Криспу руку.
        Было заметно, что он предвкушает мой провал и позор. Заранее активировав [Магическое зрение], я уже видел фон от наложенных навыков, но сомневаюсь, что это ему поможет.
        [Осквернение].
        Он сразу сжал мою ладонь до хруста, вот только следом появилось удивление. Крисп переводил взгляд с рукопожатия на мою ухмылку и обратно. Наконец он качнулся и попытался вырваться, вот только я не отпускал, хоть и особого смысла в физическом контакте не было. Радужная тёмная дымка появилась над одеждой по всей руке до самого плеча.
        - Прекрати! - в приказном тоне озвучил он, в тоже время вокруг нас стали перешептываться толпы наблюдателей.
        Я молчал, распространяя скверну по всей его правой половине тела вплоть до колена, только после этого остановился. Признаться, держался он молодцом, уж я-то знал, насколько это адская боль, пусть и затронуты в данном случае лишь верхние слои плоти. Порази мышцы и органы, он бы уже катался по полу в жуткой агонии.
        - Используйте обезболивание, уважаемый, - пожал я плечами. - Вы хотели прочувствовать «этот фокус» на себе, так дерзайте.
        - У меня нет подобного навыка, - признался он.
        - Ничем не могу помочь, - ответил я с наигранным сочувствием.
        Один из демонов осторожно подошёл к нам и протянул склянку. Не размышляя, Крисп опустошил её, а парень тут же отошёл подальше.
        В свою очередь я продолжал стоять с невозмутимым видом, пока Крисп тупо пялился на свою руку. Ему нечего было сказать, собственно, как и остальным. Молчание затягивалось.
        - Я всё понял, убери это, - наконец выдал он.
        - Что, простите? Просто не совсем понял к кому вы обращаетесь.
        - Я обращаюсь, - уже со злобой начал он, пока Авила не перебила его.
        - Господин Аветус, пожалуйста, вылечите моего мужа.
        Судя по тону она была испугана и действительно боялась за здоровье Криспа.
        - Разумеется, госпожа Авила.
        Подойдя ближе, я положил ладонь на плечо парня, отчего тот болезненно вздрогнул, принеся мне моральное удовольствие. Очень аккуратно используя интуитивный контроль энергии, дабы не активировать [Нейтрализацию скверны] и случайно не вылечить его полностью, я начал уменьшать область поражения. Наблюдая за происходящим, очередной раз зрители зашептались.
        - Только не надейся, что твои слова останутся безнаказанными, -- шепнул я приблизившись вплотную к покрытому испариной Криспу. - Будешь паинькой и тогда я действительно излечу тебя.
        Парень отпрянул от меня с испугом на лице, который тут же сменился злобой. Открытая часть руки уже регенерировала от повреждений нанесённых скверной.
        - Да как ты смеешь, - прошептал он и смолк, так как наверняка осознал, что находится не в том положении.
        - Что ж, - вновь сказал я окинув присутствующих взглядом, - вы принимаете приглашение посетить мои владения на Поверхности?
        Тут подал голос Севир, старый знакомый по прежним собраниям Союза Памяти и по совместительству довольно зловредный мужчина:
        - Полагаю, я выскажу общее мнение, - недовольно проговорил он выходя из толпы. - Но Крисп прав, у нас нет гарантий, что там нет ловушки.
        - Я отвечаю за все действия этого человека, - уверенно заявила Кассия.
        - Это замечательно, конечно, - натянуто улыбнулся Севир, - но, со всем уважением к вам, вы также могли быть обмануты.
        - Значит, вам нужны гарантии? - усмехнулся я. - Слово того, в ком вы менее всего могли бы сомневаться?
        - В таком случае, это буду я, - раздался голос в другой стороне пещерки и все обернулись на откинувшего капюшон Флавия. - Я предоставляю гарантии, что у Аветуса самые серьёзные намерения помочь нашей расе.
        Раздались удивлённые возгласы, так как до этого момента его участие во всём этом держалось в тайне. Одно дело информация, что отец Венедикта Гинуция общается с Кассией, но совсем другое - ручается за сомнительную фигуру возрождённого Аветуса. Ведь прежде Флавий возглавлял организацию по госбезопасности, которая впоследствии была преобразована в Инквизарий. За несколько лет проведённых в Сквернозории он не успел растерять всё своё влияние.
        - Флавий Гинуций? - Крисп был поражён не меньше остальных. - Неужели вы во всём этом принимаете участие лично ?
        - Верно, - кивнул старик. - Надеюсь, Придворный Совет в вашем лице окажется достаточно благоразумен и предоставит этому юноше гражданство. Иначе это можно будет расценивать как настоящую измену своей нации и стране.
        Закончив говорить Флавий кивнул мне, после чего я активировал Пространственный проход.
        - Что ж, надеюсь теперь мы можем продолжить нашу встречу. Прошу вас, - сделав приглашающий жест я направился в плоскость Прохода. Как и было запланировано, преодолев толпу уверенным шагом следом за мной вошёл Флавий.
        * * *
        Одиночная камера как гроб, два на полтора метра. Молодой парень мог вытянуться только стоя, лишь так он не касался пальцами потолка.
        За стенами находился кто-то ещё: периодически был слышен скрежет и постукивания. Но сколько бы Ферка не пытался установить с соседями связь у него ничего не выходило. На громкие звуки являлся отвратительного вида демон с розгой, которой он и хлестал парня. Микроразрывы кожи заживали всё хуже и хуже, шкала здоровья и характеристик просела из-за скудной еды, так же ошейник постоянно высасывал ману. Парень не чувствовал никакого эффекта от своей превышающей норму природной регенерации.
        Ферка не понимал, почему его держат в живых: он давно уже выдал всё что знал. Первым делом шли пытки, но к такому он был готов. А потом его перевели в это место, которое вызывало очень много вопросов. Демоны при помощи специфических навыков смогли разговорить парня, который уже успел поставить на своей жизни крест.
        Однажды демон с алой кожей явился без видимой необходимости. Когда открывалась дверь Ферка вжимался в угол и инстинктивно прикрывал руками голову и грудь. Исхудавший, грязный, в потрепанных брюках из мешковины он представлял из себя жалкое зрелище.
        Но шли секунды, а демон так и не бил пленника, вместо этого он что-то повторял на своём языке. Настороженно Ферка открыл глаза и посмотрел на чудовище, что заметив его взгляд начало жестикулировать. Кажется, он хотел, чтобы Ферка пошёл с ним. Боясь разгневать надзирателя, парень поднялся на ноги и направился вслед за демоном.
        Ферку перевели в камеру получше, дали помыться в тёплой воде, сняли ошейник, стали давать еду получше. С того момента он никого не видел, стены находились под защитой какой-то магии, не удавалось услышать что-то за ними или разбить их. Еда так же поступала бесконтактно через ящик в стене. Постепенно силы начали восстанавливаться.
        Через три дня дверь открылась и Ферка с осторожностью преодолел короткий коридор, в конце которого оказалась большая комната и несколько других незнакомых ему человек. Не успели они ничего понять, как пути отхода были отрезаны. Парень сразу же заметил сложенное на подставке деревянное оружие.
        Большинство людей были мужчинами, но так же здесь обнаружилось несколько женщин. Косились на них явно не добро.
        - Мала! - удивленно воскликнул парень и быстро подошёл к напарнице. - Я думал, что тебе тогда удалось сбежать!
        Он положил руки девушке на плечи, после чего она обняла его. К удивлению парня Мала расплакалась.
        - Парень, - кто-то грубо сжал плечо Ферки и тот обернулся. - Не думай, что если вы знакомы, то она только твоя.
        Это был широкоплечий мужчина ненамного выше парня. Ферка сначала похлопал глазами не совсем понимая происходящего, да и отвык он уже от человеческой речи за время проведенное в одиночестве. Сколько он здесь находился неизвестно из-за отсутствия окон и других источников естественного света, но по ощущениям определённо несколько месяцев.
        - Серьёзно? - искренне удивился парень. - Из всех наших общих проблем тебя интересует только это?
        Вместо ответа агрессор замахнулся деревянным мечом, но парень резко навалился на девушку и, оттолкнув её к стене, сам отпрыгнул в сторону. Не долго думая он метнулся к стойке и схватил такое же оружие.
        - Мы в логове демонов, идиот! - воскликнул Ферка. - И вместо того, чтобы перегрызать друг другу глотки и развлекать их, нам стоило бы объединиться. Хоть кто-то знает, зачем нас одели и накормили вместо того чтобы убить?
        Многие отрицательно покачали головой.
        - И что ты предлагаешь, умник? - скептично поинтересовался один из наблюдающих за конфликтом пленников.
        - Нам дали тренировочное оружие и собрали в одном месте. Подозреваю, что это им зачем-то надо. Возможно, позднее нас заставят драться за право свободы.
        Раздался гул голосов.
        - То есть нас выпустят? - крикнул кто-то громче других.
        - Как же, ждите, - усмехнулся Ферка и решил уточнить: - Ведь вы все здесь с Земель Больдо? Сами подумайте, зачем им это надо? Мы знаем, что здесь происходит. И никто не позволит, чтобы эта информация стала общеизвестной.
        - И что нам делать?
        - Мы сделаем как они хотят: станем сильнее. Вот только в момент истины не станем плясать под их дудку, а повернем оружие против пленителей.
        В ответ раздались одобрительные поддакивания и Ферка облегченно вздохнул. Уж ему то точно не хотелось убивать тех, кто в будущем может помочь при пробеге.
        * * *
        Перед взглядом удивлённых демонов оказался небольшой деревянный амфитеатр в пять рядов. Аветус спокойно спустился ниже к ограждению центральной арены и хлопнул в ладони. Тут же появился прозрачный купол с различимыми на поверхности пятиугольниками.
        - Прошу вас занять свободные места и насладиться представлением, - с улыбкой на губах предложил Аветус своим гостям и терасселись без особой спешки.
        Прошло немного времени и открылись ворота. На арене появилась группа авантюристов в полном обмундировании. Они шли держась наготове, недоверчиво осматриваясь по сторонам.
        Когда они остановились посередине спина к спине образуя простейшее построение, Аветус приложил к горлу указательный палец и его голос разнесся громко, словно в глотке появился рупор:
        - Сегодня решится ваша судьба. Деритесь и умрите достойно. Покажите всё, на что способен союз людей против монстров.
        Открылись ворота с другой стороны и на арену вышли орки, ящеры и хобгоблины в соотношении к людям один к одному. Следом за ними пятеро гоблинов-шаманов с охраной в количестве трёх.
        - Мы должны убить монстров? - крикнул Ферка.
        - Всё верно, вы должны попытаться их убить. Всех, кроме гоблинов, им запрещено нападать, только оборона.
        Авантюристы переглянулись и зашептались. На лицах некоторых появились улыбки.
        - Но что, если мы всех монстров убьём?
        - Если у вас это выйдет, то сможете выбрать между служением мне и попыткой обрести свободу. Я выпущу выживших дав фору в два часа. Сумеете уйти за пределы земель Больдо до того как догонят ищейки и вы свободны.
        - У нас будут гарантии?
        Аветус рассмеялся и продолжил.
        - Только моё честное слово. В любом случае, сначала попытайтесь выжить, только тогда сможете узнать вру я или нет.
        Аветус убрал палец с горла и обернулся к своим гостям.
        - Проверьте статусы всех людей и монстров перед битвой дабы оценить потенциал каждого. Можете делать ставки, - улыбнулся он.
        - Глупости, - возмутился Севир. - И ради этого вы нас позвали сюда? Посмотреть на бойню? Эти люди сметут бесов за пять минут!
        - Кто считает так же? Что ж, тогда лучше вам не рисковать своими деньгами. Наслаждайтесь.
        Аветус подал знак рукой и раздался звук гонга, оповещающий о начале боя.
        Глава 23
        Авантюристы считали себя непобедимыми, это было видно по лицам и позам, и я прекрасно понимал причину их заблуждений. Хобгоблин 50 уровня в обычных условиях не ровня авантюристу серебряного ранга, да даже железный мог рассчитывать на относительно безболезненную победу. Вот только откуда им было знать о пройденной бесами военной подготовке?
        Первая ошибка людей заключалась в том, что они разделились: каждый выбрал себе по монстру и направился к нему. Но буквально через несколько минут к ним пришло осознание, что здесь что-то не так: все атаки бесы успешно отбивали. Полученные ранения тут же затягивались благодаря работе шаманов, когда как у авантюристов не было подобной роскоши. Лишь семеро из них могли использовать исцеляющие заклинания, которые применяли исключительно на собственной тушке. Запоздалая попытка сгруппироваться для совместной атаки провалилась. Один из мужчин от отчаяния бросился к ближайшему шаману, но был остановлен его охраной. Карлики слаженно атаковали его своими мечами по трём точкам, одну из которых он защитить не смог. Не ожидая подобной прыти от гоблинов и получив ранение в ногу, авантюристу пришлось отступить.
        Я повернулся к своим гостям: те сидели разинув рты и не понимая происходящего. Признаться, это была приятная для меня картина. Как и задумывал: я удивил их. Между тем, большинство авантюристов уже было повержено: на земле лежали трупы и раненые выжившие, так как бесы заранее получили от меня указание по возможности не убивать людей. На ногах же остались те самые семеро магов, что могли исцелять себя. Я хлопнул в ладони и раздался гонг, после которого бесы прекратили свои атаки.
        - Согласны ли вы продолжить испытание или уже готовы умереть? - спросил я усиливая голос магией.
        - Продолжить! - вяло выкрикнули несколько человек.
        - Отступить, излечить, - отдал я распоряжение бесам на примитивном демоническом языке и шаманы тут же применили свою целительную магию на людях.
        Поверженные авантюристы с недоумением наблюдали за тем, как их раны затягиваются. Скорее всего, они просто не были в курсе того, что гоблинская магия может лечить лёгкие ранения представителей светлых рас. Глупцы, что тут скажешь ещё? Насколько мне известно, люди никогда даже не пытались изучить монстров, понять их язык и повадки. Только контрабандисты умудрились придумать сомнительную выгоду от монстроподобных животных типа слаймов и Клыкастых Зверей. Разумеется, такие создания речи не имели в принципе, но всё же общаться мыслеобразами было возможно. Впрочем, до Адских Псов тем же Вепрям далеко, так что я банально использовал [Приручение монстров]. Это позволяло им понимать команды и слушаться бесов что посмышлёнее.
        Между тем, пока я предавался размышлениям, не понёсшие в ходе представления потерь монстры покинули ничего не понимающих авантюристов, забрав с собой при этом девятерых мертвецов. На арене остались лишь встревоженные выжившие люди. Долго ждать им не пришлось: закрытые всё это время центральные ворота распахнулись и появился Серый Тролль 60 уровня. Он был в мешковатой тунике с символом креста в круге, а в правой руке держал увесистую дубину с несколькими рядами железных зубьев на бьющей поверхности.
        Испуганный возглас разнёсся со стороны арены и люди попятились к стене. Двое магов тут же попытались атаковать защитный купол в противоположной от демонов стороне, но тот лишь поглотил заклинания. Собственно, как и было мной задумано.
        Люди небезосновательно паниковали, в то время как тролль передвигался медленно, словно увалень. Собственно, большую скорость эти твари могли приобретать лишь на короткое количество времени, преимущественно сидя в засаде с завидным талантом изображая камень. Но самым большим минусом для них самих был интеллект: совершенно глупые создания, не способные к обучению. Я столкнулся с огромной проблемой пытаясь сделать из них маломальски адекватных бойцов. Нервов и сил было потрачено немало, но оно того стоило. Благодаря павловский терапии электрошоком у этих тварей таки вырабатывались необходимые для боя рефлексы.
        Подозреваю, до меня никто не знал, что при засаде кожа троллей грубеет и обмен веществ сводится к минимуму, делая из них камень. Если бес проведёт в этом положении достаточно много времени, то впадает в анабиозное состояние, из которого выйдет лишь при непосредственном вмешательстве. Например, кто-то пнёт камень или сядет на него. Но для меня важным открытием стало то, что тролли могут при желании управлять своим «окаменением»! Собственно, это я и развил в них: во время боя их тело могло покрываться достаточно прочной бронёй.
        - Это всего лишь один тролль! - прокричал один парень. - Нас же восемнадцать! Давайте уже дружно атакуем!
        Авантюристы одобрительно кивнули самоназванному лидеру и рассредоточились вокруг почти трёхметрового тролля. Я лишь усмехнулся: подобное построение мы отрабатывали.
        Кто-то подпрыгнул, дабы атаковать сверху, кто-то пошёл тараном на ноги единственного противника, а маги же остались в сторонке на страховке нападающих. В следующий же миг тролль присел и кожа его стала бледнее: он использовал [Окаменение]. Мечи ударили поверхность с характерным звоном, люди ничего не успели понять, как бесу вернулся его цвет кожи и он развёл свои длинные руки в стороны и крутанулся вокруг оси, откидывая при этом нападающих. В следующий же миг он бросился вперёд и на лету сбил трёх авантюристов своей дубиной. Затем тут же махнул в другую сторону немного повернувшись корпусом: ещё четверо сбиты.
        Трупы с переломанными от удара костями валялись на земле, ещё двое прилипли к дубине, откуда рычащий тролль принялся их снимать и бросать себе под ноги.
        Ужас на лицах авантюристов надо было видеть! Жаль, нет фотоаппарата под рукой запечатлеть эту красоту.
        Между тем, тролль двинулся в сторону выживших и успевших подняться на ноги людей. Они тут же бросились врассыпную с дикими воплями.
        - Да что здесь происходит? Что это за монстры! Новая разновидность? - кричали авантюристы. - Что делать? Нам не выжить!
        Я вновь переключил внимание на своих гостей: они переговаривались и одобрительно кивали. Что ж, любуйтесь, всё для вас. Крисп и Севир даже не смотрели на меня, увлеченные представлением: это хороший знак.
        Тем временем авантюристы совместно с магами разделились на две группы: пока одни пытались спрятаться под [Щитами] от активно атакующего тролля, другие нападали со спины. Маги использовали энергетические стрелы, что нанесли лишь немного урона монстру и он вспомнил, что группы две.
        Тролль взревел от боли и бросился на вторую группу, сразу же после удара дубиной по [Щитам] он развернулся, где застал трёх авантюристов в [Рывке], которых смёл своим орудием. Нёсшихся следом пятерых атакующих он откинул с размаху свободной рукой. Вернув внимание к первой группе, монстр принялся бить их [Щит] и тот начал трескаться.
        И снова тролль обернулся прервав своё нападение, отчего я улыбнулся. Ещё бы, с таким трудом удалось вбить в головную кость этого недоразвитого существа что всегда необходимо оборачиваться и следить что твориться за спиной. А там приближалась в данный момент стена огня.
        Бес тут же замер и посветлел превращаясь в камень. По его ногам со звоном прошёлся удар мечами. Когда огненная атака закончилась, монстр тут же пнул зазевавшегося авантюриста и тот больше не смог подняться на ноги.
        Людей осталось двое: маг держащий [Щит] и тот, что пытался атаковать огнём. Первый бросился бежать и тролль погнался за ним, второй атаковал в спину монстра градом сосулек, пригвоздив того к земле. Сразу же после этого он упал на землю: судя по всему от истощения маны.
        Тролль ревел от боли, но подняться не мог. Единственный оставшийся на ногах маг подхватил из рук лежащего рядом трупа клинок и бросился к монстру отрубить голову. Пнув ногой её подальше, он сделал то же самое с конечностями. Обрубок беса ещё несколько секунд подергался и сдох.
        В образовавшейся тишине мужчина упал на колени и нервно засмеялся.
        - Я жив. Я выжил! - кричал он хватаясь за голову.
        Расстроенно вздохнув я обернулся к гостям. Они нахмурившись смотрели на смеющегося человека.
        - Мы надеемся, - нарушил молчание незнакомый мне демон, - что подобный тролль у вас был не в единственном экземпляре?
        - Разумеется, нет, - усмехнулся я.
        -- Вам удалось вывести новую разновидность? - спросил уже другой демон.
        - Нет, это самые обычные бесы. Лишь дрессировка. И у меня таких семь тысяч. Разумеется, не считая поддерживающего персонала.
        - Кого?
        - Мои бесы сами обеспечивают себя пищей не разоряя местность вокруг.
        Гости тут же загудели переговариваясь между собой. Флавий же улыбнулся мне и кивнул: похоже, нам удалось доказать состоятельность армии бесов.
        - Вы… Простите! Вы обещали!
        Я обернулся на выжившего человека, что обратился ко мне с дрожью в голосе и усмехнулся.
        * * *
        Ферка с отчаянием смотрел на человека от решения которого зависела его жизнь. Владимир же лишь скривился в усмешке и отвернулся. Говорил он на демоническом языке и парню становилось не по себе от мысли, что все те зрители на трибунах вовсе не люди.
        Когда отворились ворота, Ферка вздрогнул и сжал в своей руке меч. Он ожидал увидеть очередных монстров, но вместо этого ему улыбалась красивая девушка со смутно знакомым лицом. Он видел прежде зарисовку помощницы Владимира и это была она, Крина.
        - Иди за мной, - сказала она. - Если только не передумал воспользоваться предложением хозяина этого места.
        - А как же он?
        Ферка указал на лежащего без чувств второго выжившего мага.
        - А что он? - девушка пожала плечами. - Если хочешь, можешь нести его на себе.
        - Но что с ним здесь будет?
        - Как и сказал господин, или будет служить ему, или умрёт. Так ты идёшь или нет? Я тебя долго ждать не собираюсь.
        Крина развернулась и скрылась в коридоре. Бросив сожалеющий взгляд на бывшего товарища Ферка побежал догонять девушку. Он всё ещё не верил до конца, что его действительно выпустят, но упускать последний шанс не хотел.
        Коридор был длинным и узким, с множеством поворотов, дверей и лестниц. Крина ничего не сказала ему про меч, так что оружие он продолжал крепко сжимать ладонью.
        Парень тяжело смотрел в спину девушке. Она ведь в курсе всего происходящего? Разумеется, ведь трупы на арене она видела наверняка. Она человек или нет? Его терзали сомнения, стоило ли убить Крину и пытаться найти выход самому, или же довериться ей до конца?
        Наконец, последняя дверь открылась и в глаза парню ударил дневной свет.
        - У тебя ровно час, - сказала девушка с улыбкой. - Хочешь совет? Заколи себя этим мечом сам, пока гончая не нашла тебя.
        Авантюрист ошарашенно посмотрел на девушку, а та лишь подмигнула ему и закрыла за собой дверь. Развернувшись парень увидел только беспросветную чащу леса. Неужели это правда, и у него действительно появился шанс на жизнь? Сглотнув, парень бросился бежать на запад: именно там должен находиться Дерем. В этом городе он знал людей, что могли бы помочь ему скрыться.
        Ферка бежал уже около часа, минуя местные поселения. У случайных путников ему удавалось уточнить направление, но общественных дорог он всё же опасался. Неожиданно парень ощутил движение слева. Он остановился и вытянул перед собой меч. Шли напряжённые секунды и ему начинало казаться, что лишь привиделось. Но шорох за спиной заставил обернуться. Из-за ствола отдалённого дерева на него смотрела пара алых глаз.
        Беглец мотнул головой отгоняя наваждение и проморгался: алые точки исчезли. Выдохнув, парень еле слышно засмеялся. «Привидится же», - подумал он и повернулся в том направление, куда бежал всё это время. Два алых глаза смотрели на него с расстояния вытянутой руки. Ферка не мог пошевелиться и вздохнуть, паралич сковал его. Никогда прежде он не слышал о подобном монстре и не мог понять, что за чудовище перед ним. Словно призрак самой Тьмы, оно было окутано тёмной дымкой.
        Существо начало медленно приближаться и парень наконец смог сделать шаг назад. Продолжаться вечно так не могло и он упёрся спиной в ствол дерева. Это ощущение опоры за спиной словно что-то задело в нём и беглец замахнулся на призрака мечом, который почему-то тут же упал на землю. Ничего не понимая, Ферка посмотрел на лежащее оружие и ужаснулся: рукоять всё ещё продолжала сжимать его кисть. Схватив обрубок руки Ферка закричал от испуга и создал вокруг себя [Щит]. Но зверя это не остановило, он приблизился и прошёл сквозь защиту будто её и не было.
        Отчаявшийся парень атаковал огненными шарами, но зверь уклонился, а в следующий же миг Ферка упал потеряв равновесие. Лишь секунду спустя он понял причину: оторвана нога. Чудовище же вновь отдалилось, внимательно наблюдая за жертвой.
        Кошки-мышки продолжались долго: Адский Пёс нападал и отступал раз за разом, взращивая в парне отчаяние. Заставляя жалеть о том, что не послушался совета Крины и не покончил с собой раньше.
        Глава 24
        Арену окружала невысокая стена, так что демоны не могли видеть того, что находится за её пределами. Потому когда гости поднялись вслед за мной, то им открылась завораживающая картина: тысячи обычно неугомонных и шумных монстров безмолвно стояли на площади в ожидании дальнейших указаний. Реакция демонов потешила самолюбие: я готовился к этой презентации и, несмотря на некоторые недочёты, результатами доволен.
        - Сколько их здесь? - воскликнул один из гостей.
        - Шесть тысяч, но все не смогли уместиться. Всего их у меня порядка девяти тысяч. Давайте поднимемся на точку повыше для лучшего обзора.
        Демоны закивали и я направился к стене. Через несколько минут мы все были на смотровой площадке, откуда открывался прекрасный вид на площадь.
        - Прошу сюда, - я махнул рукой в противоположную сторону, на то, что находилось за стенами.
        Сначала демоны непонимающе вглядывались в опушку леса, но затем оттуда ровным строем появилась толпа вооружённых существ с колпаками из мешковины на головах, так что их лиц было не различить.
        - Что это? - спросил Севир подозрительно щурясь. - Иллюзия?
        - Нет, - улыбнулся я.
        - Но там внизу нет энергии жизни! - заметил мужчина.
        Я постарался скрыть своё удивление: не ожидал, что Севир владеет навыком наподобие [Ауры жизни]. Насколько мне было известно, некромантом он не является, так что новое знание будет не лишним.
        - Всё верно, - кивнул я. - Но её и не должно быть, так как это зомби.
        - Это которые управляемые трупы? Но кто их держит?
        - Я.
        - Нет, я имею ввиду мастеров.
        - Данную армию держу я лично, но в моём лагере есть и другие некроманты.
        Демоны улыбнулись, некоторые даже засмеялись.
        -- Не шутите так с нами, - снисходительно сказал Севир. - Подобное количество может удержать лишь пять некромантов минимум.
        А вот определённые знания о некромантии этот мужчина всё же имеет. Стоит с ним быть повнимательнее, вечно сварливый старик может иметь ещё немало сюрпризов.
        - Вы можете проверить меня. Сами видите, мы здесь одни.
        Улыбка сошла с лица Севира.
        - Пусть все они поднимут правую руку, - попросил демон уставившись на меня.
        Гости за ним ахнули, увидев как синхронно зомби исполнили приказ.
        - Что-то ещё? - спросил я всё так же невинно улыбаясь.
        Последовало ещё два запроса, последний он шепнул мне на ухо под пологом тишины. Сам факт такого недоверия был для меня ожидаем. Пусть гости и рискнули, придя по Пространственному проходу в незнакомое для себя место, это не значило, что я не мог их обмануть в чём-то другом. К тому же Севир в некромантии что-то да понимал, а потому оказался довольно щепетилен в своих проверках. С другой стороны, если вечно недовольный и сомневающийся демон открыто встанет на мою сторону, то это может стать отличным сигналом для других сделать такой же выбор. Именно потому я не высказывал никакого недовольства и выполнял все просьбы.
        - Теперь-то вы убедились?
        - Да, - успокоился наконец-то Севир. - Но сколько зомби у вас на самом деле?
        - Сейчас здесь шесть сотен, но всего у меня около двух тысяч пригодных трупов.
        Крисп всё это время молчал, лишь время от времени поглядывая на меня. Похоже, после случившегося в пещере Подземелья он не решался завести диалог. Возможно, произошедшее выбило почву у него из-под ног, и теперь он затруднялся решить как себя вести с учетом новых обстоятельств.
        - Две тысячи? - воскликнул Севир. - Но как вы их содержите и где храните?
        - У гоблинов достаточно проворные тонкие пальцы, есть специальные группы в связке с иными разновидностями бесов, обладающих большей мускульной силой. Эти группы следят за состоянием трупов и их формой.
        - Но зачем эта мешковина? Вид гниющего тела способен вызвать панику у врага, не лучше ли обойтись без колпаков?
        - Вы правы, но исходные данные моего положения располагают к скрытности. Мне выгоднее выдавать зомби под живых людей до начала боя, вводя таким образом врагов в заблуждение.
        Севир понимающе закивал.
        - И всё же, такое количество постоянно поддерживать невозможно, - заметил он.
        - Наш общий знакомый полудемон Фавоний позаботился о трупах, они практически не гниют. Достаточно иметь все конечности на месте. Так что армия мертвецов лишь пополняется со временем.
        Встреча шла довольно гладко, чему я был рад. Кассия держалась в стороне и наблюдала за происходящим с не меньшим удивлением, чем другие. Умная женщина, она понимала, что сейчас ей встревать в диалог незачем. А может, она просто не хотела показать свою малую осведомлённость?
        Пока демоны переговаривались между собой ко мне подошла Крина.
        - Ты всё сделала? - спросил я её.
        - Разумеется, Хугин так же обо всём предупреждён. Господин, вы не боитесь, что пленник имеет шанс действительно сбежать?
        Я с жалостью посмотрел на неё и покачал головой.
        - Пора бы тебе уже понять, что Адские Псы непростые бесы.
        - Но всё же они бесы, как ни крути, - парировала демоница.
        - Кто знает, кто знает. Если упустить тот факт, что общаться они могут только мыслеобразами, то это вполне разумные существа наравне с нами.
        - Как скажете, господин, - поклонилась она.
        Вместе с девушкой на площадку поднялся Фавоний, которого окружили несколько демонов с расспросами. Забавно было наблюдать за этим одиночкой под вниманием толпы. По всему было видно, что чувствовал он себя здесь неуютно. Но уже сам факт, что он явился в своём парадном балахоне, говорил о многом. В частности, об уважении ко мне как к лидеру минимум. Меня передёрнуло от воспоминаний начала нашего общения, от его недоверия и высокомерия по отношению ко мне, отчасти брезгливости.
        Как бы там ни было, пора было переходить к следующему этапу презентации.
        - Отдай приказ разойтись, - обратился я к Крине, что всё ещё продолжала стоять возле меня.
        Демоница кивнула и ушла; зомби внизу, ведомые моим безмолвным распоряжением, синхронно развернулись и направились под кроны деревьев. Демоны затихли, с интересом наблюдая за слаженным строем бесов, что начали расходиться с площади. Я и сам засмотрелся на картину, любуясь результату трудов своих за те три года, что жил здесь на правах хозяина.
        Когда площадь очистилась, по центру на высоте десятка метров появилась огненная вспышка. Пламя в виде ленты закрутилось по кругу, чтобы затем исчезнуть и явить взору гостей огненного дракона. Огромное животное пролетело по периметру закрытой территории под одобрительные возгласы и аплодисменты демонов, после чего вернулось на исходную позицию и вспыхнуло фейерверком. Когда всполохи рассеялись, внимание привлекла сияющая фигура девушки в контуре вращающихся огненных обручей. Довольно быстро Анна приблизилась к площадке, на которой мы находились, и встала на парапет. Кольца тут же эффектно рассыпались миллионном искр и исчезли.
        Я подошёл к девушке и протянул руку помогая спрыгнуть на пол. Гости молча разглядывали существо перед собой не решаясь озвучить свои вопросы.
        - Хочу представить вам мою названную дочь Анну.
        - Здравствуйте, - мило улыбнулась девушка и поклонилась.
        - Он действительно прекрасен, ваш элементаль.
        Это озвучил вышедший вперёд Севир: похоже, он взял на себя роль негласного лидера среди гостей на замену Криспа.
        - Да, Анна прекрасна и совершенна, - я сделал акцент на поле образа бесполого существа. - Она член моей команды и прошу впредь иметь это ввиду.
        - Да, конечно, - Севир на миг скривился в кислой гримасе. - Приятно познакомиться с вами, Анна.
        - Аналогично, - вздёрнув носик ответила она тоном, от которого было понятно что мнение её на самом деле противоположно. Что ж, она всегда была непосредственной, с этим можно было только смириться.
        - Полагаю, вы все и так знаете, - решил я заняться словоблудием, - что элементали энергетические бесполые существа, воплощающие собой стихию. Так что Анна готова ответить на все ваши вопросы и пройти необходимые испытания, дабы вы сами могли убедиться в том, кто она есть.
        - Простите, - обратился ко мне один из гостей, - но мы слышали, что у вас также находится Герой Розалия.
        - Вас не обманули, - улыбнулся я. - Кроме того, на моём попечении находится Герой Эгле, но по понятным причинам она не будет принимать активного участия в нашей деятельности.
        - По каким понятным причинам? - не унимался демон.
        - Эгле Жрица Света, - внимательно посмотрел на него пытаясь понять, действительно ли не понял он, или это попытка провокации. - Для человека столь кардинально сменить вектор морали проблематично. К тому же, Эгле не сможет в полной мере пользоваться силой Богини против неё же самой. Надеюсь, теперь вам понятно?
        - Почему вы не избавитесь от неё?
        - Она не бесполезна для нас. И пусть в прямой битве проку от неё будет не так уж и много, этим её ценность не ограничивается.
        - Но как же с остальными Героями?
        - Альгирдас умрёт в ближайший год, участь остальных двух ещё окончательно не предопределена мной.
        - Не слишком ли вы много на себя берёте? - вмешался Севир. - Герои не простые смертные, избавиться от них непростая задача, иначе бы мы давно одержали победу.
        - Прошу заметить, двое из пяти у меня, - резонно заметил я. - А Альгирдас заражён скверной. Его смерть вопрос времени.
        - Но, между тем, он всё ещё жив, как и Эгле с Розалией.
        - Вы на что намекаете? - нахмурился я.
        - Возможно ли, что их помыслы имеют несколько иное основание? Не отвернутся ли они от нас в самый неподходящий момент?
        - Если я по-вашему настолько глуп, разве смог бы организовать всё это? - я обвёл рукой площадь что простиралась внизу. Наглость мужчины просто ошарашила меня. - Раз после всего увиденного вы столь низкого мнения обо мне и моей работе, то нам точно не по пути.
        - Нет, что вы, - тут же спохватился Севир. - Я вовсе не это имел ввиду!
        - А что же вы хотели сказать своими заявлениями?
        - Понимаете, нам нужны гарантии, - смутился демон. Похоже, он считал себя хозяином ситуации всё это время, и моя невозмутимость и уверенность застала его врасплох.
        - Какие ещё гарантии вам так необходимы? У меня есть дисциплинированная и тренированная армия бесов, а также зомби. У меня есть элементаль и Герой Розалия. Эгле выведена из игры как минимум, исчезновение Альгирдаса дело времени. Даже если мне ничего не удастся сделать с остальными двумя, это уже огромная победа. В ваших же интересах помочь мне получить гражданство и стать одним из генералов Теурия в предстоящем Нашествии.
        Я не понимал, чего Севир добивается. Трупов Розалии и Эгле как гаранта их выбывания из игры? За последние столетия лучшим результатом армии Теурия было убийство двух героев в процессе Нашествия, и то посредством титанических усилий и жертв. Я же добился подобного всего лишь за несколько лет! Стратегия Теурия совершенно неэффективна, это ведь очевидно! Но демоны продолжают слепо верить своему прежнему предводителю и сомневаться в том, что всё можно организовать иначе. Не спорю, моя личность для них неоднозначна, но не видеть очевидных преимуществ сотрудничества сверх моего понимания.
        - Разумеется, вы правы, - наконец сдался Севир.
        - Повторюсь, - громко сказал я обводя присутствующих взглядом, - моей первостепенной задачей является восстановление былого могущества демонов. Ваше право верить или нет тому, что я действительно Ельвар Морохил Друлавар Аветус, но это не отменяет того, что вы можете наблюдать по моим делам.
        - И всё же, - вмешался один из демонов, - почему вы так уверены в том, что Розалия будет воевать на нашей стороне? Она более десяти лет была врагом, с чего ей вдруг менять свои приоритеты?
        - Попадая в этот мир Герои лишены выбора. Они как слепые котята, не знают ничего, а потому легко попадают под влияние тех, кто их призвал. По сути же, все Герои жертвы, они выдернуты из социума, оторваны от семей и друзей без права вернуться. Если дать им повод задуматься о реальном положении вещей, то большинство поймёт это. Люди есть люди везде, будь они хоть трижды Героями. Розалия потрясена скверной, которой нет в её мире. Благодаря мне она уверена, что это результат смещения равновесия сил света и тьмы, вызванный Богиней. Я же послан высшими силами ради того, чтобы вернуть всё на свои места.
        Создав между сведёнными ладонями сгусток скверны, я расщепил его на свет и тьму, после чего развеял энергии. Впервые видевшие этот трюк демоны ахнули. Всё же для большинства теория скверны в виде сочетания двух энергий была одним предположением из многих. Но легко управлять ими обеими сродно сумасшествию из-за возможных последствий. И дело не только в самой скверне, а в принципиальной противоположности света и тьмы, приводящей в большинстве случаев к детонации. Да и изучать светлую магию для демона дело неблагодарное.
        - Вам подвластны светлые техники? - удивился Севир.
        - Мне подвластна скверна, а это и есть смешение двух энергий. Так что да, свет я тоже могу использовать без негативных последствий.
        Демоны одобрительно закивали.
        - Если у вас остались какие-то вопросы, то я готов их выслушать.
        Глава 25
        Открыв глаза в своей постели в Убежище, я посмотрел на фосфоресцирующие камни на потолке. Они давали достаточное для зрения демона освещение в закрытых помещениях, так что лампы на стенах мной зажигались крайне редко. Вспоминая вчерашний день я улыбнулся и повернулся на бок: рядом со мной спала Кассия. Протянув руку погладил девушку по щеке едва касаясь пальцами, после чего убрал прядь волос с её красивого лица.
        Я стерпел множество достаточно глупых и неоднозначных вопросов от гостей, но всё же это было не напрасно. Подавляющее большинство заверило меня в том, что их голоса на предстоящем совете окажутся на моей стороне. Некоторые попросили вылечить их родственников от скверны, на что я парировал тем, что смогу свободно прийти в их дома для оказания помощи как гражданин. Лишней подобная мотивация точно не будет.
        Когда я открыл Пространственный проход в место изначального сбора, Кассия изъявила желание остаться для более близкого общения. Я показал ей жилые помещения Убежища, игнорируя лаборатории. Часть секретов всё же должна таковыми оставаться.
        Пока я предавался своим мыслям, Кассия томно вздохнула и потянулась.
        - Добрый вечер, - сказала она с улыбкой.
        Я улыбнулся в ответ и склонился над ней для поцелуя. Потребовался не один год, чтобы она перестала испытывать к моему человеческому телу отвращение и смогла полюбить заново. Порой скрытностью и самоуверенностью можно достичь большего эффекта, чем словами и лаской. И почему женщины такие противоречивые?
        Где-то через час она сообщила, что ей пора возвращаться. Специально для неё я снял защиту с Убежища на несколько минут и создал Пространственный проход, что бы ей не приходилось выходить на улицу, где снуют бесы. Обняв и поцеловав меня, она скользнула в зеркальную гладь и пропала.
        - Наконец-то.
        Голос Анны прозвучал резко и вызвал во мне раздражение. Какая-то неуловимая атмосфера единения с демоницей резко пропала, уступив место будничной серости. Впервые за долгое время мне было спокойно на душе благодаря Кассии и это приятное ощущение словно было украдено. Анна же сидела на краю кровати и мотала ногами с лицом полным счастья, что вызывало во мне ещё больше негатива по отношению к ней.
        - Лучше бы тебе подружиться с Кассией, - постарался сказать я нейтральным тоном.
        - Ты злишься? - девушка наклонила голову набок и изобразила на лице обеспокоенность. - Но почему?
        - Особенности биологических видов. Ты что-то хотела? - я постарался перевести разговор в другое русло, так как не хотел объяснять что-либо элементали.
        - Хотела узнать, нужна ли я тебе ещё, - невинно пожала она плечами.
        - Думаю, что нет. Процедура собрания Совета довольно сложная и займёт пару недель.
        - Всё ведь прошло хорошо? Я всё правильно сделала?
        - Да, ты молодец.
        Я постарался улыбнуться ей как можно более естественнее. Да что на меня нашло? Почему не удаётся успокоиться?
        - Я чуть было не сожгла Криспа живьём, когда он начал хамить тебе там в пещере.
        - Вот и хорошо, что сдержалась.
        - Ладно, я тогда пропаду на несколько дней, папочка.
        Она вспыхнула и исчезла, а я ещё какое-то время продолжал стоять и смотреть на то место где она только что была. Странное ощущение пустоты наполняло меня, что раздражало ещё сильнее. Подойдя к комоду открыл ящик и взял в руки деревянные браслеты, больше похожие на кандалы. На их поверхности было выжжено множество разнообразных символом, но это не делало их наряднее. Чёрт, и в этом я должен спать?
        Вчера Флавий передал мне этот артефакт и сказал, что он должен помочь против сомнамбулизма. В эту ночь я должен был использовать его в первый раз, но одеть при Кассии не рискнул. Да и если бы полудемон не был связан клятвой, я бы никогда не принял сомнительных подарков от него. Но сейчас мне была необходима помощь. Осознание того, что внутри сидит какой-то урод и видит всё то же что и я, являлось неприятным. Мог ли он как-то взаимодействовать с Кассией пока я спал? Судя по разговору утром ничего такого что я не помнил не было. А этот гад и не собирался вступать в диалог, явно намереваясь свести меня с ума.
        * * *
        Впервые за долгое время Альгирдас ощущал себя свободным. Даже нравоучения Ирин, первой помощницы Верховной Жрицы Храма, не раздражали его так сильно как прежде. Ведь прошло больше недели, как тёмная сущность перестала его терроризировать.
        Долина ангелов отличалась своим вечным летом. Говорили, что это благословение самой Богини, но Альгирдас слабо в это верил. Мощное, периодически подпитываемое маной заклинание - гораздо более логичное обьяснение. Хотя, какая разница? Солнце согревает, птички поют, ароматы цветов и лёгкий тёплый ветерок, будто вовсе и не конец зимы сейчас. Парень закрыл глаза и откинулся на спинку лавки наслаждаясь ощущения.
        -- Привет! - раздался до боли знакомый голосок.
        Охваченный ужасом, Альгирдас выпрямил спину и медленно огляделся по сторонам. Но сад был всё так же тих и спокоен. Шли секунды, в течении которых в висках пульсировало биение собственного сердца, но голос больше не появлялся. Помассировав виски, парень попытался улыбнуться собственной паранойе.
        - Показалось, - выдохнул он еле слышно.
        - Что показалось?
        Парень вскочил с лавки и начал оглядываться.
        - Нет, этого не может быть, - с ноткой отчаяния сказал он чуть громче. - Ты не можешь здесь находиться!
        - А-а-а, - протянул голосок. - Вот в чём дело! А я думала ты не поздоровался в ответ исключительно из-за своего невежества. Но почему это я не могу здесь находиться?
        Голосок раздался за спиной; Альгирдас обернулся и отскочил, не ожидая увидеть воочию девушку оранжевого цвета. Она была полной копией того существа, что было в углях камина несколько месяцев назад. Очень красивая девушка, определённо не человек, так как вся была одного цвета, в том числе и белки глаз.
        - Это святая земля, демонам здесь не место, - наконец-то отправился от шока Альгирдас.
        - Демонам? - девушка вскинула брови в недоумении. - Каким демонам? Где демоны?
        Она заинтересованно огляделась по сторонам, после чего пожала плечами и посмотрела на парня:
        - Не вижу никаких демонов.
        - Что ты такое? Почему ты преследуешь меня? Как ты вообще смогла проникнуть сюда?
        В его голосе чувствовалось отчаяние, что позабавило Анну.
        - Я хочу играть только с тобой, - улыбнулась она. - А зашла я сюда не чувствуя никаких препятствий. А что, должна была?
        - Ни одно тёмное создание не может ступить на эту землю… Не могло.
        По виду Альгирдаса можно было понять, насколько присутствие Анны шокировало его и ввергло в когнитивный диссонанс. Он был совершенно уверен, что в Долине ангелов может быть в безопасности, но последние надежды рухнули в один миг.
        - Но я не тёмное создание! - воскликнула Анна. - Я элементаль, дух стихии.
        Девушка сложила ладони лодочкой и в них появились лепестки пламени. При виде огня лицо парня исказилось от ужаса, по его спине табуном прошлись мурашки. Хотелось бежать, но ноги не слушались: оставалось только смотреть. Воспоминания волной накрыли его, жгучая боль и темнота. Закричав, он закрыл глаза.
        - Альгирдас, что с тобой? - услышал он обеспокоенный голос Ирин и медленно опустил ладони. На лавочке среди кустов роз уже никого не было. Лёгкая рука опустилась на плечо и он вздрогнул.
        - Со мной всё в порядке, - попытался он ответить как можно увереннее и выпрямился.
        Повисло молчание, в течении которого Ирин надеялась на откровения. Но вместо этого Рыцарь развернулся, сбросив руку ангела с плеча, и направился к выходу из сквера.
        - Ариэль желает тебя видеть, - сказала ему в спину Ирин, на парень никак внешне не отреагировал. Лишь скрывшись за поворотом дорожки и кустами он остановился и скривился в злобе на самого себя. Что это было? С каких это пор он стал бояться огня?
        Глубоко вздохнув, он поднял голову и посмотрел на Главный Храм Светлой Богини, который было видно из любой точки долины, если только не повернуться к нему спиной. Идти в этот склеп (как парень называл это строение про себя) не особо хотелось, как и видеть холодные и безжизненные глаза Верховной Жрицы. Но сейчас ему нечем было оправдаться, да и в глубине души он всё же надеялся, что Ариэль сможет дать ему душевный покой.
        «Если только поверит», - нахмурился он и зашагал вперёд.
        При входе в Храм его никто не встретил, так что ассоциации со склепом всплывали в мыслях всё явственнее. В звенящей тишине, которую нарушал лишь стук каблуков его сапог по лестнице, рыцарь добрался до кабинета Жрицы. Поборов в себе неприязнь перед предстоящей аудиенцией, он постучался.
        Ариель неподвижно сидела на своём троне, который почему-то называла просто «креслом». Если бы он не слышал секунду назад её голос с разрешением войти, то мог бы принять за статую, ведь больше никого здесь не было.
        Пройдя к середине помещения он преклонил колено и склонил голову.
        - Вы звали меня?
        - Да, - тон жрицы звучал недовольно. - Ничего не хочешь мне рассказать, Рыцарь Света?
        На языке вертелось признание в том, что его преследует элементаль, но парень не решался его озвучить.
        - Хорошо, я подскажу, - немного благосклоннее сказала она. - Зачем ты здесь?
        - Я пришёл просить благословения Богини Света.
        Повисла недолгая пауза.
        - Я понимаю твои сомнения, - сказала Ариэль положив руку ему на плечо, отчего парень вздрогнул. Его всегда пугало бесшумное передвижение ангелов, словно они не живые создания, а бесплотные духи. - Можешь встать.
        Альгирдас выпрямился, лишь на полголовы превышая рост ангела, но та всё равно умудрялась смотреть на него свысока в такой позиции.
        - Тебя терзают сомнения, Тьма смогла проникнуть в тебя и теперь подвергает испытаниям. Но ты должен их вынести, таков путь света.
        - Я знаю, ваше святейшество, - согнулся он в поклоне.
        - Я понимаю, что ты пришёл сюда за помощью, и мы не отвернёмся от тебя в трудную минуту. Но ты должен был рассказать всё сразу, не скрываясь.
        Альгирдас непонимающе посмотрел на ангела и та осуждающе покачала головой.
        - Я знаю, что ты сбежал из дворца украв лекарства. Такое поведение недопустимо для Рыцаря Света, но я прощаю тебя.
        Альгирдас склонился в поклоне, чтобы ангел не смогла заметить негативных эмоций на его лице. «Это мои лекарства, ругать за то что я их взял в высшей степени абсурдно!» - подумал он.
        - Прошу тебя, отдай их мне, - мягко попросила она.
        Не веря ушам своим он резко выпрямился и уставился на Жрицу округлёнными от удивления глазами.
        - Я передам твои лекарства Кальмии, она будет следить за дозировкой. Это для твоего же блага.
        Слова Ариэль были сродни удару под дых, причём фактически в прямом смысле: именно там ныло и тянуло когда действие обезболивающего заканчивалось. Он безумно хотел отказаться, просто развернуться и уйти, но прекрасно помнил железную хватку этой женщины на своей шее. Когда-то очень давно он неудачно пошутил в её присутствии и женщина чуть было не придушила его голыми руками, бросив лишь когда в глазах начало темнеть.
        Взволнованно вздохнув, он потянулся к поясной сумке и достал два увесистых флакона.
        - Молодец, - улыбнулась Ариэль и забрала из его рук склянки, - я знала, что ты будешь благоразумен. Приходи завтра утром на службу, я помолюсь за тебя Богине.
        Сказав это, Жрица бесшумно вернулась на свой трон. Сев и расправив крылья поудобнее, она с некоторым удивлением посмотрела на парня, что продолжал стоять столбом посреди помещения.
        - Ты хотел сказать мне что-то ещё? - поинтересовалась она.
        - Да, - выпалил он чувствуя себя прижатым к стене. - Та элементаль, она проникла вслед за мной в Долину ангелов.
        Ариэль изогнула в недоумении бровь.
        - Элементаль?
        - Да, она преследует меня с тех пор, как сожгла глаза.
        На лице ангела появилась жалость и всё внутри Альгирдаса рухнуло. «Она не верит мне», - промелькнуло у него в голове.
        - Элементали давно истреблены, даже раньше дриад, - её тон был подобен нравоучениям матери неразумному дитя.
        Похоже, после этих слов он не смог скрыть своего отчаяния, так как Ариэль вновь поднялась с трона.
        - Подожди, - с воодушевлением сказала она и подошла к одному из комодов, что стояли в ряд у стены.
        Альгирдас уже не слышал её, он почти потерял надежду и просто не знал, что ему делать и куда идти.
        - Вот, возьми.
        Взгляд парня сфокусировался и он увидел, что женщина протягивала ему амулет с небесно голубым камнем.
        - Это оберег от элементаля, благодаря ему это существо не сможет причинить тебе вреда.
        - С-спасибо.
        Он принял подвеску как великий дар и прижал к груди.
        - Спасибо вам, - повторил он благодарно согнувшись в поклоне.
        - Иди и будь спокоен.
        Парень попятился к двери и только возле неё развернулся и вышел из помещения. Шагнув за порог он тут же одел на себя артефакт и расплылся в счастливой улыбке.
        Ариэль была довольна собой: камень валялся у неё не одно десятилетие, она уже давно забыла про него. Пусть эта бесполезная вещь будет у Рыцаря, так ему хоть станет спокойно. Тем более, она не солгала, так как эти голубые камни действительно по поверью отгоняли элементалей.
        Глава 26
        - Не волнуйся, мама, - улыбнулась Элиза. - Я поиграю с Больдо пока тебя не будет.
        Несмотря на переполняющую дочь жизнерадостьность сама Эгле не могла похвастаться и малой долей уверенности в своих действиях. Девочка по сути выросла без матери, за что Жрица постоянно корила себя. Особенно морально тяжело ей было оставлять Элизу с гувернанткой ради похода к демону в Подземелье. И ладно бы в рейд отправлялась, но нет просто в гости.
        - Не беспокойтесь, я позабочусь об Элизе, - голос Вадомы вывел девушку из оцепенения. - Вам не о чем переживать. Убежище является самым безопасным местом в этих землях.
        Эгле вздохнула и попыталась улыбнуться.
        - Я рассчитываю на вас.
        Последний раз обняв дочь Эгле сняла пальто и отдала его гувернантке, так как в Подземелье было всегда тепло. Затем она развернулась и начала спуск с холма, где у подножия в ожидании стоял рыжеволосый демон.
        - Ну наконец-то! - улыбнулся он. - Я уж подумал, что ты напросилась на экскурсию Убежища.
        - Я могу и передумать, - нахмурилась девушка.
        - Не будь такой букой, я ведь знаю, что ты хочешь прогуляться, - самоуверенно заявил Кастул.
        Эгле ничего не ответила, решив сразу же войти в гладь Пространственного прохода. В лицо ей тут же ударил сухой горячий воздух. Помимо этого она была дезориентирована резкой сменой времени суток и не могла ничего разглядеть перед собой. В следующий миг она создала [Фонарь] и удивлённо вскинула брови.
        - Пустыня?!
        Она знала, что на уровне Кастула тепло, но во всём Подземелье так за редким исключением. Здесь же было именно жарко, что ей сразу не понравилось. Разумеется, она уже бывала на этом уровне и прежде старалась обходить его стороной.
        - Да, - раздалось над ухом. - Правда прекрасное место?
        Пользуясь замешательством девушки парень взял её за руку и ловко надел перстень на средний палец левой руки.
        - Что это? -- возмутилась Эгле и попыталась выдернуть свою ладонь из лапищ демона.
        - Это маяк для всех бесов уровня. Теперь они будут знать, что тебя нельзя трогать ни при каких обстоятельствах.
        Девушка перестала дёргаться и парень отпустил её руку.
        - И где же твой дом? - усмехнулась она. - Я не вижу ничего кроме гор песка.
        - Положение Аветуса сомнительно, номинально он вне закона и все контакты с ним являются государственной изменой. Так что в целях безопасности напрямую в свой дом я делать Проходы с Поверхности не могу.
        - Что? И ты об этом так спокойно говоришь? Всё, я возвращаюсь, - возмутилась Эгле и повернулась к камню, из которого вышла, но его поверхность уже была тверда. Погладив его она нахмурилась и покосилась на Кастула.
        - Тебе не о чем беспокоиться, я защищу тебя от кого угодно, - улыбнулся парень и приобнял её.
        - Ты собираешься привести в свой дом Героя! Разве это не измена?
        - Но ведь ты больше не Герой, так ведь?
        - Я могу обжечь тебя светом и без своего посоха, - разозлилась она и оттолкнула от себя парня.
        - Не переживай так, я беру всю ответственность на себя.
        Сделав к девушке шаг, он подхватил её на руки и оттолкнулся от песка, расправив в воздухе перепончатые крылья. Сначала Эгле хотела вырваться из его хватки, но быстро поняла, что земля отдаляется с ускорением. [Фонарь] светился где-то далеко, явно не поспевая за своей хозяйкой, так что девушка его развеяла.
        - Что ты делаешь? - воскликнула она крепче схватив его за одежду.
        - Я отнесу тебя домой, как настоящий дракон, - оскалился он показывая свои белоснежные зубы. - Разве что ты не девственница, но это не важно.
        - Что-о?! Ах ты…
        От наглости Эгле разучилась дышать и просто хватала ртом воздух, что явно забавляло Кастула. Но быстро оправившись девушка ударила его по щеке, не забыв напитать ладонь светом. Шея парня неестественно вывернулась, но девушку он не отпустил из своей хватки, так что в следующий миг Жрица засветилась всем телом. На этот раз Кастул выпустил её и, померкнув, Эгле камнем понеслась вниз. Развернувшись в воздухе, она расправила конечности в стороны и нахмурилась, пытаясь понять какую технику ей лучше использовать. За несколько метров до поверхности она выставила руки вперёд и выпустила из ладоней столпы света, что частично замедлили её падение. Но этого оказалось недостаточно: она приземлилась на ноги, которые отдались болью. Не сумев поймать равновесие, она покатилась по склону бархана зажмурив глаза.
        Песок, он был повсюду: казалось, она вся облеплена им, в том числе и под одеждой. Сев, девушка начала отплёвывать частички кварца из рта и пытаться вытереть его с губ. Хорошо, что она вовремя зажмурилась и песчинки не попали в глаза, но вот носу и горлу так не повезло.
        Более менее отряхнувшись и прокашлявшись, девушка встала и поднялась на вершину бархана. Увы, в ночной темноте она не могла ничего разглядеть. Хуже всего то, что во всех направлениях вид был совершенно единообразный и она понятия не имела куда ей идти. У авантюристов имелся специальный артефакт, который отсчитывал маршрут от Камня Телепортации, но сейчас он был совершенно бесполезен для неё.
        - Кастул! - крикнула она, но в ответ лишь тишина. - Кастул, это не смешно!
        Увы, демона не было видно в ночном небе, на земле же он мог скрываться за любым барханом. Подождав ещё немного, девушка сложила перед грудью ладони, соединив расставленые кончики пальцев. Закрыв глаза, она начала проговаривать слова-активатор навыка.
        Через какое-то время ей удалось обнаружить вокруг себя пять темных объектов, которые скрывались от её взора. Не особо спеша она направилась к первому, но ничего не заметила. Повторила процедуру поняла, что объект находится под её ногами. Поразмышляв о том, может ли это быть Кастул, приняла отрицательное решение и направилась к следующей точке. Объект тоже прятался под песком, но довольно неглубоко, так что девушка принялась откапывать его.
        Увы, это оказалась крупная ящерица. Которая тут же бросилась в сторону, стоило только её выпустить из рук, и сразу закопалась. В общем, ни один из пяти объектов не являлся Кастулом. Последний так вообще оказался кустом колючки, тёмным растением, которое ловило своих жертв лианами-хваталками, что скрывались под песком. Разумеется, на девушку растение не реагировало, так что она рискнула подойти ближе и зажечь [Фонарь]. Прежде она не могла так близко рассмотреть растение, так что шагнул вперёд и притронулась к длинном стеблю-листку.
        - Изучаешь местную флору?
        Эгле резко обернулась на Кастула. Он выглядел обычно, ни намёка на ожоги. Она тут же вспомнила какая быстрая регенерация у этого демона и его одежды. Но как ему удалось так спокойно приблизиться к ней? Она ведь использовала навык обнаружения зла, благодаря которому и нашли пять объектов.
        - Надо было чем-то занять себя, пока ты где-то прохлаждался. Не стыдно бросать гостью одну в пустыне?
        - Что? - лицо парня вытянулось в удивлении, так как он привык к несколько иному отношению к себе со стороны женщин. - Ты сама сбежала, не забыв ранить меня...Хорошо хоть не в сердце.
        Кастул растянулся в улыбке до ушей, а девушка театрально закатила глаза.
        - Далеко до твоего дома? - поинтересовалась она тяжело вздохнув.
        - Пару часов хода, но можно быстрее, если ты согласишься довериться мне.
        Кастул протянул к ней руки и слегка нагнулся вперёд приглашая к себе на руки.
        - Только если обещаешь молчать всю дорогу, - сдалась она.
        - Тогда, может заглянем в одно место по пути? Обещаю, тебе понравится.
        - Делай как хочешь.
        Эгле подошла к нему вплотную и парень подхватил девушку на руки, после чего тут же взмыв вверх. Обещание он выполнил и молчал, даже не смотрел на неё. У девушки совесть проснулась из-за того, что она намеренно сделала ему больно. Она даже чуть было не решилась вслух попросить прощения, как дракон пошёл на снижение. Присмотревшись, Эгле обнаружила внизу тёмное пятно, которое при приближении оказалось оазисом.
        Парень приземлился почти в центре зелёного островка, рядом с небольшим озером. Поставив девушку на ноги, он подошёл к воде и отпустил в неё руку. Несколько секунд ничего не происходило, а глаза девушки уже привыкли к темноте, так что она не стала зажигать [Фонарь].
        Вдруг по поверхности воды пошли волнообразные светящиеся жёлтым линии. Они становились толще, став широкими лентами сложились в причудливый узор. Выглядело это довольно живописно, так что Эгле затаив дыхание молча наблюдала за происходящим.
        Кастул вновь подошёл к ней и встал рядом.
        - Красиво, - полушёпотом призналась девушка.
        - Смотри, это ещё не всё, - улыбнулся парень.
        Через несколько секунд из воды начали подниматься золотистые пылинки. Медленно они проплыли по воздуху в разные стороны, наполнив собой всё пространство. Эгле подняла руку, но невесомые песчинки отскочили от её тела и полетели дальше. Девушка покосилась на демона, но его пылинки тоже игнорировали. Зато к растениям притягивало словно к магниту: они налипали на прожилки и те начинали светиться своим узором.
        Наконец все песчинки были захвачены и светились жёлтыми линиями на листьях, которые в свои очередь форфорицировали приятным зелёным оттенком.
        - Какая красота, - вновь повторила девушка.
        Она подошла к ближайшему кусту с широкими высокими листьями и дотронулась до него. К удивлению девушки её руки остались чисты, словно пылинки были частью растения, а не инородными объектами.
        Эгле ещё некоторое время ходила от одного растения к другому, пока не заметила, как они начали тухнуть и уже через несколько минут всё свечение пропало.
        - Представление окончено, - с улыбкой сообщил парень и протянул ей руку. - Полетели ко мне домой?
        Эгле кивнула и позволила взять себя. Сколько они летели девушка не обратила внимания, поглощённая воспоминанием об необычном оазисе. Её отвлекло ощущения снижения и она посмотрела вниз. Там было огромное тёмное пятно со светящимися очертаниями большого дворца, напоминающего ей религиозные соборы её мира. Когда они приземлились на каменные плиты внутреннего дворика Эгле осмотрелась и сходство стало ещё очевиднее. Но внимание её привлекли краснокожие человечки в разноцветных платьях, что быстро приближались к ним. Жрица помнила, что это другая разновидность демонов и постаралась выдохнуть.
        - Господин, мы так рады видеть вас дома, - сказала одна из девушек приблизившись и поклонилась. - И вашу гостью.
        - Какиу у вас будут для нас распоряжения, господин? - поклонилась уже другая девушка.
        - Подготовьте нам обед, девочки, как я предупреждал, - ответил Кастул и, подхватив гостью под ручку, развернулся, направившись в противоположную сторону от того места откуда пришли слуги.
        Парень почувствовал напряжение Эгле при появлении служанок и захотел поскорее покинуть двор. Так они оказались на длинной широкой веранде, тянущейся вдоль стены здания. Перила были резными, а на стене красовались барельефы с изображением растений и животных. Так же там изображены человечки, хотя Эгле склонялась к мысли, что это всё же были демоны.
        Девушка чуть ли не с открытым ртом рассматривала всё вокруг, благо что Кастул не спешил. Его дом действительно больше походил на дворец, даже с учётом того, что стены были словно высечены из горной породы целиком. Текстура камня с неравномерными разводами и вкраплениями выглядела приятно для глаза и в целом девушке даже начинало здесь нравиться. Уюта придавали оборки и занавески в дверных и оконных проёмах, а также фигурные горшки с разнообразными растениями, часть из которых была цветущими.
        Пока Эгле рассматривала интерьер, из одного из проходов появилась красивая девушка, которая тут же прижалась к Кастулу и обняла его.
        - Дорогой, ты вернулся? - довольно промурлыкала она.
        Услышав незнакомый голос Эгле обернулась и впала в ступор от увиденного. На девушке почти ничего не было, если не считать полупрозрачную ткань довольно открытого платья, подчёркивающего её прекрасную фигуру. Но самым неожиданным было то, что парень приобнял её в ответ и поцеловал в щёку, но что незнакомка обиженно надула губки.
        - А это твоя гостья, да? - приободрилась она посмотрев на Эгле. - Познакомишь?
        - Конечно, - Кастул вёл себя вполне естественно, явно не заметив недоумения Жрицы, либо просто проигнорировав его. - Знакомься, это Оливия, а это Эгле.
        - Эгле? - задумчиво произнесла девушка. - Кажется, я где-то уже слышала это имя.
        - Тебе кажется, - улыбнулся парень. - А где Диана и Марлена?
        - Не знаю, - пожала Оливия плечами. - Наверное, они у себя.
        - Подождите! - воскликнула Жрица продолжая ошарашенно пялиться на прижимающую к Кастулу демоницу. - Кто она тебе?
        - Оливия? - переспросил парень. - Она моя подруга.
        - Что? - возмутилась демоница и отлипла наконец от парня. - Какая я тебе подруга? Я официальная наложница!
        - Наложница? - уже воскликнула Эгле и уставилась на дракона. Она знала только один смысл этого слова и он ей определённо не нравился.
        Глава 27
        Наложница - это публично признаваемая любовница, но вовсе не жена. Для Эгле подобный «титул» был оскорбительным и на её родине уже давно не использовался.
        - Кастул, у тебя есть жена? - нахмурилась Жрица пятясь немного подальше от мужчины, чьи особенности открылись для неё в не лучшем свете.
        - Жена? - парень явно удивился подобному вопросу. - Нет, я не женат.
        - А другие две, - Эгле сделала ещё один шаг назад, - Диана и Марлена, они тоже твои наложницы?
        - Да-а, - немного протянул гласную демон не совсем понимая к чему клонит гостья. - А что?
        - Сколько у тебя наложниц?
        - Ну, официальных три.
        - А неофициальных? - нахмурилась Эгле ещё больше чувствуя неладное.
        - Зачем тебе? Испугалась конкуренции?
        Кастул широко улыбнулся, чем просто взбесил Жрицу, учитывая что ладонь его всё ещё лежала на талии наложницы.
        - Конкуренции? Да ты совсем с ума сошёл, рыжий ты развратник! С чего ты вообще взял, что я собираюсь ввязываться в нечто подобное, да и ради кого! Прости, но гордость у меня ещё на месте, чтобы терпеть каких-то левых баб…
        Эгле замолкла и покраснела, когда поняла что говорит. Она только что призналась, что не готова терпеть рядом с Кастулом других девушек! Разумеется, ей импонировало внимание этого парня, пусть и не хотелось признаваться в подобном вслух. Сейчас же она чувствовала себя полной дурой, что так легко смогла поверить этому демону.
        Кастул так же сделал для себя выводы и наконец отпустил Оливию.
        - Дорогая, позови девочек в круглый зал.
        Демоница подпрыгнула и бесшумно похлопала в ладони, сияя при этом улыбкой.
        -- У нас сегодня праздник? - спросила она.
        - Да.
        - Ура! - девушка повисла на шее парня и поцеловала его в щеку, а после этого вприпрыжку убежала.
        - Это просто отвратительно, - выдала Эгле вслух, вызвав смех у Кастула.
        - Дорогая Эгле, мы ещё никак не афишировали свои отношения, а ты уже начинаешь ревновать меня.
        Эгле его слова возмутили до глубины души, так что она не сразу нашлась что ответить.
        - Какие отношения? Ты бредишь! - воскликнула она наконец.
        - В любом случае, у нас сегодня праздник и ты приглашена, - заявил парень и протянул к ней руку, на которую Жрица посмотрела с явной брезгливостью.
        Кастул лишь пожал плечами и пошёл дальше по коридору, а Эгле уже за ним, буравя спину хозяина уровня тяжёлым взглядом. Так они пришли в большой круглый зал с куполообразным потолком. В одной стороне были расставлены широкие диваны с подушками, а другая напоминала что-то вроде места для представлений. Нехорошее предчувствие посетило девушку и она покосилась на парня, который уже развалился на диване.
        - Присаживайся, - похлопал он место рядом с собой.
        Эгле же демонстративно уселась на край самого дальнего дивана, вызвав этим усмешку демона.
        Ей хотелось бежать подальше от этого нахала, чувство обиды гложило изнутри. Но она не может вернуться на Поверхность самостоятельно, блуждать же по пустыне особой охоты не ощущалось.
        Вскоре появились девушки. Оливия кивнула Жрице и села рядом с Кастулом, облокотившись на его плечо. Потом пришла Диана, мулатка с каштановыми волнистыми волосами. Марлена же отличалась очень бледной кожей и темно-синими локонами, перехваченными золотым кольцом вокруг головы. Самым неприятным для Эгле являлось то, что наложницы были очень красивы. И пусть она сама отличалась не менее приятным лицом и фигурой, ей было свойственно принижать собственную внешность. К тому же, демоницы выглядели более женственно из-за своих нарядов и макияжа. Жрица провела рукой по подолу своего хлопкового платья и вздохнула: она забыла, когда в последний раз одевала что-то изысканное.
        Пока Эгле разглядывала девушек, которые довольно вежливо поздоровалась с ней и не показывали ни капли агрессии, краснокожие слуги накрыли столы. Со стороны центральной части зала раздался хлопок в ладоши: тонкокостный коротко стриженный парнишка с улыбкой на лице объявил о начале представления для хозяина дворца и его гостей. С разных сторон повалил фосфоресцирующий дым, появились декорации и актёры начали разыгрывать спектакль на основе какого-то мифа.
        * * *
        Альгирдас вошёл в свою небольшую гостевую комнату и тут же упал в кресло. Ему вчера пришлось простоять на коленях согнувшись пополам почти два часа службы, но это того стоило. Больше суток парень не видел и не слышал надоедливую элементаль, даже на утренней тренировке его никто не побеспокоил. Почему-то ангелы не разрешали использовать оружие в городе, а потому приходилось посещать специально отведённое для этого место в горах.
        - Привет! Соскучился?
        Парень как ошпаренный подскочил со своего кресла и огляделся. Но само существо продолжало прятаться, ехидно хихикая при этом. Через несколько секунд голосок болезненно вскрикнул и Альгирдас увидел маленького человечка на полу, сжимающего кисть правой руки.
        - Что это? Почему мне больно? - воскликнуло существо, удивлённо смотря на парня снизу вверх.
        Альгирдас непонимающе моргнул, после чего улыбнулся.
        - Ты больше не сможешь причинить мне вред, посланец тьмы!
        Он достал из-за пазухи амулет и с торжеством продемонстрировал его. Анна тут же подлетела ближе, отчего парень инстинктивно вздрогнул. Прищурившись, она попыталась дотронуться до кристалла, но тут же болезненно одёрнула руку.
        - Надо же, Слеза Земли, - хмыкнула она наконец. - У меня была информация, что их больше не осталось на Поверхности. Откуда у тебя священный кристалл прошлой эпохи?
        - Прошлой эпохи? Нет, это оберег от элементалей.
        - Оберег? - усмехнулась Анна. - Если бы ты знал, кто создал этот минерал и для каких целей, то вряд ли захотел его использовать.
        - Ты знаешь, кто его создал? - насторожился парень, так как впервые за всё время существо пошло на нормальный диалог. - Я более чем уверен, что это подарок Светлой Богини своей пастве. Защита от таких злых и коварных созданий как ты.
        - Я лишь стихия. И что это за глупости, ассоциировать свет и тьму с добром и злом? Несусветная чушь, которую насаживают в головы таких безмозглых как ты. Если хочешь знать, то как раз истинное зло и создало этот минерал. Хотела бы я, чтобы оно никогда не вернулось из изгнания, куда его отправила Тьма Матушка.
        Последнюю часть фразы оно произнесло с какой-то горечью, упавшим голосом.
        - Ты всё врёшь! Тьма ваша и есть зло, которое необходимо искоренить с лица Земли, все беды от вас.
        - И с кем я разговариваю? - театрально закатила глаза Анна. - С одним из глупейших созданий.
        Сказав это, элементаль растворилась в воздухе, а парень вздохнул с облегчением.
        - Не радуйся раньше времени, - хихикнул голосок. - Играть можно и не касаясь тебя напрямую.
        * * *
        Розалия лежала на боку на кровати в своей комнате и остекленевшими глазами смотрела на магический огонь в небольшом камине. Она вздохнула и села, свесив ноги и нащупывая ими свои полусапожки. Девочка была морально подавлена, перед её глазами стояла картина, что она случайно увидела вчера в коридоре. Владимир шёл под руку с какой-то ужасно красивой девушкой, они улыбались друг другу и выглядели счастливыми. Одного короткого взгляда было достаточно чтобы понять: это парочка.
        Слёзы отчаяния навернулись на глаза, большими каплями они устремились к подбородку и сорвались вниз, на колени. Розалия закрыла лицо ладонями и всхлипнула, плечи её согнулись словно под неподъёмной ношей. Собственно, подобное и ощущалось: будто она оказалась под многокилометровой толщей воды, что сейчас давила на неё. Девичье сердечко сжималось от душевной боли, а влага продолжала течь по щекам.
        Кто та девушка? Почему Владимир так смотрел на эту величественную незнакомку? Её осанка, манера держаться, простое, но изысканное платье - всё в ней выдавало представительницу королевских кровей. Может ли это быть та самая Кассия?
        Та же Крина часто кокетничала с Аветусом, но он всегда смотрел на неё свысока, никогда в его взгляде не проскакивала теплота. А иногда он даже довольно резко высказывался о демонице, говорил о неких наказаниях, что никак на неё не подействовали. Когда по вине Крины пострадал Скендер, Владимир был полон ярости; утверждал, что следующая ошибка демоницы станет последней. Потому что он её просто убьёт собственными руками. Розалия тогда испугалась, ей показалось, что он действительно готов пойти на убийство союзника.
        А что же она, Розалия? Кто она для него? Она видела в глазах Владимира теплоту и искреннюю любовь, вот только друга или брата. Он до сих пор не видел в ней женщины, хоть Розалия и подросла, даже грудь выросла, которую она старательно пыталась выделить одеждой, но всё тщетно.
        Взглянув на часы девочка поднялась на ноги и зашла в свой небольшой санузел. Смыв слёзы, посмотрела на себя в зеркало и нахмурилась: глаза красные. Небольшое заклинание и взгляд снова свеж. Смотря на бодрую версию себя Розалия горько ухмыльнулась. Почему ей так не везёт? И ведь каждый раз Владимир вежлив, он словно винит себя в том, что не может ответить ей взаимностью.
        - Скорее бы весна, - сказала девочка своему отражению в зеркале. Ей хотелось уйти из Убежища, вернуться к ящерам-бесам. Там было много тех, кто любил её и уважал, и благодаря этому ей удавалось забывать о собственной неразделённой любви.
        Вдохнув полной грудью она постаралась улыбнуться самой себе. Результат в зеркале ей не очень понравился, но уже было пора идти на завтрак.
        Розалия опоздала, но Владимира за столом ещё не было, только Вадома с Больдо.
        - Доброе утро, госпожа Розалия, - вежливо поприветствовала её гувернантка.
        - Доброе, - вяло ответила она и села за стол.
        Мальчик же просто кивнул ей, когда их взгляды встретились. Вид Больдо вызывал у Розалии чувство тревоги. Не должны дети в его возрасте быть настолько тихими и бледными. Каждый раз, когда они виделись за столом, ребёнок сидел опустив взгляд и прилежно ковырялся в тарелке, лишь изредка поднося ложку ко рту.
        Между тем, бородатый раболепный старик расставил тарелки с едой на столе, в том числе и для хозяина Убежища. Розалия знала, что этого человека специально перевели сюда, чтобы Вир не пугал своим видом ребёнка. Почему-то ей было обидно за демона, ведь тот был прекрасным поваром и каждый день готовил необычные блюда для Больдо, чтобы хоть как-то обрадовать его. Но снова и снова на кухню возвращалось размазанная по тарелке еда. Несколько раз Розалия видела лицо Вира при этом и ей становилось безумно жаль его.
        В тишине раздался стук ложки о тарелку: это Больдо начал кромсать выложенную на его тарелке кашу с фруктами, выложенными в форме мордочки котёнка. Розалия вздохнула и принялась за свою порцию: Вир мог самые обычные продукты сделать необычайно вкусными.
        Вскоре появился Владимир, явно в хорошем расположении духа. Больдо, как обычно, при виде отца ненадолго улыбнулся. Тот подошёл к нему и потрепал по волосам.
        - Кушай лучше, а то жена окажется выше тебя.
        Больдо недовольно скривился и исподлобья посмотрел на Владимира: тот часто шутил по поводу того, что мальчик почти ничего не ест.
        - Розалия, - обратился он к девочке и та вздрогнула, - сходишь сегодня со мной в Лагерь?
        Он смотрел ей в глаза, отчего магичку пробрала дрожь. Наконец, она кивнула и тихо выдохнула, когда парень перевёл взгляд в сторону. Розалия могла сколько угодно любоваться объектом своей любви, но стоило ему посмотреть на неё с улыбкой, как земля уходила из-под ног, а мысли начинали путаться.
        «Нужно уходить в деревню ящеров не дожидаясь весны, я так больше не могу».
        Глава 28
        Теурий вошёл в свою гостиную гордо подняв голову, но стоило охране закрыть за собой двери, как он с яростью пнул ближайшее кресло, отчего оно под действием навыка развалилось на мелкие щепки. Вот только уничтожение мебели не принесло особого облегчения, хоть и помогло снова взять себя в руки.
        Вскоре дверь распахнулась и появился Венедикт Гинуций. Он покосился на щепки и сел в кресло рядом, сам же король начал ходить по комнате скрестив руки за спиной.
        - Не хмурьтесь так, ваше величество, - с ноткой сарказма произнёс рыжеволосый демон. - Ничего по настоящему непоправимого не произошло.
        Теурий остановился и гневно посмотрел на подчинённого.
        - Совет пошёл против меня, большинством приняв предложение о выдаче гражданства врагу. По-твоему это мелочи?
        - Возможно, оно и к лучшему, - инквизариус пожал плечами. - Ему будет достаточно лишь раз оступиться, да и бегать искать больше не придётся.
        - Ты что, действительно не понимаешь что произошло? - разозлился Теурий ещё сильнее. - Совет должен был быть на моей стороне! Предложение этой выскочки Кассии не имело абсолютно никакого веса, но почему-то его выдвинули на обсуждение.
        - Артефакт потерял свою силу? - хищнически ухмыльнулся дракон.
        - Ты забываешься, Венедикт. Или отец после возвращения вновь стал главой семьи, сместив нерадивого сына? Тогда понятно, почему он так уверенно себя чувствует, будто и не было пары десятилетий отсутствия.
        Король пристально смотрел на подчинённого в надежде увидеть истинную реакцию и она не заставила себя ждать: инквизариус был взбешён. Это наблюдалось по сжатым губам и поверхностному дыханию. Что ж, Теурий прекрасно знал все слабости своего давнего союзника и мог позволить себе надавить на них, когда других ждали неприятности за подобные дерзости. Венедикт ненавидел отца, который столетиями душил его своей гиперопекой.
        Флавий одним из первых поддержал кандидатуру юного правителя, был верен ему. Возможно, Теурий даже однажды рассказал бы ему о древнем артефакте, но старик всегда лестно отзывался об Аветусе, не раз ставя того в пример, что дико бесило. Кроме того, другие демоны начали воспринимать юношу как подставную фигуру, в какой-то момент он даже испугался, что Флавий собирается занять его место. На взаимном страхе по отношению к Гинуцию старшему новоиспеченный король и сошёлся с Венедиктом. Со временем им удалось отдалить от власти старика, но сам Теурий продолжал ожидать удара в спину.
        - Вам не стоит пытаться задеть меня, ваше величество, - наконец ответил инквизариус немного успокоившись. - Я лишь считаю, что стоит во всём искать выгоду. Например, сейчас нам достать этого лжеца довольно проблематично, хоть и знаем где он примерно находится. Со статусом гражданина же он может появляться при дворе, будет гораздо проще дискредитировать его или убрать по тихому, заранее оценив потенциальные опасности. Если подпустим его ближе, то сможем понять, кто на самом деле стоит за ним. Помимо моего отца, разумеется.
        - Если бы самозванец не появился раньше выздоровления Флавия, то не было бы сомнений в том, кто на самом деле стоит за этим.
        - Ваше величество, я раскрыл немало заговоров, неужели вы считаете, что сейчас подведу вас?
        - Твой отец слишком хитёр. И так понятно, что это он имеет ко всему этому отношение, но до сих пор у нас нет ничего на него кроме слухов и подозрений.
        -- Не переживайте, - усмехнулся Венедикт. - Возможно, мой отец и хорош, но его пешка рано или поздно оступится и потянет за собой всех.
        - Возможно, в твоих словах есть доля истины, - король наконец сел на диван и закинул нога на ногу. - Подпустить врага поближе, дать иллюзию победы, а потом раздавить, стоит только ему оступится.
        * * *
        Флавий протянул конверт с улыбкой на лице. Я принял послание из его рук и достал лист. Пробежался по строчкам и не поверил своим глазам.
        - Что это? - удивлённо воскликнул я.
        - А вы не видите? - шире улыбнулся дракон. - Это документ о гражданстве.
        - Вот так просто?
        - А что вы ожидали? Помпезной церемонии?
        - Как минимум того, что это не окажется настолько легко.
        Я вернул документ в конверт и положил в ящик стола. Мы находились в Лагере, где я наконец организовал собственное рабочее место. В слегка приоткрытое стеклянное окно врывались характерные для многолюдного места звуки голосов и перекрывающие их команды приказного тона. Зима подходила к концу и временами воздух уже не морозил, а давал освежающую прохладу. Ещё немного и начнётся посевная пора, которая в этом году коснётся в том числе и некромантов, на чьём балансе повисли резервные поля, при помощи нежити.
        - Это было не так уж и просто, - Флавий ненадолго поджал губы, будто его задели мои слова. - Мы действуем очень осторожно и тихо, но это никоим образом не говорит о низкой степени усилий, как раз наоборот.
        - А вам не кажется, что Теурий слишком быстро согласился? - решил я озвучить свои подозрения. - Сомневаюсь, что мнение Совета перевешивает волю короля настолько, что тот готов в этот же день подписать все бумаги.
        - Разумеется, Теурий ведёт свою игру. Полагаю, он захочет подпустить вас поближе и прощупать.
        - Не заметил, чтобы меня приглашали во дворец.
        - Это дело времени. Впредь нам стоит быть ещё более осторожными.
        - Затишье перед бурей, - нахмурился я.
        - Что вы имеете ввиду?
        - Больше двух месяцев прошло с момента нападений, с тех пор на границах тишь да гладь, даже выявляемых в деревнях шпионов поубавилось. Не к добру всё это. Вадис молчит, как и соседи, за всё время только деловые послания.
        - Всем нужен отдых, - вздохнул старик. - В том числе и нашим врагам. Мероприятия людского короля наверняка болезненно ударили по кошельку, да и население не плодится с той же скоростью что и бесы. Так что не удивительно, что он взял перерыв для более детального анализа и разумного планирования.
        - Мы тоже учли допущенные ошибки, - я подошёл к окну и открыл его шире вдыхая свежий воздух полной грудью. - Снежные големы уже заменяются каменными, площади действия ловушек расширены. Фавоний занимается вопросом создания сигнализации для границ.
        - Границы ваших земель обширны и это является проблемой, - согласился старик.
        - С другой стороны, площади у нас так же значительны, но и их начинает не хватать, - признался я с неохотой. - Скоро придётся представлять общественности тайную армию, но понятия не имею как это сделать.
        - А зачем как-то представлять? - удивился Флавий. - Солдаты будут защищать населённые пункты, так что жителей не должно волновать то, что это не люди.
        - Бесы, зомби, нечисть - для людей это слишком болезненные понятия, - покачал я головой. - Если начнётся паника, то и до бунтов недалеко.
        - Несогласные пусть уходят или умрут. Людишки вообще уже зажрались в хорошем смысле слова. Они сытые и не пугливые, сколько раз уже происходили непредвиденные встречи? И что-то все сидят тихо.
        - Одно дело случайно наткнуться в лесу на тролля или группу гоблинов, которые пройдут мимо вопреки стереотипам об агрессии. Это ещё можно списать на нервы и фантазию. Но когда людское поселение окружит толпа зомби или орков, это приведёт к истерике. И не важно, что кольцо защитное, а не блокадное.
        - Вы излишне переживаете, проведённая с сельской администрацией работа выше всяких похвал, они искренне лояльны власти.
        - В случае начала боевых действий их лояльность может сильно пошатнуться.
        - У нас всегда есть последняя мера. Тем более, и так проблемы с перенаселением.
        Я передёрнул плечами. Местные жители, а главное - порядки в их деревнях - относительный гарант лояльности соседей. Население является по сути живым щитом. Одно дело идти войной на бесов и нежить, а другое - громить зажиточные деревни под предлогом борьбы со злом. Моральных дух рядовых солдат это то, чем глупо пренебрегать.
        Также численность людского населения у меня на данный момент превосходит соседние земли вместе взятые в разы. И когда есть что терять, защитники будут биться до последнего в рамках ополчения и партизанских групп. Враг это понимает и не рискнёт нападать без заранее продуманной стратегии. Так что нет, использовать последнюю меру, а именно уничтожение бунтующих поселений под корень, в мои планы не входит. По крайней мере, не сейчас. Тем более, проблемы с продовольствием пока решаемы. Не хотелось бы убивать сотни мирных жителей напрасно, из-за глупой ошибки, пусть их тела потом и вольются в армию нежити.
        - У нас достаточно много данных о Культе Истины. Пора бы уже заняться ими вплотную, не считаете?
        Я обернулся и посмотрел на дракона. Он сидел в кресле о чём-то задумавшись.
        - Не думаю, что они представляют реальную опасность из-за принятых мер. Лучше бросить все силы на укрепление нашего положения. Если только это не что-то личное.
        Я нахмурился. Никто из союзников не знал, что тело можно использовать неограниченное количество раз, а то мало ли, взбредёт в голову призвать кого посерьёзней, ту же Праматерь или кого-то из её свиты. Или перепризвать Аветуса сомневающимися. Пусть лучше считают, что выбор сделан и откат невозможен.
        - У меня есть идея, как убить двух зайцев одним махом, - решил я поделиться задумкой. - Повесить убийство Альгирдаса на Культ Истины.
        - Ты наконец-то решился на это? - раздался довольный голосок Анны. - Как скоро мы убьём его?
        - Давно ты здесь? - поинтересовался я у парящей феечки. Её внезапное появление вызвало у меня недовольство, которое не хотелось показывать. - Я полагал, что ты донимаешь Альгирдаса.
        - К сожалению, у него появилась защита.
        - Какая ещё защита? - удивился я. - От тебя?
        - Да, от элементалей.
        Говорила она нейтрально, как будто информация была пустяковой, что злило меня ещё больше. Я возлагал на Анну большие надежды, ведь без её участия в случае необходимости дотянуться до Альгирдаса будет гораздо сложнее.
        - Как поживает наш рыцарь? - выдавил я наконец из себя чтобы прервать затянувшуюся паузу.
        - Мучается, - наконец в голосе элементали послышались нотки радости. - Все его жалеют как неразумного ребёнка, даже ангелы не верят в рассказы про меня. Знаете, они считают, что элементали представляют из себя тёмную энергию! - Анна хихикнула, облетев комнату и сев на краю стола. - Сколько раз повторяла, что я воплощение стихии, а они снова за своё. Вся защитная магия Долины Ангелов для меня совершенно безопасна, это же очевидно!
        - Ты можешь проникать в Долину Ангелов? - лицо Флавия вытянулось в недоумении.
        - Да, Альгирдас туда переехал, полагал, что так сможет избавиться от меня, глупец, - девушка снова хихикнула.
        - Мы не сможем дотянуться до Героя, пока он там, - угрюмо заметил дракон и посмотрел на меня. - Тем более, пока он имеет защиту от элементали.
        - Он не сможет находиться там вечно.
        Тревога Флавия была мне непонятна. Я ведь только заикнулся о судьбе Альгирдаса, ничего не говоря о сроках.
        - В любом случае, Долина Ангелов опасна для нас, демонов, - решил напомнить не приложенную истину старик.
        - Не все из нас демоны, - улыбнулся я. - По крайней мере телом.
        - Вы же не собираетесь идти туда?
        - Что? Наносить визит Верховной Жрице желания у меня никогда не было. Этот разговор зашёл в тупик, предлагаю закончить его.
        - В таком случае, - старик встал с кресла, - я займусь нашими делами в Проклятых Землях. Не забывайте, что дали некоторым членам Совета обещание.
        - Наверное, мне тоже пора, - встрепенулась Анна и исчезла.
        - Я помню, - сказал я борясь с раздражением по поводу излишнего своеволия Анны. Почему это начало меня так раздражать?
        Глава 29
        Больдо на днях должно было исполниться четыре года, но выглядел он младше. Из-за худобы тело его выглядело непропорциональным. Казалось, тонкая шея вот-вот не выдержит вес крупной головы и сломается. Вид его тревожил меня так же, как и тихий нрав. А ещё он умудрялся время от времени портить и разбивать всё, что плохо лежит или стоит. Не свои игрушки, но тарелки, вазы, обязательно что-то невзначай уронит и именно в моём присутствии. Возможно, так он хотел привлечь внимание, которое я и так ему уделял! Да и плевать было на это, вещи не были мне дороги, так что я никогда не злился и не наказывал. Между тем, каждый раз он смотрел на меня так, будто я не оправдываю его ожидания. Истории мои и сказки он слушал вполуха, потому я предпочитал молчать на встречах с ним.
        - Что я делаю не так? - спросил я однажды у Вадомы, когда та выходила из комнаты сына. - Мы словно чужие люди с Больдо.
        - Он лишь ребёнок и многое не понимает. Вам нет смысла винить себя. Мальчик многое испытал, возможно, он когда-то и восстановится.
        - Отчасти ведь я виноват в его состоянии.
        - Вы сделали всё, что могли.
        Конструктивного диалога не получалось и это мне не нравилось.
        - Скоро у него день рождения, приедет огромное количество гостей, жаждущих увидеть законного хозяина земель, - решил я немного сменить тему.
        - Мы можем одеть и нанести грим так, что выглядеть он станет лучше.
        - По вашему мнению этого никто не заметит? В любом случае, важно то, что наследник жив, пусть и не совсем здоров.
        - Когда мы переедем в замок?
        - Не вижу смысла торопиться с этим. Кстати, Элизу так же стоит вернуть на время. Гостям может показаться странным, что двоюродная сестра не вышла поздравить Больдо.
        - Как пожелаете, - поклонилась гувернантка.
        * * *
        С утра перманентно чувство беспокойства не покидало меня. Накануне вечером я, Больдо, Элиза, Вадома и Крина перебрались в замок. Слуги сильно всполошились и носились как угорелые, стараясь во всём угодить. Вся эта суетливость лишь нервировала меня. Я боялся непредвиденных ситуаций, что сын может вновь пострадать.
        Охрану ребёнка я поручил Крине. Возможно, не самый лучший вариант, но кого-то более подходящего сложно было найти. В конце концов, она была сильнее любого человека, а никакого другого демона нельзя было протащить на праздник из-за специфической ауры. Тёмная аура демоницы была гораздо слабее даже тех, кто ниже её уровнем, так что довольно удобно для меня. И пусть она временами проявляет откровенную бездарность, нельзя не отметить какой никакой личностный рост.
        Встречать гостей было прямой обязанностью лорда, так что скрепя зубами я приветствовал всех своих высокородных соседей и вассалов, которых поубавилось. Землевладельцев в подчинении у меня остался всего десяток, у остальных я выкупил наделы и те добровольно переехали в города, а кто-то вообще покинул лордство.
        - Добрый день, лорд Коллинз, - управляющий вежливо поклонился, улыбаясь очередному гостю. - Мы рады приветствовать в столь радостный день. Вы можете положить подарки на специальный постамент в торжественном зале.
        Виорел выполнял основную работу: здоровался по имени и сыпал любезностями. Я был безмерно благодарен ему, утруждая себя лишь лёгкими кивками прибывающим. Своё нимание задержал лишь на двух гостях: полноватом Дечебалсоне и жилистом Макреди. Первый нарушил границы моих земель, а второй чуть было это не сделал. Сами они, разумеется, физически в столкновениях не участвовали, иначе давно были бы мертвы. С другой стороны, все мои соседи были замешаны в зимних нападениях, что не мешало им вести себя так, будто они всегда желали мне только добра.
        - Рад видеть вас в добром здравии, - бессовестно улыбался мне Макреди. -- Я смотрю, вы озаботились охраной своих гостей, весьма похвально в наше неспокойное время. Надеюсь, это не ослабило ваши приграничных гарнизон. Иначе было бы крайне неловко так стеснять вас.
        - Уж кому, а вам не стоит волноваться о подобных вещах, - удостоит я его ответом, пока идущие за ним с придыханием вытянулись чтобы уловить каждое слово. - Полагаю, снижение боеспособности моих застав может интересовать разве что Дечебалсона, вам то что искать в моих землях?
        - Полагаю, без приглашения только смерть, - хохотнул мужчина и слегка поклонился. Он повернулся корпусом тела, давая понять что приветствие закончено, чем воспользовался Виорел, давая свои стандартные напутствия.
        Дечебалсон же решил внимания к себе не привлекать и быстро прошёл мимо меня даже глаз не поднимая. Надеюсь, это результат красочного рассказа его командующего, имя которого я уже благополучно забыл. Зато в памяти остался удрученный вид сгорбившегося всадника и чавканье копыт его лошади в кровавой жиже.
        Подарков оказалось очень много. Разумеется, все коробки пройдут проверку перед тем как оказаться у Больдо. В данном случае было просто замечательно, что мальчик не проявлял никакого интереса к красочные упаковкам посреди банкетного зала. Более того, даже дети гостей не вызывали в нём эмоций.
        Элиза, вела себя противоположно: она радовалась так, будто это был её день рождения. Она общалась с гостями более охотно и те отвечали ей взаимностью.
        Дети до начала торжества были изолированы в отдельном помещении, из которого вышли сразу к столам. Усевшись рядом со мной, Больдо ожидаемо ковырялся в тарелке игнорируя поздравительные тосты. Мне снова стало не по себе, хотелось что-то сказать ему, но слова словно застряли в глотке.
        Неожиданно он поднял голову и посмотрел на меня.
        - Вир готовит лучше. Почему он не приехал с нами?
        Я растерялся от такого заявления. Разумеется, он не видел повара, никогда, но мог услышать его имя от других обитателей Убежища.
        - Это из-за того, что он уродливый и кожа у него красная?
        Больдо смотрел на меня так, будто ничего необычного не произошло. Ведь действительно, откуда ему знать, что наш повар низший демон?
        - Поговорим об этом позже, хорошо? - улыбнулся я ему.
        Больдо кивнул и продолжил ковыряться в тарелке. Неужели он и правда увидел Вира? И не испугался? Я берёг его с момента последнего возвращения души и страшился возможных последствий. А он теперь спокойно говорит о внешности низшего демона! Возможно, всё же беспокойство моё по поводу душевного здоровья мальчика оказались напрасны, но точно не время выяснять подробности.
        Я скосил взгляд на Крину, то та стояла за спинкой стула мальчика с серьёзным выражением лица. Бегающие глаза и сжимающая рукоять кинжал правая рука. Она словно натянутая тетива, готовая выстрелить в любой момент.
        Я отвел от девушки взгляд и довольно ухмыльнулся: накануне дал ей понять, что если с Больдо хоть волос упадёт, то она окажется в Хранилище своего хозяина. Похоже, она испугалась не на шутку.
        Торжественный обед был до безобразия скучен, что очень раздражало. Кроме того, беспокойство не отпускало с утра и я ждал подвоха в любой момент.
        Яноро занимался охраной мероприятия, он следил за своими людьми сам выкладываясь на максимум. Странное поведение, неужели волнуется за вероятный промах ненаглядной Крины? За время начала праздника я видел его лишь пару раз, и то мельком. Потому когда он появился в зале и направился прямиком ко мне сердце будто остановилось. Его взгляд был тяжёлым, а лицо выражало явную озабоченность. Наклонившись ко мне он шепнул на ухо: «Срочные новости из Лагеря. Вы можете пройти в командную?»
        Я кивнул и поднялся, бросив взгляд на Больдо нахмурился: он жалобно смотрел на меня.
        - Я скоро вернусь, - постарался улыбнуться ему.
        Кажется, он не поверил. Резким движением отодвинул свою тарелку и придвинув вторую, в которой принялся яростно давить салат.
        - Оставляю всё на вас, - я нахмурился и перевёл взгляд с Яноро на Крину, на что они кивнули.
        Сдерживаясь от желания уйти в [Рывок] или [Быстрый шаг], я покинул банкетный зал. В коридорах, где никого кроме слуг не было, я ускорился достаточно, чтобы через пару минуту оказаться рядом с командной комнатой замка. Солдаты испуганно пялились на меня схватившись за оружие, я же, игнорируя их, вошёл внутрь.
        Увидев меня Скендер кивнул и сидящей за столом незнакомец скинул капюшон. Лицо его я видел впервые, но стоило ему снять с шеи амулет, как всё встало на свои места: краснокожий демон.
        - Яршино больше нет, - сообщил он. - Все жители мертвы.
        Я ошарашено уставился на гонца. Что за шутки? Эта деревня не относилась к окраинам, чтобы так запросто подвергнуться нападению. Чтобы пробраться к ней гипотетическим захватчикам необходимо было миновать приличное расстояние и пройти мимо других посёлков. Для захвата мирного поселения потребовалось бы минимум несколько десятков ветеранов, но остаться незамеченным такой отряд просто не мог.
        - Как это произошло? - спросил я первое, что пришло в голову. - Другие поселения не пострадали?
        - Только одна деревня, - отрицательно покачал демон головой. - Поступил сигнал тревоги от соседней деревни, Маршино. Отряд быстрого реагирования тут же выдвинулся туда. Насколько нам пока известно, одна семья отправилась в гости к родственникам в Яршино, но обнаружила лишь тишину и трупы.
        - Свидетелей изолировали?
        - Мы неукоснительно следуем вашим протоколам, - улыбнулся он уголком рта и поклонился. - Свидетелей пятнадцать человек, все они в доме старосты. Отряд бесов ожидает вас неподалёку от Яршино.
        - Что с самой деревней?
        - Оцеплено, внутрь никто не заходит. Все ждут вас.
        Преданность и исполнительность низших демонов радовала меня. К тому же, разработанные мной протоколы на самые разнообразные случаи жизни исправно работали, даже этот пригодился.
        Демон протянул мне камень метки, надпись на котором сообщала о готовности к использованию. Благодаря этому приёму я мог сделать Пространственный переход в незнакомое место.
        Я не спешил забирать камень, так как Яршино находилось не так уж и далеко от Больдограда. Пространственный магия же была довольно энергозатратной, что в моём случае имеет значение.
        Я развернулся и направился к выходу. Демон тут же поспешно вернул амулет личины на место и накинул на голову капюшон. Открыв дверь я обернулся и приказал посыльному возвращаться.
        - Ты остаёшься за главного, - обратился я уже к Скендеру.
        - А Яноро? - тот немного удивился, ведь его сын всё ещё оставался официальным начальником охраны.
        - Это на время торжества. Если я не вернусь до окончания, либо случится что-то непредвиденное, то проследи за тем, чтобы Больдо немедленно доставили в Убежище.
        - Слушаюсь.
        Скендер нахмурился и стукнул себя по груди кулаком. Я же не стал задерживаться и направился к ближайшей смотровой площадке.
        * * *
        Садорин сгорал от нетерпения, хоть внешне он и выглядел беззаботно. Деревня была окружена и согласно принятым протоколам на случай непредвиденных ситуаций никто не мог входить туда. Не будь здесь краснокожего фаворита Владимира, Садорин бы уже давно обследовал опустевшее поселение. Но Вит был безоговорочно предан хозяину и относился к протоколам как к заповедям богов. Разумеется, эльф мог бы пренебречь мнением низшего демона, но вступать с тем в открытую конфронтацию не было ни малейшего желания.
        В какой-то момент Садорин увидел скользнувшую тень и поднял голову. Сверху на него пикировала большая птица, но подробней разглядеть он не успел.
        - Успокойся, - Вит сжал локоть эльфа, на что тот наградил демона пренебрежительным взглядом и выдернул руку. - Это хозяин, - выдохнул демон с каким-то обсуждением.
        Вит недолюбливал эльфа, который со скрипом исполнял приказы начальства. Собственно, признавал Садорин только хозяина, а мнение остальных были не более, чем пожеланием. Это и не нравилось Виту, ведь одно дело Крина, всё же высший демон, ей многое прощалось в том числе и за давнее знакомство. Но за какие заслуги удостоился привилегий эльф было выше его понимания.
        Хозяин замедлил скорость спуска резким взмахом почти над самой землёй и спокойно приземлился на обе ноги. Эльф удивлённо наблюдал, как с лица человека сошла чешуя вместе с исчезновением крыльев. Он слышал о возможности Владимира летать, но впервые увидел это собственными глазами. Кто бы мог подумать, что он ещё и способен изменяться подобно демону или оборотню?
        - Движений никаких нет, - сразу же сказал парень задумчиво смотря сквозь Вита. - По крайней мере сверху ничего не заметно, будто деревня вымерла. Откуда информация о трупах?
        Его взгляд сфокусировался на Вите и тот слегка поклонился.
        - Только со слов свидетелей.
        - Что ж, стоит уже во всём разобраться. Хорошо, что ты здесь, - он посмотрел на эльфа. - Пойдёшь со мной.
        - Господин? - Вит посмотрел на хозяина в ожидании распоряжений.
        - Пока стой здесь и жди.
        Низший демон бросил на Садорина недовольный взгляд, но перечить не стал.
        Глава 30
        Я вошёл через распахнутые ворота поселения не скрываясь, так как чувствовал, что жизни поблизости нет. Эльф же спрятался ещё на подходе и ушёл в сторону сразу, как оказался внутри. От главного входа к центру деревни тянулась относительно прямая дорога отсыпанная мелким втоптанным в почву камнем. Последние майские дни не были дождливыми, так что грязи не наблюдалось и подобное покрытие для небогатого поселения выглядело вполне прилично.
        Справа от главных ворот находилась сторожка, рядом с которой валялся труп местного охранника с зияющей раной в животе. А вот его напарник спал, когда пришла смерть. Почему один из них открыл ворота посреди ночи не разбудив второго - загадка. По крайней мере до тех пор, пока не призову их. Раз работали на подобной немаловажной должности, значит успели подписать контракт и я могу выдернуть их души с того света.
        Между тем, время обеда давно миновало и тишину нарушал только ветер, трепыхающий железки и бельё, а также заунывное мычание коров в сараях. Домашние животные, закрытые с вечера прошлого дня, явно ощущали себя не комфортно.
        Проходя мимо первой околицы я увидел двух псов, уснувших вечным сном. Одна тушка наполовину находилось в будке, а другая лежала рядом. Никаких следов убийства не было видно, смерть явно настигла животных во сне.
        А вот в следующем дворе тушка псины оказалась проткнута чем-то острым и лежала в собственной крови. Я внимательно осмотрел утоптанную землю и воспользовался навыком [Следопыт]. Увы, следов было слишком много, кропотливый труд пытаться вычленить незнакомцев.
        Войдя в дом обнаружил одну большую комнату с двумя широкими кроватями у противоположных стен. В одной спали мужчина с женщиной, в другой два ребёнка 5-7 лет на вид. Лица их были безмятежны, видимых причин смерти не наблюдалось. [Магическое зрение] так же ничего не давало, что не удивительно: слишком много времени прошло. Похоже, враг пришёл когда все спали. Ну, или почти все.
        В следующем доме нашёлся мужчина с перерезанной глоткой. Кровь разлилась огромным пятном под телом, в полуприкрытых глазах только муть. Женщина и дети же были убиты во сне бескровно.
        Откинув одеяла и поверхностно осмотрев тела я вернулся к трупу мужчины и легонько пнул его. Трупное окоченение ещё не сошло, он был словно вырезанная из цельного куска дерева кукла, обернутая в лёгкую одежду. Хотя и так понятно, что нападали ночью.
        - Вряд ли это был отравляющий газ или что-то наподобие его, - услышал я голос эльфа за спиной.
        - Как думаешь, сколько их было?
        Я повернулся к парню и увидел его задумчивый взгляд. Через несколько секунд он посмотрел мне в глаза и улыбнулся.
        - Без понятия.
        - От следопыта обычно ожидаешь больше уверенности, - пробубнил я с недовольством.
        - А чего ты хотел? - ответил тот буднично.
        - Хотя бы того, что до моего прихода ты осмотрел окрестности.
        - Ну, это я сделал, не сомневайся. Двадцать одна пара следов, вот только этого числа явно недостаточно, чтобы управиться с парой тысяч людей за одну ночь. Не находишь?
        - Действительно, мало, - согласился я. - Значит, мы что-то упускаем из виду. С ними были не люди. Вряд ли животные, их сложнее контролировать. Да и собаки учуяли бы быстро и подняли вой.
        - Тогда, духи? - предположил эльф. - Призраки могут иметь оружие, верно?
        - Да, если некромант достаточно силён. Но это объяснит лишь убийство проснувшихся, а что со спящими?
        Эльф развёл руки в стороны.
        - Ясно, идей нет. В любом случае, навыки могут быть весьма разнообразными и нет смысла пытаться угадать как оно было на самом деле. Но пока наличие некроманта наиболее очевидно. Стоит пройтись и осмотреть всех, может найдутся поднятые. Хотя, это долго.
        Я вышел из дома и направился к центральной площади. Если использовать несложные ухищрения, то можно расширить зону действия моих поисковых навыков. И именно рядом с домом старосты находился тот самый каменный столб, от которого под землёй расползалось нечто вроде грибницы.
        Закрыв глаза я прикоснулся лбом к холодному камню, ладони положил рядом с лицом, локти тоже прижаты. Возможно, это выглядит странно со стороны, но чем лучше контакт, тем проще пройдёт синхронизация с нанесенными на материал рунами. Увы, ни жизни, ни следов магии не ощущалось.
        Закончив, я посмотрел на единственный, помимо меня, источник разумной жизни в деревне, что стоял рядом.
        -- Странный ты парень, - выдал эльф. - Столб явно непростой.
        - Хорошо, что заметил. Значит не бездарен, - усмехнулся я. - Уходим, для нас работы больше нет.
        Я быстрым шагом направился к воротам, через которые зашёл. Особо спешить и применять навык [Рывок] не хотелось. Кто мог напасть на деревню? Кто-то из гостей, или это совместные действия? С другой стороны, некроманты вне закона, вряд ли кто-то мог позволить себе нанять несколько таких магов. Или всё же это какой-то специфический навык?
        - Совсем работы нет? - вырвал меня из размышлений голос Садорина.
        - Можешь остаться, осмотреть тут всё, если есть желание. Главное некромантам моим не мешай.
        - Твоим некромантам?
        - Да, нужно собрать все тела и самые интересные подготовить к призыву.
        - Что теперь будет с деревней?
        - Законсервируем, чтобы здания не ветшали. Рано или поздно найдутся желающие сюда переехать.
        - Переехать сюда? - усмехнулся эльф. - Ты в своём уме? Даже если всё скрыть, пропала не одна тысяча людей. Это место назовут проклятым.
        - Проклятия вещи весьма интересные, вот только они не накормят. Людям важен кров и еда, здесь этого добра достаточно. Не местные, так переселенцы с радостью наплюют на мнимые проклятия.
        - Как грубо, - фыркнул парень. - Люди мнительные создания.
        - Считаешь, что знаешь людей лучше меня?
        - Нет.
        - Тогда закрой рот и не говори то, чего не знаешь наверняка. Сейчас гораздо важнее понять кто напал, а не что будет с этими постройками.
        Эльф внял моему совету и до ворот мы дошли в молчании. Я распорядился дождаться некромантов и подчиняться им. Также стоило собрать всех животных и распределить их среди тайных деревень. А о местных полях позаботится позже.
        Сразу же после разговора с Витом создал Пространственный проход, который оставил открытым. Бытовая рутина, на которую приходится тратить время и силы, но лучше так, чем если бесы с демонами будут лишний раз рисковать бегая по землям туда обратно. Так же немало времени ушло на координацию низших демонов и некромантов, Адские Псы же не спешили приходить на ментальный зов хозяина. Случилось ли что-то с ними или просто требовалось больше времени на преодоление расстояния? Пришлось ограничится распоряжением передать им указание прочесать окрестности Яршино.
        В замок я смог вернуться только через полтора часа. Проще было сделать Переход в свою старую спальню. Прислушавшись, я не услышал ничего подозрительного. Вопреки плохому предчувствию, праздник продолжался без происшествий. Под [Скрытностью] я вернулся в банкетный зал, где находилось менее половины гостей, так как большинство в соседней предавались танцам. Больдо продолжал сидеть на своём месте, поддерживая голову рукой и скучающе разглядывая обстановку. Стоило увидеть сына, как настроение поднялось.
        Я сел на стул и материализовался, чем вызвал испуг Крины, стоящей рядом. Когда она остановила лезвие своего меча в сантиметре от моей шеи я лишь улыбнулся ей.
        - Господин? - выдохнула бледная девушка.
        - Хорошая реакция, мне нравится, - похвалил я её. - Где Яноро?
        - В бальном зале.
        Я повернулся к сыну, что радостно смотрел на меня.
        - Почему ты здесь, а не с другими детьми?
        Мальчик сразу насупился и отвернулся.
        - Если хочешь, то мы можем уйти, - предложил я.
        Больдо снова улыбнулся и закивал головой.
        - Простите, - обратилась ко мне Крина. - Виорел искал вас.
        - Приведи его ко мне и можешь быть свободна.
        Девушка кивнула, еле сдерживая облегчение во взгляде. Вскоре я заметил управляющего, что шёл в мою сторону с недовольным выражением лица.
        - Владимир, - вежливо поклонился он мне. - Вы, наконец, вернулись.
        - Вы что-то хотели мне сообщить? - спросил я управляющего в лоб.
        Мужчина растерянно посмотрел на Больдо и сглотнул.
        - Давайте перейдём в более располагающее к беседе место, - ответил он после непродолжительной паузы. - Здесь нам могут помешать.
        Он вновь отвесил лёгкий поклон и направился к выходу из зала. Я так же поднялся со стула и взял на руки Больдо. Коридор мы преодолели в молчании, даже интересно стало, о чём столь важном намерен поговорить управляющий. Наконец мы вошли в одну из комнат, где мой спутник незамедлительно создал полог тишины.
        - Вы не могли бы вести себя хоть чуточку приличнее? - с плохо скрываемым раздражением спросил он.
        Я посадил мальчика в кресло и улыбнувшись ему попросил посидеть тихо, на что он кивнул. В следующий же миг я [Рывком] оказался перед носом управляющего, отчего он оступился в попытке отойти от меня, но был схвачен за край пиджака.
        - Приличнее? - мой голос прозвучал на удивление спокойно.
        Виорел побледнел.
        - Я имел ввиду… Гости могли всё не так понять.
        Отпустив его одежду и сделал шаг назад, я внимательно посмотрел на человека.
        - Мне плевать на гостей.
        - О, это я уже понял, но всё же стоило бы соблюдать правила этикета, - мужчина вернул себе самообладание и голос его стал ровным. - Меня замучили расспросами куда вы пропали с праздника.
        - Это твоя работа, отвечать на неудобные вопросы.
        - Разумеется, вы правы, но не могли бы облегчить мне её?
        - Один день в году можешь и потерпеть, - пожал я плечами.
        Управляющей разочарованно вздохнул.
        - Что-то случилось? Или это такая же тайна как и армия скрытая в лесу?
        - Мы лишились одной деревни, две тысячи душ.
        - А поконкретнее? - насторожился старик.
        - Убиты, постройки не тронуты. Я выясню что случилось, тебе же стоит выдумать легенду и внести это как-то в документацию.
        - Пресвятая Богиня…
        Мужчина на трясущихся ногах добрался до кресла и упал в него. Закрыв лицо руками он просидел так какое-то время.
        - Вы так просто об этом говорите, будто ничего важного не случилось, - попытался он упрекнуть меня. - Целое поселение! Уму непостижимо! Нужно ведь что-то делать!
        - «Что-то делать» буду я, это тебя не касается. На празднике никто себя странно не вёл?
        - Вы подозреваете кого-то из гостей? - насторожился Виорел.
        - Всё возможно. Я уже говорил тебе о зимних нападениях. Повезло, что никто тогда не пострадал.
        - Господин Владимир, почему вы скрываете свою армию? Это ведь реальная сила, что могла бы присмирить соседей. Хоть я и не представляю, где вы могли взять денег на всех этих людей и как смогли собрать… Что-то не так?
        Я засмеялся, тихо, беззлобно. Почему-то навалилась апатия и усталость, так что я сел в кресло рядом с сыном. Тот внимательно смотрел на нас и молчал с умным видом. Пытается выглядеть взрослым? Похвально.
        - Полагаю, скоро вы увидите эту армию. Все увидят. Вот только вам это вряд ли понравится.
        - Почему? - недоумевал старик. - Я ваш управляющий, верно служил семье Больдстон не одно десятилетие. Эти тайны излишни. Если не доверяете мне, то так и скажите.
        Я перевёл взгляд на Больдо и ответил:
        - Это армия бесов, нежити и неупокоенных духов.
        Меня не волновала реакция управляющего, гораздо важнее был сын. Он не был напуган, наоборот, улыбнулся мне.
        - Тебе не страшно? - поинтересовался я у него.
        Тот молча отрицательно помотал головой. Похоже, я зря переживал за его ментальное здоровье и оберегал.
        - Что?! - вдруг подал голос на повышенных тонах Виорел. - Шутить изволите? Мало мне вашей безрассудной и запутанной системы управления поселениями, так вы уже откровенно смеётесь надо мной? Вы можете хоть иногда становится серьёзнее, а не пугать слуг напускной суровостью? Вы хоть иногда просматриваете отчёты? Если бы покойный Больдо знал, что вы сделаете с его землями, то никогда бы не подпустил вас к своей дочери.
        - Заткнись!
        Я злобно крикнул и сын вздрогнул.
        - Не бойся, всё хорошо, - улыбнулся я ему. - Ты ведь не боишься скелетов?
        - Нет, - с серьёзным личиком ответил он.
        Я перевёл взгляд на управляющего и поднялся с кресла.
        - Значит, ты хочешь серьёзного отношения? Ты его получишь. Только не вздумай умирать, это не поможет избавиться от хозяина некроманта.
        Глава 31
        Виорел помнил тот день, когда впервые увидел шестого героя. Тихий, неуверенный в себе парень - вот как можно описать его впечатления тогда. Собственно, такой же запомнилась и Эгле, когда она появилась в родовом замке Больдстонов.
        Возможно, Виорел и был моложе своего прежнего господина, но это не умаляло того факта, что он отдал чужой семье свою жизнь. Сирота, он никогда не чувствовал себя одиноко в этих землях. Больдо Старший любил деньги и стабильность, везде искал выгоду, так что свадьба Эгле и Дорина не были чем-то невероятным. Собственно, как и союз Владимира и Даны. У управляющего было подозрение о том, что отцом ребёнка может являться шестой герой. Но девушка была слишком зла на этого парня, так что Виорел предположил о провале задумки Даны, и та смогла исполнить план с кем-то из соседей, благо было из кого выбрать.
        Вот только жизнь вещь непредсказуемая: сначала смерть Дорина, потом господина и следом Даны. Если не считать болезненного мальчика, то род Больдстонов прервался. Дети ближайших родственниц не в счёт, хоть те и обязательно захотят участвовать в разделе земель, вот только они принадлежат уже другим родам. Сейчас же всё держится на взбалмошным шестом герое. Он постоянно где-то пропадает, всю работу свалил на Виорела, каждый месяц требуя при этом отчёты. Если бы не редкие комментарии, то мужчина бы подумал, что опекун Больдо вообще их не читает. В разы возросшие объёмы работы только раздражали, почему он должен всем этим заниматься, когда в контракте чётко прописаны обязанности?
        Вот и сейчас этот выскочка сбежал с дня рождения собственного сына, оставив своего управляющего отдуваться перед гостями. Всё это никаким боком не входило в обязанности Виорела! И этот мальчишка наконец явившись на праздник через два часа отсутствия взял с собой на переговоры маленького Больдо! Зачем, думал что из-за ребёнка старик не посмеет высказать недовольства по поводу возмутительного поведения опекуна? Но Виорелу его положение осточертело настолько, он уже был готов бросить свою работу, на которую положил всю жизнь, и просто уйти. Вот только разговор свернул в совсем иное русло. Когда Владимир приказал управляющему заткнуться, тот дар речи потерял. Все слова праведного гнева застряли в глотке, стало дико страшно даже вздохнуть. Никогда он не испытывал такого необъяснимого дикого ужаса, будто его жизнь висит на волоске.
        «Какой-то навык?» - запоздало предположил он прослушав последние слова своего работодателя.
        Между тем, Владимир в при шага подошёл вплотную к управляющему и схватил того за глотку, слегка сжав и приподняв. Виорел не мог и пошевелиться, настолько сильный ужас его охватил. «Неужели это всё?» Жизнь пронеслась перед глазами и пришло понимание, что жизни никогда и не было, только работа. Он всегда был простым наёмным работником, бессменным управляющим и личным помощником лорда Больдстона. На смену страха пришло лишь смерение неизбежности: ему просто нечего терять, у него никогда ничего не было.
        Боль обожгла шею, после же ничего не случилось. Шли секунды, но он всё ещё дышал. Колени дрожали, хотелось присесть. Ничего не понимая он открыл глаза. Владимир выглядел удивлённым, прежней опасности от него не ощущалось.
        - Ты что, помирать собрался? - с усмешкой поинтересовался парень. - Даже не надейся. Я же сказал тебе, от хозяина некроманта таким способом сбежать не выйдет.
        Виорел шагнул к креслу и упал на него. Откат адреналина не заставил себя ждать: тело била лихорадка, руки дрожали. А в голове не укладывались слова о некроманте, смешиваясь с кучей других бессвязных мыслей.
        На полу между Больдо и Виорелом вспыхнул рунический круг, из которого вылез скелет. Магические символы тут же исчезли, а нежить продолжила стоять подобно статуе.
        - Тебе не страшно?
        - Нет, - ответил детский голосок.
        Здесь же ребёнок! Владимир совсем с ума сошёл? Что он делает? Виорел был растерян, вот только страха он не чувствовал, только какую-то апатию к происходящему. Мальчик же, между тем, смотрел на скелет весьма заинтересовано.
        - А можно потрогать? - Больдо указал пальцем в нежить.
        - Конечно, да, - довольно мягко сказал отец. - Он ничего тебе не сделает.
        - Вы, - впервые подал голос управляющий и закашлялся, так как в горле пересохло от пережитого волнения. Вот только Владимир бросил на старика быстрый взгляд и обернулся к сыну.
        - Скажи, ты видел Вира?
        Мальчик кивнул и, улыбаясь, коснулся белых костей.
        - И ты совсем его не испугался?
        - Нет. Он странный. Он очень вкусно готовит, лучше чем повар в замке.
        Владимир преклонил колено и погладил сына по голове.
        - Ты не представляешь, как я рад, -- сказал герой довольно тихо. Мальчик же улыбнулся шире и обнял отца.
        Возможно, Виорел бы и умилился сцене перед собой, если бы рядом не находился неподвижный скелет. Поднявшись с кресла и опасливо косясь на нежить, старик на трясущихся ногах подошёл к столу, где стоял графин с водой. Смочив горло он повернулся к Владимиру и нахмурился.
        - Я увольняюсь.
        Парень удивлённо уставился на него, а потом засмеялся как хорошей шутке. Оставив ребёнка изучать нежить он поднялся на ноги.
        - Ты сам хоть понял, что сказал? - улыбался Владимир. - Похоже, ты совсем не осознаёшь серьёзность ситуации, в которой оказался. Что ж, я расставлю всё по своим местам. Теперь ты мой раб, и я приказываю тебе никогда и никому сообщать информации, что может навредить мне. Также я запрещаю тебе покидать пост управляющего и лордство без специального на то разрешения.
        - Как вы смеете? - хотел было возмутиться Виорел, но голос прозвучал жалобно, не как он хотел.
        - Я мог бы запретить тебе перечить мне, но это одна из прямых обязанностей управляющего.
        - Я не раб! Я свободный гражданин Вилантии. И имею право уйти когда захочу.
        Голос его звучал неуверенно, но Владимир уже начал уставать от диалога.
        - Ты сейчас же вернёшься в зал и закончишь этот вечер.
        - Но деревня…
        - Я уже побывал там, скоро будут закончены все приготовления и мы узнаем, что произошло. Если захочешь, то сможешь присутствовать. Яноро и Скендер в курсе всего, лучше тебе обратиться за разъяснениями к ним. Я же ухожу.
        Владимир поднял сына на руки и махнул рукой на нежить, отчего та рассыпалась пылью и исчезла. Что произошло в следующий миг старик не понял. Парень словно задумался о чём-то уперевшись взглядом в стену, а в следующий миг просто исчез пройдя сквозь неё.
        Ещё какое-то время Виорел немигающим взглядом смотрел на стену, что поглотила двух человек, а потом подошёл ближе. Ощупав твёрдую поверхность он выдохнул и устало протёр глаза. Достал из нагрудного кармана мешочек с белыми шариками, один из которых закинул под язык.
        «Я слишком стар для всего этого. Сегодня же напишу официальное заявление и завтра утром уйду». Он не осознавал, что теперь его жизнь связана с Больдстонами куда более прочно, чем прежде.
        * * *
        - С выпускником? - с ужасом в голосе переспросил Илий своего куратора.
        Пятнадцатилетний парень только поступил в Магическую Академию и был наслышан о жестоких шутках старших учеников над младшими. Набор в этом году прошёл успешно, так что все комнаты общежития были забиты. К тому же Илий являлся бастардом мелкого аристократа и оказался единственным из своего окружения, кто смог поступить на обучение. Другие же первокурсники не горели желанием принимать к себе в компанию неизвестного мальчишку.
        - Возможно, что это временно, - пожала плечами женщина. - По истечению первого месяца часть из вас будет отчислена. В любом случае, у вас нет выбора, юноша. Подождите здесь, исполняющий обязанности старосты проводит вас в порядке очереди.
        Женщина в мантии махнула на ряд лавок в общем холле общежития, в которое они поднялись по ступеням, и тут же ушла. Когда Илий обернулся, её уже не было, так что вздохнув он сел и судорожно сжал в ладонях собственную сумку, уложив её на колени. Ужасно дорогая вещь, стоит целое состояние, но без подобного появляться здесь не статусно.
        В холле находилось много народа, похоже что это было популярным местом встреч, или же дело банально в наплыве первокурсников. Всё же, поступающие обычно относятся к разным возрастам, так что судить по внешности глупо. Только по форме можно было понять, что всё это ученики, сам Илий был в такой же, только преподаватели носили что хотели.
        Прошло более часа, толкучка уменьшилась, когда к Илию наконец подошёл второкурсник в форме академии и позвал с собой. Шли они молча, и только когда лестницы и коридоры верхних этажей опустели, староста обернулся и хмыкнул остановившись. Илий сжался от страха, ожидая подвоха.
        - Ты прям везунчик, - сказал староста. - Будешь жить с Хомяком.
        - С кем? - переспросил парень не понимая весёлости собеседника и причём здесь какой-то мелкий грызун.
        - Его Сорин зовут вообще, мутный тип. Некоторые говорят, что он практикует тёмную магию.
        - Но, разве это не запрещено?
        Илия знал, что только по обвинению в использовании этой магии могли арестовать на месяц до выяснения, а тут чтобы какой-то ученик занимался подобным, весьма сомнительно.
        - Запрещено, - староста расплылся в неестественной ухмылке. - Но не пойман не вор, верно? Я б на твоём месте был бы осторожен. Особенно по ночам.
        - Почему по ночам?
        - Так это самое лучшее время суток для чёрной магии, - рассмеялся парень и пошёл дальше по коридору, а Илия поспешил за ним.
        - Но почему Хомяк?
        - Потому что вечно сидит будто воды в рот набрал, а ещё он отличник, один из лучших учеников курса. Иногда он ассистирует учителям. Но знаешь, тихие самые непредсказуемые. Все его бывшие соседи по комнате пропадали не продержавшись и недели.
        - Что значит пропадали? - у Илия совсем тошно на душе стало.
        - Кто-то был отчислен, кто-то ушёл сам. А некоторые исчезли, никто не знает где они.
        Илия испуганно замер и староста обернулся.
        - Ну, некоторые выдержали, но сказать ничего не могут. Чары какие-то наложил.
        - Совсем не говорят?
        - Нет, только о нём. Не немые. Но ты там аккуратнее.
        Илия не знал, врёт ли староста, намеренно пугая его, или будущий сосед действительно страшен. Но что собеседник был излишне весел наводила на мысль о первом.
        - Мы пришли, - буркнул староста. - Счастливо оставаться.
        Второкурсник постучал в дверь и убежал, причём используя навык, его очертания размазались. Ошарашенный новичок остался стоять как вкопанный, но время шло и ничего не происходило. Собравшись с духом он постучал сам, но в ответ тишина. Ему ничего не оставалось, как сесть под дверью и достать тоненькую книгу по магии, которую ему презентовал отец перед отъездом.
        «Если в течении часа он не объявится, то спущусь и отыщу куратора», - решил он и приступил к чтению.
        Не прошло и получаса, как над ухом раздался недовольный голос:
        - Ты кто?
        У Илия душа в пятки ушла от неожиданности и он бы упал, если бы не сидел. На него смотрел парень на вид старше двадцати лет. Одежда на нём была походная, такую используют авантюристы обычно, так что первокурсник предположил, что это кто-то из преподавательского состава. Ученикам академии предписывалось всегда носить форму, исключения только поездки домой.
        - Я первокурсник, - наконец ответил он понимая, что молчание затянулось и поднялся на ноги.
        - Это я вижу, что делаешь тут? Потерялся?
        - Нет, меня подселили в эту комнату.
        Незнакомец недовольно нахмурился.
        - Ты уверен?
        - Да, - ответил парнишка неуверенно.
        - Сиди тут тогда, я скоро вернусь.
        «Фух, хоть искать никого не придётся и мою проблему решат», - вздохнул Илий смотря в спину удаляющемуся парню. Не прошло и десяти минут как тот вернулся и молча открыл дверь просто приложив к ней ладонь, после чего зашёл.
        - Что стоишь? Книги переложи к стене, - раздался голос и первокурсник шагнул в помещение.
        Незнакомец уже лежал на свободной кровати закинув на неё ноги. Вторая же была завалена стопками книг.
        - А ты…
        Илий растерялся. Неужели это молодой мужчина и есть его сосед?
        - Я Сорин Хоментов. И веди себя тише, я хочу отдохнуть.
        Сказав это он стянул с ног сапоги и отвернулся к стене. Илий же как можно аккуратнее освободил кровать и застелил её. Несколько книг он отложил и намеревался полистать на досуге, чем и занялся пока сосед спал.
        Прошло несколько часов, прежде чем книгу из рук Илия кто-то вырвал. «Неужели я так зачитался, или он бесшумен настолько?» - подумал парень удивлённо смотря на недовольного соседа.
        - Не смей трогать мои книги, - сказал тот со злобой. - Часть из них опасна.
        Он подошёл к стене и положил фолиант на стопку у стены, после чего грубо схватил Илия за запястье и притянул к двери. Сорин достал из-за пояса кинжал и резким движением разрезал ладонь новичка, чем вызвал истошный крик.
        - Отпусти меня! - закричал Илий в ужасе, после чего сосед посмотрел на него недобро и тело словно стало чужим, перестав слушаться.
        Сорин же тем временем приложил ладонь разрезом к двери, по которой тут же разошлись светящиеся линии, сплетённые в замысловатый рисунок.
        - Теперь ты сможешь войти в комнату без меня, но даже не пытайся привести дружков, ничего не выйдет.
        Сосед накинул на себя плащ и направился к выходу, а чувствительность тела вернулась к новичку.
        - Вы куда? - удивился Илий, ведь уже было достаточно поздно, а на территории Академии действовал комендантский час.
        - Не твоего ума дело. Если спросят что-то обо мне, то скажи что не можешь рассказать.
        Глава 32
        Я погладил Хугина между ушей и откинулся в кресле. Магический огонь бесшумно трепыхался в камине, что немного раздражало. Не хватало запаха дыма и треска дров.
        Пригубив вина из стакана я мысленно обратился к Псу: «Значит, двадцать пять и все тёмные? Ты уверен, что это были не демоны?»
        «Они пытались скрыть запахи, но мой нюх всё ещё чуток. Я не настолько стар, чтобы не отличать людей от демонов».
        «Но если их след резко оборвался, значит они использовали Пространственную магию, верно?»
        «Я не знаю, что ещё могло бы скрыть от меня их запах».
        «Но демона ты не учуял».
        Хугин зевнул и посмотрел на меня своими гипнотическими угольками глаз.
        «Хозяин, ты устал? Может, поспишь, раз проблемы с восприятием? Зачем ты спрашиваешь одно и то же в который раз?»
        «Прости, мне сложно поверить, что в нападении виноваты лишь люди».
        «Но разве ты сам сейчас не человек? Я чую твой запах».
        «Ты прав, это человеческое тело. Но знаешь, я ведь так и не спросил, как вы с братом узнали меня?»
        Похоже, Хугин задумался, так как в голове моей не звучал его голос, так похожий на мой собственный.
        «Эмоции и воспоминания. Знаешь, нас редко когда рады видеть, особенно в первый раз, потому я позволил тебе объясниться».
        «Объясниться? - я почувствовал, как губы растянулись в улыбке. - Что ж, спасибо. За то что позволил».
        «Люди и демоны глупы, по большей части. Мне не нравится слушать их глупые речи. Я предпочитаю убивать».
        Вот так, испугайся тогда, и Пёсик бы с лёгкостью перекусил мной.
        «Кто-то должен был обучить культистов тёмной магии», - подумал я вновь отпивая из стакана.
        «Ты о чём, хозяин?»
        «О том, что среди них должен быть демон. Возможно, на самой операции он не присутствовал, но всё же».
        «Они скрывались. Дай мне живого или мёртвого, и я скажу, общался ли он с демоном».
        «Я может и рад исполнить твою просьбу, но мне сначала найти их надо. Пора бы тебе занять место рядом со мной».
        Хугин тут же резко поднял голову выше и завилял хвостом, за которым не поспевала тёмная дымка.
        «Я буду только рад!»
        «Мне казалось, тебе нравится самолично патрулировать земли».
        «Бесы стали слишком послушны, - недовольно фыркнул Пёс. - Никакого веселья. А нежить и так бесчувственная».
        «Отлично, - я протянул ладонь и погладил Хугина, но тот как-то приуныл. - Что-то случилось?»
        «Брат обидится, если только я буду рядом с тобой».
        «Не переживай, он тоже мне нужен. Можешь сообщить ему приятную новость».
        Хугин вскочил на лапы и ткнулся мне в щёку своим тёплым носом. Совсем как обычная собака по повадкам. Я почесал его за ухом, после чего он покинул комнату.
        - И куда запропастилась Анна, когда она так нужна? - проговорил я разглядывая красную жидкость в стакане. Похоже, пора затягивать ошейник на ней, а то совсем разбаловал.
        * * *
        Эгле вздрогнула от стука и обернулась посмотрев на дверь. За окном уже было темно, так что она равнодушно отвернулась и продолжила мыть посуду. Стук повторился.
        - Я знаю, что ты дома, - раздался приглушенный мужской голос. - Открой!
        - Мама, - Элиза выглянула из своей комнаты, - там кто-то пришёл?
        - Тебе показалось, дорогая, - улыбнулась девушка и вытерла руки о полотенце. - Это просто ветер. А тебе пора спать.
        Она подошла к дочери, попутно создав полог тишины, дабы оборвать посторонний шум.
        - Ну мама, кто там? -- девочка надулась, но покорно вернулась в постель. - Зачем ты магичишь?
        - Никто не пришёл, спи.
        Эгле погладила дочь по волосам и начала напевать мотив колыбельной без слов. Продолжалось это довольно долго, так что девушка успела устать. Она периодически порывалась зевнуть, но сдерживала себя. Лишь когда дыхание ребёнка стало ровным и спокойным она поправила одеяло и вышла из комнаты, заодно и из области тишины. Прислушавшись, девушка вернулась к посуде и вскрикнула, когда вновь раздался громкий стук.
        - Я не уйду, пока мы не поговорим! - не унимался непрошенный гость за дверью.
        Опять вытерев руки Эгле тяжело вздохнула и задумалась. Она избегала рыжего демона с того самого дня, как побывала у того в гостях. Для неё это был самый глупый поступок в жизни, за который ужасно стыдно перед самой собой. Как бы ей хотелось вернуться в прошлое и избежать всей этой неловкой ситуации!
        Настойчивый стук прервал её душевные терзания и вернул к реальности. Эгле больше не хотела ничего знать о Кастуле, в том числе и видеть его. Но тот приходил пусть и не каждый вечер, но довольно часто. Странно, что он не привлекал Владимира, а может, тот просто отказал?
        Как бы там ни было, бывшая Жрица понимала, что что-то нужно делать. Но одно дело понимать, а другое решиться сделать. Пока появилась слабая решительность закончить недомолвки, стоило этим воспользоваться.
        Выдохнув воздух из лёгких Жрица подошла к вешалке и надела куртку. Пусть уже и конец весны, вечера всё же довольно прохладны.
        Открыв дверь Эгле оттолкнула пытавшегося проскочить внутрь дома парня и сама шагнул за порог, прикрыв за собой.
        - Что ты здесь делаешь? - с явным раздражением поинтересовалась она скрестив руки на груди и гордо вскинув голову. - Я же сказала, что не хочу тебя больше видеть!
        - Это я уже слышал, - улыбнулся демон. - Неужели не пригласишь войти? Я, знаешь ли, замёрз ожидая тебя здесь.
        Он предпринял попытку обойти девушку и открыть дверь, но та его грубо оттолкнула.
        - Ты маг, мог бы и сам согреться.
        - Да ладно, где твоё гостеприимство? - съязвил парень. - Или все светлые такие грубияны?
        - Никто не любит непрошенных гостей, Кастул.
        - Так пригласи меня! - воскликнул парень таким тоном, будто это было решением всех проблем.
        - Нет, мы поговорим тут.
        - Хорошо, - примиряюще выдохнул демон. - Ты весь вечер просидела как статуя, ничего не попробовала со стола, даже ни разу не похлопала актёрам и танцовщицам. Я устроил для тебя праздник, не ожидал, что тебе это не понравится. Но я готов исправиться, в следующий раз согласую всё с тобой.
        - Я не хочу, мне это не нужно. И вообще, прекрати ходить сюда. Пожалуйста.
        - Но почему?! Что произошло? Я не понимаю!
        - Просто уходи.
        - Нет, пока ты не объяснишь мне.
        Эгле вздохнула, она не знала что ответить. Но, похоже, ей действительно стоит придумать что-то существенное, чтобы он наконец отстал.
        - Кастул, ты демон. Я не хочу иметь с тобой никаких дел.
        Парень вопросительно смотрел на неё, ожидая продолжения объяснений, но она замолчала и стояла с таким видом, будто разговор окончен.
        - Это не объяснение. Ты никогда не встречала демонов, ты ничего не знаешь о нас. Почему же когда представилась возможность воочию лицезреть истину, ты отгораживаешься стеной отрицания? Конечно, я всё понял, - он скривил лицо в презрении. - Это ведь ваша суть, верно? Все светлые убивают нас просто так, потому что мы есть. Не важно, как мы выглядим, что чувствуем, насколько похожи, вы просто хотите уничтожить, доказать своё превосходство. Но этого не будет. Ты поняла? И как я вообще мог подумать, что ты способна на дружбу и любовь? Ты грязная двуличная светлая. Ты уже несколько раз ранила меня, хотя я не причинил тебе ни капли вреда. Если бы не Владимир, ты бы просто убила меня. Что ж, пока он тебе помогает, вернул дочь, которую отобрали другие светлые, ты будешь его слушаться. Действительно, мне не стоит больше приходить сюда, ты права. Ведь как только ваш договор утратит свою силу, ты просто убьёшь меня без зазрения совести. Поверить не могу, что был таким дураком, привёл тебя в свой дом. Я надеялся на понимание, глупец. На какой диалог можно рассчитывать со светлым? Никакой! Прощай. Надеюсь тебя
найдут светлые коллеги и сделают то, что ты и так заслуживаешь.
        Он развернулся и быстро зашагал под кроны деревьев, где и скрылся в темноте. Эгле же осталась стоять потрясённо глотая ртом воздух как рыба, выброшенная на берег. Она несколько раз попыталась перебить тираду демона, но не находила слов. Почему он такого плохого мнения о светлых и о ней? Разве это не её он оскорбил и обидел тогда своим свинским поведением? Дал ей ложные надежды и представил своим любовницам?
        - Поверить не могу, - выдохнула она наконец и вернулась в дом.
        Трясущимися руками она потянулась к треклятой посуде, но одёрнула их. Это сейчас было последним, что она хотела бы делать. Мысли путались, её гложила обида. Разве она не должна чувствовать торжество из-за того, что демон перестанет ходить в её дом? Не этого ли она добивалась? И какая разница, что он там себе надумал? Это его проблемы, а не её. Но почему тогда стало так больно от слов тёмного? Будто она в чём-то виновата.
        Подкинув дров в печь она зашла в свою комнату и легла в постель.
        * * *
        Я потратил кучу сил на призыв душ убитых из деревни Яршино, но всё было напрасно. Никто из проснувшихся среди ночи жителей ничего не видел и не слышал, лишь шорохи и тени. Даже охранник с распоротым брюхом, что лежал у распахнутых ворот деревни, не оправдал надежд. Он отлучился по нужде и вообще зевнул прикрыв глаза в тот момент, когда его убили. Никакого шума и даже теней, он понять ничего не успел, а последние минуты его жизни были заняты болью, что он испытывал. Пройдись рядом слон, он бы и не заметил.
        Куча трупов, что подготовил полудемон-некромант, лежали штабелями в лаборатории. Центр же помещения занимал круг призыва, старательно введённый рукой Фавония. Мне не было необходимости видеть лица призываемых, достаточно имён в контракте, но я хотел ещё раз осмотреть раны. А ведь они действительно были странными, не как у профессиональных убийц. Некоторые люди умирали целый час после нанесения ран, но всё равно это никак не могло мне помочь. По крайней мере, это точно были не зомби и не скелеты. Но тогда что?
        - Всё напрасно, - озвучил я своё раздражение Фавонию.
        - Увы, они были слишком хорошо подготовлены.
        Я покосился на старика, а тот словно почувствовал это и сгорбился, пряча лицо в капюшоне. Такое поведение удивило меня.
        - Посмотри мне в глаза, - твёрдым голосом приказал я.
        Фавоний выпрямился и уставился окровавленными глазищами с чёрным зрачком в центре. Мелькнула мысль, что давно не вглядывался в лицо этого уродца. Интересно, испугался бы его Больдо?
        - Ты что-то скрываешь от меня? - спросил я в лоб, но полудемон даже бровью не повёл.
        - Как ваши проблемы со сном? Артефакт помогает?
        Его вопрос удивил меня, даже не сразу сориентироваться что ответить.
        - Похоже на то, - немного рассеянно ответил я. - Давно уже мне никто не говорил о ночных прогулках.
        Раздался стук в дверь, после разрешения в лабораторию заглянул старик-крестьянин, что прислуживал в Убежище с появлением здесь моего сына.
        - Пришёл господин Кастул Геганий, - раболепно сообщил он боясь оторвать глаза от пола. - Он ожидает вас в гостиной.
        Возможно, слугу испугал вид трупов, а может и пронизывающий взгляд полудемона рядом со мной. Увы, слишком мало морально устойчивых людей, и даже те, которых удалось найти, постоянно испытывают страх. Это видно по их лицам и заторможенности, что порой раздражает. Раз уж выяснилось, что Больдо не боится призванных скелетов, то лучше перейти на использование услуг этих безропотных и послушных существ. Ведь когда-то я именно этого и хотел.
        - Хорошо, заодно принеси нам еды.
        Слуга тут же убежал, а я ушёл следом, явно ощущая чувство голода после утомительного призыва душ потенциальных свидетелей.
        Глава 33
        - Зачем ты продолжаешь ходить к ней? - спросил я у Кастула проглотив очередной кусок хорошо прожаренного мяса. Всё же Вир просто бог в кулинарии. - Только не говори, что влюбился.
        Я усмехнулся и положил в рот очередную порцию еды.
        - Влюбился? - судя по оскалу, демона позабавило моё предположение.
        - Ну так зачем тебе всё это? От скуки?
        Кастул пожал плечами.
        - Может, мне и правда слегка скучно. Но точно не из-за этого я хожу к Эгле. Вот скажи, - он внимательно посмотрел на меня, - Почему ты не завербовал её как Розалию?
        - Потому что это невозможно, - вздохнул я. - Она не пойдёт с мечом в руках против людей.
        - Она Жрица, ей не нужен меч для этого.
        - Ты прекрасно понял о чём я. Это бы противоречило морали Эгле.
        - Но почему? Чем мораль Розалии лучше? Она ведь такой же Герой и девушка.
        Я положил вилку на стол и взял стакан.
        - Розалия влюблена в меня, я бы даже сказал, одержима своими чувствами. Сердце Эгле же занято единственным человеком - дочерью. Она мать, и если умрёт, то некому будет позаботится о её ребёнке. А если начнёт убивать людей, то не сможет смотреть в глаза Элизе и хоть как-то объяснить происходящее. Согласись, было бы странно, начни она крошить светлых направо и налево.
        - Но почему же? Лиши её дочери, свали на светлых.
        - Ты мне сейчас предлагаешь ребёнка убить?
        -- Ну, как вариант. Или похитить.
        - А когда всё выяснится, то быть убитым её рукой. Хороший план, - хмыкнул я.
        - С чего ты взял, что кто-то что-то узнает?
        - Врагов у меня немало, а яростью лишившейся ребёнка матери управлять сложно в перспективе. Достаточно лишь зерна сомнения и она обернётся против кого угодно. А вот принята помощь морально обязывает к послушанию.
        Кастул скептически хмыкнул.
        - Ты излишне предосторожен. У твоей точки зрения есть сотня условий.
        - Вот именно, - я с умным видом поднял указательный палец вверх. - Сложно, куча нюансов и ходов. Надо быть проще.
        - Проще? - засмеялся дракон. - Это ты про те россказни о равновесии светлых и тёмных энергий? Большего бреда не слышал.
        - Бред не бред, но мне удалось создать вполне логичную теорию на основе собственных сил. И ложь эту разоблачить невозможно.
        - А я было подумал, что ты действительно в это веришь, - в голосе Кастула слышались удивление. - В свою исключительность.
        - Верю? Скверна была всегда, задолго до моей первой смерти и всего этого.
        Я покрутил кистью, не находя подходящих слов. Система навыков? Мировая война с истреблением демонов? Создание Подземелий? Кавардак знатный, сложно описать одним словом.
        - А вообще, ты не ответил на мой вопрос, - сменил я тему.
        - Я влюблю её в себя. Как ты Розалию.
        - Что? - опешил я, а потом засмеялся.
        - Зря смеёшься, я уже на верном пути. Я это чувствую.
        - Но я не влюблял в себя Розалию. Это произошло случайно. Возможно, именно потому её чувства настолько сильны.
        - Поверь, я знаю что делаю, - расплылся тот в самодовольной улыбке. - Я профи в этом. Тем более, она первая попыталась меня соблазнить, значить я в её вкусе, а этого вполне достаточно.
        Я вновь рассмеялся.
        - Друг, это её пассивка.
        - Ты о чём?
        - Соблазнение. Это её пассивная способность, вызывать влечение у мужчин. Она не может ее отключить и частенько от этого страдает.
        - В смысле? - нахмурился он. - Как такое может быть пассивным навыком?
        - Вот именно, не будь она Героем, давно бы наложила на себя руки будучи изнасилованной. Но знаешь, сила и статус всё же могут сдерживать животные порывы большинства личностей.
        - Ты это сейчас серьёзно?
        - Вполне, - кивнул я. - Но, знаешь, в твоём плане что-то есть. Так что дам совет: сопротивляйся её чарам. Веди себя естественно, обычно, даже если вдруг начнёт башню сносить от навязчивых мыслей и видений. Поверь, её активный навык соблазнения будет сложно игнорировать. Но если выдержишь, то станешь особенным для неё. Собственно, так она вышла замуж за Дорина Больдстона. Да и мне поведала о себе многое благодаря тому, что прошёл этот тест.
        В ответ Кастул молча улыбнулся и мы продолжили ужинать.
        - Ты допросил мертвецов? - спросил он через какое-то время.
        - Да.
        - Узнал что-нибудь полезное?
        - Я бы так не сказал. В любом случае, не вижу смысла обсуждать это сейчас. Позже, на совещании.
        - Как скажешь, - согласился он.
        * * *
        Мне было необходимо вернуться в замок забрать отчёты, в том числе и за прошедший день рождения сына. Виорел снабжал свои записи познавательными комментариями, ещё один пункт отчего мне нравился этот управляющий и почему я не хотел его отпускать. Старик не имел ничего своего по сути, так, лишь несколько своеобразный хобби, так что снабдив его демонической печатью я лишь обозначил то, что и так уже было реальностью. Он принадлежал семье Больдстонов с первого дня найма, слишком удобный, чтобы что-то менять.
        Отчёты ожидали на столе в кабинете, так что я уселся в кресло поудобнее и, взяв их в руки, принялся изучать. Обычная рутина, пока на последнем листе не обнаружилось заявление об увольнении. Я сильно удивился и даже хохотнул от абсурдности бумаги. Наверное, стоило поговорить с Виорелом плотнее, раз он такой непонятливый. Вот только когда я отправил одну из служанок позвать управляющего, она вернулась через полчаса и сообщила, что никто не знает где он.
        Что ж, похоже, пора Адским Псам выполнить совместно со мной первую работу.
        * * *
        Седовласый мужчина переложил тарелки со стола на поднос и отнёс их в пустую кухню. Он всегда держал в руках подсвечник на три свечи, так как в Убежище не было окон, а коридоры не снабжались хоть мало мальским освещением.
        «Демоны видят в темноте как днём», - проговорил он лишь губами, после чего сжал их в узкую полоску. В этом месте необходимо быть предельно осторожным, иначе неизвестно, что с тобой могут сделать. Его передёрнуло от воспоминаний того, что он увидел в лаборатории: горы трупов, часть из которых были знакомыми.
        Мужчина вернулся в гостиную, слабо освещенную огнём из камина, и принялся вытирать стол тряпкой. Он услышал шелест за спиной и резко обернулся: это была Вадома в платье в пол. Сглотнув, он немного успокоился: всё же она человек, как и он.
        - Господин больше не нуждается в твоих услугах здесь.
        Она говорила безэмоционально, слуга успел побледнеть от ужаса прежде, чем услышал окончание фразы:
        - Ты вернёшься на орочью ферму.
        - Госпожа Вадома, - выдохнул он, - зачем же вы меня так пугаете?
        - Пугаю? - та удивлённо приподняла бровь. - Мне казалось, что ты будешь рад услышать такую новость. Тебе ведь здесь не особо нравилось, верно?
        - Что вы такое говорите? Я всегда рад служить господину Аветусу.
        Его голос контрастировал с речью женщины: раболепный, тихий, заискивающий, против громкого уверенного.
        - Не сомневаюсь. И тебе нечего опасаться, господин за верную службу только вознаграждает.
        - Как скажете, госпожа.
        Все знали, что Вадома такая же слуга, как и все люди здесь. Но она пользовалась исключительными привилегиями и держала голову высоко, будто была ровней той же Крине.
        - Скажите, - осмелился он попросить её, - неужели вы и правда не боитесь господина?
        - А у меня есть причины его бояться? - усмехнулась женщина и непонимающе посмотрела на старика.
        - Почти все постояльцы Убежища монстры и демоны, а сам господин Аветус, - он сглотнул и продолжил шёпотом: - некромант.
        Прежде он знал этого человека под именем Владимир, или Шестой Герой, здесь же было положено иное обращение. Мужчина теперь даже сомневался, является ли господин человеком, или он всё же высший демон?
        - И что с этого?
        - Я видел сегодня горы трупов в одной из лабораторий. Он погубил столько жизней. Я узнал некоторых, они из Яршино. Из его собственной деревни.
        - Трупы, что ты видел, были убиты врагом, - снисходительно улыбнулась Вадома. - Господин призывал их души дабы опросить и наказать наконец осмелившихся напасть на тех, кому посчастливилось жить под его защитой.
        - Посчастливилось? - переспросил мужчина и скривился будто съел лимон.
        - Если ты забыл, постоянно бандиты грабят и сжигают деревни. Всем лордам плевать на это, им главное доходы. Аветус же действительно оберегает своих подданных и отомстит за убитых.
        - Жаль только никто не знает, что он Аветус.
        - Однажды все узнают, - женщина внимательно посмотрела на него. - Владимир, Аветус - имя и титул не важны. Он истинный спаситель мира и наш милостивый хозяин. Лично я счастлива, что служу ему, советую и тебе быть благодарным.
        Слуга моргнул пару раз и поклонился ей, пытаясь скрыть таким образом выражения лица. «Она действительно сумасшедшая», - подумал он.
        - Я благодарен господину за всё, - тихо пробормотал он вслух.
        * * *
        Виорел обнаружился на границе лордства. Он смотрел на лес перед собой и просто сидел на голой земле. Рядом с ним валялась походная сумка.
        Почему-то увидев его я испытал разочарование. Адские Псы легко взяли след от стен Больдограда и уверенно двигались в западном направлении. Я уж начал предвкушать, как в расположенном там городе буду скрывать своих собачек, но след вёл в чащу леса.
        - Скучно, - не скрывая эмоций сказал я и старик испуганно подпрыгнул.
        - Владимир? - выдохнул он уставившись на меня и схватившись за сердце. - Вы напугали меня. Как? Как вы нашли меня?
        - Лекарство своё прими, тогда скажу. Не хватало, чтобы ты умер на месте. С другой стороны, я могу вернуть твою душу в ещё не остывшее тело, это не сложно, - задумчиво протянул я.
        Виорел дрожащими руками расстегнул куртку и полез во внутренний карман пиджака. Закинув в рот пилюли, он затравленно посмотрел на меня. Во избежание недоразумений, я шагнул к нему и схватил за локоть. Бедняга чуть ли не пополам согнулся, видимо ожидая побои. Тем временем, повинуясь ментальному зову, из-за деревьев вышел один из Псов и старик вскрикнул. Ноги его подкосились, но упасть ему я не дал. Прислушавшись к бормотанию понял, что тот молится Богине.
        - Это тебе не поможет, - рассмеялся я. - Лучше Тьме молись, больше вероятности, что услышит.
        - Это ведь Призрак! - более осознанно выпалил он.
        - Что? - не понял я его.
        - Это тот самый Призрак, о котором говорят местные крестьяне? Я слышал, но не думал, что оно действительно существует.
        - Это Адские Псы и их двое. Хугин и Мунин, прошу любить и жаловать.
        Когда вышел второй Пёс, старик запричитал молитвенные слова вновь, вяло пытаясь вырваться из моей хватки.
        - Виорел, только не надо устраивать драму, - закатил я глаза. - Это очень умные создания, понимают человеческую речь и тебя не тронут, в отличии от других монстров.
        Вспомнив об этом, я выпустил старика из рук и начал шарить по своим карманам. Управляющий упал на землю, да так и остался там сидеть дрожа от страха и пялясь на Адских Псов.
        - Вот, нашёл!
        Я протянул ему кольцо, которое он не спешил брать в свои руки.
        - Бери!
        Я чуть ли не рыкнул и он таки принял артефакт.
        - Вот, другое дело, - улыбнулся я как можно доброжелательнее. - С ним ни один монстр не нападёт на тебя. И вообще, вставай с земли, простудишься ещё. А нам это не нужно.
        - Что вы сделали со мной? Что вы вообще такое? Почему Призраки подчиняются вам? Почему я не могу пересечь границу?
        Вставать он не спешил, да и судя по слезам и рыданию впал в истерику. Приказав посмотреть мне в глаза, я использовал [Морок] и внушил ему чувство безопасности.
        - Я твой хозяин, что приказал не покидать границы лордства. Вот и всё.
        Он кивнул, шмыгнул носом и встал на ноги.
        Глава 34
        Флавий вошёл в командную комнату основного лагеря и сел за центральный стол. Устало выдохнув, он облокотился на спинку стула и покосился на ещё одного присутствующего в помещении.
        - Коллега, вы сегодня угрюмее обычного, - обратился дракон к полудемону. - Что-то случилось?
        В ответ Фавоний нахмурился и создал полог тишины, чем заинтриговал демона.
        - Полагаю вы в курсе, что вчера мы с Аветусом призывали возможных свидетелей из числа погибших жителей Яршино.
        - Разумеется, - кивнул Флавий. - Разве это собрание не по поводу призывов? Удалось узнать нечто ценное?
        Фавоний разочарованно покачал головой.
        - Увы, ничего. Но, случилось нечто необычное и тревожное на мой взгляд.
        - Я вас внимательно слушаю.
        Дракон принял более серьёзный вид и нахмурился.
        - Вы ведь знаете основы о призыве душ, духов и полудухов?
        - Да, я в курсе, что вы создали печать. Благодаря ей души всех подданных людей Аветуса помечены, и при необходимости их возможно вернуть в мир живых независимо от того, куда они попали и каким богам поклонялись. С ограничением в месяц.
        - Да, примерно после этого они уходят на перерождение и достать их невозможно в принципе, - кивнул полудемон и, наклонившись вперёд, зашептал: - Но вы представить себе не можете, насколько это затратный процесс. Даже я до истощения могу призвать только десятерых. Ведь души выдергиваются из иного измерения, из божественных хранилищ! Я нашёл лишь небольшую уловку, не более того. Если быть недостаточно сильным, то ритуал не получится. Из всех некромантов, что сейчас находятся в услужении Аветуса, нет никого, кто бы смог совершить призыв. Только мы двое. Я и господин Аветус. И он. Он слишком силён.
        Флавий непонимающе моргнул.
        - Но разве он не должен быть невероятно сильным? Тем более нам известно, что реальный уровень свой он скрывает.
        - Нет, прогресс его действительно поражает, но настолько огромным быть не может, иначе были бы заметны иные проявления.
        - Иные проявления?
        - Все мы прекрасно знаем, - раздражённо начал объяснять полудемон, -- что быстрое повышение уровней и навыков способствует снижению контроля. Тело и разум ещё не привыкли друг к другу, а потому согнутые ручки дверей и сломанные от одного прикосновения предметы становятся обыденностью. Но наш дорогой лидер прекрасно контролирует себя, так откуда у него такая мощь?
        - Он захватил тело Героя, а прогресс их прокачки заметно выше обычных людей, - пожал плечами дракон.
        - Чушь собачья! - раздражённо воскликнул Фавоний. - Я прекрасно разглядел статус, когда он впервые показался на пороге моей башни. Слишком высок для обычного человека, но в пределах ожиданий для Героя. Даже если Аветус повышается огромными темпами, каждый переход на новый уровень стресс для организма, это невозможно скрыть.
        - Я не понимаю, к чему вы ведёте? Говорите, что он силён, но не может быть силён настолько?
        - Я полагаю, что часть его необъяснимо завышенных способностей обусловлена…
        Он выжидающе посмотрел на своего коллегу демона.
        - Подселенец не обычная душа человека или демона?! - воскликнул тот ошарашенно.
        - Вполне возможно, что это кто-то из Чертогов Тьмы, может даже сам Люций, которого и собирались призывать культисты.
        - Или сама Праматерь.
        - Богохульство, нет, это невозможно, - отрицательно покачал головой Фавоний. - Тьма не может нарушить условия договора, иначе миру придёт конец. Ни один Бог не может ступить на поверхность земли.
        - Полагаете, культисты могли сделать что-то наподобие привязки по время призыва Героя Владимира?
        - Кто знает? Нападающие были тёмными, так что, скорее всего, это люди Культа Истины.
        - Но не считаете ли вы, коллега, - Флавий прищурился, - что в таком случае не стоит ущемлять подселенца?
        Полудемон ничего не ответил, лишь дал понять собеседнику о конце разговора рассеиванием полога тишины. Вскоре появились остальные участники предстоящего совета: Крина, пять краснокожих командующих (одним из которых был Вит), эльф, Скендер и Аветус.
        * * *
        Скендер был взволнован приглашением на военный совет. Владимир так и не вернул ему должность начальника замковой охраны, но здесь и сейчас находился он, а не Яноро. Что это, если не показатель расположения господина?
        С момента ранения Скендер практически не видел Крину, тем более не разговаривал с ней ни о чём помимо работы. Даже сейчас её красивое лицо не выражало ничего кроме безразличия. Её заинтересованный взгляд был прикован к Аветусу, но в нём не было и капли желания, что не могло не радовать мужчину. Ему и без того ревность девушки к сыну тяжело давалась.
        Совет проходил довольно спокойно, обсудили высокую вероятность того, что Яршино было зачищено именно Культом Истины, а также дальнейшие действия по усилению охраны поселений. В основном это касалось рассредоточения «тайной армии» вокруг селений и сигнальный артефакты для старост. Согласно инструкции, внутренняя и внешняя охрана должны были работать изолированно. Лишь в крайнем случае допускалось вхождение в населённый пункт, когда как деревенской страже категорически запрещалась покидать периметр и помогать. Разумеется, всё это делалось с целью скрыть расовую принадлежность «тайной армии» как можно дольше.
        - Хоть я и не вижу в этом смысла, - высказался Флавий, - но в целом поддерживаю вашу политику, господин Аветус.
        - Мне кажется, глупо оттягивать неизбежность, - возразил Фавоний. - Местные неоднократно наталкивались на бесов в лесу. Они уже морально готовы принять правду.
        - Не преувеличивайте, - нахмурился Аветус. - Вы плохо знаете людей. Будь они морально готовы, я бы не испытывал таких затруднений с человеческими рабами. Большинство из них находятся под техниками контроля разума не просто так, иначе бы свихнулись.
        Флавий недовольно хмыкнул.
        - Я понимаю, что обслуживание трупов и зомби лежит именно на тебе, Фавоний, - усмехнулся Аветус, - но ты не должен лениться и увиливать, это не достойное поведение для моего лучшего некроманта и мага.
        - Благодарю, господин Аветус. Рад служить вам.
        Полудемон склонил голову, но Скендеру показалось, что тот всё равно остался недоволен решением своего хозяина.
        - А что касается вас, - лидер перевёл взгляд на Флавия, - удалось ли отыскать след предателя?
        Дракон напрягся, его внешний вид говорил о том, что ответ явно не понравиться Аветусу.
        - К сожалению, мне ничего не удалось найти. Более того, сама мысль о предательстве кого-то из демонов, тем более высшего, является кощунством.
        - То есть, согласно вашему мнению, обычные людишки сами додумались до Пространственный магии за пару сотен лет поклонения Тьме?
        Голос Аветуса звучал угрожающе, словно он в чём-то обвинял Флавия.
        - А как же приручение элементаля? - продолжал он. - Тайное знание, что известно было лишь единицам лучших из нас? Неужели сами додумались и воплотили?
        - Я лишь хочу сказать, что подобное предательство противоречит самой сути демонов, - спокойно и уверенно ответил дракон. - Если кто-то и осмелился совершить это, то он чрезвычайно осторожен и осознаёт риски. За подобное его разорвут на части свои же. Это определённо одиночка-изгой, иного объяснения подобной возможности я не вижу.
        - Так найдите его. Возможно, он участвовал в нападении на Яршино, так что должен был засветиться.
        - Высший демон здесь, на поверхности? - усмехнулась Крина. - Он бы не смог остаться незамеченным.
        - Если не появляться в местах, где обычные люди могли бы увидеть его тёмную ауру, то это вполне возможно. Тем более, когда есть помощь Культа Истины.
        - Ваши Псы смогли что-то учуять? - впервые за всё время подал голос эльф.
        Аветус замолчал, он казался растерянным.
        - Нет, - последовал краткий ответ.
        - Тогда почему вы решили, что во всём этом замешан кто-то из высших демонов? Я продолжу настаивать, что подобное невозможно! - заявил Флавий. - Даже захваченные в плен не могли поделиться с врагом столь важными данными.
        - Низшие демоны не обладают подобными знаниями и умениями, - вставил Вит в защиту своей расы.
        - В любом случае, я поручаю вам продолжить расследование, - уже спокойным тоном ответил Аветус. - Совет окончен.
        Он встал и вышел из комнаты.
        - И что это сейчас было? - недовольно пробурчал эльф, но никто ему не ответил.
        * * *
        Я чувствовал себя просто отвратительно после Совета. Откуда я взял вообще существование предателя? Почему я был в этом так уверен? Ведь даже Хугин уверял, что ничего не учуял. Мой уход наверняка выглядел побегом, собственно, ведь так оно и было.
        Оказавшись в своей комнате в Убежище я открыл дверцу шкафа и посмотрел в зеркало.
        Чёртов ублюдок. Он ни разу не выходил на связь за всё это время. Если бы не явные признаки присутствия, я бы давно счёл всё это какой-то ошибкой. Возможно, именно этого он и добивается?
        Когда он брал частичный контроль, то я замечал это, хоть и делал вид, что ничего не произошло. Как тогда с тем парнем шпионом, подселенцем к Больдо. Может ли он незаметно нашёптывать что-то или читать мысли? О, я бы многое отдал, лишь бы узнать ответ на этот вопрос.
        - Хочешь, чтобы меня сочли за сумасшедшего? Не дождёшься!
        Я сказал это громко собственному отражению, внимательно вглядываяся в него. Но, увы, ни один лишний мускул не дрогнул. Не было ничего, что бы я мог интерпретировать как влияние извне.
        Долго это продолжаться не могло. Так что я просто принял душ и лёг спать, не забыв защёлкнуть громоздкие деревянные браслеты на руках. Спокойной ночи мне.
        * * *
        Лагерь никогда не спал, но днём он всё же был активнее, как и большинство монстров. Ночью же часто посаженные магические огни освещали площадь, на которой иногда вело тренировку небольшое количество групп. Эльф сидел на парапете одной из внешних башен свесив ноги вниз. Он часто приходил сюда, чувствуя некую удовлетворённость от вида, открывающегося с этого места, а также предаваясь размышлениям.
        На вечернем Совете Крина вела себя отчуждённо, ничем не выдав то, что между ними происходит. Между тем, эльф уже давно не использовал техники связанные со светом. Отчасти оттого он и был слаб, что не мог использовать одно и ещё не успел развить другое, тёмное начало. Но техникой безопасности пренебрегать себе дороже. Он должен набраться терпения и расти дальше.
        Садорин начинал разочаровываться в Шестом Герое. Он пришёл к этому человеку с конкретной целью и тот обещал дать ему то, что он желает. Между тем, прошло уже несколько месяцев, но вся та мощь, которой располагал Владимир, бесцельно простаивала. Эльф видел тренировки монстров, сам проводил спарринги и прокачивался попутно, и всё же продолжал быть слабее большинства. Руки его дрожали от жажды убийства соплеменников, но он ничего не мог сделать со своей ненавистью, она лишь росла день ото дня. Но приходилось сдерживать себя, снова и снова.
        Ещё и эта непонятная ситуация на Совете. В тот момент Аветус выглядел так, словно был не в своём уме. Откуда уверенность в мифическом предателе демоне? Сам Садрин в прошлом входил в состав эльфийской группы разведчиков, что ловила и пытала ради информации демонов. Но даже так, сложно было представить, чтобы демон пошёл на предательство под действием пыток, а про добровольность и говорить было нечего.
        - Доброй ночи, - раздался неподалёку знакомый голос и эльф тут же спрыгнул на пол, заняв боевую стойку и обнажив свой клинок. Действие скорее являлось рефлекторным, чем осмысленным.
        - Доброй, Владимир, - ответил он выпрямившись и медленно убрал оружие. - Не стоит подкрадываться к тем, кто не является твоим врагом.
        - Спорный момент, - усмехнулся человек и по телу эльфа пробежали неприятные мурашки. Почему-то сейчас ему показалось, что перед ним не тот Владимир, что был на Совете несколько часов назад. Совершенно спокойный и уверенный в себе, он словно видел насквозь стоящего перед собой. - Ты начал изучать тёмную магию, верно?
        Во рту Садорина пересохло, он был напуган.
        - Не стоит использовать на мне свои навыки устрашения, - ответил он взяв себя в руки.
        - Но ты ведь решил пренебречь … моей рекомендацией, верно? Не думай, что я осуждаю.
        - Ты верно подметил, рекомендация. Я вправе принимать решения самостоятельно.
        - Ты заражён, твой учитель явно профан. Но не волнуйся, я уже позаботился об этом.
        - Позаботился? - напрягся эльф. Неужели он наказал Крину?
        - Я о той крупице скверны, что развилась в тебе. Теперь ты чист от света и можешь больше не беспокоиться о конфликте энергий.
        - Спасибо, наверное, - неуверенно растянул слова ничего не почувствовавший Садорин. - Так просто? Без заклинаний и слов активаторов?
        - Мне это уже давно не нужно, - доброжелательно улыбнулся Владимир. - Да и пришёл я поговорить с тобой о немного других вещах. Насколько ты верен мне?
        - Я же сказал, что буду рядом с тобой чтобы убивать людей и эльфов. Но, по правде сказать, ты не торопишься с подобными вещами.
        - И ты этим недоволен.
        Слова Владимира прозвучали как факт, так что эльфу было нечего ответить. К тому же, он не услышал и намёка на осуждение. Всё же, с Владимиром явно что-то было не так и Садорина это начинало напрягать.
        - Я вижу ненависть и тягу разрушения в тебе, и мне это нравится. Что ответишь, если я скажу тебе, что дам всё, что ты желаешь, и даже больше? Не только люди и эльфы, но ангелы, демоны и оборотни падут, а с ними и весь мир.
        От взгляда Владимира эльфу стало ещё хуже, он не просто дрожал от страха, но теперь появилась тошнота.
        - Я же попросил тебя не использовать на мне навыки устрашения! - со злостью воскликнул он.
        Резко всё прекратилось и Садорин облегченно выдохнул.
        - Так каков будет твой ответ?
        - Ты подобное уже обещал.
        - Не совсем я. Я ведь вижу, что ты понял это. Сейчас с тобой разговаривает не тот, кто обычно представляется Владимиром и Аветусом. И я не использовал навыков устрашения, лишь показал частичку себя. К сожалению, место, где я сейчас нахожусь, не позволяет мне использовать всю силу. Но, поверь, это дело времени, да и сейчас мне подвластно многое.
        Садорин хотел сказать, что парень перед ним действительно сошёл с ума, но язык не поворачивался. Какой-то очередной навык? Почему слова этого странного человека воспринимаются как истина?
        - Зачем ты это делаешь? Я же сказал, что не враг тебе. Не используй на мне навыки контроля разума!
        - Контроля разума? - слишком естественное удивление показывал Владимир, но Садорин уже зарёкся не верить этому сумасшедшему. - Значит, слова мои воспринялись как истина, но ты сопротивляешься? Что ж, тогда я одарю тебя. Не бойся.
        Тело Садорина перестало подчиняться словно окаменев, а Аветус начал медленно подходить. Он положил ладонь на лоб более высокого эльфа, который уже успел морально подготовиться к худшему.
        [Поздравляем! Благословение Тьмы получено! Подробнее: тёмные навыки получают прогресс опыта 400%. Получить новый тёмный навык проще]
        Пока эльф ошарашено разглядывал новый элемент статуса, что появился между классом и пассивными навыками, Владимир уже успел отойти от него на несколько шагов.
        - Теперь ты понимаешь, что я не вру?
        - Что ты хочешь от меня? - спросил всё ещё ошарашенный эльф.
        - Лишь чтобы ты помог мне, когда я окончательно захвачу эту оболочку.
        Тот, что был в теле человека, развернулся и направился к выходу, но в догонку эльф успел крикнуть:
        - Что ты такое? Бог? Праматерь?
        Человек неприязненно передёрнул плечами и обернулся.
        - Никогда не сравнивай меня с ней, - угрожающе проговорил он, но тут же смягчился. - Когда придёт время ты первым узнаешь истину, сейчас же слишком рано для этого.
        Глава 35
        Альгирдас покидал Город Ангелов в приподнятом настроении, причина которого сидела на лошади перед ним. Кальмия являлась хозяйкой гостевого дома, в котором Герой жил последние несколько месяцев. Добрая девушка и очень участливая. Он провел с ней бок о бок всё то время, пока находился у ангелов, постоянно помогая по хозяйству. Ему и невдомек было, что подобное отношение можно трактовать двусмысленно. Главное, что пока Кальмия находилась рядом, мелкое злобное существо его не трогало. А ещё девушка согласилась сопроводить задержавшегося гостя до Столицы, а после улететь на своих крыльях домой. Точнее, это он так полагал, выдавая желаемое за действительное. Стоило им покинуть границы Долины, как Кальмия попросила остановиться и спрыгнула с лошади.
        - Дальше ты должен ехать один, - тихо сказала она смущённо отведя взгляд.
        - Но ты ведь обещала сопроводить меня до столицы! - возмущённо воскликнул он.
        - Да, но её святейшество Ариэль запретила мне покидать Долину Ангелов.
        - Кальмия, прошу…
        - Я знаю, но Верховная Жрица считает, что то существо уже не может дотянуться до тебя. Она сказала, что подарила очень ценный защитный артефакт.
        Альгирдас инстинктивно положил ладонь себе на грудь, где за бронёй находился кристалл на цепочке. Он понимал, в каком неоднозначном положении находится, но рисковать больше не хотелось. И пусть теперь существо не могло к нему притронуться, оно было слишком изобретательно и коварно.
        - И всё же я надеялся, что ты окажешь мне эту услугу, - попытался сказать он как можно спокойнее.
        - Прости, я не могу идти против воли Верховной Жрицы Света, - извиняющимся тоном ответила девушка и распахнула спрятанные до этого крылья. Альгирдасу оставалось лишь смотреть вслед улетающему ангелу.
        Рыцарь хмурым взглядом проводил Кальмию, пока та не исчезла из поля видимости. Лишь после этого парень решил себя взять в руки и перебороть желание вернуться. Всё же король дал понять в послании самой Ариэль, что Рыцарь Света обязан вернуться, иначе за ним придёт армия. Уж что, а подобного позора он бы не вынес, так как образ идеального защитника пока ещё был жив в мозгу Альгирдаса.
        - Я обязан служить королевству и защищать людей от тьмы, - прошептал он и испуганно огляделся, но в ответ была лишь тишина. Неужели существо покинуло его наконец?
        Не веря своему счастью, Альгирдас пришпорил лошадь и начал удаляться от Города Ангелов. Чем больше проходило времени, тем увереннее он себя чувствовал. К середине дня, уже поверивший в возможность избавления от мелкой злобной дряни, он остановился и спешился. Отпуская поводья парень был уверен, что ничего не может произойти за короткое время, пока он занят своими делами. Но, не успев закончить, он услышал испуганное ржание и обернулся. Лошадь неслась в самую чащу леса прочь от дороги.
        Выругавшись, Альгирдас поправил штаны и бросился в погоню за уже пропавшим из виду животным, придерживая меч на боку. Всё же правило в походе не расставаться с оружием ни на миг он соблюдал. Пробежав несколько десятков метров он остановился и прислушался, но кроме шелеста листьев и перекличек диких животных и птиц, что водились в огромном количестве на этой чистой территории, он ничего не услышал. Использовав свой единственный навык обнаружения он ничего не добился. Также простое поисковое заклинание утерянных вещей оказалось бесполезным. Лошадь будто испарилась.
        - Хи-хи.
        До боли знакомый голосок послужил спусковым крючком для гнева парня.
        - Выходи, мелкая сука! Хватит прятаться!
        Он ещё много чего кричал в пустоту, совершенно не контролируя слова. Но элементаль лишь задорно хихикала. В какой-то момент в Альгирдаса прилетел камушек и тот выхватил из ножен свой меч и начал безрассудно атаковать скачущий вокруг него голосок.
        Деревья падали от взмаха меча, в земле пролегали глубокие борозды от атак Святого Рыцаря. Всё это продолжалось до тех пор, пока в глазах не потемнело и он не потерял сознание.
        * * *
        Кальмия услышала перезвон колокола и очень удивилась, узнав сигнал о сборе лёгкой боевой группы. Подобное случалось крайне редко, разве что во время Нашествия полчищ чудовищ и демонов. Её охватило беспокойство за Альгирдаса, ведь она оставила его одного не так давно. И пусть Ариэль считала страхи парня глупостями, Кальмия провела рядом с ним достаточно времени чтобы понять насколько его тревожат мысли об элементали.
        Через пару десятков минут с вершины Главного Храма взлетело несколько ангелов, направившись в сторону Столицы. Больше терпеть Кальмия не могла и полетела следом, не поднимаясь слишком высоко над землёй.
        На границе Долины девушка услышала шум в лесу, в сторону которого и полетел боевой отряд. Похоже, им быстро удалось решить проблему, так как вскоре Кальмии пришлось прятаться от собратьев. Группа из трёх ангелов на верёвка удерживала кого-то связанного.
        «Это не может быть Альгирдас, нет. Ведь я была рядом с ним столько времени и не заметила никаких признаков сумасшествия!»
        Не зная что и думать, взволнованная девушка направилась прямиком к Ариэль.
        * * *
        Я потратил много времени на разработку плана по рассредоточению армии бесов вокруг деревень лордства. Центральные районы остались наименее защищенными, но в любой момент туда можно было перебросить войска благодаря настроенным тревожным маякам у старост.
        Пространственная магия полагала знания координат точки выхода, которые определялись лишь непосредственно на месте, так как устаревшие данные могли привести к каменной кладке, например, либо у неопытного пользователя без знания визуальной картинки могло вообще ничего не получиться. Следовательно, для создания Перехода было достаточно одному сильному тёмному магу проникнуть внутрь вражеской территории, его и следовало искать. Но три дня поисков узкими специалистами не дали ровным счётом ничего. Была ли это разовая акция, либо стоило вычислять крота - я не знал. Возможно, было бы целесообразнее распределить войска равномерно, но благодаря тревожным маякам по сути так и было. Внешне же создавалось впечатление, что я защитил лишь границы, так что центр мог привлечь внимание для нападения. Как бы там ни было, оставалось только ждать.
        Хоть новое распределение армии предполагало опустевший лагерь, на самом деле это было не так. Я был полностью уверен в том, что никто из врагов не знал истинной численности бесов, так что немалое их количество находилось здесь в боевой готовности для Перехода по первой команде.
        Все эти мероприятия усложнялись тем, что наступила весна - самое время сельскохозяйственных работ. То и дело несмотря на запрет сердобольные тётечки с корзинами еды и любопытные детишки пытались пробраться к загадочным военным со скрытыми лицами. Несколько штрафов и выговоров возымели успех, хоть и не сразу, но этого было достаточно для появления слухов о темной природе молчаливых защитников. Возможно, оно и к лучшему, так людям будет проще принять правду.
        Я предавался размышлениям на одной из вышек лагеря, когда услышал знакомый голосок.
        - Привет, папочка!
        Медленно повернув голову я уставился на пропавшую элементаль.
        - Что-то случилось? -- удивилась она склонив голову набок.
        Я вошёл в [Рывок] и схватил её в ладонь применяя [Ускорение].
        - Где.. Ты… Пропадала...
        Пытаясь сдержать обуявший меня гнев я проговорил свой вопрос медленно, с выделением каждого слова. Лишь Тьма Матушка знает, сколько усилий было приложено, чтобы не причинить боль Анне.
        - Я, - заикнулась элементаль, мастерски изображая испуг, - Город Ангелов, там. Я была рядом с Альгирдасом.
        - Столько времени ты посвятили этому бездарному рыцарю?!
        Всё же я не сдержался и повысил голос, но тут же огляделся и использовал [Тишину], чтобы никто не услышал криков и не прибежал не вовремя.
        - Но, папочка! - она продолжала умело изображать из себя невинную жертву. - Ты ведь сам сказал следить за ним!
        - Но не тратить на это столько времени, ещё и не выходя на связь! Ты могла поработать тем, что у тебя вместо мозгов и понять, что мне могла потребоваться твоя помощь? Чем ты вообще думала? Я нуждался в тебе, а ты просто исчезла! Что я должен был подумать? Что ты бросила меня? Что ты мертва? Я места себе не находил всё это время. Если бы ты была здесь…
        Как же я был чертовски зол! Но запал мой пропал, когда Анна истошно завопела, причиняя нестерпимую боль моим ушам. Голова вжалась в плечи, колени согнулись на инстинктах, вот только рука продолжала сжимать элементаль не смотря ни на что. Более того, навык [Поглощения] оказался активным. Осознав происходящее я попытался сделать откат, но ничего не получалось. Мир звуков померк, как и всё вокруг сжалось до руки с Анной и боли в ушах, что вскоре поглотилась [Обезболиванием]. Я будто выпал из реальности, не ощущал контроля собственного тела и наблюдал из экрана телевизора.
        - Прекрати, - потребовал я. - Отпусти её.
        Это скорее был внутренний диалог, вот только собеседник стоял за спиной и притворялся, что его здесь нет. Увы, обернуться я не мог, а перед глазами лишь зажатая в руке и безмолвно кричащая Анна. Но это не мешало понимать что он здесь, что всё происходит по его воле. Я удивлялся собственному гневу на элементаль, ведь сам разрешил ей свободные передвижения и никак не обозначил сроки отгулов. Разве она виновата, что заигралась? Ведь духи стихий отчасти дети, им неведомы чувства наподобие ненависти или зависти, лишь радость и печаль. Даже так, эти два настроения не похожи на то, что чувствуют органические виды. Духи мыслят иными категориями, основная цель их существования - не дать погибнуть жизни на планете, оберегая её от опасностей тектонического и космического характера. Для этого они и были созданы Праматерью.
        - Она ещё нужна мне! - закричал я от злости к собственному бессилию.
        И мир вернулся. Я упал на колени, а тельце Анны покатилось по деревянному настилу. В ушах стоял звон, ладонью чувствовалась влага. Я посмотрел на руку и не удивился крови, ведь подобное уже случалось однажды.
        Элементаль лежала без движений, бледная, почти серая. Я аккуратно взял её в ладонь не вставая с колен и не ощутил прежнего тепла, её температура упала. Мана также опустилась до критических значений, точнее с такими объемами мгновенно потерять ? запаса это нечто невообразимое. Открыв свой статус я чуть дар речи не потерял: девять уровней за раз!
        Попытавшись подняться на ноги я не удержал равновесия и упал. Ощущалась потрясающая лёгкость, будто меня гелием накачали. Я покосился на Анну и решил оставить её на полу: любое неловкое движение и могу ведь раздавить.
        Я ментально позвал Псов и дождался их появления сидя на вышке. Те появились довольно быстро с волной беспокойства, что обрушилась на моё сознание.
        - Всё хорошо, не о чем беспокоится, - уверенно сказал я им и те начали облизывать уши от крови, словно упрекая в чём-то. - Хватит.
        Оттолкнув их я снова попытался встать, на этот раз вышло, хоть и штормило немного. Очередная волна чужого беспокойства накрыла меня.
        - Хорошо, просто помогите мне и возьмите Анну. Я сейчас открою Портал в Убежище.
        Облокотившись на Хугина я сделал шаг в сторону, а в это время другой Пёс наклонил морду, понюхал Анну и, подхватив её языком, забросил себе в пасть.
        - Что ты делаешь? - поразился я.
        Мунин удивлённо уставился на меня и высунул язык, на котором лежала элементаль.
        - Смотри не проглоти, - вздохнул я и создал Пространственный портал. Перед уходом стоило развеять полог тишины, что каким-то чудом продержался всё это время.
        Глава 36
        Проснувшись, Альгирдас чувствовал себя разбитым. Лишь спустя несколько секунд он понял, что уже открыл глаза, но тьма так и не отступила. Он попытался сесть, но ничего не вышло, невозможно было даже рукой пошевелить.
        «Где я? Что произошло?» - он хотел произнести это вслух, но не услышал собственного голоса. Зато дыхание слышалось чётко, подгоняемое паникой, оно стало частым и поверхностным.
        Брякнули железные засовы и раздался топот нескольких человек.
        «Статус!»
        Увы, столь привычное окно навыков перед глазами не появилось, что ещё больше напугало парня.
        - Пожалуйста, успокойся! - услышал он знакомый голос и замер. - Всё хорошо, ты в Долине Ангелов.
        «Кальмия?» - удивился он, но вновь не услышав самого себя и дёрнулся в очередной попытке вырваться.
        - Альгирдас, пожалуйста, - взмолилась девушка. - Будь благоразумен! Я сейчас сниму повязку.
        Парень замер и зажмурился. Его голову аккуратно приподняли, а потом в веки ударил свет. Немного привыкнув, он прищурился. Увы, возможность говорить всё ещё не вернулась к нему. Скосив взгляд вниз парень не увидел своих доспехов, лишь какие-то белые одеяния, обтянутые широкими светлыми ремнями, что удерживали его в постели. Кальмия же стояла обеспокоенно смотря на него и теребя повязку в руках. За ней находилось ещё пять мужчин в светлой броне, той самой, что носили местные гвардейцы. Выглядели они довольно грозно и напряжённо, словно ожидая от связанного нападения. Стены помещения представляли из себя грубый плохо обработанный камень, Альгирдас не помнил подобных помещений. Окно если и было, то находилось за спинами визитёров.
        - Её святейшество Ариэль разрешила мне первой увидеть тебя и всё объяснить. Но, сначала, ты ведь расскажешь, что помнишь последним? Кивни, если согласен.
        Альгирдасу совершенно не нравилось то, что происходило. Ещё раз оглядев присутствующих он все же кивнул. Кальмия удовлетворённо улыбнулась и посмотрела на одного из мужчин, после чего тот шагнул к парню. Он провёл над головой пленного ладонью правой руки и произнёс слово активатор.
        - Расскажи мне, Альгирдас, - вновь попросила Кальмия.
        Но парень продолжал молчать, не решаясь начать рассказ.
        - Альгирдас? - попыталась подтолкнуть его девушка.
        - Не, - протянул он и закашлялся, в горле совсем пересохло. - Не вижу смысла… Что-то говорить…
        - Пожалуйста, принесите воды, - обратилась девушка к одному из мужчин, но тот лишь с укором посмотрел на неё.
        - Я скоро вернусь, -- сказав это она глубоко вздохнула и покинула комнату. Пока её не было никто из присутствующих не проронил ни слова.
        Принесенная девушкой жидкость смочила горло, но желания поддержать диалог не прибавила. Его и без того считали психом, а правда могла лишь усугубить положение, что судя по путам и так произошло.
        Поняв, что от рыцаря ей не дождаться ответа, Кальмия уговорила мужчин выйти сославшись на то, что пленник обездвижен и лишён магии. С явным недовольством они всё же выполнили эту просьбу. Когда комната опустела Альгирдас увидел на стене два магических светильника, так что окон здесь не было.
        - Это был он, элементаль? - сочувственно произнесла Кальмия.
        - К чему всё это? Ты ведь тоже не веришь мне, - безразличным тоном ответил парень.
        - Я знаю, что ты не сумасшедший. Я провела рядом с тобой достаточно времени чтобы понять это.
        - Твоего мнения недостаточно, оно ничего не значит.
        - И всё же, расскажи мне.
        - Я сошёл с дороги и остановился на опушке леса. Спешился. Стоило отвернуться и лошадь убежала от меня. Я пытался её догнать, но ничего не вышло. А потом… Оно начало смеяться надо мной, я разозлился. Надеялся, что если буду атаковать голос, то смогу задеть это существо.
        Повисла пауза. Альгирдас видел, что девушка не решается что-то сказать.
        - Говори как есть, я не буду злиться на тебя.
        - Твою лошадь нашли мёртвой. Говорят, что ты сам убил её. Когда впал в бешенство и начал крушить всё вокруг. Все считают, что это из-за болезни. Хоть прежде на такой ранней стадии ничего подобного не наблюдалось. Но это ведь скверна, она не поддаётся логике.
        - Что ж, ничего удивительного. Примерно такое я ожидал услышать, - вздохнул он. - Где амулет?
        - Он у тебя, его не забирали.
        Девушка потянулась к нему и поправила цепочку, положив кристалл на грудь парня. Судя по дрожанию рук она была взволнованна.
        - Я тебе никто, не стоит так переживать.
        - Не говори так! Ты Рыцарь Света, Герой. Как я могу не беспокоиться о тебе? - она отвела взгляд и продолжила тише: - Тем более я рассказала не всё. Скоро сюда прибудут два Героя с королевской гвардией.
        - Зачем? - насторожился парень почувствовав неладное.
        - Они заберут тебя и под конвоем сопроводят в столицу. Там ты будешь находиться под ответственностью короны, как и положено Герою.
        Это был удар ниже пояса. Он практически упал до уровня какого-то преступника! Неужели его просто запрут в клетке до самого Нашествия?
        - Что ж, похоже я проиграл, - тихо произнёс он. - Оставь меня.
        * * *
        Розалия крутила в руках кружку чая, совершенно не зная, что ей говорить своей подруге. Эгле же была полностью поглощена своими мыслями и не чувствовала неловкости гостьи.
        - Как там Владимир? - поинтересовалась она чтобы хоть как-то отвлечься. - Я не видела его с зимы.
        Розалия напряглась, но всё же ответила:
        - Я тоже давно не видела его. Но знаю, что у него много забот. Недавно кто-то напал на одну из человеческих деревень и убил всех жителей. Так что он мобилизовал всех бесов.
        - Постой! - удивилась бывшая жрица. - Как можно было уничтожить всю деревню? Они ведь здесь немаленькие, как целые города!
        - Да, большие, но Владимир не хочет давать им статус города из-за налогов королевства. Местные деревни имеют хорошую защиту, но нападение произошло ночью. Люди просто спали.
        - Странно всё это, - задумалась Эгле. - Он ведь уже обратился к королю?
        Розалия в ответ лишь укоризненно улыбнулась:
        - О чём ты говоришь? Ведь это с подачи короля были зимние нападения. Владимир никогда не попросит помощи у него.
        - Прости, я и забыла. Всё же я, в отличии от тебя, привязана к этому дому. Мне скучно здесь, даже в гости никто не приходит.
        - А как же Кастул? - поспешила поинтересоваться магичка, так как ей не хотелось сейчас оправдываться в том, почему она так редко появляется в этом доме. - Я слышала, что ты даже была у него в гостях.
        Эгле заёрзала на стуле, не зная что и ответить подруге.
        - А у тебя как дела с Владимиром? - спросила она невпопад.
        - Я редко вижу его, ты ведь знаешь. Неужели Кастул как-то обидел тебя? - сделала Розалия предположение. - Мне он всегда казался добряком.
        - Я даже не знаю как сказать, - замялась Жрица. - Всё очень сложно.
        - Сложно? Это как?
        - Кажется, я обидела его.
        - Ты? Его? Такое возможно? - удивилась девочка.
        - Так случилось, что я дважды ранила его, физически. Конечно, это вышло случайно, я думала, что он это понимал. Но недавно Кастул сказал, что я всё это сделала специально. Сам же он никогда не причинял мне боли.
        - Но ведь это действительно была случайность?
        - Я уже не знаю. Кастул считает, что светлые ненавидят тёмных просто так. И я причинила ему боль просто потому, что он демон.
        - Но это ведь не так, верно?
        - Сама не знаю. В первый раз испугалась, что он причинит мне боль. Я не знаю, почему обожгла его тогда. А другой раз он глупо пошутил и я разозлилась.
        - На шутку?
        - Он в тот момент летел, держа меня на руках. Я хотела спрыгнуть, но он крепко держал. И я…
        - Но ведь он не отпускал чтобы ты не разбилась?
        - Да, но…
        - Ты хочешь с ним помириться?
        - Я… Я не знаю.
        Розалия задумалась.
        - Он нравится тебе?
        - Что? - возмутилась Эгле.
        - Ох, подруга, - вздохнула девочка, - я имела ввиду как друг, приятель.
        - Э, да.
        - Тогда почему бы не помириться?
        - Не знаю, возможно, ты права. Надо бы поговорить. Это недопонимание гнетёт меня. Но как это сделать?
        - Я передам ему, в Лагере должны знать где он.
        - Да? Спасибо, Розалия, - улыбнулась Эгле.
        Она долго думала над словами Кастула и считала, что он в корне не прав. Ей стоило объяснить, что он просто всё не так понял. Тогда её точно перестанут терзать неприятные мысли.
        * * *
        Меня шатало как пьяного. Я умудрился сломать собственную кровать просто упав на неё, чем вызвал явное беспокойство Псов и те не собирались отходить от меня не на шаг. Собственно, я был и не против, в таком состоянии можно было наворотить дел. Скачок силы был просто колоссальным, что и неудивительно для девяти уровней за раз.
        СТАТУС:
        Владимир (Герой) ур. 70
        ОЗ: 5680
        ОМ: 16600
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 430
        Ловкость: 430
        Выносливость: 430
        Восприятие: 430
        Разум: 430
        КЛАСС: Лучник, Мечник, Шпион, Маг Света, Маг Тьмы, Маг стихий, Воин, Маг Скверны
        ИСКАЖЕНИЕ (Древо=>Предвестник) фаза 9
        Все характеристики +420
        Сопротивление Свету +50 (max)
        Сопротивление Тьме +50 (max)
        До следующей фазы маны 16600/28000
        Активные навыки шли огромным текстовым полотном, большая часть из них была максимального уровня. Читать все их не было особого желания, я даже не представлял, зачем мне всё это. Всё же с новыми скачками фаз Искажения появлялись какие-то рандомные навыки, но они просто терялись в списке. В любом случае, я уже давно сильнее любого другого Героя, возможно, даже нескольких сразу.
        Гораздо больше меня смутила новое название фазы Предвестник. Предвестник чего? Совсем не хотелось, что бы это было тем, что находится внутри и периодически перехватывает контроль тела. Кто же это может быть? Как давно он здесь и чего хочет?
        Анна не приходила в сознание. Мунин положил её на край матраса сломанной кровати и несколько раз толкнул носом. Полагаю, так же он пытался связаться с ней ментально чтобы разбудить.
        Я вздрогнул. Ведь если она проснётся, то, скорее всего, просто сбежит! Всё же стоит воспользоваться советом Фавония и начать отдавать приказы, иначе банально лишусь её. Расточительно разбрасываться такими существами.
        Потянувшись к Анне рукой я столкнулся с злобным взглядом Мунина и понял, что он рычит на меня. Я замер, не понимая происходящего.
        - Что с тобой? - удивлённо спросил я готовясь к невозможному: предательству Адских Псов.
        Меня накрыла ментальная волна беспокойства за Анну. Мунин понял, что это я сделал с ней и хотел защитить элементаль.
        - Это была случайность, - пытался я убедить его, в то время как Хугин стоял справа от меня выражая полное безразличие к происходящему. - Проснувшись, она может испугаться и сбежать. Проследи, чтобы этого не случилось. Мне нужно поговорить с Анной.
        Мунин кивнул и вновь закинул элементаль себе в пасть, после чего ушёл. Я посидел ещё какое-то время поражаясь своеволию Псов, хотя чего я мог еще ожидать учитывая сколько им уже лет. Поднявшись я направился в тренировочный зал для того, чтобы привыкнуть к новой силе.
        Почему меня так злит их самостоятельность в принятии решений? Я не задумывался над этим, но после того, как оказался в пустоте смотря на мир словно через экран, это начало беспокоить меня. В тот момент пришло чувство ясности, будто я всё это время находился в полудрёме и не понимал очевидных вещей. Неприятно было осознавать, что даже собственные чувства могут быть не подвластны мне. Впредь стоит больше анализировать эмоции, а лучше вообще не поддаваться им.
        Глава 37
        Илина вместе с Йонасом зашла в камеру и скривилась в отвращении.
        - А это обязательно? - спросила она у открывшего им дверь ангела-воина.
        - Приказ её святейшества Ариэль.
        - С этой минуты он под юрисдикцией короны и под нашей ответственностью. Так что развяжите его уже наконец!
        Мужчина поколебался несколько секунд и сообщил, что ключей у него нет, после чего был отправлен за ними раздражённой девушкой. После этого она прикрыла дверь и создала полог тишины, чтобы отгородиться от оставшегося охранника.
        - Ну что, допрыгался? - съязвила она. - А ведь я предупреждала! Поверить не могу, что это всё же произошло.
        Она громко вздохнула и потёрла переносицу. Йонас всё это время молчал, хмуро смотря на обездвиженного Альгирдаса. Заметив этот взгляд девушка повернулась к нему поставив руки в боки.
        - Ты что-то хочешь сказать? - поинтересовалась она.
        - Нет.
        - А стоило бы. Если не сказать, то наконец-то задуматься, в какой мы все жопе оказались.
        - Мы солдаты Светлой Богини и наш долг остановить Нашествие.
        - Вдвоём?! - взвизгнула Илина замахав руками.
        - Нас четверо героев, - невозмутимо ответил великан.
        - Ты что, совсем тупой?! Владимир будет свои земли защищать, даже если слухи о его связях с тёмными и ложь. А этот, - она махнула рукой в сторону молчаливого рыцаря, - спёкся. Король не даст ему в руки оружия до самого Нашествия!
        -- Значит, мы вдвоём остановим демонов и монстров. Мы обязаны, - невозмутимость Йонаса была непробиваема.
        - Извини, но идти на верную смерть я не подписывалась.
        - Измена? - удивлённо вскинул бровь здоровяк.
        - Измена чему? Это не мой король, как и не твой. Этот мир не наш!
        - Как Герои мы поклялись служить этой стране и людям. Или ты забыла?
        - О, я прекрасно помню. Вот только не понимаю, как мы докатились до всего этого. Ничего не хочешь сказать, Альгирдас?
        - Нет. Я уже проиграл.
        - Просто восхитительно! - взмахнула она руками. - Глупый силач и сдавшийся рыцарь. Вздумали решение проблемы на меня скинуть?
        - Я давно говорил, что нужно избавиться от Владимира, - в глазах Альгирдаса загорелся огонёк. - Всё начало идти под откос с его появлением.
        - Уже лучше, - улыбнулась девушка и подошла к нему ближе. Она склонилась к его лицу уперевшись рукой в спинку кровати.
        В этот момент появилась Кальмия и, поздоровавшись с Героями, расстегнула путы пленника.
        - Я очень надеюсь, что вы сможете ему помочь, - сказала она.
        - Обязательно, - ответила Илина без особого энтузиазма. - Где его доспехи?
        - Вам их скоро передадут.
        Кальмия бросила полный надежды взгляд на Альгирдаса и покинула камеру. Парень же встал с постели и начал разминать конечности.
        - Закончил зарядку? - решила девушка прервать его упражнения. - Пошли.
        Парень кивнул, потирая запястья с браслетами, блокирующими магию.
        * * *
        - Что здесь произошло?! - удивлённо воскликнул Фавоний войдя в тренировочный зал. Точнее в то, что от него осталось.
        Каменные плиты были разбиты, их обломки покрывали треснувший пол. Стены представляли из себя голую глинистую землю, а сводчатый минеральный потолок держался на чистой магии. Среди всего этого бардака лежал дракон с чёрной чешуёй. Он поднял голову и уставился на замершего в испуге полудемона, после чего ящера окружил чёрный дымок. Он развеялся, показывая покрытого тонким слоем пыли Аветуса. Парень пару раз кашлянул и немного отряхнул свою одежду. Откуда-то из кучи мусора в углу выбежал Адский Пёс.
        - Тренировался. Немного переборщил, - сказал Владимир и подошёл к полудемону. - Есть какие-то новости?
        - Да, - спохватился Фавоний. - Поступил сигнал о нападении. Отряды отправлены через Проход.
        Он полез в карман своего балахона и достал камень с меткой, который протянул своему господину.
        - Центральная зона? - ухмыльнулся парень забирая маячок.
        - Да.
        - Отлично.
        В этот же миг он шагнул в сторону, скрывшись в безмолвно созданном Проходе. Адский Пёс поспешил к хозяину и еле успел заскочить в портал прежде, чем тот развеялся.
        Фавоний ещё какое-то время стоял посреди бардака размышляя об увиденном, после чего устало вздохнул, словно возвращаясь в жестокую реальность. Он вытянул вперёд руку и прошептал слова-активаторы, после чего камни под действием невидимой силы покатились к стенам. Там они складывались в замысловатый пазл имитируя ровную поверхность, которую ещё следовало скрепить. Полудемону потребовалось более часа для восстанавления помещения.
        * * *
        Нападение произошло как нельзя кстати, именно когда мне хотелось испытать свои новые силы. Так что не теряя времени тут же переместился в подавшую сигнал тревоги деревню.
        Место выхода находилось в центре поселения, рядом с домом старосты, где ситуацию можно было оценить наиболее корректно. Увы, прямо на площади, хорошо освещённой фонарями, никого и ничего не наблюдалось. Звуки битвы доносились с южной стороны. Подойдя к центральному столбу и положив на него руку убедился, что активные действия велись только там. Остальные жители спрятались в убежище, что располагалось неподалёку от меня.
        - Осмотрись, - сказал я повернувшись к Хугину. - Убей любого чужака, что встретишь.
        Что ж, пора вмешаться. Я подпрыгнул и расправил свои демонические крылья. Картина действий с высоты благодаря [Ночному видению] просматривалась как на ладони: южные ворота нараспашку, а за ними полчища нежити, какой именно - распознать было сложно. Бесы держали неровный строй метрах в трёхстах от стены, но их силы находились в явном меньшинстве, достаточном для сдерживания противника максимум на пару десятков минут. Призывная нежить с нашей стороны так же присутствовала, но потенциал краснокожих некромантов был несравнимо низок по отношению к моим возможностями, либо Фавония.
        Оценив ситуацию с высоты, тут же спикировал вниз, так как для использования навыков требовалось сократить дистанцию. [Стена огня] отделила большую часть врага от основных сил, я же спустился рядом с одним из своих командиров, который испуганными глазами уставился на меня.
        - Добить изолированного врага, не заходить за черту огня. Когда противник будет оттеснён, занять оборонительные позиции на стене. После ждать дальнейших указаний. Сообщи всем.
        Краснокожий активно закивал головой.
        - Где люди? - спохватился я в последний момент.
        Демон непонимающе моргнул пару раз.
        - Местные понесли большие потери к тому моменту, как мы подошли, - ответил он слегка заикаясь. - Оставшиеся в живых убежали, полагаю, в местное убежище.
        Кивнув ему, я подпрыгнул расправив крылья. [Стена огня] всё ещё тянула ману из запасов, что было не особо приятно. Зависнув над толпой нежити я использовал [Тень поглощения], которая с внушительной скоростью распространилась по их рядам. Очки энергии тут же поползли вверх даря чувство эйфории, поддаваться которому было бы плохой идеей.
        Между тем, тёмная дымка распространилась до границ [Стены огня] и я на миг испугался, что подселенец перехватит управление, начав поглощать своих же. К счастью, этого не произошло, и я самолично развеял оба навыка. На земле остались лежать трупы с легко узнаваемой грубой формой, значит нападающие являлись исключительно призывными сущностями. Прощупав окружение [Аурой жизни] не обнаружил призывателей за периметром поселения.
        Тем временем оставшиеся бесы нестройными рядами направились к стене и воротам, которые сломаны не были. Похоже, в этот раз нападающие пытались повторить прошлый успех. Но где же сами призыватели нежити? Не могли же они испариться? Или сбежали осознав провал операции?
        Оставалось надеяться, что в этот раз хоть кто-то их увидел. Отправив ментальный зов Хугину я подошёл к воротам в поисках местных дозорных. Ожидания оправдались: их трупы находись там, где и должны. Пошарив в карманах мертвецов отыскал документы, так что всё необходимое для ритуала в виде лиц и имён находилось в наличии. Не теряя времени я тут же навыком создал печать на утоптанной земле: для этого не требовались дополнительные ингредиенты. Грани пентаграммы засветились ярко-зелёным светом, оставалось лишь назвать имена.
        Мужчина явился в том виде, в котором и умер, что характерно для недавно убитых. Хрестоматийный вид полупрозрачного призрака. Лишь по истечении времени они становились более расплывчатыми и в конечном итоге превращались в серые облачка - последняя стадия перед уходом на Перерождение, если повезёт. В иных случаях души могли быть поглощены, использованы в ритуалах, развеяны, встать рядом с богами, и это только те пути, что были ведомы мне.
        - Лорд Больдстон? - рассеянно, с явным непониманием происходящего проговорил призванный. - Мне казалось, что я умер.
        - Что ты видел, расскажи мне, - озвучил я.
        - Я заступил на дежурство как обычно, в восемь вечера. В десять мы с напарником закрыли ворота, всё по регламенту. Около полуночи появился одинокий путник. Какой-то старик. Он попросился на ночлег. Но мы его не пустили, сказали ждать рассвета. Он чуть ли не плакал, говорил о монстрах в лесу. Но у нас ведь таких никто и не видел даже, только байки, так и сказали, что ему ничего не угрожает. И тут он запричитал, забился в припадке и упал. Может и помер, я не знаю. Выходить мы не стали. А потом прошло полчаса или больше и начал сгущаться туман за воротами, как какое-то облако. Оно не шло с полей, что странно. Этот туман просочился сквозь щели и тут напарник как заорет! Я сразу же побежал к тревожному колоколу. Пока звонил, стало ужасно холодно, будто мороз ударил. И кашлять начал. А потом что было не помню, будто задохнулся, вздохнуть не мог.
        - Это всё?
        - Да, - кивнул тот. - Я подумал, что умираю, ноги и руки просто онемели от холода. Так я не умер, выходит? Показалось?
        - Нет, не показалось, - ответил я и отменил Призыв. Пентаграмма погасла, а образ человека будто сдуло ветром. Между тем, рассказал он довольно занятную историю.
        Подняв голову увидел, что вокруг образовалась толпа бесов, что смотрела на меня как-то странно, аж не по себе стало. Я передернул плечами, отгоняя неприятное ощущение.
        - Найдите мне того старика за воротами, о котором говорил призрак, - приказал я и часть бесов бросилась в сторону, в то время как другие продолжили пялится на меня. Прошло около пяти минут, прежде чем мне в ноги упал хобгоблин и сообщил, что труп они не обнаружили.
        Я чертыхнулся и сделал Призыв второго дозорного, но ничего нового он мне не поведал. Когда я его развоплотил, наконец явился Хугин.
        - Ты что-то нашёл? - сразу же спросил его вслух.
        «Чужаки убили несколько человек до моего прихода. Потом сбежали», - прозвучала мысль в моей голове.
        - Ты взял след?
        В ответ Пёс кивнул и выскочил в ворота. Приказав оставшимся бесам охранять поселение я побежал за Хугином.
        Глава 38
        Враг выбрал для нападения безлунную ночь, так что без [Ночного видения] я вряд ли бы смог хоть что-то разглядеть в лесу. Хугин обладал схожим навыком судя по тому, как ловко он преодолевал препятствия на своём пути. Разумеется, передвигались мы бесшумно, дабы не облегчать участь преследуемых.
        «Сколько их?» - перешёл я на мысленную связь с бесом, так как кричать на бегу было не самой лучшей идеей в сложившихся обстоятельствах.
        «Двадцать и ещё один, у которого гнилостная вонь осквернённой плоти. Похоже, что это те же тёмные, чей запах я учуял у прошлой деревни».
        «Ты не уверен в этом?» - удивился я, так как всегда считал нюх Адских Псов идеальным.
        «Часть людей точно были там. Но запахи в этот раз свежие и более сложные, так что утверждать что-то с уверенностью не возьмусь».
        «Осквернённая плоть, то есть он серьёзно болен?»
        «Да, но магии в нём на порядок больше, чем в других».
        «Вряд ли это ему поможет», - усмехнулся я. Всё же поздняя стадия болезни ощутимо мешала контролировать магию. Нетерпение поквитаться с Крием подмывало спросить о том, далеко ли ещё до цели, но в этот момент в зоне действия навыка появились первые точки жизни. Хугин настиг бегущего человека и завалил того на землю. Тот и пискнуть не успел, как Пёс умело пастью оторвал голову и отшвырнул в сторону. И только в этот момент я осознал, что меч остался в тренировочном зале. С другой стороны, а нужно ли мне оружие в принципе?
        Используя частично [Морфизм дракона] я покрыл свои руки по локти чешуёй, а кончики пальцев заменил на длинные острые когти. Рукава же зачарованной одежды растворились в изменившейся плоти, что являлось весьма практичным.
        Возможно, было бы разумнее использовать один из навыков Поглощения для убийств, но эта техника относительно медлительна для [Ускорения] в которое я вошёл. И пусть [Скрытность] слетела, это уже было не важно, я двигался достаточно быстро, чтобы никто не успел понять происходящее и использовать магию. Если и появлялись Щиты, то под моими ударами моментально рассыпались. Когти разрезали плоть словно нож масло, только кости заметно замедляли процесс и передавали рукам неприятную вибрацию, так что я старался ограничиваться областями горла и сердца.
        Мной было насчитано тринадцать убитых, когда Хугин сообщил о семерых. Где-то должен находиться ещё один, но [Аура жизни] молчала, как и другие обнаруживающие техники.
        «Где он?» - спросил я у Пса и тот принюхался.
        «Впереди».
        «Веди меня».
        Хугин успел сделать лишь несколько шагов, как взвыл от боли. Я тут же заметил, что его передняя лапа была сдавлена землёй словно клещами. Освободив его тут же напитал почву под нами своей магией. В следующий же миг сверху вспыхнуло слабое свечение, которое оказалось просто огромной печатью, из которой уже сыпались ледяные иглы. Благо что [Темный щит] я успел активировать. Ублюдок прекрасно видел меня и атаковал одним заклинанием за другим, когда как я не мог его заметить. Он явно не собирался растягивать битву используя свои техники на максимум силы, так как защита моя трещала по швам и приходилось создать несколько её слоёв.
        Продолжаться вечно так не могло, так как новые щиты создавались внутри купола и пространства становилось всё меньше. Пока я пытался сдержать разгорающийся внутри гнев, Хугин регенерировал. Из нас двоих только он мог ориентироваться, так что я лёг на его спину и вцепился руками в ошейник спрятав свои когти.
        «Где он?»
        Пёс метнулся куда-то в сторону и попал в стену огня. Я чуть не ослеп от неожиданности, но сконцентрировался на [Щите]. Хугин же, похоже, не был дезориентирован, так как уверенно нёсся вперёд таща меня на себе. Благо что он был огромной собакой чуть менее метра в холке и отсутствием силы и выносливости не страдал.
        А дальше последовала волна от череды взрывов. Разумеется, Пёс удержался на ногах, хоть его вместе со мной и отбросило в сторону.
        «Он уходит!» - отчётливо раздалась мысль Хугина в голове, после чего он тут же рванул вперёд, отчего я чуть было не слетел со спины беса, благо что удалось удержаться. Основной стихией Псов, судя по списку видимых мне навыков, был ветер и молнии. Собственно, что-то наподобие шаровой он и отправил вдогонку, сам же передвигался не касаясь поверхности земли. По крайней мере мне казалось, что он действительно летит, а не бежит.
        Заряд с треском рассыпался о щит и на миг осветил испуганное лицо Крия. Он определённо похудел с нашей последней встречи и начал ещё больше походить на пучеглазого скелета, хотя казалось бы, куда ещё уменьшать массу? Как он вообще передвигается тогда? Хотя, о чём я, когда в мире существует магия?
        - Огнея!!! - визгливо завопил старикашка. - Убей его! Немедленно! Спаси своего хозяина!
        Элементаль вспыхнула появившись из ниоткуда, чем болезненно ослепила меня: всё же навык обезболивания действовал не моментально. Когда сетчатка регенерировала я увидел девушку нормального роста в центре вращающихся обручей. Нечто подобное уже показывала моя Анна, но её сейчас с нами не было, что вызвало внутри волну разочарования. Если бы не её выходки, то можно было бы полюбоваться на бой двух духов огня, вышло бы забавное зрелище. «Снова неуместная злоба», - одёрнул я себя.
        Воздух нагрелся достаточно, чтобы его потоки начали неприятно обжигать кожу, так что я покрылся чешуей словно молодой дракон. Дело в том, что щиты прекрасно пропускали такие медленные порывы ветра - мера, что бы при продолжительном нахождении под их куполом не задохнуться.
        В голове мелькнула шальная мысль о том, чтобы прибрать эту элементаль к рукам, вот только провернуть подобное невозможно. Наверняка она скреплена договором с человеком и умрёт вместе с ним, в то же время нарушить его и уйти тоже не сможет. Сейчас главным и приемлемым способом обезвредить эту ходячую батарейку являлось Поглощение. И Огнея весьма кстати с угрожающим видом плыла в мою сторону.
        Но [Стена огня] поглотила нас с Хугином, [Щиты тьмы] лопались словно мыльные пузыри озадачив меня.
        «Можешь сбежать?» - спросил я у Пса.
        «Постараюсь», - неуверенно ответил он.
        «Беги!»
        Как только рухнул последний из Щитов, Хугин рванул в сторону, а я завершил трансформацию в дракона: всё же в этой форме существовал иммунитет к огню. Я вырвался из столпа пламени взмахнув крыльями и поднялся на высоту сотни метров.
        Лучшая стихия против огня - вода, так что создал [Водяную ловушку], но она не сработала как ожидалось. Элементаль оказалась в пузыре жидкости, вот только вращающиеся кольца, видимо, представляли из себя нечто вроде щита. Учитывая, что Огнею никто не учил изображать эмоции, в отличии от Анны, лицо её было бесстрастным.
        Несколько секунд прошло, но ничего не происходило. Возможно, это случилось из-за растерянности нас обоих, либо элементаль по какой-то причине не могла использовать свои навыки.
        «Крий!» - мелькнуло в голове и я огляделся. [Аура жизни] сообщала об одном живом существе поблизости, это оказался Хугин, а рядом с ним отвлёкшийся на меня некромант. Я не сомневался, что Адский Пёс о нём позаботится, так что вернулся к элементали, которая заметно потускнела, хоть и по прежнему изображала полную невозмутимость. Атаковав её как таран, сбил этим свою же [Водяную ловушку] и вдавил в землю передней лапой защитный шар, внутри которого продолжали крутиться три кольца. Не теряя времени использовал контактное [Поглощение] и поразился тому, что оно не работает. Выпустил [Тень Поглощения], что окутала защитное поле, но снова ничего не произошло.
        Искажение не может преодолеть этот щит?!
        - Откуда это у тебя? - абсолютно безэмоциональный голос элементали отвлёк от неприятного открытия, так что я рассеял черный туман. - Эта дымка, она ведь не простая. Очень похожа на благословение Тьмы, но это не оно.
        Говорить в форме дракона не представлялось возможным, так что я заколебался: не было ли это уловкой? Попыткой заставить меня принять более слабую форму человека?
        Вновь вокруг меня взметнулся столп огня, но был он заметно меньшей мощности, да и яркость самой элементали снова упала. Она явно исчерпала большую часть своих запасов, в чём я и убедился просмотрев статус: манна просела наполовину от начального значения. И Огнея уступала в силе Анне, имея уровень ниже.
        Я поднял свою лапу и сделал замах, ударив по щиту: огонь вокруг тут же потух. Ещё несколько ударов и кольца рассыпались на тысячи мелких осколков, которые тут же исчезли. Элементаль, всё это время висевшая ровно посередине своего защитного шара, упала на землю. Больше мне уже ничего не мешало использовать [Поглощение], что я и сделал, заранее прикрыв большим магическим щитом место ушей. Всё же научен опытом Анны.
        Элементаль быстро угасла, посерела, а потом резко пропала. От неё не осталось ничего. Поглощённого объёма маны было недостаточно для преодоления уровня, что несколько огорчило меня.
        Вернув себе обычный облик и просмотрев навыком окружающее пространство я напрягся: единственная точка жизни горела довольно слабо.
        Поспешив к Хугину упал рядом с ним на колени и ужаснулся внешнему виду: израненный, в луже крови и коконе скверны. Живот неприятно скрутило от вони опалённой шерсти и поджаренного мяса. Я мог бы сразу излечить его, но не торопился это делать: многочисленные опыты дали ясно понять, что магическая зараза не только разъедает плоть, но и удерживает ткани от физического распада, скрепляя их как жвачка.
        - Ты, - злобно прорычал я переводя взгляд на лежащего рядом некроманта.
        Он был всё ещё жив, как это ни странно при его состоянии. Конечности представляли из себя красное месиво вперемешку с белыми осколками костей, лишь правая рука цела. Кровотечения при этом не наблюдалось благодаря медицинской технике, которую используют все маги. По его грязной и порванной мантии в области туловища местами выступали пятна скверны, руки же были в коконе грязно-бензиновой дымки.
        -- Что я? - скривился старик в усмешке. - Не стоило твоей собаке кусать больного человека, это чревато. Заражением.
        Похоже, боли он не чувствовал.
        - Не заговаривай мне зубы, - рука сама потянулась к горлу старикашки. - Так оскверниться лишь от укуса за несколько минут невозможно.
        - Подумаешь, помог немного, - прохрипел он.
        Проверив статус я убедился, что Крий фактически живой мертвец: мана на минимуме, здоровье тоже, причём деления медленно опускались. Даже если я буду сидеть рядом ничего не делая он всё равно умрёт.
        Все поглощённые мной души попадают в Хранилище, от этой мысли стало значительно легче и я ослабил хватку на шее старика.
        - Радуйся мелкой победе, - продолжил свою речь Крий. - Ты лишь пешка в большой игре, не более того. Я давно уже болен, так что это не твоя заслуга. Разве что косвенно. Истощение способствует развитию болезни.
        Я рассмеялся.
        - Пешка? Ты многое не знаешь, старик. И теперь твоя душа будет служить мне.
        - Размечтался, - усмехнулся Крий. - Я верный Тьме жрец, она никому не позволит призвать меня как нежить. Ты должен это знать.
        - Надеешься войти в Чертоги Тьмы? - изумился я его наивности.
        - Тьма сама примет решение, я могу лишь надеяться. Но любого жреца темного божества невозможно поработить после смерти ни одному некроманту.
        - Верно. Ведь каждый раз некромант просит в услужение духа у Тьмы, и только она и её прислужники решают, выполнить просьбу или отказать в ней. Вот только есть одно большое «но». Я не прошу у Праматери как другие, а беру из своего Хранилища.
        - Глупец! - Крий моргнул и тихо захихикал.
        Я ничего ему не ответил перед тем как [Поглотить].
        Улыбнувшись, я поднялся на ноги. Осталось только укутать Хугина щитом и сделать Переход в Лагерь, где всегда можно было найти свободного целителя среди низших демонов.
        Глава 39
        - Я не могу с этим справиться, - испуганно воскликнул краснокожий демон и виновато склонил голову.
        - Если ещё позвать целителей? - с раздражением спросил я заметив, что он побоялся приблизиться к Хугину из-за скверны.
        - Слишком сложные раны. Я не знаю никого, кто смог бы поручиться за жизнь этого беса, - раболепие так и сочилось из него, лишь пустые слова, в то время как Хугину становилось хуже. - Разумеется, кроме мастера Фавония, - поспешно добавил он.
        И как сразу об этом не подумал? Тем более благодаря ряду исследований и манипуляций с защитным полем Убежища только я мог создавать Проход туда. Не жалея маны переместился в один из лазаретов с Псом на руках, аккуратно положил его на стол и бросился к шкафчику с зельями. Здесь их было около десятка разных видов, что раздражало: пришлось перечитывать метки на флаконах. Всё же я ноль в зельеварении и целительной магии. Найдя наконец наиболее подходящее по описанию, влил его в пасть бедного беса. Выглядел он как живой труп и крови потерял довольно много, огонёк жизни слабел.
        * * *
        Вибрации со стороны тренировочного зала были более чем заметны, и это несмотря на изолирующую магию, которая прежде справлялась со своими обязанностями. И всё же, Фавоний решил дождаться окончания силовых упражнений того единственного, кто являлся первопричиной шума, хоть любопытство и подмывало заглянуть.
        «Давно бы следовало разместить там что-то транслирующее или записывающее происходящее. Вот только как объяснить необходимость подобного объекта Аветусу?» - подумал он со вздохом. Как бы там ни было, этот человек оставался чёрным ящиком для окружающих вне зависимости от того, насколько они были приближены к нему. Что он планирует на самом деле? Какова его мощь? Фавонию слабо верилось в то, что Аветус не желал становиться королём демонов. Это могло быть правдой только в случае, если амбиции перерождённого распространялись куда шире. Как, например, создание единой материковой империи - влажные мечты любого диктатора, вне зависимости от расы.
        От раздумий полудемона отвлёк стук в дверь.
        - Важные новости из Лагеря, господин, - вежливо сообщил Вир. - Посыльный доложил о нападении.
        - Где он?
        - В аудиенц-зале.
        Так называлась общедоступная для посещения часть Убежища, туда и поспешил полудемон. Дёрганный и трясущийся гоблин-спринтер дал краткую информационную справку и протянул камень-метку.
        - Свободен.
        Бес тут же словно выдохнул и, подскочив на месте, бросился вон из пещеры, пока начальство не передумало. Фавоний усмехнулся подобному поведению и вернулся в Убежище, попутно отмечая то, что вибрации затихли.
        Войдя в тренировочный зал маг оторопел. Разумеется, он ожидал увидеть разрушения, но не такого масштаба: помещение фактически полностью уничтожено. А ведь на укрепление этого место было потрачено много сил и времени, и это не считая витиеватых печатей, которые он намеренно укреплял и в которых был уверен.
        - Что здесь произошло?! - удивлённо воскликнул он и только после этого заметил огромного чёрного дракона. Тот лежал без движений, усыпанный пылью и мелкими обломками, отчего сливался с окружением. Несколько движений и он превратился в человека.
        - Тренировался. Немного переборщил, -- сообщил Аветус. - Есть какие-то новости?
        Стоило ему подойти, как по коже полудемона пробежали мурашки: аура человека была непривычно давящей. Казалось, от него исходила вполне реальная угроза, хоть внешне он и оставался спокоен.
        - Да, - спохватился Фавоний. - Поступил сигнал о нападении. Отряды отправлены через Проход.
        Он полез в карман своего балахона и достал камень с меткой, который протянул своему господину.
        - Центральная зона? - ухмыльнулся парень забирая маячок.
        - Да.
        - Отлично.
        В этот же миг он шагнул в сторону, скрывшись в безмолвно созданном Проходе, оставив недоумевающего от увиденного полудемона в одиночестве.
        Когда Аветус успел поднять уровень настолько, что смог создавать Пространственный Переход в мгновение ока совершенно незаметно? Как так вышло, что теперь мог полностью завершать метаморфоз в дракона? Откуда взялась сила, достаточная для разрушения защищённого помещения? Почему при этом Аветус был достаточно бодр, да и ещё буквально излучал из себя необычайно давящую энергию? Ощущения, будто рядом прошёл опасный хищник, и, не появись новое задание, он бы направился пробовать свои силы на ком-то ближнем.
        Согласно ранговому делению магов, давящая аура появляется лишь на восьмом уровне силы. Носитель же не замечает изменений в себе, так что его относительно легко вычислить, а потому долго такие таланты не живут, получая нож в спину от близких. Сам Фавоний не просто так тщательно скрывал то, что имеет шестой ранг силы, ведь ему этого чистокровные демоны никогда бы не простили. Восьмой же может склонить чашу весов в сторону одного человека, что уж говорить о полумифических девятом и десятом, ведь это уровень божеств. В любом случае риск настолько велик, что далеко не факт, что демоны позволят жить Аветусу после такого. Хотя, разумеется, для тёмных это было бы единственным шансом после пяти столетий что-то изменить.
        Когда Фавоний закончил с поверхностным восстановлением тренировочного зала, то столкнулся в коридоре с Розалией, которая искала Владимира. Её магический светлячок, что ярко освещал путь девушке, был необычен для этого тёмного места и привлекал к себе внимание.
        - Зачем он тебе, девочка? - как бы невзначай поинтересовался он.
        Полудемона беспокоило то, что она могла заметить перемены в Аветусе или тот невзначай сказать или сделать ей что-то неприемлемое. Сейчас вообще стоило бы ему ограничить контакты с ближним кругом, пока они не разберуться что произошло на самом деле. Низшие демоны и бесы с меньшей вероятностью могут догадаться о природе изменений в своём господине, тем более на поле боя.
        Розалия же тем временем опустила глаза и смутилась. Она в принципе старалась не смотреть в лицо Фавонию и прежде, но сейчас вела себя ещё страннее. Он предположил, что девушка хочет обратиться к Аветусу с просьбой личного характера, что могло немного усложнить его задумку.
        - Он сейчас очень занят и неизвестно когда вернётся. Скорее всего, он будет уставшим в тот момент, - попытался сказать он как можно мягче. - Может, я смогу тебе помочь?
        - Возможно, вы и правда сможете помочь, - ответила она после пары секунд раздумий. - Последний разговор Эгле и Кастула закончился размолвкой. Она хотела бы встретиться с ним ещё раз и всё обьяснить, что он не так понял её слова. Не могли бы вы передать ему приглашение? Ведь она всё ещё не может покидать тот дом без особого разрешения Владимира.
        - Конечно, это не является проблемой, - облегченно улыбнулся Фавоний. - Кроме того, я прослежу, что бы их встреча состоялась.
        - Правда? - не сдержала радостной улыбки Розалия. - Спасибо вам большое.
        Она слегка поклонилась и поспешила уйти. Полудемон лишь ухмыльнулся её попыткам вести себя вежливо с ним. Мало кто мог смотреть ему в глаза при разговоре и естественно вести себя при этом. Большинство отворачивались и брезгливо морщились, некоторые старательно скрывали свою реакцию, а кто-то демонстративно выпячивал. Бесы же в большинстве своём просто боялись поднимать глаза чтобы не вызвать недовольства одного из главных помощников хозяина. Не смотря на домыслы окружающих, ему было плевать на реакции и мнения всех. Никто не мог его обидеть или оскорбить своим неподчительным поведением. И только Розалия вызывала умиление такой необычной для местного окружения наивной вежливостью.
        «Какими бы человечными не казались Герои, они продолжают представлять опасность для любого тёмного», - одёрнул он себя и направился в свою комнату намереваясь немного отдохнуть перед возвращением Аветуса. Собственно, подремать долго ему не удалось.
        - Фонсо!
        Злобный окрик заставил его подпрыгнуть от испуга, а потом обернуться в гневе на нахала. Мало что позвали забытым именем из прошлой жизни, так ещё и так бесцеремонно разбудили. Но в следующий же миг полудемон в страхе прижался к стене: Аветус выглядел ужасающе: весь в грязи, крови и скверне, при этом продолжал излучать всё ту же давящую ауру, то есть полон сил и опасен.
        - Что встал как вкопанный? - тем временем продолжал на повышенных тонах возмущаться человек. - Быстро за мной! Быстро я сказал!
        Он в мгновение ока подскочил к Фавонию и схватил того за предплечье даже не заметив [Щит], который моментально разрушился.
        - Скверна! - наконец воскликнул взявший себя в руки полудемон. Всё же спросонья сложно сразу начать адекватно воспринимать происходящее.
        - И что? - удивлённо вскинул брови Аветус и шлёпнул себя по лбу ладонью. - Забыл.
        Вся скверна тут же развеялась, а парень потащил за собой всё ещё вяло сопротивляющегося мага.
        - Да что случилось-то?
        - Хугин, он при смерти. Мне нужна твоя помощь как целителя.
        - Раны, осложнённые скверной? - нахмурился Фавоний и прибавил шаг, отчего парень таки выпустил его из своей железной хватки. Старому демону на мгновение даже показалось что Аветус стал еще сильнее.
        - Да, скверну я уберу, но исцелять придеться тебе. Сам знаешь, я в таких вещах не сведущ.
        Операция продлилась около получаса. Аветус постепенно развеивал скверну, а Фавоний залечивал освобождённые участки плоти. Когда всё закончилось, он достал из охлаждающего ящика бутылку со специально обработанной универсальной кровью и подсоединил к лежащему без движений Псу.
        Рядом, уставившись немигающим взором на Хугина, стоял напряжённый Аветус. Он напоминал до предела сжатую пружину, готовую в любой момент распрямиться с разрушительной силой.
        - Я усыпил его, всё прошло успешно, - попытался успокоить его Фавоний и это помогло. Парень моргнул, поднял на него затуманенный беспокойством взгляд и кивнул. Осмотревшись, он нашёл стоящий у стены стул и уселся на него. Градус исходящей от него опасности заметно снизился.
        - Чёрт, я уж было подумал, что его не спасти, - устало сказал Аветус и прикрыл глаза.
        - Хвала Тьме, его жизни больше ничего не угрожает. А вот вашей…
        Парень поднял веки и недоумённо уставился на полудемона.
        - Я цел, лишь немного уставший. Морально.
        - Я не об этом. Какой у вас сейчас уровень?
        - Посмотри статус, - махнул он рукой и поморщился от неприятных мурашек, что пробежали по спине.
        - Это правда? - упавшим голосом спросил полудемон и парень заметил, что тот побледнел. - Ваш статус отражает реальность, он не редактирован?
        Владимир нахмурился и сам призвал окно системы.
        - Всё верно, а в чём проблема?
        Он него вновь начала исходить опасность и Фавоний инстинктивно сжался.
        - Буквально месяц назад у вас был 60 уровень, сейчас 70. И это не считая того, что характеристики больше подходят для 140 уровня, а некоторые и того выше. Я понимаю, что это тело Героя и оно даёт усиленную прибавку. А также то, что повышаетесь вы несколько иначе, чем другие. И всё же резкий скачок силы это очень и очень странно…
        Повисла пауза, в течении которой Аветус сверлил взглядом полудемона, при этом внешне проявляя никакой агрессии или недовольства.
        - Это благодаря бою с Крием. Сильный противник даёт неплохой прирост.
        - Вы убили его? - поинтересовался маг отметив то, что парень соврал: давящая аура появилась ещё до того как он ушёл, будто из неоткуда.
        - Да. Кстати, - он встал со стула и полудемон сделал шаг назад, - ты напомнил мне о незаконченных делах.
        Аветус повернулся боком и шагнул сквозь стену вновь создав Пространственный проход в мгновение ока.
        - Прошу вас, будьте аккуратнее, - только и успел крикнуть ему вслед Фавоний сомневаясь в том, что тот что-то услышал.
        Глава 40
        Люди видели армию бесов и я не мог оставить сей факт без внимания. Уже задался рассвет, так что стоило спешить: скорее всего, в подвергшееся нападению поселение направятся люди из других деревень. Торговцы, родственники, да мало ли кто? Всё же жизнь в моём лордстве била ключом.
        Вышел из Прохода на площади перед домом старосты: как и прежде, здесь было пустынно. Птички чирикали во всю, прохладный утренний ветер шелестел листьями деревьев, где-то вдалеке мяукали кошки, мычали коровы, лаяли собаки. И тысячи огоньков жизни трепыхались под землёй в бомбоубежище. Хоть бомб в этом мире и не было, но строение весьма полезное, например, пригодилось сейчас.
        Люк в подземелье прятался иллюзией под брусчатку. При особом желании и мастерстве маг мог заподозрить подвох, а вот открыть - вряд ли. Разве что понадобится достаточный уровень силы, чтобы вообще взорвать тут всё к чертям, ну или снятие печатей займёт не один день. Для меня же, как создателя всего этого добра, данное действо заняло не более половины минуты. Оставшиеся без защиты створки я банально вырвал с петель, так как заперты они были изнутри.
        Ропот разнёсся в глубине, а в нос ударила вонь испражнений животных: часть жителей захватила скарб в том числе движимый. Убежище состояло из условных комнаток с выходами с каждой из четырёх сторон, ограниченных стенами-колоннами, за этим всем люди успешно и прятались.
        - Староста! - громогласно позвал я и тот появился через несколько секунд. Осунувшийся, усталый, дрожащий от страха и смотрящий в пол.
        - Лорд?! - поражённо воскликнул он таки удосужившись поднять глаза. - Лорд Больдстон?!
        - А ты ожидал увидеть кого-то другого? - усмехнулся я.
        Из-за углов начали выглядывать испуганные лица, после чего народ осмелел и вышел вперёд.
        - Понимаете, - староста забегал глазами, - нежить и зомби появились из ниоткуда, благо что сигнал стража успела дать, да мы все и попрятались. Солдаты потом прибежали и невесть что начали рассказывать. Что из центра селения вышли сотни монстров и давай эту нечисть бить! А людей не трогали, вроде как.
        - Монстры? - изобразил я недоумение. - Я послал к вам свою армию наёмников, они должны были появиться. Вы прекрасно знаете их мешковатую форму с крестами внутри круга.
        Староста занервничал ещё больше, ручонки так и задрожали.
        - Лорд, так монстры были одеты в эту форму, - осторожно проговорил он.
        - Монстры в форме? - вновь удивился я. - С каких это пор они носят что-то помимо набедренных повязок? Нет, что-то не то ты мне рассказываешь, староста. Может, со страху всё перепутал?
        Тут из толпы выступил молодой парнишка в броне, сразу видно, что из стражи местной новобранец.
        -- Нет, господин! - заявил он взволнованно и поклонился. - Я сам видел их. Монстры в одежде из мешковины.
        Я нахмурился.
        - Ты уверен?
        - Да, мой лорд!
        - Что ж, пойдёмте проверим. Ты и ты, - я ткнул в паренька и старосту, - а так же все желающие. Не волнуйтесь, если там действительно монстры, то я как Герой их убью.
        Так колонна людей со мной во главе направилась к главным воротам. Уже на подходе они начали отставать, так что пришлось позвать старосту и парня подойти поближе. Бесы тем временем были одеты парадно, то есть с мешками на головах, в перчатках. Один из них выбежал мне навстречу и попытался сделать доклад, но я остановил его взмахом руки.
        - Это чуть позже.
        Сказал я это на языке демонов, чтобы командир отряда меня понял, после чего обернулся к спутникам и пояснил:
        - Это наёмники издалека, они не знают местного языка.
        Староста с парнем переглянулись, а отставшая колонна подошла ближе, дабы ничего не упустить из виду. Конечно, фигуры некоторых бесов смотрелись подозрительно неестественно, на лицах людей читалось смятение.
        - Сними капюшон, - приказал я и краснокожий, а это был представитель именно этой расы, сначала замешкался, но приказ таки исполнил.
        По толпе прошла волна вскриков, кто-то даже упал в обморок, дети заплакали, женщины запричитали. Стоит понимать, что низшие демоны выглядят не лицеприятно, часть носа их словно срезана, черты лица тонки. И сама кожа не просто красная, а ярко-алая, будто только что омытая кровью. Но [Убеждение] уже работало, правда я не знал возможностей этого навыка, в частности, хватит ли это на такую толпу. Список в статусе был большим и перечитывать всё это постоянно особого желания не было.
        - Ты видишь здесь монстра? - обратился я к потрясённому старосте и тут же продолжил: - Лично я, нет. Наёмник как наёмник, ну разве что слегка странно выглядит. Но это народ с дальних островов, материк их предки покинули очень и очень давно. Видите, какой специфический боевой раскрас? На материке такого не встретишь, верно? Даже у оборотней гораздо скромнее.
        - Я найомникь, - выпалил демон и ударил себя в грудь. - Служить этот господин!
        - Вот видите, даже язык наш учить начали некоторые, - улыбнулся я удачной импровизации подчинённого и одобрительно хлопнул того по плечу. - Так что хватит выдумывать! Так и знал, что вы устроите панику на ровном месте, вот и запретил им с вами контактировать. Вопрос улажен?
        - А эти? - староста указал на стоящих рядом бесов.
        Я тут же приказал им снять мешки на языке демонов.
        - Гоблины! Орк! - озвучили некоторые личности в толпе.
        - Ну что ж вы так грубо? - осуждающе покачал я головой. - Не все рождаются красавцами. Подумаешь, выглядят иначе, вам же не дочерей за них замуж выдавать? Тем более, они с семьями приехали. Им местные девушки без надобности.
        - А действительно? - подал голос староста. - Какая нам разница, как они выглядят? Защищают и то хорошо.
        - Вот именно! - поддержал кто-то из толпы. - Когда последний раз кого монстр убивал? Точно не здесь! Тишь да гладь в лордстве!
        По толпе пошли одобрительные возгласы, я же заглянул в статус и отметил, что мана просела. Значит навык сработал, раз никто не бежит с воплем «монстры» и не возмущается увиденному. Что ж, они уже должны быть морально готовы к подобному, тем более когда есть что терять. Вряд ли кому-то здесь настолько плохо, что он готов от сытой жизни убежать в анархию других земель.
        - Вот и отлично! - прокричал я. - Расходитесь по домам все, кроме солдат! Чиновников тоже попрошу остаться!
        Что ж, надо ещё задержаться, выслушать отчёт командира бесов, а ещё провести более тесную разъяснительную беседу с чиновниками и солдатами. Укрепления должны перейти обратно под контроль людей, а бюрократы ужесточить контроль за миграцией и цензурой. Скоро всё лордство узнает о странных наёмниках на службе лорда Больдстона, а за ним и остальной мир, так что отсчёт начат. Тем более, со свалившейся на днях силой я действительно мог горы свернуть, да и задуманное пора было исполнять. Нашествие в этом цикле начнётся несколько неожиданно, а я ещё даже демонов не приструнил.
        Планы строить хорошо, но всё равно пришлось потратить несколько часов на подготовку к уходу войск, часть которых осталась в лесах неподалёку с целью отлова спонтанных беглецов.
        * * *
        Элементалям нет нужды в крыше над головой, так как весь мир их дом. Никакая непогода или стихийное бедствие им не страшны, это даже повод для веселья. Между тем, в Убежище было достаточно место, чтобы выделить Анне комнату, как и Псам, собственно. Я сделал это скорее для статуса, чем в практических целях.
        Пройдя по коридору я остановился у нужной двери и потянулся к ручке. Сжав её ненадолго, толкнул от себя.
        Первым, кого я увидел, была Анна: она светилась вполне здоровым оранжевым цветом и с беспокойством на лице смотрела на меня. Сидела она в образе бескрылой феи на голове Мунина аккурат между ушами, поджав ноги под себя и сложив ручки на коленях. Находились они в дальнем углу комнаты
        «Лучше не подходи, Анна боится», - сразу же предупредил меня Пёс.
        Я не стал с ним спорить и аккуратно прикрыв за собой дверью, сел в кресло неподалёку. Кажется, прежде оно стояло на другом месте: неужели специально для меня передвинули ближе к входу? Меня это позабавило. Всё же, это я виноват перед Анной и следует аккуратней подбирать слова.
        Между тем, молчание затянулось.
        - Я…
        - Мне удалось скомпрометировать Альгирдаса, - перебила меня Анна. - Теперь он для окружающих не просто немного не в себе, но и очень опасен. Благодаря моим усилиям считается, что он пришёл в ярость от галлюцинаций и убил собственную лошадь, попутно уничтожив несколько сотен квадратных метров леса до того, как удалось его усмирить. Ангелы заковали его в антимагические браслеты и связали. Сейчас он транспортируется в столицу королевства двумя другими героями и гвардией. Полагаю, там он так же будет находиться под арестом. Предположительно, до самого Нашествия. Так что с определённой долей оговорок можно говорить о том, что Рыцарь Света выведен из игры.
        Наверное, я должен был ощутить укол совести в этот момент, ведь Анна так старалась, а я обошёлся с ней весьма грубо даже не выслушав. Вот только ничего подобного не было, только удовлетворение.
        - Значит, у этого выскочки больше нет магии? - не сдержал я улыбки. - Что ж, я бы хотел поручить тебе очень ответственное задание, Анна.
        - Какое?
        - Вывести из игры Рыцаря Света окончательно.
        - Это как? - удивлённо вскинула она свои брови.
        - Убить его. Сжечь дотла.
        - Это я могу, - слегка улыбнулась она. - Давно пора.
        Казалось, напряжение между нами спало, но я не собирался оставлять всё как есть. Недомолвки могут сыграть плохую шутку в будущем, чего мне совсем не надо.
        - Подробности обсудим позже, сейчас же я хотел бы с тобой серьёзно поговорить.
        Элементаль тут же сгорбила спинку и опустила глаза. Весьма странная реакция, что именно она хотела мне показать этим?
        - Я знаю, что со мной случилось то же, что и с сыном. Внутри меня есть подселенец, вот только скрывается он весьма успешно уже годами. Вероятно, из-за него ты и ведёшь себя довольно странно с некоторых пор, он смог общаться с тобой в обход моего сознания. Кроме того, периодически ему удаётся перехватить контроль руки и части силы.
        Я боялся, что однажды подселенец сможет завершить начатое и убить Анну, а потому стоило её оградить от подобной опасности. Был лишь один способ, который поможет мне и в будущем позволит лучше контролировать Анну, чтобы та не сбегала впредь надолго. Возможно, с моей стороны было самоуверенно полагать, что в нужный момент смогу отдать ей последний приказ к свободе.
        - Сейчас рядом с нами Хугин, он достаточно силён, чтобы сдержать меня в случае необходимости. У тебя будет время чтобы сбежать.
        Я поднялся с кресла, наблюдая проблески надежды в глазах Анны.
        - Прошу тебя, - продолжил я, - прости меня за всё. Ты дорога мне, я никогда не хотел причинить тебе зла.
        После этих слов я протянул к ней руку. Девочка не колеблясь тут же подлетела ко мне и коснулась ладони. Пальцы тут же схватили её, Хугин бросился к нам, но я успел отскочить в сторону и отпустить элементаль. Потребовалось лишь мгновение для активации [Демонической печати]. Анна приземлилась прямо на морду Псу и тот остановился.
        «Ты что творишь?!» - прогремело в голове.
        - Это было необходимо сделать. Анна, как твой хозяин, я приказываю впредь держаться от меня на безопасном для себя расстоянии. Теперь в следующий раз ты всегда успеешь отклониться от неожиданной атаки. Отмене этот приказ не подлежит. Ещё раз, прости за всё.
        Сказав это я вышел из комнаты, оставив недоумевающих друзей в компании друг друга.
        * * *
        Пробудившись, Анна обнаружила себя прижатой к Адскому Псу. Он буквально лежал на ней, согревая своим теплом и от этого ей стало лучше. Но внезапно вспыхнуло воспоминание о том, как Владимир кричал на неё, а потом начал выпивать всю жизненную энергию. Лишь когда боль охватила её, она почувствовала жажду разрушений, исходящую от Ракона, мёртвого бога. Похоже, мощь тела достигала того предела, когда тот намеревался забрать контроль себе. И потому он хотел скорее прийти в мир, дабы поквитаться с матерью, уничтожить её творение. Судя по воспоминаниям прошлых элементалей, он всегда был взбалмошным и нетерпеливым.
        Анна очень надеялась, что ей удастся переговорить с Фавонием до прихода Аветуса и о своём намерении она сразу же сообщила Мунину.
        «Нет».
        «Но почему? - удивилась элементаль. - это не займёт много времени!»
        «Насколько мне известно, Фавоний покинул Убежище, а Аветус сказал не отпускать тебя чтобы не сбежала до разговора с ним».
        - Но я не сбегу! Обещаю! - воскликнула она уже вслух.
        «Всё равно нет», - был непреклонен Мунин.
        Из его объятий она не могла перейти в бесплотное состояние и исчезнуть, так как была окутана благословенной Тьмой дымкой беса. Вступать же в бой с ним она не хотела, так как испытывала тёплые дружеские чувства, да и была всё ещё относительно слаба после произошедшего. Так что оставалось только надеяться, что Владимир соизволит наконец использовать [Демоническую печать] и отдать ей приказ говорить правду, иначе она никак не сможет сообщить окружающим о грозящей опасности в виде Мёртвого бога.
        «Он идёт», - Хугин поднял голову и посмотрел на дверь втягивая носом воздух.
        «Мне будет неудобно говорить отсюда», - заметила Анна и бес посоветовал ей пересесть себе на голову и, спрыгнув с кровати, отошёл в дальний угол комнаты. Оглядев окружение элементаль заметила, что кресло было придвинуто ближе к двери, что вызвало улыбку умиления от действий Пса. Но она тут же сделала лицо более серьёзным в ожидании гостя.
        Увы, она полагала, что бесстрастный отчёт о том, что она делала в Городе Ангелов, сподвигнет Владимира приказать ей не скрывать свои чувства и говорить правду, но этого не произошло.
        - Прошу тебя, прости меня за всё. Ты дорога мне, я никогда не хотел причинить тебе зла.
        Когда Владимир протянул к ней руку, Анна не сомневаясь приблизилась к нему. Потребовалось лишь мгновение для активации [Демонической печати], от которой по телу разлилась волна уже знакомой боли. В следующий же момент человек швырнул её на морду Псу.
        - Это было необходимо сделать. Анна, как твой хозяин, я приказываю впредь держаться от меня на безопасном для себя расстоянии. Этот приказ действует на инстинктах и в следующий раз ты всегда успеешь отклониться от неожиданной атаки. Ещё раз, прости за всё.
        Элементаль открыла рот и не смогла сказать ни слова. Глаза её расширились от недоумения, а Владимир в этот момент покинул комнату.
        «Почему я всё ещё не могу ничего говорить? Неужели новая печать не аннулировала, а наложилась поверх прошлой?» - суматошно размышляла она. Ведь теперь получалось, что обе сущности могли отдавать ей приказы! Анна была разбита произошедшим. Ну почему он приказал ей держаться на безопасном расстоянии, а не быть откровенной?
        «С тобой всё в порядке? - спросил Мунин. - Он сделал тебе больно?»
        «Прости, но не могу сказать», - ответила Анна по ментальному каналу после небольшой задержки. Взлетев с морды Пса она врезалась в стену, оставив в ней дыру в коридор, где и исчезла. Пёс инстинктивно ощетинился, почувствовав в этот последний момент проблеск гнева. Наблюдая за стекающим по стене расплавленным материалом, Мунин задумался. Если бесполое безэмоциональное не биологическое существо смогло разозлиться, то это определённо означает то, что произошло нечто из ряда вон выходящее.
        * * *
        Если вы ещё с нами, то последняя шестая книга здесь 103961

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к