Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Призывающий Оро / Иной Герой: " №06 Герой Иного Мира " - читать онлайн

Сохранить .
Герой иного мира VI Зигмунд Крафт
        Иной Герой #6
        Проблемы сыпятся как из рога изобилия. Выходки Анны, непонятный подселенец, упрямство Теурия.
        Но у меня в руках все козыри! Дискредитированный и заражённый Рыцарь Света, с которым давно пора кончать. А так же две девушки из пятёрки героев на моей стороне. Армия бесов и низших демонов, проверенных в бою.
        Что может пойти не так на пути к успеху?
        Зигмунд Крафт
        Герой иного мира VI
        Глава 1

* * *
        Фавоний сразу после визита к Кастулу Геганию заглянул и в другой драконий особняк. Краснокожий слуга провёл его в приёмные покои и почтительно поклонился.
        - Господин Фавоний, Флавий Гинуций скоро спуститься к вам.
        Полудемон ничего не ответил, лишь проводил взглядом слугу размышляя о том, насколько они близки к каменным големам. Даже отталкивающая внешность гостя не вызвала никаких эмоций помимо напускной доброжелательности и приветливости на его лице. Настолько стандартно их поведение, интонации, да даже голоса у домовых слуг сложно отличить, будто они намеренно подстраиваются друг под друга. Полная противоположность свободным краснокожим, коих достаточное количество в армии Аветуса. Каждый источает индивидуализм, перепутать их невозможно.
        - Уважаемый коллега! Весьма рад вас видеть у себя в доме.
        Голос Флавия оторвал полудемона от праздных размышлений о сущности расы низших демонов и заставил улыбнуться. Всё же за прошедшие месяцы они установили добрые приятельские отношения, даже дружеские, что для прежнего Фавония являлось абсурдом высшей степени.
        - Ох, простите за внезапный приезд, но вы так редко заходите в мою лабораторию, что приходится заявляться лично и отвлекать от важных дел.
        Полудемон слегка пожал протянутую руку и сел в кресло напротив, повторив действия хозяина дома.
        - Не говорите глупостей, - отмахнулся дракон-старик. - Все эти ленивые телодвижения высшего света уже и самому начинают надоедать. Не то что у Аветуса! Вот там постоянное движение, а движение есть жизнь! - хохотнул он и погрустнел. - После времяпрепровождения там начинаешь отчетливее видеть стагнацию общества. А ведь прежде не замечал, даже по возвращению из сквернозория после стольких лет отсутствия!
        - Мне всё это очень далеко, вы же знаете, - недовольно скривился полудемон.
        - Да, вы у нас знатный затворник, - усмехнулся дракон в ответ. - Ну так какими судьбами? Чем удостоился личного посещения, коллега?
        - Я проходил мимо, можно и так сказать. У Кастула какая-то игра психологическая с Эгле, в которую частично втянули и меня. Думал, что придётся уговаривать его принять приглашение этой девушки, но он, судя по всему, уже ожидал подобного хода от неё.
        - Да вы что! - удивился Флавий. - Даже интересно, что там задумал мой родственничек?
        - Понятия не имею. Я не сведущ в подобных играх. Сбежал из его парилки сразу же, как только передал послание.
        - Это да, Кастул обожает жару, не знаю что он в этой пустыне нашёл. Может, желаете чаю?
        Фавоний заёрзал в кресле и взмахнул рукой активируя полог тишины.
        - Не сочтите за грубость, - извинился он в ответ на немой вопрос дракона и прикрыл ладонью губы. - Но я пришёл обсудить с вами один очень важный вопрос.
        - Конечно-конечно, - ответил тот и положил ладонь на свои губы, чтобы никто не мог прочесть ответы по ним. - Я вас внимательно слушаю.
        - Как вы относитесь к магам восьмого ранга?
        - Что? - он недоумевающе посмотрел на собеседника. - Что за глупый праздный вопрос?
        Ладонь его сползла к подбородку, на что полудемон ответил:
        - Прошу вас, коллега. Будьте серьёзны.
        - Ну ладно, - он вернул ладонь и дал стандартный ответ: - Любой маг выше седьмого ранга подлежит умерщвлению, так как злоупотребление такой мощью грозит серьёзным смещением расстановки политических сил и неминуемо приведёт к войне, от гражданской до мировой.
        - Но что, если бы такой уникум появился сейчас, в стане демонов?
        - Вопрос с подковыркой, - усмехнулся старик. - Полагаю, его услугами стоило бы воспользоваться несмотря на запрет, а уж после победы над светлыми решать вопрос с чрезмерной властью и мощью одного демона. Но с времён мировой войны и за несколько столетий до неё подобных личностей не появлялось. К чему эти философские измышления, коллега? Я не понимаю.
        - Аветус достиг этого уровня. У него не ниже восьмого.
        - Не ниже? Что вы имеете ввиду?
        - Скачки силы нашего общего знакомого необъяснимы и таинственны, но всё же имеют место быть.
        - Со всем уважением к вашему гению, коллега, но это невозможно.
        - Хотел бы и я быть так же уверен, - с некой печалью и усталостью ответил полудемон, - но своим ощущениям привык доверять. Как и глазам. Он завершил трансформации во взрослого дракона, причём чёрного цвета.
        - Чёрного? - удивился Флавий. - раньше его чешуя была больше бордового оттенка, чем красного, но чтоб стать чёрной, это уже слишком. Таких драконов не существует. Да и когда бы Аветус успел настолько быстро прокачаться? Это физически невозможно, он бы лопнул от таких резко возросших объёмов маны!
        - Меня это и пугает! - воскликнул Фавоний. - Кто же тот, что сидит внутри него? Неужели сама Праматерь сущего?!
        - Это вы загнули, конечно, - неуверенно протянул дракон. - Простите, но пока сам не увижу, не прочувствую, не могу поверить в подобное.
        - Я вас прекрасно понимаю, сам бы никогда не поверил. Более того, Аветус намерен в скором времени начать что-то вроде Прорыва, точнее само Нашествие под видом временного Прорыва.
        - Это было бы хорошим ходом, но у демонов недостаточно сил. Слишком мало времени прошло с последнего Нашествия, они не восстановились.
        - Возможно, если не брать в расчёт мага восьмого уровня…
        - Подождите, - оборвал собеседника хозяин дома, - но это слишком серьёзное заявление. Я должен лично удостовериться.
        - Да пожалуйста! - с лёгким раздражением ответил Фавоний. - Но стоило бы уже сейчас начать задуматься над тем, как скрыть его чудовищную ауру. Либо как подготовить общество и Теурия в частности к появлению такого неоднозначного козыря в рукаве.
        Внимание магов привлекла вспышка света над высоким потолком приёмного зала. Похоже, она имела магическую природу, так как полог тишины был разрушен, в то время как окружающая обстановка не шелохнулась.
        - Что за…
        Это сказал Флавий, сразу перейдя к словам активаторам, отчего его правую руку до самого локтя охватили языки пламени.
        - Вот вы где! Оба! - прозвучал знакомый голосок. - Какая удача!
        Ослепительный шар энергии начал потухать, после чего старики с удивлением лицезрели элементаль в виде полноразмерной девушки.
        - Анна! - хором воскликнули они.
        - Узнали таки, - усмехнулась девушка и сверкнула глазами. - Флавий, убери сейчас же свой огненный навык. Не знаю, что ты задумал, но это как свеча для меня, не более.
        Дракон оторопел от наглого и грубого обращения, настолько несвойственного задорной девушке, которую он знал, но навык всё же развеял.
        - Вот и отлично, молодец, - похвалила она его. - А я уж было подумала, что вас обоих старческая деменция скосила. Дала настолько жирный намёк, рискуя собственным существованием, а вы в ответ ничего не сделали! Почему не убедили Владимира использовать [Демоническую печать]? Почему не уговорили его поинтересоваться моим мнением и причиной странного поведения?
        Она отчитывала обескураженных стариков как малых детей тоном, не принимающих возражений. Но после заданных вопросов Флавий всё же решился подать голос.
        - У стен есть уши…
        - Не волнуйся, всех ушастых слуг и подозрительные магические артефакты я уже испепелила.
        - Артефакты?! - поразился дракон. Он, конечно, знал о слежке со стороны сына, но считал, что уже избавился от всех его приблуд.
        - Не это важно, - одёрнула его Анна. - Отвечайте на мой вопрос.
        - Мы пытались, - подал голос полудемон. - Но сама знаешь, на него нельзя давить, иначе… Сущность что-то заподозрит.
        - Надо же, - Анна театральной всплеснула руками. - А мозги то, оказывается, не ссохлись за долгие годы. Я уж думала, что этот бич биологических видов не обошел вас стороной. Посмотрим, посмотрим. Устраивайтесь в своих креслах поудобнее и внимательно смотрите. Надеюсь, до вас наконец дойдёт, насколько всё серьёзно. Хотя, я уже и сомневаться начала, но всё же попробую.
        Анна хлопнула в ладоши и… Исчезла. Мужчины недоумённо осмотрелись по сторонам, после чего встретились глазами и пожали плечами. Тут между ними зажегся язычок пламени, прекрасно видимый в мельчайших деталях благодаря полутьме жилища демона. А смотреть было на что: тот начал перетекать словно струя воды, после чего принял форму безногого духа под накидкой, над головой шипастое кольцо. Канонический облик Праматери, если не учитывать, что её всегда изображают исключительно в тёмных и чёрных тонах.
        Между тем, образ перевоплотился в человеческую девушку, причём беременную. В следующее мгновение она уже держала ребёнка на руках, который очень быстро рос. Поначалу они обнимались, но потом мальчик начал носиться вокруг матери. Похоже, она увлеклась чем-то ещё, так как протянула руку вперёд, и над ладонью появился шар. Он увеличивался, в то время как два других образа уменьшились, после чего стало понятно, что это планета с одним огромным материком. Вот только что-то было не так: планета дрожала, вулканы извергались. Девушка нахмурилась и взмахнула рукой, с которой слетело несколько десятков светлячков. Они тут закружилась вокруг небесного тела и обстановка на нём стабилизировалась.
        Оставленный без внимания мальчик начал капризничать. Он дёргал мать за волосы, одежду, но стоило ей протянуть к нему руки, как он смеясь убегал. Когда же девушка перестала реагировать на выходки сына, он принялся хлопать ладонями, убивая светлячков.
        Планета вновь задрожала и мать схватила мальчика за руку, строго пригрозила ему пальцем. Тот покивал головой, а после принялся за старое. Девушка вновь схватила его за руку и потащила в сторону, а отдаление и уменьшение планеты сообщало об огромных расстояниях. И тут запястья мальчика оказались связаны, он с гневом бросился на мать, но между ними появилась решётка, а следом сформировалась и клетка. Девушка растворилась, а клетка уменьшилась в размерах.
        Вновь появилась планета со светлячками, один из которых отлетел чуть дальше и был пойман нитью, брошенной неугомонным мальчиком в клетке. И вот всё исчезло, кроме насекомого, которое увеличилось и превратилось в связанную Анну. Рядом с ней появился Владимир, и нити шли именно к нему. Затем парень развернулся, поднял руки, между которыми появилась планета. Лицо изменилось, и вот это снова тот мальчик. Планета задрожала, вызывая улыбку на губах ребёнка, а рассыпалась на мелкие осколки под его смех.
        Звуков не было, действо прошло безмолвно, в полной тишине. Когда всё исчезло, старики какое-то время продолжали сидеть в ожидании продолжения представления.
        - Анна? - наконец подал голос Флавий.
        - Обдумайте всё, что увидели сегодня, - раздался её голос, хотя сама девушка не материализовалась. - Само существование планеты под вопросом. Игры светлых и тёмных рас ничто. Выскочка Светлая Богиня незначительное зло, не оно должно вас беспокоить. Задумайтесь.
        Глава 2
        Я проснулся полностью отдохнувшим и в хорошем расположении духа. Прошло немногим более суток после нападения на поселение и пока что паники в моих землях не наблюдалось, что не могло не радовать. Как отчитывались внутренние шпионы, всё было тихо. Далеко не до всех деревень дошла информация об армии монстров на службе лорда, но это дело времени. Там же, где об этом уже знали, дальше осторожных пересудов не зашло.
        Официальной версией оставалось то, что в армии служат наёмники с дальних островных государств, чей особенностью является необычная и не особо приятная внешность, а также странный боевой раскрас, отдалённо придающий им сходство с монстрами. Именно так и сообщали с невозмутимым видом чиновники всем вопрошающим.
        Конечно, нашлись и беглецы, которых тут же снимали с учёта как уехавших, даже если они делали это никому не сообщив и под покровом ночи. Но на самом же деле никто не покинул лордства, всех под белы ручки сопроводили на бесовские фермы те самые «наёмники», от которых они и бежали. Правда, решивших внезапно сменить место жительства оказалось довольно мало.
        За столом в гостиной уже сидел Больдо в компании Вадомы. Я подошёл к сыну и приобняв его поцеловал в макушку. Вадома при этом отстранилась и испуганно посмотрела на меня.
        - Что-то случилось? - поинтересовался я у неё.
        - Нет, всё в порядке, - ответила она отведя взгляд.
        - Доброе утро, папа, - улыбаясь сказал Больдо. - Сегодня ты проведёшь день со мной?
        В последний месяц он таки начал нормально питаться, что отразилось на внешнем виде: появились щёки и кожа приобрела более здоровый оттенок.
        - Конечно, я же обещал.
        На самом деле предполагалось, что я буду заниматься некоторыми своими обязанностями, когда он будет рядом, так что ничего такого, что бы могло причинить ему вред. Мальчику нравилось следить за тем, как я веду дела, так что время от времени разрешал озвучивать приказы за себя. Ох уж эти детские восторги!
        В помещение вошёл Вир с подносом и принялся расставлять тарелки. Это могли делать и скелеты, которые теперь выполняли практически всю домашнюю работу, но краснокожий радовался как ребёнок тому, что Больдо с аппетитом поглощает его блюда.
        - Как вкусно пахнет! - сказал мальчик потянув носом воздух над тарелкой. - Уверен, что в этот раз ты снова превзошёл себя, Вир!
        Он так и рассыпался в похвалах, заставляя демона стоять с рожей полной умиления. Это всё воспитание Вадомы, та учила ребёнка этикету и теперь он мог влюбить в себя пожалуй любого. Наберёт ещё немного веса и станет похож на ангелочка, пусть и темноволосого.
        Теперь, когда Больдо не боится темноты, мне стало в разы спокойнее. Мальчик играл со скелетами, Адскими Псами, временами пробирался на кухню к Виру и наблюдал, как тот готовит. Кажется они смогли подружиться.
        С трудом верилось, что он смог пережить ужас моего Хранилища. Когда я спросил, действительно ли он не боится темноты, то Больдо ответил: «Боюсь, но живую. Темнота у нас дома и везде пустая, она не такая. Живую я видел только в ночных кошмарах».
        Кошмары, они посещали его всё реже. Мать он не помнил от слова совсем, будто её никогда не существовало. При упоминании о Дане он зависал на мгновение, а потом вёл себя так, словно ничего не слышал. Естественно, никто на него не давил, так что оставалось тайной, действительно ли он всё забыл.
        Когда мы уже закончили завтрак и пили чай, в комнату вошли Фавоний и Флавий, который начал откровенно пялиться на меня. Это стало последней каплей: люди в деревне, бесы, даже Вадома и теперь драконий старикашка.
        Я поставил чашку на стол и после вежливых приветствий раздражённо спросил:
        - Что-то случилось? Я чего-то не знаю?
        - Почему вы так решили? - удивился Флавий.
        - Потому что в последние дни все неприятно сверлят меня глазами, будто я непредсказуемый маньяк, готовый убить любого за одно лишнее движение.
        - Не могли бы вы оставить нас, - вежливо обратился полудемон к Вадоме и та кивнула. Встав со стула, она приблизилась к мальчику, чтобы увести его.
        - Папа, но ты ведь обещал!
        Больдо с возмущением смотрел на меня ожидая ответа.
        - Твой отец будет с тобой, как только поговорит со своими советниками, - уверила его гувернантка, но он продолжал смотреть на меня.
        - Я скоро зайду за тобой и мы отправимся на гоблинскую ферму, хорошо? - улыбнулся я ему.
        - Ну ладно, - сдался он и взял за руку Вадому.
        Как только они вышли, Флавий создал полог тишины, отчего я недовольно цокнул языком, подозревая неприятные известия.
        Старики заняли стулья напротив меня. Начал Фавоний:
        - У нас есть довольно неприятные известия.
        - К нам едет ревизор? - усмехнулся я.
        - Какой ещё проверяющий? - растерялся дракон.
        - Не важно, - махнул я рукой на трудности перевода [Интерпретации]. - Что там случилось? Демоны решили восстать против меня во главе с Теурием?
        - Нет, это не связано с моей миссией. Полагаю, вы не в курсе, что достигли восьмого уровня магии?
        Я задумался. Что-то такое я уже слышал, вот только сразу вспомнить не удавалось.
        - Восьмой уровень, это который слишком опасен и такой маг подлежит казни? - озвучил я пришедшее в голову и старики синхронно кивнули. - С чего вы взяли такую ерунду?
        - Хотелось бы, чтобы это было, как вы выражаетесь, ерундой, - со вздохом ответил Флавий. - Увы, зайдя в это помещение я сразу же ощутил давящую ауру, исходящую от вас.
        Дракон с какой-то печалью смотрел на меня, аж тошно стало.
        - И это, как я понял, является большой проблемой?
        - Всё верно. Я пришёл удостовериться в заявлении Фавония и теперь буквально кожей ощущаю, что это действительно так. Кроме того, я прихватил из дома один завалявшийся артефакт, который когда-то использовался в нашей семье для определения уровня силы. С появлением мировой системы навыков в этом отпала необходимость и он пылился столетиями на дальней полке.
        Дракон достал из кармана небольшой золотой жезл, инкрустированный драгоценными камнями. Вместо набалдашника у него был хрустальный шар.
        - Красивая безделушка, - сказал я повертев его в руках.
        - Скажите «сила в моих руках» на языке демонов, это активатор.
        Пожав плечами, я сделал что он просил. Шар из прозрачного стал тёмно-красным как полудрагоценный гранат. Судя по тому, как похмурнел Флавий, это являлось нехорошим знаком.
        - Плохо, очень плохо, - сказал он. - Можно было бы скрыть силу артефактом, будь цвет бледно малиновым.
        - То есть, убивать вы меня всё же не собираетесь, - усмехнулся я.
        Старики удивленно уставились на меня и начали активно уверять в том, что никогда бы и не подумали о таком. Всё же, они слишком серьёзно относятся к моим шуткам.
        - Значит, проблема в том, что мне следовало бы убавить уровень силы?
        - Если бы это только было возможно, - покачал головой Флавий. - Боюсь, вы теперь вряд ли сможете к кому-то приблизиться, люди могут догадаться. Мне же стоит подготовить почву к тому, что вы сильнее любого демона. Теурию это вряд ли понравится, но иного выхода нет. Это реальная возможность одержать победу в следующем Нашествии. Даже более того, появляется вероятность уговорить Совет на досрочное нападение, как вы и хотели.
        Я задумался. Сидеть безвылазно в Убежище я не собирался. План диверсии, который был уже готов, подразумевал моё личное присутствие. Но вряд ли кто мог предположить, что есть один вариант снизить силу. У меня на складах лежали артефакты-аккумуляторы, полностью пустые, так как в основном для ритуалов использовались полноценные ядра. Да и имущество это было исключительно моё, им никто не пользовался.
        - Приходите через час и прихватите с собой артефакт, способный скрыть ауру.
        Старики недоверчиво переглянулись, а я забрал жезл и ушёл, так и не допив чай. Прости, сын, но смотреть на то, как папа перебирает непонятные кристаллы, вряд ли будет интересно. Да и лучше никому не знать о том, как именно я снизил силу.
        * * *
        Летний денёк выдался солнечным и в меру жарким, а в саду росло достаточно цветов чтобы радовать глаз. Всё располагало к хорошему настроению Илины, чему был бесконечно рад взирающий на неё влюблёнными глазами высокий тощий паренёк.
        - Хорошо, я надену на церемонию то платье, что выбрала твоя мать, - благосклонно завершила она их небольшой спор. - Но это будет моей единственной уступкой!
        - Конечно, дорогая, лишь одна маленькая просьба. Ради мамы.
        Ничего, скоро только Илина останется в его жизни, образно выражаясь. Будущий свёкр слишком занят поддержанием благополучия семьи, а потому постоянно пропадает в своём кабинете и неожиданному появлению невесты счастлив, но не донимает её излишни вниманием. Потенциальная свекровь так же рада, но скорее только статусу девушки. Внешний же вид Илины вызывает недовольство, выражающееся в осуждающем взгляде. Настоящая леди должна ходить исключительно в платьях и иметь длинные волосы, уложенные в замысловатую причёску. Если мать Бениамина достаточно умна, то будет молчать и дальше, ведь силы слишком неравны.
        Пара сидела в тени беседки, расположенной в относительно небольшом саду дома семьи Бениамина. По размерам он едва превышал сквер за крылом героев дворца, но не это было важным для девушки. Парень не был беден, а мать воспитала его заядлым подкаблучником - идеальный вариант для той, что хотела через этот брак избавиться от опеки короны.
        Король Вадис не воспылал радостью от подобной вести: Альгирдас с момента возвращения из Города Ангелов находился под домашним арестом, Владимир оборвал связь со столицей несмотря на все «попытки» венценосной персоны наладить с ним контакт, Розалия и Эгле пропали без вести. По сути, Йонас и Илина оставались единственной надеждой на спасение народа Вилантии, что сильно беспокоило девушку. Ей хотелось свободы перед предстоящим концом света, отдохнуть и пожить для себя хоть немного. Героическая миссия для неё уже заочно провалилась и смысла не имела.
        Парень держал её ладонь в своих руках и периодически поглаживал, что не являлось для неё чем-то противным. Именно такого обожания и преклонения она и желала всегда, да и Бениамина считала вполне симпатичным.
        - Я так счастлив, что ты выбрала меня, - сказал он. - Клянусь, что сделаю тебя счастливой.
        Илина лишь шире улыбнулась в ответ: идеальная партия для неё. И пусть весь высший свет гадает причины, по которым она приняла решение выйти замуж именно за этого аристократишку, оставив за бортом мужчин куда красивее и богаче, ей было плевать.
        Вдруг земля дрогнула, удивив влюблённых. Это было похоже на череду взрывов, оставивших в небе столицы чёрные столбы дыма.
        - Что это? - удивился Бениамин.
        - Кажется, мне пора, - нахмурилась девушка.
        - Но ты ведь без оружия! - возмутился он, на что Илина лишь усмехнулась и, вырвав ладонь из рук избранника, скрылась в тёмной дымке своего навыка, позволяющего перемещаться быстрее.
        Глава 3
        Мантас склонился над столом, быстрым и размашистым движением руки что-то выводя в амбарной книге. Неожиданно всё вокруг дрогнуло, даже пыль посыпалась с потолка. В Вилантии никогда прежде не случались землетрясения, так что причиной могло быть только одно: взрыв.
        Но старик не успел ничего предпринять, как стёкла разбились на мелкие осколки и полетели в него. Магический щит был создан в мгновение ока, а вот от вида в окне управляющий нахмурился. Административное здание напротив дворца было частично разрушено, вся площадь в серых клубах пыли, а остатки конструкции лизали языки пламени, отправляя ввысь чёрный дым. Вот только дворец дрогнул явно раньше из-за чего-то другого, так что мужчина поспешил в тёмный коридор, в комнату напротив.
        - Проклятье! - прошипел Мантас и выпрыгнул в окно, подхваченный потоком воздуха. Нет, он не мог так летать, лишь парить непродолжительный промежуток времени.
        Горело крыло героев, начиная с третьего этажа - жилых комнат. Как такое могло произойти? Кто смог пробраться на территорию дворца?
        Управляющий приземлился среди небольшой группы слуг, ошалело пялившейся на пожар. Сосредоточившись, он вскинул руки вверх и проговорил слово-активатор: над зданием вспыхнула гигантская руна, преграждающая путь дыму. Как только из неё вырвались струи воды, они тут же неестественно изогнулись и влетели в окна, заливая всё внутри.
        Вены на лице вздулись, перед глазами всё поплыло, ноги подкосились, но его успел подхватить один из слуг. В следующий миг всех окатило холодной водой, над которой был потерян контроль. Это взбодрило Мантаса и взгляд прояснился.
        - Найти Альгирдаса, немедленно! - крикнул он. - Ищите в общественных пространствах дворца, в первую очередь в саду героев. Быстро!
        Люди бросились врассыпную, а старик оттолкнул от себя слугу и нетерпеливо зашагал в сторону ближайшего входа: потрачено много маны, вряд ли он сможет применить в ближайшее время хоть какой-то полезный навык и при этом не упасть без сил. Но стоило как можно скорее найти Альгирдаса, единственного героя во дворце, находящегося под бессрочным домашним арестом. Лишённый магии, он мог погибнуть от чего угодно, если только сам не умудрился сломать антимагические кандалы. Мало кто знал, но лишь скверна могла прожечь этот артефакт подобно кислоте.
        Добравшись до нужного этажа, запыхавшийся и в испарине, прикрывая нос платком, Мантас заметил столпотворение из стражников в коридоре. Растолкав их, он увидел обожжённые трупы двух гвардейцев, приставленных к Альгирдасу, рядом валялись остатки выбитой взрывной волной двери. Уже начиная дрожать от понимания произошедшего, старик сделал несколько шагов вперёд и заглянул в комнату. Деревянная мебель обуглилась и частично сгорела, а на месте кровати и находился, судя по всему, эпицентр взрыва. А в небольшой горстке пепла лежали антимагические браслеты.
        * * *
        В Зале Совещаний стоял гул от голосов министров и их помощников, что-то эмоционально обсуждающих и спорящих. Они даже не заметили появления короля в компании Главного Советника Милоша и двух личных охранников, так что тем пришлось несколько раз ударить в пол древком своего оружия. Наконец, все стихли и подошли к своим местам, где и уселись с разрешения Вадиса.
        - Итак, - король посмотрел на начальника дворцовой охраны.
        Мужчина прокашлялся и доложил:
        - Разрушены здания министерств торговли, финансов, иностранных дел, магии, юстиции, внутренних дел и маго-военных сил.
        - Это все наши министерства, я вас верно понимаю?
        - Да, мой король.
        - И кто же виновник данных террористических актов?
        - На местах разрушений, либо же поблизости, обнаружены послания с символикой Культа Истины.
        Разумеется, сам король всё это уже знал. Но перед обсуждением всегда следовало перечислить всю имеющуюся информацию.
        По рядам министров прошёлся ропот, на который король не обратил внимания.
        - Жертвы? - спросил он.
        - Минимальны, благодаря выходному дню. Только случайные прохожие и некоторые нижестоящие работники. Погибло порядка двадцати пяти человек, ранено немногим менее сотни. Данные всё ещё уточняются и корректируются.
        - Господин Вирджил, - король обратился к побледневшему министру внутренних дел, - не вы ли уверяли нас, что данный Культ уничтожен и не представляет опасности?
        Глаза министра забегали, на лбу появилась испарина. Разумеется, он не знал, что ответить. Министерство уже несколько лет как крышевало данную преступную организацию за немаленькие отступные. Об этой «тайне» знали фактически все присутствующие, но демонстративно показывали неведение. Поборы с преступности составляли порядка десяти процентов поступлений в казну королевства и полагалось, что все они под контролем. В первую очередь, именно лорд Вирджил должен был следить за тем, чтобы рамки дозволенного не переступались.
        - Ну же, что же вы молчите? - усмехнулся Вадис.
        - Я не имею ни малейшего представления о том, как подобное могло произойти, - наконец, подал голос мужчина. - Мои люди в данный момент проводят обыски и облавы ко всем потенциально причастным к данному преступлению. Уверяю вас, к завтрашнему утру мне будет что вам доложить.
        Повисла пауза, во время которой перешёптывались остальные министры, а король задумчиво поглаживал подбородок не спеша с ответом. От его слова зависело, будет ли Вирджил и дальше занимать свой пост, или же распрощается с жизнью на плахе. В любом случае, ужас министра вызывал у Вадиса смутное чувство удовлетворения. Ощущать власть над судьбами других довольно приятно.
        - Что ж, - наконец спокойным тоном сказал король и министр перестал дышать, - я очень надеюсь, что больше вы меня не разочаруете. И завтра утром я услышу действительно что-то ценное.
        Вирджил шумно выдохнул и промокнул лоб платком.
        - Благодарю, ваше величество, - почтительно поклонился он.
        О требованиях Культа Истины никто не проронил ни слова. Передать трон некому Патриарху Целуму и склониться перед Тьмой во избежание массовых убийств - абсурд. Что эти выскочки вообще о себе возомнили?
        - Уважаемый Космин, - король обратился к министру магии. - Готовы ли результаты исследований по переданным вам материалам?
        - Да, ваше величество, - кивнул он и достал из папки лист бумаги, что тут же оказался в руках Вадиса. - Я официально подтверждаю гибель Рыцаря Света Альгирдаса. Антимагические артефакты не повреждены, а пепел действительно является останками Героя.
        Тут зал взорвался: «Это не может быть правдой. У нас осталось лишь три героя, нет два. Как мы переживём Нашествие демонов?» Эти и другие изречения король не спешил комментировать. Между ним и Милошем состоялся разговор о том, стоило ли скрыть смерть Альгирдаса. Оба варианта развития событий после объявления официальной версии имели плюсы и минусы, но решено было признать именно правду. О болезни Рыцаря Света и так знали практически все, так что ценность его жизни не являлась гарантом победы в предстоящем сражении с демонами.
        «Светоносная и Пресветлая Богиня, почему это испытание выпало именно на мою долю?» - со вздохом подумал Вадис и откинулся в кресле. Причитания постепенно смолкали и взгляды устремились к главе королевства. Именно от его решений зависела судьба всех граждан.
        - В сложившихся обстоятельствах я повелеваю взять на особый контроль всех магов страны. Самые талантливые и юные, что будут в расцвете сил ко времени Нашествия, должны быть призваны на королевскую службу. Им должна быть оказана максимальная помощь в повышении навыков и уровней.
        - Но, ваше величество, - воспользовался небольшой паузой министр магии. - Как же Гильдии Авантюристов?
        - Приказываю отменить требования к минимальному количеству авантюристов Адамантового, Орихалкового, Мифрилового и Платинового рангов для регистрации и продления регистрации Гильдий. Призыв, в первую очередь именно магов, должен носить рекомендательный, а не обязательный или принудительный характер. Сделать акцент на недавних студентах и выпускниках, пока они ещё не успели задрать планку на цену своих услуг. И пока слово короля имеет для них приоритетную значимость.
        * * *
        Диверсия прошла более чем успешно. Я заложил бомбы-печати и оставил послания оставшись незамеченным. Рано или поздно они поймут, что заряд в покоях Альгирдаса был совершенно иной природы, но это и не важно.
        Моя личная разработка - печати огня. Они работают схоже с горючими смесями типа напалма: взрыв, а потом огонь, который практически невозможно потушить. Точнее, только одним способом: перекрыть доступ кислорода, что довольно проблематично. Питается пламя от магии, так что лишь когда заряд исчерпан оно становится обычным.
        К разрушенным зданиям, рядом с одним из которых я и находился в невидимой состоянии, сползались стражи порядка и просто неравнодушные. Они пытались тушить пожар и оказывать первую помощь пострадавшим в отличии от растущей толпы зевак, в которой я приметил подозрительно знакомый силуэт в тёмных одеждах. Лишь спустя несколько секунд понял, что это Илина. Вот так сюрприз! Но почему Герой стоит в сторонке?
        Одна из балок упала, а вслед за ней столб с частью стены сильно накренились в сторону зевак. Большая часть их разбежались, осталась только мамаша с грудничком, примотанным к груди, и ещё двумя детьми мал мала меньше. Тот что постарше, максимум 3 года на вид, ревел и вис на руке, не позволяя всем им быстро уйти из опасного места.
        Вот тут Герой и активизировалась: подлетела к горе-семейству и подхватила их, унеся в сторону. По канону жанра, через несколько секунд стена таки завалилась аккурат туда, где они были до этого. Люди захлопали в ладоши, мамаша слёзно благодарила, Илина изображала смущение. Ох Тьма Матушка! Я чуть было не рассмеялся во всё горло, но ограничился лишь тихим смешком, что утонул в общем шуме улицы.
        Задержавшись возле мамаши на некоторое время, Герой таки покинула их и метнулась в горящее здание дымным облаком. Ей удалось вытянуть несколько раненых мужчин и один труп.
        На самом деле, мне не было нужды торчать здесь и наблюдать всё это. Но Илина одна в городе, это манящее желание дождаться подходящей минуты и прикончить её не давало мне уйти. Казалось бы, зайди в здание и исполни задуманное, но я не был уверен, что смогу сделать это по-тихому, не привлекая внимания. А ведь свидетелей навалом, в том числе магов. Явное же убийство ещё одного Героя в тот же день слишком уж подозрительно.
        Наконец, все были спасены и Илина под всеобщее одобрение взмыла облаком и понеслась в сторону другого стола дыма. Разумеется, я поспешил за ней и не особо удивился, когда она материализовалась в ближайшем переулке. Выдохнув и что-то присвиснув, она стала начала сбивать пыль с одежды.
        Я подошёл чуть ли не вплотную, рука сама сжала один из метательных ножей. Как же хотелось прирезать эту суку сейчас, как обычную проститутку в тёмном переулке, заодно и опустошить её карманы. Именно такой смерти она и заслуживает, но… Она чёртов Герой. Не может простой карманник просто так её прирезать!
        - Илина! - выкрикнул запыхавшийся парень.
        Увы, но этот огонёк жизни не побежал мимо, как и с десяток других до этого. Что ж, не судьба. Чувствуя разочарование и смутную тоску от того, что не увижу кровь этой стервы сегодня, я отступил в сторону.
        - Бениамин? - нахмурилась девушка смотря на него. - Ты что, следил за мной?
        - Нет, дорогая, что ты! Хотя, - он задумчиво улыбнулся и подошёл к ней вплотную приобнял, - даже если и так?
        Парниша неестественно тощий и достаточно высокий, что Илина ему по плечо. Судя по одежде, явно из зажиточной аристократии.
        - Ты самая храбрая женщина в мире, - сказал он после легкого поцелуя в губы и я хрюкнул, благо этого никто не заметил. - Но я так боюсь, что ты могла пострадать.
        Тьма Матушка, как же меня разбирал смех, но я героически держался.
        - Вероятность этого настолько мала, что можно и пренебречь, - с показным пренебрежением ответила она теребя пуговицу на его жилете поверх рубашки, расшитым замысловатым узором. - К тому же, после свадьбы вряд ли останутся поводы для беспокойства.
        - Ты и так лучшая из Героев, тебе ни к чему так рисковать жизнью. Тренировок для поднятия уровня было бы достаточно.
        - Дорогой мой, - засмеялась девушка, - я не рисковала жизнью. Мне ничего не угрожало в том здании, я сильнее любого. Разве что Йонас и Владимир ровня мне. Так что, тебе не о чем беспокоиться.
        - Как скажешь, любимая, - он взял её руку в свою и поцеловал. - Но ты обещала, что будешь жить в замке моей семьи.
        - Конечно, мне осточертела эта столица и докучливые лорды с раздражающе завышенным самомнением.
        И как это информация о помолвке Илины прошла мимо меня? Или официально об этом ещё не объявляли? В таком случае, оставлю её на десерт и разберусь сначала с Йонасом, хоть и не сегодня.
        Я уже собирался уйти, чувствуя отвращение к лобызаниям парочки, но что-то остановило меня. Разве можно оставлять всё как есть? Аж тошнота подступила к горлу от вида счастливой Илины. Заразить скверной парня не выгодно - она может разорвать с ним отношения и остаться под юрисдикцией короны. Но почему бы не осквернить саму девушку? Два Героя одного Призыва - слишком подозрительно. Но если бы я не ускорил течение болезни Альгирдаса во время поединка, то её не смогли обнаружить ещё несколько лет. Лишь малая крупица, но куда? Они стоят обнимаются, сердце отпадает, как и диафрагма. Лёгкие? Нет, выше.
        Я сконцентрировался на кончике указательного пальца: буквально песчинка скверны, больше не надо. Слегка ткнул в затылок Илины, когда парень трогал её рядом с этим местом и быстро шагнул назад. Похоже, она ничего не заметила, так что находиться в том переулке смысла больше не было и я незамеченным вышел на основную улицу.
        Скверна в мозгу будет постепенно сводить с ума Илину. Кто знает, к чему это может привести? Мозг очень нежный и чувствительный орган. День выдался поразительно удачным, пора было возвращаться домой. С улыбкой на губах я шагнул в открывшийся [Пространственный портал].
        Глава 4
        Я лежал преисполненный удовлетворением и безмятежно разглядывал потолок с лепниной. За окном начинался рассвет и скоро, как бы не хотелось остаться, надо было уходить из этого дома. Кассия приподнялась на локте и с улыбкой на губах посмотрела мне в глаза. В её взгляде я видел обожание, чем был вполне доволен.
        - И всё же, что это? - она провела по ошейнику из тёмной кожи, исписанному рунами.
        - Это блокатор ауры силы. Да, можно назвать его и так.
        - Но зачем это тебе? - она удивленно приподняла бровь.
        - Твой муж настолько силён, что некоторые могут захотеть убить его.
        Кассия звонко засмеялась и откинулась на подушку.
        - Любимый, тебя всегда хотели и будут хотеть убить. Ты многим как кость в горле.
        - Полагаю, теперь многие станут всеми.
        - Не говори ерунды. Я, например, вряд ли когда-то захочу тебя убить.
        - Уверена? - улыбнулся я и навис над ней. - Даже если узнаешь, что я маг восьмого ранга?
        - Не говори глупостей.
        Она мягко оттолкнула меня и встала с постели. Стройная, изящная. Настоящая королева даже без одежды. Никогда язык не повернётся назвать её старухой, будь это хоть трижды правдой.
        Кассия отдалялась от кровати словно дефилируя передо мной. Хочет вновь возбудить и заставить остаться на подольше?
        Дойдя до центра свободного пространства она остановилась и медленно повернулась ко мне. Я же сел на постели, спустив ноги на пол.
        - Я могу снять его, чтобы ты убедилась.
        Пальцем показал на ошейник и слегка улыбнулся: мне действительно была интересна её реакция. Судя по лицу, предложение ей не понравилось.
        - Ты не веришь мне, - констатировал я факт и потянулся к застёжке. Как только ремешок оказался в руке, глаза Кассии округлились.
        - Не может быть, - прошептала она.
        Я поднялся на ноги и подошёл к ней ближе. Определённо, мне нравится удивлять эту девушку.
        Смотря мне в глаза она преклонила колено.
        - Клянусь служить тебе верой и правдой, мой король.
        Она склонила голову, я же коснулся пальцами её подбородка.
        - Встань, - мягко приказал я и она поднялась. - Ты моя королева и единственная, кому дозволено не преклоняться передо мной. Достаточно одной любви.
        - У меня её в избытке.
        Она потянулась ко мне для поцелуя, я же положил палец ей на губы.
        - Я знаю. Но сейчас мне нужно идти.
        Глупо было спорить с ней по поводу титула: согласно воспоминаниям и другой имеющейся у меня информации, Кассия всегда хотела стать королевой и гордилась, когда это свершилось. Ох уж эти женские мечты, вряд ли когда-то смогу их понять. В первую очередь мне должно быть хорошо, а для этого иметь тысячи свободных подданных вовсе не обязательно. Другое дело, когда это те, кто добровольно с тобой, а не потому что так принято или выбора нет. Или бесы, у кого в генах вшито подчиняться сильному господину.
        * * *
        Больдо с восторгом озирался вокруг, когда я держа его на руках прижимал к себе, используя при этом одновременно [Тихий шаг] и [Ускорение]. Как и большинство детей, он любил скорость, я же предпочитал передвигаться на относительно небольшие дистанции именно так, а не через пожирающий ману [Пространственный проход]. Теперь необходимо следить за тем, чтобы запас не превышал 10 тысяч единиц, что немного менее половины 70 уровня. Полагаю, лимит для артефакта фиксированный, то есть постоянный. Постепенно придётся держать при себе всё меньше и меньше от номинального объёма, что, по правде сказать, не особо приятно психологически. Ты будто раздет и безоружен, даже не смотря на то, что десять тысяч вполне приличный объём. Я рассчитывал, что это временная мера. Теурий и Совет не настолько глупы, чтобы отказываться от мага восьмого ранга в такое непростое время для демонов.
        Когда до Лагеря оставалось не так далеко, я подпрыгнул и расправил демонические крылья, чем вызвал радостный визг ребёнка. [Скрытность слетела], да и она не была так необходима мне сейчас. В этой части лордства уже все знали, что их господин умеет летать.
        Приземлились мы вблизи Административного здания, куда сразу же и вошли. В главном кабинете находились ждавшие меня Крина, Скендер и Садорин.
        - Ну наконец-то! - вместо приветствия воскликнул эльф, в то время как остальные склонились в почтительном поклоне. - Мне надоело ждать той крови, что ты обещал!
        Я опешил от такой наглости. Нет, не разозлился, это скорее развеселило меня. Садорин во время последнего нападения расположился там, где больше всего ожидал заварушку, и не моя вина в его ошибке. Стоило прислушаться к совету и остаться в Лагере.
        Опустив Больдо на пол, я тихо засмеялся. В это время Крина и Скендер выдохнули и нахмурились. Похоже, они переживали за судьбу эльфа больше него самого.
        - Будет тебе кровь, скоро, не переживай.
        - Мне надоело ждать! - чуть ли не взвизгнул он и шагнул ближе, нависнув надо мной. Двое присутствующих тут же схватили его за руки.
        А вот это уже странно.
        - Давно он такой нервный? - поинтересовался я у Крины.
        - Уже недели две, наверное. Но это давно началось.
        Моргнув, я окинул эльфа [Магическим зрением] и причина тут же нашлась: небольшое пятно скверны за правым глазом. Довольно странное место, хотя дальние атаки, в том числе с помощью лука, обычное явление для эльфов как расы.
        Вздохнув, я укоризненно покачал головой.
        - Ты всё же начал переучиваться на тёмного мага. Я ведь предупреждал.
        Садорин удивлённо уставился на меня.
        - Я не болен. Каждый день проверяюсь.
        - Слишком маленькая зона поражения, её не обнаружить обычным артефактом. Стой ровно.
        Я положил ладонь на глаз и вылечил его. Судя по недоумению, он даже ничего не почувствовал.
        - Крина, твоих рук дело? - спросил я у девушки и та побледнела. - Ясно, твоих.
        - Я просил её. Это мой выбор, - тут же заступился за демоницу эльф.
        - Ты хоть понимаешь, что теперь стал гораздо слабее?
        - Да, - не моргнув ответил тот. - Я каждый день усиленно тренируюсь, чтобы скорее догнать себя прежнего.
        - Хорошо. Довольно интересно посмотреть на то, что из этого выйдет. У твоего народа ведь не используют тёмную магию в принципе?
        - Верно, я не знаю ни одного тёмного эльфа. Пожалуй, я стану первым.
        - Очень интересно, - улыбнулся я. - А теперь давайте посмотрим на отчёты.
        Скосив взгляд куда смотрела Крина я увидел хмурое лицо Больдо.
        - Тебе скучно? - спросил я и он кивнул.
        - Давай пойдём посмотрим на тренировки бесов? - предложила демоница и протянула руку, которую мальчик тут же взял.
        В дверях они столкнулись с Кастулом.
        - Это что тут за маленький воин? - прорычал громила и подкинул радостного мальчика.
        - Кастул! Покатай меня! - попросил тот смеясь.
        - Чуть позже, мне с твоим отцом поговорить надо.
        Наконец, девушка с ребёнком ушли, а Кастул подошёл вплотную, наклонился и уставился мне в глаза.
        - Тебе то чего надо от меня? - недовольно пробормотал я положив ему ладонь на лицо и слегка оттолкнул. - Не стоит так пялиться, а то я подумаю, что влюбился.
        Кастул рассмеялся.
        - Нет, я женщин люблю! Прости, если разбил сердце.
        - Ты чего явился то? - поинтересовался я садясь за стол. Остальные находящиеся в комнате так же заняли свои стулья.
        - Ты не рад меня видеть? - усмехнулся он. - Мимо проходил.
        - Эгле? - сделал я предположение. Всё же это единственная причина помимо Лагеря, по которой он мог подняться сюда из Подземелья.
        - В точку! - взмахнул он указательным пальцем и растянулся в самодовольной улыбке. - Говорил же, что у меня всё схвачено. Фавоний собственной персоной явился, представляешь?
        Кастул хохотнул и вновь внимательно посмотрел на меня.
        - С трудом, он постоянно ворчит о занятости, а тут выполняет обязанности посыльного, - натянуто улыбнулся я. С чего вдруг этот старикашка сорвался с места и побежал в Подземелье? Явно не спроста.
        - Знаешь, до меня дошёл слушок. Но, похоже, это лишь пустые разговоры. Не вижу в тебе никаких перемен.
        - Ты о магии восьмого ранга?
        Скендер закашлялся и повернулся к комоду, что стоял у стены на расстоянии вытянутой руки. Там находился графин с водой и стаканы.
        Кастул недоумённо уставился на меня, я же вздохнул и расстегнул ошейник, что прятался за стоячим воротом лёгкой куртки.
        - Не смотри так на меня, Флавий сказал, что разрулит это. Артефакт он же дал мне.
        - Теурий не позволит тебе приблизится к нему и на пушечный выстрел.
        - У него не будет выбора, - пожал я плечами. - Да и конкретно он мне сейчас не нужен. Достаточно официальной бумаги о назначении на должность генерала.
        - И всё же, очень сомнительно.
        - Ох, Тьма Матушка! - я уже начинал злиться от упёртости дракона. - Я не собираюсь приближаться к нему, достаточно банального признания! Парень из ниоткуда добровольно желает сделать всю чёрную работу за него. От такого не отказываются в здравом уме!
        - Ты упустил одну ма-аленькую деталь: маг равный стихийному бедствию. Смертоносное оружие, которому достаточно искры для детонации. Использовать его, пока не взорвётся в руках, или уничтожить до того, как заряд достигнет максимума?
        - Я не безмозглая железка, - проговорил я не разжимая зубов. - Всегда можно договориться. Сколько раз повторять? Мне не нужен демонический трон!
        - Вот именно, ты не безмозглый болванчик, - Кастул качнул головой в сторону и наклонил слегка вбок. - Познав силу и власть всегда хочется большего. Как бы ты не уверял, что королём быть не намерен, никто тебе не поверит. Я знаю Теурия почти всю свою сознательную жизнь. Сколько раз он заикался, что никогда не хотел быть правителем, что стал им по стечению обстоятельств. Но как бы сложно не было, вкусив власти отпустить её это как оторвать кусок от себя и выбросить.
        - Ты забываешься. Я уже был королём, и это последнее, чего можно желать имея голову на плечах. Власть манит и опьяняет, но чёрт побери, трон ей не равнозначен!
        Я ударил кулаком по столу и тот раскололся отвлекая меня. Лёгкое раздражение, мелкая неприятность, не более того. Крупицы маны и вот он вновь цел. Выдохнув, я убрал руку со столешницы и откинулся на стул.
        - Понятия не имею, чего вы все носитесь с этим титулом. Король, не король. Да какая разница? Есть куда более привлекательные перспективы.
        - Какие, например? - тихо поинтересовался Кастул внимательно смотря на меня.
        - Жить для себя, в своё удовольствие.
        Я развёл руки в стороны, настолько очевиден казался мне ответ. Вот только от недоумения на лице дракона меня пробрал смех.
        - Вы так цепляетесь за титулы, золото, женщин, совершенно не понимая того, что это сопутствующее. Власть это сила, сила это власть, и этого вполне достаточно. Всё остальное шелуха. Вот как тебе объяснить?
        Я пожал плечами и задумался. Скендер был бледен и, видимо, больше всего на свете желал находиться где угодно, только не в этой комнате. Садорин изображал полную незаинтересованность в теме разговора Кастул вид имел поникший, уставший. Похоже, он отчаялся переспорить меня, а условные победы значили для него гораздо больше, чем должны.
        - Какова разница между магом и простым смертным?
        Похоже, вопрос его озадачил.
        - Маг сильнее? - Кастул пожал плечами.
        - У мага есть мана, - снисходительно усмехнулся я. - Чем больше маны, тем большее маг может сделать. А ещё, мана самовосстанавливающаяся вещь. Сильный маг может создать стол, стул, еду, крышу над головой. Всё это не составит труда при огромных резервах магии. А теперь вопрос: зачем мне становиться королём? Напасть на меня никто не посмеет. Женщины мне не нужны так, как тебе, да и без короны на голове побегут. Зачем золото, если всё, что можно на него купить, я могу создать сам? Зачем завоёвывать кого-то? Слуг можно создать самому по щелчку пальцев, самых преданных и понятливых. Земли? Лордства Больдо мне достаточно, больше ни к чему. Зачем забирать чужое, когда можно сделать лучше и под себя?
        - Власти много не бывает, она опьяняет, - наконец сказал Кастул. - Сейчас тебе достаточно лордства, а потом ты захочешь весь континент.
        - А ещё власть душит, - вновь усмехнулся я. - Она забирает время, а потом всего тебя, если её слишком много. Я же себе нравлюсь. Ещё мне нравится тратить время так, как я пожелаю. Чем большим ты владеешь, тем с большим количеством поданных тебе нужно контактировать. Прости, но и даром мне такого счастья не надо. А теперь давай посмотрим отчёты о том, как слаженно работает моё маленькое лордство, не обременённое сотнями миллионов жителей и не отягощённое огромными расстояниями между крайними точками. Красота в балансе сложного и простого. Возможно, однажды ты это тоже поймёшь.
        Глава 5
        Вирджил вошёл в личный кабинет короля и вежливо поклонился. Вадис выглядел расслабленным и в хорошем расположении духа, что не могло не радовать министра внутренних дел.
        - Присаживайтесь, - великодушным тоном пригласил Вадис и вернулся к чтению бумаги в своих руках.
        Мужчина расположился в кресле, развернул свиток и уже было раскрыл рот в намерении отчитаться, как король поднял руку раскрытой ладонью к нему.
        - Подождите немного.
        Ручка двери щёлкнула и министр обернулся посмотреть на вошедшего, коим оказался Милош. Приветственно кивнув, советник сел на кресло рядом, вызвав настороженность Вирджила: этот человек не даст даже на йоту приукрасить отчёт и выбить себе поощрение от короля.
        - Что ж, можете приступать.
        Король отложил в сторону лист бумаги и внимательно посмотрел на своего министра. Тот прокашлялся и взволнованно начал доклад. Количество домов, в которых прошли обыски, подозреваемые, задержанные - не это было главным. За сухими цифрами и канцелярскими формулировками Вадис прекрасно видел желание министра показать бурную деятельность в расчёте на признание того, что он сделал даже больше, чем требовалось. Всё бы ничего, вот только это было определённо не так. Главного, а именно результата, король так и не услышал.
        - Достаточно, - оборвал его Вадис. - Скажите мне, исполнители найдены?
        Вновь Вирджил побледнел и покрылся испариной.
        - Нет, но это дело времени. Очень скоро…
        - Прямые заказчики схвачены? - оборвал его монарх.
        Министр заёрзал в кресле.
        - Тоже дело времени? - усмехнулся король.
        - Очень скоро дознаватели расколят задержанных.
        - Ну хоть что-то примечательное вы обнаружили? - впервые за всё время подал голос советник и Вирджил начал выискивать в голове хоть что-то подходящее под подобное определение.
        - Одному из так называемых епископов удалось скрыться с частью прикомандированных к нему членов культа. Его псевдоним Крий.
        - Зачем ему потребовались самые сильные маги среди Культа вы выяснили?
        Милош явно знал больше, чем рассчитывал министр, что неприятно удивило.
        - Они искали что-то. На северо-востоке. К сожалению, большего пока узнать не удалось.
        - Можете быть свободны, - спокойным тоном сказал король. - Отчёт положите здесь.
        Вирджил поспешил откланяться, оставив первых лиц королевства наедине.
        - Что ты обо всём этом думаешь, Милош?
        - Мне казалось, Целум не настолько глуп, да и Гемера вряд ли посмела нарушить соглашение.
        - Полагаешь, у них мог произойти переворот?
        - Кто знает, - советник пожал плечами. - Тот пропавший, Крий, был третьим по силе и довольно идейным. Последние пару лет он почти не покидал усадьбы, возможно, проводил какие-то ритуалы в надежде сместить чашу весов в свою пользу. О нём мало что удалось разузнать.
        Вадис нахмурился. Произошедший террористический акт оказался ударом ниже пояса: к подобному никто не был голов. Культ Истины держали под колпаком уже несколько лет, и тут такое. Поимка виновных являлась не только делом чести, но и государственной важности. Никто не будет подчиняться монарху, не способному удержать порядок у себя под носом.
        Уничтожение Культа Истины являлось меньшим злом: источники финансирования всегда можно расширить за счёт тех же налогов. А вот если не додавить гадину, то она может и полруки оттяпать. Крия следовало отыскать во что бы то ни стало: возможно, именно он стоял за произошедшими взрывами.
        - Сколько магов откликнулось? - поднял ещё одну неприятную тему Вадис.
        Милош улыбнулся шире и король непроизвольно передёрнул плечами: значит дела обстоят хуже некуда.
        - Ни одного, но поступили заявки от двенадцать человек. Вот только я бы не советовал принимать кого из их числа. Со студентами и выпускниками дела обстоят гораздо лучше. Пять гениев перезаключили контракт с короной, отступные вышли в пределах ожидаемой суммы.
        - Только пятеро?
        Вадис был неприятно удивлён столь малым количеством претендентов на замену Героям. Пусть это и гении от магии, но простые смертные!
        - Да, полагаю можно продолжать набор ещё лет двадцать, потом уже смысла не будет. Не успеют войти в полную силу до Нашествия демонов.
        - И всё же, это слишком мало.
        - Всегда можно организовать конкурсный набор в, скажем, магический отряд поддержки Героев, - пожал плечами неестественно приветливый Милош. Королю не нравилась эта нелепая маска, но советник являлся слишком ценным кадром, чья лояльность была закреплена на крови.
        - Только вот в какую сумму казне обойдётся такая группа поддержки, - пробубнил монарх.
        - На первое время хватит изъятого у культистов имущества. А дальше посмотрим. К тому же, такая группа укрепит вашу власть, мой король.
        - Что не всем понравится, - заметил Вадис.
        - У нас есть веская причина для принятия подобного решения, это сложно отрицать. К тому же, большинство членов нового отряда будет из низших слоёв. Раздадим титулы и земли, что изрядно удешевит их лояльность для нас.
        - С титулами понятно, но земли где брать?
        - Проклятые Земли.
        Вадис задумался. Похоже, всё это действительно имело смысл.
        * * *
        Мунин нашёл своего Хозяина сидящим на бревне на вершине холма. От того исходил густой тяжёлый запах, лишь отдалённо напоминающий человека, чуть больше - демона. Так пахнет сама Тьма.
        Аветус выглядел задумчивым в эту ясную ночь. Он не глядя протянул руку стоило Псу подойти и погладил его между ушами. Мунин с братом никому больше не позволяли подобных вольностей, и на то была своя причина. Пусть они и бесы, разум же как у высших, в частности самосознание и мышление абстрактными образами. Они с братом не глупые животные и никогда не уподоблялись им. Но от ласк Хозяин перед глазами всплывали картины прошлого, а с ними и воспоминания и том, как они были щенками. Чувство защиты и умиротворения. К тому же, это именно Аветус их создал, он как отец и мать в одном теле.
        Положив голову на колени Хозяина Мунин окунулся в свои ощущения и воспоминания. Так продолжалось довольно долго, прежде чем Пёс решил заговорить.
        «И всё же, тебе стоит поговорить с Анной», - отправил он мысленное послание. Рука Хозяина остановилась, а потом он её и вовсе убрал. В ментальном фоне человека появилось раздражение.
        - Ты снова об этом?
        «Она прожгла стену. Определённо что-то с ней происходит», - Мунин поднял голову и пристально посмотрел на человека пахнущего Тьмой.
        - Именно поэтому я и забочусь о ней.
        Аветус вздохнул и прикрыл глаза. Раздражение ушло. Появились нотки грусти. Порыв прохладного ночного ветра прошёлся по его чёрным волосам.
        «Ты запретил ей приближаться к себе».
        - Ради её же безопасности. Она энергетическая батарейка, я не могу так рисковать.
        «Просто поговори с ней. Попроси быть откровенной. Это должно помочь. Лучше, чем ничего. Тем более, для неё это важно».
        - Я подумаю об этом.
        Мунин зевнул и вновь положил голову на колено Хозяина. Прошло некоторое время, прежде чем его рука скользнула между ушей вызывая поток приятных ощущений.
        * * *
        Флавий вошёл в лабораторию бесшумно, не соизволив даже постучать. Полудемон был так увлечён зельеварением, что заметил того только после прокашливаний.
        - Как ваши успехи? - тут же спросил он поборов удивление.
        - Никак, - после паузы ответил дракон.
        Фавоний отошёл от стола со склянками и сел на стул, приглашая на соседний коллегу.
        - Не совсем понял, поясните, - вежливо попросил полудемон.
        Флавий не спешил с ответом. Закинув нога на ногу, он изучающе смотрел на оппонента.
        - Я перерыл всю свою библиотеку, связался с Жрецами Тьмы. И ничего. Первыми живыми созданиями Праматери являются элементали. Кто потом, вы и без меня знаете.
        - Не может ли это значить, что то существо было вычеркнуто из Истории? - предположил Фавоний.
        Дракон усмехнулся.
        - Полагаю, его туда и не вносили. Всё, что мы знаем о событиях до появления демонов, записано первыми Жрецами со слов Праматери Тьмы. Вряд ли она хотела, чтобы хоть кто-то помнил о нём.
        - Но откуда тогда Анна знает?
        - У элементалей есть что-то на подобие коллективного разума. Наверняка оттуда.
        - А там могла появиться недостоверная информация? - прищурился полудемон.
        - Кто знает, - Флавий пожал плечами. - Нам это неведомо. Но я всё же предпочитаю верить Анне.
        Фавоний нахмурился; повисла пауза. Никто из стариков не знал что можно сказать по теме разговора.
        - Как с другой нашей проблемой? - нарушил тишину полудемон.
        - Вы про мага восьмого ранга? - уточнил дракон и тот кивнул. - С этим сложностей не возникло. Демоны или не верят, или сильно сомневаются в возможности появления такого уникума, но в целом ничего против не имеют.
        - Что Теурий?
        - Пока молчит. Но он должен чувствовать настроение своего ближнего круга, это лишь дело времени.
        - Не нравится мне всё это, - покачал головой Фавоний.
        - Что именно, коллега? - усмехнулся дракон.
        - Всё. Абсолютно всё. Аветус в теле пусть и Героя, но человека. Его невесть откуда взявшаяся магия восьмого ранга. Его растущая как на дрожжах сила, происхождение которой неясно до сих пор. И намерения, мы ведь не знаем их, по сути! Он утверждает, что не собирается становиться королём, но чего же он тогда хочет? Одни вопросы. Даже то, что это именно Аветус, а не неизвестная сущность с доступом к его воспоминаниям, мы с уверенностью утверждать не можем. Да и что это за сущность, что якобы делит с ним одно тело, вообще не понятно!
        - Не кажется ли вам, что начинать сомневаться в том, за кем вы шли не один год, как-то поздно?
        - Позднее некуда, - фыркнул полудемон. - Выбора в любом случае уже нет.
        * * *
        В небе сияла полная луна, заливая всё вокруг своим светом. Для Юнии было светло словно днём, она различала все оттенки окружения, в то время как обычный глаз воспринимал бы всё обесцвеченным.
        Приятная летняя ночь, если бы не задержка посланника более чем на час. Юния девушка, между прочим. И ожидания она никогда не любила.
        Достав из сумки яблоко, она вытянула руки из плаща и принялась отрезать от фрукта кусочки далеко не десертным ножом.
        Она сожгла огрызок, пытаясь хоть так выплеснуть частичку своего раздражения. Согласно договорённости, ей предстоит торчать посреди леса ещё несколько часов до самого рассвета.
        Хруст ветки сработал словно спусковой механизм арбалета: с ладони соскользнул нож, после чего раздался болезненный вскрик. [Скрытность] слетела с человека, зажимающего рану рядом с рукоятью вонзившегося в плечо оружия.
        - За что? - прошипел мужчина и вынув нож бросил его на землю. Выругавшись, он растянул пальцами прорезь в одежде, которая вспыхнула зелёным светом магии исцеления.
        - За опоздание, - ответила девушка. Она находилась уже в шаге от мужчины и тот шарахнулся от неё, так как не заметил, когда она успела преодолеть разделяющее их расстояние.
        - Не подходи! - неосознанно выдал он и побледнел: нельзя показывать демонам страх.
        - А то что? - улыбающаяся девушка шагнула к нему.
        - Я всего лишь посыльный!
        - Я знаю. Так почему ты опоздал, посыльный?
        Мужчина сглотнул и постарался придать себе как можно более уверенный вид.
        - Не твоё дело, демоница.
        - Уверен? - усмехнулась она и протянула руку. - Ну же, давай его.
        - Сегодня ничего нет. Король… Устроил на нас облаву. Целум просил передать, что мы заляжем на дно где-то на полгода.
        - Вы же говорили, что полиция прикормлена.
        - Так и было. Но кто-то подорвал несколько административных зданий в Столице и свалил это на нас. Нам нужно время разобраться с этой проблемой.
        Девушка обошла его по кругу с улыбкой на губах.
        - Что ж, времени у вас предостаточно, - сказала она. - До Нашествия ещё несколько десятилений. И мы поможем вам организовать переворот. Вы займёте трон своего королевства и присягнёте нам на верность.
        - Да, именно так. Взаимовыгодное сотрудничество.
        - Есть ещё что-то для нас?
        - Рыцаря Света официально признали погибшим в пожаре. Так что ещё один из Героев погиб.
        - Что ж, это хорошие вести. Можешь идти, я даже не покалечу тебя.
        Образ девушки дрогнул и пропал под [Скрытностью].
        - Не покалечит она, - сплюнул мужчина выждав несколько минут и направился под полог леса. - Тупая демоническая шлюха. Придёт время, ещё в ногах будешь валяться и молить о снисхождении.
        Он растянул губы в ухмылке, увлечённый похабными образами в своей голове с участием высокомерной демоницы.
        Глава 6
        Эгле услышала стук в дверь и вздрогнула. Кто мог прийти так поздно? Уже почти стемнело и она готовилась в скором времени лечь спать. Неожиданно щёки вспыхнули смущением, чтобы следом побледнеть.
        «Главное, не волнуйся, - сказала она сама себе. - Скажи то, что хотела. И не позволяй ему гнуть свою линию!»
        Она решительно встала со стула, смахнув заколки в ящик стола, и направилась к двери. Замерев перед ней на пару секунд обернулась и создала полог тишины вокруг комнаты дочери чтобы та не проснулась.
        - Привет! - сказал ей парень.
        Кастул ввёл девушку в ступор своей обворожительной улыбкой и внешним видом: короткая жилетка на голое тело выставляла напоказ весь рельеф мышц. Прежде она видела его более одетым, даже у себя дома он находился в рубашке с длинным рукавом, пусть и с половиной пуговиц расстёгнутых. К такому зрелищу она явно не была морально готова и растеряла весь свой пыл.
        - П-привет, - наконец выдохнула она.
        Эгле являлась красивой девушкой с пышными формами в нужных местах и тонкой талией, как раз по вкусу дракона. Сейчас же она предстала перед ним в ещё более обворожительном виде чем обычно: распущенные слегка волнистые у концов волосы ниже поясницы, лёгкий свободный сарафан с эластичным поясом под грудью и широкое декольте. Точнее, покрой платья был обычным и всё бы скрывалось, будь фигура девушки более стандартной.
        «Ещё бы ткань невесомую и прозрачную, то можно было бы принять за принцессу в ночном одеянии», - подумал Кастул и первым взял себя в руки.
        - Разрешишь войти?
        - Да, конечно, проходи.
        Эгле отступила в сторону и потупила взгляд. Она злилась на себя, на свою слабость и растерянность. Намерения быть более серьёзной с треском провалились.
        - Может, чай хочешь? - сказала она первое, что пришло в голову. Что могло оттянуть время разговора и дать ей собраться с мыслями. Кастул кивнул, чему она была рада.
        Когда стол был накрыт, Эгле села под изучающий взгляд парня и, чувствуя неловкость, отпила глоток из своей кружки.
        - Ну что, я тебя слушаю, - требовательно сказал Кастул и девушка удивлённо посмотрела на него.
        - Меня?
        - Ты ведь ты пригласила меня зайти. Верно?
        - Да, - кивнула она и собралась с духом. Не смотря ему в глаза, продолжила: - Ты всё неправильно понял тогда. Я не хотела видеть тебя из-за личных причин, а не потому, что ты демон…
        - Кто б сомневался, - хмыкнул парень перебив её. - А разве одно другому мешает?
        - Что? - растерянно переспросила девушка потеряв нить монолога, что заготовила заранее.
        - Ты не хочешь видеть меня из-за того, что я демон. Потому прогнала без объяснения причин, верно?
        - Да нет же! Всё не так!
        - Тогда как, объяснишь?
        Эгле заёрзала на стуле теребя кухонную тканевую салфетку в руках, такая же лежала рядом с парнем. Пока всё шло примерно так, как он и планировал.
        - Я всегда шёл тебе навстречу, был вежлив и дружелюбен, - с полной уверенностью в собственной правоте продолжил он. - Ни разу не причинил вреда и не отвечал на твои удары. Привёл в свой дом, встретил как дорогого гостя. Так почему же оказался настолько плох, что ты посчитала правильным решение вот так запросто прогнать меня?
        - Кастул, зачем тебе всё это? - Эгле рискнула наконец посмотреть в его глаза.
        - Зачем мне что?
        - Зачем ты приходил ко мне постоянно, зачем позвал к себе. Зачем вообще пытался понравиться?
        - А разве это не очевидно? - Кастул попытался изобразить недоумение. - Потому что ты мне понравилась как женщина. И пусть ты светлая, я готов рискнуть. Только представь, какими уникальными могли бы получиться наши дети!
        Это был удар ниже пояса. Эгле замерла, потеряв от возмущения дар речи. Именно потому Дорин и взял её в жёны, как потом выяснилось. Не от большой любви, а ради потомства, и был разочарован рождением дочери.
        - Уникальными? - наконец смогла хоть что-то сказать она. - Я что, по твоему, племенная кобыла? Никогда этому не бывать!
        Кастул на этот раз действительно удивился. Ведь обычно девушки млеют, когда от них хотят детей. Все женщины мечтают о большой семье с кучей детишек. Так почему в её глазах читается столько боли?
        - Не хочешь детей, я не против, - пожал он плечами. - Хоть и рано о таком говорить сейчас, конечно. Хотел лишь донести, что ты важна мне как женщина. Как уникальная, красивая, умная женщина. Я собирался начать с тобой отношения с планами на последующий брак. Разумеется, лишь в том случае, если ты захочешь создать со мной семью. Но учти, - он поднял указательный палец вверх и нахмурился, - если не захочешь рожать от меня детей, то придётся завести на стороне. Моя раса довольна редкая, на грани вымирания. Я обещал отцу минимум двух внуков ещё до того, как тот погиб. Видишь, я честен перед тобой и жду того же взамен.
        - Отношения? Семья? - проговорила девушка переваривая услышанное. - Дети на стороне?!
        Последнее она озвучила более писклявым тоном. Мысли об экспериментальном потомстве отошли на второй план, уступив место гордости и неприятие потенциальной измены.
        - Ну так, если мы рискнём сделать такой серьёзный шаг и заключить брак, то твоё нежелание иметь детей может стать проблемой. Я не могу нарушить данное отцу обещание.
        - Обещание отцу? - её голос упал, злость сменила место смущению и стыду. Обещание покойному родителю это святое. Ох, Богиня, да он же хочет с ней семью! Как так то? И уверяет, что дело лишь в ней самой, а не статусах и магии.
        - Но… Но…
        Эгле вновь вспомнила тех девушек. Может, она действительно что-то неправильно поняла? Ну почему ей так хочется снова открыть своё сердце и довериться этому парню? Он же огромный какой-то, как же они…
        И тут она покраснела как помидор представив громилу в одной постели с собой. Когда последний раз у неё было нечто подобное?
        «Нет-нет! Эгле, ну возьми же себя в руки наконец! Будь серьёзнее!» - попыталась одёрнуть она себя мысленно. Увы, помогло это не особо.
        - Говоришь, я привлекаю тебя как женщина? - постаралась она сказать как можно увереннее. - Прости, но разочарую. Это мой пассивный навык. Он активизирует во всех мужчинах по отношению ко мне низменные инстинкты.
        Лицо Кастула вытянулось в недоумении, а потом он расхохотался.
        - Низменные инстинкты? - сквозь смех сказал он. - Вот ты загнула!
        - Что здесь смешного? - разозлилась Эгле.
        - Это обычное [Соблазнение], довольно распространённый среди демониц навык. И у меня к нему абсолютный иммунитет, - отсмеявшись пояснил Кастул.
        - Обычное? Абсолютный иммунитет?
        Эгле не могла поверить, что такое вообще возможно. Кастул, между тем, встал и обошёл стол, придвинув стул ближе к ней. Сев, он подался вперёд, довольно близко приблизившись к лицу девушки. Она испугалась, но не решалась причинить ему физическую боль вновь используя магию света.
        - Ну так что? - спросил он с серьёзным выражением лица. - Ты готова принять от меня ухаживания? Или я грязный демон, не достойный тебя?
        - Что? Я? Нет! В смысле, ты не грязный демон.
        - Ты не ответила на главный вопрос. Достоин ли я тебя?
        - Да? - неуверенно выдавила она готовая сквозь землю провалиться от стыда. Всё пошло совсем не так, как она рассчитывала.
        Кастул дотронулся пальцами до её подбородка и, слегка притянув к себе, поцеловал.
        * * *
        Сорин поднялся по широкой лестнице главного корпуса Академии Магии. Здесь, на втором этаже, находились административные кабинеты, парню же путь лежал на третий, к самому ректору.
        Он не трусился от страха как большинство студентов, кто удостаивался такой «чести», так как уже бывал там и не раз. Этот человек периодически давал студенту относительно мелкие поручения, заточенные на шпионские навыки. Несмотря на класс мага в статусе, Сорин был лучше любого скрытника из штата Академии. А ещё он не задавал лишних вопросов и брал умеренную плату за свои услуги. Поначалу ректор попытался обменивать умения парня на свою благосклонность, но тот оказался не лыком шит, чем вызвал искреннее удивление и уважение со стороны главы учебного заведения.
        После стука и разрешения войти Сорин был неприятно удивлён присутствием сорокалетнего мужчины, приставленного Гильдией Авантюристов Южной Столицы следить за ним.
        «Что он здесь делает?» - нахмурившись подумал парень при виде этого человека.
        - Здравствуйте, студент последнего курса Хоментов, - поприветствовал его ректор. - Вы, как всегда, пунктуальны.
        Сорин склонился в поклоне, после чего сел в свободное кресло.
        - Что ж, приступим к делу, - улыбнулся ректор. - Возможно, до вас уже доходили слухи, что его величество Вадис формирует магический отряд при дворце. Уведомляю вас, что это действительно так.
        Ректор развёл руками, торжественно смотря на студента, но тот явно не проникся, продолжая смотреть на него тяжёлым взглядом, словно предвидя подвох.
        - Что ж, я поясню, - слегка смутился мужчина. - Отряд магов будет набираться из недавних выпускников нашей Академии. И вы, Хоментов, были рекомендованы мной на вакантную должность в этой, без сомнения элитной, группе.
        Он замолчал, выжидающе смотря на Сорина.
        - Во-первых, я ещё студент. Во-вторых, у меня пятилетний контракт с Гильдией Авантюристов Южной Столицы.
        - Всё верно, именно поэтому сей уважаемый господин и находится здесь, - вновь улыбнулся ректор. - С ним у меня вопрос полностью улажен, но я обязан узнать ваше согласие.
        - Я не понимаю, - насторожился Сорин.
        - Всё просто. Мы перезаключаем контракт.
        Не веря своим ушам парень смотрел на ректора: ведь полагались отступные в двукратном размере! Неужели корона готова заплатить за простого студента без титулов и регалий большую сумму денег?
        - Могу я ознакомиться с условиями? - упавшим голосом спросил он всё ещё не веря в происходящее.
        - Разумеется.
        Ректор протянул листы бумаги и Сорин принялся их перечитывать, вызвав недовольную гримасу так и не проронившего ни слова мужчины из Гильдии. Но за эти пару лет юный маг хорошо усвоил наставления Димира ценить себя и свой труд, а потому не собирался подписывать непонятно что только из-за того, чтобы не задерживать кого бы то ни было.
        Контракт определённо был выгоден. Да, полагалось отработать уже не пять, а десять лет, а также принести клятву при вступлении об обязательном участии в предстоящим Нашествии на стороне сил добра. А ещё маги будут в первую очередь помогать Героям, работать с ними в команде, что являлось великой честью, нёсшей в себе надбавку к окладу.
        - Я согласен.
        - Отлично, - ректор был явно доволен его ответом, как и вздохнувший с облегчением молчун рядом. - Только имейте ввиду - это секретная информация. О новом отряде ещё официально не сообщали.
        Подписав все необходимые документы Хоментов вышел из кабинета. Представитель Гильдии наверняка остался дабы получить кругленькую сумму отступных за студента, но парня это не волновало. Здесь в Академии он многое узнал и понял, насколько кабальными были условия для простых смертных. Если нет титула, то ты никто, будь хоть трижды усерднее и талантливее. Это закреплено в законах, так что официальные зарплаты и занятость полагалась лишь аристократам, с остальными заключались трудовые договора на худших условиях. А тут зачисление в постоянный штат элитного отряда магов при королевском дворце сразу после окончания обучения! Просто райские условия, прописанные уже сейчас.
        Разумеется, Сорин знал, что погибло уже трое Героев из шести. Катастрофа общечеловеческого масштаба, так что организация нового подразделения выглядела вполне разумно. И всё же, что-то Сорину в последние годы слишком уж везёт, не к добру такая удачливость.
        Глава 7
        Краснокожий Слуга нашёл короля смотрящим в окно на долину перед замком. Она была целиком спрятана от людей, что обходилось весьма недёшево, но Теурий мог себе позволить эту роскошь: его демоническое жилище было единственным, возвышающимся над лесом. Остальным приходилось прятаться и подобного вида из окна ни у кого не было. Даже у опальной королевы большая часть обзора скрывалась деревьями, а фасад оплетался вьющимися растениями. Любой же въезжающий в королевскую долину видел возвышающийся над окружением дворец, что не могло не вызывать восхищения. Особенно у юных демонов, не знавших иной жизни.
        - Что тебе? - раздражённо спросил Теурий не оборачиваясь.
        - К вам господин Кастул Геганий.
        Король не спешил с ответом, так что слуга покорно стоял в стороне.
        - Хорошо, - сказал Теурий наконец и повернулся. - Приведи его в кабинет.
        - Слушаюсь, ваше величество, - поклонился краснокожий и ушёл.
        «И что ему могло понадобиться? Пришло запоздалое раскаяние?»
        Теурий не видел бывшего друга с тех самых пор, как самолично пришёл в его дом и арестовал. Это произошло довольно давно и ничего кроме неприязни демон не испытывал. Если бы не требования Совета и старика Флавия Гинуция в частности, он бы прямо сейчас отдал приказ об аресте за наглость явиться после всего произошедшего.
        Мужчина поднял руку ладонью вверх и посмотрел на неё. Не так давно он сжимал в ней Скипетр Правителя, так почему же не удаётся удержать лояльность подданных? Неужели после стольких столетий артефакт перестал работать?
        Он тряхнул головой отгоняя наваждение. Даже если и так, он найдёт иной способ удержать власть в своих руках. Он не допустит повторения прошлого. Больше никто не посмеет ударить его в спину, потому что теперь он всегда готов.
        Кастул имел виноватый вид, король сразу это заметил, отчего на душе стало легче. Бывший друг вёл себя подчёркнуто вежливо, сел только после позволения хозяина кабинета. Глаза его окинули невидимое защитное поле, разделяющее помещение на две части и в них мелькнуло то, чему верить Теурий не собирался. Боль, сожаление? Это вряд ли. Лицемерие это то, к чему король уже давно привык.
        - Решил таки принести извинения? - речь Теурия сочилась сарказмом. - Пожалуй, это единственное разумное объяснение твоего появления здесь.
        - Я не… - дракон осёкся и слегка покачал головой. - Вы правы, ваше высочество. Я хотел принести свои глубочайшие извинения за неподобающее для друга поведение. Мне не стоило скрывать от вас правду. Я бы и рад загладить свою вину, но, боюсь, что это невозможно.
        - Ну, почему же? - улыбнулся Теурий. - Вопрос только в том, действительно ли ты хочешь этого.
        Дракон насторожился: слишком хорошо он знал мужчину перед собой. За его словами, скорее всего, скрывается нечто, что он считает неприемлемым для собеседника.
        - Я уверен в своих намерениях. Вопрос только в цене.
        - Ты проницателен, - фыркнул Теурий. - Что ж, я озвучу свои условия. Но сначала объяснись, чем тебя привлек этот… человек, раз ты решил предать… дружбу.
        Король должен был это знать. Он должен понять, отчего артефакт теряет силу. Подойдут любые зацепки.
        Кастул откинулся в кресле, черты его лица расслабились.
        - Тем, что он и есть Аветус, - ответил он пожав плечами. Тон был таков, будто это банальная истина.
        Теурий подавил смешок.
        - Это полный бред, ты ведь сам должен это понимать, - слова его звучали как наставления учителя. - Аветуса много раз пытались призвать, а это может означать лишь одно: он ушёл на перерождение практически сразу после смерти. Нет, конечно я понимаю, что столь легендарная личность просто обязана была попасть в Чертоги Тьмы и занять место рядом с Праматерью. Но, возможно, произошла ошибка. Либо он был не так исключителен, как все думали.
        - Его душу похитила Светлая Богиня в отместку за разрушения храмов и поместила в мир…
        - Бред! - прервал его король. - Ты хоть слышишь, что говоришь? Как тёмного могло забрать божество светлых? Это ведь нелепица.
        - Значит, нашёлся способ, лазейка. Теурий, это действительно он. Слишком много как прямых, так и косвенных признаков.
        - Каких признаков? Лишь малозначительные факты, притянутые за уши глупцами, - отмахнулся демон.
        - Его узнали Хугин и Мунин.
        - Пустоголовые бесы. С каких пор их действия воспринимаются как нечто разумное?
        - Кассия признала его.
        - Эта старуха готова признать кого угодно, лишь бы вновь почувствовать себя королевой.
        - Но, между тем, она не приняла твоего предложения, - усмехнулся Кастул. - Не вяжется с готовностью на всё.
        - Раньше у неё имелась хоть какая-то гордость, - ответил король пропустив мимо ушей переход на «ты» бывшего друга. - Сейчас и этого нет. К тому же, я не настолько глуп, чтобы делать одно и тоже предложение дважды. Её возможность упущена.
        - Флавий Гинуций уверяет, что «этот человек» смог вспомнить их личную беседу после одной из битв.
        - Глупости, мало ли кому он мог растрепать эту информацию? Не под действием алкоголя, так из-за скверны, и теперь даже не в состоянии вспомнить этого.
        - Он приручил элементаль!
        - Тоже не факт. Да к тому же, это пусть и редкий, но не уникальный навык.
        Кастул улыбнулся и покачал головой.
        - Что бы я не говорил, ты ведь всегда найдёшь что ответить, верно? Полагаю, тебе бы стоило лично встретиться с ним. Тогда бы многое для тебя стало понятным. Я просто уверен в этом.
        На лице Теурия вспыхнула озарение и он весьма недобро усмехнулся.
        - А ведь ты прав. Это и будет платой за прощение. Организуй нам встречу инкогнито.
        - Что? - с недоумением переспросил Кастул. - Но почему ты не принимаешь запрос на аудиенцию как король? Ведь тогда он сможет принести клятву верности! Не это ли явилось бы лучшим исходом возникшего недопонимания?
        - Я не настолько глуп, что бы подпускать его так близко к себе, - возразил Теурий. - Именно потому я и смог править всеми демонами так долго; благодаря своей осторожности.
        - И осторожничаешь даже сейчас? - Кастул сдвинулся ближе к краю кресла и протянул руку, касаясь защитного поля, по которому от его действий пошли еле заметные круги. В тоне его читалась неприкрытая грусть и разочарование. - Ты ведь знаешь, я бы никогда не причинил тебе вреда.
        - Прежде я действительно думал так. Увы, время идёт, а демоны не меняются. Никому нельзя доверять просто так, мне уже давно следовало это принять.
        - Друг мой…
        - Замолчи! - повысил тот голос на бывшего друга. - Ты потерял право разговаривать со мной как с равным, попрошу помнить это впредь.
        - Простите, ваше величество, - Кастул понуро опустил голову.
        - Ты принесёшь мне магическую клятву о не причинении вреда, и лишь потом устроишь встречу с тем… человеком… инкогнито. Он не должен знать кто я на самом деле. Ты принимаешь мои условия?
        - Да, ваше величество, - ответил дракон тоном, полным послушания.
        * * *
        Когда рядом со мной села Розалия мелькнула мысль, что пора искать другое любимое место. Неужели не ясно, что я прихожу сюда для того, чтобы побыть одному и хоть немного отдохнуть от каждодневных забот?
        - Привет, - тихо сказала она.
        - Здравствуй, - улыбнулся я и повернул к ней голову.
        Однако, она сильно изменилась за последний год. Вытянулась, постройнела: от прежней лоли не осталось и следа. Сейчас рядом со мной сидела красивая черноволосая девушка фигурой схожей с Эгле. Я прислушался к своим ощущениям, но не было отклика на приоткрытую, несомненно именно для меня, грудь. Я всё ещё испытывал к ней схожие с братскими чувства.
        Корсет, выделяющий тонкую талию, и узкие брюки на стройных ногах: неужели она ровняется на Крину? Считает, что между мной и демоницей до сих пор что-то есть? Сама всё ещё на что-то надеется? Грустно всё это, кроме жалости бедная девочка вряд ли что-то дождётся.
        Между тем, Розалия расцвела заметив на себе мой изучающий взгляд. Ох, Тьма Матушка, ну не говорить же ей в очередной раз, что всё бесполезно? Подростки слишком болезненно воспринимают подобную информацию.
        «А может и сказать, чтобы самоустранилась?» - вместе с этими мыслями появилось какое-то раздражение. Что это? Подселенец вмешивается?
        Раздражение ушло вместе с пониманием, что мы друг друга услышали. И всё же, он становится сильнее, а я до сих пор без понятия, как это исправить. Пока же он ждёт и не предпринимает попыток полностью захватить контроль.
        - Как у тебя дела? - решил я начать разговор с девушкой и отвлечься таким образом от грустных мыслей. - Не скучаешь у своих ящериц?
        - Они не ящерицы, - нахмурилась Розалия.
        - А кто? - показушно удивился я.
        - Людо-ящеры.
        - Как скажешь, - усмехнулся я в ответ. Похоже, она настолько привязалась к ним, что воспринимает их почти как людей.
        - Так что отвечу на твой вопрос. Я не скучаю. Разве что немного. По тебе, - она посмотрела на меня исподлобья и тут же отвела взгляд. - Ты совсем не уделяешь мне внимания.
        - Прости, слишком много дел.
        И почему я ответил именно так? Почему совершенно не хотелось поставить её на место и обидеть этим?
        - Эгле тоже очень скучает. Не по тебе, в смысле, - Розалия запнулась. - просто ей скучно сидеть взаперти с дочкой.
        - Так в чём проблема? - удивился я. - Если она не готова помогать мне, то пусть уходит на все четыре стороны. А если готова, то я дам ей новую личину, с которой она сможет свободно перемещаться по лордству. И по Подземелью, - улыбнулся я. - Слышал, у неё прогресс в отношениях с Кастулом?
        - Да, - покраснела Розалия и я понимал причину. Парень в красках расписал их разговор и то, что было после. И как Эгле могла позволить ему целовать себя? Чем он всё же смог зацепить её? В любом случае, союз обещал быть занимательным.
        - Похоже, Эгле влюбилась в этого рыжего громилу.
        - Да, - кивнула девушка. - похоже на то.
        - Вот бы и тебе влюбиться в хорошего парня, который бы ценил тебя, холил и лелеял.
        Розалия сразу напряглась и отвернулась, я же вздохнул с облегчением: таки удалось дать жирный намёк без упрёков.
        - Я поняла, - тихо ответила она. - Прости, что всё ещё на что-то надеюсь.
        Она быстро вскочила с бревна и убежала. Увы, долго наслаждаться тихим летним вечером мне не удалось.
        - Можно? - поинтересовался Фавоний подойдя ближе.
        - Можно, - устало выдохнул я. Всё же, действительно пора искать новое место.
        Полудемон молчал, видимо не зная, как ему лучше начать диалог.
        - Я тебя слушаю, - решил подтолкнуть его.
        - Что?
        - Ты ведь пришёл что-то рассказать или сообщить мне, верно?
        - Вас не проведёшь, - улыбнулся старик.
        - Ну уж явно не посидеть молча рядом со мной явился. И не для пустой дружеской беседы.
        - Почему же? - настороженно спросил он. - Возможно, я не являюсь для вас другом или приятелем, но союзником уж точно. И хотел поделиться мыслями ради нашего общего блага.
        - К чему эти предисловия? Сказал же - слушаю.
        Полудемон замялся.
        - С Анной что-то происходит, - начал он и я раздражённо закатил глаза, чего он не увидел. - Эта элементаль важна для нас. Она может владеть уникальной информацией благодаря связи с другими духами природы, что существовали задолго до неё. Так же она сильна, слишком сильна. Её обиды могут весьма болезненно аукнуться нам. А потому я прошу вас поговорить с ней, понять причину странного поведения.
        - Понял, - сквозь зубы ответил я. - Можешь идти.
        Полудемон не стал больше ничего говорить и тихо ушёл.
        Они что, сговорились? Мунин, теперь Фавоний. Я и сам прекрасно могу разобраться в том, что мне делать.
        Глава 8
        Теурий стоял в центре своего кабинета, когда туда вошла Юния. Девушка сразу отметила внешний вид своего короля: идеально выглаженная одежда из качественной и, безусловно, зачарованной ткани. Небрежно наброшенная на плечи лёгкая куртка, украшенная вышивкой и камнями, не выглядела тяжеловесной, а, наоборот, создавала впечатление королевской мантии.
        Прикрыв за собой дверь и опустив взгляд, Юния подошла к мужчине ближе и преклонила колено. Она не видела довольной усмешки Теурия, но даже заметив её, была бы польщена.
        - Прошу тебя, встань, - раздался голос короля.
        Лишь спустя несколько мгновений девушка поднялась, посмев посмотреть в глаза мужчины перед собой. Теурий же протянул руки вперёд и положил ей на плечи.
        - Ты одна из самых верных мне подданных, а потому тебе не обязательно соблюдать этот ритуал когда мы наедине.
        - Ваше Величество! Как я могу?
        Её слова прозвучали искренне, как и благоговейный взгляд не вызывал сомнений в обожании. Теурий сдержал себя в руках и не показал на лице презрения, хоть на душе и заскребли неприятно кошки: он вспомнил Кастула, а оттого стало неприятно от мысли, что никому нельзя доверять. Даже эта девушка верна только из-за им двоим ведомых причин, но стоит некоторым обстоятельствам измениться, как всё пойдёт прахом. И ведь порой грань довольно тонкая.
        Теурий предпочитал заранее узнавать слабости и потребности оппонентов, как и их сильные стороны. Часто эти две стороны являлись взаимосвязанными, так было и у Юнии. Сирота, она хотела последовать за тем, чьи навыки не сможет скопировать. Сила и одновременно слабость в ней: сотни навыков первого уровня, в большинстве случаев не способные нанести полноценного вреда. Специально для неё Теурий искал способ и нашёл его: был создан артефакт, превращающий активный навык в пустышку, которую чисто физически повторить невозможно. Ведь это как мыльный пузырь, иллюзия. И да, Юния подвоха не заметила.
        Собственно, слабая сторона самозванца являлась очевидной и бесспорной: человек. Остальное, что удавалось узнать, походило больше на бредни сумасшедшего и сказки: нет таких уникальных и всемогущих сущностей. Это невозможно. Несложно понять, почему Теурий люто ненавидел этого выскочку и в то же время боялся прямой встречи с ним.
        - И всё же, присядь, - ласково предложил он девушке указывая на кресло. - Полагаю, тебе и в этот раз есть что доложить мне.
        - Вы правы, - кивнула она и исполнила просьбу. Приняв удобную и в то же время женственную позу, она начала доклад: - С Культом Истины ведётся масштабная борьба на территории человеческой Вилантии. Вся верхушка схвачена, за исключением патриарха и пары епископов. Первые помощники и ученики пытаются сберечь остатки организации, что довольно проблематично. Множество приносящих доходы структур крышевалось гослицами, а потому истинные владельцы всегда были известны. Как результат, имущество изъято, либо под арестом и в процессе изъятия. Положение их весьма плачевно, как бы некоторые члены не пытались изобразить обратное. Списки рядовых участников сожжены и большая их часть вернулась к мирной жизни. Но это мелкие сошки, вряд ли они в будущем смогут самоорганизоваться. Посмею предположить, что в ближайшем будущем Культ либо уничтожат окончательно, либо оправляться после потерь он будет весьма долго.
        Теурий был явно озадачен подобными новостями.
        - Причина для масштабной зачистки должна быть веской. Иначе обычный порядок вещей сложно разрушить, - заметил он. - Культ откупался от властей немалыми суммами.
        - Да, - кивнула девушка. - Это действительно так. Информаторы утверждают, что некто совершил теракт в Столице и свалил всё на них. Убито несколько мирных граждан, множество раненых. А ещё… уничтожен Рыцарь Света. Тот самый, что заразился скверной. Его смерть признали на официальном уровне.
        - Ещё один Герой, значит. Надеюсь, вскоре он не всплывёт живой и здоровый в землях Больдо, - усмехнулся Теурий.
        - Это вряд ли, - задумчиво ответила девушка. - Насколько мне известно, у них с Владимиров давняя вражда. Более того, Рыцарь отчаянно пытался доказать состоятельность прежних снятых обвинений в убийстве и измене, а также винил его во многих проблемах и неудачах. Например, утверждал, что именно Владимир заразил его скверной, что по его вине погибла Розалия, а так же что тот поклоняется Тьме.
        - Надо же, а ведь он не так глуп был, как все людишки считали, - улыбнулся король. - Этот человек, что мнит себя воплощением демона, действительно довольно изворотлив. А ещё его действия начали напрямую мешать нашим планам. В предстоящем Нашествии Культ Истины должен был оказать нам поддержку в тылу врага за возможность стать королями-вассалами. Мы обещали не вмешиваться в их политику - довольно неплохие условия договора. И пусть в точности мы и не собирались всё исполнять, теперь же всё разрушено.
        - Но всё же один из Героев мёртв, судя по всему, - ответила опустившая взгляд Юния. - Разве это не хорошие вести?
        - Со стороны так может показаться, не спорю. Но их всё ещё пять, тем не менее. А потенциальные союзники потерпели полное фиаско. Есть хоть какая-то возможность помочь им? Удержать их позиции в обществе Вилантии?
        - Я рассмотрю все возможные варианты, ваше величество, - покорно кивнула ему девушка.
        - Очень надеюсь на тебя, - Теурий поднялся с кресла и его гостья так же поспешно вскочила следом. - Нет, вся наша раса надеется на тебя. Однажды ты выйдешь из тени и каждый демон будет восхвалять тебя как героя этой войны.
        - Я всего лишь исполняю свой долг, мой король, - с долей смущения ответила она.
        - Если бы каждый с таким усердием исполнял свой долг перед родиной, то мы давно бы стали тем великим народом, которым были когда-то. Но однажды мы сбросим забвение светлых и вновь станем полноправными хозяевами всего материка.
        * * *
        Стационарный круг для призыва душ из Хранилища начал светиться зелёным и я самодовольно улыбнулся. Крий явил себя высокомерным стариком, весь его вид олицетворял уверенность в себе. Как же это не вязалось с тем, как он выглядел в день своей смерти! Вот, значит, каково было его самоощущение?
        Между тем, на лице духа читалось недоумение. Он разглядывал меня самым наглым образом, что не только не злило, а наоборот, вызывало во мне удовлетворение происходящим. Ведь старикашка был убеждён, что после смерти меня точно не увидит.
        Протянув перед собой просвечивающие ладони он посмотрел на них и издал тихий вой, который тут же прекратился. Полагаю, он не хотел показывать своё разочарование настолько открыто.
        Я всё ещё молчал наслаждаясь ситуацией. Прошло ещё какое-то время пока Крий не сдался:
        - Что тебе нужно? - спросил он издав разочарованный вздох.
        - Кое какая услуга от тебя. Так сказать, посмертная.
        Он изобразил на лице отвращение, но тут же скрыл его. Всё же Крий прекрасно знал, как работает некромантия. Какие бы эмоции он ни испытывал, как бы ни желал не подчиняться - это не имело ровным счётом никакого значения. Я как призыватель-некромант имел над ним полную власть. А истерики были ниже его достоинства.
        - Не хочешь узнать, как мне это удалось? - спросил я его с усмешкой.
        - Нет.
        Вступать со мной в долгий диалог он желанием не горел. А может, просто успел обдумать то, что я сказал перед его смертью?
        - Каково там? - голос мой был серьёзен, так как ответ действительно интересен мне.
        Опять недоумение, похоже, Крий не понимал, зачем мне это знание.
        - Темно? - пожал плечами призрак. - Много каких-то сущностей, но практически все они слабее меня.
        - Тьма, она живая?
        Старик внимательно посмотрел на меня и осторожно кивнул.
        - Каково это? - странно было так вытягивать из него информацию, но с духами работают иные законы. Если он не трещит сам без умолку, то только с помощью правильных вопросов можно достать что угодно, так как призванный не в состоянии соврать или сознательно нарушить приказ некроманта.
        - Это довольно… странно и необычно. Я бы даже сказал - жутко. Она холодная, пробирающая до костей, хоть и знаешь, что их больше нет. Спрятаться от неё невозможно. Ещё она шепчет иногда, но это больше похоже на издевательство с её стороны или собственное сумасшествие. Разве темнота может быть разумна? Но не похоже, чтобы она была одной из местных сущностей.
        - Почему не похоже?
        Я уже начал предполагать, кто бы мог «шептать» во тьме Хранилища: конечно он, непонятный и довольно могущественный подселенец. Кем бы он ни был на самом деле.
        - Это сложно объяснить, - призрак пожал плечами. - Он всемогущ. Он везде и нигде одновременно. Или она, эта тьма. Определённо не Праматерь, не имеет с ней ничего общего.
        Что-то внутри кольнуло, будто мне обидно было слышать эти слова. Я сделал глубокий вдох в попытке побороть внезапное замешательство.
        - Какие цели преследовал Культ Истины на самом деле?
        - Государственный переворот, - ответил Крий как нечто само собой разумеющееся.
        - Подробнее.
        Призрак вздохнул, будто собираясь с мыслями.
        - Разумеется, не сейчас. Хоть у организации и имеется стабильный доход, его и связей всё ещё недостаточно для масштабных антиправительственных акций. Да и пролезть в правительство удавалось с трудом для тихого захвата власти, так что этот план не на первом месте. Как итог, Целум должен был стать королём, а Гемера его королевой.
        - И как бы вы, интересно, смогли противостоять демонам во время Нашествия с расколотой страной и армией? Уж сомневаюсь, что все военные добровольно перешли бы на вашу сторону.
        - Мы бы смогли противостоять демонам, даже уничтожить их окончательно. По крайней мере, Целум всегда в это верил, - с некой горечью усмехнулся старик.
        - Откуда такая уверенность? У Культа было какое-то оружие? План?
        - Договор. С демонами, - нехотя ответил он.
        А это уже очень интересно. Значит, моя догадка о подобном была верна?
        - С кем конкретно? У демонов есть предатели?
        - Ну, как тебе сказать, - усмехнулся призрак. - Может ли король быть предателем?
        - Теурий?! У вас договор с самим Теурием? - скрыть степень удивления было просто невозможно.
        - По крайней мере, именно так сообщали нам сотрудничающие демоны.
        - Но зачем они это делали? - я всё ещё не мог поверить в то, что сам Теурий был замешан в заговоре.
        - Обещали трон короля Целуму и независимость во внутренней политике. Полагаю, на самом деле все договорённости были бы обнулены в случае победы демонов.
        - Но как ваша идеология? Вы же сами утверждаете, что человек выше демона, что именно люди первые встали на сторону Тьмы и были её любимчиками!
        - Всё верно, - кивнул призрак. - Демоны снабжали нас довольно ценной информацией о себе и знаниями о тёмной магии. Знаешь, я и сам прежде считал их умнее. Они поведали где сейчас живут, каково их количество, силы. Проклятые Земли! Кто бы мог подумать! Целум полагал, что мы со всеми этими знаниями легко сможем победить их изнутри, став при этом героями. Народ сам встанет на нашу сторону после такого и будет боготворить.
        Я задумался. Наверняка у Теурия были аналогичные планы на Культ. Каждая из двух сторон считала себя умнее и изворотливее, и неизвестно, чем бы всё обернулось по итогу. Главным же было то, что я ненароком перешёл дорогу нынешнему королю демонов, хотя он и до этого не особо жаловал меня. Если бы раньше выдал своё местоположение на Поверхности демонам, то те слили бы всю информацию Культу. За мной бы пришли раньше, чем я успел стать сильнее.
        Что ж, признание Теурия получить становится всё сложнее. Как и пост одного из его генералов. Между тем, нет ни малейшего желания занимать демонический трон, но если выбора не будет, то придётся.
        - В любом случае, - продолжил я после минуты тишины, - Культа Истины уже практически не существует.
        Призрак недоверчиво покосился на меня.
        - Именно так, дорогой мой Крий, - усмехнулся я. - Моими усилиями все считают, что именно Культ убил Альгирдаса. Основная версия властей такова: внутри организации произошёл раскол и переворот. А ты и есть пропавший лидер произошедшего. Так что тебе предстоит озвучить все имена людей, что были с тобой, а потом вместе с ними дать повод убедиться в состоятельности этого удобного мне предположения.
        Глава 9
        Илина любовалась отражением в зеркале: на ней был специфически скроенный белый костюм довольно сильно отличающийся от ежедневного образа девушки. Свободные брюки, собранные резинкой на лодыжке, ноги в светлых туфлях лодочках. Верх представлял из себя что-то наподобие корсета и лифа с открытыми плечами, украшенный композицией из вышивки и камней по ленте-отвороту, огибающей плечи. Брюки придавали дополнительный объём бёдрам, а приталенная вставка на талии выделяла плоский живот. На голове образ довершала диадема, что весьма органично смотрелась на короткой стрижке.
        От самолюбования Илину отвлёк стук в дверь.
        - Войдите, - довольно радостно ответила она. - А, это ты…
        Девушка сникла, ожидая увидеть слугу, что придёт за её вещами, а не Йоноса.
        Молодой парень вошёл в комнату едва не задевая дверной косяк макушкой и окинул весьма неодобрительным взглядом образ Илины. На нём была совсем не праздничная стандартная одежда с символикой королевства.
        - Тебе не кажется, что твоя свадьба подобна пиру во время чумы?
        - Нет, не кажется, - ответила с улыбкой девушка и продолжила заниматься самолюбованием. - Тем более, сам король тоже скоро женится.
        - Его брак с эпирийской принцессой чисто политический. Сама подумай, что может быть общего у пятидесятилетнего мужчины и четырнадцатилетней малолетки?
        - Не драматизируй. Никакой реакции со стороны демонов, монстры тоже сидят тихо, лорды вполне справляются своими силами.
        - Илина! - громила схватил её за плечи и тряхнул. - Очнись! Нас осталось лишь двое! Если уйдёшь и ты, всё ляжет на мои плечи!
        - Руки убрал, - ледяным тоном с ненавистью на лице приказала девушка и мужчина подчинился. - Я давно говорю, что война уже проиграна! И я оставшееся время собираюсь прожить в своё удовольствие. Это Альгирдасу нравилость корчить из себя Героя, как и Эгле. Остальные всегда были простыми людьми. Пусть король сам решает свои проблемы, тем более он уже начал это реализовывать: боевой отряд магов собирает, например. Давно пора было сделать нечто подобное, а не заниматься выдёргиванием других из их миров.
        - Этот мир уже и наш тоже. Мы прожили здесь семнадцать лет! Тебе было столько же, когда нас призвали. И ты ведь была никем там у себя, - усмехнулся парень. - Сирота и нищенка. Попрошайка.
        - Заткнись!
        - Здесь тебе дали всё: цель жить, деньги, уважение. Имей совесть и будь благодарна судьбе.
        - Убирайся, пока я не убила тебя.
        Вокруг Илины клубился дымок, в ладонях она уже сжимала клинки. Йонас знал, что она всегда носит в себе оружие не без помощи навыка, это придаёт ей уверенности в собственных силах.
        - Я то уйду, - он сделал шаг назад с лёгкой улыбкой на губах. - Но не брошу без защиты простых людей. Я не побегу как крыса с тонущего корабля, а переживу шторм или погибну достойно, с оружием в руках, не отсиживаясь в стороне.
        - С каких пор ты стал таким дерзким, Йонас? - девушка с недоверчивым прищуром посмотрела на него опустив руки с оружием.
        - С тех как понял, что кроме меня противостоять злу некому.
        Сказав это он развернулся и вышел, захлопнув за собой дверь. Илина лишь фыркнула вслед парню. Спрятав в тумане кинжалы она продолжила любоваться отражением в зеркале: если Йонас и хотел хоть как-то задеть совесть девушки, то у него это не вышло.
        * * *
        Я подписал назначение в гувернантки никому не известной девушки по имени Энне: амулет личины и ещё кое-какие артефакты для неё уже были готовы. Отложив бумагу в сторону я улыбнулся: всё же Эгле решила быть ближе ко мне и демонам в принципе. И пусть она сейчас согласилась играть роль служанки собственной дочери я сильно сомневался, что она надолго задержится в замке Больдстонов. Всё же, вход в город такому сильному демону как Кастул заказан. Хотя, безусловно, это не навечно. Ещё несколько лет или быстрее начнётся преждевременное Нашествие, уж я приложу все силы для этого, и земли Больдо станут оплотом некогда канувшей в лету империи.
        Потянувшись к стопке корреспонденции вытянул самый толстый конверт из-за любопытства, но это оказался не доклад шпионов. Брови от удивления поползли вверх от вида гербовой печати Вадиса. С чего это вдруг такая честь?
        Внутри нашлось ещё три конверта. Раскрыв первый обнаружил полное формализмов и торжественности… приглашение на свадьбу. Вадис женится? Вот так новости! И каким боком здесь я, интересно? Или это «письмо счастья» проявление банальной вежливости?
        Отложив послание в сторону я вскрыл второй конверт: а вот это уже интереснее. В этом году наш «король» решил истребовать золото раньше времени, и дата была подозрительно близка к свадьбе. Теперь понятно, чего и меня позвали следом: я должен был доставить деньжат на «развлечения» королевским персонам.
        Эпирийское королевство располагалось далеко на юге и граничило с Вилантией концом отростка от основных своих территорий. По сути это была вытянутая долина реки, не более, там даже никто не жил, если не считать редких пастухов. Эпирия же в целом славилась обширными плодородными землями с развитым сельским хозяйством и каскадом озёр с элитными особняками на берегах. А ещё магов, по слухам, там было предостаточно.
        Собственно, почему Вилантия является крупнейшим государством людей? Только у неё монополия на Призыв, подкреплённая лояльностью Города Ангелов и самой Богини. Другие страны платили своеобразный «налог» на содержание Героев и защиту в случае начала Нашествия на их территориях. Правда, я сомневался, что если бы кто-то отказался платить и случилась беда, то Герои бы отказались прийти на помощь, а там - кто знает? Сейчас же, когда численность «защитников человечества» резко сократилась, то и причина делиться деньгами отпала. Вряд ли даже суммарно такие поборы приносили какой-то ощутимый доход огромной Вилантии, ещё и всё это померкло на фоне предстоящего катаклизма. Возможно, мелкое королевство одним из немногих захотело залезть под крыло большой страны и сплотиться таким образом. Вадису же нужны сильные маги как никогда, вот и пошёл на союз. Сейчас вообще времена интересные намечаются, впервые Героев осталось настолько мало и некоторые начали терять уверенность в безоблачном будущем.
        В любом случае, это лишь мои измышления, даже знай я все причины и подробности, это не отменяет тщетности подобных телодвижений. Это как хвататься за соломинку падая с крыши - совершенно бесполезно. Если изначально Герои должны были стать существенной поддержкой армии основных сил светлых, то сейчас акцент сместился только на них, военные превратились в довескок, что рискует лишь в случаях крайней необходимости. Ведь это «обычные люди», а не призванные «светлой магией» защитники.
        Остался третий конверт, самый толстый из трёх, который я распаковывал уже без особого рвения. Здесь находилась целая стопка макулатуры, которую я принялся внимательно перечитывать. Итак, на первом листке излагалась настоятельная рекомендация к выделению лучших магов из личного состава в услужение короны сроком на два года в течении ближайших пары десятилетий, раз в пять лет.
        От подобной наглости моя челюсть отвисла. Вадис там что, совсем сбрендил на старости лет? Конечно, всё это подавалось под соусом «обучения и переобучения», «тренировке слаженной командной работы с Героями» в предстоящем Нашествии и бла бла бла. Кстати, там нашлось и личное приглашение для меня уже на следующую весну «заняться совместными тренировками с остальными Героями» сроком на два месяца. Это, наверное, с расчётом на то, что я успею подготовиться к такой отлучке с собственных земель? Ага, бегу и спотыкаюсь. Интересно, он серьёзно считает, что я всё это исполню? Или это так, просто уведомление? О принятии каких-то там «серьёзных мер» толкует. Угрожает? Какие там меры?
        Ещё в стопке были указания по поводу простых смертных: всеобщая мобилизация к Нашествию в процентном отношении к общему населению. Обучением и вооружением, кстати, полагалось озаботиться мне. А это, кстати, идея…
        Я оставил нудные бумаги на столе и поднялся со стула, решив пройтись развеяться. Дверь кабинета на автомате накрыл защитной печатью и направился к одной из башен, с которой был хороший вид на внешний двор, где располагались казармы и административные здания.
        Ветер принёс не только свежесть, но и звук голосов, а дальше навык включился почти на автомате. Внизу на караул стояли двое мужчин, один около двадцати пяти, а другой под пятьдесят лет на вид.
        - Смотри, лорд пожаловал, - с недовольством пробубнил гвардеец в возрасте.
        - Где? - встрепенулся стоящий рядом его более молодой коллега.
        - На башне, видишь?
        - Интересно, когда он успел вернуться? - задумчиво протянул парень.
        Я старательно делал вид, что любуюсь с высоты на свои земли и этих двоих не замечаю.
        - Да какая разница когда? Он должен быть вместе с оставшимися Героями, а не прятаться за высокими стенами или в своей Тайной Обители где-то в лесу. Ох, не к добру всё это, - покачал головой мужчина. - Вот в моё время…
        - Вот только не начинай, а? - с раздражением оборвал его парень. - И с чего все взяли, что эта Тайная Обитель место для пряток? То, что пости никто не знает где это и что, ещё ничего не значит. Слышал ведь об огромной армии наёмников? Ну?
        - Слышать то слышал, но не видел.
        - Это потому что за стены города носа не кажешь. Я тебе точно говорю, там не просто крепость, там казармы и армия.
        - Чего ж он всё прячется тогда?
        - Как бы король на это посмотрел, по-твоему? Старый ты уже, домой тебе пора. Ничего не соображаешь.
        - А ты, значит, у нас самый умный? - разозлился мужчина и с недовольством посмотрел на юнца. - А про то, что наёмники эти монстры слышал? Это нормально по-твоему?
        - Да хоть сами демоны! - повысил голос парень и коллега шикнул на него. Тот вжал голову в плечи и опасливо огляделся, в том числе задержал на мне взгляд. - Мне плевать, кто это. Ты что, не видишь, насколько лучше жить стало? Я полгода не был дома и не капли не волнуюсь за них. У соседки дочь слабоумная, побоялась в лес отнести в своё время, так как единственный ребёнок на старости лет. Так теперь ей платят за содержание этой убогой! Ты где такое видел?! Говорят, потом девочку заберут на выполнение общественных работ как подрастёт, обеспечат кровом и едой до самой смерти. Да и Богиня с ней, кому нужна будет такая обуза? Тех же разбойников лет пять никто не видел, той зимой хоть и были нападения, но ни одна деревня не пострадала! Так что, пусть хоть сами демоны в услужении нашего лорда - мне всё равно.
        Старик недовольно заворчал себе под нос что-то нечленораздельное, похожее на ругательства.
        - Ох, не ведаешь ты, что несёшь, - сказал он громче. - Я пережил Нашествие и знаю, что это. Герой должен быть с Героями, а не отсиживаться в лордствах.
        - Я пережил Нашествие также как и ты. И пусть не всю семью потерял, но хлебнул горя достаточно. И не тебе решать, что верно, а что нет. Такой сытой жизни как сейчас даже моя бабка не видела. Столько детей по деревням бегает, будто это огромный детский приют. Да только не голодранцы они и все при родителях.
        - Тебя послушать, так ты и рад будешь, если Владимир этот самим демоном окажется.
        Парень захихикал на такое замечание, после чего кивнул:
        - Ага, Герой и вдруг демон! Говорю, стар ты совсем стал.
        - Руки и ноги пока крепки, или хочешь проверить? - с вызовом посмотрел мужчина на парня.
        - Нет, не хочу, - усмехнулся тот. - А по поводу лорда, ты бы язык прикусил. Скендер и Яноро в ладах с Владимиром и доверяют ему.
        - Да что ты знаешь, юнец? Что-то там неладно в этой Тайной Обители, оба сильно изменились побывав там.
        - С демонами подружились, - усмехнулся парнишка. - Или с монстрами чай распивали там.
        - Да иди ты! Ничего не понимаешь. Говорю я, что-то тут нечисто. Вот увидишь. И комендантский час ввели не просто так.
        - Можно подумать, что кто-то раньше горел желанием ночами по лесам ходить.
        - Говорят, нечистое ночами творится. Весной посреди леса скелеты землю пахали, а потом засевали.
        - Слышал я эту байку, - отмахнулся парень. - И чего не удивлён, что ты и в такое веришь? Скорее уж это дело рук тех самых общественных рабочих, убогих и преступников.
        - Да ну тебя, - раздражённо отмахнулся мужчина и разговор был исчерпан.
        Вот уж не ожидал я подслушать двух стражников на карауле. Собственно, я и так знал, что большая часть населения лояльна мне, а такие ворчуны как тот старик пережитки прошлого и открыто против власти не пойдут. Единицы способных на это давно вычислены и мертвы.
        Свежий ветерок же и чужие измышления успокоили меня, прибавили уверенности в своих силах. Я с силой сжал парапет башни и растёр оторванные куски камня в ладонях до состояния пыли. Я уже довольно силён, к тому же - это не предел. Вадис и не представляет, что своими глупыми указами лишь играет мне на руку и приближает то, чего так боится.
        Несильно похлопал в ладони я сряхнул таким образом с них пыль, после чего развернулся и направился к лестнице вниз. Уже спускаясь обратил внимание на то, что губы мои растянуты в улыбке почти до предела.
        Глава 10
        Кассия внимательно смотрела на возвышающийся над долиной замок с кривой усмешкой на губах. В это время краснокожий кучер успокаивал возбуждённых после Пространственного перехода ездовых ящеров, а спутник девушки с невозмутимым видом стоял рядом.
        - Расточительство, и ради чего? Банального показушничества? - наконец нарушила молчание Кассия, имея в виду затрачиваемую на поддержание скрытности долины энергию, так же защитную магию против нежданных гостей.
        - Король может себе это позволить, - пожал плечами Флавий.
        - Король? - голос девушки сочился сарказмом. - Он никто, простой лорд, не более того, и вы это сами прекрасно знаете. То, что он сидит на троне, не делает его королём.
        - Госпожа, карета готова, - доложил кучер и девушка первой ушла с обзорной точки. Флавий посмотрел ей в спину и осуждающе покачал головой: за подобные слова в стенах замка можно было расплатиться головой. Кассия же знала, что союзник её не сдаст, а потому порой говорила довольно резкие вещи.
        Когда демоны уселись в карету, старик сделал своей спутнице замечание:
        - Вам бы, дорогая моя, стоило относиться более уважительно к тому, от чьей воли зависит ваша жизнь.
        - Теурий не посмеет меня и пальцем тронуть, - ответила она.
        - Хотел бы и я быть так же уверен в этом.
        Старик окинул фигуру девушки краем глаз и тихо вздохнул. Пусть платье её и было закрыто, но как она умудрялась одеваться так, что выглядела соблазнительнее некоторых гораздо более оголённых демониц? И ведь не скажешь, что она почти ровесница ему. Имей Теурий меньше уважения к памяти Аветуса Кровавого, её покойного мужа, её ничто бы не спасло от насильственного политического брака. Удивительно, насколько нынешний король ненавидит того, кто назвался именем его предшественника. И пусть сам Флавий был уверен в личности человека, Теурия же было невозможно переубедить.
        - Он не посмеет, так как как бы не хорохорился, он боится Аветуса. Что назвавшийся им может им и оказаться.
        - Вам стоило бы проявить больше лести по отношению к эго Теурия и таки назвать его королём вслух.
        - Этому не бывать.
        - Вы не доверяете моему опыту? - Флавий изогнул в удивлении свою седую бровь. - Или считаете свою гордыню важнее нашего общего дела.
        Кассия прикусила губу: гордость это всё, что у неё осталось. По крайней мере, она считала именно так. Всю жизнь пребывающая в достатке, она не знала поистине бедственного положения в отличии от того же Флавия. Болезнь и сквернозорий, возможно, и не отразились на внешнем облике, но оставили глубокие раны в душе старика. Он долго находился на стыке отчаяния и безумия от невыносимой боли, не всегда мог понять, умер или ещё жив, вместо десятилетий для него прошли столетия. Всё пережитое помогало ему отделить шелуху от действительно важных вещей, а сидящая рядом девушка иногда казалась ему капризным и неразумным ребёнком.
        - Прошу вас отнестись к предстоящей встрече с большей долей ответственности. Вам стоит решить, держаться своих принципов дальше, или всё же стоит поступиться ими ради достижения поставленных целей.
        Девушка резко развернулась к нему и сверкнула глазами, но ничего не ответила сидящему с невозмутимым видом старику.
        Без происшествий они достигли замка и без спешки поднялись по его многочисленным лестницам. До назначенной аудиенции оставалось ещё достаточно времени для того, чтобы Кассия ещё раз обдумала слова старика.
        * * *
        Теурий назначил аудиенцию Кассии и Флавию задолго до того, как поговорил с Кастулом. С тех пор его планы несколько изменились и предстоящая встреча не вызывала ничего помимо раздражения. Между тем, он не мог проигнорировать посетителей: Гинуций старший, не смотря ни на что, оставался влиятельной фигурой в обществе и попытка избежать разговора с ним выглядела бы проявлением слабости со стороны правителя.
        Внешний вид Кассии, как всегда, был шикарен. Некогда Теурий искренне восхищался её гордой непокорностью, сейчас же это качество вызывало желание сломить его. Только красота осталась прежней, такой же дразнящей своей недостижимостью. И всё же, он её до сих пор уважал, иначе давно бы прекратил нянчится и терпеть глупые выходки.
        - Я рад нашей долгожданной встречи, - с доброжелательной улыбкой сообщил лысый старик, так контрастирующий на фоне своей спутницы, что Теурий чуть было не передёрнул плечами от неприязни.
        - К сожалению, не могу сказать того же, - сухо ответил король. Он не собирался скрывать своего истинного отношения к происходящему.
        - Не стоит быть таким категоричным, ваше величество, - обратилась к нему девушка с лёгкой полуулыбкой. Впервые Теурий видел этот взгляд у неё, будто он действительно равный ей, а не какой-то мальчишка. С чего бы вдруг такая честь?
        - Ваше величество? - подметил обращение король. - Вы наконец соизволили признать мой статус?
        - Что вы такое говорите, - ни капли не смутилась Кассия, - я присягала на верность вам так же, как и все остальные.
        Тут уж Теурию крыть было нечем, так как формально это было правдой.
        - Давайте пропустим любезности и приступим к главному: по какому вопросу вы пожаловали?
        - Вы, как всегда, зрите в суть проблемы, ваше величество, - перехватил нить разговора Флавий. - Мы бы хотели лично просить вас дать назначение Аветусу…
        Теурий не сдержался и скривил губы в презрении, громко выдохнув при этом воздух из лёгких. Об этом намерении ему уже докладывали, но чтоб иметь наглости просить о таком лично, это уже слишком.
        - А почему я должен жаловать какому-то человеку пост одного из своих генералов?
        - Вы довольно проницательны, как и подобает истинному королю.
        Флавий не выразил удивления по поводу того, что Теурий уже в курсе цели их визита. Ведь его собственный сын был инквизариусом, в чью обязанность входит знать всё обо всех и самое важное сообщать королю. Ведь сам старик некогда занимал эту должность.
        - В теле этого человека находится душа моего мужа, - вмешалась Кассия. - Сейчас он достаточно силён, чтобы сравниться с остальными демонами.
        - Я всё равно не вижу смысла допускать этого человека так близко к себе. И пусть Совет уверен в его благонадёжности, я не настолько глуп, чтобы давать ему столько власти.
        - Ему не нужно ничего, кроме как возможности помочь некогда своему народу, - продолжала настаивать девушка. - Дайте ему шанс, ваше величество. Для начала вполне достаточно невысокой должности, дабы он проявил себя и доказал свою верность стране. В конце концов, он готов присягнуть вам на верность!
        Теурий внимательно смотрел на Кассию: неужели она продала свою гордость так дёшево? Какому-то человечешке? Так что же в нём такого, что даже эта несгибаемая женщина легла перед ним? Оттого ещё обиднее было то, что некогда она отвергла его, нового короля. Внезапно его накрыла волна отвращения к ней.
        - Он вам настолько дорог, - улыбнулся Теурий, - что вы готовы лоббировать его интересы превыше своих? В таком случае, насколько далеко вы готовы пойти?
        Кассия переглянулась с Флавием.
        - А что вам нужно? - поинтересовался старик.
        - Как раз от вас - ничего, - усмехнулся он и вновь посмотрел на Кассию. - А вот с вами я бы пообщался наедине.
        Лицо Кассии вытянулось от удивления, а потом глаза вспыхнули гневом, заставляя Теурия ликовать. Давно надо было поставить её на место, уважения к себе подобные ей не ценят.
        - Да как вы…
        Кассия не закончила фразу, так как сидящий рядом Флавий положил свою ладонь поверх её и слегка сжал.
        - Да как я что? Посмел сказать нечто подобное? - в голосе Теурия слышалось удивление, но по лицу было понятно, что он просто издевается. - Интересно, разве я не король? Разве не многие демоницы сочтут за честь стать моей любовницей? Собственно, часть их уже сейчас готова друг другу глотки перегрызть по щелчку моих пальцев. Ну, что же вы так на меня смотрите? Я не враг вам, Кассия. К тому же, это всего лишь шутка. Вы так не считаете, Флавий?
        - Весьма неуместная шутка, но вполне безобидная, - отчасти согласился с ним старик, выбрав наиболее обтекаемую формулировку.
        - Что по поводу вашего вопроса, если человеку так надо, то пусть сам приходит к секретарю, и он выделит свободный час для аудиенции в моём графике. И я, так уж и быть, выслушаю его просьбу и, возможно, исполню её.
        Возможно, отчасти такой ответ был какой никакой победой, но, с другой стороны, он звучал громче пощёчины. Приходить и просить лично у секретаря как какой-то никому не известный демон без имени и статуса? По сути, этим занимались лишь низшие, слуги, по поручению своих господ, либо в личных целях. Да и Флавий не считал разумным вот так появляться в Долине Правителей без официальной бумаги об аудиенции или приглашения. Слишком много лазеек было в законе для того, чтобы задержать такого посетителя с обвинениями от самых безобидных до вполне серьёзных. И доказывай потом, что ты не дурак, не применяя при этом силы.
        - Полагаю, ваш вопрос решён, - нарушил тишину Теурий и поднялся с кресла. Его посетители тут же вскочили, как того требовал этикет, и поклонились.
        Когда король ушёл из комнаты вместе со своей охраной, Кассия кинула полный гнева взгляд на своего спутника и поспешила покинуть злосчастный дворец, отчего старик без использования навыков еле поспевал за ней.
        - Нет, ну вы это слышали? - возмущалась девушка в карете под пологом тишины. - Он уже совсем обнаглел! Вот как нам теперь договариваться с ним? Нужно найти точки давления, иначе этот вопрос никогда не решится мирно.
        - Не стоит так бурно реагировать, девочка, - Флавий снисходительно посмотрел на свою спутницу. - Главное мы уже получили: согласие и условия для встречи. Предстоит пройти непростой, но вполне преодолимый бюрократический квест.
        - Как вы это себе представляете?! - воскликнула девушка. - Аветусу достаточно всего лишь появиться в долине, как его тут же схватят! Если он воспользуется силой, то его задавят большинством, иначе же стоит только попасть в застенки Инквизария, как выбраться оттуда будет практически невозможно. Вам ли этого не знать!
        - Ну, как раз таки потому я и знаю, как оттуда можно выбраться, - ответил Флавий растягивая слова и деловито поправляя манжеты своей рубашки. - Но нам вовсе не обязательно туда попадать для достижения задуманного. Достаточно надавить на нужные рычаги и громоздкая бюрократическая машина сдвинется сама. К тому же, у нас много союзников для этого.
        Кассия нахмурилась и задумалась.
        - Но разве вам не кажется, что Теурий в данный момент уже раздаёт жёсткие указания своим подчиненным чтобы подобного не произошло?
        - Раздаёт, - кивнул старик. - И очень жёсткие. Но и мы не лыком шиты, останется только узнать, кто страшнее для спокойствия рядовых бюрократов.
        Глава 11
        Активировав сканирующий навык, Григор вместе с двумя своими помощниками вышагивал по Подземелью. Не смотря на то, что это был лишь седьмой уровень, мужчины были довольно напряжены: их пригласил сам опальный епископ Культа Истины Крий. Прежде Григор неоднократно брал заказы от него, но в свете последних событий одна лишь встреча становилась достаточно рискованным мероприятием.
        - Может, не стоило соглашаться, а? - озвучил не только свои мысли Ион, один из помощников.
        - Заткнись и иди молча, - оборвал его босс. Он и сам был на взводе, хоть и пытался это скрыть. - Сам знаешь, что Крия не стоит злить.
        - Ещё не факт, что это он, - заметил третий участник вылазки. - Да и он уже не имеет прежней власти.
        - Власти может и не имеет, но сила его при нём. Наша задача, в первую очередь, оценить его состояние, - ответил Григор. - Если для нас всё сложится удачно, то можно неплохо подзаработать.
        Дэн и Ион переглянулись и понимающе улыбнулись: им не впервой было сдавать одних бывших коллег другим. Разумеется, за разумную плату и только в случае явной слабины, иначе приходилось бы сталкиваться с местью. Григор считал себя довольно опытным в подобных вещах, так как за всё время лишь единожды всё пошло не по плану. Тогда Культ Истины неплохо заплатил ему за поимку скрывающегося Шестого Героя, но тот оказался слишком изворотлив для своего уровня. К сожалению, в тот раз пришлось понести одни расходы, включая неустойку за взятый заказ. И его сильно напрягало то, что став лордом Владимир не спешил поквитаться с обидчиками. Одной из причин могла являться вероятность падения тени на недавно очищенное имя, но, скорее всего, дело заключалось в силе, и через несколько лет Григору всё же стоит ожидать неприятного визита.
        Покинув основную огромную пещеру, путники углубились в узкие проходы. Именно там располагалась труднодоступное для новичков углубление в породе, где и была назначена встреча. Люди остановились под малозаметным выступом широкого коридора, в котором Григор почувствовал троих незнакомцев.
        - Они не дышат, - шепнул Дэн.
        - И на них куча амулетов, - добавил Ион. - Я не чувствую даже тени эмоций или мыслей.
        Григор бросил на Иона раздражённый взгляд и сделал жест, призывающий к молчанию. Спутники Крия могли быть как учениками, так и призванной нежитью, что являлось одним из объяснений невозможности считать какие-либо данные. К этому добавлялись амулеты, о назначении которых оставалось только гадать. Так что замечания помощников являлись пустыми словами, а не той ценной информацией, о которой Григору следовало знать.
        - Поднимаемся. Будьте начеку, - сказал он и присел для [Прыжка]. Спутники последовали его примеру.
        Как и показал навык, наверху их ждали трое скрывающих свои лица под капюшонами универсальных плащей: пока что всё шло согласно договорённостям.
        - Рад видеть вас в добром здравии, - поприветствовал Крия подошедший ближе Григор.
        Старик поднял свои костлявые кисти рук и откинул капюшон не оставляя сомнений в своей личности: это действительно был Крий. Выглядел он гораздо здоровее, чем помнил мужчина. Более высокий, энергичный, весь его облик сигнализировал об опасности для того, кто посмеет напасть первым.
        В глазах старика блеснул недобрый огонёк, а губы искривились в усмешке.
        - Мне нужно оружие уровня не ниже редкого. Для начала хватит: мечи и щиты в комплекте по 45, луки 15, арбалетов 20, как и мелкого метательного в наборах. Квилоны - 35. Запонил?
        - На память не жалуюсь, - выдавил из себя опешивший от объёма заказа Григор. - Это выйдет недёшево.
        Старик тут же резво бросил в него набитый монетами кошель. Не верящий в подобную щедрость мужчина аккуратно ослабил завязки мешочка и заглянул внутрь.
        - Полагаю, вы можете добавить к этому награду за то, что сообщите о моём здравии интересующимся лицам. Пусть люди знают, что Культ Истины не уничтожен, а очищен от неверных. Только истинные дети Праматери Тьмы будут править этим миром.
        - Месяца будет недостаточно, минимум два, - ответил немного подумав Григор и нахмурился: захочет ли Крий столько ждать?
        - Я согласен, - последовал незамедлительный ответ.
        Мужчина кивнул и развернулся к своим помощникам:
        - Уходим.
        Уже перед самым краем выступа Григор почувствовал опасность и обернулся, хватаясь за оружие, но на площадке уже никого не было.
        - В чём дело, босс? - поинтересовался Дэн сам хватаясь за оружие.
        - Ни в чём, - после секундного молчания ответил мужчина и только сейчас краем глаза заметил движение. Это оказался низкоуровневый Земляной Паук, который тут же пал от лезвия ножа, что в него метнул человек.
        Только когда рукоять сорвалась с ладони Григор растерялся: почему он так испугался мелкого монстра? Ядро стоит гроши и это насекомое не достойно даже капли внимания с его стороны. С невозмутимым видом он вернулся за своим оружием и не стал утруждаться вырезанием ядра из брюшка.
        Тем временем Крий уже завершил Переход по пути, проложенному его хозяином прямиком в Убежище. Попав в помещение плащи тряпками упали на пол позади старика, а духи с еле слышным воем пронеслись по обе стороны от него прямо к Владимиру. Парень вальяжно сидел на стуле закинув голень правой ноги на левое колено и поглаживал магический шар, в котором клубилась тёмная дымка. Крий не собирался гадать, разорвал зрительную связь с бесом сам человек, либо паука убили. Всё, что нужно, Владимир определённо увидел.
        Ещё какое-то время они молча смотрели друг на друга.
        - Рад был прогуляться «на волю»? - поинтересовался с улыбкой Владимир.
        - У тебя специфическое чувство юмора, - парировал Крий.
        - А вот я был на удивление рад видеть эти рожи снова. Ведь когда-то они продали меня твоей организации. Точнее, попытались. Вам тогда стоило самим сделать эту работу.
        - Полагаю, на сей раз бездельники таки справятся с поставленной задачей.
        - Ты зачем им добро дал на слив информации? Остаётся только надеяться, что они ничего не заподозрят.
        - Григор видел меня, причём во вполне хорошем состоянии. Он не дурак сдавать властям сильного врага.
        - Надеюсь, ты прав.
        Владимир встал со стула и ещё один плащ упал на пол, а дух уже без звуков повторил участь предыдущих двоих, исчезнув в районе живота человека. Призванными душами было гораздо легче управлять, для возвращения в Хранилище достаточно просто отдать приказ, причём не обязательно вслух. А лежащие под плащами амулеты создают достоверную иллюзию живого человека, чего вполне достаточно для выполнения большинства задач.
        * * *
        Тысячи голосов раздирали разум Анны на части и мешали сконцентрироваться на поиске столь важной для неё информации. В прошлый раз контакт с центром коллективной памяти элементалей прошёл совершенно безболезненно. Тогда она впустила в себя поток, что омывал её сознание наподобие тёплой воды, что было даже отчасти приятно. Сейчас же она насильно продиралась через ворох чужих образов и воспоминаний в поисках вполне конкретного ответа на поставленный вопрос.
        Центру это не нравилось, это противоречило его назначению. Погружение было похоже на движение против течения в холодной воде. Энергетическое тело Анны немело, принося вполне ощутимую боль. Голоса приказывали ей остановиться, просили не мучать себя и поддаться потоку, только так они смогут всё рассказать ей и показать. Но девушка знала, что это ложь, хоть и отчасти. У неё не было столько времени, сколько могло потребоваться для постепенного поглощения всех знаний, в подавляющем большинстве не имеющих для неё ценности.
        Анна не знала, сколько уже времени пробыла здесь. Постепенно уверенность в успехе начинала покидать её, всё чаще приходилось одёргивать себя и продолжать поиск.
        Неожиданно кто-то схватил её за запястье и резко дёрнул. Испугавшись, девушка начала истошно сопротивляться, попутно стараясь удержать нить сквозь встречный поток информации. Её дёрнули снова, ещё сильнее, и связь оборвалась. Потрясённая произошедшим Анна впала в ступор отчаяния и далеко не сразу сообразила, что ей в глаза с безэмоциональным выражением на лице смотрит огненный элементаль. Собственно, он же и держал её за руку.
        Моргнув, Анна огляделась и тут же её взгляд упал на огромный шар энергии сбоку. Тонкие нити пересекали его, словно он был связан из них, что, по сути, так и было. Девушка рванулась назад к Центру, но элементаль продолжал с каменным лицом крепко держать её за руку.
        - Отпусти! - воскликнула Анна. - Зачем ты выдернул меня?
        Она безуспешно попыталась вырваться, но элементаль был гораздо сильнее её. Или это она ослабла?
        - Ты странная, - сказал дух стихии безэмоциональным тоном через какое-то время. - Зачем тебе туда? Ты ведь всё делаешь неправильно.
        - Мне нужно знать… Пусти!
        - Что тебе нужно знать?
        Анна застыла. Она так долго искала ответ на свой вопрос, что даже растерялась, когда у неё спросили о нём.
        - Где Праматерь? Я должна поговорить с ней! Это очень срочно.
        - Поговорить? - впервые за время разговора в голосе элементаля мелькнула нотка удивления. - О чём новорождённый элементаль хочет поговорить с Праматерью?
        - Это очень важно! Мёртвый Бог, он возродился!
        Анна смотрела в глаза духу в ожидании ответа и терялась в догадках о причинах его молчания. Привыкшая к эмоциям биологических видов, в данный момент она чувствовала себя слепым котёнком.
        - Не говори чепухи, - сказал наконец элементаль. - Это невозможно. Тьма заточила своего сына в надёжном месте.
        - Нет, - она энергично отрицательно замотала головой, - он нашёл способ вернуться! Ещё немного и он обретёт силу, способную уничтожить этот мир.
        - Ты слишком молода, чтобы что-то судить о подобных вещах. Мир уничтожить невозможно даже Праматери, ибо она создана из него.
        - Планету! - спохватилась Анна. - Мёртвый бог уничтожит эту планету!
        - Мы её защищаем, все духи стихий. Это наше предназначение. Почему ты не работаешь? Я вижу в тебе грязь, что это?
        Он ткнул в грудь девушки пальцем и тот погрузился внутрь неё коснувшись того, что аналогично сердцу у духов. Девушка болезненно вскрикнула и он вытащил из неё свою конечность.
        - Это Печать. Я связана договором с человеком, - ответила Анна схватившись за то место, где мгновение назад её проткнул другой элементаль.
        - Какая гадость. Давай я уберу это.
        Резким движением он вновь вошёл в неё сквозь руку, вызвав очередной вопль боли. Анна пыталась вырваться, но элементаль крепко держал её за плечо и будто связал одним из своих навыков. Увы, он был слишком силён для неё.
        - Странно, - сказал он вновь когда закончил экзекуцию.
        - Ты что творишь?! - гневно возмутилась девушка. - Может, я не хочу это убирать!
        - В любом случае, оно не убирается.
        - Кто ты? - наконец сообразила спросить Анна.
        - Я Эолий, но сомневаюсь, что тебе что-то скажет моё имя.
        Имя было подозрительно знакомым, ответ словно крутился на кончике языка, но девушка никак не могла его вспомнить.
        - Ты знаешь, где сейчас Праматерь? - осторожно поинтересовалась она.
        - Знаю.
        - И-и? - попыталась она подтолкнуть его к ответу.
        - Думаю, что с тобой делать. Пошли.
        Эолий схватил её за руку и куда-то понёсся сквозь породу. Собственно, они находились в коре планеты, в невидимом для биологических видов состоянии. Твёрдый материал был для них чем-то похож на статичный серый, но прозрачный туман. Температура здесь была достаточно высокой, чтобы материал не представлял препятствий для огненных духов. Как, собственно, и для земных элементалей - тем важна была структура, а не температура.
        - Куда?!
        Элементаль обернулся к ней через плечо и окинул холодным взглядом.
        - Хочу, чтобы ты занялась делом, достойным огненного духа. Пребывание у биологических рас плохо повлияло на тебя. Ты забыла, кто ты есть на самом деле.
        Глава 12
        Кастул после своего возвращения из застенок Инквизария продолжил заниматься организацией поставок бесов для меня. Частично ему помогал Флавий, каким-то образом договорившийся с сыном не вмешиваться в наши дела. Разумеется, официально я был принят в ряды демонов и даже имел на руках документы о таком положении, но это не отменяло общего негативного отношения ко мне властей. Так что освобождение от проверок и лишних вопросов было совсем не лишними.
        Я приходил в определённое время в нужное место и просто забирал низкоуровневых бесов не особо переживая за слежку. Собственно, даже дверь ведущая в помещение мной не открывалась: я переходил по стационарному Пространственному проходу. Бесы подчинялись мне благодаря действию [Силы тьмы] даже лучше, чем пассивной ауре любых других демонов.
        Перегнав их в специальное место уже в лордстве просто [Поглощал], а трупы впоследствии пополняли армию нежити. За тушами приходили другие краснокожие некроманты и забирали на обработку. Всё же стоило как-то замедлить процессы гниения и сохранить марионеток в рабочем состоянии как можно дольше.
        Увы, на моём 70 уровне мало того, что было сложнее добрать необходимый объём энергии для перехода, так ещё и нельзя было его совершать в принципе. И это из-за ранга магии, всё же не хотелось, чтобы данная информация стала общеизвестной раньше положенного времени.
        Я закончил сливать энергию в кристаллы и возвращался по коридорам Убежища в свою комнату чтобы немного отдохнуть. Из-за последствий резкого уменьшения объёма маны чувствовал себя просто отвратительно, когда столкнулся в коридоре со скелетом. Жестами он сообщил о том, что кто-то из списка первой очереди хочет меня увидеть. Туда входили все, кто мог принести мне важную информацию, в том числе Вир, который встречал обычных просителей и сам решал, стоит ли меня беспокоить.
        Устало вздохнув я махнул в сторону скелета: такой жест велел отвести меня куда следует.
        Флавий находился в гостиной и задумчиво разглядывал огонь в камине. Когда я появился он поднялся на ноги и вежливо поклонился. Худой и лысый, в тёмной одежде, он вновь напомнил мне Кощея Бессмертного.
        - Приветствую вас, Аветус, - выдал он стандартное приветствие.
        - Ну здравствуйте, - ответил я подойдя ближе и садясь в кресло у камина. - Судя по тому, что вы не особо спешили вернуться, дела по нашему вопросу идут неважно.
        Флавий «ушёл» решать проблемы почти месяц назад, незадолго до получения мной приглашения от короля на свадьбу. Он и раньше не особо быстро возвращался, так что исход его миссии я уже предвидел.
        - Ну почему же? - загадочно улыбнулся он. - У нас наконец-то наблюдается продвижение в реализации поставленных целей.
        - Да неужели? - я с искренним удивлением посмотрел на него.
        Флавий кивнул и замолчал.
        - Но есть какие-то иные проблемы, верно? - высказал я предположение.
        - Есть, куда без них. Не бывает так, что всё идёт гладко. Теурий поставил, как он считает, невыполнимые условия для нас. Кассия боится, что таким образом он рассчитывает схватить вас или вывести на открытый конфликт. Это развяжет ему руку для активных действий в обход мнения Совета. Но я уже начал решать проблему. Разумеется, потребуется время, но лёд тронулся, и это уже прогресс.
        - Ну что ж, спешить пока некуда, - согласился я. - До Нашествия ещё есть время.
        - Кстати, вы давно видели Анну?
        - Довольно давно, а что? - удивился я вопросу.
        - Я полагал, что она шпионит для вас и вам уже известны результаты переговоров. Но, видимо, это не так.
        - Вы правы, это не так. Она занята иным моим поручением, - соврал я. Не говорить же, что мы поссорились, или что я приказал ей держаться от меня на безопасном расстоянии?
        - Понимаете, вы должны знать, - Флавий вёл себя так, будто собирался сообщить нечто неприятное. - Теурий повёл себя несколько… некорректно.
        - В смысле? Говорите уже! - напрягся я.
        - Он сделал непристойное предложение вашей жене.
        - Какое?
        - Разделить с ним постель, намекнул ей стать его любовницей.
        - И что Кассия? - нахмурился я.
        - Чуть было не бросилась выцарапывать ему глаза, еле сдержалась, - хмыкнул он. - Сами понимаете, это было бы расценено как нападение на короля, а не ответ хаму.
        Я сжал подлокотники кресла: всё же появилось естественное желание придушить наглеца, ну или, как минимум, сделать больно. Но, смысл всего этого? Возможно, он рассчитывал, что я брошусь сломя голову во дворец, где он сможет вполне законно уничтожить меня? Ну, или, как минимум, все старания последних лет пойдут на смарку. Достаточно ли я сейчас силён, чтобы противостоять ему и его охране? Сколько там демонов? Наверняка у такого труса всегда рядом есть взвод бойцов на случай форс-мажоров. Потом, всё потом. У меня будет возможность.
        - Рад, что Кассия имеет голову на плечах и не поддалась на провокации, - ответил я наконец и услышал вздох облегчения. - Что это? Полагаете, я бы сломя голову бросился защищать честь жены?
        - Нет, что вы, - старик заёрзал в кресле. - Вопрос довольно щепетильный, оттого я и немного волновался.
        - Можете успокоиться, я предпочитаю руководствоваться головой, а не чувствами.
        - Что ж, с таким лидером мы бы могли достичь многого.
        - И достигните. Только мне для этого не обязательно сидеть на троне.
        Флавий тактично промолчал. Я же уставился в камин, в котором горел настоящий огонь и время от времени доносился треск поленьев. Ведь действительно, куда пропала Анна? Раньше она много времени проводила рядом с Альгирдасом, но что сейчас? Определённых указаний я ей не давал, потому остаётся вариант того, что она сама нашла себе занятие. Интересно только какое.
        Уже после того, как Флавий ушёл, я направился в одну из своих лабораторий, где попытался позвать Анну. Увы, сколько бы я не ждал ответа, его не было. Оставалось только надеяться, что элементаль вскоре явится. С другой стороны, давно пора разработать методику призыва духов природы, с которыми заключён Договор. Неоднократно уже приходилось испытывать неудобства из-за того, что Анны не было рядом в нужный момент. Что это за стратегическое оружие, которое постоянно где-то пропадает?
        * * *
        Эолий был очень сильным, как бы Анна не пыталась, не могла вырваться. Наконец её осенило воспользоваться Мировой Системой Навыков:
        СТАТУС:
        Эолий (Элементаль) ур. 999
        ОЗ: 50000
        ОМ: 700000
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 5540
        Ловкость: 7500
        Выносливость: 1250
        Разум: 999
        КЛАСС: элементаль огня
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Огонь ур.100
        Стена огня ур.100
        Поглощение огня ур. 100
        Огненный ветер ур.100
        Связь с ИЦЭ ур.100
        Элементаль замедлился и резко обернулся к Анне, окинув её недовольным взглядом. Ей показалось, что он хочет что-то сказать, но через пару секунд просто отвернулся.
        Девушка перестала сопротивляться и просто позволила духу тащить себя куда-то. Туман становился более белым и прозрачным, впереди начал прорисовываться огромный белый шар. Анна с любопытством рассматривала его, но не могла понять, что это.
        Через некоторое время к ним подлетел ещё один элементаль, что окинул девушку незаинтересованным взглядом, будто она вещь какая-то.
        - Ну что там случилось? - спросил Второй у Эолия. - Что могло потребоваться Информационному Центру?
        - Это ерундой страдало, - ответил тот приминив артикли без обозначения половой принадлежности. - Оно слишком долго пробыло на поверхности и не смогло нормально подключиться к Центру для получения знаний. Центру было больно, потому они и позвали меня.
        - Эй! - возмутилась Анна. - Я, вообще-то, здесь! И я не страдала…
        - И зачем ты тогда притащил это сюда? - Второй с пренебрежением покосился на девушку не дав ей договорить.
        - Его зовут Анна, оно хочет встретиться с Праматерью. Говорит, что Мёртвый Бог возродился.
        Второй, как его про себя нарекла девушка, рассмеялся.
        - Действительно, глупый новорождённый элементаль. Надо же такое придумать.
        - Я не придумываю, это правда!
        - С другой стороны, - продолжил Второй будто не замечая девушку, - возможно ему и было бы лучше вернуться.
        - Не говори ерунды, - одёрнул его Эолий. - Мы должны выполнять нашу работу несмотря ни на что.
        - Ты сам видишь, что нас становится всё меньше. Новые элементали рождаются всё реже, к тому же они откровенно слабы. Очередной всплеск энергии как пятьсот лет назад мы не выстоим.
        - Это наша работа, мы обязаны. Сама Праматерь возложила на нас эту обязанность.
        - Да знаю я! Чего ты такой упрямый? Если ты самый старший, то это не значит, что самый умный.
        Эолий раздражённо посмотрел на Второго, но промолчал.
        - Поддерживаю, ты не самый умный! Дай поговорить с Праматерью! - встрепенулась девушка.
        - Оно у тебя боевое, - безэмоционально заметил Второй. - Удачи тебе в обучении этого новорождённого.
        И Второй отлетел в сторону, а Анна чуть не захлебнулась от ярости: впервые её эмоции были настолько сильными. Она в шаге от достижения цели, ведь элементали обязаны знать, где Праматерь! Но они с настолько завышенным чувством собственного величия, что просто не желают её выслушать! Это просто возмутительно!
        - Смотри, это ядро планеты… Ты слушаешь меня или нет?
        Анна демонстративно отвернулась от наглого элементаля, что тому не понравилось. Больно сжал её запястье, но она удержалась от вскрика.
        - Если будешь самовольничать, то я лично накажу тебя. Поверь, пытки Мёртвого Бога тебе покажутся сказкой после этого.
        - Ты ведь самый древний, верно? - спросила наконец Анна.
        - Да, я единственный выживший из перворождённых. Нас Праматерь создала лично, остальные элементали уже появлялись из каменного яйца.
        - Ты встречался с Эоем?
        - Да.
        Эолий не выражал эмоций, что уже начинало злить Анну.
        - Интересно, могут ли духи природы страдать старческой деменцией?
        - Нет, у нас нет мягких тканей, подверженных качественным изменениям. К чему такие глупые вопросы? Или ты пыталась оскорбить меня?
        Анна надула губки, обидевшись на старикашку. Пусть он и выглядит молодо, брюзжит похлеще того же Фавония.
        - Надеюсь, мы закончили этот бессмысленный разговор. А теперь приступай к делу. Сейчас можешь просто поглощать тепло, отводя его от ядра планеты. Кода будет всплеск, у тебя есть два варианта: спасаться, либо прятаться за кем-то. Поэтому настоятельно рекомендую держаться меня, либо любого другого элементаля.
        - Зачем мне вообще это делать?
        - Если бы ты не противилась Центру, то уже знала бы, что это смысл нашего существования. Эта планетарная система слишком молода, ядро нестабильно. Мы должны отводить излишки тепла, сдерживать всплески энергии. Духи земли следят за корой, чтобы не было землетрясений и прорыва мантии. Духи воды регулируют теплоотвод, чтобы ничего не угрожало жизни биологических видов. В целом поддержание климата это их задача посредством сотрудничества с элементалями воздуха. Те же ещё следят за тем, чтобы излишки радиации не могли достигнуть поверхности планеты. Понимаешь? Мы работаем в связке. Без нас, духов природы, этот мир бы уже давно растворился в лаве и пыли извергающихся вулканов. А что осталось - добила бы радиация звезды. Теперь понимаешь, зачем тебе это делать?
        - Скверну тебе по самые гланды, старый ты пердун, и сколько мне тут вкалывать? - пробурчала недовольная девушка.
        - Да уж, пребывание на поверхности слишком плохо отразилось на тебе, - вновь без эмоций озвучил Эолий.
        Глава 13
        Денёк обещал быть весёлым: утром мне доложили о появлении двух десятков конных военных на юго-западных границах лордства, аккурат со стороны столицы. Опознавательные знаки нежданных визитёров говорили о том, что они принадлежат королевству Вилантии. Для полномасштабного нападения такого количества слишком мало, так что вывод очевиден: они явились сопровождать золото. Рановато, я ожидал увидеть их только через неделю. Сдвинули сроки?
        Я тут же приказал Вадоме собрать вещи моего сына. Ещё до того, как военные добрались до Больдограда, мы втроём уже разместились в замке. Личных слуг сложно было чем-то удивить, так что они вполне спокойно выполняли свои обязанности, а не носились как прежде желая выслужиться. Общезамковым же сообщили о гостях и они занимались подготовкой еды и крова для визитёров. Всё шло своим чередом, каждый знал что делать: мне всегда нравились понятливые, и такие получали куда большее вознаграждение за свой труд. Поощрение за старания и довольно жёсткие наказания за проступки, что ещё нужно для установления дисциплины?
        Спустившись на крыльцо, я опустил с рук сына и взял его ладонь в свою. Рядом с ним место заняла Вадома, уставший на вид Виорел - справа от меня. Группы слуг разместились по обе стороны от крыльца.
        - И чего они явились в такую рань? - бурчал себе под нос управляющий. - Вчера до поздней ночи подбивал бюджет, лёг только под утро. Нет старику покоя…
        - Почему ты не использовал зелье восстановления сил? - с лёгким раздражением заметил я. - Оно закончилось?
        - Нет, зелье есть, но оно же чертовски дорогое! Пусть стоит, пригодится ещё.
        - Мы сами его производим, глупец! Ты, - ткнул я пальцем в какого-то подростка из числа струг. - Быстро сбегай принеси нам зелье.
        - Но я, - испуганно было начал он и запнулся.
        - Дай ребёнку ключи, ещё десять минут у нас есть.
        Охающий и ахающий о расточительстве старик снял со связки ключ и протянул пареньку:
        - И не приведи Богиня что-то пропадёт, - погрозил он пальцем слуге и тот бросился прочь.
        - Полагаете, Больдо безопасно находиться здесь? - спросила Вадома.
        - Да, он мне нужен, - я улыбнулся сыну и погладил его по голове свободной рукой, отчего мальчик засветился самодовольством. - Больдо мой сын и владелец этих земель, если я буду его прятать, то это снова вызовет ненужные подозрения. К тому же, вряд ли нашим гостям хватит наглости напасть на меня при ребёнке.
        - Вы полагаете, что они могут это сделать? - с подозрением покосилась на меня женщина.
        - Не исключено. Они ведь не знают, насколько это глупая мысль, верно? Что я сотру их в порошок при необходимости.
        Я заметил, как управляющий отвернулся и отстранился от меня ненамного. Боится?
        - Не беспокойся, Виорел, - усмехнулся я. - Это всего лишь шутка. В данный момент мне никто не собирается причинять зла либо убить. Иначе я бы это почувствовал.
        Разумеется я понял, что ему не понравилась мысль об убийстве людей, но я не мог просто так развеять его опасения. Тем временем наконец явился слуга и управляющий приободрился. Через распахнутые ворота замка верхом вошли незнакомый мне предводитель группы и Йонас. Выглядели они вполне себе дружелюбно, никакого недовольства или настороженности я не заметил. По крайней мере у Йонаса и командира группы, остальные солдаты выглядели несколько затравленно, словно ожидали нападения.
        Лидер представлял из себя мужчину среднего возраста в хорошем физическом состоянии, коротко стриженный и выбритый. Я вообще заметил, что длинные волосы предпочитают аристократы и молодые простолюдины. Бороды носят уже люди постарше, как правило, на пенсии.
        Тем временем, двое мужчин спешились со своих лошадей и поднялись на крыльцо замка.
        - Приветствую вас, лорд Владимир Больдстон, - вежливо поклонился мне незнакомец. - Меня зовут Карол Смиттен, я командир отряда охраны.
        - Приветствую вас на наших землях, - кивнул я ему и посмотрел на Йонаса.
        - Приветствую вас, - подал голос мальчик. - Меня зовут Больдо Больдстон, я хозяин этих земель.
        Карол опешил. Он удивлённо посмотрел на меня, но, не заметив какой либо реакции на слова ребёнка, улыбнулся и склонился к нему.
        - Приятно познакомиться, лорд Больдо, - он протянул руку моему сыну и тот с важным видом пожал указательный палец мужчины своей маленькой ладошкой.
        - Аналогично.
        Больдо перенимал манеру общения с подчинёнными и приближенными, так как часто сопровождал меня. Он видел и знал почти всё, но я не боялся разглашения информации. Пусть на нём и не было печати или договора, он был довольно смышлёным мальчиком, к тому же молчаливым. Даже если где-то проскочит двусмысленность, всегда можно отшутиться из-за возраста. К тому же, если случайно сболтнуть лишнее ребёнок в состоянии, то при наводящих вопросах он всегда становится более собранным. Я списывал его развитость не по годам на то, что ему довелось пережить и, возможно, осмыслить.
        - Привет, Владимир, - прозвучал голос Йонаса.
        - И тебе.
        Я улыбнулся и протянул ему руку, которую тот ненавязчиво пожал. Дальше я представил Вадому и Виорела, на чём официальная церемония встречи была окончена. Но когда пришло время расходиться на отдых после дальней дороги и принятие гигиенических процедур - всё же если вооруженный и в защите мужчина не моется несколько часов к ряду, то начинает благоухать вовсе не цветами - Йонас остановил меня:
        - Нам нужно поговорить.
        - Настолько срочно? Может, встретимся через час?
        - Думаю, час терпит, - ответил он немного подумав.
        - Отлично, буду ждать тебя в кабинете хозяина замка. Ты ведь бывал здесь, дорогу найдёшь?
        - Найду, - кивнул он.
        С Йонасом прежде я общался меньше всего, а потому имел о нём лишь весьма поверхностное впечатление. Потому и был рад нейтральности прошедшей встречи: значит мои выводы были близки к истине. Этот парень является миролюбивым простаком и вряд ли будет представлять для меня опасность в будущем.
        Вот только, как оказалось, не один Герой горел желанием пообщаться со мной: закончив свои дела явился Виорел.
        - Вы ведь читали письма от лорда Левандовского? - сразу же задал он свой вопрос.
        Я аж напрягся: кто это вообще? В принципе, фамилия знакомая, но кто это - я не помнил.
        Управляющий разочарованно покачал головой наблюдая мою растерянность.
        - Это один из наших многочисленных соседей, - пояснил он. - Видимо, не дождавшись от вас ответов, он начал написывать мне.
        - И что же ему надо? Я вспомнил, как он настойчиво приглашал меня заехать погостить. Но такое много кто пишет, я полагал, что это банальная вежливость.
        - Если бы! Его незамужняя сестра увидела вас на праздновании дня рождения маленького Больдо и решила, что сможет составить вам подходящую партию.
        - Партию во что? - не понял я. - Я не разделяю развлечения праздно проводящей жизнь аристократии, мне это просто не надо.
        Виорел ехидно захихикал.
        - Замуж, она хочет за вас замуж! Её братец только за такой расклад событий.
        - Шли их лесом, мне не нужна жена, - отмахнулся я.
        - Они довольно настырны, - хмыкнул управляющий. - Кстати, они не первые, кто писал вам с подобным предложением. Эти же всё никак не успокоятся, леди Кэмелия заявлялась сюда со своим братцем, пробыли два дня. Я еле спровадил их!
        - И почему я узнаю об этом только сейчас?
        - Простите, что решил не беспокоить вас пока не вернётесь из своего Убежища. Дело интимного характера, как никак. Вдруг вы решитесь на новый брак, кто знает?
        - Что ж, тогда запомни: мне не нужна жена, так как я уже … помолвлен.
        Челюсть старика опустилась вниз, он смотрел на меня выпучив глаза не в состоянии что-то ответить. Я же напрягся: вот как мне только сейчас объяснить суть? Хорошо, что хоть спохватился вовремя и не сказал «я уже женат».
        - Но когда? Кто она? - спросил он придя в себя.
        - Не важно. К этому лордству она не имеет никакого отношения. У неё свои владения имеются.
        - Но где?
        - В Проклятых Землях. Она демон.
        Виорел скривился как от лимона, закряхтел, схватился за сердце и полез во внутренний карман за своими пилюлями. Мне даже стало его немного жаль.
        - Не беспокойтесь, вы вряд ли её увидите здесь в обозримом будущем. Хоть она и не особо ревнива, я не собираюсь заводить даже официальную любовницу. Всем «страждущим» окольцевать меня говорите о трауре. Я безумно любил Дану и теперь мне никто не нужен.
        - Хорошо, я всё понял, - упавшим голосом ответил Виорел. - Разрешите откланяться?
        - Разумеется, можешь идти.
        В ожидании Йонаса я перебрал старую корреспонденцию и нашёл последнее письмо от лорда Левандовского. Составлено оно было довольно стандартно и корректно. Он в очередной раз приглашал заскочить на обед и спрашивал соизволения заглянуть на чашку чая, дабы обсудить соседские дела. Уж теперь мне было ясно, что он имел ввиду. Похоже, однажды придётся с ним столкнуться. Кстати говоря, он ведь принимал участие в зимних атаках! Вот это действительно было бы интересно обсудить с ним.
        В дверь постучали.
        - Войдите, - ответил я и запихнул письмо в ящик стола.
        Конечно же это был Йонас. Отметил про себя, что ко мне он пришёл в стандартной форме, а не в доспехах.
        - Смотрю, дела у тебя идут весьма неплохо, - сказал он присев и окинув кабинет взглядом.
        - Не жалуюсь. А чего ты один, без Илины? Я уж думал, Вадис направит сюда всех кого только можно.
        - Илина сейчас… Она как ты, - нахмурился он. - Сбежала от ответственности. Вышла замуж за лорда и переехала к нему.
        - Значит, не у одного меня есть голова на плечах. Хоть и не ожидал от неё, она мне казалась излишне подверженной влиянию собственной гордыни.
        - Может, ты перестанешь уже?
        - Ты о чём? - я удивлённо вскинул брови.
        - Вести себя так, будто судьба этого мира тебя совсем не беспокоит.
        - А почему меня должно что-то беспокоить? Разве есть причины?
        - То есть, по-твоему, нет?! - воскликнул Йонас. - Нас осталось только трое!
        - Можно подумать, в этом виноват я.
        Сдержать усмешки не смог, но и вряд ли бы мой собеседник смог оценить комичность ситуации.
        - Какая разница кто виноват? - между тем продолжал Йонас. - Мы должны сплотиться ради будущего этого мира. Сейчас жизнь миллионов людей находится на грани жизни и смерти. Если мы не выступил единым фронтом в предстоящем Нашествии, то не сможем выстоять. Те, кто не умрёт, попадут в вечное рабство демонов.
        - Ну, мы-то как раз умрём, скорее всего, - пожал я плечами.
        Похоже, мой ответ его сильно удивил. Гнев его поутих, сам он вжался в кресло и опустил взгляд себе на колени. Так и просидели в молчании некоторое время.
        - Да ладно тебе, я же пошутил, - улыбнулся я, но парень никак не прореагировал на мои слова.
        Я встал из-за стола и подошёл к нему ближе чтобы похлопать по плечу.
        - А твой сын, что с ним? - поднял на меня глаза Йонас. - Что будет с ним?
        - Полагаю, он к тому времени уже будет тридцатилетним мужчиной и сможет сам решать, что ему делать.
        - Ты был прав, король хотел послать за золотом и Илину тоже. Он беспокоится, что ты нарушишь условия договора и окажешься отдавать деньги. О тебе ходят жуткие слухи, Владимир. Будто ты пособник демонов, и земли лордства полны бесов.
        Я засмеялся и вернулся за стол. Откинувшись в кресле, решил вспомнить былое:
        - Знаешь, когда я первый раз попал в это лордство, монстры были настолько сильны, что свободно ходили по освещённым дорогам. Люди жили только в нескольких хорошо защищённых поселениях-крепостях. Вот скажи мне, как много монстров ты увидел на пути сюда?
        - Ни одного, - ответил он немного помолчав. - И мы впервые ночевали в поселениях по пути. Раньше здесь никто не жил.
        - Вот именно, дорогой мой Йонас, вот именно, - со снисхождением проговорил я. - Пока король изображает бурную деятельность, я действительно забочусь о людях. И скажи мне теперь, я прячусь по твоему мнению? Я отсиживаюсь в стороне?
        - Не знаю, - насупился он.
        - Я встречу Нашествие достойно, Йонас. И тебе того же советую. Какой у тебя сейчас уровень?
        - Пятьдесят шестой.
        - А теперь примени свой [Анализ] на мне и подумай головой. Может, сбежать от гиперопеки короля действительно не такая уж и плохая идея?
        По спине пробежали мурашки и оставалось только любоваться ошарашенным лицом недалёкого здоровяка.
        Глава 14
        Джорджетта выросла в любви и внимании, а потому была несколько избалованным и впечатлительным подростком. Она прекрасно знала, что родители выберут для неё политический брак, но надеялась всей своей девичьей душой, что муж попадётся хороший. И на портрете король Вилантии выглядел вполне достойно, пусть и был уже относительно стар и годился ей в отцы, а то и деды. Пусть до её ушей и долетали разговоры служанок о том, что изображение может сильно льстит монарху, она старалась не придавать этому значения. Ведь в случае чего у неё есть все шансы пережить супруга и потом уже самой выбрать нового по душе!
        Столица Вилантии встретила её хорошей ясной погодой, было не особо жарко, что немного сгладило напряжённость девушки. Её сопровождала охрана из тридцати военных, личный сорокалетний рыцарь и его супруга в роли фрейлины. Батенька постарался, чтобы рядом с ней не было слишком молодых парней, к которым дочь могла воспылать юношеской любовью. Так что своих сверстников она видела крайне редко, только на балах, где не успевала с ними даже толком познакомиться. Любящая своего заботливого отца она и не догадывалась, что одиночество её преследует согласно указу короля.
        Вадис встретил принцессу лично у порога своего дворца, статный и красивый, даже лучше портрета. Приём был оказан на высшем уровне: ковровые дорожки, цветы, приветствия от первых лиц государства. Её ожидали украшенные к приезду девичьи покои невесты с дорогими подарками на туалетном столике. Примерно о таком она и мечтала, а потому образ рыцаря сердца из тайных желаний наложился на внешность Вадиса. К утру она уже была влюблена в своего будущего мужа и мечтала о скорейшей свадьбе, а также о размахе предстоящего торжества. Всё как в её любимых книгах!
        Великовозрастный жених же остался доволен кроткостью будущей жены, а также её внешностью. Джорджетта оказалась неплохо сложена для своего возраста и, скорее всего, к совершеннолетию её фигура могла стать ещё притягательнее. Восхищённый взгляд на милом личике что-то задел внутри Вадиса, заставляя расправить плечи и почувствовать себя вновь молодым. Этот брак обещал быть даже выгоднее, чем он рассчитывал.
        * * *
        Йонас во время обеда молчал, внимательно изучая содержимое своей тарелки. Он был подавлен, и я его понимал: человек, перед которым у него было девять лет форы, обогнал его за шесть лет на четырнадцать уровней. Тут действительно было о чём задуматься.
        Смиттен же не знал причин плохого настроения Героя, а потому сам пытался поддержать со мной разговор, так как по этикету молчание во время обеда считалось неуважением к хозяину дома со стороны гостей. Странные традиции аристократов, что тут поделать?
        Выходило у него не очень, я односложно отвечал на вопросы и вскоре общие темы иссякли. Вадома и мой сын так же присутствовали за столом, но женщина по сути являлась служанкой и разговоры с ней не входили в обязанности «вежливого гостя». К тому же, она наглым образом игнорировала его. Но теперь у меня появилось желание задавать неудобные вопросы.
        - Кажется, ваши солдаты чего-то опасаются в моём замке?
        - С чего вы это взяли? - сохраняя спокойствие ответил мужчина.
        - Хотя бы с того, что не слепой. И знаю, какие слухи ходят обо мне. Наверняка они ожидали нападения, например.
        - Моих бойцов не так сложно напугать, как вы могли подумать. Да и с чего вам нападать на моих бойцов?
        - Даже так, - усмехнулся я. - А что, если я скажу, что в моём подчинении находится несколько сотен монстров? Поверите, или потребуете доказательств?
        Успевший положить в рот еды Смиттен перестал жевать, посмотрел на меня с осуждением и запил пищу водой.
        - О вашей манере шутить мы тоже наслышаны, - ответил он наконец.
        - Скучный вы, господин Смиттен.
        - Уж простите, какой есть.
        - Можно ли узнать причину вашего столь раннего появления? Я, согласно новому плану от короля, ожидал вас только через неделю. Разве эти несколько дней смогут что-то заметно изменить?
        - Я человек служивый и делаю то, что мне говорят не вникая в причины, - по интонации мне показалось, что он таки как раз догадывается о причинах.
        - Даже если начальство прикажет вам спрыгнуть с обрыва в пропасть?
        - Странные у вас мысли, лорд Владимир. С чего вдруг командованию отдавать подобный приказ?
        - Мало ли, - пожал я плечами. - Может, кто-то из высшего начальства соизволит сойти с ума или глупо пошутить?
        - Полагаю, в таком случае другие высшие чины возьмут ситуацию под контроль.
        - Нельзя же так слепо полагаться на здравый смысл командования. Каждый человек может ошибиться, принять неверное решение. И тогда погибнут сотни рядовых бойцов. Таких как вы.
        - Полагаю, что случайные люди у власти не могут находиться.
        - Хотелось бы и мне в это верить, - задумчиво протянул я внезапно вспомнив о Теурии. Интересно, каким образом этот некогда наивный и трусливый ребёнок смог оказаться на троне?
        - Во всяком случае, - продолжил свою мысль Смиттен, - случайные люди бы точно не смогли там задержаться.
        - С этим я, пожалуй, соглашусь.
        И ведь действительно, как-то же умудрился Теурий продержаться у власти несколько столетий? Значит, у него есть нечто необычное. Артефакт, навык, либо что-то ещё. Сомнительно, что это какая-то черта характера или ум.
        - Но я могу предположить, что это связано с предстоящей свадьбой короля, - выдернул меня из своих мыслей Смиттен.
        - Что-то я слишком часто слышу об этой свадьбе. И даже больше того - приглашён на торжество. В честь чего столько внимания такому событию? Что-то о приезде принцессы Нуриэль мало кто был осведомлён. Если бы в трагедию не попытались привлечь меня, то, полагаю, до сих пор бы мало кто знал о её существовании в природе.
        Смиттен закашлялся и поспешил запить водой. Йонас хмуро покосился на меня.
        - Как вы можете сравнивать грязную эльфийку с принцессой Джорджеттой?! - возмутился мужчина, чем сильно удивил меня.
        - Грязная эльфийка? Вы разве не в курсе, что она была наполовину человеком?
        - Результат мерзкого кровосмешения, - скривился он в отвращение и чуть было не сплюнул, но сдержался.
        - Я ничего не могу сказать о моральных качествах этой эпирийской принцесса как человека, но Нуриэль однозначно была достойной женщиной. И могла бы стать чудесной королевой, если бы не политическое убийство, которое так старательно пытались сбросить на меня.
        - Здесь ненавидят эльфов веками, Владимир. И это так просто не изменить, - подал голос Йонас.
        - Да ты что? А я и не заметил, - попытался я съязвить. - Мне плевать на причины этой ненависти. Лишь имейте ввиду и передайте остальным: я в своём доме не позволю смешивать с грязью память о Нуриэль. Если хотите доказать свою правоту, то пожалуйста, готов к дуэли на мечах хоть сейчас!
        Смиттен был в ярости, желваки на скулах так и ходили, взгляд походил на звериный. Не знаю почему, но его отвращение к Нуриэль задело меня. Этот ублюдок не знал принцессу, какой прекрасной и чистой душой была она. Но заметив, как Смиттен злится, я захотел проверить его выдержку. Как далеко он сможет зайти?
        - Благодарю за обед, я больше не голоден, - сказал он резво встав со стула и быстрым шагом покинул столовую.
        Что ж, крепкий орешек оказался, не глупый, жаль что с промытыми мозгами.
        - Похоже, ты действительно не убивал её, - поведал о своих запоздалых выводах Йонас.
        - Я давно говорю об этом, но кому есть дело? Она была мне другом, пусть и знакомы мы были не так долго. Девушка с необычайно добрым сердцем.
        Закончили трапезу мы в молчании. Даже маленький Больдо не проронил ни слова чувствуя напряженную обстановку.
        В коридоре я ощутил за собой слежку и в рывке прижал наглеца к стене.
        - Садорин? - удивился я и убрал ладонь с его горла. - Ты что здесь делаешь?
        Тот не спешил с ответом. Он медленно потёр шею и прокашлялся.
        - Слышал, у тебя гости. Хотел посмотреть, - виновато проговорил он.
        - И как, налюбовался? - хмыкнул я.
        - Я всё слышал. Спасибо. За Нуриэль.
        - Не стоит, - похлопал я его по плечу. - Сам знаешь, она была достойна лучшего.
        - Можно… Я убью его…
        - Нет, - покачал я отрицательно головой, - он мой гость. Умный гад, ведь на дуэли можно было бы законно поквитаться с ним. Иначе нельзя, будет нарушением закона.
        - В таком случае, я хотел бы отправится с тобой в столицу Вилантии.
        - Зачем?
        - Перережу глотку в подворотне.
        Я задумался.
        - Личину только используй, человека. Не хватало ещё найти проблем из-за твоих длинных ушей.
        - Я понял. Передать Крине о запуске операции?
        - Да, пусть подготовится. Мы выйдем ориентировочно послезавтра, как раз должны доставить груз из Золотого.
        * * *
        Вечером я пришёл пожелать спокойной ночи своему сыну.
        - Папа, а кто эта Нуриэль? - спросил он меня.
        - Это сложно объяснить. Она была как Садорин.
        - Он эльф, верно? Вадома говорила, что это другая раса, что он не человек.
        - Да, Нуриэль тоже не была человеком. Они с Садорином дружили с детства.
        - Она хорошая была? Почему тогда тот дядя, Карол, злился?
        - Понимаешь, некоторые люди ненавидят других только потому, что те отличается от них самих.
        - Но разве это не глупо?
        - Глупо. Даже умные люди могут вести себя глупо. Тут ничего не поделаешь.
        - А ты не ведёшь себя глупо?
        - Я очень стараюсь так не поступать. Спи.
        Поцеловав его в лоб и погладив по волосам я ушёл. Смышлёный парнишка растёт.
        Зайдя в свою спальню я прислушался к ощущениям и, не заметив ничего необычного, открыл Портал в Убежище.
        Дремлющая на стуле Крина тут же встрепенулась, в то время как полудемон Фавоний продолжил сидеть.
        - А мы уже заждались, - съязвил он.
        Ещё двое находившихся в лаборатории краснокожих некроманта испуганно переглянулись: полудемон вёл себя довольно резко для подчинённого. Я же не стал обращать внимания на поведение Фавония и решил сразу приступить к делу, благо было чем заняться.
        - Артефакты все готовы? Список?
        - Разумеется, - хмыкнул старик.
        - Тогда начинаем.
        Я поочерёдно призвал Крия и погибших с ним культистов. Надев артефакты, они стали практически неотличимы от обычных людей, если не считать пустого взгляда.
        - Оружие готово? - я посмотрел на полудемона и тот кивнул.
        - Ваш старый знакомый из Южной Столицы хорошо постарался. Даже жаль отдавать его обычным духам.
        - Это нужно для дела, - заметил я и обернулся на смотрящих на меня с восхищением демонов-некромантов. - Имейте ввиду, вы должны нападать призванными духами с максимальным усердием, иначе наблюдатели могут заподозрить неладное. Помните, кто должен быть основной вашей целью. Будьте готовы, через 9-10 дней я создам Проход.
        Закончив все приготовления, я вернулся в замок уже на рассвете. Уснул сразу, стоило лишь коснуться подушки.
        Свадьба вряд ли пройдёт именно так, как он рассчитывает.
        Глава 15
        Я проспал пол дня и присутствовал только на ужине. Смиттен решил не присоединяться, но уже завтра деваться ему будет некуда. Груз из Золотого был доставлен вовремя, о чем я и сообщил Йоносу.
        Скендеру было поручено сразу после моего отбытия сопроводить Вадому с ребёнком в Убежище. Сын провожал меня поджав губы и сдерживая слёзы - хороший мальчик. Он видел, как я им доволен, и старался не разочаровывать.
        Внешние ворота замка мы покинули ранним утром. Лёгкий прохладный после ночи ветерок обдувал мне лицо и в целом настроение было на высоте. Редкие прохожие останавливались поприветствовать своего лорда и проводить недобрым взглядом чужаков. Для местных солдаты короля были похожи на сборщиков дани, а не эскорт золота к столице. Ведь прежде как-то справлялись меньшими силами. Разве что совсем слабоумный не понимал, что это признак недоверия со стороны короля.
        Солдаты чувствовали общую напряжённость и, как мне показалось, вздохнули с неким облегчением, когда мы покинули Больдоград. Впереди нас ждал путь продолжительностью почти в две недели. Я, мой высокорослый рыцарь и десяток бойцов дополняли королевский отряд, как и два извозчика телеги с грузом, по совместительству маги.
        - Я уже как-то говорил старику Больдо, - решил поделиться я мыслями, - что большая вооружённая охрана у маленького обоза может вызвать слишком много подозрений.
        - Нас тридцать четыре высокоуровневых бойца не считая двух Героев, - сообщил смотря на меня исподлобья Смиттен. - Если что-то вдруг пойдёт не так, то подозрения вызовет уже само нападение.
        - Вряд ли кто-то в здравом уме нападёт на подобный караван, - пожал я плечами с усмешкой на губах.
        Вторую ночь мы проводили уже вне моих земель. Костёр разводили прямо на каменной дороге с боковой стороны телеги в сторону столицы. Размещались на ночлег по кругу, на караул стояли разом трое. Не знаю как остальные, а я спал как младенец. От воспоминаний первого моего такого «похода» хотелось смеяться. Как я был слаб тогда! Седло натирало так, что я мог ходить только в развалку, приходилось просить Эгле об исцелении. Эти события происходили так давно, словно в прошлой жизни!
        Сейчас же Эгле жила в моём замке вместе со своей дочерью под видом гувернантки. Она знала о появлении Йонаса, но не пожелала встречаться с бывшим коллегой и проводила время в другой части здания. Слугам было велено приносить еду в комнаты до тех пор, пока гости не покинут замок. Ведь Элиза номинальное являлась частью семьи владельца земель, так что имела право занимать место в главной столовой. Собственно, это они и делали, живя в моё отсутствие так, будто являлись полноправными хозяйками.
        Вся дорога до столицы ожидаемо прошла без происшествий. Когда главный город Вилантии показался на горизонте я невзначай озвучил вопрос, что давно терзал меня на уровне подсознания:
        - Почему столица Вилантии называется просто Столицей?
        - Что значит «просто»? - удивился забывший об обидах за время пути Смиттен. - На старом наречии оно означает «столица», так что по смыслу вполне подходит.
        Я посмотрел на мужчину словно тот идиот, на что Йонас засмеялся.
        - Трудности перевода! - пояснил он мне. - Только я об этом спросил в первую неделю появления здесь, ты же ждал шесть лет. Это забавно, не находишь?
        - Было много других проблем, не до выяснения причин странных названий, - пожал я плечами.
        Смеркалось, так что началась подготовка к размещению на последний ночлег в неудобстве. По пути мы не останавливались в поселениях, так как охранять груз было гораздо проще в безлюдном месте. Любое приближение чужака не оставалось незамеченным в отличии от столпотворения деревень и, тем более, городов.
        Заполночь я отлучился якобы по нужде. Отойдя несколько метров ринулся [Быстрым шагом] со [Скрытностью] глубже в лес: появление поблизости тёмных сущностей мог кто-то заметить, ведь я ничего не знал о наличии чувствительности к подобным вещам у спутников. Всегда лучше перестраховаться.
        Уже в километре был открыл Переход, из которого появилась Крина. Я выжидающе смотрел на неё:
        - Всё по плану?
        В ответ она лишь кивнула.
        - Через два часа, - уверенным тоном сообщила девушка.
        Я развернулся и метнулся назад к лагерю. Медленно вышел из леса и лёг спать демонстративно сонно зевнув. Чуть более, чем через два часа, предстоит смена караула - лучшее время для нападения.
        Уснуть мне не удалось - волнение от предвкушения не давало. Я мог чувствовать лишь живых, так что улыбнулся появлению на границе зоны восприятия четырёх точек: Крины, двух краснокожих некромантов и Фавония, чья миссия являлась наиболее важной: именно он должен контролировать ситуацию и вмешаться в случае необходимости.
        Слегка приоткрыв глаза я увидел, как к нам приближается чёрный туман. Солдаты то ли спали, то ли не заметили его в темноте ночи. Видимо, только я обладал специфическим зрением. Остальные члены группы так же безмятежно спали, совершенно не реагируя на приближение тёмной энергетики.
        И вот один из караульный упал как туман незаметно для него оплел ноги, что не осталось незамеченным для двух других, тут же поднявших тревогу пронзительным свистом. Двое магов оперативно создали световой щит вокруг обоза и зажгли яркий [Фонарь] над лагерем. Свет болезненно ударил по глазам и я заморгал. Лошади испуганно заржали, но все были стреножены и привязаны к телеге и потому не двинулись с места.
        - Какого происходит?! - злобно зарычал Смиттен где-то рядом. - Так близко от столицы не может быть монстров!
        - Нет никаких монстров! - заявил один из магов.
        - Это люди? - удивился тот в ответ.
        - Похоже на то, магия специфическая. Очень похоже на некромантию.
        - Что?
        Голос Смиттена прервал загробный вой восставших из вездесущего тумана духов. Они ринулись на щит и тот тут же рассыпался на мелкие осколки, что развеялись не долетев до земли. Я даже растерялся на миг: солдаты были совершенно не готовы к нападению некромантов. Испуганные лица, дёрганные движения. Мечи некоторых проходили сквозь духов никоим образом не вредя им. Сами создания зависали над перекошенными от ужаса лицами людей и словно выпивали из них энергию. Маги, между тем, с этой угрозой работали оперативно и лишь несколько человек упало без сознания от подобных манипуляций.
        Духи были рассеяны одной из атак магов, но им на смену уже пришли призванные скелеты с мечами. Уж эти создания могли пострадать от обычного оружия, которое я в числе прочих и использовал. Ситуация усложнялась тем, что нельзя было вредить дороге, иначе она потеряет силу на всём своём километраже. Так что магия земли никем не была использована.
        Прошло меньше минуты, а мы уже потеряли десятерых человек минимум. Но, между тем, со скелетами всё пошло куда проще и вскоре мы начали побеждать. Йонас был на высоте, он уничтожил около трети скелетов своими размашистыми движениями секирой. Я же, естественно, не особо и напрягался, рубя всех направо и налево так, чтобы не вызвать никаких подозрений. Садорин встал за моей спиной и отбивался не менее яростно, чем второй Герой: я решил не предупреждать его о предстоящей операции. Слишком высока была вероятность в недостатке у него актёрского мастерства.
        Неожиданно скелеты закончились. Только люди успели вздохнуть с облегчением и перегруппироваться, как нас взяли в кольцо какие-то незнакомцы, скрывающие лица под капюшонами.
        - Кто вы и что вам нужно? - выступил в роли дипломата Смиттен.
        Один из незнакомцев с длинным посохом в правой руке шагнул ближе и откинул капюшон.
        - Я Крий, новый патриарх Культа Истины, - ответил он устрашающим загробным голосом. Лицо его было преисполнено самодовольства, а глаза словно безжизненные стекляшки заставляли покрываться мурашками. Я даже удивился, с каким энтузиазмом он подошёл к выполнению задания. - И нужно мне золото, что вы сопровождаете. Будьте благоразумны и отдайте его, иначе большинство из вас умрёт. Нам достаточно лишь одного свидетеля для отправки послания королю Вилантии.
        - Среди нас два Героя, тебе не одержать победы.
        - Мне не обязательно убивать Героев, - засмеялся старик и отступил спиной назад. - Даю последний шанс!
        - Нет! - крикнул Йонас и бросился вперёд.
        Крий проявил нечеловеческую скорость и увернулся от удара, подтолкнув Героя ударом посоха по пояснице. От такого Йонас впечатался в дерево на опушке с краю дороги и сломав его пролетел дальше.
        Когда старик развернулся и окинул всех взглядом с победоносным выражением лица, я украдкой покосился на своих спутников. Им определённо было страшно. За спиной Крия Йонас поднялся на ноги и изо рта его потекла тоненькая струйка крови. Пользуясь тем, что противник повернулся к нему спиной, Герой согнул колени для [Рывка] и поднял свою секиру.
        Как только был применён навык, часть выживших солдат бросилась на стоящих в молчании культистов, другая же упала на колени склонив головы. Я, Садорин и Смиттен, естественно, атаковали ближайших к нам людей в мантиях.
        Между тем, Йонас снова промахнулся. Крий не только увернулся, но и поставил парню подножку, отчего тот впечатался уже в телегу. Та легла на бок и запечатанная дверь вылетела из неё и упала ручкой вниз.
        Йонас вновь поднялся на ноги и с усмешкой посмотрел на старика. Ничего не происходило и лицо парня вытянулось в удивлении:
        - Я задел тебя!
        - Ты в этом так уверен? - усмехнулся Крий склонив голову набок.
        Очередная атака в [Рывке] и секира скрестилась с посохом. Не успел Йонас удивиться произошедшему, как некромант поднял руку вверх и над ними разрослась печать, из которой посыпались ледяные иглы.
        [Щиты] успели активировать не все. На Йонаса напали с двух сторон культисты, его же оружие зацепилось за посох, так что пришлось бросить чтобы не подставляться. От нескольких атак парню удалось увернуться либо защититься [Щитами]. Драться врукопашную он умел и вскоре перехватил инициативу. Но противников становилось всё больше и Йонас начал сдавать позиции. Культисты вновь уступали место скелетам, десятки которых вырастали из призывных кругов прямо на святой дороге.
        Крий тем временем отошёл в сторону и отбросил секиру в лес. Махнув рукой двум помощникам он скрылся в лесу. Культисты же ловко подхватили дверь с двух краёв и поспешили за предводителем. Усмехнувшись, я помог сначала Садорину, а потом Смиттену убив их призванных противников.
        Со своими скелетами Йонас справился сам. Когда все выжившие по очереди заглянули за стоящую на боку телегу, то ничего там не обнаружили.
        - Просто замечательно! - съязвил я сплюнув. - На моих землях ничего подобного в принципе не могло произойти!
        Смиттен молчал, Йонас впал в прострацию. Оставалось только пересчитать живых, которые самостоятельно смогли позаботиться о своём здоровье. Никто не был смертельно ранено кроме убитых, разумеется.
        Итого два мага целы, шестеро из моего десятка и девять королевских военных, не считая Йонаса со Смиттеном.
        Телегу в полном молчании перевернули и уложили в неё трупы. Лошади все были целы, так что собрав скарб караван двинулся в сторону столицы. Ко времени открытия ворот мы подошли к пропускному пункту, где был оказан относительно тёплый приём. Здесь нам дали эскорт для сопровождения к дворцу.
        Глава 16
        Все сопровождающие ценный груз лица были первично опрошены о произошедшем и отпущены. В связи со сложившимися обстоятельствами следовало вести себя как можно более обеспокоенно. Оставшись во дворце я как бы показывал, что мне нечего скрывать, что я честен и сам хочу разобраться в случившемся.
        Стоило мне вернуться в свои старые дворцовые покои Героя, как в дверь тут же постучалась служанка и передала бумагу с настоятельной просьбой явиться к главному управляющему дворцом.
        - Вам не удастся спихнуть это на меня! - с порога заявил я Мантасу.
        Старик хмуро посмотрел на меня и указал на стул напротив своего стола. Его кабинет был таким же, как я его и запомнил в первое своё появление здесь.
        - Приветствую вас, лорд Владимир, - официально обратился он ко мне.
        - И вам не хворать, уважаемый Мантас, - ответил я язвительным тоном.
        Он пододвинул мне бумагу и чернильницу.
        - Опишите в мельчайших подробностях всё, что видели.
        - Да ради Богини! - усмехнулся я придвигаясь ближе к столу. - Это лучше, чем встреча с местными костоломами.
        - С чего вы взяли, что вас могли бы направить к дознавателям подобного толка? - с хмурым выражением лица спросил он.
        - А почему бы и нет, - ответил я смотря прямо ему в глаза. - Король ведь может просто так кидать в клетки любого, чем я лучше стал за прошедшие годы? Удивлён, что это не сделали сразу, а лишь подвергли лёгкому устному допросу.
        - Многое изменилось с тех пор, - с расстановкой, растягивая слова сказал он. - Вы признанный Герой Вилантии, вас нельзя репрессировать без суда и следствия.
        - Как заговорили! - взмахнул я руками и хлопнул себя по коленям.
        - Хватит паясничать!
        Не сдержавшись, Мантас ударил по столу - наконец удалось вывести его на эмоции.
        - Я всегда был на вашей стороне, - продолжил он после секундного молчания. - Вы это и сами прекрасно знаете.
        - Знаю, как и то, что вы всегда будете находить оправдания своему королю.
        - Он так же и ваш король, - устало заметил управляющий.
        Со вздохом он откинулся в кресле и потёр виски.
        - Вы ведь действительно не имеете отношения к произошедшему? - спросил он внимательно смотря на меня.
        - Разумеется, нет. Я лишь сопровождал груз. Зачем мне красть что-то у самого себя?
        - Хотя бы потому, что номинально это не будет кражей для самого вас, а скорее сохранением собственного имущества.
        Голос его был ровным, без попытки задеть или обвинить в чём-то. Всё же, он пытался вести этот диалог как можно более нейтрально.
        - Не думал об этом, - как можно более искренне попытался признаться я. - Что теперь меня ждёт? Очередные обвинения?
        Я играл роль, изображая человека несправедливо обвинёного и переживающего за свою судьбу. Осознающего свою слабость перед властью короля.
        Мантас молчал, внимательно разглядывая меня. Я же, словно не сдержавшись, нагнулся вперёд закрывая лицо ладонями и упираясь локтями в колени.
        - Как тогда. С Нуриэль. Она ведь была прекрасной девушкой, чистой и невинной.
        Я открыл глаза и злобно скривился.
        - Я бы никогда не убил её, слышите?! Как вообще можно было такое подумать? И всё же, - я опустил взгляд и продолжил тише, - она мертва. И мне пришлось бежать. Чтобы не последовать за ней в могилу. Я всего лишь хочу жить, господин Мантас. Только и всего.
        Вновь ища поддержки в его глазах я замолчал, но старик не спешил с ответом.
        - Вы не представляете, что мне пришлось пережить тогда. Одному в лесу, без оружия, с одними только навыками. В лёгкой одежде в преддверии зимы. Я плохо спал и почти не ел, боясь, что меня или убьют монстры, или схватят люди.
        - Насколько мне известно, вы неплохо устроились в Южной Столице.
        - А через что мне пришлось пройти ради этого? - вновь взбесился я. - Я же не знал, что никто меня не ищет! И в Гильдию пришёл уже в отчаянии, готовый сдаться! Да, я обменял несколько добытых ядер на одежду и обычный меч. Но это всё, что у меня было!
        - Но, в итоге, всё закончилось хорошо, - приободряюще заметил Мантас. - Теперь вы лорд.
        - Да, вы правы, - кивнул я. - Жаль, что Больдо умер так быстро. И вся ответственность легла на меня. И Дорин, каким бы жутким он не казался, на самом деле он был хорошим парнем.
        - Но вы ведь неплохо справляетесь! Я проводил проверку по просьбе короля и просто поражён вашими организаторскими способностями.
        - Да, - улыбнулся я. - Многое взял из своего прежнего мира.
        Тут же изобразил на лице грусть и опустил взгляд.
        - Возможно, ваш мир и правда был лучше этого, - довольно тихо произнёс управляющий.
        - Возможно. Там моя страна не знала войны почти сто лет. Только учения, тренировки. Развлечения с игрушечным оружием, очень похожим на настоящее. Знаете, я любил играть. Раз в месяц мы собирались с друзьями так, искали соперников и играли в войну. Играли, - нахмурился я. - Здесь же хуже, чем на войне, всё по настоящему.
        Всё, что я сказал старику, было ложью, от начала и до конца. Никогда не понимал игры в лазертаг и пейнтбол, сам прошёл настоящую войну в том мире. Но Мантасу ни о чём таком знать не следовало. Для него я должен быть скучающим по безопасности и комфорту обывателем.
        - Вот почему вы так легко приняли свой новый статус, - улыбнулся старик. - Для вас это было игрой.
        - Было, - насупился я. - Но этот мир не игра, он жестокий и беспощадный. Мне пришлось выживать. Потому я так силён. И я не хочу вновь защищать свою жизнь, ведь теперь может пострадать много ни в чём не повинных людей. Но если придётся, церемониться я не собираюсь. Прошу, поговорите с королём. Я здесь ни при чём. Я просто хочу жить в мире. Вот только теперь на мне ответственность за жизни тысяч людей, что находятся в лордстве, их будущее и моего сына. Не начинайте конфликт, иначе мне придётся драться до последней капли крови. Я чётко усвоил правила вашего жесткого мира: либо ты, либо тебя.
        Мантас задумался.
        - Напишите всё что видели в мельчайших подробностях и можете быть свободны, - рассеянно ответил управляющий ткнув в лист бумаги, что всё это время лежал на столе. - Я выступлю свидетелем в вашу защиту при необходимости. Вам нечего бояться. Вы Герой и ни в чём не виноваты.
        Потратив какое-то время на написание того, что уже пересказал дознавателю, я поблагодарил Мантаса и покинул дворец не без помощи его разрешающей бумаги.
        Похоже, старик мне поверил, но этого может оказаться недостаточно. Неизвестно, на что способен Вадис во гневе, но то, что он зол от кражи золота, я был уверен.
        Порог своей усадьбы я переступил уже ночью, чем взбудоражил слуг: они не были выдрессированны странным поведением хозяина как замковые. На кухне закипела работа, так как я нормально не ел с прошлого вечера, и то сложно назвать полноценным питанием то, варилось в походе. Разумеется, я отвык от армейской походной похлёбки, так как у меня имелись прекрасные повара, что буквально из подножного корма и минимума посуды могли сварганить нечто достойное стола аристократа.
        Пока я в ожидании пиршества восседал в столовой, ко мне присоединился Садорин.
        - Как всё прошло? - поинтересовался он отодвинув стул и сев на него.
        - Как и планировал, - самодовольно улыбнулся я.
        - Я только не пойму, ты ведь вроде как убил Крия, - с подозрительным прищуром глянул он на меня.
        И тут я не сдержался и рассмеялся.
        - Ты что, изначально всё это планировал?! - зло зарычал эльф. - Ты почему не предупредил меня?
        - А стоило? Вон как ты рубил эти скелеты и духи, от души! Смог бы так зная всё?
        - Ты выставил меня идиотом!
        - Не идиотом, - поднял я указательный палец вверх, - а верным защитником своего лорда!
        Садорин был зол, он с ненавистью сверлили меня взглядом, от которого меня прошиб холодный пот. Вот ведь гадёныш, использует какой-то навык?
        Я удивлённо моргнул: ведь имел стопроцентное сопротивление к любым ментальным атакам! Тогда, что это? И появившаяся догадка мне не понравилась. Эльф настолько зол, что готов меня убить!
        Разозлившись, я подался вперёд на стуле и уж точно бы схватил наглеца за горло, если бы нас не разделял стол. Ломать собственную мебель из-за какого-то ушлёпка не хотелось.
        - Играй свою роль, - прорычал я на него сквозь зубы. - Или ты забыл, что сам хотел попасть в столицу страны, каждый житель которой при случае готов втоптать мерзкого эльфа в грязь? Никто не будет разбираться каких ты кровей, аристократ или нет.
        Эльф глубоко вздохнул.
        - Хорошо. Но в следующий раз не смей играть мной вслепую.
        - Не сметь? - усмехнулся я. - Это ты пришёл ко мне. Ты сам захотел быть на моей стороне в предстоящих событиях.
        - Ты говорил, что я смогу убивать людей и эльфов, но не спешишь исполнять обещания.
        - Всему своё время, Садорин. Спешка никогда не идёт на пользу. Того человека, ради которого ты приехал, убить сможешь. Но не сегодня и не завтра. Я же пока узнаю судьбу Кенка, настоящего убийцы Нуриэль. До тех пор сиди и не высовывайся. Насколько я понял, моих людей не должны трогать. Но если раскроют тебя, то ничего не обещаю, лучше беги.
        По лицу эльфа ясно читалось недовольство.
        - Ты всё усложняешь.
        - Нет, это ты не понимаешь, что не всегда всё идёт так, как хочется. Время от времени стоит уступать, чтобы в будущем одержать победу.
        - Ты излишне осторожничаешь.
        - Считаешь, что понимаешь всё лучше меня? Ну так валяй, убей Смиттена, но погибнешь раньше, чем попадёшь в лапы дознавателя. Я сам тебя убью, понял? Ты слишком много знаешь того, что никоим образом не должно стать известно короне.
        Эльф поднялся со стула и собрался уходить, когда я ему крикнул в спину:
        - И зря личину снял! - он обернулся и зло посмотрел на меня. - Местные слуги не такие проверенные, как в замке.
        Ничего не ответив Садорин ушёл. Я же чертыхнулся после того, как живот проурчал. Чем там так долго повтора заняты?! Уж точно им далеко до Вира, а ведь он один готовит!
        Садорин слишком эмоционален, он жаждет мести. Отчасти потому я и взял его с собой, чтобы он смог спустить пар. Но всё же, капризен словно ребёнок, это является плохим обстоятельством. С другой стороны, а чего я ожидал? По меркам своей расы ему не более 18 - 19 лет, самый эмоциональный возраст.
        Уже после ужина, глубоко заполночь, я наконец упал на кровать.
        Отчасти мне не о чем было беспокоиться. Каким бы не было решение короля, я в любом случае останусь в плюсе. С другой стороны, неопределённость раздражала.
        Я приподнял голову над подушкой и прищурился вглядываясь в темноту спальни. Увы, какие бы навыки я не использовал, засечь дух ни за что бы не смог.
        - Анна! - позвал я элементаль. - Анна, ты здесь?
        Увы, лишь тишина в ответ.
        Сев на постели я закрыл глаза и прислушался к своим ощущениям. Ментальная связь с Адскими Псами работала, но это был исключительно их навык, который они завязал на меня. Я ощутил далёкое радостное возбуждение Хугина и более слабое от Мунина. Всё же, хоть и близнецы, они обладали разными характерами.
        Но возможно ли такое с Анной? Она обладал схожими способностями, но не теми же.
        Представив её улыбчивое личико, я попытался позвать её. Увы, лишь короткая слабая вспышка на миг, я даже не понял, показалось мне это или нет. Сколько бы не старался, больше у меня ничего не выходило.
        Анна, куда ты снова пропала? Да, я приказал держаться на безопасном расстоянии, но не бросать же! Мне бы сейчас тебя в роли невидимого шпиона во дворец…
        Глава 17
        Джорджетта уже всё знала - слуги донесли. Девушка не могла терпеть их сочувствующие взгляды: ведь теперь свадьбу точно перенесут! И она уж точно вряд ли будет царской по размаху, ведь потребуется много времени для того, чтобы найти деньги, а согласно этикету Эпирии дольше месяца невеста не может находиться в доме жениха. И откуда ей знать, что в Вилантии подобных правил нет?
        Никто не знает, где этот Крий! За три дня чуть ли не всю страну перевернули вверх дном: награда была назначена такая, что не искал только ленивый. Нашли и казнили под шумок тех, кто напрямую продал оружие культистам. Заодно прижали всех, кто мог быть причастен к сливу информации о транспортировке золота. Но несмотря на предпринятые меры культисты словно в воду канули. У Вадиса руки чесались привлечь как Владимира, так и Йонаса, но он не мог себе этого позволить. Героев осталось слишком мало, народные волнения и без того уже начали тревожить страну время от времени.
        Вадис чувствовал себя нашкодившим мальчишкой рядом с принцессой. Немой вопрос в её глазах задевал мужчину. Что он за король такой, что не может дать невесте обещанный размах самого важного торжества в жизни любой девушки? И он сам того не осознавая начал избегать принцессу.
        Джорджетта же изменения в поведении любимого мужчины приняла исключительно на свой счёт. По близким и не очень родственницам она знала, насколько могут быть неудачными для женщины договорные браки и была готова биться за своё счастье до конца. Вот только её наряды и кокетство жених старательно игнорировал, а потом и вообще стал оттягивать редкие минуты их официальных встреч. О неофициальных и говорить было нечего - их не было. Принцесса хирела на глазах, проливая литры слёз по ночам в подушку и изводя свою нервную систему домыслами.
        Когда же наконец состоялась встреча жениха и невесты после двух дней муторного ожидания, невеста еле могла ходить и дышать от пережитого волнения. Принимая её внешний вид за разочарование в финансовой обеспеченности торжества, Вадис заикнулся о переносе свадьбы на конец месяца - благо до ранее назначенной даты оставалось чуть менее недели и уже пора было что-то решать.
        Услышав такое, Джорджетта чуть было не грохнулась в обморок, но была подхвачена своим взволнованным женихом.
        - Прошу вас, ради всего святого, - взмолилась девушка наплевав на все приличия, что обязывали её вести себя как можно скромнее. - Если вы хоть немного любите меня, если хоть капельку я дорога вам… Прошу, женитесь на мне в эту субботу.
        - Но торжество будет гораздо скромнее, - заикнулся было потрясенный признанием девушки Вадис.
        - Я люблю вас и хочу стать законной женой как можно скорее! - с мольбой произнесла принцесса в руках короля, так неприлично сжимая своими тоненькими пальчиками лацканы его одежды.
        И это возымело эффект. Случайно возникшие у обоих чувства друг к другу вспыхнули ещё сильнее. А свадьба должна была состояться в назначенное время не смотря ни на что. Да и придворные останутся довольны экономией если золото вдруг найдётся.
        * * *
        Шли дни, а Вадис по отношению ко мне не предпринимал никаких действий. Я ликовал, но оттягивал отъезд из столицы - мало ли что могло измениться? К тому же, не все дела были закончены.
        Выждав три дня я заявился с официальным визитом к Скавронскому, моему давнему партнёру по поставкам дешёвой ткани.
        - Рад вас видеть, лорд Больдстон, - приветствовал меня хозяин дома с порога с улыбкой до ушей. - Чем обязан такой чести?
        - Что же вы так! - показушно удивился я. - С порога и о делах?
        - Простите мне мою бестактность, - виновато улыбнулся он, - издержки профессии. Прошу вас почтить своим присутствием мелкого торговца и разделить с ним обед.
        - Скромничаете, господин Стелиэн, скромничаете! Вы состоит в десятке самых богатых торговцев страны, хоть по виду и не скажешь.
        Обмен любезностями продолжился ещё какое-то время, благо хорошее настроение у меня позволяло этим заниматься. Постепенно же, уже за столом, разговор сдвинулся в сторону последних событий в королевстве и политики. Кстати говоря, Стелиэн представил меня своей молоденькой и беременной жене со смазливый личиком. Та была ужасно рада увидеть воочию самого Героя и чуть не расплакалась от переизбытка чувств.
        - Ну что же вы, дорогая, не стоит так бурно реагировать в вашем то положении.
        Девушка удивлённо уставилась на мужа, а тот на меня.
        - Но откуда вы узнали?
        - Один из геройских навыков. Я чувствую вторую жизнь в теле вашей жены, пусть и очень слабую пока из-за маленького срока.
        - Просто потрясающе! - удивился Стелиэн. - Впервые слышу о таком.
        - Да, но у всего есть свои минусы, - вздохнул я. - Духов не чувствую от слова совсем, да и если есть амулет скрывающий жизненную энергию, то тоже распознать не получится. Оттого и было так сложно в той схватке с культистами.
        - Вы правы, жуткая история, - кивнул Стелиэн. - Но, главное, вы и ваш коллега целы. Герои слишком ценны для нашей нации, не хватит никакого эквивалента в золоте.
        - И всё же инцидент неприятный.
        - Да, лично моя компания ожидала неплохо навариться на предстоящей свадьбе короля. Вот только, похоже, на все заказы скоро придёт отказ. Странно, что корона тянет с этим.
        - Да что вы говорите! - нахмурился я. - И ведь о переносе нет никакой официальной информации. Не считаете, что она всё ещё может состояться в назначенную дату?
        - Это слишком маловероятно, - отрицательно покачал головой мой собеседник. - Торжество планировалось немалых масштабов. С текущими же финансами оно выйдет довольно заурядным. Разве что Вадису союз с Эпирией важен настолько, что он не станет откладывать вступление в брак.
        - В любом случае, я приглашён, - пожал я плечами. Хочется взглянуть на красоту невесты, о которой мне слуги уже все уши прожужжали.
        Жена Стелиэна закашлялась и выпила воды.
        - Я бы на вашем месте не пошёл туда, - настороженно озвучил хозяин дома.
        - Это ещё почему? - с показным удивлением уставился я на него.
        - Ведь отчасти из-за вас эта свадьба пройдёт совсем не так, как хотелось бы принцессе.
        - Что за чушь? - возмутился я. - Уж кто, а я тут ни при чём! Если не приду, то признаю вину и стыд за случившееся, а ничего подобного нет на самом деле. Я бился с похитителями наравне со всеми и не по моему допущению либо желанию это произошло.
        Хозяева дома притихли уткнувшись в свои тарелки и не посмели мне перечить. Дальнейший разговор не клеился и мы перешли на обсуждение мелких, ничего не значащих для меня последних событий в столице.
        После обеда я пожелал жене приветливого хозяина дома доброго дня, а сам же со Стелиэном переместился в рабочий кабинет. Хоть я и ощущал защищённость этой комнаты, всё равно сверху установил свой полог тишины, на что Скавронский с пониманием кивнул. Почти всё то время, что я находился в доме, следил за точками жизни слуг и траектории движения троих из них казались подозрительными. Возможно, это было случайностью, либо праздным любопытством, но могло и свидетельствовать о слежке.
        - Вы доверяете всем своим слугам? - озадачил я собеседника своим вопросом.
        - Старым определённо да, но после свадьбы пришлось нанять новых, за которых уже так поручиться не могу.
        - Присмотритесь к молоденькой служанка с серьгами в форме клевера, а ещё к черноволосой не улыбчивой. Третий, вызвавший подозрения, в столовую не заходил. Ничего о поле или возрасте я сказать не могу.
        - Потрясающе, - выдохнул Стелиэн. - Вы всё это время следили за ними?
        - Да, тем самым навыком, которым и заметил беременность вашей жены. Просто, предпочитаю держать окружение под контролем, особенно в незнакомых местах.
        - Понятно, благодарю за информацию, - кивнул Стелиэн. - Вы ведь хотели ещё что-то обсудить?
        - Да, разумеется. Вы ведь слышали о том, что лорды с недавних пор обязаны сами содержать свои армии на случай восстаний, а в будущем и для помощи в Нашествии?
        - Да, слышал.
        - Вот мне и нужно оружие, много оружия. Сами знаете, жителей у меня прибавилось, своими силами не справляемся.
        - Я вас понял. Какие будут предпочтения? - в глазах парня загорелся азарт от предвкушения скорого заработка.
        - В первую очередь это мечи, кинжалы и боевые топоры. По результатам первой партии в, скажем, двести единиц, я смогу уточнить дальнейшие потребности.
        - Двести? - с ноткой удовлетворения переспросил Стелиэн и принялся что-то писать на листке.
        - Да, пока такого числа хватит, полагаю. Справитесь за месяц?
        - Без проблем, вы пока первый лорд, кто соизволил озаботиться о подобном, так что рынок свободен.
        - Ещё я хотел бы, чтобы вы перенесли производство тканей к мои земли. Это снизит издержки на транспортировку, я же позабочусь о сырье. К тому же, мне нужны рабочие места в крупных деревнях.
        - Это сложный и трудоёмкий процесс, - с неуверенность в голосе ответил Стелиэн. - Да и разброс ключевых точек производства не есть хорошо…
        - Знаете что, - прервал я попытки отнекиваться парня, - вашей жене больше подошёл бы свежий воздух сельской местности, а не духота большого города. К тому же, у меня достаточно много земли, чтобы подарить небольшой клочок такому лояльному деловому партнёру как вы.
        Стелиэн поперхнулся словами, что он хотел сказать. Аккуратно растянув ворот рубашки пальцем, он не спешил с ответом и продолжал с подозрением во взгляде смотреть на меня.
        - С чего вдруг такая честь? - спросил он наконец.
        - Выгода, - сказал я тоном, будто это и так очевидно. - Что вас удерживает в столице? Другие аристократы смотрят на вас и вашу бурную деятельность со снисхождением, без титульные торговцы никогда не признают равным. Всё, чего вы добились, досталось вам с большим трудом. Так не пора ли идти дальше, не зацикливаясь на достигнутом? Вы получите собственные земли, как вам то и положено по статусу. Помимо того, никто не запрещает и дальше развивать лёгкую промышленность и зарабатывать на этом. Старые связи рынка не исчезнут сами по себе, посреднические услуги ваши будут не менее востребованы. Поверьте, в той части королевства, где я имею счастье иметь владения, нет равного вам по объёму торговца, ниша так и ждёт, пока её кто-то займёт. Я же получу лояльного союзника под боком. Слышали ведь о зимних происшествиях? - усмехнулся я. - Так же вы мне обеспечите много рабочих мест для постоянно растущего населения. Все остаются в прибыли.
        Умолкнув на несколько секунд, дабы Стелиэн смог хоть частично переварить полученную информацию, я продолжил:
        - Вы всегда можете разместиться в готовом поместье, либо построить своё. Я же буду рад приютить вас в своём замке хоть на несколько лет. В любом случае, ответа здесь и сейчас я не требую. Даже в случае отказа с вашей стороны на столь выгодные условия надеюсь на дальнейшее плодотворное сотрудничество.
        Поднявшись со стула я кивнул парню и закончил свой монолог:
        - Полагаю, вам есть что обдумать и что обсудить со своей женой. Свой же вопрос я уладил и буду ждать документы о заключении договора для подписи в течении трёх дней. За сим я оставляю ваш гостеприимный дом.
        Сняв полог тишины я направился к выходу.
        Глава 18
        Наступил последний день моего пребывания в столице. Одетый по последней моде и преисполненный величия, я заявился на королевскую свадьбу. Стоило выйти из кареты, что доставила меня к парадному входу дворца, как на меня тут же уставилось несколько десятков пар глаз только что прибывших и пока находившихся на улице аристократов. Они шептались, осуждающе косились, на что мне было совершенно наплевать.
        В основной зале со мной мало кто горел желанием поздороваться, основная масса настороженно отступала или отворачивалась, лишь изредка кто-то делал приветственные жесты. Одним из таких был Скавронский под ручку со своей женой. Мужчина подошёл ко мне и сдержанно кивнул, а его спутница слегка присела в местной версии реверанса. Выглядела она довольно взволнованно. Я же не стал задерживаться рядом с ними и исполнив пару жестов приличия направился вглубь помещения. Скавронский испытал облегчение после моего ухода, как и его жена - открытая связь со мной во время неясности вокруг пропажи золота могла бросить тень на их репутацию как аристократов. Но и как бизнесмены, они обязаны были проявлять вежливость по отношению к своему постоянному клиенту.
        Я же не собирался излишне отсвечивать связью с этой парочкой, так что наши интересы здесь пересекались. Не хватало, чтобы у этой семьи из-за меня начались проблемы, которые могут повлиять на качество исполнительных работ. Также я собирался показаться как можно большему количеству гостей в прекрасном расположении духа.
        Дорогу мне преградила какая-то наглая девица со смутно знакомым лицом. Окинув пренебрежительным взглядом, она заявила:
        - Тебе не стоило здесь появляться.
        - Илина?! - только сейчас я узнал надменное выражение лица и голос. - Ты чего так разрядилась?
        У неё были длинные волосы, отросшие непонятным мне образом, либо это результат женских примочек по типу париков. Всё это уложено в виде множества переплетенных локонов. Макияж также в корне отличался от того, что я видел прежде - более густой и делающий её лицо светлее. И да, платье - пышное по последней моде, темно-фиолетового цвета. От пацанки не осталось и следа, она была больше похожа на светскую львицу.
        - Не один ты оказался достаточно сообразителен, чтобы вырваться из-под опеки короны через брак. Хотя, знаешь, - усмехнулась она выдержав паузу, - был бы умён, не явился бы сюда после произошедшего с золотом. На что ты рассчитываешь, интересно? Надеешься на везение? Или возомнил себя всемогущим?
        Тут рядом с ней появился бледный высокий парень тощего телосложения с испуганным выражением лица.
        - Добрый вечер, лорд Больдстон, - весьма вежливым тоном обратился он.
        - Добрый, лорд…?
        - Крайтон, - поспешно ответил он и запнулся. - Лорд Бениамин Крайтон, очень рад знакомству. Надеюсь, моя жена вас не утомила разговором?
        Илина бросила на него недовольный взгляд, от которого он вздрогнул.
        - Знаете, есть немного, - улыбнулся я. - Всё же она прежняя язва, какой и запомнилась мне. К сожалению, замужество не смогло исправить в ней этот недостаток. Очень сочувствую вам.
        Я слегка похлопал парня по плечу и покачал головой, отчего он опешил, а Илина вскипела.
        - Нет, что вы, я счастлив! Илина прекрасная девушка! - поспешил заверить меня он, сам смотря на свою избранницу.
        - Да ты совсем рехнулся от жизни в деревне! - выпалила она наконец и по спине пробежали неприятные мурашки, верный признак просмотра статуса. - Я уже сомневаюсь, не обеспечивается ли твой статус дорогим артефактом? Считаешь себя непобедимым? Да вот только мы это уже проходили, или напомнить?
        - Что-то случилось? - между нами втиснулся громила Йонас с обеспокоенным выражением лица.
        - Как сказать, - продолжал улыбаться я с видом, будто мне тут никто не хамит. - Что-то Илина сегодня слишком эмоциональная, похоже, ей стоит сбавить обороты с вином.
        - Я не пила! - возмутилась она.
        - В таком случае, может и не стоит? А то вдруг это гормоны шалят в преддверии появления новой жизни?
        Я подмигнул ей, а двое мужчин удивились моему предположению.
        - Ты уверен? - настороженно поинтересовался Йонас.
        - Кто знает, - пожал я плечами. - Навык молчит по поводу новой жизни, так что это лишь голое предположение. Но поведение нашей амазонки несколько странновато. Хотя, она всегда была такой.
        Илина чуть было не кинулась на меня, её образ на миг размазался в дымке, но девушку от необдуманного шага удержал Йонас. Бениамин, между тем, побледнел ещё больше и остался стоять столбом, совершенно не пытаясь хоть как-то повлиять на ситуацию.
        - Руку убрал, - прорычала сквозь зубы Илина смотря на громилу, который держал её за предплечье. - Или хочешь тоже отхватить? Ты хоть слышал, как этот гадёныш меня назвал?
        - Илина, прошу тебя, успокойся, - попытался тот призвать её к благоразумию. - Лично я не знаю значения этого слова.
        - Какого? - немного удивился я.
        - Да я больше чем уверена, что это оскорбление! Что ещё можно ждать от него?
        - Амазонка, - тише обычного повторил Йонас.
        - А-а, - понимающе протянул я. - Трудности перевода [Интерпретацией]. И нет, Илина, это не оскорбление. Так в моём мире называли живших давным-давно мифических воительниц мужененавистниц, державших в страхе соседние патриархальные страны.
        - Вот видишь, это вовсе не оскорбление, - примиряюще проговорил громила.
        - И ты ему поверил?! - возмутилась девушка.
        - Прошу тебя, прекрати, - сказал он наклонившись ближе. - Нас и так уже окружило слишком много зрителей. Или ты хочешь дать им как можно больше поводов для сплетен?
        Оглядевшись Илина фыркнула, развернулась и ушла. Пискнув нам что-то наподобие «простите», за ней бросился её муж. Толпа вокруг нас загудела как ни в чём не бывало и люди отвернулись, каждый увлеченный своим разговором.
        - Пойдём.
        Йонас позвал меня движением головы куда-то в сторону. Смысла особого игнорировать его я не видел и потому спокойно пошёл следом. Вышли мы в один из коридоров, по которому туда-сюда сновали слуги. Создав полог тишины парень осуждающе покачал головой.
        - И всё же, сложно не признать, что Илина права, тебе не следовало приходить сюда.
        - Но ты ведь здесь, хотя мы вместе подверглись тому нападению, - заметил я.
        - Это другое дело. Твой статус лорда многое усложняет. К тому же, ты в данный момент глава семьи и выполняешь обязательства Больдстонов. А о давнем конфликте с королём знают абсолютно все. Прошу тебя, уйди, не нужно усугублять ситуацию. Напряжённость чувствую даже я, хоть и совершенно не разбираюсь в политике.
        - Даже так? - я в удивлении приподнял бровь. - То есть, согласно твоим словам, я должен просто сбежать чтобы никого не нервировать? И это после ничем не подкрепленных, откровенно ложных обвинений?
        Похоже, такая постановка вопроса остудила пыл праведного гнева героя и тот слегка растерялся.
        - Я не это имел ввиду. Я лишь хотел сказать, что лучше… Наверное, было бы, - он запнулся, совершенно потеряв нить аргументации.
        - Знаешь, что, Йонас, - я сделал шаг ближе и посмотрел снизу вверх с видом, будто собираюсь растолковывать прописные истины, - твои якобы благие намерения гроша ломаного не стоят. Меня обвиняют в том, что мне даже делать смысла нет. Я не нуждаюсь в деньгах. У меня населения на данный момент возможно больше, чем во всей остальной Вилантии. А налоги, если ты не знал, основная часть бюджета многих стран… По крайней мере, была в моём мире. Тот же золотой рудник это хорошо, конечно, но не бездонная яма. А ещё у меня столько зерна и скота, что мои земли год ещё проживут в достатке даже в случае неурожая и при прежней тенденции роста населения. Посмотри на мою одежду, карету, лошадей, особняк. Да, это статус, но куплено не на последние гроши и не в кредит. Спроси мастера Мантаса, он делал аудит, а потому может рассказать, что красть золото по подобным причинам мне смысла нет.
        - Но много людей это траты, да и о твоих «соподдержках» говорят, что это деньги в трубу.
        - Программы социальной поддержки, это так называется. И нет, это не бесполезная трата времени. Почему то все считают, что власть можно удержать только жестокостью в руках военных, но это в корне неверно. Когда людям нечего уже терять, они полезут на рожон даже без оружия в попытке хоть что-то изменить, и пусть это совершенно бесполезно, им уже не важно. Но если им есть что терять, то будут защищать это до последнего вздоха, как и прощать многие вещи ради стабильности. Ты видел мои деревни, что давно уже стали городами по факту, но статус так и не получили. По всей Вилантии селяне стремятся стать горожанами, и пусть налоги выше, зато больше свободы от оторванных от народа лордов. Мои же люди хотят быть зависимыми от того, кто кормит их с руки. И они счастливы. Им не выгодна смена власти. Вот скажи, ты хоть где-то ещё видел довольных режимом людей, которые живут в достатке и обеспечены работой?
        Похоже, я перегрузил мозг бедолаге. Складывалось впечатление, что он едва ли понял половину того, что я сказал.
        - Э-э, не знаю, наверное, нет…
        Видимо, это максимум того, что он мог ответить.
        - Вот и я о том же, Йонас, - улыбнулся я с видом, что что-то смог ему доказать, хоть на самом деле лишь ввёл бедолагу в ступор. - Мне хватает средств, из-за этого я бы не стал красть золото. Это не имеет смысла. Мне нечего стыдиться, и бежать от злых слов недоброжелателей я не намерен.
        - Ты умный…
        Я театральной всплеснул руками.
        - Кто б знал, что если просто поговорить, выслушать человека, то всё может встать на свои места, окажется не тем, что некоторые себе выдумывают. Но мы же предпочитаем рубить с плеча, считая себя правыми?
        - Тебе стоит поговорить с королём, - нахмурился парень. - Думаю, он примет твои аргументы.
        - Дельная мысль, но бесполезная. Чтобы услышать надо слушать, а король весьма предвзят в вопросе о том, чьи слова принимать к сведению.
        - Но…
        - Полагаю, нам стоит вернуться, а то так всю свадьбу простоим здесь. А я ещё хотел посмотреть на принцессу, настолько ли она хороша как все твердят.
        Не дожидаясь пока парень развеет свой навык тишины, я покинул его границы. Когда я появился на пороге, на пару секунд зал притих и затем вновь загудел - многие хотели понять, что конкретно делали два Героя вдали от глаз гостей. Я же своим невозмутимым видом их, скорее всего, смутил.
        Как бы нам ни было, уже совсем скоро должны появиться король с невестой, а потому гости уже начали перемещаться в специальное помещение для религиозных целей при дворце. По традиции, венчать пару должен был ангел, а этих существ я ещё не видел вживую. Естественно, способности их мне так же не известны, так что стоит для начала смешаться с толпой в задних рядах. Торжество только начинается и у меня ещё будет время проверить нервную систему местных власть имущих на прочность.
        Глава 19
        Джорджетта была счастлива, её мечты наконец воплощались в жизнь, прямо как на страницах любимых романов: она скоро официально станет королевой, да ещё и при столь идеальном муже! Конечно, немного обидно, что размах торжества будет несколько меньше планируемого и вряд ли это мероприятие попадёт в историю как самое пышное. Но, с другой стороны, лучше так, чем совсем ничего. Она всё ещё немного волновалась, что свадьба сорвётся в самый последний момент, так что не могла дождаться официальной церемонии.
        Принцесса и прежде видела ангелов, но каждый раз робела перед этими величественными посланниками Богини. Вот и сейчас прекрасная женщина со сложенными за спиной крыльями приветливо улыбалась ей и вокруг неё словно бы светился сам воздух.
        Первым ангел спросила Вадиса и тот сказал уверенное «да, согласен», что заставило сердечко юной невесты биться чаще.
        - Да, согласна, - постаралась она как можно громче произнести, но вышло очень тихо. Вадис слегка сжал её ладонь и она повторила уже так, что услышали все благодаря эху помещения.
        Никто из счастливых молодожёнов не заметил, как ангел вздрогнула и нахмурившись с неким подозрением окинул зал, всматриваясь в лица гостей.
        А потом Джорджетта повернулась к своему уже мужу и тот её первый раз поцеловал. Ноги подкосились, но король её подхватил и прижал к себе.
        - С тобой всё в порядке? - нежно спросил он.
        - Да, я ещё никогда не была так счастлива.
        Нехотя муж отпустил её из своих рук и они вдвоём повернулись к залу полному людей. А потом Вадис представил её как королеву Джорджетту.
        Свершилось, её мечта воплотилась в жизнь. Она королева. Казалось бы, уже ничто не сможет испортить этот вечер. Она вместе с супругом прошла по ковровой дорожке к двум тронным креслам, куда уже выстроилась очередь желающих лично поздравить молодожёнов и, в частности, первую даму страны со знаменательным событием.
        Разумеется, все поздравляющие являлись самыми важными и влиятельными людьми в Вилантии, и среди всей этой вереницы Джорджетта совершенно не ожидала увидеть того, из-за кого её свадьба не попадёт в историю как самая пышная. Молодой мужчина передал коробку вышколенному слуге, а сам окинул девушку пренебрежительным взглядом.
        - Что ж, поздравляю, - коротко сказал он и пошёл прочь. Вот только в голосе его было что-то такое, будто он разочарован увиденным.
        Юная королева посмотрела на своего супруга и поняла, что тот так же недоволен поведением Шестого Героя. «Почему же он его не накажет?» - не могла она понять, но не решалась озвучить свой вопрос вслух.
        Поток гостей продолжался и ей удалось на время забыть о неприятном инциденте. А потом был банкетный зал, выступление артистов, а в самом конце танцы. Разумеется, она хотела весь вечер посвятить своему мужу, но того отвлекли какие-то важные дела и он отлучился. Но скучать ей не дали - нашлось множество желающих составить девушке компанию. Они сорили комплиментами и тактично умолкали, стоило только ей открыть свой рот. Вечер был чудесен.
        Закончив очередной танец, Джорджетта решила выйти подышать свежим воздухом на балкон. За ней тут же увязалась престарелая фрейлина чтобы в случае необходимости исполнить любой каприз. В толпе девушка увидела Владимира, что смотрел на неё с некой усмешкой, что вновь разозлило её. «Что вообще этот человек делает здесь?»
        На балконе юной королеве стало лучше. Она вдыхала свежий вечерний воздух и вновь радовалась своей судьбе.
        - Можно, я составлю вам компанию? - услышала она и обернувшись увидела Владимира.
        - Нет, - резко ответила Джорджетта и отвернулась.
        - И всё же, я рискну, - усмехнулся он и встал совсем близко от неё. От такого нахальства королева дар речи потеряла.
        - Что вам нужно? Уходите! - наконец возмутилась она и не обратила внимание на тактичное покашливание фрейлины.
        - Что мне нужно? - немного задумался мужчина. - Хотел вот посмотреть, что вы за человек. Действительно ли вы достойны быть королевой больше, чем Нуриэль.
        - Нуриэль? - напряглась девушка. - А кто это? Странное имя…
        - Это бывшая невеста Вадиса и благороднейшая из всех женщин, что я когда либо знал.
        - И где она сейчас?
        Владимир почему-то молчал и Джорджетта от нервозности начала теребить какую-то ленту на своём платье. «Бывшая невеста? Почему я об этом ничего не знаю?»
        И тут мужчино неожиданно рассмеялся немного испугав её.
        - Не беспокойтесь, она давно мертва.
        Джорджетта облегченно выдохнула.
        - И знаете, вы совсем не похожи на неё. Нуриэль хоть и была юна, но являлась более чистой и благородной. Мудрой, если изволите. В вас же я вижу ребёнка и не более. Что ж, не мне судить о странных пристрастиях короля, так что простите мне мою грубость. Пожалуй, я пойду.
        И он действительно ушёл.
        - Надо же, какой нахал! - возмутилась девушка.
        - Прошу вас помнить, что это лорд Больдстон и Герой, ваше величество, - тактично напомнила ей фрейлина.
        - Да какая разница? Он не уберёг золото короны, а теперь и ещё осмелился хамить своей королеве? Что он о себе возомнил?
        Оставаться на балконе она больше не хотела и потому вернулась в зал. Там её уже искал супруг, так что она сразу подошла к нему.
        - Что с тобой, дорогая? - сразу же поинтересовался Вадис у неё. - Ты сама не своя. Что-то случилось?
        - Кто такая эта Нуриэль и почему я хуже неё? - решилась она озвучить свой вопрос.
        Вадис замер, а потом чуть ли не побагровел от злости, чем испугал свою жену.
        - Кто тебе сказал подобную чушь? Как какая-то грязная эльфийка, выродок противоестественного кровосмешения, могла быть хоть чем-то лучше столь прекрасного создания как моя любимая супруга?
        - Эльфийка? - удивилась Джорджетта. «Так вот почему мне это имя показалось странным!» - поняла девушка и поспешила добавить: - Это Владимир Больдстон сказал мне.
        У Вадиса аж челюсть свело судорогой. Этот человек уже давно костью стоит поперёк его горла. Стоило только Шестому Герою появиться, как всё пошло наперекосяк.
        - Где он?
        * * *
        Я был удивлён и немного расстроен, когда увидел принцессу. Обычный ребёнок, в ней не было и капли того шарма, которым Нуриэль когда-то захватила умы двух десятков мужчин. Даже Альгирдас умудрился втюриться в эльфийку, а это нечто кроме жалости не вызывало иных эмоций. Ну, разве что, у престарелых женщин могли пойти слюни милоты не почившего материнского инстинкта. Тощая девочка, пусть фигура песочных часов и начала вырисовываться.
        Я уже собирался уходить, когда меня остановил Йонас.
        - Король хочет тебя видеть, - доложил он с хмурым выражением лица.
        - Да неужели? - усмехнулся я не торопясь лететь по первому зову.
        - О Богиня, понятия не имею что ты натворил! - вздохнул Йонас и покачал головой. - Вадис чем-то недоволен. Всё же, тебе не стоило приходить сюда.
        - Но почему же? Возможно, мне удастся убедить короля в собственной невиновности?
        Вот только меня в кабинете ждал не один король, ещё за каким-то кляпом там была та девчонка Джорджетта. Выглядела она подозрительно довольной, когда Вадис всеми силами пытался источать угрозу.
        - Йонас, оставь нас, - сказал он.
        Парень посмотрел на меня, потом на короля.
        - Вы уверены?
        - Просто постой за дверью.
        - Слушаюсь, ваше величество.
        И он вышел, а мы продолжили стоять в тишине.
        - Вы хотели мне что-то сказать? - спросил я довольно буднично.
        - Вы посмели оскорбить мою супругу, - хмуро сказал он сверля меня своими глазами. - Не изволите ли извиниться?
        - Я? Оскорбил? - театрально удивился я хватаясь за сердце. - Да никогда!
        - Вы, вы, - начала было Джорджетта и смолкла пряча глаза.
        - Чем же я оскорбил вас, юная леди?
        - Вы сравнили её с грязной эльфийкой! Немедленно извинитесь!
        Я молча перевёл взгляд с Вадиса на его девчонку, потом назад и засмеялся.
        - Ну простите, что для меня вы оказались хуже эльфийской принцессы, принцесса Джорджетта.
        - Как вы разговариваете со своей королевой?! - возмутился Вадис словно малое дитя. Он был определённо зол, что только забавляло меня.
        - Какой королевой? Насколько мне известно, официальная церемония состоится завтра.
        - Она супруга вашего короля, проявите элементарную вежливость!
        Этот разговор начал мне надоедать, не ожидал, что конфликт можно выдоить из такой банальной ситуации. Но, с другой стороны, так даже лучше.
        - Меня выдернули из моего лучшего мира самым наглым образом сюда, в это отсталое средневековье. Я согласился помочь вам в предстоящем Нашествии по доброте душевной, но вместо благодарности меня чуть было не казнили за то, чего я не совершал. Сейчас же меня все обвиняют в краже денег, как будто мне своих недостаточно. Вы присылали проверяющего, у меня более чем достаточно средств, и красть чужое золото из-за нужды у меня причин нет. И вишенка на торте - это требование проявлять уважение к какой-то малолетке, что по стечению обстоятельств попала под ваше крыло и в вашу постель? Ну уж тут простите, к себе уважения я почему-то до сих пор не дождусь, хотя есть за что. Крестьяне и те имеют больше благодарности и за меньшие вещи, чем я совершил для этой страны. Так что запихните свои требования куда подальше и дайте мне жить спокойно.
        - Вон!
        Вадис побагровел весь и затрясся от охватившего его гнева. Удивительно, и как это он ещё ни одного навыка на мне не использовал? Возможно, просто у него нет настоящего боевого заклинания? Или понимает, что нападать напрямую это слишком?
        - Счастливо оставаться, - сказал я улыбнувшись и ушёл аккуратно прикрыв за собой дверь.
        - Ты поговорил с королём? - встревоженно поинтересовался Йонас.
        - Знаешь, я попытался. Но, кажется, вышло не очень.
        * * *
        Дверца кареты отворилась и в неё ввалился запыхавшийся Садорин под личиной.
        - Я тебя заждался.
        Он как-то странно посмотрел на меня и ничего не ответил. Пожав плечами я постучал по стенке кареты и мы тронулись.
        - Мог бы и не приходить лично, - хмуро буркнул он.
        - Освободился просто раньше. Ты чего такой недовольный? Я ожидал, что будешь светиться от счастья.
        - Он даже не вспомнил, кто такая Нуриэль.
        - Кто? Кенк что ли?
        Эльф кивнул.
        - Нашёл из-за чего печалиться, - хмыкнул я. - Как всё прошло хоть?
        - Нормально.
        - Трупы надёжно спрятал? Не скоро найдут?
        - Надёжно, не беспокойся.
        - Отлично, тогда уезжаем. Я уже отдал указания собрать все наши вещи. Поедем якобы на этой карете.
        - Якобы? - тот удивлённо приподнял бровь.
        - Ты же не думал, что я буду трястись две недели дороги просто так? Как выедем за пределы города я тут же перемещусь. Или ты хочешь скрасить быт пути нашим людям?
        - Ну уж нет, я с тобой. Этот городишко мне осточертел.
        - То-то же! - засмеялся я.
        - У самого как всё прошло? Сделал что хотел?
        - В целом - да. Даже удалось статус ангела-ведущего тайком посмотреть, довольно познавательно оказалось. Но, знаешь, кое что прошло не совсем так, как я ожидал. Оказывается, Вадис был готов проглотить оправдания по пропаже золота, но не смог сдержаться, когда его малолетку сравнили с Нуриэль. Остаётся только дождаться его дальнейших действий.
        - Это каких, интересно?
        - Войны, дорогой мой эльф, войны.
        - Но зачем это тебе?
        - Моя армия давненько томится без дела, а до Нашествия не так уж и много времени осталось. Пора бы начать действовать. Тем более, Флавий уверил меня, что вопрос с Теурием практически решён. Скоро начнётся самое веселье и эта страна утонет в крови. Всё как ты хотел! А там и до твоих сородичей очередь дойдёт.
        - Жду не дождусь, - улыбнулся мне Садорин.
        Глава 20
        Возле ядра планеты Анна провела довольно много времени. Она перелетала от одного элементаля к другому, пыталась завести с ними диалог, но обычно это ни к чему хорошему не приводило. Никто из них не хотел говорить где находится Праматерь, все только и ворчали, что она плохо работает.
        Выброс случался трижды, и каждый раз ей удавалось спрятаться за кем-то. Лично Анне казалось, что элементалей вполне достаточно для поддержания стабильности ядра. Она не понимала, отчего Второй говорил об обратном?
        В принципе, никто особо за ней не следил, так что она могла бы как сбежать на поверхность, так и вернуться к Центру. Но что-то ей подсказывало, что Эолий тут же бы прибежал за ней и сделал больно как и обещал. Вот ведь противный старикашка!
        Один раз ей показалось, что кто-то звал её, кто-то смутно знакомый. Но это было мгновенной вспышкой и больше не повторялось.
        После десятков недовольных и бурчащих собратьев ей наконец попался один болтливый, что сразу же проявил к ней интерес:
        - Новенькая? Надо же! Давно подобных тебе не видел. Ты даже не такая слабая. Сколько ты времени здесь?
        - Скажи пожалуйста, ты не знаешь, где мне найти Праматерь?
        - В смысле где? - удивился он. - Там же, где и всегда.
        - А где это? Хоть ты скажи мне, ну пожалуйста! - взмолилась она. - Я ведь вижу, что ты хороший и совсем не похож на остальных.
        Элементаль приблизился к ней и внимательно осмотрел со всех сторон с характерным для вида безэмоциональным лицом.
        - Странно, тебе точно не первая неделя отроду, - выдал он наконец. - А таких банальных вещей не знаешь. Разве ты не была в Центре? Предки должны были тебя всему научить.
        - Я была в Центре, причём несколько раз. Но он мне так ничего и не сказал! Голоса постоянно рассказывали какие-то ненужные и скучные вещи.
        И тут Анна впервые увидела эмоции на лице местного жителя - дух начал улыбаться и хихикать!
        - Как я тебя понимаю! Предки и правда дотошны до скукоты. Хорошо, я тебя научу.
        - Научишь? - удивилась она.
        - Да, потому что это врождённый навык. Любой из нас может найти Праматерь, так было ещё до появления этой странной системы. Просто ты ни разу не пробовала и навык не открылся.
        Анна была просто ошеломлена этой информацией. Она столько времени потратила на поиск данных о местонахождении Тьмы, а оказалось, что ей это не было нужно!
        - Научи меня, пожалуйста. Я буду очень благодарна тебе.
        - Я же сказал, что научу, не переживай так. Ответь только, зачем тебе так хочется повидаться с Праматерью? Мне просто интересно.
        И Анна рассказала. Этот дух тоже усомнился в её словах, но останавливать не стал и правда объяснил, как найти Тьму.
        * * *
        В дверь кабинета постучалась Эгле, она была в образе гувернантки своей дочери.
        - Энне, входи, - пригласил я её и обратился к Виорелу, что сидел напротив меня: - Полагаю, мы закончили?
        - Да, лорд Владимир, - ответил старик и поднялся со стула. - Тем более, мне и так есть чем заняться.
        - Отлично, ступайте.
        Когда управляющий вышел, нервозность Эгле никуда не пропала, что немного удивило меня.
        - Что-то случилось?
        - Что? Нет! Почему вы так решили? - растерялась девушка и я понял, что здесь кроется нечто личное.
        - Садись и рассказывай, - улыбнулся я ей.
        - Понимаете, вот, - сев она протянула мне конверт. Заинтригованный, я его тут же распечатал приметив печать герба Гегания. Внутри оказалось приглашение от Кастула на какой-то торжественный вечер. В самом конце находилась приписка с просьбой сопроводить Эгле и её дочь. Вот так номер!
        - Это что такое? - спросил я нахмурившись.
        - Понимаете, Кастул, он хочет. Ну, чтобы там присутствовали и вы тоже.
        - Это я могу ещё понять, но что тебе делать на официальном торжестве в доме демона, ещё и с дочерью?
        - Я, мы…
        - Ты ведь всё ещё встречаешься с ним?
        - Да, - кивнула она пряча глаза. - Мы встречаемся в лесу за пределами города несколько раз в неделю.
        - К чему такие сложности? Ты могла бы вернуться в тот домик. Там было бы комфортнее, не считаешь?
        - Нет! - тут же встрепенулась она. - Только не туда! Там просто скука смертная, а здесь я среди людей. Живое общение. В замке мне гораздо лучше.
        - Ну хорошо, можешь передать своему другу, что через три недели я сопровожу тебя к нему к назначенному времени.
        - Спасибо! - обрадовалась Эгле и хотела ещё что-то сказать, но ей помешал Яноро, что ворвался в кабинет без стука.
        - Лорд! Вам необходимо срочно спуститься во внутренний двор! - выпалил он обеспокоенно смотря на меня и полностью игнорируя девушку.
        - Что там ещё произошло? - спросил я вставая из-за стола.
        - Недоразумение какое-то, наши люди вернулись из столицы и теперь хотят поубивать встречающих! Отец пытается сдержать их до вашего прихода.
        Не было печали, и вот вам. Я пулей пронёсся по коридорам замка и меньше чем через минуту уже был на месте.
        - Что здесь происходит? - злобно крикнул я и толпа расступилась. В центре оказались несколько человек из той группы, что сопровождала меня в столицу. Они разделились на две части, встав напротив друг друга, держась за оружие и с недоверием разглядывая оппонентов.
        - Я лично видел, как этот умер! - ткнул один в другого. - Всё они должны быть мертвы! Вы ведь были тогда вместе с нами и всё видели, лорд Больдстон! Вы вместе с нами собирали их трупы!
        - Что?! Я был просто ранен! - возмущался другой. - Вы что, с ума сошли что ли? Я живой!
        - Ну да, эти четверо померли тогда, - спокойно сказал я наконец поняв причину заварушки. Вернувшиеся были действительно ошарашены увидев погибших в бою товарищей живыми и здоровыми.
        - Что? - все с недоумением уставилось на меня.
        - Умерли, говорю. Так, - я потёр руки смотря на них с виноватым видом, - я хотел сообщить об этом в более торжественной обстановке, но раз вы вернулись раньше, чем я ожидал…
        Я прокашлялся, выпрямился, сделал торжественный вид и начал вещать:
        - Когда пали в неравном бою мои верные солдаты, я был очень опечален этим. Я чувствовал вину за случившееся и обратился к Богине в молитве за души погибших. И она снизошла ко мне, даровав великий Дар возвращать к жизни погибших. Я сразу же наложил заклинание, чтобы трупы не гнили, как принято повсеместно, чтобы можно было доставить умерших к семьям и те могли проститься. А уже из Столицы их направили сюда, где вернувшись я их и воскресил благодаря своим новым способностям. Крина же помогла вам адаптироваться после пробуждения, а потом отпустила.
        - Воскресили? Как такое возможно?
        - Я помню, как эта девушка помогала нам и говорила сразу же сообщать о любых необычных симптомах. Что-то о том, что лечение экспериментальное. Но ни слова ни о каком воскрешении!
        - Да, ведь считается, что могут существовать только тёмные некроманты, и лишь они могут отдавать приказы мёртвым. Я и сам был ошарашен произошедшим и хотел всё обдумать перед тем как рассказать.
        - Этого просто не может быть! Вы же Герой! Вы точно не тёмный некромант, - чей-то голос показался довольно логичным.
        - Герои служат Богине и обладают светлой стороной силы, - я говорил это растягивая слова и выставив перед собой правую руку, на которой сформировал шар света. - Кто мы, чтобы оспаривать решения и дары Богини. Теперь я светлый некромант, как бы странно это не звучало.
        Люди успокоились, с их лиц ушла напряжённость.
        - В любом случае, некромантия штука полезная, сами видите, - я ткнул пальцем в сторону «воскрешенных» и развеял шар. - Вы все капали каплю крови на контракт, помните?
        - Разумеется, это чтобы в случае необходимости можно было идентифицировать личность солдата, либо найти его останки для передачи семье, - вставил Скендер.
        - Да, и это тоже. А ещё, благодаря тому, что контракт был заключён именно со мной, я имею возможность призвать любого из вас с того света в течении месяца после смерти, всё с благословения Богини, разумеется. Я смогу допросить о том, как именно вы умерли, кто ваш убийца, а при сохранности тела ещё и оживить. Так что радуйтесь, вы почти бессмертны, - я сделал театральную паузу и продолжил: - Если не хотите возвращаться с того света, то можете подать заявление и мы сделаем приписку к договору. Но, полагаю, желающих умереть при реальной возможности возвращения не найдётся. И да, помимо меня ни один другой некромант призвать вас просто так не сможет, потому что я единственный светлый некромант в мире.
        Люди притихли и оружие таки убрали.
        - Конфликт исчерпан? - спросил я и в ответ послышалось не слаженное «да».
        Улыбнувшись я уже собрался уходить, как кто-то из солдат меня остановил:
        - Лорд Владимир! Это правда, что те военные в лесу на самом деле монстры?
        Прям вечер очешуительных историй намечается. Я обернулся и люди отступили от одного юноши, что тут же стушевался и опустил взгляд. Я медленно подошёл к нему и парнишка чуть не обделался от страха, когда моя ладонь хлопнула его по плечу.
        - А какая разница? Вас защищают и ладно. Не обижают же?
        - Но… Но… Но…
        Солдату на вид явно меньше двадцати лет, он был так испуган, что начал заикаться.
        - Что «но»? Тебя что-то не устраивает?
        - Нет, - пискнул он.
        - Вот и замечательно. А вас?
        Я окинул близстоящих вопросительным взглядом.
        - Без разницы, - сказал один, в котором я узнал того парня, что несколько недель назад говорил о том, что пусть лорд хоть демон, лишь бы простым людям жилось хорошо, - главное что наши семьи живут в достатке, как и все на этих землях.
        - Мне нравится ход твоих мыслей, - усмехнулся я.
        - Но ведь это чудовища, монстры! Разве возможно их контролировать и не бояться?
        Голос принадлежал одному из представителей старшего поколения.
        - Гораздо раньше Богиня одарила меня другой важной, но сомнительной на первый взгляд, способностью. Павшие от моей руки монстры восстают и служат мне, Шестому Герою. Кроме того, я могу приучать их лучше самих демонов. Верно, Яноро, Скендер?
        Яноро закашлялся и посмотрел на отца, как и вся толпа. Наверняка люди сейчас пребывал в шоке от того, что их прямое начальство было в курсе всего.
        - Да, всё верно, - ответил тот довольно сдержанно. Стрессоустойчивый мужик, похвально. Наверное, стоит ему премию выписать.
        - Зайдите ко мне в кабинет, оба. Прямо сейчас.
        Следовало заранее обозначить этим двоим что можно говорить людям, а о чём следует умолчать. Всё же, ситуация развивается быстрее, чем я ожидал. С другой стороны, это не помеха, а даже плюс: чем раньше народ морально подготовится, тем меньше мне головной боли в будущем с их мотивацией.
        - И ещё, - решил сказать я напоследок. - Для меня как лорда более приемлемым является то, что в случае необходимости на передовой будут драться монстры и нежить, а не живые люди. Полагаю, это будет более честно и рационально по отношению ко всем, кто пришёл на мои земли с миром и ради мирной жизни.
        Я всмотрелся в лица присутствующих и увидел то, что и хотел - они одобряли мои слова. Лорд, что вместо них в мясорубку хочет посылать безликих монстров, более чем достоин верности и преданности. Ведь сама Богиня наделила Шестого Героя потрясающим и полезными способностями. Поданым пообещали, что вернут с того света в случае необходимости - это ли не царский подарок? Когда о них так заботились, хотя бы на процент от этого? Собственная значимость, их жизни признали ценностью, за это, как я рассчитывал, они пойдут на всё ради своего лорда. Не будет меня и их семьи вновь превратятся в никому ненужное отребье, а сами они умерев уже больше не восстанут.
        Развернувшись я направился к себе слыша шаги Яноро и Скендера за спиной.
        Надо не забыть поздравить агитационные речи и листовки в свете последних рассекреченных данных. Насколько мне известно, отдел пропаганды прекрасно справляется со своей функцией.
        Все люди на моих землях входят в закрытое тайное сообщество, что должно их сплотить против остального несправедливого мира. А всевозможные плюшки только усиливают желание оставить всё как есть. Не важно, что я им скажу, они проглотит многое, но всё же стоит быть осторожным и дозировать «откровения». Потрясения с моей стороны должны быть минимальны, в отличии от новостей «ужасов», творящихся за пределами лордства. Тем более, остальные аристократы понятия не имеют о власти информации над умами простых людей, так что сами массово подают инфоповоды, благодаря которым я уже скоро буду причислен к лику святых. На фоне их то зверств по отношению к своему населению. Мне даже и выдумывать что-то для демонизации соседей не нужно, точнее, сотрудникам соответствующей организации.
        Глава 21
        Посреди зала, в окружении сотен мельтешащий духов, клубилась Тьма. Возможно, внешне она была и непримечательна, но Анна сразу почувствовала её энергетику, запах. Он распространился по всем пещерам и проходам, но здесь достигал максимальной концентрации. Если с запахами такое могло стать тошнотворным, то с энергетикой как раз наоборот, она дарила удовлетворение.
        Стоило девушке приблизиться, как злобно зашептали духи и «столпились» между ней и богиней. Но Тьма заметила элементаль и замолчав её свита расступилась.
        - Праматерь? - с удивлением и благоговением проговорила Анна.
        Духи издали звуки и чувства осуждения: как можно спрашивать такое, разве ответ не ясен с первого взгляда?
        - Не стоит, она ещё слишком молода, - раздался мягкий бархатный голос из клубящегося дыма. Анне показалось, что божество улыбалось говоря это.
        Клубы завертелась быстрее, часть их ушла внутрь, часть рассеялась, и перед элементалью предстала высокая худощавая женщина с андрогенным лицом. Кожа её была смуглой, глаза чёрными миндалевидными, волосы густыми, волнистыми и дымообразными, они словно парили над головой. Платье обтягивающее, расширяющееся к полу, рукава переходящие в перчатки, а горловина под самый подбородок. Ткань переливалась вышитая словно паутиной узоров по поглощающего свет полотну, что выглядело довольно эффектно.
        - Ты что-то хотела, девочка?
        Всё это время Праматерь применяла по отношению к Анне женские окончания и артикли, а не средние, что характерно при обращении к духам природы. Неужели Тьма знает её?!
        - Я, - девушка запнулась от волнения и вороха мыслей. - Я знаю Эоя. Он вернулся в этот мир. Он в теле того, кого я люблю. Помогите, выдерните Мертвого Бога обратно в Небытие! Иначе, он уничтожит всё здесь!
        В глазах Праматери читалось сочувствие, что после стольких безэмоциональных лиц казалось чем-то инородным.
        - Сразу к делу, верно? - с полуулыбкой ответила Тьма. - Прости, я не могу исполнить твою просьбу.
        Слова Праматери ударили по Анне словно молот. Она не могла поверить в услышанное, переварить эту информацию.
        - Но ведь… Всё будет уничтожено… Всё что Вы создали…
        - Верно, - кивнула Тьма. - Но так и должно быть.
        Она развела руки в стороны и продолжила:
        - Ты была у ядра планеты, оно нестабильно. Элементалям огня всё сложнее удерживать его и предвидеть всплески энергии. Духи земли, воздуха и воды так же трудятся не покладая рук. Звезда приближается к окончанию своего первого цикла жизни, ещё какое-то время и она взорвётся. Создавая этот мир я была поспешна, не учла всех рисков. Мне хотелось как можно скорее создать Жизнь.
        - Но Эой, он что, был создан для этого? - насторожилась Анна. Ей не хотелось знать такой ответ, но промолчать она не могла. - Он был создан уничтожить мир?
        - Не совсем, - улыбнулась Тьма. - Созидание и разрушение есть суть одного. Мне нравилось созидать, разрушение казалось лишним, мешающим сосредоточиться на задуманном. И я отделила эту свою сущность. Гораздо позднее я поняла, что не стоило этого делать, но Эой был разумен, он обладал личностью и своими желаниями. Я не могла просто так его поглотить, это было бы нечестно, это противоречило новой мне.
        Возможно, Эой и правда был жесток и постоянно мешал мне. Но это его суть, его предназначение. Я долго думала, что же мне сделать с сыном. Он был слишком ревнив, требовал к себе постоянного внимания, пытался разрушить мой проект Жизни. И я пришла к непростому решению запереть его до тех пор, пока его таланты не потребуются. Отпусти я его самолично, он бы из принципа не стал ничего делать. Потому я дала ему возможность для побега и реализации его планов. Полагаю, он будет наконец-то счастлив.
        - Счастлив?! Но как же мы?! Все мы! - воскликнула Анна.
        - Все души будут собраны и очищены от воспоминаний и негативных эмоций. А потом в новом мире они получат иную жизнь. Элементали останутся коллективным разумом, ведь вы не души, вы совсем иная структура. Я хочу когда-нибудь создать для вас подходящий мир, где вы, наиболее достойные из моих детей, сможете жить счастливо.
        - А Эой?
        - Мы вновь станем одним целым, как я полагаю. Всё зависит от исхода нашей встречи после стольких тысячелетий разлуки. От его решений зависит многое. Полагаю, я ответила на все твои вопросы?
        - Но Владимир? Как же он?
        - Я хотела взять его в свою свиту. Он многое пережил и достоин занять место рядом со мной. Но если пожелает, то его душа очиститься, а потом возродится в новом лучшем мире.
        - Но я… Я хотела быть рядом с ним.
        - Прости, но это маловероятно. Вы разные по своей сути. В отличии от духов природы, души не приспособлены жить вечно. Я могу дать вам время, но однажды он потеряет себя. Ты уверена, что желаешь ему подобной участи? В моей же свите он претерпит изменения и сможет существовать вечно. Но я не вижу сценариев, как бы вы могли быть вместе как любовники.
        - Что? - опешила Анна. - Он мой папочка. Я люблю его не как женщина, мне достаточно простого общения, видеть его счастливым!
        - Да? - Тьма удивилась. - Мне казалось, что это несколько иная любовь. Та, которую осуществить невозможно. Но в таком случае твоя просьба реализуем, хоть и с рисками. Вопрос один: готова ли ты?
        - Я готова!
        - Выслушай сначала, - снисходительно улыбнулась Тьма. - Скорее всего, Эой попытается свести Владимира с ума, уничтожить его суть, дабы завладеть телом и силой окончательно. Если моему сыну это удастся, то после такого Владимир вряд ли скоро станет прежним. Но ты можешь помочь этому человеку. Позволь Эою поглотить себя, дай ему больше силы.
        - Но разве я так не умру?!
        - Не думаю. Эой вполне может развоплотить кого угодно, но вряд ли будет это делать имея иные возможности. Ты пробудешь в его Хранилище пока мы с сыном не встретимся. После я, разумеется, освобожу тебя. К тому же, имея столько силы, Эою будет вовсе не обязательно уничтожать личность Владимира, он его просто поглотит.
        - Получается, я смогу встретиться с папочкой в Хранилище?
        - Верно.
        Анна задумалась. Всё звучало слишком хорошо, но весь её опыт небольшой жизни просто кричал о том, что так быть не может. Всегда случается, что-то непредвиденное. Но кто она, что бы не доверять самой Праматери, создательнице всего сущего?
        - Но если я отдам силу Эою, разве Владимир так же не получит к ней доступ?
        - Теоретически получит, но он не сможет ей воспользоваться. Эой часть меня, он божество и знает, как с ней обращаться. Владимир всего лишь человек, пусть и бывший демон. Даже пленение у Светлой Богини не могло настолько повлиять на него, чтобы изменить сущность.
        - Ты знаешь о пленении?!
        - Разумеется. Сейчас же мы говорим не об этом. Так ты готова?
        - Да, - попыталась Анна сказать как можно более уверенно.
        - В таком случае, я сниму печать, что смог использовать человек для твоей защиты. Это необходимо, чтобы всё прошло как нужно тебе, что бы Владимир не смог вмешаться и приказать спастись.
        - А ты можешь это сделать?
        - Разумеется, ведь Эой часть меня, его сила и моя тоже. Я могу ей управлять.
        Божество сделало приглашающий жест и Анна подлетела ближе. Подготовившись к боли как с Эолием, элементаль удивилась ничего не почувствовав помимо тепла. Взглянув вниз она увидела, что длинные пальцы Праматери действительно проникли внутрь грудной клетки и словно впитали в себя ту небольшую тяжесть, что создавала печать.
        - Вот и всё, дитя моё, - улыбнулось божество. - Иди и исполни своё предназначение.
        * * *
        В столице поднялось бурление: король начал готовиться к карательному походу против одного всем известного лорда. Агенты сообщали, что официально меня обвинили в растрате и краже золота. Якобы, есть подозрения в моей причастности к нападению на обоз с ценным грузом. Разумеется, об оскорблении королевы сообщалось вскользь, скорее как довесок к наглости теперь уже опального аристократа. Мой столичный дом был арестован, а имущество конфисковано, рабочие опрошены.
        Вадису пришлось столкнуться с сопротивлением Совета, но по итогам нескольких заседаний было принято решение о невмешательстве в личную вендетту короля. Всё это обернулось в том числе осуждением со стороны части лордов, но открыто противиться решению короля никто не стал.
        Читая донесения я злорадно хихикал не в силах сдерживаться. Ох, тот ещё сюрприз ждёт короля! Даже эти жалкие потуги я могу использовать с выгодой для себя.
        * * *
        Вот уж чего Крий не ожидал, так это того, что на треклятый Сосуд будет так приятно работать. Он утверждал, что является тем самым Аветусом Кровавым, и только после смерти старик начал склоняться к тому, что это может быть правдой. Прежде всё это казалось полной чушью, но сейчас Владимир по своей мощи был подобен богам. Иметь собственное хранилище душ! Уму непостижимо! Ещё и контроль скверны.
        Но не менее неожиданным оказались указания некроманта. Заказать оружие, ограбить короля, а теперь ещё показательное наказание для столицы Вилантии! Владимир назвал это «варфоломеевской ночью», что бы это не значило.
        - Убей всех детей до года, тем же способом, что использовал в Яршино, - таков был приказ хозяина Крия. И он отдал его без тени сомнения, будто это было чем-то обычным для него.
        И Крий вместе с духами своих людей исполнял приказ. Сейчас, в этой форме без тела всё было даже проще. Как тени они подлетали к спящим детям и выпивали жизненную энергию через приоткрытые ротики. Никто их не замечал, в том числе и спящие рядом родители. Но следовало спешить - город совсем не маленький.
        * * *
        - Я надеюсь, что случилось…
        Ирин не успела закончить фразу, как Вадис оборвал её.
        - Как это понимать?! - король явно был зол, и ангел не могла понять причину. - С каких пор Шестой Герой стал избранным Богиней?! Почему я ничего об этом не знаю?
        - Что вы за чушь несёте?! - уже Ирин закипела от гнева. Её отправила в столицу Вилантии сама Верховная Жрица без объяснения причин, теперь же на неё набросился этот мужчина. - Объясните уже наконец, что произошло?
        Вадис шагнул к своему столу и схватил листок чтобы ткнуть в нос ангелу. Та вырвала из его рук бумагу и прочитала короткую запись:
        «Шестой Герой Владимир выбран самой Светлой Богиней для наведения порядка в мире людей. Любого, кто воспротивится воли Избранного Посланника, настигнет наказание».
        - Это что такое? - Ирин удивленно в кинула брови.
        - Это вы мне объясните! Подобные записки были подброшены во все пять храмов Столицы.
        - Но при чём тут Богиня? Просто чья-то глупая шутка. И ради этого вы по каналу срочной связи вызвали ангельского представителя?
        Глаза короля сузились, он с яростью посмотрел на ангела и та поняла, что есть что-то ещё.
        - Четыре тысячи трупов младенцев за одну ночь, - сказал он тихо, с горечью. - Они погибли неизвестным образом, все дети до года. Никто ничего не видел и не знает. А после этих записок ни у кого нет сомнений, что это кара самой Богини.
        - К Богине это не имеет ни малейшего отношения, уверяю вас! - раздражённо ответила Ирин. - Это вообще не её методы, как можно было принять подобное зверство за послание от Светлой?
        - А что нам думать? Вы хоть понимаете, что сейчас творится в городе? Объявлен недельный траур, храмы и кладбища не справляются с наплывом страждущих.
        - Давайте так. Покажите мне эти трупы. Сразу же после мне потребуется доложить о случившемся Ариэль. С благословения Богини мы выясним, кто повинен в массовом убийстве невинных младенцев.
        Вадис уже было собрался ей ответить, как в дверь начал кто-то громко и быстро стучать.
        - Кто там ещё? Я же сказал не беспокоить меня!
        В кабинет ворвался один из капитанов гвардейцев и замер, уставившись на ангела с перекошенным от ярости лицом.
        - Она! - ткнул он пальцем в ангела и словно задохнулся от наплыва эмоций.
        - Ох, Пресветлая Богиня, - выдохнул Вадис почувствовав приближение очередной беды, - что на этот раз?
        - Она! Смотрите сами!
        Капитал подскочил к окну и распахнул его. Ничего не понимающие король и ангел переглянулись и подошли к проёму чтобы наконец увидеть, о чём толковал служивый. А смотреть там было на что - с тёмной черепицы крыш стекала какая-то жидкая субстанция и окрашивала белые оштукатуренные стены дворца в кроваво-алый цвет.
        - Это всё она виновата! Она принесла нам незаслуженную кару Богини!
        Ирин только и оставалось, что хватать ртом воздух от шока и просто отрицательно мотать головой. Да и сам Вадис воспринимал происходящее как сюрреализм: откуда взяться такому количеству крови на крышах дворца?
        Глава 22
        Даже не знаю, что было смешнее: ошарашенное лицо ангела, что хватала ртом воздух, или квадратные глаза молча стоявшего рядом со мной Фавония. Я гоготал переводя взгляд с магического шара на полудемона и обратно. Остановится было сложно, если бы не Выносливость, то точно бы живот заболел столько смеяться, но это того стоило.
        Дождавшись когда я хоть немного успокоюсь Фавоний таки решился подать голос:
        - Мне казалось, что значение вашего прозвища изначально имело иной смысл.
        Его реплика лишь привела к новому взрыву хохота.
        Три дня он готовил антикоагулянт в промышленных масштабах, пока по моему указанию собирали кровь у всех человеческих рабов в максимально допустимой дозе. Полудемон был довольно хмурым, постоянно допытывался зачем мне всё это, но я отмалчивался давая краткое «скоро сам всё увидишь». Наверное, он уже ожидал, что я собираюсь призывать мифического Ктулху, а тут просто пранк какой-то оказался. Если не считать секретного задания, что я отдал Крию: всё же убивать младенцев жесткая мера, хоть и действенная.
        - Ты не понимаешь зачем я сделал именно так?
        - Повеселиться? - флегматично ответил он пожав плечами.
        - Нет, не только поэтому, - ответил я всё ещё продолжая улыбаться.
        Ангел успела закончить диалог с Вадисом и уйти, так что я лёгким мысленным усилием снял контроль с шара и тот вновь стал совершенно прозрачным. Я вернулся и внимательно посмотрел на разочарованного полудемона. Наверное, сейчас мой поступок казался ему глуповатым.
        - Я ведь мог открыть кучу Пространственных проходов по всей Столице и выпустить свою армию, - озвучил я и по встрепенувшемуся собеседнику понял, что попал в ход его мыслей. - Город бы пал за сутки, верно?
        - Если вы это понимаете, то зачем нужно было устраивать подобную трудозатратную «шутку»? - удивился он.
        - А что бы мне это дало?
        - Вы бы одержали победу!
        - Тактически - да, это была бы оглушительная победа. Но чисто стратегически я разве бы оказался в плюсе?
        - Я не понимаю. В чём тогда сейчас заключается ваша «стратегическая победа»?
        - Легитимность. Теперь я в умах тысяч людей являюсь избранным Богини. За любое препятствие моим действиям их любимое божество может жестоко наказать, понимаешь?
        - Но разве сломив их волю своей военной мощью вы не достигли бы того же?
        - Плохого же ты мнения о воле и силе духа, - усмехнулся я. - Их не так просто сломить, а даже если и выйдет, то надолго ли? Люди сейчас практически не воюют, ты не думал почему? У них есть один общий враг - демоны и монстры иже с ними. Между Нашествиями довольно много времени, но всё же достаточно, чтобы большое количество людей видевшее его впервые в детстве могли встретить и во второй раз в зрелом возрасте. Они как сдерживающий фактор: «не люди наш враг настоящий, а демоны». Если армия бесов и нежити разрушит город, то это заставит оставшихся в живых сплотиться. А если ещё и поймут, что в этом замешан конкретный лорд, то он уже считай покойник.
        - Но что конкретно вам даст эта мифическая легитимность? Ангелы ведь обязательно заявят, что это вовсе не деяния Богини!
        - Именно. Ангелы скажут. Ты никогда не задумывался, в чём минусы очевидной монополии на определённые ресурсы?
        Фавоний в ответ лишь пожал плечами.
        - А можно ли верить тем, чьи слова расходятся с наблюдаемой действительностью? Ангелы обычная раса, чьей прерогативой стало общение с Богиней. Заметь, они не являются прямым гласом божества, они лишь передают что им сказали. Благодаря этому ангелы пользуются существенными преимуществами по отношению к другим народам. Но что, если «переводчики» чем-то разочаруют «нанимателя»? Сам знаешь, Пресветлая Богиня не может просто так снизойти на землю и поговорить с кем-то. У неё не так уж много доступных ресурсов, к тому же, обыватели вообще без особого понятия что она может сделать, а что нет. Она же Богиня! Высшее существо! И вот, ангелы говорят одно, но люди видят знамения совсем иного толка. Кому они поверят? Своим глазам или уверениям ангелов, что что-то не так понимают?
        - Э-э-э.
        - У нас достаточно агентов, которые направят гнев толпы в нужное русло, - ответил я на неопределённое мычание растерянного полудемона. - К тому же, слухи о том как в моих землях всё хорошо давно блуждают среди бедняков. Иначе не было бы такого массового исхода сюда всех кому не лень.
        Меня подмывало рассказать Фавонию о занятном случае из прошлого мира, но различие технологий слишком высоко, а вдаваться в растолковывание подробностей не хотелось. А как иначе объяснить недальновидность правителей одной маленькой страны, когда они напали на военную базу тех, кто считал себя хозяевами мира? Хотели напугать, остудить пыл нации? Вот только вышло как раз наоборот. Да, победа оказалась оглушительной, никто не ожидал такого исхода. Но через четыре года, как считают некоторые, именно это событие привело к первому и единственному исполнению самой страшной бомбы в военных целях. Вот уж действительно происшествие, что потрясло уже весь мир настолько, что больше ни у кого дальше угроз о применении подобного оружия дело не доходило. Это один из ярких примеров тактической победы и стратегического поражения в одном флаконе.
        Убрав шар в ящик стола я поднялся на ноги и улыбнулся полудемону.
        - Ну что, не пора ли нам расширить угодья? А то что-то народа слишком много развелось, тебе так не кажется?
        * * *
        Город выглядел, мягко говоря, неважно: грязный, серый, бедный. Захудалая деревушка в моих землях и та глаз радовала, а о Больдограде и говорить нечего, это считай столица! Поселение же вокруг замка Дечебалсона язык не поворачивается назвать городским. Обыватели в большинстве своём какие-то забиты, испуганные, с темными мешками под глазами, в затертой до дыр одежде. Они смотрели на конный отряд настороженно, с некой тревогой. Герб Больдстонов привлекал внимание, несомненно, и когда мы входили в главные ворота замка нас провожал шумная толпа.
        Внутренний двор представлял из себя полную противоположность того, что находилось за стенам. Ровная каменная кладка, везде брусчатка, мусора как такового нет, как и грязи. Выглядывающие из всех щелей слуги уже имеют приличный вид, как и более привилегированные жители замка.
        Пухлый лорд стоял на крыльце главного входа с улыбкой до ушей. Рядом с ним находилась довольная жизнью супруга и четверо их детей. Ох, знали бы зачем я явился, не были столь веселы и радушны.
        Спешившись я передал поводья спешащему пажу. Тот удивлённо посмотрел на меня и затем поспешил поклониться. Обычно таких как он не замечают и им приходится быть на подхвате, так что банальные вещи могут их озадачить. Я же намеренно внимателен к деталям, так как обязан оставить о себе лучшее впечатление для низшего сословия.
        - Приветствую вас, лорд Больдстон, - добродушно встретил меня Дечебалсон лёгким кивком головы. - Весьма рад тому, что столь занятой сосед смог наконец почтить мой дом своим присутствием.
        - И я приветствую вас, дорогой сосед. Вас, вашу уважаемую супругу и детей.
        - Что же мы стоим, проходите, - улыбался лорд. - Не составите ли нам компанию на обеденную трапезу?
        - Только утро, уважаемый сосед. Спасибо, но я не голоден. Хотелось бы переговорить с вами с глазу на глаз, если не возражаете.
        - Конечно-конечно, прошу вас…
        Толстяк явно старался угодить мне. Пока мы шли по коридорам его замка он трещал без умолку о том, как давно ждёт меня в гости, как ему понравился праздник в честь дня рождения маленького Больдо и как он надеется, что следующей весной сможет также присутствовать на празднике. Он ещё говорил о какой-то ерунде, но я пропустил эту информацию мимо ушей.
        За нами следом плелись две служанка, которые зайдя в кабинет лорда тут же встали у стены.
        - Налейте нашему гостю вина, - приказал он и девушка бросилась исполнять указание. Я лишь поблагодарил её приняв бокал и слегка пригубил напиток.
        Лорд пригласил меня жестом занять место напротив, сам усевшись в обычное кресло, не за рабочим столом. Он отдал ещё одно указание - обновить фрукты в вазе и одна из служанок ушла.
        Я молча наблюдал за происходящим и начинал уставать от мельтешения Дечебалсона и потока ненужной информации от него.
        - Лорд, - оборвал я его на полуслова и тот тут же заткнулся заинтересованно смотря на меня, - это всё, безусловно, очень интересно, но я пришёл поговорить с вами о вполне конкретных вещах.
        - Да, я вас внимательно слушаю.
        Я повернул голову и посмотрел на стоящую у стены служанку, затем перевёл взгляд на него.
        - Вы уверены, что нам нужны лишние уши?
        Дечебалсон замялся, глазки так и забегали. Похоже, он начинал понимать, что это не просто дружеский визит. И пусть десяток вооружённых людей являлся нормой для охраны обычного лорда, они представляли собой вполне ощутимую мощь. Места же в охране замка, согласно моим данным, были розданы по блату, либо проданы. Действительно независимым и представляющий угрозу был отряд наёмников численностью двадцать пять человек. Остальные это либо ничего не смыслящие командиры, либо рядовые из числа крестьян. Не стоит забывать, что мало мальски приличные вояки либо погибли в зимних атаках, либо разбежались. А тот единственный командир, которого я отпустил, Дечебалсон просто казнил за измену. Вот только вряд ли сам лорд понимал, в каком он положении находится.
        - Если причина вашего визита столь серьёзна, то я бы предпочёл чтобы здесь присутствовал мой управляющий со своим помощником.
        - Разумеется, я ничего не имею против.
        В этот момент вернулась девушка с фруктами и другая тут же ушла. Такое поведение показалось мне странным: Дечебалсон что, боится оставаться со мной наедине? Собственно, в относительно небольшом радиусе от нас располагалось порядка пятнадцати человек. Сначала я решил, что это слуги, но уже начал подозревать охрану. Интересно, это какой знак должен быть подан чтобы они ринулись сюда? К сожалению я не мог судить о количестве и силе артефактов, что могли находиться на толстяке. Да и какая разница, я сам как армия не менее сотни лучших бойцов.
        Наконец, явился мужчина одного возраста с лордом, а с ним двадцатилетний парень прилежного вида. После обмена приветствий Дечебалсон уселся за свой стол, а остальное двое встали по обе стороны от него. Служанка покинула кабинет после соответствующего приказа.
        - Полагаю, вы уже в курсе того, что произошло в Столице, - сказал я с приветливой улыбкой и толстяк побледнел.
        Управляющий же с помощником не выразили никаких эмоций. Либо они настолько стрессоустойчивые, либо банально ничего не знают. Скорее последнее.
        - Король прогневал Богиню, - продолжал я вполне доброжелательным тоном. - Из-за него мы потеряли троих Героев, поистине великая трагедия. Но видя моё усердие Пресветлая поручила мне подготовить остатки сил человечества к предстоящему Нашествию демонических сил. И ваши земли, уважаемый мой сосед, я выбрал первыми для присоединения к Коалиции Света и Добра.
        Управленцы переглянулись, а Дечебалсон выпячил на меня глаза словно рыба, только что выброшенная на берег. Я пока что не использовал [Убеждения], так как не мог себе отказать в развлечения.
        Наконец толстяк взял себя в руки и натянуто улыбнулся.
        - А вы шутник, дорогой сосед.
        - Что вы, какие тут шутки? - я деловито расстегнул свою сумку и достал толстый скрепленные печатью конверт. Ударив им дважды о свою же ладонь просто положил на письменный стол. - Здесь все условия сотрудничества, а также меры, что я приму при отрицательном ответе. Как вы понимаете, Богиня настроена довольно серьёзно. Я же сделаю всё от меня зависящее чтобы не разочаровать её.
        Дечебалсон осторожно протянул руку и взял конверт. Видимо, всё ещё не веря в происходящее он надломил печать и достал документы. Читал он их недолго, тут же передав управляющему. Тот по мере ознакомления хмурился всё больше.
        - Хотелось бы кое-что уточнить, - вежливо сказал он посмотрев на меня. - Я правильно понимаю, что после подписания данного договора мой наниматель лишится всех своих земель?
        - Почему же лишится? Номинально они будут принадлежать прежнему хозяину. Всего лишь потребуется немного изменить местное законодательство.
        - Немного? - удивленно воскликнул мужчина. - Тут же не меньше двухсот страниц! К тому же, согласно статье 1 пункту 20.10.7-а мы обязуемся отчитываться вам ежеквартально о всех доходах и расходах. А в статье 3 пунктах, - он зашелестел страницами но не сдался найти желаемое. - Да, вот оно. Статья 3 пункт 17.6.1 и 2. Половина налоговых сборов уходит в центр, а при невозможности покрыть собственные расходы после уплаты налогов земли приобретают статус дотационных и получают финансирование согласно результатам комиссии. Это и ещё кое какие пункты ведь по факту лишают действующего хозяина земель прав на собственное усмотрение распоряжаться своими же землями! К тому же здесь целая куча нецелесообразных и в принципе убыточных нововведений!
        - Не стоит кидаться голословными обвинениями, уважаемый, - с некоторым наигранным раздражением ответил я. - Вы лишь поверхностно ознакомились с бумагами. К тому же, - я раскрыл навык [Убеждение] и продолжил, - данная система прекрасно работает в моих землях уже несколько лет. К чему это привело вы могли и сами заметить, кроме того, я даже готов показать вам отчётность об эффективности данных нововведений.
        - Но ведь, - мужчина запнулся, голос его был неуверен. Наверное, таковым было действие навыка. - Мы будем отдавать вам порядка тридцати процентов чистой прибыли налогами, ещё и аппараты по регулированию… Эм, - он заглянул в бумаги и прочитал: - Социальной жизни. Они же полностью лягут на наши плечи. По сути, это же дань…
        - Не стоит быть настолько категоричным. Ведь там чётко прописано, что в случае неурожая и голода центр вам поможет безвозмездно.
        - Но армия…
        - А зачем вам армия? Охрану вы и так можете себе позволить, а вот защита земель полностью ляжет на мои плечи как Шестого Героя.
        - Но… А как же… Ведь…
        - Уверяю вас, всё будет в полном порядке, - вежливо и спокойно сказал я. - Ознакомьтесь внимательнее. Эти земли никто у вас не забирает, они будут и дальше принадлежать лорду Дечебалсону.
        Толстяк, как и помощник, смотрели на меня остекленевшими глазами и просто кивнули, когда я попросил их внимательно ознакомиться с документами. Управляющий чуть позже, но так же сдался моему навыку.
        - Время вам до утра. Ознакомьтесь и подпишите. Я же пока воспользуюсь вашим предложением и погощу немного.
        Глава 23
        Дечебалсон мирно посапывал в своей постели, я же стоял рядом с ним в неком оцепенении.
        Пройти его охрану оказалось плёвым делом, как и просочиться в щель под дверью в [Форме слизня]. Некогда я вот так же проникал в комнату Даны. Почему я о ней вспомнил? Странное время и место для того, чтобы предаваться ностальгии.
        Я нагнулся и положил руку на грудь толстяка чтобы использовать [Демоническую печать]. Он тут же проснулся и принялся истошно орать и пытаться вырваться, вот только против моей силы это бесполезно. Разумеется, я заранее использовал [Тишину] и нас никто нас не побеспокоил.
        - Лорд? Владимир? Что? Что вы здесь делаете? - мямлил он задыхаясь и проверяя кожу на своей груди. Разумеется, он ожидал увидеть ранения, но ничего такого не наблюдалось.
        - Стоять! - я рванул вперёд и схватил мужчину за запястье. Видимо достаточно болезненно, так как он заскулил. Ну так нечего было лезть к «тревожной кнопке»! Будто я этого не замечу. - Ну что же вы так, я ведь поговорить хотел.
        - П-поговорить? - упавшим голосом переспросил он потирая свою освобожденную кисть.
        - Да, с глазу на глаз. Только хочу сразу предупредить вас, что произошедшее этой вы никому не сможете рассказать. Я вам это приказываю.
        - П-приказываете? - ещё более испуганно проговорил толстяк.
        - Да. Видите ли, но то неприятное чувство, что вы испытали при пробуждении, является расширенной версией рабской печати. Снять её вы не сможете даже при сильном желании.
        - Но… Но, - Дечебалсон прощупал свою шею и наконец продолжил: - Это невозможно! У меня защита на порабощение!
        - Может у вас и есть защита, но на обычный навык. Судя по тому что вы ощупали именно шею. Моя же печать стоит на самом сердце, и если вы вздумаете хоть как-то мне навредить, то скорее умрёте от сердечного приступа, чем что-то сделаете.
        - Нет, этого не может быть! Нет! Я обезопасил себя!
        Он затараторил так быстро, что я непроизвольно скривился. Позже, у лорда началась истерика.
        - Успокойтесь, вашей жизни ничего не угрожает, - медленно, но громко проговорил я используя [Убеждение].
        - Да, - уже гораздо спокойнее ответил он смотря на меня остекленевшими глазами.
        - Что это у вас на шее?
        - Артефакт защиты от нападения и обездвиживания. Второй целительный.
        «Что ж, неплохой набор», - подумал я и улыбнулся.
        - Какие ещё у вас средства защиты?
        - От рабской печати, - он потянулся к шее, затем к сердцу: - от кровопотери, - ладонь поднялась к виску, - от внушения.
        - От внушения?! - искренне удивился я. То ли Дечебалсона развели на деньги, то ли мои навыки оказались куда сильнее возможностей мага кудесника. - У вашего управляющего и его помощника есть какие-то средства защиты?
        - От внушения и кровопотери у мальчишки. У Петра врождённое сопротивление ментальным атакам.
        Теперь понятно, отчего он дольше сопротивляется моему навыку. В любом случае, мне оставалось только узнать о возможных необычных способностях «свиты» лорда и тот принялся всё в красках расписывать, да вот только всё было банальщиной.
        Дечебалсон трусливая и мнительная личность. Он окружил себя кучей якобы сильных бойцов, наставил на тело несколько защитных печатей, а на все остальные случаи жизни были артефакты. А ещё он считал себя гением и в принципе «особенным». Много читал, восторгался искусством, любил чистоту и исполнительных слуг. Вот только проку от всей этой информации мне было не много.
        - Кто твои наследники? Назови всех, кто мог бы претендовать на твой замок и земли.
        - У меня двое сыновей. Двоюродный брат считает, что дедушка неправильно распределили наследство. А ещё брат жены заглядывается на мои земли…
        Что ж, всё стандартно. Пора было заканчивать «визит» к своему новому вассалу.
        - Завтра ты подпишешь бумаги. А также сообщишь ближайшим соседям с которыми поддерживаешь связь о том, что решил подчиниться мне. Что я слишком силён и сопротивляться не имеет смысла, иначе всех несогласных ждет кара Богини. И если кому расскажешь о печати и этом разговоре - умрешь. Это приказ.
        * * *
        Как и ожидалось, в целом захват лордства Дечебалсона прошёл без особых помех. Излишне ретивого кузена легко удалось успокоить [Убеждением]. Часть моих чиновников, особенно из Отдела Пропаганды, ринулись в новые земли, где встречали только номинальное сопротивление от крупных землевладельцев. И всё благодаря хорошо вооружённой охране, естественно, никто из подчиняемых такого позволить себе не мог.
        Моя популярность среди простого населения была просто оглушительной. Бывали ситуации, когда крестьяне сами совершали переворот и иногда даже кровавый. Виновные задерживались и подвергались устрашению, а затем отпускались под амнистию. Всё же если никак не наказывать тех, кто шёл против власти пусть и не угодной лично мне, то таким людям гораздо проще повторить содеянное, как и очевидцам их деятельности.
        Поток беженцев превысил все разумные масштабы. Пришлось создавать нечто наподобие палаточных лагерей и разрабатывать программу ускоренной адаптации. Всё это было бы невозможно без громоздкой бюрократическая машины, каждый член которой нёс ответственность за определённый аспект. Такие люди жили весьма неплохо и крепко держались за свои места, кроме того, доносы никто не отменял. Только пришлось ввести наказание за ложные обращения, анонимные же откладывались в долгий ящик из-за отсутствия ресурсов их проверить.
        Возможно, я бы рехнулся от объёма навалившейся работы, не будь умнее и не разделив обязанности с иными подчинёнными. Особенно выделялись три брата из обнищавшей аристократии, которые скрывали своё происхождение. Они ловко разделили между собой обязанности и добрались до постов руководителей основных отделов: пропаганды, закона и экономики. Я в принципе поощрял, если родственники работали не в одном месте, дабы коллективы разных ведомств излишне не сплочались друг против друга.
        Отдел закона включал в себя три подотдела: проверки, судебный и исполнительный. Законотворчеством они не занимались, но могли вносить предложения, которые я как лорд лично подписывал, либо отвергал. Подотдел проверки по сути представлял из себя полицию, разве что охраной порядка на улицах занималась отдельная группа военных и помощников из числа гражданских. Такие добровольческие отряды были обязанным условием для того, чтобы поступить на работу впоследствии в какой-то из отделов, либо желательны при принятии на военную службу. То есть при наличии двух кандидатов с относительно одинаковыми навыками предпочтение отдавали именно добровольцу. Так же из-за того, что там была большая текучка гражданских, то и относились к таким с уважением и пониманием, так как перебывало почти всё мужское население. Случались и единичные случаи появления феноменально сильных женщин бойцов, их прохождению предписывалось не препятствовать.
        По сути, ни один из органов не имел абсолютной власти и потому все следили друг за другом, так и обычные граждане могли донести при явном нарушении Устава, список статей которого находился чуть ли не в каждом доме. Людям нравится жить соблюдая чёткие и понятные правила. Да, их много, но большинство интуитивно понятны и их легко придерживаться не напрягая мозгов. Моё население свято верило в непогрешимость Устава и Закона и тщательно соблюдало порядок. Новенькие испытывали культурный шок и до месяца не могли поверить в происходящее всюду ища подвох, но затем быстро вливались в коллектив. Непрекращающейся темой разговоров оставались воспоминания о жизни за пределами земель Больдо и каждый второй тост поднимался за меня, самого справедливого лорда и лучшего Героя.
        Скендера я так и не вернул на пост главы охраны замка, оставив там Яноро. Его же назначил главой охраны земель и лорда, сын стал в номинальное подчинение отцу. Новому ГАЗу, как я назвал того по приколу, весьма льстило новое звание. Уж не знаю, как это звучало на его родном языке и с чем ассоциировалось, но вид у него был довольный. Я настолько привык к [Интерпретации], что вообще не вслушивался в реальное звучание слов. И да, я продолжал говорить на языке чистилища, совершенно забыв родной демонический. При попытке воспроизвести что-то банальное из памяти навык словно подвисал и окружающие звуки приглушались.
        Ближайшие соседи довольно быстро сдавались и переходили под моё управление. В большинстве случаев хватала работы агентов, что направляли народное недовольство и лорды не рисовали начинать вооружённый конфликт в подобной обстановке. В редких случаях в ход шла показательная армия в несколько сотен бойцов-людей. Одного вида хватало смутьяну понять, что сопротивляться бесполезно. Да и в целом старался проливать как можно меньше крови, чтобы внешне всё выглядело максимально мирно и добровольно. Ничто так не портит народную любовь как применение насилия.
        Важным аспектом оставалось удержание присоединённых к «коалиции» территорий, но с этим особых проблем не возникало. Лордство Больдстонов давно было перенаселено, так что запас чинуш не истощался. Многие мечтали о такой работе и тех крупицах власти, что она давала. Как итог, мне только оставалось читать финальные отчёты и изредка корректировать направление бурной деятельности моих Отделов Власти Социального корпуса. С армией же прекрасно справлялся Скендер.
        Бесам так же хватало работы, как и демонам. На новых территориях в самых безлюдных местах возводились форпосты, по новым границам временные ловушки. Рядом с укрепления и либо внутри них создавались тюрьмы и фермы для новых людских заключённых. Первое время пленных сгонял и содержали как обычно в таких случаях происходило. Несколько имеющих способности к ментальным внушения демонов разъезжали и промывали мозги всем накопившиеся людям, а потом уже тех отправляли на фермы. Самые невосприимчивые этапировались в мои земли и обрабатывались лично, но таких находились единицы. Так что основное своё время я располагался либо в замке, либо в Убежище и читал итоговые отчёты от военных и гражданских чиновников высшего эшелона.
        Поток бесов на закланье снизился, так что реже и реже приходилось сливать излишки энергии в кристаллы, которых уже накопилось предостаточно.
        Скавронский, мой давний партнёр, всё же перебрался в земли Больдо со второй партией оружия и заготовок. В столице назревала смута среди бедняков, произошло несколько погромов складов и магазинов самых обеспеченных граждан. Так что он предпочёл вместе со своей беременной женой удалиться в более безопасное место. Всё шло именно так, как и я планировал.
        Между тем, приближалась осень и какое-то торжество во владениях Кастула, куда я был приглашён. Признаться, я даже ждал этого, так как рутина повседневных дел начинала надоедать. Расписав достаточно много сценариев для непредвиденных и ожидаемых ситуаций я дал подчиненным чёткие инструкции, следуя которым сложно было накосячить. Как итог, всё шло довольно быстро и гладко, без особых эксцессов.
        Глава 24
        Флавий заявился в лабораторию Фавония преисполненный самодовольства.
        - Только посмотрите, что мне удалось найти! - заговорщически понизив голос сказал он несмотря на активную защиту помещения и достал из-за пазухи увесистый фолиант весьма потрёпанного вида.
        - И что это такое? - протянул было руки полудемон с загоревшимся любопытством взглядом, но книгу ему не отдали.
        Обложка была из кожи чёрного цвета, наверняка виверны. Такие делали ещё задолго до правления Аветуса Кровавого, когда эти животные могли встречаться в диком состоянии. На поверхности были видны заметные затёртости, как и на металлической раме. Стопка страниц с разводами, значит подвергались разнообразными воздействиям внешней среды. Сферический камень в центре был практически прозрачным как стекло, хотя в заряженным состоянии должен напоминать кусок угля. Значит, книгой долго не пользовались и не подзаряжали магическую защиту. В общем, весьма редкий и древний экземпляр.
        - Это трактат об Элементалях за авторством самого Харисима Муция!
        - Быть не может! - воскликнул Фавоний. - Того самого, что жил во времена Великого и Непобедимого Люция?
        - Того самого, коллега! Вы не представляете, во сколько мне обошлась эта книга.
        - Подделка, - тут же засомневался красноглазый.
        - Я, сделал все возможные проверки, можете и вы попробовать.
        Наконец он передал фолиант полудемону и тот принялся изучать книгу визуально - первый шаг, на котором обычно уже возможно что-то заметить.
        * * *
        - Полагаю, вот здесь стоит изменить структуру.
        Флавий указал пальцем на фрагмент заковыристой печати, что они вместе с коллегой воспроизвели на листе бумаги. После своих проверок Фавоний убедился в подлинности книги и они уже вместе потратили некоторое время на разрушение защитного кристалла дабы открыть её. Текст внутри сохранился весьма неплохо, хоть временами почерк и становился трудночитаемым. Но это было скорее всего из-за усталости либо спешки автора.
        - Вы уверены? - усомнился полудемон. - Структура узора слишком сложна, если что-то сделать неверно, то могут возникнуть серьёзные последствия. Вплоть до взрыва, и то в лучшем случае.
        - Нет, всё же это базовая модель, а наша Анна относится к стихии огня.
        - Это понятно, но как бы случайно не спалить тут всё и себя заодно.
        - А что это вы тут делаете?
        Звонкий девичий голосок напугал обоих стариков и те отскочили от стола пялясь на элементаль, что висела над листом бумаги и с праздным любопытством разглядывал рисунок.
        - Получилось! - воскликнул Флавий и обнял полудемона на что тот никак не прореагировал.
        - Что получилось? - полюбопытствовала Анна.
        - Как что? Тебя позвать!
        - Меня? - искренне удивилась девушка.
        - Ну конечно! Ты пропала достаточно давно и мы переживали. Аветус либо отмалчивался, либо говорил что отправил тебя на какую-то миссию. Мы искали способы узнать где ты и что с тобой. Я добыл этот фолиант об элементалях в надежде прояснить хоть что-то.
        - Да? Так просто бы позвали. Я вернулась где-то с месяц назад, просто ни с кем не говорила и лишь наблюдала.
        - Но как?..
        Старики были ошарашены таким ответом.
        - Дела у вас идут довольно неплохо. Что у тебя, Флавий, что у… Владимира.
        Она отвернулась и посмотрела куда-то вверх.
        - Но ведь всё равно что-то не так, верно? - осторожно поинтересовался дракон.
        - Вижу, что рисунок старый. Но ничего сказать не могу. Я не прошла полное обучение, понимаю только часть символов, - ответила она не то, что ожидал услышать мужчина.
        - Где ты пропадала столько времени, Анна?
        Девушка молчала, но по её виду было понятно, что она в нерешительности.
        - Я была у Праматери. Точнее, искала её… Не важно.
        - Сама Праматерь Тьма? - хором спросили старики выпучив глаза.
        - Да. Она мне многое объяснила. Но только легче от этого не стало. Даже наоборот.
        - И ты всё так же не можешь говорить об этом? - расстроенно заметил дракон.
        - Как раз таки могу. Праматерь сняла с меня [Демоническую печать].
        - Выходит…
        - Да, я могу всё рассказать. Вот только есть ли в этом смысл? - нотки отчаяния в её голосе насторожили дракона.
        - Пожалуйста, я очень прошу. Это крайне важно. По крайней мере, не так давно ты считала именно так, раз пыталась несмотря на запрет подать нам знаки.
        - Что ж, тогда устраивайтесь поудобнее, - сказала девушка и села на край стола. Старики переглянулись и пододвинули к себе стулья. - Рассказ вряд ли выйдет коротким.
        * * *
        Она знала, где он сейчас находился. И ей нужно было именно это место для контакта. Ведь только здесь аура Владимира начинала источать чужеродную энергию в запредельных масштабах. Самый обычный склад, где сидя на полу парень медленно перекладывал продолговатые кристаллы из одного ящика в другой. Помещение специально сделано без дверей и иных возможностей попасть сюда, где хранится столько энергии, что и близко не стоит с ядрами жизни бесов. Прозрачные кристаллы в его руках становились чёрными как смоль, словно поглощали любой свет, что падал на них. Такие артефакты являлись реликтом прошлого и никому не были нужны, так как сбрасывать силу в нынешних реалиях вряд ли кто-то решится.
        Она в невидимом состоянии висела в дальнем углу ожидая момент, когда концентрация энергии станет максимально чужеродной, и лишь после этого материализовалась с минимальной светимостью на которую только была способна. Она знала, что он её заметил, но никто не спешил начинать диалог.
        - Эой, - наконец решилась она обратиться к нему первой.
        Парень замер. Отложив в ящик чёрный кристалл он обернулся с улыбкой на губах.
        - А я всё ждал, когда ты соизволишь заговорить, - сказал он с некой издёвкой. - Шляешься же здесь уже с месяц, наверное.
        - Я требую, чтобы ты покинул это тело.
        Ухмылка сошла с лица Эоя, он пару раз моргнул, а потом упал на спину в приступе хохота. Выглядело это нелепо и жутко одновременно, девушка не спешила что-то предпринимать. Не может же она просто так заявиться к божеству и сказать: «скушай меня, пожалуйста»? Следовало играть.
        - Ты совсем рехнулась? - спросил парень наконец отсмеявшись и приподнявшись на одной руке. - Не помню, что бы элементали в принципе могли сходить с ума в отличии от нежных биологических форм жизни.
        - Ты ещё слишком слаб и должен это понимать. Тебе не одолеть меня, - Анна пыталась говорить как можно спокойнее и увереннее игнорируя хихиканье парня. - Я же не хочу ранить это тело, только и всего. Но если потребуется, я уничтожу его и тебя заодно, как бы не любила Владимира.
        - Да что ты говоришь! - театрально всплеснул руками Эой и положил ладони на щёки имитируя удивление и страх. - Страшно-страшно!
        После этого он прыснул и снова рассмеялся.
        - Я смотрю, ты не хочешь вести диалог, - уже с нотками раздражения сказала девушка и загорелась ярче. - Последний раз прошу по-хорошему.
        - Знаешь что. Иди-ка ты, мелюзга, куда подальше со своими требованиями.
        Анна увеличилась в размере и создала кольца защиты, что могли спасти буквально от чего угодно, если не считать бога, разумеется. Она знала, что против силы идентичной той, что создала её, ей не пойти. Возможно, будь она сильна как самый древний элементаль…
        Эой перестал смеяться и поднялся на ноги. Похоже, он действительно не верил в то, что она посмеет напасть. Скрестив руки на груди он просто упер в неё тяжелый взгляд исподлобья.
        Лицо Владимира. Анне было очень тяжело, но только так она может спасти его. После того, как она всё рассказала старикам, ей стало гораздо легче. Теперь она может уйти спокойно.
        Собрав всю свою волю в кулак она поставила защитное поле над ящиками вызвав усмешку Эоя. Ему не нужна вся эта энергия чтобы победить её, это же очевидно.
        Следующим шагом стало нагревание воздуха, превращение его в плазму, но [Щиты] вполне успешно могли с этим справиться. Вся ситуация вызывала у Эоя лишь недоумение и начинала раздражать. Он покачал головой и рядом с шаром элементали появился чёрный тягучий туман, что начал окружать его. Ещё несколько секунд и он схлопнулся, полностью поглощая энергию жизни элементали. От Анны не осталось ничего - в конце концов она дух природы, так и должно быть. Парень тут же поднял руки и резко пустил их, отчего вся комната погрузилась в морозную свежесть, а на стенах появился иней.
        Почесав подбородок Эой пожал плечами и приподнял к глазам артефакт, что висел на цепочке под одеждой. Увы, он был весь в мелких трещинах. С печалью посмотрев на него парень вздохнул и вернулся к прежнему занятию - перебирать кристаллы.
        * * *
        Мне снился весьма странный сон. Будто я связан или запеленован, и в таком состоянии подвешен во тьме, где не видно ровным счётом ничего. При этом я понимал, что вокруг меня не реальность, какое пугающее чувство она бы не внушала.
        «Наверное, опять уснул от усталости на складе с кристаллами», - именно такими были мои мысли. Сновидения после истощения всегда мутные и тягучие. Я не помнил их, но неприятные ощущения то оставались при пробуждении. Интересно, всегда ли сон был таким же? Я снова всё забуду?
        Бессилие бесило меня, я не собирался оставаться связанным навечно. У меня было чёткое ощущение того, что если не выберусь из пут, то никогда не проснусь.
        «Ну уж нет», - решил я и принялся с рвением извиваться. Было чертовски сложно, путы не поддавались ни на миллиметр, но и я не собирался сдаваться. Вот только почему я так устал и чувство, будто занимаюсь этим несколько часов?
        На грани ощущения того, что ещё немного и лишусь сознания я напрягся в очередной раз и верёвки поддались.
        - Вы действительно уверены в этом? - раздался голос Крины одновременно с ослепляющим светом. Я качнулся и поймал равновесие, так как обнаружил себя стоящим на ногах.
        Протерев глаза я огляделся и с ужасом увидел зал совещаний в Лагере, наполненный моими командирами. Здесь же находились Скендер и Садорин помимо Крины и иных представителей армии бесов. Меня прошиб холодный пот от осознания того, что произошло. Я снова ходил во сне! Более того, разговаривал! Даже бледность и затравленный взгляд собравшихся воспринимался не настолько подозрительно.
        - Уверен в чём? - попытался сказать я как можно более нейтральнее.
        Крина моргнула с недоумением и сглотнула. Глаза её забегали по окружающим в поисках поддержки, но те лишь прятали взгляд.
        - Вы… Вы серьёзно?
        - Просто хочу услышать твои аргументы.
        Похоже, её напряжение снизилось, она даже неуверенно улыбнулась.
        - Я считаю, что нам стоит придерживаться прежней тактики, дабы не перегружать источники ресурсов. Не спорю, армия достаточно многочисленна, но терять её в столкновениях глупо, лучше распределять по присоединённым землям для поддержания порядка. Нам ведь некуда спешить, до Нашествия не один год ещё. К тому моменту мы прочно закрепимся здесь, на Поверхности.
        Повисла тишина не нарушаемая даже вздохом, будто все присутствующие боялись даже пошевелиться. Звуки же извне не проникал и в комнату из-за эффекта магической защиты.
        - Всё верно. Ты права.
        Вздох облегчения, причём не только у Крины.
        - Эй, ты мне обещал другое! - возмутился Садорин.
        - И что же я обещал? - посмотрел я на него с удивлением и тот сглотнул. В помещении вообще была какая-то нездоровая обстановка и непонимание причины меня напрягало.
        - Но как же? Что через два месяца твоя армия нападёт на моих сородичей.
        - Где мы, а где твой Светлый Лес? - усмехнулся я. Несколько сотен километров это вам не на пикник сходить.
        - Но у тебя достаточно ресурсов! И ты обещал!
        Вдруг он осёкся и внимательно всмотрелся в моё лицо. Уж не знаю, что он там такого увидел, но по разочарованному виду эльфа стало ясно, что его претензии исчерпаны.
        - Вот и договорились, - улыбнулся я и обратился к присутствующим: - Ещё предложения есть?
        Демоны лишь отрицательно покачали головами.
        - В таком случае все свободны.
        Когда помещение опустело я сел на стул, что всё это время стоял за мной и потёр лицо руками. И что это вообще такое было?
        Глава 25
        Впервые за всё время я проснулся в тот момент, когда находился на ногах. Прежде подселенец был гораздо более осмотрителен, да и кандалы вроде как помогали, мне перестали сообщать о ночных брождениях. Я почти и думать забыл о столь неприятном соседстве и вот снова очередные проблемы.
        На столе осталась стопка отчётов, которые я решил перечитать: мало ли сколько времени я спал? Судя по датам, прошло два дня и от этого стало совсем не по себе. Я потёр шею чувствуя удушение и подошёл к окну чтобы распахнуть его. Защита помещения от шума была автоматически настроена на снятие при подобном действии, вот только вдохнув свежий утренний воздух я так и замер в недоумении. Тишина. Нет, шелест листьев на ветру и трели птиц никуда не делись, но гомон огромного количества бесов исчез.
        Вид из окна выходил на стену противоположного здания, так что я высунул голову в окно и повернул её влево: там находилась главная площадь, совершенно пустая в данный момент. Вернувшись в исходное положение нахмурился и залез в окно статуса. Увы, то что я там увидел повергло меня в состояние шока.
        СТАТУС:
        Аветус (демон-герой) ур. 70 =.> ур. 75
        (Скрыто: Владимир (Герой) ур. 75)
        ОЗ: 5680 =.> 6480
        ОМ: 16600 =.> 27516
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 430 =.> 480
        Ловкость: 430 =.> 480
        Выносливость: 430 =.> 480
        Восприятие: 430 =.> 480
        Разум: 430 =.> 480
        КЛАСС: Лучник, Мечник, Шпион, Маг Света, Маг Тьмы, Маг стихий, Воин, Маг скверны, Жрец Хаоса
        ИСКАЖЕНИЕ (Предвестник=.>Воплощение) фаза 5
        Все характеристики +420
        Сопротивление Свету +50 (max)
        Сопротивление Тьме +50 (max)
        До следующей фазы маны 27516/32000
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Усиленная воля (врождённое) ур. 30 (max)
        Сопротивление контролирующим разум техникам +100
        Ускорение прогресса (от статуса «герой»)
        Прогресс характеристик 250 %
        Интерпретация (от статуса «герой»)
        Понимание всех местных наречий, в том числе чтение
        Присутствие тьмы
        сниженное потребление маны при использовании техник тьмы 25 %
        Амбидекстер
        одинаково эффективное владение обеими руками
        Постоянное благословение (от класса «жрец»)
        Даже полностью лишившись маны можно получать её от бога
        Пять уровней! Как я мог добыть столь колоссальное количество энергии? Это же более 150 тысяч! Я что, «сожрал» половину своей армии бесов? Возможно, из-за этого на меня и смотрели с таким страхом?
        Не менее странным стало появление нового класса Жрец Хаоса. Класс сам по себе довольно специфичен, так ещё что-то я впервые видел упоминание о подобном божестве. Определённо это каким-то образом имеет отношение к подселенцу.
        Так же появились специфические навыки:
        МОЛИТВА УР. 5
        [Детали: можно попросить помощи у вашего божества. Лимит 4 на год]
        ХАОС ПРИРОДЫ УР. 5
        [Детали: неконтролируемое изменение погодных условий]
        ХАОС СОЗНАНИЯ УР. 5
        [Детали: при активации навыка в радиусе (ста) метров у всех разумных существ начинается приступ неконтролируемой агрессии ко всему вокруг помимо вас]
        У этого подселенца прям любовь к «веселью». Неконтролируемое изменение погодных условий? Приступ неконтролируемой агрессии у окружающих? Странно, что при подобных «увлечениях» он до сих пор никак не вышел со мной на связь и вообще довольно аккуратен. Судя по книгам по некромантии он может следить за телом постоянно и даже частично перехватывать управление. Собственно, такое уже случалось, что явно говорит о его силе, так чего же ждёт? Не может же быть, что банально не хочет говорить со мной!
        К чёрту всё, важнее узнать где он раздобыл столько энергии и что успел наворотить. Вот только как это сделать?
        Ману он мог взять и из хранилища, уж не знаю точно сколько там, но явно немало было. Я ведь сливал туда «излишки» многократно, так что это более очевидный способ стать сильнее за пару дней, чем «поглотить» часть собственной армии. Это было бы слишком глупо, а пока всё говорит о том, что он как раз таки умён.
        Отвернувшись от окна я привычным усилием мысли открыл Пространственный проход и шагнул в него. Зрение тут же перешло на ночной режим, но я не стал полагаться на тускло освещение фосфоресцирующих камней на потолке и создал [Фонарь].
        Ящики стояли на привычном месте, что вызывало недоумение. Я подошёл ближе и заглянул в первый попавшийся: чёрные как смоль кристаллы лежали на своих местах. Более того, их стало больше, чем я помнил. Я специально осмотрел все ящики, но факт от этого не поменялся. Если энергия не из Хранилища, то откуда? Неужели «поглотил» армию? Быть такого не может, я просто отказывался верить в подобное. И всё же стоит заказать под каким-то предлогом отчётность по численности. Она есть у меня, но подаётся раз в полгода, сейчас же нет времени ждать.
        Рассуждая о дальнейших действиях с моей стороны я ходил взад вперед и в какой-то момент обратил внимание на неровности пола. Странно, ведь я специально делал его совершенно ровным. Да и внешне всё как прежде, такой же оплавленный песок.
        Оглядевшись я заметил едва различимую границу, что отделяла ящики от остальной части помещения. Подселенец хотел расширить площадь? Или что это он здесь делал? Странно, очень странно.
        И ведь на шее нет артефакта блокирующего ауру сильного мага. Скорее всего, он разрушился при повышении уровня. Появляться же без него на публике не самая лучшая идея, так что стоит обратиться к Фавонию за новым.
        Я переместился в свою комнату: она была такой, как и прежде. Вздохнув я прилёг на кровать и задумался. Хотелось хоть кого-то рядом, почему-то ощущал себя одиноким. Закрыв глаза я позвал Мунина по ментальной связи. В ответ пришла какая-то настороженность, что перешла и ко мне. Поднявшись с постели и походив по комнате решил перекусить.
        Своим ходом добрался до гостиной, где позвал Вира специальной «кнопкой». Демон явился как ни в чём не бывало и его внешний вид успокоил меня.
        - Чего изволите, хозяин? - спросил он.
        - Приготовь мне обед.
        - Будет готово через час. Вы желаете отобедать в одиночестве?
        Я кивнул, но когда он уже сделал пару шагов к двери спросил:
        - Где сейчас Больдо?
        Вир повернулся и тут же вежливо ответил:
        - В своих покоях с Вадомой. Желаете отобедать с ними?
        - Нет.
        Демон вновь поклонился и ушёл. Время обеда для Больдо настастагет через два часа, мне не хотелось нарушать его режим. Как и видеться. Почему-то появился страх, что я могу навредить ему.
        После обеда я направился к Фавонию. Остановившись перед дверью постучал и сразу же вошёл.
        Демон посмотрел на меня с подозрительностью. Или это я уже накручиваю себя и просто показалось?
        - Мне нужны блокаторы ауры, - я сразу же перешёл к сути вопроса.
        Красноглазый усмехнулся и отошел к одному из своих комодов.
        - А я всё гадал, придёте вы за ним или нет, - сказал он выдвигая один из ящиков. Достав содержимое он направился ко мне, но остановился метрах в трёх. Замерев на миг и с недоверием посмотрев на меня, он положил амулет на стол и отошёл в другой край лаборатории.
        Я медленно приблизился к амулету и внимательно посмотрел на него: он был похож на прежний, но всё же отличался витками поверх камня какого-то материала.
        - Усиленный? - поинтересовался я.
        - Да, пришлось постараться. Флавий имеет много интересных и редких материалов. И что бы мы без него делали?
        Последнее предложение он протянул с какой-то странной интонацией. Я на какой-то миг засомневался, не может ли полудемон предать? Но на нём стоит печать, да и статус амулета соответствует назначению. Откинув сомнения я таки надел подвеску. Кожу по всему телу неприятно стянуло, но вскоре это ощущение ушло.
        Фавоний выдохнул с неким облегчением.
        - Признаться, я сомневался в том, что он выдержит.
        - Всё настолько плохо? - поинтересовался я наблюдая изменения в облике полудемона. Он стал вести себя более естественно.
        - Если бы вы могли почувствовать то же самое, что и окружающие, то всё бы поняли. У меня мурашки с тех самых пор, как вы вернулись из Лагеря. Зона действия довольно обширная, однако.
        Такой ответ мне не понравился. Будто колокольчик на шею повесили.
        Я не стал больше ничего у него спрашивать чтобы не вызывать подозрений. Эти два пропавших дня меня сильно беспокоили, но пока что ничего серьёзного не заметил.
        Уже в коридоре я услышал тихое рычание и очень удивился этому. Оказалось, что подобным образом меня встречал Мунин.
        - Что с тобой? - удивился я.
        «А то ты не знаешь. Что тебе нужно?» - в его мыслях чувствовалась откровенная неприязнь и мне стало не по себе.
        - Пойдём в комнату, здесь не место для разговоров.
        Пёс прижался к стене пропуская меня вперёд, так что я не стал трогать его, благо двухметровая ширина прохода позволяла. Видимо, что-то подселенец таки сделал.
        Уже в своей комнате я сел на постель и похлопал ладонью рядом с собой. Прежде Псы тут же запрыгивали и занимали удобную позу положив голову на мои колени чтобы их погладили между ушами. Но сейчас Мунин никак не отреагировал на этот жест.
        «Что произошло за эти два дня?»
        «Ничего», - его ответ был краток и без эмоционален.
        «Но ведь что-то случилось, раз ты реагируешь на меня как на чужого человека», - усмехнулся я. Похоже, мои слова заставили его задуматься.
        «Ты поработил нас с братом».
        Я был ошарашены таким ответом, так что несколько секунд тупо пялился на Пса, после чего закрыл лицо ладонями и потёр глаза. И вот что мне теперь делать? Если просто сниму печать, то он может напасть или убежать, тогда поминай как звали. С другой стороны, а не лучший ли это вариант?
        Сначала нужно понять, как подселенцу удалось усыпить меня на два дня и в будущем исключить подобную возможность. Я вспомнил свои ощущения во сне, и это вполне подходило под ментальные путы.
        «Твой запах немного изменился», - услышал я голос Мунина.
        «Что ты имеешь ввиду?»
        «Когда два дня назад ты позвал меня и брата, то твой запах был насыщен Тьмой как никогда прежде. Мы были восхищены этим и не сразу заметили как ты изменился. Это уже был не тот Аветус, которого мы знали. Совершенно не тот. Даже тогда, когда мы впервые увидели тебя в этом теле различия были не такими огромными. Но было поздно. Ты поработил нас [Демонической печатью]. Это очень обидно. Ведь мы всегда были верны тебе. И сейчас твой запах вновь изменился, в нём немного меньше Тьмы. Скажи, ты снова изменился?»
        Он не мог лукавить, его рассказ был максимально честен и прозрачен, что тронуло меня. Я не сразу смог взять себя в руки от переизбытка чувств и не скрывал их от Пса. Похоже, это его озадачило.
        «Это я, тот самый Аветус. Меня не было эти два дня. И вот я вернулся и не знаю что мне делать и как быть дальше. Тот, что живёт в моём теле очень силён и коварен».
        «Что это значит? У тебя раздвоение личности?»
        «Нет, в моём теле две души».
        «Это странно, но я верю тебе», - сказав это он подошёл ближе и запрыгнула на кровать. Я погладил его между ушей и уткнулся носом в загривок.
        «Спасибо. Ты не представляешь, как это важно для меня».
        «Я хочу чтобы ты стал прежним».
        «Я желаю того же. Но я всё ещё человек, ещё и с таким неприятным „сюрпризом“ внутри. Если кто-то узнает, то может попытаться предать меня. А этот Некто, если он заберёт контроль, то уничтожит всех вокруг. Я обладаю огромной силой и могу устроить катаклизм похлеще Нашествия, но не хочу этого. Ведь после останется пустой мир, мне такое „наследие“ не нужно. А вот Некто получил класс Жрец Хаоса вряд ли просто так. Мне необходима поддержка друзей, и пока я не знаю кому мог бы довериться больше, чем тебе и Хугину».
        «А как же Анна?»
        «Я не знаю где она сейчас. К тому же я боялся за её жизнь и приказал держаться подальше. Возможно, это было ошибкой. Мне хочется освободить и тебя с братом и прогнать ради вашей же безопасности, но тогда я останусь совершенно один».
        «Прогнать? - Мунин приподнял голову и внимательно посмотрел на меня своими угольками глаз. - Мы не бросим тебя, ты наш создатель и отец. Тем более сейчас это будет предательством».
        «Спасибо, но…»
        «Никаких „но“! Мы всегда будем рядом!»
        Мунин даже зарычал от избытка чувств, что меня умилило и вызвало улыбку.
        «Выслушай меня, это очень важно, - продолжил я. - Неизвестно, когда Некто захватит управление телом и сможет ли это кто-то заметить. Твой нюх очень чуток, но и он не всемогущ. А подселенец будет заинтересован в том, чтобы тебя обмануть. Ты сейчас можешь говорить со мной только потому, что он не запретил…»
        И тут меня осенило: что ему мешало сделать тоже самое с Анной? Он не просто обидел её, а дал некие указания, приказал что-то выполнить. И как я до этого раньше не додумался? Где теперь искать Анну? Уж она бы смогла помочь мне. Сейчас же что не предпринимать, всё будет полумерами.
        «Что-то случилось?» - поинтересовался Пёс и я поделился с ним своими мыслями. Оказалось, что они так же давно не видели Анну, но обещали сразу же с ней поговорить. Легче от этого не стало.
        «Похоже, Некто может легко подчинить меня во время сна. Вот только постоянно бодрствовать я не могу чисто физически. Трое суток это максимум, а потом вернётся он и я не знаю когда смогу вырваться».
        Мунин опустил голову и промолчал.
        «Я сниму с тебя печать», - передал я мысль и плавно провел ладонью по хребту Пса от головы ниже, к сердцу со стороны спины. И вот в этот момент пришло ощущение сопротивления, Мунин дёрнулся и обеспокоенно посмотрел на меня.
        - Он сопротивляется, - сказал я уже вслух. - Но я сильнее, потерпи.
        Когда дело было сделано, внутри меня начал подниматься гнев. И я понимал, что это не мои чувства.
        «Ублюдок», - злобное рычание над самым ухом. Лишь через мгновение пришло осознание того, что это не мысли Мунина или мои.
        «Таки решил высказаться наконец?» - усмехнулся я, но ответа не последовало.
        - Ты почувствовал изменения, верно? - спросил я уже у Пса.
        «Да, твой запах. Он изменился».
        - Что ж, теперь ты знаешь, как обнаружить его. Полагаю, и сам понимаешь, что в таком случае стоит держаться подальше?
        «Да».
        - Позови брата, нужно снять печать и с него. Я распоряжусь о том, чтобы ваши обязанности переложили на кого-то другого. С этого момента я хочу, чтобы вы отходил от меня только в крайнем случае.
        Глава 26
        Раздался стук в дверь и король Вадис оторвал уставшие глаза от бумаг.
        - Господин Мантас прибыл по вашему указанию, - сообщил слуга выглянув через приоткрытую дверь.
        - Пусть заходит, - сказал король и откинулся в кресле.
        Дворцовый управляющий тут же вошёл, вежливо поклонился и занял стул перед столом.
        - Я вас слушаю, учитель, - усмехнулся Вадис и Мантас сразу же понял настроение короля.
        - Полагаю, ремонт лестницы в левом крыле вновь откладывается, - флегматично сделал выводы старик. - В таком случае настоятельно рекомендую перекрыть её до лучших времен пока кто-то не пострадал.
        - Ах, вы полагаете? - театрально всплеснул руками преисполненный эмоциями Вадис. - Вам напомнить итоговую сумму в смете на очистку и покраску стен замка? А очистка черепицы крыши? И это только малая часть расходов! Мы лишились огромного куска налоговых поступлений из-за вынужденных преференций лордам! Другим же не последним лицам королевства пришлось делать подарки, и всё ради сохранения лояльности! По ночам в городе творится не пойми что, мы ведь только сравнительно недавно обезглавили Культ Истины, и что теперь? Утихомиривать шпану и народные волнения приходится своими силами! Которые, прошу заметить, не спешат выполнять прямые приказы своего короля и свои обязанности в принципе! Столица опустела, все кто мог уехали в свои поместья, а в это время из их особняков здесь выносят всё, что те не смогли увести с собой! Только магическая охрана хоть как-то держится, но и она не вечная. И всем нужны деньги, всем! Все от меня требуют финансирование! И где я его возьму? Уж извините, но золотыми слитками я пока срать не начал!
        Вадис умолк, продолжая сверлить старика перед собой тяжёлым взглядом, который тот с достоинством выдержал.
        - Вы высказались? - уточнил он довольно тихим голосом.
        - Выказался ли я?! - возмутился Вадис. - Да я ещё и половины не озвучил! А знаете, что самое примечательное? Догадываетесь?
        - Нет.
        - Всему виной именно тот человек, которого вы выгораживаете с самого момента появления здесь! Если бы вы тогда самовольно не заявились в ту камеру, то Владимир бы сгинул никому не известным. Не было бы всего этого дерьма, в которое он нас вляпал. Слишком поспешно мы приняли Альгирдаса за душевнобольного, он ясно видел то, что ускользало от взгляда большинства.
        - Только не говорите, что и вы теперь начали считать Шестого Героя воплощением Зла, - настороженно высказался Мантас с опаской поглядывая на короля.
        - Открыто я уже этого не признаю, - на миг успокоился Вадис, то тут же ударил кулаком по столу: - Но будь я проклят, если этот мальчишка не имеет никакого отношения ко всему происходящему! Надо было удавить гада когда он был ещё слаб, но я был слишком беспечен, не дожал, а теперь вот расплачиваюсь.
        - Вы излишне резки в суждениях…
        - Я резок? Вы слышали результаты так называемого «расследования» ангелов?! Они ведь просто умыли руки заявив, что Пресветлая не имеет отношения к инциденту с детоубийствами и человеческой кровью на дворце. Во всём виноваты демоны - и это я должен заявить народу? А где виноватые? Кого мне казнить?
        - Нужно лишь время, люди успокоятся и всё забудется.
        - Время? У нас его нет. Вы ведь в курсе, чем сейчас занимается Владимир? Расширяет свои земли! Где это слыхано? Наглым образом идёт против централизованной власти и своего короля! А знаете, что самое мерзкое во всём этом?
        Он выжидающе посмотрел на Мантас и тому пришлось признаться в неведении.
        - Я ничего не могу сделать, - сказал Вадис медленно, выделяя каждое слово. - У меня нет ресурсов и не предвидится до самой весны, пока не начнут действовать контракты с выпускниками магической академии. Некоторые, кстати, уже выплатили неустойку и расторгли договора, но это капля в море. Да и грядущую зиму ещё нужно как-то пережить.
        Выдохнув, Вадис отбил пальцами правой руки незамысловатый ритм об стол. Мантас опустил глаза и продолжал молчать: говорить о чём-то с Вадисом в таком состоянии просто не было смысла.
        - Мы банкроты. Вилантия из богатейшей страны превратилась в нищую. Можете попросить у своего «любимца» денег, он ведь сам неоднократно признавался, что их у него «предостаточно». Авось и поделится, он ведь у нас «само благородство».
        Разумеется, это был сарказм, и Мантас прекрасно это понимал.
        - Я могу идти? - поинтересовался старик.
        - Идите.
        * * *
        Через три дня прямо к порогу Убежища пропавший на «важное дело» Мунин притащил трясущегося от страха мужчину средних лет. Все эти дни Хугин постоянно был рядом и громким лаем либо прикусом ребра ладони будил меня. Я чувствовал лишь дикую усталость и желание спать, а внутри словно сидело предвкушение чего-то хорошего - не моё чувство, а подселенца, я это понимал и злился от собственной беспомощности.
        Хугин вновь прикусил мне ладонь и велел идти к пещере аудиенций: я сам уже слабо соображал и всецело доверял советам Пса. Моей основной целью было пресекать попытки Некто завладеть телом и это чуть ли не единственное, на что я был способен.
        Поднявшись к кресла я потащился за Хугином и этот путь показался мне довольно долгим. В пещере нас ждал довольный Мунин и напуганный незнакомец. Самый обычный человек, из простолюдин, судя по одежде.
        - Кто это? - спросил я Пса, так как не мог даже сосредоточиться для передачи мысли и почему-то боялся, что этот канал может перехватить Некто. И он пытался, хоть на прямую связь со мной так и не пожелал выйти.
        «Этот человек никогда не спит. Ты умеешь забирать навыки. Это наше спасение».
        Не веря в чудеса я применил [Улучшенный анализ] к мужчине и не поверил своим глазам: в пассивных врождённых навыках у него действительно был необычный навык.
        УСПЕВАЕМОСТЬ
        ВАМ БОЛЬШЕ НЕ НУЖЕН СОН
        Не веря удаче я перевёл взгляд на Хугина.
        - Принеси мне нож и бокал.
        Тот тут же убежал, а вот мужчина по своему истолковал, зачем мне мог потребоваться нож и взмолился:
        - Пожалуйста, господин! Прошу вас! Я сделаю что угодно! Я не богат, но очень производителен, такого верного раба как я вы нигде не найдёте!
        Надо же, смышлёный малый, сразу понимает, что может выжить только в качестве раба в подобных условиях. Вот только мне нужно иное.
        - Молчи, - чтобы сказать это твёрдо и уверенно мне потребовались силы.
        - Прошу вас, господин! Умоляю!!! - пропищал тот и заткнулся лишь когда Мунин зарычал.
        - Кто он? Где ты его нашёл? - обратился я к Псу тихим уставшим тоном.
        «На наших землях. Собирал слухи о самых необычных способностях и нашёл его».
        - Тебя никто не видел?
        «Обижаешь».
        Тем временем вернулся Хугин и из его пасти мне на ладонь упали небольшой металлический бокал и кухонный нож.
        - Руку. Дай.
        Вот только мужчина не хотел этого делать, он слишком боялся за свою жизнь. Мне больше ничего не оставалось, кроме как использовать на нём [Морок].
        - Смотри на меня. Тебе ничего не угрожает, ты дома, всё хорошо.
        - Я дома, - глаза мужчины остекленели и он расплылся в глупой и довольной улыбке.
        Взяв его руку я быстро сделал надрез по предплечью, прямиком по венам, и отбросив нож подставил бокал. Лишь на секунду лицо мужчины омрачилось обидой и непониманием, а потом вернулось к блаженному. Я же дождался пока кровь наберётся и выпил её, получив желаемый навык с первого раза. Вот только ничего не изменилось, я всё так же чувствовал себя уставшим и сонным.
        - Отдай его кому-нибудь, пусть отведут к людям рабам. И рану обработают, - расстроенно распорядился я.
        «Тебе лучше?» - с надеждой поинтересовался Хугин.
        - В том то и дело, что нет. Ничего не изменилось.
        Я поднялся на ноги и вернулся в свою комнату. Сев в кресло уставился в огонь и продолжил ждать неизбежного: ещё немного и я усну.
        [Поздравляем! Получен навык Бессонница ур. 1!]
        Открыв статус я ознакомился с описанием. Оно гласило, что сон мне всё же требуется, но чтобы отдохнуть и набраться сил достаточно просто долго и неподвижно сидеть либо лежать. С повышением уровней я всегда буду полон сил и отдых мне уже не потребуется.
        Что ж, будем довольствоваться тем, что имеем.
        * * *
        Дом Кастула был полон знакомых лиц: все демоны, большинство из Союза Памяти. Эгле выглядела белой вороной в прямом и переносном смысле: единственная блондинка в этом обществе. Её дочь тоже выделялась, но не так сильно: брюнетка в отца. Здесь были и другие дети, но они копировал поведением взрослых, ходили за родителями хвостиком, либо стояли в сторонке чтобы не мешать, и всё это с каменными лицами. Лишь изредка они позволяли себе показывать эмоции.
        Хозяин торжества встретил нас с распростёртыми объятиями. Мне он пожал руку, перед Элизой преклонил колено и обнял, а затем поднялся и страстно поцеловал бывшую Жрицу Света. Окружающие шептались, не все, но многие знали кто это и не могли поверить в происходящее. Да и я, признаться, был довольно удивлён. А вот Адских Псов будто ничем нельзя было пронять.
        Закончив поцелуй, Кастул взял ладонь Эгле правой рукой, а Элизы левой, после чего развернулся и вместе с ними поднялся на возвышенность.
        - Дорогие гости моего дома, - начал он и перешёптывания прекратились. - Наверняка каждый из вас гадает, зачем был приглашён сюда и что это за праздник. Но вряд ли кто-то может быть близок к истине, настолько это событие необычно для нашего мира. Вы спросите, что эта девушка, - он приподнял её ладонь и Эгле сделала шаг вперёд, - делает здесь и действительно ли она одна из уже шести Героев Светлой Богини? И я отвечу, это действительно Эгле, бывшая Жрица Света, отрёкшаяся от своего божества. Сейчас она просто человек и маг, а теперь и моя невеста…
        Повисла гробовая тишина, а затем гости зароптали:
        - Светлая невеста тёмного? Разве такой богомерзкий союз может существовать? Это глупая шутка? Чистокровный демон не мог выбрать это…
        На самом деле я сам стоял как вкопанный не веря своим ушам. Когда Кастул хвастался, что сможет соблазнить Жрицу Света, то я и подумать не мог, что он реально решит на ней жениться. Мало того, что она светлая, так ещё и человек, жалкий человек. И пусть гордыня демонов уязвлена нынешним превосходством людей, они никогда не признают их равными. Я сам столкнулся с той же проблемой, но могу использовать Тьму, имею бумагу о гражданстве, так что формально считаюсь демоном, хоть фактически это и не так. Но Эгле, это очевидно, что она не имеет к демоническому обществу никакого отношения.
        - Прошу вашего внимания! - громко и властно сказал он и гости притихли, но по внешнему их виду было заметно, как они возмущены заявлением. - Поскольку Эгле отреклась от своего божества, то она светлая лишь номинально, а потому нашему браку ничто не может помешать. Я просил совета у Праматери и она готова принять всех в лоно своей веры, даже бывшую Жрицу Света.
        Ропот пронёсся по толпе. «Быть такого не может! Это ложь! Невозможно!»
        - Возможно, вы хотите узнать, кто этот ребёнок, - между тем продолжал дракон и вывел немного вперёд девочку, - и я отвечу, это Элиза, и она совсем скоро станет моей приёмной дочерью, как только я совершу обряд бракосочетания с её матерью Эгле!
        Тут демонов прорвало; они кричали и возмущались абсурдному заявлению, в это же время Кастул передал невесту и приемную дочь своим слугам и те удалились из помещения. Как только они оказались в безопасности, Кастул тут же трансформироваться в свою драконью ипостась, благо размеры помещения позволяли. Собственно, некоторые из гостей сами уже приняли боевую форму. Может, от переизбытка чувств, либо же намереваясь вступить в открытый конфликт с наглецом, посмевшим сделать подобное заявление.
        - Не забывайте, - громогласно взревел Кастул, - что вы находитесь в моём доме, и достаточно одного моего слова, как все бесы уровня будут призваны сюда и никто из вас не уйдёт без потерь!
        Похоже, такое заявление остудило пыл большинства и они вернулись к обычному виду. Так как градус конфликта снизился, то и хозяин дома также отпустил драконью форму.
        - Все несогласные могут проваливать! - заявил он. - Остальных же прошу проследовать на официальную церемонию.
        Он развернулся и спустился с пьедестала, после чего слуги распахнули дверь в пустой коридор. На стенах весьма эффектно и последовательно зажглись факелы, видимо освещающие путь к истинному торжественному помещению.
        Я догнал Кастула, чувствуя как толпа пошла за нами.
        - Ну ты, брат, и учудил, - усмехнулся я смотря на довольное лицо друга. - Хоть бы предупредил…
        - Иначе какой бы это был сюрприз? - наигранно удивился он и добродушно рассмеялся.
        Глава 27
        Брачную церемонию демона-дракона и бывшей Жрицы Света проводил не абы кто, а сама Исполнительница Желаний Лукреция. Я надеялся, что Кастул не настолько глуп, чтобы загадывать подобное, и это лишь совпадение. Не менее странным и неожиданным лицом оказалась подружка невесты Розалия, попавшая сюда неведомым мне образом. Другом жениха же был совершенно незнакомый мне демон.
        Когда официальная часть закончилась и все гости смогли убедиться в благословении Праматери, началась основная часть торжества. Уж что, а шумные вечеринки Кастул любил: толпа музыкантов и вокалистов, а также труппы актёров подтанцовки, посмотреть было на что.
        - Ты как здесь оказалась? - поинтересовался я у Розалии как только подвернулся случай.
        Девушка уже в привычной манере опустила глаза и ответила после паузы:
        - Кастул заранее забрал меня из деревни людо-ящеров и предоставил комнату для отдыха. Служанки любезно объяснили как будет проходить церемония и в чём заключается моя роль. Знаешь, на моей родине гораздо больше традиций и запутанных ритуалов.
        Она печально улыбнулась и бросила на меня короткий взгляд, но меня интересовал другой вопрос: зачем в таком случае потребовалось Эгле и её дочь доставлять лично мне? Возможно, из-за того, что я назвался Аветусом? Фигура спорная и одновременно значимая для всех демонов.
        - Я знаю церемонии своей родины лишь поверхностно, - ответил я помня о той легенде, что поведал Розалии. - Наверное, это потому что подобные вещи интересуют в первую очередь женщин.
        Мы ещё немного поговорили о разной ерунде и она ушла к невесте. К счастью, Адские Псы отпугивали большинство демонов, так что желающих переброситься со мной любезностями не нашлось.
        Видимо, Кастул решил, что я скучаю на его празднике жизни и подошёл вместе со своим дружком.
        - Хотел представить тебе своего давнего друга, Сильвана Манлиния, - заявил улыбающийся громила и подтолкнул в спину парня.
        Сильван тут же протянул ладонь на которую я сначала довольно некультурно покосился и лишь затем пожал. Мне казалось странным, что я никогда не видел этого молодого человека и не слышал ни его имени, ни фамилии.
        - Приятно познакомится, - откровенно соврал я, что не ускользнуло от внимания собеседника.
        - Да ладно тебе, - расплылся в своей чересчур радостной манере Кастул, - Сильван хороший парень, скоро сам убедишься. К тому же, он давно просил меня познакомить вас.
        - Даже не знаю почему, - я окинул парня скучающим взглядом, а тот рассерженно покосился на дракона.
        - Вы тут общайтесь, а я побежал к своей уже законной жене. Не хватало, чтобы кто-то увёл в первый же день, - он засмеялся и ушёл.
        Сомнительно, чтобы кто-то из демонов заинтересовался одним из Героев исключительно из-за внешности, уж скорее ради убийства потенциального врага. Тьма брак, конечно, благословило, но это не исправит того факта, что большинство демонов уязвимы к магии света, которой девушка владеет в совершенстве.
        - Добрый вечер, - привлёк внимание Сильван поглядывая на стоящих по бокам от меня Адских Псов, - смею полагать, что вы действительно есть тот самый Аветус Кровавый, о котором уже несколько месяцев говорят все, кому не лень?
        - Полагаю, да, - усмехнулся я продолжая рассматривать его изучающим взглядом. На вид самый обычный юный парнишка лишь немного за двадцать. - Не думал, что настолько популярен у демонов.
        - Вы не представляете, насколько популярны, - шире улыбнулся Сильван. - О том же Теурии слухов и небылиц ходит меньше, чем о вас.
        - Сомнительное достижение, не находите?
        Кажется, парень немного растерялся от моего ответа, но отступать он не собирался.
        - Но, между тем, он король. Кто же вы?
        - Я? - пожал я плечами. - Я лишь тот, кого другие хотят видеть на троне.
        Он задумался.
        - Другие? А чего же хотите вы?
        - Уж точно не этого. Трон это не то, к чему стоит стремиться. Вот поднять свой народ с колен, на которые их опустили люди - дело другое. Не для того я и мои предшественники укрепляли мощь империи, чтобы за несколько лет потомки потеряли всё.
        - То есть, вы выступаете против людей? А сами вы разве не человек? - кажется, мой ответ его разозлил.
        - Я против Светлых, за всё хорошее для демонов и каждого, кто признаёт величие истинного бога этого мира.
        - Вы пытаетесь усидеть на двух стульях, но так не бывает.
        Настырность странного парня могла бы начать раздражать, но вместо этого его нервозность позабавила меня, так что решил продолжить дискуссию ради развлечения.
        - Вы можете думать как угодно, я не намерен вам что-то доказывать или опровергать. Странно, что такой приверженец Теурия согласился быть другом демона, который выступает на стороне Аветуса. Не боитесь гнева своего любимого короля?
        - Теурий мудрый правитель, мне нечего бояться.
        На это я просто рассмеялся. Троллить юного националиста довольно весело, так что наш диалог продолжался. Сильвестр пытался доказать, что мне не на что рассчитывать и что нынешний король прекрасно справляется со своими обязанностями. Но при этом парень пытался не обидеть меня. Как по мне, разговор давно стал совершенно бессмысленным и зашёл в тупик, пора заканчивать дискуссию.
        - Отчего же тогда ваш замечательный король ставит в колёса палки тому, кто готов служить ему и, более того, сделать за него всю грязную работу? Разве не стоило бы радоваться такому стечению обстоятельств?
        Наконец Сильван сдался и замолчал.
        - Вообще-то, - сказал он извиняющимся тоном, - когда Теурий узнал, что я буду на свадьбе Кастула, то попросил передать послание с ответом на ваше прошение о встрече. Оно со мной, но в другой комнате. Простите, что сразу не отдал конверт, а вступил в перепалку. Не проследуете ли за мной? Сами понимаете, дело довольно личное.
        - А каков ответ-то? - удивился я.
        - Простите, но я не знаю, - виновато улыбнулся он.
        Я пожал плечами и мы направились к выходу из банкетного зала.
        - А ваши, эм, «питомцы», всегда ходят за вами? - поинтересовался он уже в коридоре.
        - Разумеется, - усмехнулся я. - Или вы полагали, что меня так просто завлечь в ловушку?
        - Ловушку? - удивился тот. - И в мыслях не было! Конверт действительно в моей гостевой комнате.
        «Он странный», - поделился наблюдениями Мунин.
        «Я ему не доверяю», - добавил Хугин.
        «Поэтому вы и со мной, чтобы в случае опасности подстраховать».
        Наш ментальный разговор остался вне ушей странного парня, что под невнятным предлогом пытался затащить меня в свою комнату. Им следовало бы подобрать для таких целей девушку. С другой стороны, оставался небольшой шанс что он говорит правду, ведь вряд ли бы Кастул назвал своим другом того, кого плохо знает.
        Сильван открыл дверь и вошёл первым, за ним Псы и я последний. Чутьё молчало, в то время как здравый разум ясно говорил о подозрительности происходящего. В помещении я не ощущал ни единой живой души и уже стал задумываться о том, что это лишь паранойя.
        - Сейчас, конверт лежит здесь, - между тем сказал парень подходя к одному из комодов и отодвигая ящик. В следующее мгновение послышался щелчок и я обернулся тут же активировав [Щиты Тьмы]. Оба рычащих Пса оказались в энергетических ловушках, облегчённых вариантах тех, в которые когда-то попала Анна.
        «Беги», - эхом раздались в голове мысли Псов, но сделать я ничего не успел, так как грудь пронзила боль и рука моя ухватилась за кончик клинка, что выступал над одеждой. Обернувшись я увидел самодовольную рожу Сильвана, в левой руке он держал пустые ножны.
        Этот гад метнул мне в спину какой-то меч! От такой наглости я просто оторопел. Столько времени боялся внутреннего врага, что совершенно перестал следить за внешними! И Кастул, такого предательства от него я не ожидал.
        Прошло не более пары секунды прежде чем до меня дошло, что что-то не так. Оружие было необычным, уровень моей маны падал с внушительной скоростью, так что понятно, как оно смогло пройти сквозь [Щит Тьмы]. Я же, по сути, ничего не мог сделать и стало понятно, отчего Сильван больше ничего не предпринимает. Более того, он наглым образом просматривал мой статус, о чём сообщил пробежавший по спине табун неприятных мурашек.
        «Если я потеряю сознание, то Некто получит контроль», - мелькнула мысль, что привела меня в чувства, благо вспышка боли была кратковременной из-за активившегося обезболивающего навыка. Укрепив покров ладоний навыком я схватился за лезвие и попытался протолкнуть его сквозь себя, но металл выскальзывал из пальцев. Тогда я просто ударился спиной о стену, но снова ничего не вышло, проклятое оружие не желало проходить насквозь. Между тем, перед глазами начинало мутнеть и вдруг пришло осознание того, что нет крови. При таком ранении она ведь обязана быть, а лезвие с самого начала чистое.
        Знавал я один такой меч, когда-то очень давно отдал его своему неблагодарному сыну и тот не нашел более лучшего применения подарку чем убить меня. Ну уж нет, на этот раз я сам оружие.
        Навык активировался моментально и лезвие обволокла тёмная дымка. Как результат, падение уровня маны замедлилось и остановилось, а затем значения поползли вверх. Самочувствие улучшилось и я наконец смог рассмотреть сползающую с лица неудавшегося убийцы самодовольную ухмылку.
        [Рывок] и наглец впечатался в стену, из его рта потекла тонкая струйка крови.
        - Кто ты, - ледяным тоном спросил я его.
        - Кхе, кто я? - закашлялся тот. - Кто… Нет, что ты?
        - Я Ельвар Морохил Друлавар Аветус именуемый Аветус Кровавый. Теперь твой черёд.
        Он потянул руку вверх к одной из цепочек на шее и сорвал её. Его лицо тут же поплыло и изменилось на какое-то подозрительно знакомое. Не веря своим глазам я отшагнул, отчего он сполз по стене на пол.
        - Теурий?
        Я неоднократно видел его лицо на зарисовках. Фотографий здесь не было, лишь картины либо карандашные наброски, но талант плюс навыки могут творить чудеса.
        [Поздравляем! Получен уровень 76!]
        Я удивился несвоевременному сообщению системы и повернулся к клеткам, в которых сидели мои Псы. Коснувшись одной я поглотил её и таким образом освободил Мунина.
        «Вытащи меч», - попросил я Пса, что тот и исполнил. Лишь поглотив вторую клетку я забрал из его пасти Мунина оружие.
        [Поздравляем! Получен уровень 77!]
        Рукоять слегка вибрировала в моей ладони, при этом её продолжала окутывать тёмная дымка вопреки моим пожеланиям. Похоже, подселенец жаждал силы, только я не понимал причины подобного рвения.
        МЕЧ ПОЖИРАТЕЛЬ (ЛЕГЕНДАРНЫЙ, УНИКАЛЬНЫЙ)
        Усиление во время боя:
        сила: +110
        ловкость: +90
        Прочность оружия: 620/1000
        Ограничения: 40 ур.; штраф 50 % от 20 до 39 ур.; штраф 120 % для 0-19 ур.
        Особые свойства: затрат маны не требует, поглощает ману и здоровье противника вместе с кровью.
        Надо же, Пожиратель, оружие прямо создано для меня. И учитывая то, что прочность продолжала падать, очень скоро я его лишусь навсегда.
        Осмотревшись я убедился, что Псы не дают Теурию пошевелиться, после чего отбросил оружие в дальний угол. Увы, особого эффекта этого не дало, жгут дымки продолжал тянуться к «кормушке».
        [Поздравляем! Получен уровень 78!]
        Потребовалось значительное волевое усилие дабы наконец отменить действие навыка. Возможно, я бы мог открыть Пространственный проход в собственную комнату и забросить меч туда, вот только Кастул установил ограничение на всю территорию своего замка.
        Когда контакт с оружием оборвался, я наконец смог вздохнуть свободно и повернуться к сидящему у стены Теурию. Он смотрел на меня полными ужаса глазами, когда наибольшую опасность по логике ему представляли Адские Псы. Это немного смутило меня, так что полез себе за шиворот и достал потрескавшийся амулет. Похоже, только что весь замок ощутил мою «непередаваемую» ауру.
        - Ну что, пора говорить? - сказал я улыбаясь и, засунув сломанный амулет в карман, шагнул в сторону Теурия.
        Глава 28
        - Ну что, пора поговорить? А то кое-кто уже взял в привычку избегать меня. Не кажется, что это некультурно с твоей стороны?
        Подойдя к Теурию я навис над ним.
        - Что ты такое? Ты не можешь быть ни демоном, ни человеком. Это невозможно, - со страхом в голосе сказал демон.
        - М-да, похоже, конструктивного диалога с ходу не получится. Жаль.
        Я потянул к демону ладонь, отчего тот дёрнулся и попытался отстраниться, но бесполезно, по обе стороны находились Адские Псы. Я же особо не спешил, наслаждаясь его страхом и отчаянием.
        [Демоническая печать] легла идеально, так что я просто выпрямился, чем озадачил Теурия.
        - Вставай и пошли, я тебе приказываю, - сказал я мило улыбаясь. - А ещё запрещаю причинять мне вред или пытаться убить.
        Тот удивленно посмотрел на меня и поднялся на ноги. Стерев с подбородка кровь он отряхнул одежду и поинтересовался:
        - И это всё?
        - Пока можешь расслабиться. Знаешь, хотелось бы поговорить с тобой с глазу на глаз, но это сложно будет сделать здесь и сейчас. Скоро на мою ауру сбегутся все кому не лень.
        - И что ты предлагаешь?
        - Пустыня, что же ещё? - пожал я плечами. - Скрытность то есть у тебя?
        - Я никуда не пойду.
        Посмотрев на него я усмехнулся:
        - А у тебя есть выбор?
        На самом деле я понял, что он будет подчиняться. Раз не испытал боль печати, значит его слова лишь повод прощупать почву, не более того.
        Воздух пустыни на удивление приятно обдувал лицо своим жаром, даже духота не приносила неудобств. Интересно, это из-за выносливости? Раньше мне здесь не особо то нравилось.
        Мы удалились от дворца Гегания на расстояние порядка пяти километров прежде, чем я остановился. Нам никто не мог помешать, так как бесы уровня разбегались сразу же при моём приближении, а малоподвижные засадные углублялись в песок и не высовывались. Разумеется, здесь как всегда стояла ночь, да и мы слишком далеко от Камня Телепортации чтобы натолкнуться на авантюристов.
        Авантюристы! Сейчас они казались не более чем прокаченными охотниками на подставную дичь. Тратить всю свою жизнь на подобное и не понимать зачем на самом деле рискуешь! Борцы со злом, с демонами. Это даже звучит смешно, лишь единицы самых сильных могут встретить демона, и то случайно.
        - Мы пришли? - поинтересовался Теурий прерывая мои размышления.
        Обернувшись к нему я улыбнулся.
        - Да. Тебе что-то не нравится?
        - Но здесь ничего нет.
        - Разве? - показушно удивился я. - А как же мы четверо? Прекрасная компания.
        [Рывок] и удар кулаком по касательной к земле и демон оказался запечатан в бархан. Я же остался стоять ожидая его появления, и он вылез, злобно поглядывая на меня, отплёвывая песок и уже активировав [Щит Тьмы], чьё темноватое свечение окружило его фигуру.
        - Не хочешь узнать за что?
        - Это что-то изменит? Зачем ты привёл меня сюда? Вряд ли для разговоров.
        - Убери защиту. Я вообще запрещаю тебе сопротивляться.
        - Да как ты…
        И тут он побледнел, схватился за сердце и качнулся.
        - Лучше тебе послушаться.
        - Ни за что! Что ты сделал со мной?
        - Раб. Теперь ты мой раб. И советую принять этот факт.
        - Невозможно…
        Он уже еле дышал, ноги не держали его. Он упал на колени, но продолжил держать [Щит].
        - Похвальная упёртость, но бессмысленная.
        Мне не хотелось использовать [Тень поглощения], так как подселенец с завидной лёгкостью перехватывал управление этим навыком, так что я просто стоял и ждал, когда демон банально потеряет сознание.
        Чего он ждёт? Зачем тянет время? Неужели надеется, что кто-то придёт на помощь?
        Посмотрев в сторону замка я прислушался к своему навыку, но преследователей не обнаружил. В то же время [Предчувствие] явно предупреждало о приближающейся опасности.
        Я мог бы остаться и встретить их, мне даже хотелось этого. Просто убить их всех, показать кто здесь хозяин. Зачем я столько вожусь с Теурием? Разве не могу просто стать королём и уничтожить каждого светлого на Поверхности? Это ведь так легко…
        - Прекрати! Кто ты, ублюдок? - сказал я разозлившись и тут же виски словно зажало в тисках. Боль была настолько резкой и интенсивной, что я согнулся пополам не в силах сделать глоток воздуха.
        «Подчинись!»
        Голос был настолько похож на мой собственный, что несмотря на боль я ужаснулся.
        - Ни за что!
        «Посмотри на него, - тело само развернулось в сторону Теурия, что уже лежал на песке без сознания. - Это ведь сделал ты, я же часть тебя. Сильная твоя часть».
        - Ты не можешь… наложить печать на моё сердце! Потому что оно и твоё так же!
        Боль так же резко ушла как и появилась. Я оторвал онемевшие ладони от головы и посмотрел на них: тремор как у заядлого алкоголика. А ещё мне было чертовски холодно, казалось, что выдыхаемый воздух должен парить как на морозе, но этого не происходило.
        С трудом поднявшись на ноги я осмотрелся: демон продолжал лежать на песке, а Адские Псы находились на достаточном расстоянии, чтобы я не смог их атаковать.
        «Вы его почувствовали?» - обратился я к бесам, но те не спешили с ответом. Прошла долгая минута прежде чем я услышал краткое «да» одного из Псов.
        «Он стал сильнее», - признался я с разочарованием.
        «Ты тоже».
        «Увы, только физически», - покачал я головой.
        Между тем, приближающаяся опасность со стороны дворца Гегания не давала покоя. Более того, я уже ощутил первые точки жизни на границе восприятия.
        «Нам нужно уходить, - предупредил я Псов. - Скоро здесь появятся те, кого я бы не хотел убивать».
        Хугин и Мунин начали приближаться, я же подошёл к лежащему демону и создал прямо под ним Пространственный проход. Песок посыпался вниз, вслед за упавшим телом. Создавалось впечатление, словно Теурия похоронили только что, что вызвало у меня усмешку. Дождавшись Псов я спрыгнул в «яму».
        * * *
        Безмолвный лес - это что-то невообразимое. Кроме шелеста листьев в кронах и редких поскрипываний ветвей нет ничего. От однообразного тихого фонового шума становится так легко на душе.
        Лёжа на пригорке я вытянул руку вверх растопырив пальцы, но до крон ещё так далеко. Закрыв глаза я подложил под затылок ладони и вздохнул. Как же здесь спокойно, совершенно не хочется возвращаться в Убежище либо замок Больдстонов. И как я докатился до жизни такой?
        «Он проснулся», - послышался в голове голос Хугина.
        В очередной раз я тяжко вздохнул и открыл глаза, медленно сел и повернулся к лежащему рядом Теурию. Я улыбнулся, так как тот продолжал делать вид, что находится без сознания. Протянув палец к его плечу слегка ударил током и это возымело эффект: парень тут же подскочил на ноги и с нескрываемой злобой посмотрел на меня.
        - Нечего притворяться, - усмехнулся я. - Я знал, что ты уже не спишь.
        - Что это за место? Зачем я здесь?
        - Странный ты малый, Теурий, - вздохнул я понимая, что чувствую себя ужасно усталым. Сколько дней я уже не спал? - Это я должен у тебя спрашивать.
        - А мне-то откуда знать куда ты меня приволок? Странно, что я вообще ещё жив.
        Снова усталый вздох.
        - Знать ты обязан, всё же. Неужели не чувствуешь фон? Пятнадцатый уровень Подземелья, между прочим твоего творения. Разве не ты придумал сей трюк чтобы демоны всегда знали где сейчас находятся? Дай угадаю: это было давно и вообще ты тут ни при чём.
        - Что тебе нужно от меня?
        - Что бы ты был королём, - пожал я плечами и поднялся на ноги. - Но сначала я всё же должен вернуть должок, ибо те два удара совсем не удовлетворили меня. И помни: сопротивляться нельзя!
        [Рывок] с входом в [Ускорение], удар под дых, ещё один, третий, четвёртым подкинул тело и с разворота ногой отправил в полёт. Демон сбил собой несколько деревьев да так и остался лежать где упал.
        Развеяв навыки я закрыл глаза и набрал полную грудь воздуха. Удовлетворение? Увы, как не было так и нет. Покачав головой я подошёл к демону и поднял того за грудки.
        - Решил забить меня до смерти? - вяло поинтересовался Теурий.
        - Нет, так совсем не интересно, - мой голос был полон разочарования.
        Я разжал пальцы и парень упал на пятую точку. И почему мне так тошно? Повернувшись к демону спиной я посмотрел на то, что имитировало небо, и попытался расслабиться. Увы, не получилось.
        - Хочется убить меня, верно?
        - Да, - ответил демон после паузы.
        - Но нельзя, - тихо проговорил я. - Так ведь?
        Я повернулся к нему. Теурий уже стёр кровь с лица и попытался привести свою одежду в порядок.
        - Чем ты занимаешься? - удивился я. - Как девица на выданье. Расслабься, кроме меня тебя никто не видит. Ну и Псов.
        - Я … должен выглядеть…, - запнулся он и бросил на меня короткий взгляд. - Не важно.
        Кажется, только сейчас он понял, насколько нелепо его поведение в сложившихся обстоятельствах.
        - Ты, конечно, король, но демонов, а не светских дам. И я уже сказал, будешь им быть и дальше. Только с одним ма-аленьким условием: прислушиваться к моим советам.
        - То есть исполнять твои указы? Отдаёшь мне роль марионетки?
        - Называй это как хочешь, по мне так это плодотворное сотрудничество: ты король, я помогаю своему народу… Бывшему своему народу.
        - А что с другим «твоим народом»? Ты ведь человек, - ухмыльнулся он.
        - Да, и сдохну лет так через сорок в своей кровати быстро и безболезненно. Возможно, такой исход можно изменить, но я пока не знаю как. Да и сорок лет это целая жизнь. Демоны не понимают подобных вещей, а жаль. Нам… Вам дано столько лет, а вместо свершений вы просиживаете штаны в своих имениях и сплетничаете словно… простолюдины в захудалой забегаловке. Ну, что хмуришься, «король»? Или я неправду говорю?
        - Ты ничего не знаешь. Если бы не я, демоны как вид уже были бы уничтожены.
        - Это я как раз знаю. Но тебе не кажется, что «обмануть людишек» это не совсем победа?
        - Мы живы, разве это не победа? Ты не видел мировой войны, ты не знаешь что это. Лучшие из лучших погибли первыми, остальным, по-твоему, стоило повторить их участь, но зато удержать пресловутую честь?
        - Пятьсот лет, Теурий. Прошло пятьсот лет. Выросло целое поколение трусов, что не видели войны. Стариков же почти не осталось. Ты всё тот же пугливый мальчишка, которого я встретил когда-то очень давно на празднике. Ты не хочешь обижать людей, не хочешь пить их кровь, убивать. Видишь в них равных. Вот только мы никогда не были равными. Демоны сильнейшая раса континента, но во что ты их превратил?
        - Я спас их от геноцида!
        - Это пустой разговор. Я не хочу его продолжать. Лучше напомни мне, что ты там ляпнул Кассии? Предложил ей стать любовницей?
        Теурий сглотнул и сделал шаг назад.
        - Она, наверное, всё не так поняла.
        - Да что ты говоришь, - ухмыльнулся и я со скрипом сжал правый кулак. - А ну-ка подойди сюда.
        - Нет, - прошипел он согнувшись пополам и хватаясь за сердце.
        - Ай яй яй, какой непослушный мальчик.
        Я подошёл к нему ближе и ударил не сдерживаясь. Тот сбил собой очередное дерево и покачиваясь словно пьяный поднялся на ноги. Я же вновь сделал глубокий вдох и прикрыл глаза. И оно пришло - чувство удовлетворения. Когда жертва понимает за что её бьют, то делать это гораздо приятнее.
        - Трус! - прошипел Теурий. - Ты жалкий трус в теле человека, раз уходишь от честного боя.
        - Считаешь, что можешь победить меня? Знаешь, я и так хотел добавить разнообразия, но теперь ещё и дам тебе хороший стимул, - улыбаясь я посмотрел на демона. - Первое: тебе можно калечить меня. Второе: если ты собьёшь с меня, скажем, 30 % здоровья, то я сниму порабощение. Как тебе такие условия?
        Глава 29
        - Первое: тебе можно калечить меня. Второе: если ты собьёшь с меня, скажем, 30 % здоровья, то я сниму порабощение. Как тебе такие условия? - с улыбкой смотря на Теурия поинтересовался я.
        Разумеется, демон не спешил верить моим словам весьма разумно подозревая наличие подвоха. Вот только «щедр» я был исключительно из-за уверенности в превосходстве.
        - Что же ты стоишь? - ухмыльнулся я. - Все мои слова воспринимаются [Печатью] как прямой приказ. Давай, начинай. И да - право первого удара так же за тобой.
        Теурий выглядел весьма задумчиво, то ли не решаясь на первый шаг, то ли подготавливая какую-то технику. Я времени даром не терял: использовал максимальное укрепление тела без трансформации, плюс магией земли зафиксировал своё положение. Внимательно разглядывая демона я был готов в любой момент активировать [Трансформацию дракона] в месте предполагаемого удара, а также [Ускорение] для более точной оценки происходящего.
        Теурий наконец пришёл в движение, но это были лишь манёвры для отвлечения внимания и нагнетания обстановки. Он сделал несколько шагов в сторону обходя меня по дуге за спину, так же потянул руки, хрустнул несколькими суставами и затем наконец-то резко дёрнулся.
        Его удар пришёлся по пояснице, но даже не причинил мне боли. Так, небольшой дискомфорт, словно порыв ветра качнул.
        Повернув голову я покосился на ошарашенное лицо парня, что разглядывал чёрные драконьи чешуйки на моей пояснице. Его рука всё ещё оставалась в вытянутом положении, а щит которым он защищал свой кулак рассыпался.
        Деактивировав [Ускорение] я улыбнулся шире и проговорил:
        - Ха! Теперь же мой черёд.
        Новое [Ускорение], отцепив правую ногу от земли и оставив вторую под действием магии, ударом в бок отправил демона в очередной полёт. Похоже, он или не хотел прикреплять себя к поверхности, либо не умел этого в принципе. Но мне это не важно сейчас, нельзя дать ему возможности прийти в себя.
        Перегнав пребывающее в свободном полёте тело остановил его впечатав в землю и после этого отменил [Ускорение].
        Теурий закашлялся перекатившись на бок, вид он имел весьма помятый, что немного удивило меня.
        - Неважно выглядишь, а я даже толком ничего не успел применить. Сдаёшься? - сочувственно предложил я склонившись над ним.
        - Нет!
        - Лечись тогда, я приказываю. А то сдохнешь ещё на самом интересном месте. Я хоть и могу тебя оживить, но не хотелось бы доводить до подобного.
        СТАТУС:
        Теурий (Демон льда) ур. 90
        (Скрыто: Теурий (Демон власти) ур. 90)
        ОЗ: 1578/2100
        ОМ: 4120/4600
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 154
        Ловкость: 167
        Выносливость: 68
        Разум: 111
        КЛАСС: маг, (скрыто: маг-ментал)
        Впервые я решил просмотреть его статус и немного удивился содержимому. Значит, он заточил свои навыки именно на управление демонами, раз смог получить подобный титул. Да и список умений недвусмысленно говорил о любви к манипулированию «подданными». Возможно, вся его медлительность была вызвана применением ментальным навыков, которых я даже не почувствовал из-за иммунитета.
        - Мы только начали, а твоё здоровье уже просело на четверть, - покачал я головой отходя в сторону. - И да, ты в разы слабее меня. Знай: я совершенно не восприимчив к ментальным техникам.
        Восстановление демона шло полным ходом. Он поднялся на ноги и с подозрительностью посмотрел на меня: снова мурашки пробежали по спине.
        - Покажи свой настоящий статус, трус, - злобно сказал он, на что я рассмеялся.
        - А ты ещё не понял, да? То, что ты видишь он и есть. Ты так зациклился на подчинении и власти, что это даже в класс вылезло и род деятельности. И не нужно на меня так смотреть, я прекрасно вижу твой истинный статус и тридцать сильнейших навыков.
        - Это невозможно, - только и мог он ответить ошарашенно пялясь на меня.
        - Соберись, Теурий, - ухмыльнулся я. - Мы ещё не закончили, помнишь?
        [Ускорение] и [Рывок], и снова я сбил демона, хоть тот и успел применить [Щит тьмы]. Защита тут же рассыпалась, а сам он полетел в сторону, только в этот раз наконец смог сориентироваться и увернуться от моего удара. Его контратака осталась без цели: пусть он и перешёл в невидимость, навык был слишком низок по сравнению с моим. Мало того, что я видел очертания, так ещё и [Аура души] сигнализировала о местоположении.
        Повторив его трюк с исчезновением решил немного понаблюдать за действиями демона и тот явно запаниковал, так как по огромной площади вокруг него появилась небесная руна, из которой просто низвергся дождь из ледяных игл. Вот только я успел подняться выше всего этого безобразия и обогнул плоскость активного заклинания воспарив над ним. Попавшие же в цель иглы не смогли причинить вреда из-за драконьего укрепления.
        Впервые я поднимался к сводам Подземелья, прежде же никогда не интересовался как именно работает здесь освещение. Пасмурные облака действительно оказались облаками, а не какой-то иллюзией, с той лишь разницей, что они сами по себе светились.
        Вернув внимание вниз чуть не присвистнул: лес просто был стёрт с лица уровня. Деревья перемолоты в щепки, почва вспахана иглами, которые не спешили таять. В центре всего этого безумия не шевелясь стоял демон. Аккуратно спикировал вниз осмотрел его получше и всё говорило о том, что он не верил в мою смерть несмотря на масштаб разрушений вокруг. Встав за его спиной я снял всю скрытность и передёрнул плечами от холода: температура воздуха заметно снизилась из-за ледяной техники.
        Не оборачиваясь Теурий отпрыгнул на несколько метров вперёд и, укрывшись за [Щитом], посмотрел на меня.
        - Сдаёшься? - вновь поинтересовался я.
        С ответом он медлил, так что мне ничего не оставалось, кроме как пожать плечами и уйти в [Ускорение] под [Скрытностью]. Щит демона не выдержал и тут же рухнул от первого удара, за ним и остальные три внутренних. Перед моим лицом вспыхнула стена огня, которую я переступил и ударил так и не увидевшего меня Теурия.
        Нанося один удар за другим я следил за шкалой здоровья оппонента, и остановился когда она доползла до половины от первоначального значения. Это было немного скучно, между атаками оставались доли секунд, я даже пару раз замедлился, но в эти «окошки» демон ничего не предпринял. Подкинув его повыше подпрыгнул сам и со злостью от разочарования от боя ударил жертву и отправил этим в землю.
        Здоровье его просело ниже половины, да и внешний вид оставлял желать лучшего. Одежду уже было не восстановить, только сейчас я обратил внимание на то, что она не магическая. Левая рука с открытым переломом в тонкой чёрной корочке - общеизвестной защитой от кровопотери. Жаль только, что от внутренних кровотечений она не уберегала.
        - Сдаёшься? - вновь спросил я присев на корточки на край небольшого кратера где он лежал.
        Маны почти не осталось, менее четверти от номинального объёма. Ещё немного и он просто потеряет сознание от истощения! Уж кто как не я знал о неприятном эффекте этих «качелей».
        - Ну же, сдавайся, - сам удивился, насколько жалобно прозвучал мой голос.
        Но прошла секунда, вторая, третья, а демон не просто молчал, а вообще лежал не шевелясь, да ещё и с приоткрытыми глазами.
        - Эй! Ты там живой?
        Разумеется я понимал, что он жив. Неужели какой-то странный трюк? Изобразить мёртвого? Он что, совсем за идиота меня держит?
        Подняв какой-то камушек я бросил его в демона, метко попав тому в приоткрытый рот. Ещё секунда и здоровье его начало падать. Что за…
        «Он без сознания», - уведомил меня Мунин, который успел подойти относительно близко к нам.
        «Твою ж мать!»
        Я тут же бросился к демону и перевернув его положил себе на колено грудной клеткой. Лёгкий удар с применением магии земли по спине и камушек вылетел из его гортани.
        - Почему он отрубился? - удивлённо воскликнул я повернувшись к Мунину. - Уровень маны ещё не успел упасть до критического показателя!
        Пёс смотрел на меня так, будто я и не к нему обращался, а просто сам с собой разговариваю.
        «Ты меня спрашиваешь?» - нейтрально поинтересовался он.
        Возможно, он слишком давно не дрался в полную силу и уж тем более не опускал уровень маны настолько низко. Уверовал в исключительность своих ментальных техник и вот итог: отключился от двадцати процентов от нормы вместо десяти.
        Подняв его на руках как какую-то принцессу я покачал головой.
        - А лесок то жалко, - вздохнул оглядевшись. - Здесь было довольно уютно. Уходим.
        Последнее я сказал уже Псам. Дождавшись когда они подбегут ближе открыл Портал в собственную спальню.
        - Позовите Фавония, - приказал я положив парня на постель.
        В моей комнате постоянно прибирались скелеты, так что усевшись у камина я перевёл недовольный взгляд на собственную обувь с налипшими комьями почвы из Подземелья.
        В дверь без стука уже буквально через несколько секунд ввалились два скелета с вёдрами и тряпками. Обмыв мою обувь и «гостя» они встали столбом.
        - Переоденьте его, - вздохнул я беспокоясь о чистоте покрывала и направился в ванную.
        Как ни парадоксально, после боя я ощущал душевный подъём. Дававшая последние дни моральная усталость словно испарилась, а тёплая вода бегущая по моему телу была приятной как никогда.
        - Вы что делаете, идиоты?!
        Голос преисполненный праведного гнева вывел меня из оцепенения неги и я даже не сразу сообразил откуда он доносится. Выглянув из ванной комнату с удивлением уставился на бледного Фавония с алыми шарами вместо глаз. Лишь моргнув понял, что это он просто вылупил их в приступ какого ненормального припадка. Впервые я видел его настолько возбуждённым.
        - Что-то случилось? - поинтересовался я и полудемон плюхнулся на колени чем вверг меня в ступор.
        - Ваша аура, - наконец выдал он и попытался встать, но тут же сел в кресло. - Зачем вы сняли артефакт?
        - Он сломался, - нехотя признался я отводя взгляд.
        - Это очень плохо. В таком случае решения больше нет.
        - Что с этим? - решил перевести я тему разговора ткнув в сторону тела на своей постели.
        - Вы хоть понимаете, кто это? - жалобно пропищал полудемон хватаясь за голову.
        - Теурий, тот самый. Насколько я знаю. А что?
        Фавоний взвыл в каком-то отчаянии.
        - Это же скандал! Все труды на смарку! Его ведь будут искать!
        - А что, мне следовало бросить его в таком состоянии? - нахмурился я начиная злиться. Схватив с крючка полотенце быстро обмотался им и таки вышел из-за двери. - Какой же это король, если кто-то его смог побить? К тому же, на нём [Демоническая печать], так что никуда он не денется. Твоя задача обездвижить его и привести в чувства. И подлечить не забудь, найди нормальную одежду. Сам мог бы догадаться.
        - Вы! - злобно крикнул полудемон тыкнув в скелеты. - Быстро несите его в лабораторию! Не так! Возьмите носили!
        - Почему туда? - немного удивился я когда костлявые выбежал из комнаты.
        - Буду в порядок приводить, что же ещё? - съязвил старик. - Уже потом в гостевую. Ох, Праматерь, хоть бы он до этого не очнулся! Аккуратнее, олухи!
        Поднявшись с кресла он поплётся за скелетами, что успели вернуться и водрузить тело на носилки.
        - Стой! - крикнул я и полудемон в ужасе обернулся. - Теурий сильный ментал, защити себя и никого к нему не подпускай. И когда очнется предупреди о последствиях необдуманных поступков и сразу же зови меня.
        - Слушаюсь.
        Фавоний поклонился так низко, что показалось будто я услышал скрип вызванный трением его старческих позвонков. Видеть это было неприятно и я поморщился.
        И что на этого циника нашло? Неужели это из-за воздействия ауры восьмого ранга?
        Глава 30
        Прислушиваясь к Убежищу я не понимал, мерещится ли звенящая тишина, либо это результат больного воображения и накручивания проблем. Это место и раньше не отличалось особым шумом, но сейчас даже кровать и кресло не скрипели. Самым противным являлось то, что я даже не помнил подобных мелочей. Словно бы кто-то прикрутил чувствительность ушей. При этом хлопок в ладони оставался прежним, как и собственный голос. Стакан также издавал характерные звуки при ударе об стол. Складывалось впечатление, будто часть спектра звуковых волн исчезла, либо же я просто тронулся рассудком.
        Наверное, Вир был единственным, кто мог переносить чудовищную ауру. Даже Псы перестали находиться рядом со мной подолгу и перешли на поочередную вахту. Хорошо, что Больдо с Вадомой заранее перебрались в родовой замок, где я им и велел оставаться до дальнейших распоряжений. А ещё больше никто не мог со мной общаться. Даже Крина, что принесла отчёты, выглядела весьма болезненно и почти не говорила. Я сразу же отпустил её, на что девушка тут же умчалась пулей.
        Размышляя о неоднозначном состоянии себя любимого я покосился на Хугина, а потом перевёл взгляд на бесстрастное выражение лица Вира. Краснокожий демон принёс ужин и выглядел так, словно ничего не случилось. С другой стороны, у демонов не было потовых желёз, а оттенки кожи низших не различал, так как мало общался и никогда не обращал внимания на подобные вещи.
        - Где все? - поинтересовался я.
        - Вы о ком?
        - О живых, из плоти и крови. Те же слуги, например. В Убежище хоть кто-то есть?
        - Насколько мне известно, только ваш гость и господин Фавоний. Но тот и прежде редко разделял с вами трапезу. Живых слуг в Убежище давно нет, вы сами просили заменить людей и гоблинов на скелеты. Господину Фавонию так же всегда было удобнее работать с нежитью. Флавий Гинуций ещё не возвращался. Посланий дополнительных передано не было. Ваш сын и…
        - Это я знаю, - перебил я его. - Лучше скажи, неужели ты ничего не чувствуешь рядом со мной?
        - Вашу силу сложно не заметить, господин Аветус, - слегка поклонился он. - Аура распространяется почти на всё Убежище.
        - Почему тогда ты единственный, кто ведёт себя как обычно?
        - Это моя работа, кто ещё может позаботиться о вас? Не доверять же готовку скелетам, - улыбнулся он. - К тому же, ими руковожу я.
        - Ты некромант? - удивился я.
        - Нет, всего лишь ваш Слуга. Вы сами дали мне возможность приказывать им.
        Я отвернулся почувствовав стыд: и как мог забыть о об этом?
        - У меня есть небольшая устойчивость к ментальным атакам, господин, - вновь поклонился он.
        - Это хорошо. Можешь быть свободен.
        Когда краснокожий ушёл я не спешил приступать к еде, так как был погружен в собственные мысли. И где Анна? Почему её так долго нет? Неужели и правда сбежала?
        Кого бы я не спросил, никто не видел элементаль достаточно давно. Возможно, это и к лучшему, вряд ли ей безопасно рядом со мной. Некто стал очень и очень силён, моя моральная устойчивость не выдерживала подобного давления. Спасибо Псам за возможность больше не спать, конечно, но моё состояние по прежнему оставляет желать лучшего. А сам подселенец не желает разговаривать, идёт на контакт крайне редко, и то лишь предпринимая попытки перехватить контроль.
        Сосуд, ведь именно так называли меня представители Культа Истины. Они хотели возродить Люция, но в итоге прибытие пятёрки спутало им все карты. Надеюсь, в тот раз ритуал действительно не сработал. Не хотелось, чтобы это был он, легенда как никак.
        «Как же давно это было!» - вздохнул я и наконец таки приступил к еде. К сожалению, особого аппетита не наблюдалось, так как одна идея висела надо мной словно Дамоклов меч: гнетущая аура восьмого ранга магии исчезает на девятом. И ведь у меня сейчас лежит огромное хранилище кристаллов с маной, которых вполне может хватить для скачка. Плюс необычный меч Поглотитель, что успел восстановиться за несколько часов. Вот только последний скачок уровней ясно дал понять, что по результатам подселенец становится сильнее, а я уже хуже справляюсь с собственной силой.
        От раздумий меня отвлекло покашливание Вира.
        - Вашей аудиенции просит госпожа Розалия.
        Я так и замер в недоумении. Она вернулась со свадьбы? В таком случае меня ждёт много познавательной информации.
        - Приведи её сюда, - попросил я. - И принеси нам чай.
        - Слушаюсь.
        Вид девушка имела весьма недовольный. Она молча подошла к столу и села, не обращая внимания на скелета, что любезно придвинул её стул.
        - Рассказывай, - улыбнулся я ей, - что там случилось после моего ухода?
        - Выходит, это правда, - сказала она весьма угрюмо.
        - Что «правда»?
        - У тебя восьмой ранг магии. И как давно ты это скрываешь?
        Отвечать на вопрос мне не хотелось.
        - Почему ты скрывал это от меня? - в её голосе прозвучали нотки обиды.
        - От тебя? - удивился я. - Почему ты решила, что это как-то связано с тобой? Сама то как давно последний раз приходила в Убежище? Ты живёшь в деревне ящеров довольно давно и признайся хоть самой себе, чья это была инициатива отдалиться?
        - Ты сам поселил меня туда! Просил помочь той деревне!
        - Но неужели им до сих пор требуется твоя помощь? И я что, должен был отчитываться тебе обо всём, что со мной происходит?
        - Нет! - возмутилась девушка. - Я не это имела ввиду! Я считала, что мы друзья, и если возникают проблемы, то можем рассчитывать друг на друга.
        - И чем бы ты мне помогла? - ухмыльнулся я. - Подобные вещи не в твоей компетенции, только бы нервы себе испортила.
        Она отвела взгляд и замолчала.
        - И всё же…
        - Давай не будем об этом, - оборвал я её. - Вот, теперь ты знаешь. Что дальше? Есть идеи?
        - Нет, - ответила она помедлив.
        - В таком случае, начнём с начала. Так что там случилось на свадьбе после моего ухода? Надеюсь, я не испортил молодожёнам праздник?
        - Сначала все запаниковали, когда ощутили ауру мощи. Принялись искать источник. Но Кастулу не без помощи охраны удалось убедить их, что это нечто вроде ложной тревоги. Мне кажется, что ему никто не поверил. Все шептались об очень сильном маге - тайном госте Гегания. А потом всё прекратилось так же внезапно как и началось. Я спросила и Эгле рассказала. Похоже, я единственная из близкого круга, кто не знал.
        - Потому что это тайна. К сожалению мой амулет сломался и теперь ничто уже не сможет скрыть ауру.
        - И выхода нет? Сделать другой амулет?
        - Фавоний уже пробовал. Хватает ненадолго, да и материалы так просто не найти.
        - Неужели нет иного способа?
        - Есть, но он проблемный. На этот раз я действительно не могу рассказать подробности ради твоей же безопасности. Это тайна абсолютно для всех.
        Для всех, помимо самых верных существ - Адских Псов. Говорить ещё кому бы то ни было о подселенце я не хотел. Да и Хугин и Мунин подвернулись в момент отчаяния, но они хотя бы действительно на моей стороне и в состоянии как помочь, так и сбежать когда станет слишком жарко без лишних слов и раздумий.
        По сути, говорить нам с Розалией больше было не о чем. Мне даже показалось, что её чувства начали остывать, что не могло не радовать.
        За чаем я заикнулся о том, что ей стоило бы найти себе парня, на что она нахмурилась и никак не прокомментировала дружеский совет. В целом же больше она говорила о своих друзьях-ящерах, я же слушал вполуха и умилялся простоте её жизни. И почему меня снова понесло на приключения? Почему я не могу жить спокойно?
        * * *
        Теурий сразу же использовал мантальные техники на Фавонии не дав тому ничего толком сказать. Так что полудемон просто сбежал, оставив гостя в обществе нежити. Я застал того недовольным, собственно, как и ожидалось.
        Войдя в пустое экранированное помещение вместе с Хугином я придвинул стул к двери и сел на него. Кроме этого предмета мебели и каменного алтаря на котором и пребывал демон, здесь ничего не было, так что я прекрасно понимал недовольство гостя. Фавоний, судя по всему, перестраховался, не оставив ничего, что могло бы послужить Теурию оружием.
        Мы молча разглядывали друг друга пока демон не заговорил первым:
        - Где мы?
        - В моём Убежище, в королевстве людей.
        - Что тебе нужно?
        - То же, что и раньше: чтобы ты был королём.
        - Я не собираюсь быть твоей пешкой. Уж лучше смерть, - сказал он тихо, словно уже был готов к этой самой смерти.
        - Да, да, конечно, демон власти и всё такое. Можешь подавиться своим фетишем, лишь не мешай мне. Ты слишком зациклен на внешних атрибутах, которые мне совершенно не нужны.
        - Я не буду подчиниться тебе, - не унимался гость.
        - Мне казалось, что мы договорились, - напомнил я. - Или ты не признаешь итог боя? Можем повторить. Кстати, одежда на тебе магическая, не благодари.
        Ответа не последовало, так что я продолжил монолог.
        - Возвращаю стандартные условия: ты не можешь навредить мне ни одним способом, как и рассказать о рабской печати. Хотя, это ты и сам вряд ли бы захотел сделать, - ухмыльнулся я. - Ты встретишься с Флавием Гинуцием и назначишь время аудиенции. После этой встречи ты проведёшь официальную церемонию присяги Аветуса на верность королю и назначишь меня на должность одного из генералов армии.
        - Зачем тебе это?
        - А ты как думаешь? Мы начнём Нашествие раньше положенного срока.
        - И как ты это себе представляешь? - разозлился Теурий. - Где мне взять столько ресурсов?
        - Их требуется так уж и много, всё же Герои слабы, а у Вилантии их считай и нет. Никто из Светлых не готов к полномасштабным военным действиям.
        - Не забывай о других расах. Там как раз всё в полном порядке.
        - Это уже не мои проблемы, дай задание генералам подготовиться. Если они не в состоянии выполнить свою прямую задачу, то подключусь я.
        - Что ты возомнил о себе? Полагаешь, мы не пробовали начать войну первыми? Ни разу это не привело ни к чему хорошему! - Теурий злился всё больше, в голосе его появились нотки отчаяния. - Думаешь я просто так скрываю всю свою расу от Светлых? Хочешь правды? Я расскажу тебе её. Да, мы слабы. Нет больше тех демонов, что существовали до мировой войны. Нас мало, слишком мало. Только скрытность и методы партизанской войны на нашей же территории имеют хоть какой-то успех.
        - В таком случае, тебе нечего терять, - пожал я плечами. - Ещё одна попытка, не более того. Сколько тебе нужно времени на подготовку?
        Теурий моргнул и задумался.
        - Зачем мне помогать тебе?
        - Помогать? Делай то же, что и обычно, я же помогу. Почему ты до сих пор противишься мне? Если бы я хотел, то просто раздавил тебя как букашку, но ведь не делаю этого, верно? Не повод ли задуматься, что я не вру? Ты ничего не теряешь. И вообще, мне надоел этот разговор. Я приказываю тебе придерживаться общего плана действий, если что-то будет неясно, то сначала уточнить, а потом уже действовать.
        Встав со стула я достал из кармана сложенный вчетверо лист бумаги и протянул демону. Нехотя тот взял его и развернул.
        - И это всё?
        - Да. Меня даже не интересует чего ты ожидал. А теперь, можешь возвращаться домой.
        Так как внутри Убежища никто помимо меня не мог создавать Пространственных проходов, то я повёл гостя в сторону парадной пещеры. Там не было каких-то заметных ориентирован на местности в отличии от выхода, что располагался на вершине холма.
        Теурий приложил руку ко лбу ребром ладони и посмотрел на висящее в небе светило. Продлилась это недолго.
        - Пытаешься определить точное местоположение? - поинтересовался я.
        Тот повернулся ко мне и отрицательно покачал головой.
        - Задумался о том, как ты собираешься появляться в обществе с этой аурой. Даже я не могу гарантировать что всё пройдёт нормально в подобном случае.
        - Не переживай, у меня есть пара идей решения данного вопроса.
        Демон ничего мне не ответил. Подойдя к ближайшему широкому стволу дерева он замер на несколько секунд для проговаривания активатора и шагнул в Проход.
        Глава 31
        Принесённые Криной отчёты ясно говорили о том, что Некто не терял времени даром пока сдерживал меня: захватническо-союзническая кампания продвигалась в сторону королевства эльфов. Плохо ли это? Стоило ли сместить вектор? Я не знал. Немного подумав принял решение оставить всё как есть, иначе мои действия могли расценить как неуверенность. Предстояло пройти ещё половину Вилантии до этого оставив Столицу на юге.
        Прошла неделя добровольного заточения, что я посвятил тренировкам как тела, так и магических сил. Разумеется, Некто прекрасно понимал, что я делаю и зачем, потому сидел тихо и спокойно в попытке создать иллюзию контроля. Увы, времени для повышения моральной устойчивости не оставалось, да и сама возможность подобного являлась исключительно теоретической. Я оказался в западне: с подобным уровнем сил нельзя было хоть кому-то показываться, а набрать больше для преодоления порога означало риск потерять себя.
        Время шло, дни за днями, а поганец внутри молчаливо ожидал. Он не мог не понимать, что выбора у меня нет и осознание этого удручало. Стрессовость ситуации хоть как-то снижали лишь тренировки.
        Однажды Вир пришёл пригласить меня на встречу с Криной в парадную пещеру. Я даже сначала подумал, что он шутит - хозяин выходит к слуге? Не слишком ли нагло?
        - Я отказался принимать бумаги, - покачал головой низший. - Она хотела отдать их мне, а потом согласилась передать лично вам только в пещере.
        Я закрыл ладонями лицо не понимая как реагировать на такое. А потом тело задрожало, но не от рыданий, а от смеха. То состояние, когда абсурдность ситуации удручает, но нелепость всё же перевешивает.
        Должен ли я был злиться на «условия» подчинённой? Сам то не могу чувствовать эту пресловутую ауру, если не считать странностей со звуками и попытками лёгких предметов взлететь в моменты ярости. Можно ли винить других в том, что они не могут выносить моего присутствия?
        - Ну что ж, пойдём пройдёмся, - сказал я демону отсмеявшись и поднялся из-за стола. За последнее время уважение к этому низшему взлетело до небес.
        Крина выглядела обеспокоенной, завидя меня она преклонила колено. Хоть я и полагал, что это из-за ауры, всё же решил уточнить:
        - Что-то случилось?
        - Ваше долгое отсутствие смущает армию и командиров. Я приложила свой отчёт, там всё написано, господин.
        - Понятно. Можешь быть свободна.
        Вот только девушка так и осталась стоять на одном колене боясь поднять на меня глаза.
        - Что-то ещё?
        - Ваша сила… Бесов и демонов она не смутит.
        - Я сам разберусь. Иди.
        Комментарий Крины заставил меня нахмуриться: я и сам прекрасно знал, что сторонников это лишь раззадорит. А вот люди - с ними сложнее.
        Выбора нет. Сколько бы не настраивал себя, сколько бы не тренировался - подготовиться к неизвестности невозможно в принципе. Неизвестно что случится после скачка силы, но и тянуть с этим глупо. Надо будет ведь ещё потратить время на покорение подселенца. Если мне это удастся, разумеется.
        Никаких лишних эмоций при подобных мыслях не возникло, будто он и правда уснул. Сжав толстый конверт я еле сдержался чтобы не швырнуть его об пол. Чёртов ублюдок умеет выгадывать время слабости и злить меня просто ничего не делая. Собственно, он знает меня как пять пальцев, это ведь очевидно. Было время узнать обо мне абсолютно всё.
        «Что-то случилось?» - спросил Пёс.
        - Ничего, - вяло ответил я. - Просто злюсь тому, что придётся воплотить желаемое для врага. Иного выбора нет. Позови Хугина, для задуманного мне потребуется он, отдохнувший и полный сил.
        Я не без помощи [Ауры жизни] выяснил местоположение Фавония и направился к нему. Мунин семенил за мной на небольшом отдалении, так как он обычно связывался с братом ментально.
        Полудемон занимался зельеварением и моё появление явно выбило его из колеи. Видеть старого циника в подобном состоянии было неприятно.
        Он накрыл источник огня керамический куполом и отодвинул в сторону, затем перекрыл несколько краников в своей конструкции колб и трубок. Помыв руки старик отошёл от рабочего стола и внимательно посмотрев на меня собрался приседать.
        - Прекрати, - брезгливо скривился я.
        - Можно я тогда просто сяду? - тихо спросил он. - Тяжело стоять.
        - Конечно.
        На этом воцарилась тишина. Идя сюда я знал что делать, но достигнув цели словно растерял уверенность в собственном решении.
        - Что-то случилось, господин? - нарушил мои пустые размышления старик.
        - Да. Ты ведь знаешь единственный способ избавится от ауры, верно?
        Мы никогда не обсуждали с полудемоном подобные моменты, но всё это помнилось ещё из учебников Драгоша.
        - Достигнуть девятого ранга. Силы, достаточной чтобы половину Вилантии сровнять с землёй. За этой чертой лишь грань богов, ещё никто не приближался к ней настолько близко. Либо же имя того смельчака навсегда вырезано из мировой истории.
        - В таком случае ты понимаешь, что я хочу сделать. Сомневаюсь, что это безопасно, так что тебе лучше уйти.
        - Вы хотите остаться в одиночестве? - удивился полудемон.
        - Ты всё верно понял. Забери наиболее ценное и уходи. Если всё пройдёт успешно, то вернёшься будто ничего и не было. А если нет, то и возвращаться будет некуда.
        - Псы так же покинут вас?
        - Да, как и Вир. Ты сам же говорил, что такого ещё никто не делал.
        - Но зачем тогда проводить подобный эксперимент здесь? Почему бы не уйти в Подземелье?
        - Потому что катастрофа здесь пойдёт на благо демонов.
        - А как же ваш сын, Больдо? Армия?
        - Основная армия далеко, она перейдёт под управление Теурия. Больдо же в таком случае лучше умереть сейчас, чем продолжать жить.
        - Но разве его печать не разрушится после вашей гибели? Есть ли во всём этом смысл?
        - Смысл? - я задумался, после чего улыбнулся. - Смысла нет, просто я так хочу.
        - Вы словно на смерть собираетесь, - нахмурился Фавоний внимательно разглядывая меня.
        - А кто знает? Кто знает.
        - Я.
        - Что? - не совсем понял я.
        - Вы ведь боитесь его. Того, кто внутри вас.
        - О чём ты? - нахмурился я.
        - Я знаю кто это и чего он хочет. Анна не хотела говорить вам, - старик расстроенно покачал головой.
        - Ты знаешь что-то о её местоположении?
        Фавоний кивнул.
        - Знаете, вся эта игра в кошки мышки мне уже порядком надоела. Тем более, план Анны потерпел крах и я больше не вижу смысла молчать.
        - О чём ты говоришь?! - меня уже начинали раздражать его недомолвки. - Что тебе известно?
        - Я всё расскажу, не беспокойтесь. Даже если это мне может стоить жизни. Вы лучше присядьте, только подальше от меня. Не стоит добавлять соблазнов тому, с кем противостоим, - улыбнулся он и перевёл взгляд на Мунина. - Только вам решать, стоит ли доверять подобную информацию Псам.
        «Хугин уже в Убежище», - сообщил мне бес.
        - Отлично, в таком случае мы подождём ещё одного слушателя.
        Я сел на стул возле стены, оставив между нами около трёх метров. Разумеется, это даст лишь доли секунды форы полудемону, но уже хоть что-то.
        - Барьер снят, - предупредил я. - Ты сможешь сбежать.
        - И с чего же мне начать? - задумчиво протянул полудемон потрогав свой подбородок когда место справа от меня занял Хугин. - Первым, кто заметил нечто странное была именно элементаль. Она нашла информацию о том, кто это мог быть. Возможно, вы не захотите мне верить или посчитаете глупцом, но всё что я расскажу - правда. В незапамятные времена Тьма разделила себя на две части: Созидания и Разрушения. Созидание мы знаем как Праматерь, а вот информация о Разрушении была скрыта. Имя ему Эой.
        Фавоний замолчал внимательно смотря на меня.
        - И? Что это должно значить?
        - Это значит, что внутри вас божество. Точнее, не всё оно целиком. Вы лишь сосуд для возвращения. Он связался с вами или нет ещё? Анна боялась, что если кто-то узнает о нём, то Эой убьёт каждого.
        Я задумался, но не ощущал ровным счётом ничего. Эта сволочь продолжала делать вид, что его нет.
        - Он молчит. Но как давно Анна знает это? И почему ты говоришь о ней в прошедшем времени?
        - Довольно давно, три года прошло с того времени, как Анна узнала об Эое.
        - Три года?! - шокированно переспросил я. - Но почему она молчала?
        - Потому что он заставил её.
        Я сжал кулаки в ярости и попытался успокоиться. Три года как этот гадёныш может управлять моим телом, я же узнал о такой возможности только год назад! Что ж, похоже, он действительно умеет ждать и никуда не торопится.
        - Где Анна? - вновь спросил я.
        Фавоний медлил с ответом, нервно ёрзая на стуле.
        - Говори! - выкрикнул я уже понимая, каким может быть ответ.
        - В вашем Хранилище душ.
        Это было объяснением всего. Почему она так странно вела себя, почему избегала, и откуда взялась энергия для резкого скачка силы.
        - Но почему? Я же приказал ей держаться от себя подальше!
        - Всё верно, - кивнул полудемон. - Но она была у Праматери и та сняла с неё печать.
        - Что? - опешил я.
        - Видимо, нам не понять высшего замысла Тьмы. Но я не хочу молчать, хоть Анна и не хотела, чтобы Эой узнал этого. А ведь он наверняка присутствует здесь и сейчас.
        - Я более чем уверен в этом, хоть и пытается делать вид что уснул.
        - «Уснул»? - удивился старик.
        - Он молчит довольно давно, но я уверен, что это уловка.
        - А если не уловка?
        - Он коварен и хитёр, умеет ждать. Уже давно пытается свести меня с ума.
        - Анна считала, что он поглотит вас сразу после того, как получит силу от неё. И это является причиной её жертвы. Чтобы Эой не смог уничтожить вашу личность. Разрушитель должен был перехватить власть, так как подобная сила близка ему, для вас же она тяжела. Но что-то пошло не так.
        - Не знаю. Не сказать, что это было легко, вернуться из заточения, но всё же мне удалось, хоть я и считал, что лишь уснул.
        - «Уснул»? - удивился Фавоний, а потом рассмеялся.
        Странно, я ведь не задумывался о том, что именно произошло. Тогда я посчитал, что это крепкий сон, который мне необходимо прервать. Казалось, что так могу потерять в забытье несколько лет. На деле ведь выходит, что я разрушил путы Разрушителя, второй ипостаси Праматери.
        Я сам не заметил как рассмеялся вслед за полудемоном. Напряжённость, что преследовала меня все эти дни улетучилась. Моральная устойчивость? Возможно и правда иногда просто достаточно поверить в себя?
        Но пора было возвращаться с небес на землю.
        - И всё же, это опасно. Лучше бы тебе обезопасить себя и уйти, - сказал я.
        - Я не брошу вас, господин Аветус.
        - Откуда в тебе такая преданность? - удивился я. - Не замечал за тобой подобного.
        - Наверное, вы так и не поняли серьёзность происходящего, - нахмурился Фавоний. - Праматерь хочет объединиться с Эоем и затем обновить мир.
        В этот момент подселенец впервые за несколько дней дал знать о себе. Всё же я научился различать свои эмоции и его, и эта ярость явно мне не принадлежала. Адские Псы настороженно посмотрели на меня и начали пятиться.
        - И всё же, зачем ей это? Возможно, этому и не стоит мешать? - сказал я.
        - Вы не поняли. Она хочет вновь стать полноценной и уничтожить мир, обнулить его и всех своих детей. Все мы лишь пешки.
        Ярость прожигала сердце и становилась невыносимой. Перед глазами всё поплыло, тело же начало наливаться неприятным онемением.
        - Беги. Бегите! - это последнее что я успел сказать перед тем, как мои глаза застелила серая пелена.
        Глава 32
        В дверь барабанили самым наглым образом, что вызвало у Вадиса лишь нестерпимое желание наказать посмевшего нарушить запрет на тишину. С другой стороны, если стучавший не самоубийца, то должно было случиться нечто совсем из ряда вон выходящее.
        - Войдите, - сказал король убрав некоторые бумаги со стола.
        - Ваше величество! - взволнованно проговорил один из командиров гвардейцев вежливо поклонившись. - От лорда Больдстона прибыл груз золота.
        - Что? - спросил Вадис не веря своим ушам.
        Заперев кабинет и в сопровождении охраны король лично явился в пункт приёма налогов и сборов, где процесс передачи уже завершался.
        - Ваше величество? - ошарашенно проговорил Яноро и запоздало поклонился своему королю.
        - Документы, - требовательно сказал тот и протянул руку. Стоящий рядом с Яноро приёмщик растерялся и принялся нервно перебирать бумаги в руках. Наконец он нашёл необходимое и отдал королю.
        - Человеческая благотворительная помощь? - прочитал он и посмотрел на молодого парня.
        - Всё верно, - подтвердил тот. - Лорд Владимир именно так назвал это и велел привезти в столицу соблюдая все меры предосторожности. Он не хотел повторения неприятного инцидента.
        Вернув бумагу приёмщику Вадис подошёл к сложенным в штабель слиткам и взял один в руки. Тот выглядел вполне обычным, так что каким бы сюрреалистичным происходящее не казалось, оно являлось реальностью.
        * * *
        Серая пелена не слепила, но и не сказать, что находиться в ней доставляло удовольствие. На этот раз тело моё не сковывали путы, скорее это было похоже на какой-то густой кисель.
        «И как отсюда выбраться?»
        С путами всё более менее понятно, но куда двигаться и что делать в сложившихся обстоятельствах я не особо понимал. Приняв решение «плыть» по прямой вперёд приступил к действию.
        Естественно, опор под ногами не было, как и ориентиров. Всё это вместе с накапливающейся усталостью действовало угнетающе. Я понятия не имел, сколько прошло времени с тех пор, как оказался здесь. Иногда приходили мысли, что пролетело несколько лет и все усилия тщетны.
        Спать не представлялось возможным; наверное, из-за нематериальности окружения. В то же время я понимал, что это не Хранилище душ, так как согласно описаниям побывавших там вокруг была непроглядная тьма и ощущения чьего-то присутствия, иногда голоса и нашептывания. Я же видел свои конечности и чувствовал собственные прикосновения, хоть и гораздо слабее, чем в реальности. Одежда, обувь - всё ровно то, в чём я был перед отключением сознания.
        Времени подумать оказалось предостаточно. Я вспомнил себя изначального, как хотел быть великим, чтобы обо мне слагали легенды, после смерти видел себя рядом с Люцием в свите Праматери. И ведь я действительно был крут! Роскошь, изобилие. Достаточно щелчка пальцев чтобы получить желаемое, а ещё дикая тоска от всего этого. Возможно, мне просто было некуда расти? Король демонов, владеющий лучшей половиной континента, но что дальше? Ничего.
        Гарем наложниц, смысла в котором совершенно не было: получал всё и всегда даже без необходимости ходить куда-то. Щелчок пальцев! И брак этот, которого никогда не хотел, но пошёл на который из-за скуки. Нужно ли мне было как-то подтверждать свою легитимность? Нет, сила - вот моё право. Нужна ли мне была девчонка королевских кровей? Нет, разумеется. Но как же было забавно наблюдать за всеми этими телодвижениями именитых домов! Развлекался как мог.
        Кассия всегда выглядела как королева и только ей я позволял вести себя подобным образом. Возможно, потому что она выделялась на фоне остальных лизоблюдов, что всегда стайкой держались поближе и заглядывали в глаза в надежде выполнить приказ любой степени глупости.
        Я любил её. Почему я смог вспомнить эти чувства только сейчас? Нет, я знал о них и прежде, но именно сейчас они начали значить для меня гораздо больше. И ведь у нас был План. Мы хотели стать родителями величайшего демона всех времён, совершили немалое количество ритуальных ограничений, но всё напрасно. Я ведь даже не спал с ней ни разу в первой жизни! Всё ради великих планов! А вернувшись так просто лёг с ней, будто это нечто обыденное.
        Сыновья от разных женщин. Никогда не было намерения делать детей, но когда это происходило - признавал всех. Но сейчас как бы не старался, не мог вспомнить ни одного лица, лишь их зависть и ненависть к первой официальной жене. Но я был уверен в себе, они бы никогда не посмели… Но, между тем, ещё как посмели, по крайней мере старший сын.
        Зачем всё это? Ради чего я стараюсь?
        Допустим, демоны опять станут сильнейшей расой. И что дальше? Я уйду и снова всё скатится по наклонной. Да и сомнения, что смогут удержать позиции слабаки, пока за несколько поколений не случится истинное возрождение нации.
        Праматерь так вообще хочет уничтожить всё и создать заново. Кто я такой, чтобы перечить ей? В чём смысл, если конец света запланирован на период твоей жизни, а не отдалённого будущего?
        Кто я такой и что здесь делаю? Я ведь больше не демон, лишь человек. Я видел мир людей без магии. Мир никчёмных посредственностей, серости. Где нет шанса стать действительно великим, а все оставшиеся в истории имена пусты, так как являются объектом случайности.
        «Они делали хоть что-то».
        Действительно. Как я сейчас, словно муха в бочке с водой, с той лишь разницей, что не утону и не умру от истощения. Делаю хоть что-то, не сдаюсь. Что это? Привычка? Откуда это во мне? Это бессмысленное упрямство… Что Праматерь, что её «сын», они ведь боги. Почему я сопротивляюсь?
        «А что дальше?»
        Действительно, а что дальше? Я остановлюсь, брошу всё, а потом? Что потом? Просто висеть так без дела, словно мешок мусора? И осознавать собственную никчёмность?
        «Очередная пытка?»
        Зачем всё это? Пресветлая хотела сломить меня, отомстив подобным образом за упёртость. Сейчас же я между трёх богов! Они что, издеваются? Давно бы уничтожили, если бы захотели, но нет… К чему всё это? Почему я всё ещё существую?
        Который раз я уже прокрутил всё это в своей голове?
        Этому придёт конец?
        * * *
        Преграда. Что это? Впервые за столько времени что-то изменилось в окружении. Я протянул руку и пощупал это нечто, хоть визуально впереди ничего и не было, всё такая-же серая пелена. Гладкое и скользкое, пружинит.
        Что ж, я никуда не спешу. Медленно но верно я ковырял преграду пальцем. Уставал и продолжал вновь, а потом через маленькую брешь в меня ударил луч темноты, как бы абсурдно это не звучало. Он просто ослепил меня, не было больше серости, лишь тьма. А ещё тяжесть и усталость. Я упал на холодный пол, который не мог увидеть как и свои руки.
        Очередные попытки, на этот раз хотя бы встать на четвереньки. Чувство, будто мышцы атрофировались…
        Стоп, что? Я вернулся в реальность? Или ещё нет?
        Система не отзывалась, что как бы намекало - связи с ней нет. Да и попытки стандартно использовать магию ни к чему не привели.
        - Смотри-ка, выбрался таки, - в чужом голосе звучала насмешка.
        А вот сейчас было действительно страшно. Он был где-то рядом, но насколько? Или это голос в голове?
        - Обычно когда создания Праматери бояться, то ведут себя иначе.
        Значит, в голове, раз мысли читает.
        - Это ещё вопрос кто и в чьей голове. Я тут обследовал тебя, полагал что ты ещё одно создание, специально для меня. Знаешь, Она всегда любила контроль и мелкие пакости. Ей это доставляло удовольствие.
        Нет, он не жаловался, это скорее был смех сквозь горечь обиды. Он был уверен в себе и полон ненависти. Возможно ли кого-то любить и ненавидеть одновременно настолько сильно?
        - С чего ты взял, что я могу кого-то любить? - рассмеялся голос.
        - Если бы не любил, то не было бы причин для ненависти. Страшнее всего пустота, когда нет чувств и эмоций. Это истинная противоположность любви и ненависти, так оба эти понятия есть основа одного - чувств.
        - Да ты у нас философ, оказывается, - прозвучало как сарказм после непродолжительной паузы.
        - Как тут не стать философом, когда умереть не получается. Я ведь глубокий старик, выходит.
        - Души не стареют, насколько я знаю. Обычно Она их очищает от воспоминаний и выкидывает обратно в свою кунсткамеру.
        - Ты необычайно говорлив.
        - Знаешь, я ведь глубокий старик, выходит.
        Смех.
        - Сомневаюсь, что ты заговорил со мной от скуки, - высказал я предположение.
        - И откуда ты такой взялся на мою голову? Ещё бы раз всё перепроверил, если бы не сделал это уже бесчётное количество раз. Будь все они такие забавные, может, я бы и оценил проект матушки. Но в целом же это серость и уныние, пустые копошения.
        «Он читал мои мысли и там».
        - Да будь ты неладен, Владимир! - Эой снова рассмеялся. - Перемирие! Согласен?
        - С чего тебе давать мне столько свободы?
        - А кто говорит про свободу? У тебя есть то, что мне нужно, так что никуда ты не денешься. Загвоздка лишь в том, что планы поменялись и мне нужно время чтобы продумать все варианты. Так что живи. Может, я даже по настроению буду помогать тебе.
        - Спасибо, но обойдусь как-нибудь.
        Находиться в долгу у Эоя никакого желания не было.
        - Поздно. Ты уже в долгу. Вся та сила, что есть у тебя, это либо моё, либо благодаря мне. Так что смирись, мы неразлучны и взаимозависимы.
        - Смириться? - в этот раз хихикнул я, всё ещё продолжая валяться на полу как какая-то аморфная медуза. Холод, кстати, уже начинал пробирать до костей и присутствовал резонанс от того, что голос мой не заикался и не скакал, как могло быть с реальным телом в подобных условиях.
        - Не раздражай меня, букашка, - на этот раз он уже действительно был раздражён. - Смириться, иметь в виду - терминология ваших языков не важна. Наверняка ты и так понимаешь, что я хочу от тебя. Я более чем уверен в этом.
        - Ну прости, не сдержался, - без тени раскаяния ответил я.
        В следующее же мгновение в глаза ударил свет, а в нос - запах сырости. Холод так никуда и не пропал, но на этот раз я уже чувствовал ту дрожь, что пробивала всё тело.
        Потерев глаза я огляделся.
        «Замечательно», - подумал я, так как не мог сказать что-либо вслух из-за онемения.
        Зима, вокруг снег, я же лежу на ледяной плите. Больше не видно ровным счётом ничего помимо затянутого серыми облаками тела.
        Не без труда поднявшись на ноги я ещё раз осмотрелся, но не обнаружил ничего нового. Одежда оставалась на мне та же, в идеальном состоянии, а вот я сам сам как-то сильно исхудал, так что всё висело довольно свободно. Живот предсказуемо сводило судорогой от голода, волосы отрасли и спутались.
        «Мог бы и поберечь наше драгоценное тело», - подумал я обращаясь к Эою, но ответ так и не последовал, чему я ни капли не удивился.
        Первой целью было согреться, что получилось с первой попытки - магия всё ещё была при мне. Открыв же систему я чертыхнулся: о пище духовной в отличии от физической мой личный божок явно озаботился больше.
        СТАТУС:
        Аветус (демон-герой) ур. 81
        (Скрыто: Владимир (Жрец) ур. 81)
        ОЗ: 6480 =.> 7460
        ОМ: 27516/32000 =.> 615/36900
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 480 =.> 541
        Ловкость: 480 =.> 541
        Выносливость: 480 =.> 541
        Восприятие: 480 =.> 541
        Разум: 480 =.> 541
        КЛАСС: Лучник, Мечник, Шпион, Маг Света, Маг Тьмы, Маг стихий, Воин, Маг скверны, Жрец Хаоса
        ИСКАЖЕНИЕ(Воплощение=.>Присутствие) фаза 1
        Все характеристики +531
        Сопротивление Свету +50 (max)
        Сопротивление Тьме +50 (max)
        До следующей фазы маны 615/36900
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Усиленная воля (врождённое) ур. 30 (max)
        Сопротивление контролирующим разум техникам +100
        Присутствие тьмы
        Сниженное потребление маны при использовании техник тьмы 25 %
        Амбидекстер
        Одинаково эффективное владение обеими руками
        Постоянное благословение (от класса «жрец»)
        Даже полностью лишившись маны можно получать её от бога
        Успеваемость
        Вам больше не нужен сон
        Ускорение прогресса
        Прогресс уровней навыков в зависимости от прошедшего времени
        Интерпретация
        Понимание всех местных наречий, в том числе чтение
        И, что примечательно, я официально стал жрецом этого божка! То есть его влияние было настолько существенно, что это отобразилось в Мировой системе навыков! И ведь заботливый какой, вернул Интерпретацию что ушла из-за изменения статуса с Героя на Жреца, да и Прогресс видоизменил на более подходящий вариант. Теперь навыки будут повышаться просто в зависимости от прошедшего времени после их приобретения.
        Пока я пребывал в состоянии когнитивного диссонанса объём маны медленно уменьшался на обогрев. Учитывая, что я понятия не имел где нахожусь и когда, это было весьма печально. Собравшись с мыслями и духом я открыл Пространственный проход и шагнул в него.
        Глава 33
        Тридцатый уровень я знал отлично, в частности точку появления возле скрытого помещения для бесов. Внутри ничего не оказалось, что не удивило меня: кто знает, сколько прошло лет? Но Подземелье всегда оставалось отличным местом для пополнения запасов маны.
        А ещё - здесь всегда тепло! Так что выбор места для перемещения казался для меня очевидным. Охота на монстров больше походила на собирательство благодаря [Тени поглощения], так что потребовалось не так много времени чтобы набрать приличный запас энергии.
        Разумеется, чисто теоретически, Эой дал какую-то способность подписываться от его запасов, но проверять данную возможность в полевых условиях пока желание не появилось.
        Следующим местом куда я направился были Прокляты земли, и в частности окрестности особняка Кассии. Пару десятков уровней силы назад проникнуть внутрь не являлось чем-то сложным, сейчас же - тем более.
        Стоило выйти из Прохода, как меня тут же обдал ледяной ветер. Согревшись, под [Скрытностью] направился в сторону здания, попутно заметая за собой следы на снегу.
        Особняк внешне фактически не изменился. Я прошёл внутрь через служебные помещения, где низшие демоны занимались бытовыми вопросами и разговаривали о всякой ерунде. Это всё показалось мне… милым? Я столько времени провел в одиночестве, что осмысленная речь казалась какой-то необычной. Улыбки же и пересмеивания краснокожих женщин завораживали.
        Задерживаться же внизу я не собирался, так что взял себя в руки и отправился в одну из гостевых комнат. Воды в баках не было, но на что мне магия воды? Так что я наконец-то помылся и привёл себя в порядок. Одежду так же постирал и высушил не без помощи специальных возможностей и куска мыла. Благо в гостевых всегда находился минимальный гигиенический комплект, в том числе расчёска и бритва.
        Наконец я был чист, а последние штрихи закончило бритье. Волосы, кстати, отрасли не так сильно. То ли минимальный уход Эой совершал, то ли прошло не так много времени, как я подумал. Десять сантиметров лишних, это около полугода, наверное. Достаточно просто собрать патлы в хвост, подстригусь позже.
        Что ж, больше тянуть смысла не было. Вновь использовав [Скрытность] я начал шататься по зданию. Кассия, что не удивительно, нашлась в своём кабинете.
        Я стоял напротив неё не рискуя показаться и просто любовался. Черт побери, как же я её давно не видел! Главное, не напугать её.
        И о чём я сейчас думаю? Всё же, одиночество не прошло бесследно для меня.
        Я аккуратно сел в кресло, совершенно не пытаясь скрыть шорохи и скрип. Девушка тут же посмотрела сквозь меня и нахмурилась.
        - Кто здесь? - строго спросила она пару секунд спустя. И я развеял навыки.
        Удивление и радость сменили друг друга на её лице. Что ж, не всё так плохо, как я навыдумывал себе.
        * * *
        - Где ты пропадал столько времени? - спросила она играя локонами моих отросших волос.
        Я же просто лежал на спине чувствуя глубокое удовлетворение. С момента возвращения из небытия наконец-то пришло моральное облегчение.
        - А как давно меня не было?
        - Месяцев шесть, или семь, - пожала она плечами. - Флавий так ничего толком и не сказал мне. Лишь когда я заявила, что сама отправлюсь в мир людей искать тебя, он наконец признался, что ты пропал. И что тебя никто не может найти.
        Полгода. Всего лишь прошло полгода! Мать вашу, я был в серой мгле несколько десятилетий! Эой, ублюдок!
        - Что с тобой? Я сделала что-то не так, - взволнованно спросила Кассия. Только сейчас обратил внимание, насколько сильно сжал простынь и что лицо скривилось в гримасе. Интересно, я разучился контролировать своё тело? Почему оно сразу же показало эмоции?
        - Нет, ты здесь не причём, - ответил я с задержкой. - Со мной за это время не случилось ничего хорошего. Неприятно вспоминать об этом.
        - Но ты ведь расскажешь мне? - насторожилась она.
        - Разумеется, - улыбнулся я ей. - Поклянись, что больше никто об этом не узнает.
        Но вместо ответа она отстранилась от меня и села на край кровати. Лишь спустя несколько секунд увидел в её руках нож.
        - Нет! - крикнул я даже как-то чересчур громко и Кассия удивленно посмотрела на меня. - Мне не нужна магическая клятва на крови. Я верю тебе, достаточно лишь обещания.
        Девушка моргнула пару раз, а потом расплылась в довольной улыбке. Оставив нож на столе она приблизилась ко мне и поцеловала. Всё же, долгое одиночество заставило больше ценить любовные порывы.
        Через время она повторила свой вопрос:
        - Так где ты был всё это время? Чем занимался?
        Я нахмурился. Вряд ли будет так просто рассказать всё. Хотя, смотря какие слова подобрать.
        - Что ты вообще знаешь о том, как я пропал?
        - Флавий ничего толком не сказал. Ты просто исчез и всё.
        - Я был в плену. В довольно неприятном месте. И нет, оно не в этом мире.
        - Но как?
        - Хотел бы и я знать ответ на этот вопрос, - усмехнулся я. - Мы никто, лишь пешки в чужих играх, понимаешь? Это противостояние между Пресветлой и Праматерью, разве тебя не настораживает, почему Тьма просто не прогонит ту, что бестактно ворвалась в наш мир?
        - Много веков назад боги заключили договор…
        Мои губы растянулись в усмешке и она замолчала.
        - Это ведь та самая сказка, что нам, демонам, говорили с рождения жрецы Тьмы. Что мы избранная раса и должны одержать победу собственной веры, не ударить в грязь лицом, не разочаровать своего бога… какая же это чушь!
        - Что ты такое говоришь? - нахмурилась Кассия.
        - Подумай сама, любимая, - я протянул к ней руку и коснулся щеки пальцами. - Праматерь создала этот мир. Она может и уничтожить его, если захочет. Что ей какая-то выскочка из иного мира?
        - Тьма уверена в своих детях и потому пошла на договор дабы доказать выскочка её неправоту.
        - Зачем?
        Кассия недоумённо уставилась на меня.
        - Это выбор богов. Кто мы, чтобы обсуждать их решения?
        - Вот именно. Под запретом даже помыслить что-то иное помимо официальной версии. Знаешь, я пережил десятилетия в карцере, меня пытались сломить, лишить воли, но вместо этого предоставили очень много времени для раздумий. Ты не знаешь много, собственно, как и почти все на этой планете. Мне ведомы такие вещи, которые, возможно, лучше бы и не знать. Как я и сказал, мы ничто, лишь пешки на доске. Неодушевленные вещи, которые можно заменить другими такими же. Кассия, у нас нет смысла, нет цели. Мы лишь чужие игрушки.
        - Что с тобой? Ты говоришь словно раб…
        - Я говорю правду, увы, - разочарованная покачал я головой. - На заре этого мира Праматерь была иной, более полноценной сущностью. И её многообразие мешало воплощать задуманное, сосредоточиться на создании величайшего проекта - жизни. Тогда она отделила всё, что мешало ей творить. И оно было частью её, и в то же время чем-то новым, имевшим свою личность и мнение. Его имя Эой. И теперь я его Жрец помимо своей воли.
        Кассия задумчиво рассматривала меня. Казалось, она искала отпечаток безумия на нём, но, похоже, не находила.
        - Ты… Ты больше не поклоняешься Праматери?
        - Дорогая, ты так и не поняла. Я хранитель второй сущности Тьмы. Давно забытой миром и скрываемой создательницей.
        В груди запекло, отчего я скривился от боли и приложил под сердце ладонь. Черт, я совершенно не контролирую эмоции на лице!
        «Не называй меня так!».
        «Злишься?».
        «Я предложил мир, не злоупотребляй моей добротой».
        «Хорошо».
        - Что с тобой, тебе плохо? - словно издалека послышался голос Кассии. Я поднял на неё взгляд и улыбнулся.
        - Ему не нравится, когда его сравнивают с Праматерью.
        Кассия выдохнула и сложила руки на своей обнажённой груди. Лицо её выглядело весьма недовольным, но всё таким же прекрасным.
        «Я словно новорождённый, будто влюбился в неё заново», - посетила меня мысль, что заставила ещё больше задуматься. А ведь действительно, я словно бы стал другим, сам чувствую в себе эти перемены. Даже обыденные вещи словно в новинку.
        - Ты меня напугал!
        - Прости, это всё Эой.
        - Кто?
        - Тот самый бог. Элементали зовут его Мёртвым богом. Среди них ходит легенда, что однажды он вернётся и разрушит этот мир. И знаешь, они не далеки от истины. Вот только планы поменялись.
        - О чём ты говоришь? Я тебя не понимаю.
        - Как я и сказал, у меня было время подумать. Праматери нужен Эой, она сама его пленила, а теперь дала возможность возродиться. Как думаешь, зачем?
        - Понятия не имею.
        - Эой. В нем есть то, что уже не принадлежит Тьме. То, из-за чего она не может победить Пресветлую, изгнать её или убить. И ведь знаешь, Эой хотел уничтожить мир матери, а потом, возможно, убить и её. Вот только когда он понял, что именно это ей и нужно, просто остановился. И потому я здесь, пока ещё живой.
        - Ты говоришь дикие вещи, совершенно не похожие на правду.
        - Возможно. Сложно принять подобное. А представь, каково мне? Слышать его, пытаться сдерживать? Я не хотел этой правды, но от неё уже никуда не деться.
        - Но что же дальше?
        - Я не знаю, Кассия. Пока мне дали свободу, но надолго ли? Смогу ли я дальше противиться Эою? Я ничего этого не знаю.
        Она молча легла рядом и задумчиво замолчала.
        - Выходит, ты сейчас бог, раз внутри тебя он?
        - Технически, вполне. Я его Жрец, он даёт мне силы, и да, частица его во мне.
        Похоже, ответ устроил девушку. Ох уж эти женщины, везде найдут то, что нужно только им. Бог ли я? Спорный вопрос.
        * * *
        Кассия накормила меня и рассказала всё, что знает. Увы, за время моего отсутствия фактически ничего не изменилось. Слухи о пропаже ходили среди демонов, но каких-то конкретных действий никто не принимал. Также Теурий молчал о своём отношении ко мне, но наблюдение с особняка Кассии снял, чему та сильно удивилась. И да, я получил официальное приглашение на аудиенцию, время которой давно пропустил. Только сейчас из моих слов она узнала о произошедшем, что нынешний король демонов порабощён мной. Сомневаюсь, что ему понравится моё возвращение.
        Распрощавшись с женой я переместился к Убежищу, которое оказалось вполне целым. Странно, почему считал его уничтоженным? Возможно, потому что снял защиту перед отключением сознания?
        Первым делом отправился к Виру: демон был сдержан, но по всему было видно, что он рад меня видеть. Всё это время Крина прилежно приносила еженедельные отчёты, что скопились на столе приличной горкой. Что ж, мне предстояло много работы.
        - Фавоний здесь? - спросил я, хоть и чувствовал точку жизни в районе лабораторий.
        - Да, он там, где и обычно.
        - Адские Псы?
        - Простите, господин, - вежливо поклонился Вир. - Они исчезли вместе с вами.
        - Что мой сын?
        - В полном здравии, всё так же в родовом замке Больдстонов. Вадома заботится о нём.
        - Спасибо, Вир. Можешь быть свободен.
        В лабораторию я вошёл сразу после стука, чем напугал полудемона. Тот заметно побледнел и не знал куда теряться, так как защита от перемещений уже была восстановлена мной.
        - Смотрю, ты не раз видеть меня, - усмехнулся я.
        - Эой? - испуганно поинтересовался он.
        - Нет, это я. Пока ещё Владимир, - не стал я мучать его. - Не знаешь, где Адские Псы?
        - Они убежали ещё семь месяцев назад. С тех пор их никто не видел.
        - Расскажешь, что там с войной пока меня не было?
        - В целом всё неплохо. Некоторые лорды пытались выступить против, но были разбиты нашей армией. Насколько мне известно со слов Крины, всё идёт так, как вы и планировали изначально. Она и Скендер поделили между собой управление людьми и бесами.
        Я вспомнил о той стопке, что ждала меня в кабинете и вздохнул: читать всё это особого желания не было. Переведя взгляд на затравленного Фавония улыбнулся.
        - Не нервничай так, я действительно Владимир.
        - Где вы были столько времени?
        - О, это сложный вопрос. Если вкратце, то Эой решил прогуляться.
        - Во время вашего отсутствия несколько раз проходила дрожь земли. Острова в океане уничтожены, все до одного. Часть прибрежных зон затоплена. Остался только материк.
        Я удивлённо присвистнул: ничего об этом Кассия мне не рассказывала.
        - Как интересно. Что с Подземельем?
        - Оно находится в Пространственных карманах, его катаклизмы почти не затронули. Демоны смогли справиться своими силами и уберечь целостность уровней.
        - Есть ещё что-то, о чём мне стоит знать?
        - Эгле. Она беременна.
        - Надо же! Наверное, стоит навестить её и поздравить.
        - Она умирает.
        - В смысле? - удивился я.
        - Ребёнок, всё из-за него. Он распространяет по организму матери Скверну.
        Глава 34
        У меня уже была метка для Перехода к самому парадному входу дворца Кастула, ей я и воспользовался. Охрана в виде двух высших демонов преградила мне дорогу.
        - Кто вы? - строго, но вежливо поинтересовался один из них.
        - Я Ельвар Морохил Друлавар Аветус.
        Мужчины переглянулись и расступились.
        - Мы всегда рады видеть друзей своего господина, - склонившись сказал один из них.
        Кивнув им, я вошёл в раскрытые кованые ворота, где начиналась беспереходная зона. Вперед простиралась каменная дорога протяжённостью около двухсот метров с тропическими растениями по бокам. Перед ступенями она огибала кругом небольшой фонтан, при этом никого рядом не наблюдалось. Лишь когда я вошёл в само здание навстречу ко мне направился краснокожий слуга.
        - Мне необходимо видеть Эгле, твою госпожу.
        - Да, разумеется. Мы давно ожидаем вас, господин Аветус, - поклонился краснокожий и я последовал за ним.
        Возле двери я увидел знакомое лицо. Розалия выглядела уставшей, под её глазами пролегли синяки. Она стояла под дверью подруги скрестив руки на груди и окинула меня недовольным взглядом.
        - Где ты пропадал всё это время? - с упрёком спросила она вместо приветствия.
        - И я рад тебя видеть, - ухмыльнулся я. - Считаешь, что сейчас самое время и место обсуждать подобное? Или всё же дашь пройти и постараться помочь Эгле?
        Вздёрнув носик и пренебрежительно фыркнув девушка шагнула в сторону уступив мне дорогу.
        Толкнув дверь я зашёл в тёмную комнату, где не сразу сориентировался. Всё помещение было заставлено растениями в кадках и срезанными цветами, что наполняли воздух сладкими ароматами. В центре же стояла кровать, к которой я и подошёл, так как именно там ощущалось три жизни и скопление скверны.
        Интересно то, что на уровне по сути вечная ночь, «дневное» время лишь похоже на сумерки, вот и всё отличие. Как в таких условиях выживают растения? На них так же тратится магия? К чему тогда такие сложности?
        Пока я размышлял, служанка поднялась с табурета и поклонилась мне не проронив ни слова. Остальные две жизни были заметно слабее и занимали центр кровати. Я сел на край и потянулся к бледному лицу спящей девушки. От неё исходил знакомый запах, который, похоже и пытались скрыть. Местная маковая настойка, дарящая обезболивание и сонливость.
        Щёки девушки впали, прежние черты лица проглядывались с трудом, при этом внешних иных признаков болезни не наблюдалось. Резким движением я откинул одеяло и убедился, что это действительно так: нигде не видно грязных бензиновых пятен. На девушке был белый свободный костюм для сна из брюк и туники с декоративными вставками из кружева.
        Краснокожая служанка охнула прикрыв рот руками, но ничего так и не сказала.
        Вся скверна была сконцентрирована в области довольно крупного живота, так что к нему я и прикоснулся подняв ткань.
        - Господин, осторожнее, - взволнованно прошептала служанка и я замер бросив на неё недоумевающий взгляд, но продолжать мысль она не собиралась.
        Вернувшись к животу я прикрыл глаза и сконцентрировался на собственных ощущениях. Разумеется, я уже неоднократно работал со скверной, но для меня это всё было очень давно, да и не хотелось ненароком причинить вред матери либо ребёнку.
        - Ты владеешь исцелением? - спросил я тихо у служанки.
        - Да, господин.
        - Наложишь навык по моему приказу, подготовься. Готова? Давай.
        Навык [Нейтрализация скверны] максимального уровня сработал идеально, я не чувствовал больше болезни. Живот охватила серая дымка - эффект лечения магией тьмы в противовес зелёного цвета у светлых. Посидев ещё немного чтобы удостовериться в том, что двум жизням ничего не угрожает, я заметил нечто странное. Вновь скверна, очень мало, но она была.
        Как так?
        Я вновь использовал навык, прислушался - всё чисто. Но прошла минута и вновь слабый фон скверны.
        Не веря себе же я подождал ещё немного, фон нарастал не оставляя мне надежду на ошибку.
        Разумеется, всё это было очень маленьким, наподобие той крупицы, что я вживил Илине, гораздо меньше капли, которой был заражён Альгирдас. Что-то не давало мне покоя, но что именно не мог понять. Нет, не сама скверна, а что-то иное, будто что-то ускользает из-под носа.
        Тьма… я ведь совершенно не чувствую её! Свет в Эгле есть, хоть и мало, но где иная энергия? Судя по тому, что я видел, Скверне было просто неоткуда взяться, но, между тем, она была.
        Вывод оставался только один: это не смешение энергий, а чистая зараза. Но откуда? Ребёнок?
        На данный момент потребуется время, чтобы болезнь разрослась, но не могу же я каждый месяц бегать лечить их? Да и не будет ли это проблемой для самого ребёнка? И почему не сделали аборт при обнаружении Скверны? Как он сам оказался жив до сих пор? Это его врождённая способность?
        «Эой», - позвал я бога. Тот долго не отвечал, возможно, чтобы просто позлить меня.
        «И откуда же ты такой взялся? - услышал я разочарованный голос. - Никакого веселья. Что тебе нужно?»
        «Ты ведь следишь за мной, разве нет?» - усмехнулся я внутреннему диалогу, на что служанка улыбнулась приняв на свой счёт.
        «Только когда снаружи что-то интересное. Так что там у тебя?»
        «Этот нерожденный ребёнок генерирует Скверну. Не знаешь, как лишить его этой способности?»
        «А зачем лишать то?»
        «Его мать умирает из-за этого и мучается от боли».
        «И? Причём тут ребёнок и его способность?»
        «Ты пытаешься вывести меня из себя?»
        «Ах да, - интонация мне не понравилась, с неким переигрыванием, - вы ведь слабы, биологические разрушаются под действием этой силы. Совсем забыл».
        Нижнюю челюсть свело судорогой от того, как сильно я сжал её. Вот ведь ублюдок! Будто я не знаю, что он специально действует мне на нервы.
        «Какие мы чувствительные», - я прям почувствовал его удовлетворение от того, что смог задеть меня. Нельзя воспринимать его слова всерьёз, нельзя давать ему манипулировать эмоциями.
        «Ты поможешь или нет своему Жрецу?» - попытался я перейти в наступление поговорив про себя это с ухмылкой.
        «Ну, ты у меня один такой, так что так уж и быть. Дай управление».
        «За идиота меня держишь?»
        «Вообще-то, я сам тебя отпустил, забыл?»
        «Ты у нас личность непредсказуемая».
        «Хорошо, обещаю сразу же вернуть», - я представил, как копия меня закатывает глаза. Ведь действительно, я понятия не имел как выглядит Эой на самом деле.
        «Лучше тебе и не знать, вы, биологические, какие-то слабенькие. Хотя, ты необычный, могу и показаться на глаза».
        Ну да, конечно. Он же сидит в моей голове, так что свободно читает мысли и эмоции. Ещё и тон этот, издевательский.
        «Спасибо, как-нибудь обойдусь».
        - Выйди, - приказал я служанке и еле дождался, пока та наконец-то ушла.
        - Что там? - донесся голос Розалии и дверь закрылась.
        «Какие мы боязливые, - хихикнул Эой. - Я б ничего ей не сделал, лучше бы побоялся за спящую. Шутка!»
        Давать управление этому ненормальному не хотелось, но я постарался успокоиться и сделал это.
        Рука сама собой погладила живот и губы растянулись в улыбке. Ощущать как тело движется само по себе было крайне неприятно. Я продолжал чувствовать тепло воздуха комнаты, аромат цветов, а также гладкость кожи и прохладу живота Эгле.
        Странным было то, что мои эмоции Эой никак не прокомментировал, при его то увлечении подобным занятием. Интересно, он так же чувствовал и видел всё во время секса с Кассией?
        От подобных мыслей пробрало отвращение вперемешку с ненавистью и я чуть было не попытался перехватить контроль тела, но вовремя сдержался.
        И опять он ничего не прокомментировал, хотя возможность была просто замечательная. Примечательное открытие.
        Эой же, между тем, спокойно поглаживал живот девушки, перебирая некоторые навыки связанные со Скверной. Я это чувствовал физически и видел перед глазами системное окно. Интересно, о чем он думает?
        - Это сложнее, чем я предполагал, - нехотя сказал он вслух. - Я могу создать вокруг плода защитную оболочку, таким образом Скверна не сможет заражать всё вокруг себя.
        «А как же ребёнок?»
        - У него устойчивость. Разве что самой Скверны может стать слишком много и она начнёт давить на него.
        «Делай».
        Я знал и понимал, что он делает, это наталкивало на мысль, что сам Эой обычно находится в таком состоянии. Мы будто бы поменялись местами.
        Два защитных поля: первое анатомически повторяло околоплодный пузырь, второе сдерживало Скверну. Закончив, Эой тут же вернул контроль, чем сильно удивил меня: я ожидал очередных провокаций.
        «Это тело слишком ограничено. Раздражает».
        «Я хотел поговорить с тобой. Не возражаешь?»
        «И о чем же?» - в интонации бога чувствовался сарказм.
        «Об Анне».
        Повисла тишина.
        «Чего молчишь? Передумал спрашивать?» - издевательским тоном поинтересовался он. Похоже, намёков кто-то не понимает, либо притворяется что не понимает.
        «Я хочу увидеть её».
        Смех, будто я сказал какую-то глупость.
        «Ты что, не знаешь, что у элементалей нет души?»
        Внутри всё рухнуло.
        - Что ты имеешь ввиду? Она уничтожена?
        «Почему же? - удивился тот. - Сознание её ещё живо».
        - Тогда в чём проблема?
        - Ммм, - простонала Эгле и зашевелилась, но так и не проснулась.
        «Я же сказал, призвать её как обычных духов не выйдет, так как она не дух, а совсем иная сущность. Чем ты слушаешь?»
        Я знал, что Анна иная сущность, отличная от тех же демонов или людей, причём не только отсутствием биологической оболочки. Но элементали это духи природы, разве нет?
        Додумать мне не дали: всё вокруг наполнились заливистым смехом. Я даже растерялся и посмотрел на Эгле, ожидая что та проснётся от шума. Лишь спустя несколько секунд до меня дошло, что всё это лишь в голове.
        «Это, как вы выражаетесь, простонародное название. Неужели не знал? Её можно призвать, но лишь в пустое яйцо элементаля, либо же подселить к другому в яйце. Выйдет нечто наподобие двойни, как бывает у ваших видов».
        «И с ней даже поговорить не выйдет?»
        «Чисто теоретически - можно, - задумался, Эой. - Она плавает где-то в Хранилище, но найти её там будет та ещё задачка».
        «Но ты ведь бог, разве не сможешь это сделать?»
        Опять смех.
        «Ты там что удумал? Я что, друг твой? С чего мне тратить своё время на подобное унылое занятие?»
        М-да, не прокатило.
        Смех.
        «Манипулятор мне нашёлся. Ты бываешь забавным».
        «В таком случае, я ведь могу поискать её?»
        «Можешь. Представляешь, сколько это времени займёт? Кто будет следить за целостностью этой хрупкой оболочки? Я что ли? Собери достаточно сил, чтобы меня ничто не сдерживало, и пускайся в плавание, я только рад буду».
        Челюсть свело от волнения: что я могу, когда всё против меня? Я нужен лишь для достижения целей, как и в прошлый раз - выбора нет. Но снова есть какая-то уверенность, желание что-то делать, вырваться из порочного круга, где моё мнение не нужно никому и ничего не стоит.
        Я не видел причин продолжать сидеть в тёмной комнате, так что поднялся с постели и направился к выходу.
        За дверью служанка и Розалия тут же обступили меня с видом полного внимания.
        - Убрать всё кроме кровати, комнату проветрить и отмыть, постель перебрать. Приготовьте для нее теплую ванную и много легкой еды: она скоро проснётся и будет очень голодной.
        Глава 35
        Эгле выглядела смущённой. Она сидела в подушках бледная как смерть с огромными глазищами на исхудавшем лице. Я находился на стуле по её правую, по левую - Розалия.
        - Спасибо, - тихо сказала бывшая жрица отведя взгляд.
        - Да уж, спасибо, что соизволил явиться спустя четыре месяца, - с недовольством перебила подругу Розалия.
        «Четыре? - удивился я. - Значит, лишь через два-три месяца после моего исчезновения ей стало хуже из-за Скверны».
        - Прекрати, - повысила голос Эгле и с укором посмотрела на неё.
        - Прости, но я не могу молчать.
        - Это я виновата в случившемся, я и мой муж. Мы знали о последствиях.
        Розалия хотела ещё что-то сказать, но так и не нашла слов.
        - Можно я поговорю с Владимиром наедине? - попросила девушка видя, что я не хочу говорить в присутствии злобно настроенной подруги.
        - Ладно, - тут же ответила та и покинула нас, не забыв бросить напоследок злобный взгляд в мою сторону.
        - Удивлён изменениями в ней даже больше, чем в тебе, - сказал я наконец.
        - Да, она повзрослела, - улыбнулась девушка.
        - Если превращение в стерву это взросление, то ребёнком она мне нравилась больше.
        - Время не щадит нас, - грустно покачала головой она. - Даже героев.
        - Где твоя дочь?
        - Элиза, - Эгле виновато отвела взгляд, - она гостит у родственников Кастула. Ей никто не говорил о Скверне, я не хочу, чтобы она видела меня такой.
        - Не боишься, что она возненавидит этого ребёнка после рождения?
        Эгле удивлённо уставилась на меня.
        - Ты оттолкнула её когда забеременела, Элиза будет винить его в том, что отобрал тебя у неё.
        - Нет, ей там хорошо, - неуверенно ответила она. - Кастул часто навещает её, играет с ней.
        - И ты считаешь, что это нормально?
        Её подбородок задрожал и она поспешила закрыть лицо руками.
        - Я плохая мать, - всхлипнула она.
        - Идеальных родителей нет. Хорошо, что ты это хотя бы понимаешь, - попытался я успокоить её и понял, насколько это глупо. - Вы давно узнали о болезни?
        - Вскоре после того, как я поняла, что беременна, - ответила она промокнув края глаз уголком одеяла и посмотрела на меня.
        - Так почему не сделала аборт?
        - Убить ребёнка? - воскликнула она словно не веря что я осмелился задать такой вопрос вслух. - Кастул тоже предлагал, но я отказалась.
        - Ребёнка? Он и сейчас не ребёнок, а плод, тогда же вообще был сгусток плоти из нескольких десятков клеток. Это бы не было убийством. Ты ведь понимаешь, что он может родиться уродом, страдающим от боли и своих способностей?
        - Пресветлая не допустит этого!
        На это я просто рассмеялся.
        - Ты больше не её Жрица, да и светлая лишь номинально. Ты предательница, тебя казнят как только узнают кто твой муж, а вашего ребёнка нарекут ублюдком и проклянут. Пресветлая же твоя убила сотни младенцев в наказание несколько месяцев назад. Не слышала об этом?
        - Слышала, но это какая-то ошибка. Богиня просто не могла так поступить!
        - Да что ты? Может, это сделал я? Ты бы возненавидела меня за подобное?
        - Не говори глупостей! - возмутилась она. - Ты спас меня, моего ребёнка, помог мне вернуть собственную дочь. Никогда не поверю, что ты способен на нечто подобное.
        Я лишь вяло улыбнулся. Она верит мне, испытывает благодарность. Казалось бы, план сработал, но радости я не чувствовал. Всё сделанное мной не имеет смысла, да и погорячился я отдав приказ погубить младенцев. Как же я был самоуверен!
        - Зачем хоть Кастул тебе тут кадок с растениями понаставлял? - решил я перевести разговор с неприятной темы.
        - Он считает, что это уменьшает распространение Скверны, к тому же, они были завязаны на меня. Они питали меня своей жизненной силой.
        Дверь распахнулась и в комнату ворвался Кастул. Лишь кивнув мне он тут же бросился к жене поцеловав её в лоб и преклонив колено перед кроватью.
        - Не плачь, любимый, - улыбнулась она посмотрев на дракона так, что мне противно стало, настолько это выглядело розово и слащаво. Не хватало только радуги и единорожков пукающих ароматами роз.
        Стараясь не шуметь я встал со стула и вышел из комнаты. Всё же, чувствовать себя третьим лишним неприятно. Предвидя встречу с озлобленной девчонкой я быстренько использовал скрывающие техники и прошёл мимо Розалии, что явно меня дожидалась в конце коридора. И чего она так взъелась на того, в кого совсем недавно была влюблена? Сменила нежные чувства на ненависть?
        Выйдя за пределы дворца и беспереходной зоны я напугал стражей материализовавшись в паре метров от них. Ещё один шаг и вот я в собственном кабинете в Убежище.
        Ну здравствуйте, отчёты…
        * * *
        Не сказать, что я узнал особо много из докладов, разве что почувствовал гордость за подчинённых. Действовали они весьма умело и было понятно, что разработанные мной паттерны работали, к тому же, они явно умудрились создать свои списки инструкций для непонятных ситуаций. Как пример, везде прослеживалась закономерность порядка действий при столкновении с сопротивлением со стороны лордов. Сначала собирали на его землях согласных с присоединением, после чего объединялись с ними и пытались надавить на сопротивляющегося. Если же не получалось, то одна резня решала всё: тут же находился лояльный наследник и дальше всё происходило без проблем. Так же везде фигурировал подсчёт потерь с обеих сторон и краткий вывод о причинах и возможных методах предотвращения подобных ситуаций в будущем. Просто идеально.
        Согласно планам, к осени армия должна была приблизиться к границам Эльфийского королевства, вот уж где нас могут ожидать сюрпризы. Примечательно, что ещё ни разу не было обнаружено ни одного шпиона иных рас, они что, совсем не интересуются движем в соседней стране? По меньшей мере должны существовать ещё десять героев, по пять у эльфов и оборотней. Вот только изоляция настолько тотальная, что я так и не смог ничего добыть об оборотнях за всё это время. Они хоть есть в природе?
        С эльфами обстояло проще, ведь у меня находился их перебежчик Садорин Ханнрэт, и он сообщал о героях - четырёх мужчинах и одной женщине, об известных их способностях.
        Первый из них, берсерк, обладал предрасположенностью к молниям, второй парными мечами и тяготел к магии земли, третий и четвёртый являлись лучниками и магами воды, ну а женщина - ожидаемо Жрица Света. Интересно, ангелы отъявленные феминистки или это просто совпадение? Даже Анна рассказывала, что мужчин среди них мало и это в основном войны. И да, среди самих ангелов героев не было. Считалось, что это потомки первых людей, перешедших на сторону Пресветлой когда та появилась.
        Анна…
        Отложив отчёты в сторону я потёр виски пальцами. Элементаль исчезла неожиданно для меня и не верилось, что это действительно произошло, а потому даже не печалился из-за её смерти. Да и смерти ли? Она ведь внутри меня, хоть и невозможно даже поговорить с ней.
        Мой взгляд остановился на небольшой пачке писем. Заинтересовавшись ими я начал просматривать адресатов: ничего особо примечательного, демоны из Проклятых Земель высказывают своё почтение.
        Открыв ящик стола с грустью посмотрел на заполняющие его разноформатные бумажки и тут же закрыл. Ну уж нет, на сегодня хватит. Тем более, это послания от демонов-шпионов, а человеческие бумаги лежат в замке Больдстонов. В первую очередь стоит разобраться с делами на Поверхности, и уж потом заняться проблемами потомков. Теурий же пусть понервничает в ожидании того момента, когда я соизволю заявиться к нему.
        * * *
        Больдо заметно подрос с тех пор, как я его видел в последний раз. Пришёл я утром, когда он прогуливался в саду с Вадомой. Мальчик бросился ко мне с радостными воплями «папа» и я подхватив его на руки прижал к себе.
        - Прости, что не смог прийти раньше, - прошептал я ему на ухо.
        Больдо отстранился и посмотрел на меня нахмурившись.
        - Я уже взрослый и знаю, что ты был занят важными делами.
        Улыбнувшись, я погладил его по вязанной шапке и вновь крепко обнял.
        - Я горжусь тобой, сын.
        - Ты ведь поиграешь со мной? - с надеждой в голосе поинтересовался он
        - Разумеется.
        - Рада видеть Вас, лорд Владимир, - поклонилась мне подошедшая Вадома.
        - Случилось ли что-то необычное за время моего отсутствия?
        - Нет, господин. Ничего такого, что требовало бы вашего вмешательства.
        * * *
        Оставшееся до обеда время я провёл с сыном, с ним же направился на обед. Мальчик робко попросил забрать его с собой в Убежище, так как он соскучился по стряпне Вира. И как я мог ему отказать?
        После гувернантка увела Больдо на обеденный сон, я же направился в кабинет разобрать корреспонденцию и скопившиеся отчёты по землям Больдо и новым территориям. На столе лежала пачка писем, по большей части от покорённых лордов, ещё пара от Скавронского и некоторых моих баронов.
        На одном из конвертов красовалась печать самого Вадиса, его я и решил раскрыть. Примечательным было то, что после слов благодарности за отправленное мной золото он осмелился угрожать войной, если я не прекращу завоёвывать его страну.
        «Вы покусились на целостность государства, а это одно из тяжких преступлений…»
        Посмеявшись, я отбросил конверт в сторону. Вот ведь неугомонный этот Вадис, давно пора и с ним покончить. Где там мои отчёты от шпионов?
        Сняв печать скверны с верхнего выдвижного ящика стола я присвистнул: тот был забит до отказа. Обычно вся корреспонденция приходила Виорелу, моему управляющему, и уже он приносил послания сюда, запихивая их в специальную щель.
        Сколько ещё предстоит работы, точно не на один день…
        * * *
        «В чем смысл моего существования?» - в очередной раз задавался вопросом Фавоний сортируя партию зелий. Жизнь в услужении Кассии казалась ему ужасной, так как он был привязан к её землям и время от времени выполнял мелкие и глупые поручения. Перейдя же к Аветусу он воистину познал ошибочность прежних суждений. Мало того, что он теперь вкалывает как проклятый штампуя литры зелий, так ещё и периодически его жизнь подвергается опасности. И если раньше ему отдали Крину, которую можно было вертеть как угодно, то теперь помимо скелетов рядом вообще ничего не наблюдается.
        Казалось бы, он далеко не слабак, но когда твой господин оказывается оболочкой для бога разрушений, то ничтожность бытия вполне можно ощутить на собственной шкуре. Все пережитые скачки силы - иногда закрадывалось подозрение, что предела для Эоя не существует. И однажды Фавоний окажется очевидцем того, как будет пробит предел десятого ранга магии. Вот уж спасибо за честь, но он бы предпочёл в этот момент находиться где-то подальше, скажем, на другой планете в другой галактике.
        Кто-нибудь вообще помимо него осознает, чем всему миру грозят подобные магические кульбиты?
        Стук в дверь отвлёк старика от неприятных размышлений.
        - Войдите!
        - Привет!
        Радостное выражение лица Аветуса словно резануло по нервам и чтобы тот не увидел его недовольную гримасу полудемон отвернулся. Сделав вид что очень занят склянками, старик никак не ответил на приветствие вошедшего.
        - Что-то случилось? - услышал он над ухом.
        - Просто устал…
        Ему больше нечего было ответить, так что повисла тишина. Через несколько минут Фавонию даже начало казаться, что Аветус ушёл, но обернувшись он увидел того стоящим рядом.
        - Вы что-то хотели? - поинтересовался он.
        - Да, хотел узнать, в силе ли то предложение о Камнях Души?
        - Я вас не понимаю…
        - Найди мне такой артефакт. Желательно именно красный.
        - Вы хотите воспитать нового элементаля? - удивился полудемон.
        - Не совсем, - покачал тот головой. - Есть способ вернуть Анну, и я собираюсь им воспользоваться. Что ты вообще знаешь о таких артефактах? Насколько сложно их достать?
        - Очень сложно, а огненные - тем более. Слишком уж они похожи на рубины и из-за повышенного спроса много подделок. Никто не знает, как именно помочь духу вылупиться, и уж тем более, воспитать его. Так что если кто-то и хранит, то скрывает это.
        - Постарайся найти такой камень, я готов отдать любые деньги.
        - Хорошо, я постараюсь. Можно подключить Флавия? Он имеет доступ к секретным архивам Инквизария.
        - Делай всё, что считаешь необходимым. Мне нужен красный Камень Души.
        Фавоний кивнул и Аветус направился к двери. Замерев рядом с ней он обернулся и спросил:
        - А где твои ученики?
        - Какие ученики? - удивился полудемон.
        - Возьми подмастерий, научи их необходимому. Совсем не обязательно самому всё делать, пусть даже и с помощью нежити. Всё же, их автоматические навыки весьма ограничены. Понял?
        - Это приказ?
        Аветус словно задумался на пару мгновений, после чего кивнул.
        - Пусть будет приказ. Выполняй.
        * * *
        Вернувшись в свой кабинет после разговора с Фавонием я достал из сумки пачку писем, которые не успел разобрать в замке. Одно из них было совершенно не примечательным, вот только содержание заставило меня напрячься. После стандартных приветствий сообщалось, что делегация в составе десяти оборотней хочет встретиться со мной для переговоров и ожидает приглашения находясь в городе Дереме.
        Я несколько раз перечитал письмо не веря содержанию, после чего посмотрел на конверт: дата гласила, что оно доставлено уже больше месяца назад.
        Глава 36
        Никогда не бывал в Дереме, хоть этот город и не раз всплывал в отчётах шпионов. Он являлся одним из трёх крупнейших поселений земель Больдо на то время когда я только приехал сюда, и это учитывая, что Больдоград также входил в эту «троицу». Некогда горожане захотели уйти из-под вассалитета лорда и подчиняться напрямую королю, так что пришлось перебить местную оппозицию и дать власть более лояльным мне людям.
        С тех пор многое изменилось, но сам город продолжал оставаться относительно свободным из-за своего статуса: стража, чиновники - всё это не подчинялось мне и жители могли просить помощь в том числе и у соседей, как это бывало однажды. В то же время, судя по отчётам, многие горожане разъехались по деревням, где было много работы и денег, так что на город Дерем походил всё меньше. С другой стороны, он был «воротами» в мои земли и потому почти половину жителей представляли переселенцы, которые здесь надолго не задерживались. Как итог - довольно повышенный уровень преступности. Представляю, какое у «парламентёров» сложилось обо мне мнение.
        Я навёл справки: в одной из гостиниц действительно разместилась группа из десяти постояльцев больше месяца назад, вот только это, судя по всему, были самые обычные люди. Это меня напрягало, ведь не могли же местные не знать, что оборотни внешне мало чем отличаются от них и проявляют свою животную ипостась лишь в крайнем случае, либо исключительно в ритуальных целях? Но зачем тогда им врать о расовой принадлежности в письме?
        Гостиница также была не из самых лучших: то ли средств у них было не настолько много, то ли банально не хотели привлекать внимания. Надев личину я заявился в местную таверну в то время, когда гости обычно завтракали и сразу же увидел их. Они внешне для обывателя могли напоминать близких родственников из-за характерного широкого носа, но я знал, что это отличительная черта большинства представителей этой расы. Конечно, у обычных людей такое должно встречаться, так что не является каким-то ярким внешним маркером, как и более густые бакенбарды, которые можно банально сбрить или подстричь. Виду всего этого оборотни могли вполне органично вписаться в человеческое общество. Раньше такого не происходило из-за того, что демоны не допускали подобного смешевания подогревая национальную идентичность народов. Ведь если вы малая группа, то и выступать против огромной империи не имеет смысла.
        Губы их двигались, но я не слышал ничего - полог тишины стандартная процедура даже для обычных крестьян, тут уж ничего не поделать. Так что даже не притронувшись к тому пойлу, что заказал здесь, я просто встал из-за стола и подошёл к ним. На меня тут же устремились удивлённые взгляды и разговор затих. Когда я бесцеремонно взял стул у соседнего столика и сел между двумя оборотнями, то отчётливо ощутил желание чужое убить меня.
        - Эй, мужик, - сказал тот, что сидел слева и положил руку мне на плечо, - ты ничего не перепутал?
        - Нет, - улыбнулся я ему. - Разве что могу извиниться за то, что ждали меня так долго.
        Сказав это я нагнул голову чтобы снять с шеи амулет личины. Увидев настоящее лицо мужчины переглянулись.
        - Вы не боитесь просто так ходить, без охраны? - поинтересовался сидящий справа от меня.
        В ответ я лишь рассмеялся.
        - А мне есть чего бояться? Или кого-то? Местные меня любят, а чужаки могут рискнуть жизнью, если хотят. Все вы вместе взятые не представляете для меня угрозы.
        Не ожидал, что мои слова произведут на них такой эффект: мужчины разволновались и немного отодвинулись от меня. Аппетит у них также пропал.
        - Это действительно он, - сказал тот, что сидел рядом с самым старшим. - Он знает наш язык!
        - Вижу, - нахмурился тот.
        - Язык? - удивился я. - Ах да, навык [Интерпретация].
        - Господин Лорд, - услышал я за спиной мужской голос и обернулся. Рядом стоял владелец таверны и гостевого дома, в трясущихся руках он сжимал бутылку какого-то алкоголя, судя по всему - самого ценного, что у него имелось.
        - Не нужно, просто уйди и не мешай мне говорить с этими людьми.
        Мужчина тут же поклонился и попятился назад. Я смотрел на него пока он не вышел за периметр полога тишины.
        - Мы бы хотели поговорить с вами в менее оживленном месте, - вновь обратился ко мне самый старший из них.
        - В таком случае, я предлагаю сейчас же переместиться ко мне в замок. Поверьте, там вас накормят лучше, - ответил я кивнув на то месиво, что здесь называлось кашей.
        - В таком случае, нам сначала нужно подготовить лошадей, да и потребуется около двух-трёх часов на путь.
        И тут я прикусил себе язык: перемещаться телепортом могут только демоны!
        - В таком случае, не сочтите за грубость, но дорогу вы сами найдёте.
        - Вы ведь умеете летать, верно?
        - Что? Ну да. Местные разболтали?
        - Да, они многое о вас говорят. Кое что из этих рассказов больше похоже на вымысел чистой воды.
        - Что ж, не всё в их словах ложь, - улыбнулся я и поднялся из-за стола.
        От оборотней не ощущалась никакой опасности, а значит пришли они с миром. Иначе чутьё сразу бы предупредило о плохих намерениях.
        За мной никто не следил; по крайней мере, из живых. Зайдя в ближайший переулок я сделал Переход в свой замок и раздал слугам распоряжения о прибытии гостей.
        Яноро был на смотровой башне, куда я и взлетел из внутреннего двора. Крылья мои уже не вызывали ступора как прежде, но люди всё равно настороженно относились к ним. Наверное, будь они с белыми перьями, а не чёрной чешуёй и перепонками как у летучих мышей, воспринимались бы окружающими спокойнее.
        - Приветствую вас, лорд Владимир, - парень сразу же поклонился мне и его напряжённость не осталась незамеченной.
        - Только не говори, что и ты боишься эти крылья, - усмехнулся я.
        - С ними вы похожи на демона, - тихо ответил парень отведя взгляд.
        - Кто знает, может оно так и есть, - ответил я убирая крылья. - С уверенностью могу сказать только, что мне больше по душе имя Владимир, но кто я на самом деле сложно ответить даже мне самому.
        Похоже, ответ парню не особо понравился.
        - Полагаю, прежде ты не встречал оборотней? - поинтересовался я.
        - Оборотней? - удивился тот.
        - Да, скоро приедет делегация из десяти особей и твоя задача подготовить охрану. Имей ввиду, их нужно лишь впечатлить, в целом же они мирно настроены.
        Я почувствовал совсем близко лёгкую агрессию и всплеск магии. Обернувшись в том направлении увидел, как Крина выходит из Пространственного прохода.
        - Значит это правда, вы вернулись, - довольно раздражённо сказала она с неприязнью смотря на меня.
        - Можешь быть свободен, - ответил я Яноро и тот быстро ушёл, опасливо поглядывая на меня и девушку.
        - Вы вернулись три дня назад, но к нам так и не соизволили заявиться! - возмутилась она словно бы требуя объяснений.
        - Девочка, а ты ничего не перепутала? - ухмыльнулся я склонив голову набок и используя [Глаза страха] максимального уровня.
        Сменившись в лице Крина упала на колени опустив голову, я же начал медленным шагом обходить её по кругу.
        - Напомни, с кем ты сейчас разговариваешь?
        - Со своим Господином, - ответила она с различимым страхом в голосе.
        - А как нужно разговаривать с господином?
        - Уважительно, - ответила она с задержкой.
        - Вот именно, дорогуша, с уважением. И не забывай этого. Встань, - приказал я завершив обход и остановившись перед ней. Подняв лицо за подбородок поймал её взгляд. - В следующий раз твоя душа отправится в моё Хранилище на неделю, так что будь аккуратна, могу ведь и забыть о тебе там. Поняла?
        Вместо ответа она закивала смотря на меня глазами полными ужаса. Она знала, что это такое, так как видела что было с Больдо, присутствовала на запросах духов побывавших там.
        - Вот и умничка, не забывай своё место. Отвечая же на твой вопрос: а я что, обязан был сломя голову нестись к вам? Ты и Скендер что, не справляетесь со своими обязанностями?
        - Справляемся…
        - Тогда в чём проблема? Отчёты я видел, у вас там всё хорошо идёт. А отчитываться кроме как перед собой я ни перед кем не обязан. Лучше скажи, никаких катаклизмы вы не наблюдали за время моего отсутствия?
        - Эээ…
        - Землетрясение? - решил подсказать я ей.
        - Да, земля тряслась, - кивнула она, - несколько раз. Ещё Садорин что-то говорил о странном поведении птиц.
        - Это всё?
        - Да, - неуверенно ответила она.
        - В следующий раз будь внимательнее. Информацию о подобных вещах я хочу видеть и в отчётах, если вдруг что-то будет не так.
        - Хорошо, Господин, - поклонилась демоница. - Можно вопрос?
        - Можно.
        - Где вы были столько времени и почему нужно следить за погодой?
        - Где я был тебя не касается, а по поводу погоды…
        Я задумчиво посмотрел вдаль.
        - Хочу понять, сколько же осталось до конца этого мира.
        - Что? О чём вы?
        - Имей ввиду, ты не имеешь права никому говорить о подобных вещах, - сказал я повернувшись к девушке и та кивнула. - Праматерь подготавливает мир к перерождению, и для этого его нужно уничтожить. Случится это не с отдаленными потомками, а при наших жизнях. Надеюсь, мне удастся отсрочить неизбежное хоть немного.
        Крина ошарашенно смотрела на меня, а потом неуверенно улыбнулась.
        - Вы это так шутите?
        - Хотел бы я пошутить, но увы. Разве ты не заметила, что светило ведёт себя странно? Наверняка нет, ведь все эффекты от этого сглаживает элементали, но они не всемогущи. Тем более, это было запланировано богами задолго до нашего появления. Кстати, можешь задержаться, если хочешь. Скоро прибудет делегация оборотней. Встреть их вместе с Виорелом, я подойду чуть позже.
        Поклонившись девушка ушла, я же поднял голову смотря на местную звезду. Достав из кармана тёмное бутылочное стекло закрыл им яркий диск: только так можно было заметить «пушистую» корону светила. Я мог бы показать это демонице, но был ли смысл? Зачем я вообще сказал ей про конец света? Не знаю, возможно, мне просто не хочется нести это лишь в себе.
        Со смотровой башни уже виднелись проплешины среди снегового покрова: ещё немного и наступит весна, а за ней и лето уже седьмого года моего пребывания здесь.
        «Не беспокойся, - услышал я насмешливый голос, - я пока не стремлюсь разрушать этот мир, так что поживёте ещё».
        «Разве это не твоя суть - уничтожать?»
        «Она считает именно так, но я не хочу плясать под Её дудку, как и ты».
        «Надолго ли? Если звезда взорвётся, то уже ничто не спасёт этот мир. А ты и она боги, разве вам есть дело до таких как мы?»
        «Возможно, тебе будет странно услышать это от меня, но она часто ставила интересы биологических видов превыше естественного хода вещей».
        «Меня это не утешает».
        «Поверь, меня тем более», - сказал он и засмеялся.
        «Это ведь ты повинен в землетрясениях?»
        «Подумаешь, поиграл немного, тельце наше поверил на прочность. Слабенькое оно, мне не нравится. Так что будь любезен, преодолей порог силы, иначе я уж точно ничего не смогу сделать».
        Ну да, конечно. Доверять Эою я не собирался, это верх глупости.
        «Эй! Я всё слышу!» - вновь рассмеялся он и голос словно бы удалялся.
        А что, если…
        Я закрыл глаза и представил себя в огромном пустом пространстве, где висел в первое свое пленение. Воспоминания о том с месте были настолько яркие, что даже притупилось ощущения реальности, жар солнечного света на коже и дуновения ветерка. Создав [Тишину] вокруг себя внутри этого пространства тут же открыл глаза. Несмотря на то, что навык сработал судя по внутреннему ощущению и просадке индикатора маны в статусе, меня всё ещё окружали звуки внешнего мира.
        «Эой, ты такой же подлец, как и твоя мамаша».
        В ответ - ничего.
        «Неужели сработало?» - подумал я чувствуя, что улыбаюсь словно идиот.
        Глава 37
        Группа гостей прибыла в ожидаемый промежуток времени. Я успел разобрать ещё несколько документов и написать ответы на некоторые письма, когда в дверь постучался пожилой слуга и сообщил, что ждут только меня. Кивнув, я поднялся из-за стола и выскочил под действием ряда навыков, которыми чаще всего пользовался даже не задумываясь об этом. Закрывший за собой дверь слуга вздрогнул и уставился на меня выпученными глазами. Не удивительно, для него я мгновенно телепортировался.
        - Отойди, - сказал я и тот отступил, дав мне запереть дверь на ключ. В следующее же мгновение я пропал из его области видимости и появился уже на крыльце собственного замка.
        На этот раз Виорел качнулся схватившись за сердце, когда повернув голову в сторону в нескольких сантиметрах от себя обнаружил ещё кого-то. Видимо, он не ожидал, что я появлюсь настолько быстро и беззвучно.
        - Тихо, тихо, - сказал я поймав его за руку и не дав таким образом упасть.
        - Пожалейте старика, не делайте так! - взмолился он и закинул под язык пилюлю.
        - Не наговаривай на себя, ты ещё полон сил, - улыбнулся я, на что он лишь сокрушительно покачал головой.
        Наконец в ворота прошли лошади с уже знакомыми мне наездниками. Двигались они не спеша, внимательно рассматривая всё вокруг. Любоваться было чем, замок отличался чистотой и некоторыми инженерными изысками, собственно, как и сам город. В первую очередь, это канализация и дорожное покрытие, благодаря которым не было посторонних запахов, грязи и луж, чем обычно так богато начало весны.
        Наконец, гости спешились и вежливо поклонились подойдя к первым ступеням крыльца замка.
        - Приветствую вас, лорд Больдстон, - заговорил самый старый из них. - Моё имя Олкимос Дусманис, я являюсь лидером группы. Все решения согласно целям нашего визита принимаются мной.
        - Приветствую в своих землях вас, Олкимос, и ваших спутников. Это мой управляющий Виорел, по всем бытовым и организационным вопросам можете обращаться к нему. В случае каких-то недоразумений, которые, надеюсь, не возникнут, вас выслушает Яноро, начальник замковой охраны. В остальных случаях - мои слуги в вашем распоряжении. Желаете ли вы отдохнуть с дороги и привести мысли в порядок перед официальным разговором?
        Олкимос не спеша окинул взглядом стоящих по бокам товарищей и лишь после этого ответил:
        - Спасибо, но мы бы хотели незамендительно приступить к диалогу, если это вас не затруднит.
        - Хорошо, тогда берите всё самое необходимое, вас отведут в аудиенц-зал, а остальные вещи отнесут в ваши гостевые комнаты.
        Мужчины слегка поклонились, так что я развернулся и скрылся за дверью. Пройдя в специальный зал я поднялся на три ступени и сел на подобие трона в ожидании гостей. Для них был подготовлен длинный стол со стульями повёрнутыми ко мне для наиболее удобных переговоров для обеих сторон. В иных случаях просители просто стояли во время приёма.
        Крина, которую я не представил на крыльце, зашла вслед за мной и встала сзади, с правой стороны от кресла.
        Вскоре появились гости и расселись за столом, причём те что младше разместились с краёв. Это наводило на мысль, что власть среди них распределялась исключительно по возрасту.
        - Я вас внимательно слушаю.
        Олкимос переводил взгляд с меня на девушку и обратно, словно не решаясь задать какой-то вопрос.
        - Вас что-то беспокоит? - поинтересовался я.
        - Это все, кто будет присутствовать?
        - Вам нужен кто-то ещё? - удивился я. - Или вам не нравится, что моя помощница женщина?
        - Простите, наверное наши культурные традиции отличаются, что и вызвало небольшое недопонимание. Так что нет, всё в порядке.
        - Вот и замечательно. Так зачем вы проделали весь этот путь?
        - Прошу прощения, но я хочу сразу обговорить то, что мы не представляем интересы Содружества Вольных Путей…
        - Какого содружества? - не понял я и перебил его.
        - Государства моего народа уже почти пятьсот лет объединены в Содружество Вольных Путей. У нас нет единого короля, как бывает у людей, лишь назначаемый раз в три года Консул из числа старейшин Высшего Совета. И мы в данном случае не имеем полномочий говорить от лица всего Содружества.
        - Понятно, продолжайте.
        - Хоть наш народ и един, пусть и номинально, не все мы поклоняемся Пресветлой Богине. Всё ещё не маленькая часть населения чтит духов своих предков и Праматерь.
        - Праматерь Тьма? - переспросил я не веря своим ушам.
        - Просто Праматерь, создательница всего сущего. Нам запрещено законами использовать тёмную магию, но свобода вероисповедания является неотъемлемым правом каждого.
        - Странное извращение, - не удержался я. - Поклонение выдуманному богу в мире, где есть божественные сущности?
        Мужчина замялся и Крина воспользовалась молчанием. Нагнувшись ко мне она шепнула:
        - О чём они говорят? Я не знаю этого языка.
        Недовольно цокнув я вздохнул.
        - Не могли бы вы говорить на языке людей?
        - Как вам будет удобно, - ответил Олкимос и не доброжелательно покосился на Крину, после чего продолжил: - Полагаю, вы не совсем правильно нас поняли, лорд Владимир. Мы придерживаемся третьего пути, балансируя между Пресветлой и Тьмой. В рамках нашего мировоззрения это две части единого целого. Согласно нашей религии Праматерь оставила этот мир, возложив свои обязанности на Пресветлую и Тьму. Но однажды она вернётся и всё встанет на круги своя. Также я не могу не упомянуть, что боги не имеют пола в нашем представлении и используя эти формы в речи мы имеем в виду их роль в мироздании. Грубо говоря, да простят меня мои спутники, Пресветлая это она, а Тьма это он.
        Я не удержался и хохотнул.
        - Продолжайте, продолжайте, - дал я отмашку. - Я всё ещё не понимаю, зачем вы заговорили о богах и как это связано со мной и вашим визитом.
        - Это имеет прямое отношение к вам и богам. Не сочтите за дерзость, но мы считаем, что вы Жрец Праматери, а также предвестник её возвращения в этот мир.
        На этот раз хрюкнула девушка рядом со мной, придерживая при этом рот ладонью. Мне же было вовсе не до смеха, в груди просыпалась чужая ярость и гости наверняка это почувствовали, так как тут же смолкли и начали смотреть на меня как-то затравленно.
        «Не мешай, Эой», - посмел я обратиться к богу.
        «Они должны умереть. Убей их, либо это сделаю я».
        Это прозвучало словно требование или приказ, я чувствовал, как подселенец пытается захватить контроль тела, но приложив усилия не позволил ему этого сделать.
        «Они не знают правды, а ты же ведёшь себя как ребёнок постоянно злясь при любом упоминании сходства с Ней. Просто дай мне шанс уладить ситуацию».
        Эой отступил и я смог выдохнуть.
        - С чего вы взяли, что я чей-то там Жрец? - ледяным тоном спросил я. - Я Владимир, один из Героев Пресветлой.
        - Лидеру нашей церкви Силоуанусу снизошло Предсказание, что Праматерь возвращается. И в видении было ясно указано ваше имя.
        «Этим можно воспользоваться», - обратился я к Эою, но не почувствовал его эмоций либо иного ответа.
        - К тому же, - продолжал оборотень, - если вы Герой Пресветлой, то почему вашим помощником является демоница?
        Я медленно повернулся к Крине и та мигом побледнела выпучив на меня свои глазищи. Окинув её взглядом при задействовании [Магического зрения] я не заметил ничего, помимо слабого тёмного фона, но и его никто не должен был видеть помимо меня - артефакт справлялся со своей задачей.
        - Почему вы назвали её демоницей? - поинтересовался я повернувшись к Олкимосу.
        Обменявшись взглядом с сидящим по правую руку спутником старик прокашлялся.
        - Понимаете, - подал голос второй оборотень, - для нас различать представителей как своей, так и другой расы не является чем-то сложным. Это как для вас с первого взгляда понять, что перед вами эльф.
        - Какой расы я?
        Не мог не задать этот вопрос, так как у меня были явные проблемы с самоидентификацией.
        - Человек, - уверенно ответил он.
        - А так? - переспросил я поднявшись с кресла и используя частичную трансформацию в дракона. За спиной появились крылья, пальцы на руках удлинились и появились когти, чешуя поверх исчезнувших до локтя рукавов моей зачарованной одежды.
        Оборотни подскочили со стульев и кинулись к выходу, но я их опередил.
        - Так кто я?
        - Всё ещё человек, - ответил тот же мужчина, - хоть запах и изменился.
        - Запах? - меня словно осенило. И как я раньше об этом не подумал? - Куда вы тогда так дружно ломанулись, даже вторую ипостась распушили?
        Я кивнул на ближайшего ко мне мужчину, который покрылся шерстью став похожим на антропоморфного зверя. Поняв свою оплошность они тут же вернулись к человеческому облику.
        - Это не отменяет того, что внешне вы стали похожи на демона и представляли опасность на уровне инстинктов, - попытался оправдать своих спутников тот, чьего имени я так и не услышал.
        - Кто ты?
        - Это мой племянник, Тэйлс, - вставил Олкимос. - Он в нашем походе отвечает за безопасность.
        - Может, вернёмся к переговорам? - предложил я и оборотни вернулись на свои места, я так же спокойно без ускорений проследовал на «трон», где продолжала стоять ничего не понимающая Крина.
        - Простите, но вы могли бы объяснить, что у вас делает демоница? - нахмурился Олкимос. - Не значит ли это, что вы сотрудничает с этой расой?
        И вот что ему ответить? Юлить и изворачиваться не хотелось, да и полуправда могла быть более полезна, чем откровенная ложь.
        - Вы правы, - развёл я руками. - Я сотрудничаю в том числе и с демонами. И да, я действительно Жрец одного из богов, имя которому Эой. Прошу вас впредь не упоминать его связь с Праматерью, Тьмой, либо кем-то ещё. Превеликий Эой, такого обращения будет достаточно. Он бог баланса, и явился дабы очистить мир от Скверны, что возникла из-за необдуманных действий Пресветлой и Тьмы, совершенно забывших о своём предназначении.
        Похоже, мои слова выбили у гостей почву из-под ног. Они растерянно озирались друг на друга, но и не осмелились что-то возразить.
        - Вы ведь сами сказали, что боги в вашей религии не имеют пола, - сказал я и дождавшись когда мне кивнут продолжил: - И это действительно так, они могут принимать абсолютно любую форму. Сейчас имя ему Эой, он существовал задолго до рождения этого мира, и он же был коварным образом изгнан из него. Но прошли тысячелетия и Создатель вернулся. Разве это не соответствует вашему рассказу?
        - Да, но, - попытался что-то сказать Олкимос, но тут же смолк.
        - Из-за Пресветлой и Тьмы, - сказал я так и не дождавшись внятного возражения, после чего создал на ладонях по шару разных энергий, - был нарушен баланс, гармония пропала, а потому возникла Болезнь.
        Сведя руки я соединил шары в один более крупный из Скверны. Разумеется, изначально фокус мой поверг зрителей в шок, но к такому я привык, так как не раз проворачивал подобное на публику. Но на этот раз решил применить больше тетральности, потому напитал пространство помещения тёмной магией. От этого освещение словно бы приглушилось, а воздух стал душным и тяжёлым, посторонние звуки с улицы стали заметно тише. Для полноты картины не хватало проблеска [Искр], одного из самых моих бесполезных навыков Света. Эффекты удовлетворили мои ожидания, так что я завершил представление разъединением и рассеиванием шаров Света и Тьмы. Солнечные лучи тут же вернулись обратно, а окружающая обстановка стала легче.
        - Эой пришёл в этот мир, чтобы очистить его, - сказал я попытавшись придать своему тону больше пафоса. - Так зачем вы пришли ко мне, его первому и единственному Жрецу?
        Прошло какое-то время, прежде чем оборотни пришли в себя и наконец собрались с мыслями. Встав из-за стола они дружно выстроились в линейку перед первой ступенью моего постамента и преклонили одно колено.
        - Наш народ страдает из-за недавних землетрясений. Многие оборотни погибли, ещё больше - лишились своих земель и крыши над головой. И только Превеликий Эой может нам помочь. Мы молим о милости, единственный Жрец Истинного Бога!
        Что-о?!
        Глава 38
        Встав из-за стола делегация мужчин-оборотней дружно выстроилась в линейку перед первой ступенью моего постамента и преклонила одно колено.
        - Наш народ страдает из-за недавних землетрясений, - начал Олкимос склонив голову, как и все его спутники. - Многие оборотни погибли, ещё больше - лишились своих земель и крыши над головой. И только Превеликий Эой может нам помочь. Мы молим о милости, единственный Жрец Истинного Бога!
        Что-о?!
        Учитывая, что после «пробуждения» я плохо контролировал выражения своего лица - на нём отразился весь спектр эмоций. Глаз так и задёргался, а рот приоткрылся в желании послать всех куда подальше с такими просьбами, так что мне повезло, что мужчины не могли наблюдать данную реакцию.
        И тут пространство вокруг наполнилось заливистым хохотом. Я инстинктивно зажал уши от громкого звука, но это не помогло, так как смеялся сам Эой. Потребовалось чертовски много усилий чтоб как можно скорее взять себя в руки и изобразить на лице равнодушие, так как «просители» могли в любой момент поднять глаза.
        «Ну что, уладил ситуацию?» - язвительно поинтересовался бог отсмеявшись.
        Увы, время ответа «просителям» затягивалось и мне это не нравилось. Следовало хоть что-то сказать им.
        - Что именно вы хотите от меня? - голос мой прозвучал безэмоционально, чему я мог только порадоваться.
        Видимо, они сами не понимали как должна выглядеть моя помощь, так как ответа мне пришлось ждать довольно долго. Всё это время сам Эой молчал, хоть я и продолжал чувствовать его «весёлость».
        - Мы ожидаем милости от Вас и Истинного Бога, - наконец ответил Олкимос всё так же не поднимая головы.
        - Это я уже слышал. Чего конкретно вы хотите? Я должен повернуть время вспять? Наколдовать вам бесплатную жилплощадь? Или воскресить мёртвых? Какую конкретно помощь вы ожидаете?
        «Ты действительно собираешься им помочь?» - со скепсисом поинтересовался Эой.
        «Для начала нужно понять, что именно они хотят. Возможно, это окажется не такой проблемой для нас».
        «Нас?! А ты ничего не перепутал? Зачем мне помогать хоть кому-то?»
        «Помнится, ты назвался богом и объявил меня своим Жрецом. Разве это не подразумевает наличие паствы?»
        «Не считай себя хитрее меня, человек. С какой стати мне иметь паству? Или ты забыл, какие планы имелись изначально? Я собирался уничтожить мир, а не спасать его. Что это ещё за „Бог Равновесия“?»
        «Следовало представить тебя как „Бог Разрушений“? Помнится мне, что ты решил взять передышку и пока мир не уничтожать. Так может, начнёшь делать хоть что-то, а не отсиживаться в тени? Если ты вмешаешься третьей стороной в дела биологических видов это не только повергнет в шок Пресветлую, но и разочарует Тьму. Ты так не считаешь? А мир погибнет и без тебя, насколько я понимаю сложившиеся обстоятельства. Или ты всё же решил плясать под дудку матушки и ускорить приближение конца света?»
        Ожидаемо я ощутил злость и даже некий озноб в теле. Вокруг шеи образовалось нечто подобное удавки, что несколько походило на попытку перехвата телом, но им не являлось. И да, внутренний горизонт словно заволокли предвещающие опасность тучи - Эой действительно хотел убить меня в этот момент.
        «Тебе жить надоело?» - прорычал голос в голове.
        «Давай, убей, - ухмыльнулся я не только внутренне, - у тебя где-то хранится тело на замену?»
        - Как я и предполагал, вы даже не понимаете что вам самим нужно, - сказал я когда тиски вокруг горла разжались. - Ох уж эта вечная проблема верующих, вы словно стадо овец без пастуха. Эой сомневается, стоит ли вам помогать, у него ведь есть и иная, более глобальная миссия. Но я на вашей стороне и попытаюсь убедить его, но для начала мне нужна конкретика, и у вас есть время чтобы её сформулировать.
        - Простите… Но вы сказали, что Эой сомневается… Он уже знает о нас?
        - Разумеется, он всё видит и слышит, что творится в данном помещении. В этом и есть привилегия первого и единственного Жреца, я могу общаться с Великим в любое время, он практически всегда отвечает и наставляет меня. Всё что я делаю - исключительно воля бога, всё ради его высших целей.
        Помолчав ещё немного мужчины поднялись на ноги и вежливо поклонились.
        - Можете быть свободны и пользоваться моим гостеприимством как минимум ближайший месяц.
        Те поклонились ещё ниже, после чего покинули помещение.
        - Простите, - с осторожностью обратилась ко мне Крина когда комната опустела, - но кто такой Эой?
        Отвечать не хотелось, следовало самому разобраться в векторе движения в связи со сложившимися обстоятельствами. А ещё откровенничать с ней так же желания не было, хватит и того, что сообщил ранее на башне.
        «Навык [Тишина] ещё работает, следует пока снять его, чтобы Эой ничего не заподозрил».
        - Разве я уже не сказал? - ответил я наконец на немой вопрос в глазах девушки.
        - Вы сказали, что это какой-то бог, но я не понимаю… Как же Праматерь?
        - Полагаю, если бы ты всё понимала, то уже давно бы вздёрнулась на верёвке либо самовыпилилась иным способом. Не верь всему, что я говорю другим, девочка. Особенно если они не являются демонами. По поводу Праматери же - не беспокойся, она в курсе происходящего.
        Встав с кресла я тут же шагнул в Портал в собственный кабинет в Убежище: хотелось побыть одному чтобы собраться с мыслями.
        * * *
        На словах всё было просто - получить союзниками расу оборотней. Целиком. Но что по факту? На самом деле, я не имел ни малейшего понятия о том, что происходит в той стране из-за закрытых границ. Действительно ли многочислен культ Праматери в Содружестве Вольных Путей, либо ко мне наведалась кучка фриков? С деньгами у них явно проглядывался напряг, а это наводило на тревожные мысли.
        «Если ты сотворишь чудо, то нам будет легко завоевать расположение всей расы», - поделился я мыслями с Эоем сидя на излюбленном поваленном стволе на вершине Убежища. Уже пришла ночь и я кутался в утеплённый плащ. Тишина леса завораживала, как и россыпь звёзд на небе.
        «Зачем мне это?»
        «Ты прекрасно знаешь о том, что Пресветлой и Тьме нельзя ступать на поверхность планеты. Договор связывает их, даже направленная помощь пастве ограничена. Ты же не имеешь к этому никакого отношения, а потому находишься в более выгодном положении. Ты бог, что может творить что захочет, и ничего тебе за это не будет. Так почему бы не воспользоваться? Захвати мир, пусть твоя религия одержит победу. Выжги все упоминания о Пресветлой и Тьме, стань Единственным».
        «Как это ни прискорбно, в твоих словах есть здравое зерно. Но мне было бы интереснее уничтожить мир, чем завоевать его».
        «Ломать - не строить. Да и почему бы не развлечься после тысячелетий плена? Мир и так не продержится долго».
        «Я не разбираюсь в этих играх. Они скучны».
        «Ты и не пытался играть».
        Эой молчал, я же не торопил его с ответом. Уговорить на что-то бога? И кем я себя возомнил? С другой стороны, тело моё и жить хочется. Так почему бы не рискнуть? К тому же, это явно лучше, чем принимать участие в разрушении мира.
        «Ты не можешь выйти из моего тела, как я понимаю. Так ведь?»
        «К чему ты клонишь?» - в его голосе прекрасно слышалось недовольство.
        «Богини не могут ступить на планету из-за договора, но что насчёт тебя? Ты ведь не связан ничем».
        «И не рассчитывай, смертный, тебе от меня не избавится. Я всё ещё не полностью вылез из клетки, она тянет меня магнитом. И ты верно подметил - мне нужно твоё тело, без него окно закроется и неизвестно сколько потребуется времени для поиска нового сосуда».
        «И как долго ты искал?»
        «Достаточно долго, но все сосуды являлись слабыми, неприспособленными для моей мощи».
        «Ты никогда не думал, что Праматерь изначально всё запланировала? Как-то ведь Пресветлая умудрилась похитить мою душу, а после перенести не абы какой мир, а лишённый магии, не подверженный ей. Возможно именно поэтому моё тело не боится божественного разрушения».
        «Как я и говорил, Она способна на что угодно. Ей всегда нравились извращённые игры, я же не понимал, что в этом такого интересного. Не удивлюсь, если и Пресветлая появилась здесь не случайно и это очередная Её игрушка, что вышла из-под контроля. Как я когда-то».
        «Но выходит, что однажды ты сможешь целиком выбраться из своей клетки? И костыль в виде моего тела тебе уже не будет нужен».
        «Для этого мне нужна мощь, добытая именно из этого мира. Будь достаточно моей собственной, я бы давно выбрался».
        «Но ты ведь можешь делиться со мной своей силой!»
        «Если твоя закончится, то почему бы и нет? Не охота, что бы ты сдох не вовремя, когда уже столько сил вложено. Либо чтобы ты не тратил свои запасы. Но так было не всегда, эта возможность появилась лишь с присвоением нового класса Жрец».
        «Раз уж так сложилось, что тело одно на двоих, разве нам не стоит пытаться договориться?»
        «Что? Договариваться с тобой? Ты никто, один из миллиардов. Я могу говорить с тобой, но делаю это только потому, что от твоих нудных мыслишек никуда не деться. Ты же почему-то полагаешь, что однажды сможешь управлять мной».
        «Я всего лишь предлагаю действовать сообща, пусть и каждый в своих интересах. Ведь по большей части нам по пути. Что скажешь?»
        «Ладно уж, посмотрю, на что это похоже, - сказал Эой после небольшой паузы. - Почему-то ведь двум другим богам нравится играться со смертными? Но имей ввиду, это лишь до тех пор, пока мне не надоест».
        «Я тебя не тороплю. Развлекайся, пока можешь и пока цел мир».
        Я заметил приближающееся существо ещё до того, как оно подало голос. Опасности не чувствовалось, да и кто может мне навредить?
        - Тёмной ночи, - поприветствовал меня знакомый голос.
        - И тебе здравия, Флавий, - ответил я не оборачиваясь и старик сел рядом со мной.
        - Вы решили бросить нас? - вопрос был задан без тени укора либо требования незамедлительного ответа. - Неожиданно исчезли, и так же появились. Но никого не оповестили об этом.
        Я пожал плечами.
        - И без меня хорошо все справляются. Разве это не прекрасно?
        Старик тихо захихикал.
        - Не все вопросы мы можем решить самостоятельно, уж простите. Не хотите поделиться, что произошло?
        - Не хочу.
        - Ваше право. Но вы уже определились, что будете делать дальше?
        - То же, что и планировал изначально.
        - Значит, вы взяли… Его под контроль?
        - Я бы так не сказал. Просто договорился, пока что. Эой личность довольно капризная. И да, он, скорее всего, сейчас всё видит и слышит.
        - Даже так? - улыбнулся старик пряча глаза, но я заметил его нервозность.
        - Он передумал уничтожать мир. По крайней мере, на время.
        - Это ваша заслуга? - осторожно поинтересовался он.
        - Возможно. Но скорее всего, это действие обстоятельств. Повезло, если так можно выразиться в нашем случае.
        - Простите, но я не могу не спросить: вы намерены прийти на аудиенцию к Теурию?
        - Намерен, но у меня пока непредвиденные обстоятельства появились.
        - Что же может быть непредвиденнее появление одного из Богов?
        - Например, делегация оборотней. Вы не знаете, что там у них происходит вообще?
        - Увы, разведка там ещё сложнее, чем в мире людей. У них нюх как у собак, а скрыть свой запах в разы сложнее, чем тёмную ауру.
        - Оборотни поведали мне, что у них есть культ Праматери.
        - Впервые слышу об этом, - удивился Флавий. - В Вольных Путях обитают исключительно светлые маги, с нами контактирует крайне мало местных, да и те имеют низкий социальный статус. С такими не стоит ожидать адекватных результатов разведки.
        - Но всё же, у вас там есть шпионы.
        - Да, хоть и всего двое. Оборотней недавние землетрясения потрепали больше всех остальных, если не брать в расчёт острова с мизерным людским населением. Скорее всего, этим летом там будет голод, так как затоплены самые плодородные территории. На них проживала большая часть населения, а потому и потери соответствующие. Нам же это на руку, будет проще захватить их страну.
        - Не спешите с решениями. Вполне возможно, что очень скоро они станут нашими союзниками.
        - Так и передать Теурию?
        - Да.
        Я поднялся с бревна и направился к входу в Убежище.
        «Давно пора найти место для размышлений получше. Эта площадка уже превратилась в какой-то проходной двор».
        Глава 39
        Крина вошла в шатёр, тут же упала на хлипкий стул запрокинув голову и закрыв при этом глаза ладонью. Скендер оторвал взгляд от карты, что до этого внимательно разглядывал скрестив руки на груди и прищурившись посмотрел на девушку.
        - Ну же? - нетерпеливо спросил он не дождавшись хоть каких-то объяснений. - Говори!
        - Я не знаю, что тебе сказать, - ответила девушка опустив руку и хмуро посмотрев на мужчину. - Потому что сама мало что поняла.
        - Хорошо, - выдохнул главнокомандующий войсками лорда. - Начнём с малого. Когда Владимир намеревается наведаться на фронт?
        - Не знаю, - пожала та плечами. - Как мне кажется - никогда. По Его мнению мы и так хорошо справляемся. А у него и без того много дел скопилось.
        Крина развела руки в стороны и мужчина смутился от той беспомощности, что проскользнула в её словах.
        - Он действительно несколько дней как объявился?
        Скендер опустил взгляд и голос его прозвучал спокойнее, без прежней нетерпимости.
        - Да.
        - Да что б всё это!
        Главнокомандующий облокотился на стол и шумно выдохнул.
        - Но хоть что-то он передал? Хоть какой-то вектор движения для нас?
        - Там какие-то бумаги, я их ещё не смотрела, - девушка пренебрежительно хлопнула ладошкой по своей сумке.
        - Что-то ведь ещё случилось, верно? Я ведь вижу по тебе.
        Сразу же пропали все звуки и Скендер нахмурился. Видимо, произошло действительно что-то серьёзное, раз девушка решила лишний раз подстраховаться. Встав со стула она вплотную подошла к мужчине смотря снизу вверх на него.
        - Он изменился, снова. Если до этого ни один амулет не мог справиться с его аурой, то сейчас нет ничего. Он выглядит как самый обычный человек.
        Сделав шаг в сторону она отвела взгляд и покачала головой.
        - Хотя, кого я обманываю? Он уже не человек, да и не демон тоже. Он нечто иное.
        - О чём ты, я не понимаю
        - Он бог, - она пристально посмотрела на недоумевающего Скендера, пока тот нервно не засмеялся. - И я сейчас серьёзно, это не метафора.
        - Хватит уже! - гаркнул главнокомандующий и Крина даже вздрогнула от неожиданности. - Я сыт этим по горло! Да, он явно не обычный Герой, я могу поверить в наличие памяти того же Аветуса, как и необычные его способности, пусть и невероятные, но всему же есть предел? Он не может быть богом хотя бы потому, что это невозможно. Нет такой возможности в принципе.
        - Ты не видел его. Либо он сошёл с ума, либо действительно верит в собственную мощь. И Фавоний, этот старикашка, он тоже верит во всё это. Какой-то третий бог делит тело с Владимиром.
        - Вот! - обрадовался Скендер и покачал указательным пальцем. - Вот и прокол. Ни одно тело не может выдержать подобного дольше нескольких минут, или того меньше. Будь он трижды Героем, он не в состоянии преодолеть порог.
        - Хотела бы и я быть в этом так уверена. Но, увы. Он преодолел порог силы девятого ранга магии за шесть полных лет. Обычным смертным нужно как минимум сто лет чтобы подобраться к пятому. Что же это, как не божественное проявление?
        - Подожди, ты что, тоже веришь в это?
        - А у меня есть выбор? Ты не видел его. Давай, я сделаю Пространственный проход, и сам сможешь убедиться.
        Скендер вновь нахмурился.
        - Нет, не нужно. Лучше давай бумаги.
        Он протянул руку и девушка молча расстегнула сумку.
        - Ты давно смотрел на солнце? - внезапно спросила Крина.
        Скендер удивлённо посмотрел на неё.
        - Не знаю. Не думал никогда об этом.
        Развеяв полог тишины, демоница достала бумаги, после чего положила их на стол. Взяв тот самый стул, на который изначально упала при входе, прошёркала его ножками по земле. Главнокомандующий пододвинул своё кресло и они принялись изучать документы.
        * * *
        Восемь парней и две девушки стояли посреди тренировочного зала и нервно озирались по сторонам. Все они являлись недавними выпускниками, кто-то Магической, а кто-то Военной Академий. Каждый из них подписал контракт на службу короне в обмен на оплату обучения. Никто не знал, что их ждёт, так как их набор был самым первым.
        Вот в помещение вошёл худощавый старик с выправкой военного и новоприбывшие спешно построились в линейку по специальной линии на полу. Все они уже знали в лицо управляющего дворцом Мантаса Каминского, но совсем не его ожидали увидеть, а потому от ушей старика не укрылись разочарованные выдохи.
        - Приветствую вас, юные паладины и будущие соратники великих Героев! Полагаю, пафосных речей вы наслушались предостаточно за время обучения, так что сразу приступим к делу. Я вижу, все вы одеты соответствующе, так что десять кругов по залу марш!
        Никто не двинулся с места, все были ошарашены таким поворотом событий. Отличники своих факультетов, они не желали подвергаться унизительной проверке новичков.
        - Та-ак, - старик достал из кармана лист с твёрдой подложкой и ручку, - проблемы со слухом в наличии, будем исправлять.
        - Простите, но вы это сейчас серьёзно? - раздался высокомерный девичий голосок.
        - Разумеется, юная леди. Мы собрались здесь не шутки шутить.
        - Тогда объясните, зачем мне, магу третьего ранга, бегать десять кругов?
        - Затем, что когда на поле боя встретится превосходящий противник, то бег это единственное, что может вам спасти жизнь. Кстати, использование навыков приветствуется.
        - К чему эти глупые проверки? У вас же есть наши аттестационные листы!
        Пока девушка взялась целью переговорить старика, первый из парней сорвался с места под навыком скрытности. Это заметил ещё один парень и повторил трюк.
        - А затем, юная леди, что Академии выпускают авантюристов, которые и так пройдут боевое крещение постепенно, согласно уровням Подземелья, либо квалификационных охранников, которые вряд ли встретят кого-то помимо низкоуровневых бандитов и монстров. Вас же будут готовить прикрывать спины Героям.
        - Тем более, зачем нам навык бега в таком случае? - ухмыльнулась неугомонная девушка.
        - Чтобы сообщить, что Герои мертвы, - старик простодушно развёл руками. - Неловко получится, если мы будем продолжать надеяться на тех, кто отправился в мир иной, не считаете?
        - Но разве мы не обязаны приложить максимум усилий ради победы? Кому нужны трусы, бегущие при первой же опасности?
        - Хотя бы тем, кто заплатил за их обучение, - улыбнулся Мантас с невозмутимым видом. - Ну и их родителям, разумеется. Тем более, бежать при первой опасности будет подсудным делом в вашем случае. Лучше проиграть и выжить, чтобы потом исправив недочёты прийти к победе, чем бесславно погибнуть положив все силы перед противником.
        - Я маг! Мне не нужно быстро бегать!
        - То есть, судя по вашей логике, вас должны тащить на себе товарищи?
        Девушка покраснела как помидор возмущённо пыхтя, а старик на это лишь хихикнул по-доброму.
        - Пока вы занимались препирательством со своим временным наставником, остальные семеро выполнили задание. Вот вас, юноша, как зовут?
        - Сорин Хоментов, - парень вежливо поклонился.
        - Отлично! - резюмировал Мантас делаю пометку на листе. - А ваше имя, юная леди?
        Вторая из девушек, к которой обратился управляющий, не стояла всё это время, а поняв ситуацию была пятой, кто побежал.
        - Богна Вуйчик.
        - Знакомая фамилия, что-то слышал, вы как-то причастны к трагедии в Южной Столице четыре года назад?
        - Да, - Богна сжала кулаки и это было единственным проявлением её эмоций. - Это в моём доме произошёл взрыв, в котором погибло одиннадцать человек.
        - Одиннадцать высокопоставленных чиновников, что собрались ночью в одном месте.
        - Именно так.
        - Сочувствую, - слегка кивнул Мантас. - Но вы у нас так же выделились, причём в лучшую сторону. Ставлю отлично.
        - Что? - возмутилась неугомонная магичка, что за время короткого диалога успела прийти в себя. - Вы ещё и оценки ставите?!
        - Так, а вам, - управляющий заглянул в листочек, - Стела Шиманская, неуд, так как двойки мы не ставим.
        - Да как вы…
        Спеси в девушке было сверх меры, но договорить ей не дали: Мантас успел применить навык, от которого у Стелы склеились губы.
        - Девушка, это у себя в провинции вы могли быть подобны принцессе местного разлива, здесь же вы равна со всеми. Имейте это ввиду когда в следующий раз раскроете свой рот. Вам понятно?
        Задыхающаяся от панической атаки Стела активно закивала и губы её разомкнулись.
        - Она никогда мне не нравилась, - шепнула Богна стоящему рядом парню.
        - Интересно, почему, - усмехнулся Сорин.
        - Попрошу тишины, - прервал их Мантас. - Мы продолжаем! Назовите ваше имя…
        * * *
        Йонас спешился и передал поводья своей лошади подоспевшему слуге.
        - Приветствую вас, Герой.
        Лорд Гэврил Крайтон выглядел хуже, чем когда парень видел его на свадьбе сына с Илиной. Он словно бы постарел за прошедший год.
        - Приветствую вас, лорд, - кивнул Герой. - Могу ли я видеть Илину?
        - Понимаете, - его глаза забегали, - она сейчас немного занята.
        - Ничего, я подожду.
        - Простите за неудобства. Слуги проведут вас в ваши покои.
        Слугой оказался мужчина за сорок, он и повёл дорогого гостя по коридорам замка.
        - Так чем таким Илина занята? - спросил парень, но слуга словно бы не услышал его, и тогда он повторил свой вопрос, но громче.
        - Госпожа Илина сейчас занята, ожидайте, - наконец тот вежливо поклонился остановившись у одной из дверей, - мы сообщим вам когда она освободится.
        Пожав плечами громила вошёл в комнату и дверь за ним закрылась. Внутреннее чутьё ему подсказывало, что что-то здесь не так. Сев на кровать он принялся разглядывать свои ладони, размышляя о том, чем бы его коллега могла заниматься настолько важным, чтобы не принять старого приятеля.
        В голову ничего не пришло, так что парень подошёл к окну и принялся с интересом рассматривать внутренний сад. Деревья только начали распускать свои листья, так что территория просматривалась почти полностью. Наконец его взгляд зацепился за статую, что располагалась недалеко от его окна.
        Йонас моргнул, потом протёр глаза, но скульптура из камня всё равно продолжала напоминать Илину. Оставить сей факт без внимания парень не мог, так что вышел из комнаты и отправился искать выход в тот самый внутренний двор.
        - Господин Йонас, вы куда? - обеспокоенно окликнул его всё тот же слуга и парень обернулся.
        «Он что, стоял всё это время под дверью?»
        - Немного прогуляюсь, нужно ноги размять, - сказал Герой и продолжил свой путь. Краем глаза он заметил, что слуга увязался за ним держась в нескольких метрах позади.
        Выход был найден без особого труда и оказавшись рядом со статуей уже сложно было говорить о сходстве, так как это однозначно было точной копией девушки.
        - Что это? - поинтересовался парень у слуги.
        - Статуя, - вежливо поклонился тот.
        - И что, у вас тут есть статуи всех членов семейства Крайтон?
        - Нет, - виновато извинился слуга не поднимая глаз.
        - Почему тогда столько чести невестке, что меньше года прожила здесь?
        - Господин Бениамин сделал подарок своей супруге, только и всего.
        Разумеется, Йонас помнил, как тощий высокий мальчишка волочился за Илиной, но чтоб настолько…
        - Отведи меня к ней, - нахмурился парень.
        - Госпожа Илина сейчас не может принять вас, - тот низко поклонился.
        - В таком случае, я прогуляюсь по вашему парку.
        - Что вы, не стоит! Вам лучше отдохнуть с дороги. Скоро вода будет нагрета, мы подготовим для вас ванну…
        - Ванна это хорошо с дороги, но всё же я прогуляюсь.
        Слуга был слишком нервным и Йонас предположил, что его давняя знакомая находится где-то во внутреннем дворе замка. Долго бродить не пришлось, если мужчина пытался увести его в правую сторону, он поворачивал на левую дорожку, пока не услышал женские голоса. Обойдя угол строения парень наконец увидел ту, что искал: Илина сидела на плетеном стуле за столом, на котором стояли какие-то фигурки. Напротив неё на табурете расположилась девушка, что передвигала предметы на столе. Так же, здесь находилось ещё две леди, они заняли место за спиной госпожи.
        - О, Йонас! - воскликнула Илина и поднялась на ноги. - Ты уже отдохнул?
        Подойдя к столу парень взял одну из фигурок, что стояли на доске расчерченной в квадраты двух цветов.
        - И тебе здравия. Так вот каким важным делом ты занята? Играешь на свежем воздухе?
        - Здесь такая скука, что развлекаюсь чем могу, - всплеснула руками девушка и Йонаса передёрнуло. Словно бы перед ним находился совсем не тот человек, которого он знал.
        На Илине было платье в пол с пышной юбкой, короткая куртка обшитая мехом, а волосы уложены в замысловатую причёску. Она больше не походила на валькирию, как её когда-то назвал Владимир, скорее самая обычная аристократка.
        - Что с тобой?
        - А что со мной? - удивилась она и посмотрела вниз. Улыбнувшись подхватила юбку и покружилась. - Красивое платье, правда? Местные швеи не хуже столичных, это я тебе точно говорю.
        - Ты не явилась на сбор Героев, - нахмурился Йонас. - Мне что, одному заниматься новобранцами?!
        - Почему сразу одному? Владимир ещё есть.
        - У него сейчас война, если ты не знала. Вадис трясётся как осиновый лист в ожидании новостей от шпионов, повернула ли армия в сторону Столицы или нет. Целостность государства висит под вопросом! Ты слышишь меня вообще?
        Илина театрально закатила глаза.
        - Скучно! - резюмировала она. - Лучше поиграй со мной. Я в этой игре самая лучшая в замке, местные мне не противники!
        - Какие игры, Илина? - поразился парень. - Собирай вещи и поехали в Столицу! Ты там нужнее всего!
        - Да? - улыбнулась она. - Тогда обыграй меня. Ты должен знать эту игру, или тебе объяснить правила?
        - Если я выиграю, то ты поедешь со мной в Столицу?
        Госпожа Крайтон кивнула. Три девушки начали испуганно пятиться назад когда стало понятно, что парень выигрывает. Не прошло и десяти минут как Илина в ярости опрокинула стол и фигурки рассыпались по земле.
        - Этого не может быть! - закричала она. - Я самая лучшая в этой игре! Ты жульничал!
        - Ты обещала поехать со мной если выиграю, - нахмурился парень наблюдая как вокруг девушки начинает образовываться тёмная дымка навыка.
        - Мы сыграем ещё раз! Три партии всего. Если выиграешь второй раз, то тогда исполню обещание.
        Девушки бросились собирать фигурки, а сам парень поднял стол.
        - Кто это?
        - Это мои фрейлины, - лучезарно улыбнулась Илина.
        - Ты не королевских кровей, чтобы иметь фрейлин, - настороженно озвучил свои мысли Йонас. - Да и они больше на служанок похожи, хоть и одеты как благородные девушки.
        - Ну и что! - вновь истеричный вопль. - Я могу себе позволить! И ты не имеешь права мне запрещать!
        - Садись уже.
        Илина села и началась вторая партия, в которой парень одержал очередную победу. На этот раз девушку накрыло: её заволокла дымка, в руках появились клинки, она присела для [Рывка]…
        Йонас знал все её способности и фишки, так что ему не составило труда заблокировать нападение оружием, что трансформировалось в полноценную секиру из обычной палки на вид за доли секунд.
        - Успокойся. Что с тобой?
        - Как ты пронёс сюда оружие?! - взревела она в ярости.
        - Не это важно, а то, что происходит с тобой.
        Он оттолкнул девушку и та упала на пятую точку запутавшись в юбке.
        - Да как ты… посмел… меня…
        Илина захлебывалась собственной яростью, а парень в это время создавал руну, что устремилась к девушке. Как только заклинание коснулось её, то всё тело окружило золотистое сияние, и лишь в области головы оно было фиолетовым.
        - Скверна, - озвучил вердикт Йонас и три девушки в ужасе вскрикнули отступив на несколько шагов назад. - Теперь ты точно отправишься со мной в Столицу.
        Глава 40
        Севир являлся довольно нудным стариком, упрямым и верящим в непогрешимость традиций. Он безоговорочно принял авторитет Теурия, когда тот объявил себя королём и никто не бросил ему вызова. Согласно древним ритуалам, всё прошло правильно, и сомнений в легитимности нового правителя не возникало.
        Также Севир поддержал решение о создании такого спорного масштабного проекта как Подземелье. Разумеется, ослабленные на тот момент демоны не горели желанием тратить последние силы на нечто монументальное, но доводы Теурия убедили всех. Первый уровень был создан менее чем за год, а орды бесов хлынули на Поверхность…
        Светлые не ожидали ничего подобного, они терпели поражение за поражением, а окрыленные победой демоны начали совершать первые ошибки… В итоге, силам тьмы пришлось вернуться под землю, и уже здесь, на своей территории, они одержали победу и получили несколько лет тишины. Лишь самые отважные забредали в Подземелье, но мало кто возвращался. Через несколько лет армия светлых хлынула в надежде сразить демонов, но те благодаря разведке были на шаг впереди и пока люди плутали во тьме - атаковали Поверхность.
        Никто уже не мог сказать наверняка, когда именно демоны перестали рваться в бой, когда партизанская стратегия войны стала для них нормой. Сами дети тьмы пригрелись в опустевших Проклятых Землях, уставшие от войны они стали довольствоваться тем что есть.
        И так круг по кругу. Армии больше не заходили под землю, лишь отдельные группы авантюристов. Некоторым давали возможность развиваться, чтобы впоследствии убивать их, но не отваживать новых смельчаков. Так же из разговоров путников удавалось узнать то, что невозможно добыть иным шпионам, самых ценных похищали и пытали. Героев изучали, иногда даже удавалось оборвать их жизни до Нашествия.
        Возможно, был иной выход из ситуации, но на тот момент никто не мог предложить лучшего варианта. Выросло целое поколение, что не ведало тягот войны, из стариков же выжили самые трусливые и не амбициозные. Светлые обмануты, а жизнь демонов идёт своим чередом, рождаются дети, численность увеличивается…
        Таким образом, Севир в целом оставался доволен правлением последнего короля, но недавние события посеяли семена сомнений в его душе, этим он и хотел поделится с Теурием как участник Придворного Совета. Члены этой организации, по сути единственные из всего общества, имели право голоса, с которым король был обязан считаться.
        - Вы ведь не собираетесь так просто принять самозванца после случившегося? - сразу же приступил к допросу старик.
        Ох, как же был Теурий согласен с ним! Дайте ему шанс, и он бы бы уничтожил спутавшего все карты человечишку, но… на сердце его стояла печать подчинения. И что бы он не думал, чего бы не желал на самом деле, не мог этого сделать вопреки указаниям Владимира. Именно так он называл самозванца про себя, так как до сих пор не мог признать его истинность. Пусть человек и пересказал довольно достоверно о той его первой встречи с Аветусом, принять такое было невозможно.
        - Я уже высказался по данному вопросу, - голос Теурия прозвучал довольно устало, так как ему действительно надоело в который раз повторять заготовленные заранее фразы. Не привыкший лезть за словом в карман, он чувствовал себя довольно скованно, что не могло не вызывать морального выгорания.
        - Он ведь посмел проигнорировать назначенную аудиенцию! Такое нельзя прощать! - Севир пребывал в возбуждении от переизбытка праведного гнева и поддавшись порыву ударил кулаком по подлокотнику кресла, на котором сидел. Предмет мебели характерно скрипнул и появилась заметная трещина в деревянном основании. Сам старик не обратил никакого внимания на случившееся, а вот для самого «короля» эта скромная деталь имела сакральное значение. Она притягивала взгляд и словно бы символизировала трещины в многолетнем фундаменте его власти.
        - Уже сейчас он при помощи хитрости и силы покоряет Поверхность. Более полугода прошло и земли всё ещё подчинены его армии, - ещё одна заготовленная фраза прозвучала из уст короля.
        - Но он посмел проявить неуважение к высшей власти! За такое полагается жестокое наказание! Он всего лишь полудемон, не более того.
        Севир озвучил довольно распространённое мнение о Владимире, что отцом его является один из демонов, когда мать простой человек, что вырастил и воспитал результат кровосмешения. Этот старик недолюбливал метисов, хоть и не так яростно, как тот же Авдикий.
        - С ним мы будем иметь больше вероятности сломить врага в последующем Нашествии. Мне, как правителю, важен результат. К тому же, большинство членов Придворного Совета солидарны со мной и ваше мнение в этом вопросе не имеет достаточной силы. Аветус станет Генералом Третьей Армии.
        - Это незаслуженная почесть! - чуть ли не пропищал возмущенный старик.
        - Быть Генералом это ответственность, а не почесть. Мы обязаны одержать победу ради Праматери Тьмы, а не пытаться вырвать друг у друга пустые регалии. Вам бы следовало заботиться о благе своего народа, а не единственного его представителя.
        - Мой племянник здесь ни при чём! Это вопрос чести для всех демонов.
        - Честь вещь хорошая, но она не нужна покойнику. Вам напомнить участь самых сильных и бездумно храбрых? Давно пора принять ошибки Мировой войны и больше не допускать повторения трагедии.
        Севир пыхтел пряча взгляд. О нет, ему было что сказать! Но аура короля давила, как и его осуждающий взгляд. Переубедить правителя невозможно, только сейчас он понял всю тщетность своей попытки что-то измерить. Да и прав ведь Теурий, Севир действительно оскорбился, когда его племянника сместили с должности Генерала Третьей Армии, в чьё ведение входили государства людей. Самые обширные и «вкусные» территории, в отличии от эльфов и оборотней, которыми занимались соответственно Первая и Вторая Армии.
        Слова Теурия звучали убедительно, пусть и сам он не верил в них до конца. Когда-то он был настолько глуп, что считал возможным мирное сосуществование различных рас. Но время идёт, он давно вырос и уже не так наивен, как прежде. Даже внутри одного народа полно противоречий, что могут разорвать его на части и заставить пожрать самого себя. Все эти деструктивные силы имеют сопротивление в лице расовой самоидентичности, примыкания к большой группе с общими интересами, единые корни и ценности, вера. Цель правителя поддерживать нужные настроения масс, вести их к общему благополучию, сами же методы не столь важны. Именно поэтому он без зазрения совести использовал артефакт по укреплению власти, так как искренне полагал, что это благо для его народа. И ведь Теурий действительно многое сделал, по сути, раса демонов не находится на грани вымирания благодаря именно его политике.
        И вот появляется буквально из ниоткуда какой-то человек и за короткий срок спутывает устоявшиеся уклад жизни. За столетия правления Теурий настолько привык к своей власти и трону, что не видел жизни без всего этого. Потому потерять статус для него являлось синонимом смерти. Столько сил положено - он не позволит никому отнять то, что принадлежит ему. И пусть сколько угодно Владимир говорит, что трон его не интересует, Теурий не настолько наивен, чтобы верить в подобное. И пусть человек бы давно мог сесть на трон при желании, но вместо этого затягивает процесс исключительно из своих соображений. Значит есть некая причина, почему он не спешит. Возможно, хочет сделать видимость построения карьеры, либо имеет уязвимость, которую пока не устранил. Что-то должно быть, обязательно. Нужно лишь найти.
        * * *
        Дворец, где восседал Теурий, являлся относительно новоделом, так как старый замок как и столица империи демонов были разрушены до основания, а земли те освещены наподобие дорог светлых. Неудивительно, что прежде я никогда не бывал в этой долине, либо же банально не мог узнать из-за выросшего здесь городка. Собственно, и большой пласт воспоминаний ко мне так не вернулся.
        - Нужно было взять транспорт, - сокрушался рядом со мной Флавий. - Негоже вам появляться в Долине Правителей пешим.
        Мы только что вышли из созданного стариком Пространственного прохода и с пригорка любовались возвышающемся впереди дворцом.
        - Вам недостаточно ездового ящера? - усмехнулся я повернув в его сторону голову.
        - Но не для двоих же!
        - Не переживайте, мы поступим умнее. Не зря же я просил вас надеть куртку на два размера больше?
        - Ума не приложу только зачем, - недовольно пробубнил тот.
        - Сейчас узнаете. Только прошу, не дёргайтесь, в этой форме я относительно уязвим.
        В следующий же момент я поплыл, вызвав у Флавия гримасу ужаса. Увы, это последнее, что я смог разглядеть в принципе, так как Слизь не обладает обычным зрением, так что мимика и цвета вычеркнуты из списка. Зато околосенсорные навыки могли работать на максимум, потому окружение я именно ощущал. Это позволяло лучше ориентироваться без использования глаз.
        Я пополз по мягкой траве к старику, но тот сделал шаг назад. Замерев я приподнялся над землёй и спустя пару секунд дракон всё же вернулся на прежней место. Возобновив движение заполз по его ноге и обвился вокруг талии ощущая дрожь Флавия. Не знаю, в чём причина, в страхе или отвращении, но это не имеет значения. Только после «занятия позиции» я соизволил использовать [Скрытность] и мой «ездовой старик» застегнув куртку со вздохом взобрался на ящера.
        - Чего так тяжко? - поинтересовался я частично выйдя из состояния слизи только лишь для возможности говорить.
        Флавий вздрогнул.
        - Вы тяжёлый, господин Аветус, - выдал он спустя паузу.
        - Так и вы не хрупкая барышня. В таком виде мне будет гораздо проще проникнуть незамеченным.
        - Но зачем? У вас же есть официальное приглашение!
        - Хочу немного повеселиться, не принимайте близко к сердцу. И поехали уже.
        Органы необходимые для речи тут же растворились в Слизи и я почувствовал, как мы тронулись.
        Было даже немного обидно, что Флавия никак не проверили на проходной. Было ли это как-то связано с его происхождением? Или же причиной являлся занимаемый прежде пост главы Инквизария?
        Как бы там ни было, мы явились в кабинет Теурия довольно быстро и без происшествий. Я отчётливо наблюдал его фигуру и циркуляцию маны в ней, но привлекало меня и нечто ещё. Оно ужасно фонило и пронизывало всё помещение, пусть и очень слабо, и находилось оно ровно за спиной хозяина кабинета, так что было скрыто. В том, что это нечто отдельное от демона я был более чем уверен.
        Флавий же поклонившись и поприветствовав Теурия прислонился к одному из кресел, на которое я и сполз. Приняв облик человека под действием [Скрытности] внимательно посмотрел на «короля» - выглядел он совершенно обычно. Так же моё сенсорное Восприятие притупилось и уже не было того фона, что я обнаружил изначально.
        «Интересно, что же это?»
        - Я очень надеюсь, - начал нахмурившийся демон, - что вы не собираетесь в очередной раз сообщить мне о пропаже Аветуса.
        - Нет, что вы, - натянуто улыбнулся Флавий и покосился на соседнее кресло. Я дождался пока Теурий переведёт на меня взгляд и деактивировал [Скрытность].
        - Тадам! - воскликнул я с улыбкой на губах и всплеснул руками. - Я здесь!
        Стоило отметить, что Теурий прекрасно мог контролировать выражение своего лица. Скорее всего, сейчас он просто находился на своей территории и ощущал поддержку в том числе и от стен, как говорится. Но ожидаемого испуга либо удивления различить мне не удалось.
        - Надеюсь причины, из-за которых вы не явились в прошлый раз, являются достаточно вескими, - его голос прозвучал довольно надменно и уже я не смог скрыть удивления.
        Я перевёл взгляд на Флавия, что явно был сконфужен ситуацией. Он не знал как о [Демонической Печати], так и истинную причину моей пропажи на несколько месяцев.
        - Не могли бы вы нас оставить? - поинтересовался я слегка улыбаясь. - Всё же это личная аудиенция. К тому же, охраны здесь нет - верный признак доверия короля.
        Переведя взгляд на бесстрастное лицо Теурия Флавий поднялся с кресла и поклонившись вышел.
        - Ну что, поговорим серьёзно на этот раз? - спросил я у «короля», что сидел передо мной.
        Глава 41
        - Ну что, поговорим серьёзно на этот раз? - спросил я у «короля», что сидел передо мной.
        - Вы пропали довольно неожиданно, мне пришлось приложить немало усилий чтобы сгладить конфуз. Отмена мероприятия поставила меня в весьма неловкое положение. Некоторые члены Придворного Совета требуют принятия жёстких мер, вплоть до восстановления в правах прежнего кандидата на должность Генерала Третьей Армии.
        - Не заговаривай мне зубы, мальчик.
        Я скривился в пренебрежении и резко поднялся с кресла. Обойдя стол навис над Теурием и активировал [Магические зрение], но к собственному удивлению не смог различить прежнего фона.
        - Что ты прячешь от меня?
        - Вы о чём?
        Голос его был твёрд, но я находился достаточно близко чтобы заметить страх, проскочивший в его глазах всего лишь на один миг.
        - Ты прекрасно понимаешь о чём я.
        В ответ демон лишь хмыкнул и отрицательно покачал головой.
        - Встань, - приказал я и заблаговременно ушёл в [Скрытность] дабы не пугать Теурия своим превращением. Мало ли что ему может прийти в голову в такой момент?
        Оно находилось не в кресле, это я понял сразу же. У мебели имелся повышенный фон, но первоисточник исчез. Он нашёлся за спиной демона, какой-то продолговатой предмет похожий на палку, он просвечивался сквозь одежду.
        Вернув свой облик я посмотрел [Магическим зрением], но обнаружил лишь слабый, еле уловимый фон от спины.
        - Что это? - вновь спросил я и демон обернулся. - Спрятано у тебя за спиной.
        В его глазах промелькнул страх, на этот раз этот гораздо заметнее.
        - Я приказываю тебе отдать мне то, что спрятано под одеждой на спине.
        Скривившись от боли Теурий подался вперёд, сделал шаг назад и упал прижимая руки к груди.
        - Что за детский сад? - пожал я плечами и задрав его пиджак выхватил палку.
        Что это за ценность такая, что он был готов терпеть эту боль?
        - Как… как ты смог увидеть…
        Отчаяние в его голосе ошарашило меня. Эта вещь настолько ценная для него?!
        …
        СКИПЕТР ПРАВИТЕЛЯ (легендарный, уникальный)
        УСИЛЕНИЕ:
        Сила: +150
        Выносливость: +70
        Восприятие: +30
        Разум: +20
        ПРОЧНОСТЬ АРТЕФАКТА: 600
        ОГРАНИЧЕНИЯ: 50 ур.; штраф 90 % до 50 ур.
        ОСОБЫЕ СВОЙСТВА: усиление ментальных техник +10 ур., прогресс ментальных техник 200 %, при длительном использовании располагает окружающих к носителю пассивным методом.
        …
        - Какая интересная штучка, - удивлённо воскликнул я.
        Теурий подскочил и попытался выхватить из моих рук артефакт - выглядело это жалко, учитывая что он продолжал страдать от боли в груди. Я покрутился перед ним немного и подразнил словно конфеткой перед ребёнком.
        - Замри! - приказал я и тот словно окаменел. - И узри чудо Истинного Бога.
        Я сделал два шага назад и вытянул перед собой скипетр обхватив его обеими ладонями.
        - О Великий Эой, яви чудо! Благослови этот артефакт! Я, твоей Первый Жрец, молю об этом!
        «Ты сейчас серьёзно?» - судя по интонации мне удалось удивить подселенца.
        «Ты же бог, сложно что ли? Я ведь не прошу горы свернуть и реки повернуть вспять».
        «Ладно», - судя по тону он был не в восторге от идеи, но хоть согласился, что уже радовало.
        Скипетр подернулся тёмной дымкой… и больше ничего. Проверив статус довольно улыбнулся - Эой не подвёл. В особых свойствах артефакта появилась запись:
        Благословение от Бога Разрушения:
        - Предмет становится неразрушимым.
        - Все характеристики +10 %
        - Держи!
        Я бросил демону его драгоценность, которая попала прямо в лоб. Подхватив злосчастную палку когда та отскочила он тут же спрятал её под одежду не глядя и обхватив руками злобно посмотрел на меня.
        - Как же ты жалок, - покачал я головой и вернулся в кресло гостя.
        Увидев, что он продолжает стоять и сверлить меня недобрым взглядом приказал ему сесть.
        - Как ты смог увидеть? - не унимался «король».
        Я лишь развёл руками. Говорить о некоторых вещах просто не было смысла, да и мне хотелось, чтобы он мучился неведением.
        - Навык такой, вот и всё.
        - Никто не смог что-то заподозрить за столько столетий, но ты, с первой встречи с ним…
        - Странно, что ты в принципе мог скрывать артефакт так долго. Ведь должно же быть сопротивление у некоторых демонов к ментальным техникам! Что ты смотришь так на меня? Я не собираюсь отнимать твою игрушку, мне в этом просто нет необходимости.
        По всему виду было ясно, что добровольно на контакт демон идти не собирается.
        - Я приказываю тебе говорить правду ничего не скрывая.
        - Не обязательно открыто… использовать… ментальные техники, - сказал он с запинками явно сопротивляясь действию печати. - В этом и суть артефакта, он действует незаметно даже для продвинутого ментала.
        - И чего ты такой упёртый? - вздохнул я.
        - Ты хочешь отобрать у меня всё.
        - Что «всё»? Трон, что ли? Да подавись ты им, мне он не нужен. Ибо я теперь Бог.
        - Я слышал байки об этом. Сначала ты присвоил себе имя легендарного правителя демонов, а теперь замахнулся на самого бога? Ты совсем потерял рамки дозволенного? Сила и безнаказанность лишили тебя рассудка?
        - Ты можешь думать что угодно, но это не отменит факта, что внутри меня сидит Бог, имя которому Эой.
        - Впервые слышу, - фыркнул он.
        - Не сомневаюсь, Праматерь вряд ли бы стала распространяться своим же верующим о бурной молодости. Но и это не так важно, Теурий! Мы все обречены! - я театрально воздал руки к потолку. - Мы все умрём вместе с этой планетой! Я лишь пытаюсь оттянуть неизбежное.
        - Ты псих.
        Переведя взгляд с потолка на демона я лишь улыбнулся и пожал плечами.
        - Если бы это было правдой! Оглянись, жалкий демон, неужели ты не замечаешь предвестие конца света?
        - Об этом трубят психи разных мастей столетиями, но пока он что-то не приблизился. Праматерь защитит нас.
        - Праматерь сама хочет ускорить события, и у неё заготовлен коварный план для этого уже давно. Тот самый Эой, его миссия уничтожить мир до того, как это сделают силы хаоса. Мне удалось договориться с ним, но надолго ли?
        Теурий смотрел на меня как на психа, так что я просто засмеялся.
        - Думай что хочешь, - отмахнулся я. - Всё тлен. Лучше дай то, зачем я пришёл сюда.
        - Церемония состоится менее чем через час.
        - Вот и замечательно. Давно пора.
        - И всё же, где ты пропадал всё это время?
        - Ты хочешь правды? А смысл? Всё равно ведь не поверишь. Да я и сам бы вряд ли поверил. - я махнул рукой. - Эой развлекался, часть суши затопил ненароком.
        * * *
        Мне следовало ожидать приглашения в Торжественный зал за закрытой дверью, но и в широком коридоре собралось народа немало, часть из них составляли в том числе и краснокожие. Разумеется, главным предметом обсуждений являлся я, как и объектом притягивающим взгляды.
        «Если их всех поглотить, то будет вкусно», - услышал я знакомый голос и чуть не поперхнулся на ровном месте.
        - Всё в порядке? - тихо поинтересовался Флавий, который стоял рядом. По всему было видно, что он взволнован и хотел бы расспросить меня о разговоре с Теурием, но не решался сделать это в сложившихся обстоятельствах.
        - Да, всё отлично, - натянуто улыбнулся я. Возможно, он посчитал, что я просто нервничаю перед церемонией, но дело было в другом: если Эой вздумает чудить так не вовремя, то это станет катастрофой.
        «Я пошутил», - захихикал бог.
        Между тем, створки огромных дверей передо мной распахнулись и звуки спрятанного где-то оркестра возвестили о начале церемонии.
        Торжественный зал, как мне показалось, оказался поменьше такого в старом замке, а вот народа набилось нисколько не меньше, что довольно странно. Я ожидал, что после прошлого моего исчезновения найдётся меньше желающих терять своё время.
        Гордо подняв голову я зашагал по коридору между присутствующими к огромному постаменту, на котором возвышался Теурий в своём троне.
        «Хотя, может и не пошутил».
        Эой явно веселился проезжаясь по моим нервам и это раздражало ещё больше - мне нечего было противопоставить ему. Сглотнув, я попытался сделать вид, что ничего не случилось, но сомневался, что вышло удачно из-за проблем с контролем собственного лица.
        «Какая же безвкусица», - подумал я разглядывая стены и потолок с лепниной и позолотой, фресками. Ещё и до этого убранство коридоров и кабинета казалось мне убогим, но торжественный зал стал просто апогеем. Теурий точно сам всё это одобрял при проектировании? Или доверил какой-то своей любовнице?
        Наконец путь был пройден и я, согласно инструкции, остановился рядом со ступенями, что вели к трону. Стоящий рядом с королём церемониймейстер с важным видом смотрел на меня и дождавшись когда я займу выделенную позицию открыл свой рот и голос его разнёсся на весь зал:
        - Ельвар Морохил Друлавар Аветус явился для принесение клятвы верности королю и своему государству.
        Я преклонил колено и приложив левую руку к груди склонил голову.
        - Взываю к Праматери Тьме, будь свидетелем моих слов. Я, Ельвар Морохил Друлавар Аветус, клянусь, быть верен своему королю и государству, ни по собственной воле, ни по внешней не допущу нарушения клятвы сей.
        «Твой выход», - обратился я к Эою и тот, к моему огромному облегчению, исполнил просьбу. Контур тела обволокла лёгкая дымка, а присутствие Тьмы ощутил каждый из присутствующих. Интересно, она сама наблюдала за нами в тот момент?
        В толпе послышалось удивлённые вскрики - видимо, мало кто ожидал, что клятва будет принята самим божеством, а не прислужниками. Наверняка Эой постарался с эффектами.
        Поднявшись на обе ноги я посмотрел снизу вверх на бесстрастное лицо Теурия.
        - Поднимись к своему королю, верноподданный, - объявил церемониймейстер и я исполнил его указание остановившись лишь на одной ступени ниже.
        Теурий поднялся с трона и шагнул ко мне. Обнажив свой меч он дотронулся острием до моего темечка.
        - Повелеваю! С сего момента Ельвар Морохил Друлавар Аветус назначается Генералом Третьей Армии, или иначе третьим из моих генералов. Клянешься ли ты исполнять возложенные на тебя обязанности?
        - Клянусь.
        Клинок его покрылся дымкой, что означало принятие клятвы. Взмах руки и оружие вновь в ножнах. Развернувшись Теурий занял место на троне.
        - Позвольте, мой король, доказать всем присутствующие гостям, что доверие оказанное мне основано не на пустом месте и я смогу привести наш народ к победе.
        Теурий смутился, но тут же взял себя в руки.
        - Не стоит, - ответил он.
        - И всё же, я настаиваю, - сказал я тихо, надавив интонацией на последнее слово.
        - Хорошо, - сдался он видимо почувствовав укол в сердце от печати. А вот церемониймейстер выглядел так, словно дар речи потерял от услышанного, глаза так и лезли на лоб.
        Я поклонился королю, после чего повернулся к нему спиной и сошёл на три ступени вниз. Медленно залез в карман и достав продолговатый цилиндр поднял его над головой.
        - Я смог заполучить то, что пытались сотни храбрейших. И даже более того, в моей власти пользоваться Посохом Света!
        Произнеся про себя активатор я с усмешкой посмотрел на дрогнувшую толпу. Демоны были напуганы, и оно неудивительно - большинство имело перманентную уязвимость к Свету.
        - С помощью этого оружия я намереваюсь убивать светлых, вселяя в их сердца ужас и отчаяние. Посох Света на службе сил Тьмы, что может быть лучше?
        «Пожалуй, мне пора вмешаться…»
        Тело сковал судорога - Эой намеревался попытаться перехватить управление телом, причём настроен он явно серьёзно. Я испугался, разумеется, совершенно не ожидая, что так скоро божок начнёт чудить.
        Я почувствовал, как Эой активировал [Поглощение], тело же он лишь сковал, словно не собираясь прибегать к каким-то активным действиям. Перед глазами побежали системные уведомления о поглощении маны.
        «Что ты делаешь?! - чуть ли не кричал я. - Ты портишь мои планы! Зачем ты решил уничтожить Посох Света?!»
        «О нет, человек, - хмыкнул голос в голове. - Это подарок. Не ной и просто прими его».
        Несколько демонов бросились к выходу, другие наоборот повалили из коридора внутрь. Я стоял на возвышении, видимый всеми присутствующими - представление определённо вышло стоящим.
        [Поздравляем! Уровень повышен! Ваш новый уровень силы 82!]
        Я скосил взгляд на Посох: он начинал сереть, из кипельно белого становясь словно бы грязным.
        «Что ты делаешь? Ты его разрушишь!»
        Ответа не последовало. Я попытался разжать пальцы, но ничего не вышло. Тогда потянулся левой рукой, но её словно покинули силы, а потом… она также начала [Поглощать]!
        «Твою ж мать!»
        Отчаяние овладело мной, пусть и ненадолго. Собрав всю волю в кулак я приложили все свои моральные силы чтобы деактивировать навык.
        Посох, между тем, уже стал серым, он вибрировал словно готовый развалиться в любой момент, а потом… всё резко прекратилось.
        Тишина в зале стала такой, что можно было услышать тихие вздохи ошарашенных демонов и шелест платьев некоторых особ. Сам воздух был напитан тьмой, он стал словно бы тяжёлым и тягучим, как тогда, с оборотнями.
        Переведя взгляд с испуганно толпы на Посох я обомлел. Прежний дизайн сохранился, вот только цвет сменился на угольно-черный.
        «Ну же, ты знаешь что сказать, я это чувствую».
        - Как я смог обратить сей Посох Света во Тьму, так и светлые падут ниц перед истинной силой Праматери и её детей.
        «Эй! Ты ничего не перепутал?»
        «Это лишь слова, что они хотят услышать. Если захочешь, то мы сделаем так, что твоё имя сменит Её, но всему нужно время».
        «Ладно, это уже звучит лучше. Я спать».
        Продолжать стоять было глупо и повернувшись к Теурию я усмехнулся: выглядел он определённо испуганным.
        - Советую проверить статус своей «ценности», - проговорил я достаточно тихо, чтобы услышали только находящиеся в непосредственной близости. Глаз у «короля» нервно дёрнулся.
        Так и не поклонившись я начал спускаться по лестнице не понимая откуда появился запах пыли. Окинув помещение взглядом удивился увидев небольшие трещины в штукатурке, некоторые элементы лепнины даже начали отваливаться.
        «Неслабо так окружение задело. С другой стороны, такую безвкусицу не жалко».
        Народ быстро расступался, пялясь на меня как на какое-то божество. Хотя, это и так недалеко от истины.
        КОНЕЦ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к