Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Призывающий Оро / Иной Герой: " №07 Герой Иного Бога " - читать онлайн

Сохранить .
Герой иного бога VII Зигмунд Крафт
        Иной Герой #7
        Когда все считают психом, а ты лишь пытаешься оттянуть неизбежный конец света, развлекая Бога Разрушений…
        Глава 1
        Однажды среди ночи с ангелами произошло нечто странное. Они просто поднялись со своих постелей с круглыми от приснившегося кошмара глазами и высыпали на улицы своего райского города. Этого факта было достаточно чтобы понять, что случилось нечто ужасное, и неведение страшило крылатых людей куда сильнее, чем сосущее чувство пустоты в груди. Одевшись наспех, они стекались к Главному Храму Светлой Богини в поисках успокоения, ведь кто как не вещатель божества может всё объяснить?
        Тем временем Ирин, правая рука Верховной Жрицы, спешила пересечь сад за храмом. Дорожка привела её к пребывающему во тьме одноэтажному дому начальницы.
        - Ваше светейшество, - проговорила Ирин входя в покои Верховной Жрицы Ариэль. Коридор был тёмен и неприветлив, как и во всём городе ночники здесь неожиданно отказались исполнять свои функции. - Госпожа Ариэль?
        Но в ответ Ирин не услышала ничего. Помявшись у входной двери женщина зашла внутрь. Она знала расположение комнат в небольшом доме возле главного храма, так как неоднократно помогала своей начальнице с бытовыми вопросами, так что путь до спальни преодолела быстро.
        Ариэль нашлась в собственной постели. Помощница вновь позвала её по имени, но та не ответила. Испугавшись самого страшного она подошла ближе и аккуратно взяла Жрицу за запястье. Рука её всё ещё была тёплой, пульс прощупывался, пусть и слабый. Главное, что она жива, вот только что теперь делать Ирин? Что ей сказать толпе в Храме?

* * *
        Как я выбирался из дворца - помню смутно. Демоны шарахались от меня и в какой-то момент я оказался в одиночестве. Пребывая в шоке от случившегося и страшась очередного фокуса божка внутри себя не удержался и призвал Портал в Убежище. Сложно передать степень моего удивления от его появления, ведь на территории всей долины стоял блок на подобную магию. Интересно, это я что-то сломал или просто стал настолько сильнее, что мог обойти любую преграду? Размышлять над причинами удачной попытки я, разумеется, не стал, отложив это занятие на потом.
        Дом, милый дом…
        Настоящий огонь потрескивал в камине, а я в пыльной одежде сидел в кресле вытянув ноги вперёд. Думать не хотелось от слова совсем, да и был ли в этом смысл? Ведь в любой момент всё может пойти наперекосяк из-за одного Бога Разрушений.
        Эой, кстати, видимо устал, так как продолжал молчать уже больше часа - уж очень на него не похоже. Что бы он и упустил возможность поиздеваться надо мной? Да никогда!
        Рядом послышались шорохи - кто-то вошёл в гостинную, где я и сидел. [Ауру Жизни] не включал чтобы не отвлекала от попытки забыться от неудач.
        - Господин, - послышался голос Вира, - не желаете ли отобедать?
        - Желаю.
        Действительно, навкуснейшая стряпня лучшего демона-управляющего и тишина - что может быть лучше для меня сейчас? Ещё ночь, так что Вадома с Больдо пока спят. Разве что стоило бы принять ванну, но таковой в Убежище не имелось. А между душем и перемещением в замок я выбрал первое.
        Когда вернулся в гостинную, то настроение испортилось: у камина сидел задумчивый лысый старикан. Захотелось развернуться и скрыться, благо что навык соответствующий у меня имелся. Вот только это было бы уж слишком по-детски, так что я переборол себя и сел в кресло рядом с ним.
        Начинать разговор Флавий не спешил, собственно, как и я, так что всё так же молча мы переместились за стол когда Вир накрыл его.
        - Простите, но может вы пожелаете сообщить мне что-нибудь? - наконец подал голос старый дракон когда с едой было покончено.
        - Нет, - пожал я плечами. - А должен?
        Похоже, Флавий ожидал услышать что угодно, только не это. Он вытаращил на меня свои глазищи и смолк. Выглядел он при этом довольно комично, так что я не удержался от смешка. Потянув руку вниз я замер: хотелось потрепать по загривку Адского Пса, но за прошедшее время ни Хугин, ни Мунин так и не объявились. И что-то мне подсказывало, что вряд ли смогу вновь их увидеть в ближайшем будущем. Сам ведь приказал спасаться!
        Опустив взгляд дракон сделал глубокий вдох.
        - Но хоть как-то можете прокомментировать случившееся? Я, признаться, растерян.
        - Конечно, церемония прошла не совсем так, как я предполагал изначально, но в целом всё осталось как прежде.
        - Как прежде?! - Флавий вскочил на ноги и стул за ним с грохотом упал на пол. Собственно, от его воплей я и скривился. - Вы хоть представляете, что именно произошло? Вы совершили невозможное, изменили суть артефакта божественного уровня! Все демоны теперь считают вас если не воплощением самой Праматери, то её правой рукой как минимум! Одно ваше слово и Теурий беспрекословно подчинится и уступит трон!
        - Опять ты заводишь старую шарманку, Флавий, - устало проговорил я. Обсуждать ничего не хотелось, так как я и сам окончательно не разобрался в сложившихся после поступка божка реалиях. - Мне не нужен трон. Зачем? К тому же, Теурий давно моя пешка, ещё до того, как я пропал.
        - Что вы имеете ввиду? - нахмурился старик.
        - Сядь уже, не мельтеши, - сказал я и подождал пока старик поднимет стул. - Демоническая печать, что же ещё? Он будет слушаться меня беспрекословно, хочет того или нет.
        - В таком случае, это многое меняет, - задумчиво протянул Флавий.
        - Ты не доверяешь мне, - хмыкнул я. - Продолжаешь лелеять надежду на то, что однажды Аветус станет королём, как в прежние времена, верно?
        Дракон виновато улыбнулся и кивнул.
        - Вы наилучший кандидат на роль правителя. Только с вами демоны смогут подняться с колен.
        На подобное изречение я лишь осуждающе покачал головой.
        - Вот только ты не учёл одного, самого важного обстоятельства. Перед тобой не тот Аветус, которого ты знал прежде. Это связано не только с новым телом, я сам изменился. Более того, вряд ли кто-то может верно охарактеризовать то существо, которым я стал.
        - О чём вы? - поинтересовался с некой озабоченностью в голосе Флавий, вот только глаза его и выражение лица намекали, что всё он прекрасно понимает.
        - Ты ведь тоже знаешь, верно? - вяло улыбнулся я. - Фавоний не мог не сказать тебе ничего, вы ведь сдружились с ним уже довольно давно.
        - Я не понимаю, о чём вы, - настороженно ответил он.
        - Всё ты понимаешь, я об Эое, Боге Разрушений. Не беспокойся, сейчас он спит, - хмыкнул я. - Устал после представления на церемонии принесения клятвы. А ведь мне казалось, что мы договорились. И да, я теперь его единственный Жрец, так что могу даже просить о чудесах. К слову, обычно он соглашается их совершать.
        - Давно вы, - дракон поперхнулся и закашлялся. Уж не знаю, от волнения или ещё по какой причине. - Давно вы вышли на связь с ним?
        - Не это важно, а то, что нам удалось договориться, пусть и на время. По крайней мере, мне так казалось. Но это божество оказалось своенравным, так что уже ничего нельзя сказать со стопроцентной уверенностью.
        - У нас ведь есть возможность… Как-то… Ему обязательно иметь физическое тело? Он ведь бог!
        - Он ещё не возродился полностью. Но даже после этого неизвестно что будет.
        «Меня обсуждаете?»
        Я вздрогнул от неожиданности и посмотрел на Флавия.
        - Он проснулся.
        Старик тут же встал из-за стола и подойдя ближе опустился на колени передо мной склонив голову.
        - Я приветствую Бога Разрушений! И прошу сжалиться над смертным демоном…
        Вторя внутреннему голосу я засмеялся, чем смутил престарелого дракона.
        - Прекрати это. Он наблюдал моими глазами достаточно давно, так что излишнее раболепство не приветствуется. И называй его просто Великий Эой.
        - Но что теперь будет дальше? - поднял голову Флавий и вопросительно посмотрел на меня.
        - То, что и планировали до этого. Будем надеяться, что заготовленные мероприятия придутся богу по нраву.
        - А если нет?
        - Давай пока не будем думать об этом.
        «Разумное решение», - пробурчал Эой.

* * *
        Похоже, оборотни решили не испытывать моё гостеприимство, так как днём из замка пришло известие с просьбой об аудиенции. Всё утро я посвятил общению с сыном, которому уже скоро должно было исполниться пять лет. Как быстро растут дети! Особенно если пропадать где-то месяцами. Пока я находился рядом с ним казалось, что мальчик остался единственным существом, ради которого действительно стоило продолжать жить и пытаться что-то делать. Я смотрел на него и завидовал неведению относительно всего, что происходит в мире и того, кем является его отец. В то же время горький привкус вины не отступал: несмотря на всю его весёлость не пропали некоторые признаки пережитого ранее ужаса. А ещё он совершенно не помнил мать, да никто ему и не напоминал о ней.
        Когда Больдо ушёл на дневной отдых я попрощался с ним и сделал переход в замок. Пока зал подготавливался к аудиенции успел ознакомиться с последними отчётами шпионов. И тут было о чём задуматься: похоже, Вадис действительно решил «покарать» меня и активно подготавливался к военным действиям. Тем временем оставшиеся в живых Герои начали тренировать своих будущих «помощников». Среди списка из десяти фамилий я нашёл одну знакомую и усмехнулся.
        - А парнишка-то внял моему совету, - проговорил я вслух.

* * *
        - Итак, - сказал я сев на свой «трон», - насколько я понимаю, вы смогли довольно быстро сформулировать свою просьбу Богу.
        - Да, господин Владимир, - поклонился Олкимос. - Мы просим Великого Эоя осушить затопленные земли.
        «Справишься?» - поинтересовался я.
        «Учитывая тот уровень, на который вышла наша сила благодаря мне, дорогой сосуд, вполне».
        - Эой согласен сотворить для вас чудо.
        Олкимос удивлённо посмотрел на меня.
        - Ответ пришёл… так быстро?
        - Разумеется, я уже говорил, что на правах первого и единственного Жреца могу общаться с Богом напрямую в любое время.
        Оборотни тут же раскланялись лепеча слова благодарности.
        - Подойди ко мне, - обратился я к лидеру группы и тот поднялся по ступеням. Я протянул руку и он принял артефакт координат, по сути же обычную гальку с выгравированными на ней символами. - Храни этот камень у себя и не расставайся с ним ни на минуту. Отправляйся с ним на самый край затопленных земель. Ровно через два месяца в этот же день вы увидите чудо.
        Судя по недоумевающему взгляду оборотень не совсем понимал, как я смогу исполнить обещанное, но спросить не решался из-за страха оскорбить Жреца Бога.
        - Это артефакт. Храни его. Большего тебе знать не нужно.
        Олкимос вновь раскланялся и попятился назад спускаясь со ступеней. Аудиенция на этом была закончена.
        Метки для определения координат в пространстве: сколько раз они выручали меня? Воистину, одно из величайших изобретений. И как никто до меня до этого не додумался? Драгош мог бы гордиться своим последним учеником… Наверное…
        Глава 2
        Десятилетняя девочка в светлых одеждах занималась вышивкой возле постели наставницы. Ариэль заболела и Лайле было велено следить за её состоянием: рано или поздно та должна была прийти в себя. Как говорила Ирин, когда-то очень давно уже случалось подобное. Тогда Верховная Жрица уснула на пять дней, после чего все узнали, что в это время её душа находилась в Небесной Обители Пресветлой, где Богиня давала ей наставления. Так что девочка совершенно не волновалась и спокойно занималась своей вышивкой дабы скрасить часы ожидания.
        С памятной ночи прошло лишь два дня, но многие взрослые стали нервными, и причин этого она не понимала. Девочка ещё не прошла посвящения в служение Пресветлой, так что не чувствовала изменений в окружающей действительности. Ей была неведома сосущая пустота внутри, которая и держала всех жителей Долины Ангелов в напряжении.
        Неожиданно Ариэль издала болезненный стон и открыла глаза. Лайла вскочила со своей табуретки уронив вышивку на пол.
        - Госпожа Ариэль, - тихо проговорила она испуганно смотря на женщину, - вам что-нибудь нужно?
        - Ирин, - прохрипела та и закашлялась. - Позови её. И дай воды.
        Кувшин с водой находился под рукой, так что налив стакан девочка передала его Верховной Жрице, что успела приподняться на подушках. Исполнив одно из распоряжений Ариэль Лайла помчалась за Ирин.
        - Ваше святейшество! - чуть ли не взмолилась вошедшая в комнату женщина и встав на колени поцеловала тыльную сторону ладони Ариэль. - Какое счастье, что вы пришли в себя так скоро!
        - Где Лайла? - поинтересовалась Жрица смотря на приоткрытую дверь.
        - Кажется, убежала сообщить радостную весть остальным, - рассеянно ответила Ирин.
        - Закрой дверь и создай полог тишины, - приказала Ариэль и помощница подчинилась. Похоже, силы только начали возвращаться к Верховной Жрице, взгляд её ещё не стал столь же холодным и пронизывающим как обычно.
        Тихий фоновый шум пропал, уступив место звенящей тишине и Ариэль удовлетворённо кивнула.
        - Тьма посмела атаковать Богиню, отчего Пресветлая лишилась части сил и была вынуждена оставить своих детей без защиты.
        Ирин с ужасом смотрела на наставницу прикрыв рот ладонью. Она не могла поверить в то, что кто-то посмел напасть на божество.
        - Не волнуйся, - Ариэль слегка улыбнулась своей подчинённой и погладила ту по щеке, - Пресветлая не оставит нас один на один со злом. Мы снова пройдём обряд посвящения в услужении светлым силам и всё встанет на круги своя.
        Верховная Жрица прекратила тактильный контакт с женщиной и поджала губы, взгляд её ожесточился.
        - Что произошло на самом деле доподлинно не известно, но возможно предательство. Атака производилась через Посох Света и нам ещё предстоит выяснить, как он попал в руки злоумышленников. Но уже сейчас есть большие сомнения в благонадёжности человеческих представителей. Их Жрица пропала вместе со своим орудием более года назад, посох так и не нашли. К тому же, их героев осталось лишь трое из шести.
        - Владимир, - прошептала Ирин.
        - Верно, с ним не всё так однозначно, он до сих пор не принёс клятву верности Богине, а ведь прошло уже почти семь лет! Ещё и те листовки из храмов их Столицы. Нам ведь так и не удалось выяснить причину смерти младенцев?
        - Нет, - Ирин отрицательно покачала головой и лицо её омрачилось скорбью. - Из детей словно выпили всю жизненную энергию. Слабое присутствие темной магии это всё, что удалось выявить. Никаких следов, что могли бы привести нас к безжалостным убийцам. Вера в сердцах вилантийцев пошатнулась.
        - Мы получаем слишком много тревожных сигналов из этой страны. Поэтому пока будем вести переговоры только с оборотнями и эльфами. Герои этих народов должны будут объединиться перед общим врагом забыв прежние обиды.
        - Но неужели Пресветлая даже теперь не может снизойти к нам? - жалобным тоном спросила Ирин с надеждой смотря на наставницу.
        - Увы, формально Договор Богов не был нарушен. Если Пресветлая поддастся на провокацию, то наш мир будет обречён.
        Ирин опустила голову и прикрыла лицо ладонями. Она обещала ангелам, что всё будет хорошо, что Ариэль скоро придёт в себя и всех успокоит. Но разве подобные новости не приведут к противоположному эффекту?
        - Через месяц, - продолжила Ариэль, - Пресветлая ниспошлёт нам с небес артефакт, что поможет найти преступников. С его помощью Герои отыщут тёмное существо, чьими усилиями вершится зло. Если удастся доказать махинации со стороны Тьмы, то победа будет на нашей стороне.

* * *
        Петрик являлся главой поселения вот уже почти два года - почтенный срок, учитывая насколько это завидная позиция. За всё время на него было написано более двадцати жалоб, но комиссия так и не смогла найти нарушений, чем старый крестьянин гордился. Если бы ещё не глупая жена, ведь именно из-за её длинного языка возникало большинство проблем…
        Но не это сейчас волновало Петрика, а рано начавшийся посевной сезон. Весна выдалась на удивление тёплой и солнечной, чем грех было не воспользоваться. И пусть на полях трудилась лишь треть «селян», это не отменяло важность подобных работ для деревни, что таковой являлась лишь номинально, а фактически же городом, побогаче того же Дерема. Один из трёх свободных городов Земель Больдо вымирал, становясь не более чем перевалочным пунктом для переселенцев и маргиналов.
        Вечером с полей вернулись люди, и всем им требовалась помощь лекарей. Не прикрытая одеждой кожа покрылась волдырями. У кого-то ковром маленьких водянистых пузырей, у некоторых большими буграми, которые лопались и сильно болели. Кожа же части работников представляла из себя алое месиво. Разумеется, всем оказали помощь, а характер ран был тщательно описан и внесён в отчёты, как и все события, что хоть немного отличались от нормы. Таково было указание лорда земель.

* * *
        Светлый Отряд - именно такое тривиальное название получила группа магов, в чьи обязанности должна входить помощь Героям. По крайней мере - официально. Пока их насчитывалось лишь десять человек - ничтожно малая цифра, но уже сейчас некоторые из них предвкушали, как станут наставниками следующего потока, что прибудет в новом году.
        Случилось то, чего там долго ждали рекруты - их начали тренировать Герои, точнее двое из них. Илина взяла себе всех девочек что имелись - двух. Остальными парнями занимался Йонас, чьи методы являлись ненамного более щадящими, чем старика Мантаса. Сорин, как и другие парни, валился с ног после «уроков», в то время как к нему в комнату каждый вечер захаживала Богна чтобы пожаловаться на то, какой отвратительной наставницей оказалась Илина.
        - Мы сегодня занимались только полтора часа, представляешь? - возмущалась девушка. - И ведь всё то, что и так было в академической программе! Кроме рассказов и описаний пройденный миссий от неё нет никакого прока. Всё, завтра я приду к вам.
        Сорин приподнял голову от подушки и посмотрел на Богну как на сумасшедшую.
        - У меня всё болит. Ты хочешь так же каждый вечер лежать пластом?
        - В таком случае отдыхать будешь нормально, а то я ведь тебе мешаю, - хмыкнула девушка.
        - Ты мне не мешаешь, - поспешил разубедить её парень.
        - Знаю, я пошутила, - улыбнулась гостья и после паузы нахмурилась. - А если серьёзно, ты не думал, что это лучше, чем ничего не делание? - Сам ведь маг, но не спешишь облегчить страдания, ведь понимаешь, что тогда эффект не закрепится! Не нужно меня жалеть, Сорин. Я пришла в эту профессию зная о предстоящих трудностях.
        Сглотнув парень уткнулся носом в подушку. Он прекрасно знал о тех мотивах, что двигали девушкой. Из родственников у Богны остался лишь старший брат, что кое-как держался на плаву после смерти отца. Сама же магичка находилась в доме в момент трагедии, о которой упомянул Мантас. Об этом не знал только слепой и глухой, но кое что она держала в секрете и никому не рассказывала помимо следователей. В доме находился мужчина, которого опасался отец. Множество раз прокручивая в голове подслушанные разговоры она смогла вычленить имя - Димир, а также то, что этот человек скрывался от властей. Отцу стала известна его истинная личность и потому он опасался за свою жизнь. Наверняка в тот день он просил помощи у старых приятелей в обстановке тайны. По крайней мере, девушка думала именно так.
        Закончив факультет стихий Богна перешла на боевой чтобы начать всё заново и стать сильнее. Её брат не хотел оплачивать ещё несколько лет дорогостоящего обучения, так что договор с короной пришёлся весьма кстати.
        Хуже всего было то, что Сорин симпатизировал этой девушке. А ещё он прекрасно знал того самого Димира. И то, что наставник вместе с Кариной скрылся именно в те дни, когда произошла трагедия, просто не могло быть случайностью. Они искали одного и того же человека, пусть и с разной целью. Сорин хотел вновь примкнуть к нему, в то время как Богна отомстить.
        Был ли Димир хорошим человеком? Спорный вопрос, но сам парень слишком многим был ему обязан. Мог ли бывший учитель убить несколько человек разом? Да, разумеется. Сорин прекрасно помнил о тех незаконных и отталкивающих вещах, что ему приходилось делать по указке Димира. А ещё то, что за такие же поступки ему хорошо платили наниматели. Смог бы он нормально учиться, заработать денег достаточно для комфортной жизни совершая лишь идеалистическое добро? Разумеется, нет. Хороший ли человек Сорин? Спорный вопрос. Но сейчас он состоит в рядах Светлого Отряда, что будет помогать Героям во время Нашествия демонов. Возможно, это неплохой шанс искупить хотя бы часть грехов, что он смог накопить за свою недолгую жизнь.
        Пока Сорин был погружен в свои размышления, девушка продолжала монолог жалуясь на Стелу, что фанатела по Илине. Эти двое нашли точки соприкосновения и могли довольно долго обсуждать моду и мужчин, и только Богна толкала процесс «обучения», иначе его просто бы не было.
        - Ты вообще меня слушаешь? - насупилась девушка. - Хоть бы угукал иногда, а то я будто сама с собой разговариваю.
        - Прости, просто я очень устал.
        - Тогда решено, завтра я тоже буду лежать пластом, только в своей комнате. Так что пока потерпи моё присутствие ещё немного.
        - Как думаешь, Шестой Герой приедет нас тренировать? - спросил парень чтобы хоть как-то поддержать разговор и порадовать Богну этим.
        - Что-то сомневаюсь. Илина весьма плохого о нём мнения. Говорит, что это даже хорошо, что его нет.
        - А мне вот было бы интересно хотя бы увидеть его. Всё же однажды нам предстоит работать вместе.
        - Но он игнорирует короля совершенно не волнуясь о наказании. Да и что Вадис может сделать? После всего что произошло дела в Столице обстоят даже хуже, чем я полагала.
        - Что думаешь о том, что он избран Богиней? Действительно ли в его землях хорошо?
        - Хорошо там, где нас нет, - хмыкнула Богна. - Я больше поверю в то, что людей оттуда просто не выпускают. Или приносят в жертву Тьме. Раньше ведь говорили, что там рассадник монстров, даже Героям приходилось периодически зачищать земли Больдо. И вдруг это всё изменилось? Очень сомневаюсь. Аристократы не меняют привычки так быстро.
        - Но не все герои были аристо там, откуда пришли.
        - В этом и есть соблазн. Только не говори, что остался бы прежним свались вдруг на тебя титул и земли с сотнями крестьян.
        Сорин замолчал: он никогда не думал о подобном. Иметь в подчинении сотни людей? Это даже звучало абсурдно, уж тем более для того, кто решил быть одиночкой по жизни. Быть ответственным за кого-то хлопотно, лучше уж направить все силы на развитие себя любимого.
        Глава 3
        Вадома вошла в мой кабинет и поклонилась.
        - Больдо уснул, Господин.
        - Хорошо, - кивнул я. - У меня для тебя есть задание. Ты ведь хорошо знаешь Столицу?
        - Я родилась в этом городе и прожила там больше двадцати лет, прежде чем…
        Она резко оборвала свою речь и отвела взгляд. Разумеется, ей не хотелось говорить о рабстве, что собственная родня продала её. Уж не знаю сколько владельцев она сменила прежде, чем попасть к гоблинам - незавидная судьба. Но всё же в итоге она оказалась в услужении у меня и стала одной из лучших слуг.
        - Ты единственная из людей, кому я могу доверить такую работу.
        Поднявшись на ноги я обошёл стол и взял с него увесистый мешочек с галькой. Приняв от меня ношу она развязала завязки и заглянула внутрь.
        - Ты ведь знаешь, что это?
        - Да, Хозяин.
        Разумеется она знала пространственные метки, она вообще была посвящена во многие тайны. И именно потому подходила для этой задачи лучше других, так как любого демона бы быстро раскусили в человеческом городе.
        - Возьмёшь это тоже, - достав из кармана ещё один артефакт на гальке я протянул его ей. - Разложишь камни по периметру города в самых тёмных переулках, но только по краю. Магией ты владеешь, так что сможешь позаботиться о себе. Так же я дал распоряжение Виру, он снабдит тебя любым оружием что пожелаешь и деньгами. Подготовься, ещё есть несколько часов. Завтра утром я сделаю Переход в Столицу специально для тебя. Всё понятно?
        - Да, Хозяин, но как же Больдо?
        - Я побуду с ним сколько потребуется. В Убежище ему ничто не угрожает.
        Забрав у неё мешочек позволил уйти подготавливаться. Что ж, Бог Разрушений, надеюсь, ты оценишь такой ход.

* * *
        Я не особо придал значения тому, что Йонас куда-то пропал. Выпросив себе отпуск на две недели он выехал за пределы города на лошади так никому и не сказав куда направляется. Следивший за ним человек не стал преследовать, так как Столица оставалась его основной локацией. Но каково же было моё удивление, когда пришли известия от охраны на границе земель о нём. Вадома ещё не подавала сигнала о завершении работы, так что я не спешил возвращаться в замок. Тем более, мог ли я бросить осчастливленного сына, когда обещал быть с ним до появления Вадомы?
        Вернувшись женщина доложила, что всё прошло без проблем, а ещё высказала мнение об ухудшении криминогенной обстановки в городе.
        - Ты ведь только что сказала, что всё прошло без проблем, - улыбнулся я.
        - Несколько мелких нападений сложно считать какой-то неприятностью. На моей стороне было оружие и магия третьего ранга.
        Собственно, я и не сомневался, что она справится, потому и отправил именно её. Но закончив доклад она осталась стоять передо мной словно желая что-то ещё сказать.
        - Что-то случилось?
        - Простите мне мою дерзость, - она слегка поклонилась и отвела взгляд. - Но, могу ли я высказать свои мысли и опасения?
        - Да, - я с прищуром посмотрел на неё. Интересно, что это безропотное существо хочет мне сказать?
        - С помощью камней телепортации вы ведь хотите напасть на Столицу?
        - Ты верно всё понимаешь.
        - Уничтожение целого города, - она вздрогнула запнувшись. - Не слишком ли это? Находясь в Столице я слышала о крови на стенах дворца и о море среди младенцев. Это ваших рук дело? Ещё раз прошу простить меня за подобные вопросы.
        - Ты всё верно поняла. Но разве в этом есть какая-то проблема?
        - Вы говорили мне когда-то давно, что спасёте этот мир, - она подняла взгляд и посмотрела на меня. - Это всё ещё так?
        Я вздохнул и покачал головой.
        - Увы, но этот мир окончательно испорчен. Уже ничто не спасёт его. Ты не могла не слышать о землетрясениях, гибели островов. Ещё и земли оборотней затопило. Катаклизмы это предвестники скорого конца света. Как и новая болезнь, от которой страдают наши люди.
        Всё чаще население жаловалось на солнечные ожоги при долгой работе в поле - верный признак того, что элементали не справляются со своими обязанностями. Ведь их мало, слишком мало осталось, да и недавний самовольный побег Эоя, он вполне мог одним махом прихлопнуть пару сотен этих созданий.
        «Никого я не трогал, - пробубнил тот в голове. - Элементали помнят меня и убегают прежде, чем успеваю приблизиться. А сосуд наш не имел тогда достаточно мощи для преследования».
        - Цели изменились. Я должен убить всех живых существ постепенно, иначе если они погибнут в один день, то боги не справятся с подобным наплывом душ и часть из них не сможет возродиться в новом, лучшем мире.
        Ох, и что за чушь я несу? Хоть планы Праматери мне и ведомы, сам ведь считаю всё это дичайшим бредом. По правде, я вообще растерян и не знаю, что будет дальше.
        «Вот только нюни не распускай, а то меня стошнит от этого, - опять недовольно пробубнил Эой. - И тебя, кстати, тоже заодно».
        А потом он посмеялся с собственной шутки.
        - На всё воля богов, - ответила Вадома опустив взгляд. - Кто мы, простые смертные, чтобы противостоять им.
        - Ты права. Не представляешь, насколько права. Общение с богами то ещё испытание, никогда не знаешь что у них на уме.
        Вадома кивнула и на этом наш разговор был окончен.

* * *
        С Йонасом мы увиделись во время обеда: естественно, я не бросился встретиться с ним сразу как вернулся из Убежища. Выглядел он уставшим несмотря на то, что на отдых у него были целые сутки. Мне даже показалось, что он начал немного горбиться.
        - Так какими судьбами ты ко мне? - поинтересовался я. - Хотел бы я сказать, что монстров в этих землях отродясь не водилось и помощь твоя не нужна, но ведь в целом заслуга в чистоте и безопасности лордства лежит исключительно на мне.
        - Нет, я не по поводу монстров, - вяло ответил громила. - Ты не пришёл на тренировки с новичками.
        - А, ты про этот так называемый Светлый Отряд? И кто ему название придумывал, интересно, - хмыкнул я. Как и ожидалось, он не стал ходить вокруг да около.
        - Король зол, ты нарушил его приказ. Как Герой и как вассал.
        - Да, я в курсе, что он обиделся. Грозился «покарать» даже. Но у меня нет времени заниматься глупостями, нужно жизнь людей делать лучше. Мне даже удалось убедить некоторых лордов, что быть хорошими гораздо лучше, чем плохими, и они теперь с радостью используют мои наработки у себя.
        - Убедить? - вновь как-то измученно улыбнулся Йонас внимательно посмотрев на меня. - И армия твоя по землям этих лордов прошлась чисто случайно?
        - Армия? - показушно удивился я. - Какая армия? Так, отряд парламентёров. Большой, конечно, но что поделать, я забочусь о безопасности своих людей, в отличии от некоторых. Это у меня и на территории дружественных аристократов преступность почти искоренена, но не везде так же хорошо обстоят дела.
        - Поговаривают, что ты собираешься «навязать дружбу» ещё и эльфам.
        - Кто знает, кто знает! - пожал я плечами.
        - Ты хоть понимаешь, что это уже будет нападение на другое государство? - гость мой наконец возбудился, в голосе его даже появилось что-то похожее на страх. - Причём это не Эпирия какая-то мелкая, а страна побольше Вилантии! Мы понятия не имеем, какие у их Героев способности, какова численность населения эльфов! Что вообще можно от них ждать?
        - Кто «мы»? - хмыкнул я. - Говори за себя.
        Лицо мужчины удлинилось, глаза округлились.
        - У тебя есть подобная информация?! Ты ведь уже сообщил королю? Странно, что он не поделился с другими своими Героями.
        - А почему я должен сообщать добытую с таким трудом информацию человеку, который не ценит того вклада, что я сделал за эти годы. Причём несмотря на ложь, изгнание, и угрозы наказания не пойми за что? - я ударил кулаком по столу изобразив праведный гнев. На самом же деле мне было плевать на короля. Совсем скоро я сотру его в порошок, как и его столицу. - Скажи, я что, мало делаю? Ты видел, как простые люди живут на моих землях? Сколько детей бегает по улицам? Каждый из них когда вырастет внесёт лепту в избавление от демонов. Мужчины возьмут в руки оружие, и это будет самая многочисленная армия из всех, а женщины обеспечат тылы и провиант. В этот раз всё будет совсем иначе.
        «О, никто даже не представляет, насколько иначе», - подумал про себя между тем.
        - Видел, - Йонас отпустил голову и отвёл взгляд. - С каждым моим приездом деревни многочисленнее и богаче. Это уже давно города. И всё же. Я прошу тебя, хотя бы на неделю. Помоги мне в обучении новичков.
        - Сдаётся мне, что ты и сам неплохо справляешься. Слышал, удалось Илину вытащить из имения муженька. Да и Мантас Каминский превосходный тренер, до сих пор помню его уроки, - улыбнулся я ностальгически. И ведь правда, тяжело мне приходилось в те деньки. Сейчас же я определённо сильнее старикашки, что даже не Герой.
        - Твои земли процветают, дела идут лучше некуда. Неужели такая проблема приехать хотя бы на неделю, исполнить свой долг перед страной…
        - Долг? - возмутился я. - Это кому я тут должен, интересно? Знаешь ли, мне прекрасно жилось в своём мире, и я всего этого дерьма с монстрами и магией не просил! Мало того, что без спроса выдернули, так ещё и обязали служить, будто я раб какой-то. А потом… Ты и сам прекрасно знаешь, что было потом. Не будь я хорошим парнем, давно бы примкнул к демонам, сомневаюсь, что с той стороны намного хуже.
        - Не говори так, это святотатство!
        - Пресветлая не мой бог. У меня дома вообще богов не было! Я и так сделал достаточно для людей этого мира, даже более чем. И что в ответ? Меня грозятся наказать! Знаешь что, пусть только попробует, уж кто, а простолюдины местные куда благороднее короля и аристократов некоторых. За мной пойдут тысячи граждан этой страны! А кто пойдёт за ним? Наёмники? Средств то хватит? Слышал, он просадил те деньги, что я давал. И за которые, между прочим, мне даже спасибо не сказали.
        Сколько ж времени во мне актёрский талант погибал…
        «К чему эта трагикомедия? Убей его, да и дело с концом», - буднично заметил Эой. Эх, когда-то я хотел, чтобы он наконец заговорил, а теперь будто живу с назойливым соседом в одной комнате, только в нашем случае теле. И ведь выйти нельзя в этой ситуации хлопнув дверью.
        «Да уходи, - хохотнул бог. - Можно подумать я тебя удерживаю силой».
        «Ага, щас. Не дождёсся».
        «Тогда не ной, сам виноват в каком положении оказался. Это мне не повезло столкнуться с таким упёртым сосудом».
        Интересно, это сейчас комплимент был или оскорбление…
        - Ты обязан подчиниться королю, прошу тебя, - не унимался Йонас отвлекая меня от внутреннего диалога. - Просто появись там на неделю и никто не сможет сказать, что ты нарушил присягу.
        - Йонас, как я и озвучил уже, у меня есть дела поважнее.
        - Говорят, - Йонас отвёл взгляд, - что у тебя есть эльф.
        - Возможно и есть. Присутствие такого союзника помогло бы мне при общении с расой длинноухих. Всё же, моя цель здесь сделать всем хорошо. Точнее, большинству населения. И Вадис, судя по всему, в это число не входит. Можешь передать ему, что если попытается помешать моей великой миссии, то боги покарают его.
        - Зачем ты это делаешь? Зачем пытаешься разозлить его?
        - Не знаю, - пожал я плечами. - Может, потому что сильнее, а ещё на моей стороне боги и правда? Скажи, ты всё ещё считаешь, что находишься на своём месте? Что дело твоё правое?
        Мужчино замолчал внимательно смотря на меня. Выпрямив спину он ответил утвердительно.
        - В таком случае, я только рад за тебя, - улыбнулся я. - Я тоже испытываю это чувство.
        - Всё это плохо закончится, - сказал он с грустью и покачал головой. - Мы должны были быть на одной стороне.
        - Так мы и так на одной стороне, разве нет?
        - Похоже, мне не удастся переубедить тебя.
        - Это ты верно подметил. Я исполняю волю богов и не намерен отступать.
        - И всё же я не пойму, когда она успела благословить тебя. Ты ведь даже не был в Долине Ангелов.
        - Сама пришла. Так случается с избранными. По настоящему избранными, заслуживающими доверия благодаря своим поступкам. Если не веришь, можешь спросить Ариэль. Хотя боги говорят, что будучи много лет гласом божьим она разозлилась, когда ей передали о том, что нашёлся ещё один достойный нести волю богов и сделать мир лучше. Пресветлая всё ещё надеется, что она одумается. Но вот я не столь оптимистичен.
        - Хорошо, я услышал тебя. Очень жаль, что ты не хочешь избежать конфликта с королём.
        - Йонас, я слишком долго прогибался под хотелки некомпетентного человека, что случайным образом оказался на троне, когда должен был творить добро не сдерживаясь. И когда боги сказали, что я всё делаю правильно, то останавливаться не намерен.
        - Почему ты постоянно говоришь «боги»?
        - Я имею ввиду Пресветлую и её свиту. Истинных ангелов, чей облик она даровала первым своим последователям на земле. К тому же, Пресветлая не одна, и я говорю не о Тьме. Всё гораздо сложнее, чем ты можешь себе представить.
        - Многобожие? - нахмурился Йонас. - Это не то, что стоит говорить Жрицам.
        - Жрицы скомпрометировали себя, по крайней мере, Верховная - однозначно.
        - Хорошо. Я услышал тебя. Завтра рано утром я вернусь в Столицу.
        - Счастливого пути.
        Глава 4
        Как был, в походной броне, Йонас спешно вышагивал по коридорам дворца. Он успел разве что избавиться от оружия, но в собственной комнате не задержался. Наконец он добрался до нужного помещения и, игнорируя слуг, охранявших покой своего господина, ворвался внутрь.
        - Как вы могли её отпустить? - с порога возмутился Йонас.
        Мантас бросил на мужчину осуждающий взгляд и, выждав пока дверь за ним закроет слуга, со вздохом покачал головой.
        - И где ваши манеры, юноша? - укоризненно спросил он.
        - Не уходите от ответа! - Йонас облокотился на спинку стула руками. - Я снова остался один из-за вас!
        - Увы, мне нечего сказать вам, так как сами всё прекрасно знаете. Я не нянька Героям, а дворцовый управляющий. Слежка за гостями лежит вне пределов моей юрисдикции, я лишь забочусь о порядке. Но если хотите моего мнения, то отвечу так - толку от Илины здесь было мало, так что отъезд её только к лучшему.
        Самым обидным являлось то, что старик прав, Йонас не мог не понимать этого. Двумя девушками из отряда Илина не занималась, одна из них даже добровольно начала тренировки с парнями заявив, что пришла на службу развиваться, а не деградировать.
        - Лучше присядьте и расскажите как прошла ваша встреча с Владимиром.
        - Откуда вы знаете? - удивился Йонас и сел.
        - Наши информаторы есть почти везде.
        - Кроме земель Больдо, - вяло улыбнулся Герой скрести руки на груди. - Иначе уже знали бы о результатах встречи.
        - Вы правы, из его владений приходят крупицы информации. К сожалению.
        - Я хотел сгладить углы. Чтобы он приехал в Столицу и провёл хотя бы пару уроков новобранцам. Мелочь, но уже частично решила бы конфликт между ним и королём.
        - Весьма разумно, хоть и спорно. Эти двое искренне ненавидят друг друга.
        - Но почему?! - воскликнул Йонас. - Мы ведь все на одной стороне! Как можно опускаться до мелких распрей?
        - К сожалению, всё гораздо сложнее, - нахмурился Мантас. - Но так что с переговорами? Лорд Больдстон отказался, полагаю?
        Йонас кивнул. Настроение у него было отвратительным.
        Когда его призвали в этот мир он полагал, что это шанс сделать что-то великое, вписать своё имя в историю, пусть и чужой страны. О чём ещё может мечтать среднестатистический мясник из захудалого городка? Он даже прежде животных не убивал, только разделывал куски мяса, больше ничего. Йонас никогда не считал себя лидером и не стремился к подобной роли, предпочитая следовать за другими. Естественно, когда такая возможность появилась он совершенно не был к ней готов.
        - Скажите, что я делаю не так? - он поднял взгляд на старика.
        - А почему считаете, что что-то делаете не так? - улыбнулся Мантас. - Вы прекрасно справляетесь со своими обязанностями в столь непростое время.
        - Альгирдас бы сделал это лучше. А Эгле стала бы прекрасным учителем для девушек.
        - Все мы скорбим, но увы, их уже не вернуть. Я знаю, на вашу долю выпала тяжёлая ноша, но не стоит принижать свои способности. Поверьте в свои силы - это мой совет вам.
        - Нас и так осталось лишь трое, но даже сейчас мы не можем стать теми Героями, какими должны быть. Ещё мне тяжело признаваться, но Владимир прав в чём-то. В его землях действительно всё хорошо. Если бы они с королём помирились, то вся страна пришла бы к процветанию.
        - К сожалению, это невозможно, - вздохнул Мантас.
        - Но почему? Зачем развивать этот конфликт? К тому же, судя по всему, всё же Пресветлая действительно выбрала его…
        - Тс-с, - зашипел старик и осуждающе посмотрел на него. - Следите за словами, юноша. Вам прекрасно известно, что сказала Верховная Жрица Богини, а она глас Пресветлой на земле.
        Йонас замялся. За неправильные слова и слухи ввели наказания в виде нескольких ударов плетью, что, между тем, простолюдин не останавливало. Парень сомневался, что его подвергнут подобному, но всё же не рисковал идти против короны, не той натуры он был.
        - В таком случае, я ведь могу просто поведать о том, что говорил Владимир?
        - Разумеется. Его слова не ваши.
        - Он высказал мнение, что Ариэль ревнует к нему. Ведь раньше внимание Пресветлой принадлежало только Верховной Жрице. Богиня очень надеется, что та одумается.
        Мантас задумался. Он со скепсисом относился к делам божеств, так как те фактически никак не влияли на жизни смертных. Монстры же скорее походили на стихийное бедствие, чем на что-то целенаправленное.
        - Вам не стоит принимать подобные слова всерьёз, - ответил он наконец. - Может, что-то ещё поведаете?
        - Он не подтвердил и не опровергнул слова об эльфе. Сказал, «возможно» он и есть у него. И что не помешало бы, чтобы он был.
        - Что ж, наше неведение в любом случае даёт ему преимущество. Сомневаюсь, что он когда-нибудь сказал бы правду напрямую.
        - И всё же, земли Владимира процветают. Не это ли доказательство что он всё делает правильно? Он искренне уверен, что общался с Пресветлой.
        «Я бы сказал, что дело там как раз наоборот, нечисто, - подумал про себя Мантас. - Невозможно угодить всем. Утопия это не то, что сможет воплотиться в жизнь».
        Вот только в словах Йонаса проскальзывала неуверенность, что настораживала старика. Возможно ли, что тот усомнился в политике своего короля? Потерять ещё одного Героя? Разве могут ли дела пойти настолько плохо? Хотя, судя по тому, что творилось в мире - вполне. Казалось, что конец света действительно близок как никогда.
        - Йонас, вы всё делаете правильно, не сомневайтесь в себе. Владимир же… однажды он одумается.
        - Вы действительно так считаете? - вяло улыбнулся Герой.
        - Разумеется. Идите отдохните с дороги, позже я помогу вам с тренировками у новичков.
        - Спасибо, мастер Мантас, - поклонился Йонас и вышел из комнаты, а старик лишь сокрушительно покачал головой. Разумеется, на самом деле прогнозы его были печальными, но озвучивать их управляющий не решался.

* * *
        В центре Главного Храма Светлой Богини друг напротив друга стояли две группы Героев. Первыми пришли эльфы, за ними оборотни, и с того момента не прозвучало ни одного слова, в том числе и приветственного. Лишь Ирин, что сопровождала каждую из групп продолжала оставаться приветливой и вежливой, но и она покинула Героев, чтобы сообщит о них Верховной Жрице.
        Несколько дней назад каждая из групп повторно приносила клятву Пресветлой. Они знали друг о друге, но не пересекались, а потому были крайне недовольны встречей в одном помещении. Собственно, поэтому их обычно и разделяли.
        Спустившаяся из своего кабинета Ариэль сразу же почувствовала напряжение, и это её нисколько не удивило. О нелюбви этих двух рас она знала давно, но сейчас не было времени церемониться с их повышенным национализмом и глубинными причинами ненависти.
        - Что они здесь делают? - ледяным тоном спросила эльфийская Жрица.
        - И тебе здравствуй, дорогая Эрсдриль, - усмехнулась Ариэль и повернулась к Жрице-оборотнихе. Но та так же не отличилась манерами.
        - Мы лучше зайдём позже, - сказала она и поклонившись тут же направилась к выходу. Её сопровождающие переглянулись и успели сделать не более пары шагов за лидером когда их остановили.
        - Стоять, - голос Верховной Жрицы обдавал холодом, одна из её способностей. Слушателя на миг пронизывал холод и тело покрывалось мурашками. Дождавшись отката ангел продолжила: - Я считала, что вы достойнейшие из достойных, так не разочаровывайте меня и Богиню. Мы служим общей цели, что выше мелких распрей и давних обид.
        Герои виновато опустили взгляд, но было заметно, что просто так мириться с противоположной группой никто не намерен. Собственно, Ариэль устраивало то, что те имели достаточно ума чтобы не противостоять друг другу открыто.
        - Я собрала вас здесь не просто так, так что оставьте распри и внемлите, вести у меня не самые лучшие. Похоже, Тьма нашла способ обойти договор невмешательства в жизни смертных.
        - В таком случае, у Пресветлой появилось законное основание уничтожить её, наконец искоренить зло, - заявила эльфийская Жрица. - И мы ей в этом с удовольствием поможем.
        - Зло сильно, - заметила ангел, - его невозможно просто так искоренить. Пока тьма есть в сердцах разумных рас, Праматерь будет возрождается вновь и вновь. Ведь она порождение Первородного Хаоса, его дочь, как и Пресветлая. Из двух сестёр должна остаться только одна, и лишь разумные могут решить, кто это будет. Таков закон мироздания. Если же сами боги начнут битву, то весь мир погрузится в пучину Хаоса. А потому мы обязаны найти нечестивого пособника и доказать нарушение договора. Ведь сила в истине, как известно.
        - Герои прошлого уже однажды почти победили тёмное божество, - сказала с блеском в глазах Жрица-оборотниха Дорсия, что являлась одной из двух женщин своего отряда. - Полагаю, мы сможем повторить их подвиг.
        - А где человеки? Почему их здесь нет? - подала голос оборотниха и женщина-рыцарь Кибела.
        - Что ж, вот мы и перешли к главному, - усмехнулась Ариэль. - В курсе ли вы, но у людей из шести Героев остались в живых трое.
        - Да, и это довольно печально, - кивнула эльфийка. - Вот только не понятно, откуда взялся шестой.
        - Верно, последний из них был призван неизвестными лицами почти семь лет назад. Все проверки он прошёл успешно, но всё же, я и их король пришли к единому мнению, что его необходимо уничтожить. К сожалению, осуществить это не удалось, а потом их Герои начали умирать и пропадать. Жрица Эгле и магиня Розалия сгинули в недрах Подземелья, а Альгирдас сгорел заживо из-за скверны. Некоторые из ангелов могли видеть его безумие собственными глазами.
        - Альгирдаса жаль, - покачала головой эльфийка. - Мне он казался самым нормальным из них.
        - В любом случае, вы должны понимать, почему такую информацию не сообщают всем, - сказала Ариэль. - Гибель даже одного из вас невосполнимая утрата, что уж говорить о трёх. В любом случае, этот Шестой Герой крайне подозрительно личность. Кроме того, за прошедшие годы он так и не удосужился прийти в Долину Ангелов и принести клятву служения Добру в лице Богини.
        - Так в чём же заключается наша задача?
        - Вы должны выяснить, кто он. На чём основано процветание его земель на самом деле. Но самое главное, это вступить с ним в бой дабы понять источник силы. Насколько нам известно, сила его возросла значительно быстрее, чем у других, возможно, он даже превосходит любого из вас.
        Герои презрительно фыркнули, на что Ариэль усмехнулась.
        - Я тоже в это не особо верю, но все информаторы сообщают о его силе. К тому же, судя по всему, он собирается нападать на ваше королевство.
        Верховная Жрица посмотрела на Эрсдриль и та моргнув пару раз рассмеялась, а за ней и её спутники. Оборотни так же не могли скрыть своих улыбок.
        - О чём вы говорите? Этого просто не может быть, - ответила наконец эльфийка. - Его армия не сможет приблизиться к границе незамеченной и на расстояние полёта стрелы. Углубиться же в лес в принципе невозможная задача для людей.
        - Как это ни странно признавать, - вмешалась Дорсия, - но я полностью согласна с Эрсдриль. Нападать на земли эльфов чистое безумие, тем более людям.
        - И всё же, я настоятельно советую вам отнестись к этому заданию серьёзно, - заметила Ариэль. - Не стоит недооценивать врага. Проще всего проникнуть в земли Больдо будет оборотням, так как их люди отличать ещё не научились без специальных артефактов.
        - Полагаю, команда Дорсии справится и без нас, - снисходительно улыбнулась эльфийка и Ариэль нахмурилась.
        - Это ваше общее задание и я жду отчётов. Если хоть один из вас погибнет, то это станет слишком уж болезненным ударом по силам Светлых. Так что без излишнего риска, понятно?
        - Разумеется, госпожа Ариэль, - сказала Дорсия и поклонилась. Тоже самое сделала и Эрсдриль.
        - Через неделю Богиня сниспошлёт артефакт, что поможет найти приспешника Тьмы, - сказала Ариэль. - Надеюсь, к тому времени вы сможете хоть что-то узнать о Владимире. Я очень надеюсь на ошибку, хотелось бы видеть его в союзниках, Героев и так меньше обычного. Так что постарайтесь не вступать с ним в открытый конфликт.
        Герои переглянулись и кивнули.
        Глава 5
        В один из вечеров в таверне появился путник. Войдя он окинул взглядом находившихся в помещении мужчин: самые обычные работяги за исключением разве что пары лиц. На пришлого не обратил внимания никто помимо бармена, прямиком к нему и направился незнакомец.
        - Мне комнату на пять коек, - сказал он.
        - Есть только на шесть, - ответил не моргнув глазом служащий.
        - Беру целиком, - тут же прозвучало согласие.
        Бармен еле заметно улыбнулся и кивнул. Сделка была совершена, более дорогая комната сдана. Вот только положив деньги под прилавок бармен заметил светящийся камень и изобразил удивление.
        - Что-то случилось? - поинтересовался гость.
        - Да, ключи завалились, думал что потерял.
        Забрав ключ новоиспечённый постоялец кивнул и направился к выходу.

* * *
        Дорсия села на койку и окинула товарищей хмурым взглядом.
        - Никому больше не показалось, что бармен слишком пристально на нас смотрел? - поинтересовалась она.
        - Не говори ерунды, - ответил Патроклос и сразу же лёг прикрыв глаза. Остальные оборотни не спешили вступать в дискуссию и молча размещались по койкам. - Или ты хотела жить в лесу?
        - Может и не помешало бы проникнуть в земли Больдо тайно. Всегда есть вероятность натолкнуться на того, кто сможет распознать расу.
        - Среди людей таких способных фактически нет, можешь расслабиться.
        - Хотелось бы напомнить тебе, что это задание от самой Ариель, следовало бы подойти к нему серьёзнее.
        - Не нагнетай, пожалуйста. Побудем здесь дня три, потом в Больдоград. Тем более, ты сама видела какой здесь контроль мигрантов.
        - Это на основных дорогах, наверняка можно было бы найти и обходной путь.
        - Дорсия, я ценю твою осторожность, но ты преувеличиваешь, - усмехнулся Патроклос. - В конце концов, это же люди!
        - Да, один из которых подозревается в связях с самой Тьмой.
        - Это лишь подозрения. Сама понимаешь, никто из нас не собирается лезть на рожон. А проникнув на земли тайно мы лишь больше привлекли бы к себе внимания.
        - Возможно, ты и прав. Тем более, дело уже сделано.

* * *
        С момента переселения во дворец Сорин вновь полюбил воскресенье - единственный день в неделе, когда новобранцы были предоставлены сами себе. Можно выспаться, не нужно идти на занятия…
        - Смотри что я нашла!
        Богна без стука ворвалась в комнату парня и тот лишь сильнее вжался в подушку. Иногда его посещала навязчивая мысль о том, что девушка его преследует, в то время как в академии они фактически не общались.
        - Ты что, спишь ещё что ли? - удивлённо воскликнула незваная гостья.
        - Уже нет, - проворчал Сорин, но показывать нос из-под простыни не торопился. - А если бы я после душа голый здесь ходил? Приличные люди сначала стучатся.
        - Но ты же ещё даже из постели не вылез, так что не причитай, - невозмутимо ответила Богна и парень почувствовал, как она села на край кровати. - Смотри!
        Нехотя Сорин всё же высунул голову и сонно потирая глаза посмотрел на листок бумаги, что протягивала девушка.
        - Я нашла в библиотеке первую зарисовку Шестого Героя, которую должны были доработать, а потом распространить. Знаю, что обычно после множества перерисовываний уже не так похоже, но это ведь самая первая копия. Я уже спросила Йонаса, он подтвердил, что на Владимира похоже.
        Черты лица казались Сорину смутно знакомыми, чем-то напоминали Димира. Но чем дольше он смотрел на рисунок, тем более надуманным виделось ему это предположение.
        - Что с тобой? Ты узнал его? - растормошила его наконец девушка. - Ты видел его где-то раньше?
        - Не знаю, кажется на кого-то похож, но не пойму на кого. Может где-то и видел мельком. Уйди пожалуйста, мне нужно в душ.
        Пожав плечами девушка вышла из комнаты оставив листок на кровати. Сорин тут же сел и приподнёс изображение к глазам. Простой рисунок тушью, не более того. Возможно ли, что это обычное сходство, причём какое-то отдалённое? Узнать точно получится только при личной встрече, вот только как увидеться с тем, кто находится настолько далеко? Сорин связан контрактом и не может просто так покинуть дворец, тем более ради сомнительных подозрений. Ему слабо верилось, что скрываемая личность Димира это Шестой Герой, слишком уж глобально, что ли. Да и сокращение Владимир-Димир чересчур банальное, пусть прежде ему в голову и не приходило.
        Единственная надежда оставалась только на готовящийся военный поход для «запугивания» лорда, да и не только его. Судя по всему, король собирался показать своим подданным и аристократам что власть его всё ещё вполне легитимна и никто не смеет перечить ему. С другой стороны, Вадис идёт ва-банк, он либо укрепит свои позиции, либо прекратит существование как правитель, в лучшем случае. Истинные намерения аристократов всегда были для Сорина тайной за семью печатями.

* * *
        Появление очередной партии оборотней на границе насторожило меня: являлись ли они последователями церкви Баланса? Или визит их имел иные цели? В любом случае, официальный запрос о встрече не поступал, а первым выходить на связь я не собирался. Ограничился лишь выдачей задания шпионам незаметно приглядывать за ними и не пускать в запретные зоны. Те самые места, где легко было натолкнуться на скелетов обрабатывающих поля посреди леса и заставы бесов. С местными уже давно подобных проблем не было благодаря распределённым среди населения уровням допуска.
        От грустных дум об оборотнях меня отвлёк Виорел. За последний год он очень сильно постарел, часть волос его выпала, а оставшиеся превратились в кипельно белые. Управляющий пришёл ради ежемесячного финансового отчёта и его визита я уже ожидал.
        - Лорд Владимир, - он слегка поклонился мне и протянул бумаги, которые я взяв из его рук положил на стол.
        - Присаживайся, Виорел, - предложил я ему и тот кряхтя опустился в кресло. - Как обстоят дела лордства?
        - Всё как всегда, расходы растут, но доходы стабильно их опережают. Два дня назад пришли первые налоговые выплаты от «дружественных», - он с ухмылкой выделил слово, - соседей. Пока что сумма незначительная.
        - А как твоё здоровье?
        Мужчина хмыкнул и с укором посмотрел на меня поверх своих очков, которые уже использовал не только для работы, но и для повседневной носки.
        - Как вы могли заметить, годы берут своё. Пока что молодеть не начал! - сказал он и засмеялся. Веселье его длилось недолго и он тут же посмурнел. - Сердце шалит всё чаще. Оно и не удивительно, в странное время живу! Границы лордства охраняют монстры, скелеты выполняют рутинную сельскохозяйственную работу… А все старательные делают вид, что не происходит ничего необычного. Я слишком стар для всего этого.
        Он сокрушительно покачал головой и схватился за сердце. На лице его ясно читалась боль, а рука уже тянулась к заветному внутреннему карману с пилюлями. Я же смотрел на своего управляющего и отчётливее понимал, что осталось ему не так уж много времени.
        - Виорел, ты очень ценный для меня сотрудник, - сказал я ему как можно более серьёзным тоном. - Поскольку силы мои и возможности позволяют, я хотел бы подарить тебе ещё одну жизнь.
        Старик явно испугался подобной постановки предложения, но был при этом сконфужен и растерян, он не знал как отказать. Реакция его меня удивила.
        - Чего ты боишься? Говори честно.
        - Я не хочу становится нежитью, лорд, - с грустью проговорил он. - Пожалуйста, дайте мне возможность спокойно почить с миром.
        - Возможно, ты не так понял меня, - снисходительно улыбнулся я. - Я хочу даровать тебе вполне человеческую жизнь в теле маленького мальчика.
        Старик совсем растерялся и не знал что ответить.
        - Поясню. Ты ведь помнишь о детях-инвалидах?
        - Да, лорд, - кивнул тот.
        - Среди «юродивых» есть мальчик семи лет отроду. Он плохо передвигается и до сих пор ходит под себя по ночам. Говорить за прошедшее время так и не научился. Мои целители проводили обследование этого ребёнка, он совершенно здоров физически, проблема лежит куда глубже, в самой душе. Точнее, полудухе. Не знаю как так могло выйти, насколько мне известно, подобных случаев ещё не встречалось. Так вот. Я предлагаю тебе это тело.
        - Тело ребёнка? - смутился старик. - Но как так? А что будет с ним?
        - Для его полудуха управление человеческим телом слишком сложное занятие. Родись он одним из бесов - всё было бы иначе. Разумеется, я дарую и ему новую жизнь в форме подходящей его наполнению. Возможно, он даже сможет наконец-то развиться в нечто разумное.
        Виорел начал ёрзать в своём кресле боясь поднять на меня взгляд. Он самолично наблюдал ситуации, когда я воскрешал людей возвращая их души в собственные тела. Главным условием такого «чуда» являлась исключительно свежесть трупа, более ничто меня не останавливало. Некоторые были возвращены как нежить с сохранением воспоминаний, если то позволяла моральная устойчивость. Некоторые семьи даже сохранялись при подобном раскладе несмотря на всю абсурдность ситуации. В моих землях в принципе можно было встретить много необычного. Местные городские легенды даже шли на пользу, сложно было кого-то удивить очередным проявлением «чуда».
        Похоже, старик всё прекрасно понял, но всё ещё не мог до конца осознать открывающиеся ему перспективы.
        - Но… получается… - сбивчиво начал он, - я вновь стану неразумным ребёнком?
        - Нет, ты останешься собой, изменится лишь оболочка. Ну и, скорее всего, твоё поведение. Бурные чувства молодёжи часто вызваны гормонами взрослеющего тела и этого не избежать. Но ты ведь у нас старик умудрённый опытом, так что справишься.
        - И я… я буду совершенно здоровым? - он наконец поднял на меня глаза. - Проблемы с сердцем у меня начались лет с пятнадцати. Я всегда хотел быть как все дети.
        - Как все дети ты уже не будешь, так как вернёшься к своим прямым обязанностям. Но да, ты будешь здоров как бык. Более того, мои целители проследят, чтобы так было и дальше.
        - Я… я даже…
        - В таком случае, вопрос решён. Думаю, через несколько дней всё будет готово к «операции». Не вздумай умереть до того времени, - улыбнулся я. - Можешь быть свободен на сегодня. Хорошенько всё обдумай и подготовься морально.
        - Хорошо… лорд…
        Старик кряхтя поднялся с кресла и покинул мой кабинет. Я повернулся к окну и вздохнул. В целом моё «щедрое» предложение было вызвано исключительно ценностью Виорела как сотрудника. В новом теле я намеревался повторно использовать Демоническую печать - без этого никак. Любой более менее имеющий власть был подчинён мне лично магически. Возможно, я просто перестраховывался, но не хотнелось бы, чтобы в «империи» что-то пошло наперекосяк из-за предательства одной из шестерёнок.
        Поиск нового вместилища для Виорела был не так прост как могло показаться. Я не хотел, чтобы он испытывал чувство вины из-за похищенного тела. К тому же, он обладал достаточными полномочиями чтобы отследить прежнюю жизнь оболочки и мог бы найти несостыковки. Хотелось бы, конечно, видеть рядом с собой кого постарше, но только этот ребёнок подходил под большинство критериев, да и проку от него почти не было и в будущем быть не могло - он же не девочка, в качестве инкубатора не сгодится. Если бы здоровье Виорела позволяло, я бы продолжил поиск, но пока решил остановиться на том, что есть.
        Вздохнув я перевёл взгляд на стол и с тоской посмотрел на кипу неразобранной корреспонденции. Как бы там не было, дела не ждут. Тем более, из столицы постоянно приходят «тревожные» вести: король открыто собирал армию и готовился к военному походу на мои земли. Разумеется, я получил официальное «последнее» уведомление о том, что если не одумаюсь, то буду «наказан». Естественно, ответ мой мало отличался от предыдущего: простите, но ничего поделать не могу, очень занят, и если вы вздумаете идти против избранного Богиней, то она покарает вас. Собственно, следовало отдать последние указания демонам-командирам, а дублирующие телепортационные камни уже давно были розданы. Группы сформированы так, чтобы на каждого лидера, владеющего пространственной магией, приходилось четыре обычных. В случае исполнения приказа таким образом отправятся сразу все и практически одновременно.
        Тем временем вторая армия приблизилась к землям эльфов. Среди них находились только нежить и обычные люди (если не считать демоницы Крины), так как слишком рискованно было отправлять подобные силы на чужую территорию. Первая армия, которая преимущественно состояла из бесов, всё ещё находилась на моих землях, и именно им было суждено провести прорыв в Столицу. Ну а Третья армия представляла из себя скорее ополчение, чем что-то профессиональное. Но, между тем, она в три раза превышала те силы, что вёл ко мне король. Разумеется, я надеялся на благоразумие старикашки, что узнав о падении своего города он не рискнёт напасть. В противном случае надежда оставалась на численное превосходство и талант полководцев. Ну и способности Героя, разумеется, пусть я и собирался сдерживаться, даже этого могло хватить для перевеса в мою сторону.
        Глава 6
        Кассия стояла у окна и смотрела куда-то вдаль. Ох уж эти женские причуды! К ней «муж» пришёл, а она грустит разглядывая горизонт. Встав с постели я подошёл к ней сзади и обнял.
        - Что-то случилось? - постарался я поинтересоваться как можно более деликатнее. - Почему ты такая грустная? Не рада моему приходу?
        - Нет, - тут же мотнула она головой, но так и не повернулась, лишь положила свою ладонь на мою. - Просто наши отношения… Не этого я хотела.
        Ответ её меня удивил и даже немного разозлил. Я старался не забывать о ней, приходил минимум дважды в неделю, причём не ради одного секса. Мы проводили вместе несколько часов, говорили не только о «работе». Что же ей нужно ещё?
        - Чего же ты хотела бы?
        Повернувшись она заглянула в мои глаза и сделав паузу наконец ответила:
        - Я хочу жить с тобой, а не довольствоваться… положением любовницы.
        - Что? - и в этот момент я понял, что её слова снесли мне крышу. - С чего такие странные мысли?
        - А как это ещё назвать? - пожала она плечами. - Ты приходишь ко мне в гости, и это не твой дом.
        - Надо же, а я как раз считал этот особняк в том числе и своим домом, - немного удивлённо сказал я выделив последние слова. - Помнится, именно я подарил его тебе.
        - Прости, я не это имела ввиду. Просто, хочется чаще видеть тебя, находится рядом и ночевать в одной постели.
        Я сделал глубокий вдох и задержал воздух на несколько секунд. И вот что ей ответить на подобное требование? Демоница в жёнах светлого лорда? Это явно будет сложно натянуть на мою легенду.
        - Ты не можешь сейчас переехать, ещё слишком рано. Подожди немного. Скоро обстоятельства сложатся так, что твоё присутствие в землях светлых не будет вызывать вопросов.
        - И когда же наступит это «скоро»? - с грустью улыбнулась она.
        - В течении недели, полагаю. Местный король идёт на меня с войной, после его поражения мой авторитет станет нерушимым, никто не посмеет и слова сказать против.
        Вместо ответа Кассия наконец обняла меня и положила голову мне на плечо.
        - Меня изводят с просьбами организовать с тобой встречу, - тихо сказала она. - Никто не хочет иметь дел только со мной.
        - Если не хотят с тобой, то и я с ними говорить не буду.
        - Ты и так ни с кем не взаимодействуешь. И это после того фурора что произвёл на церемонии!
        - Мне нет дела до этикета, ты же знаешь, - с недовольством ответил я, так как тема разговора не была мне интересна. - Главное, это моя миссия в землях светлых.
        - Узнав, что прежде тебе требовались бесы, многие хотят пристроить свои создания.
        - Поставки бесов меня уже не интересует, я перешёл на полное самообеспечение. К тому же, мне удобнее когда монстры рождаются и воспитываются в подобающих условиях изначально.
        - Ты же Генерал Третьей Армии! Неужели тебе даже командиры не нужны?
        - Ну, это ещё возможно, вот только на низшие позиции. Вряд ли кто-то из высших потерпит, если им будет управлять краснокожий.
        - Так в чём проблема? Дай некоторым звонкие должности и запихни в тыл, - девушка пожала плечами. - Это добавит тебе лояльности со стороны аристократов. Демоны должны видеть своего лидера в действии.
        На подобное замечание я лишь улыбнулся.
        - Ты на чьей стороне? Моей или своих просителей?
        - Конечно на твоей! Но правда, что тебе стоит…
        - Хорошо, - сдался я. - Согласен провести несколько собеседований. Но главная проблема в том, что в тылу у меня живут самые обычные люди. Если кто-то из демонов решит проявить излишнее рвение, то это добавит мне проблем. Так что с каждым кандидатом придётся общаться лично. Кстати, в твоё личное время, - усмехнулся.
        - Но почему? - возмутилась Кассия и оттолкнула меня.
        - Потому что я и так выкраиваю время для тебя из своего плотного графика только из-за любви. Добавить ещё что-то в свой список дел не могу из-за отсутствия такой возможности в принципе. Так что раз инициатива твоя, значит и время будет твоё. Собеседование кандидатов раз в неделю, и только тебе выбирать когда именно.
        Кассия вновь отвернулась к окну скрестив руки на груди.
        - Хорошо, я согласна, - сказала она наконец. И почему я не сомневался в подобном ответе? Ох уж эти замашки королевы…

* * *
        Эльф приблизился к заставе на расстояние полёта стрелы, но предупредительного выстрела так и не последовало - это могло означать лишь одно: его узнали. В конечном итоге, верхом на лошади Садорин подъехал к самим воротам. Он давно ждал этого и даже немного волновался. Но в нём не было страха, лишь предвкушение скорой расправы, не более того. И уж вряд ли соплеменники смогут догадаться об истинных причинах его радости.
        Внутри его уже ждали. Один забрал лошадь, а второй конфисковал оружие и отвёл парня в допросную. Ничего примечательного - отдельное небольшое здание недалеко от основных ворот.
        - Кто ты и откуда, - без особого энтузиазма спросил эльф в командном чине. Речь его звучала немного инородно, собственно, как и всех вокруг - слишком долго парень не бывал «дома».
        Тем временем второй мужчина проверял содержимое сумок гостя, на что тот никак не реагировал.
        - Я Садорин Ханнрэт, - представился он. - Покинул королевство около семи лет назад.
        - Долго же тебя не было, - мужчина удивлённо посмотрел на парня и покачал головой. - Путешествовал?
        - Да, изучал людей и их традиции.
        - И как? - усмехнулся допрашивающий делая запись в книгу.
        - Забавные временами, - пожал Садорин плечами и тоже улыбнулся.
        - Что это? - спросил досмотрщик сумок протянув камень с надписями.
        - Безделушка на память, - улыбнулся парень шире
        - Задержишься в заставе или отправишься дальше? - уточнил первый.
        - Задержусь, если это возможно. Хочется отдохнуть до утра.
        - Хорошо, тебе выделят комнату.
        - Благодарю.
        Садорин встал со стула и слегка поклонившись забрал свои сумки со стола.
        - Странный парень, - сказал второй эльф когда пришлый покинул помещение.
        - Тоже это почувствовал? - уточнил первый и тот кивнул.
        - У меня от него мурашки, будто стоит опасаться чего-то.
        - Скажи нашим чтобы следили за ним.
        Эльфам не могла и в голову прийти мысль об истинной причине странных ощущений: энергия Тьмы. Отступник уже больше года не использовал светлые техники полностью отдавшись тёмному искусству.
        Тем временем бросив вещи в выделенную комнатушку Садорин тут направился во двор чтобы провести остаток суток вместе с местными жителями. Разумеется, он прекрасно понимал, что никто весомых данных по обороне не расскажет, но это ему и не нужно было. Он сам являлся троянским конём, а в его вещах лежал телепортационный камень, через который ночью в защите заставы появится брешь и она будет захвачена. Сейчас же он, ведомый ненавистью к соплеменникам, хотел насладиться общением с теми, кто скоро умрёт. Само знание этого грело его душу, в то время как внешне казалось, будто он истосковался по общению с представителями своего народа.
        Когда стемнело и пришла пора ложиться спать, Садорин распрощался с новыми знакомыми и направился к себе чтобы вздремнуть пару часов через бойней. Он уже ориентировочно понимал что и где здесь находится, этого было вполне достаточно.
        В час ночи Садорин поднялся с койки и положил камень у одной из стен. Пока оставалось немного времени, он нарисовал на полу мелом примерный план заставы, после чего вновь сел и принялся ждать. Смотрел на стену он недолго, вот доски дрогнули и появилась Крина. Она протянула эльфу принесённый с собой дополнительный меч после чего осмотрелась и подошла к окну чтобы осторожно выглянуть в него.
        - И не жалко тебе своих же? - хмыкнула она повернувшись к парню, хоть ответ и так прекрасно знала.
        - Не нужно лирики. Я приметил, кого нужно оставить в живых.
        Девушка кивнула, подошла к порталу и просунула туда руку.
        - Что ж, приступим, - сказал Садорин расплывшись в улыбке и открыл дверь.
        Двор был пуст, освещались только основания стен. Наверху бесшумно ходили патрульные, которых невозможно было увидеть. Тем временем из портала вышло десять краснокожих демонов и уставились на эльфа. Тот острием меча ткнул в пол и заметив чертёж все расступились.
        - Здесь расположены казармы, солдаты должны спать в это время, так что будет достаточно двух отрядов. Старайтесь взять живыми как можно больше, нам ещё понадобятся порабощенные засланцы, - подождав пока недовольные демоны кивнут Садорин продолжил вновь ткнув в пол: - Это командное здание, все, кто не спит, находятся там. Здесь, здесь и здесь лестницы на стены. У нас численное превосходство в десять раз, судя по моим подсчётам, так что сделаем это быстро и бесшумно.
        Проведя недолгий инструктаж эльф вышел во двор с демоницей. Спустя несколько секунд из гостевого домика повалили бесы, примкнув к своим командирам. Захват крепости начался.
        Сам же Садорин вместе с Криной и двумя отрядами направились к командному зданию. Сидевшие в первой комнате эльфы только и успели что головы повернуть к входной двери, как были тут же атакованы и убиты. Следующая дверь вела в длинный коридор, по нему и направился Садорин к самой последней двери, в то время как в остальные бесшумно вламывались бесы. Не было слышно ничего помимо скрипа досок да изредка падающего стула. Опрашивавший днём Садорина мужчина открыл дверь без стука как раз когда тот подошёл, видимо проснувшись от непонятного шума в здании.
        - Что тебе? - спросил он нахмурившись и сонно потирая глаз. - Что-то случилось?
        И тут раздался горловой звук тревоги со стен, глаза командира округлились от недоумения: ещё ни разу этот сигнал не был активирован. Парень отступил в сторону и за ним оказалась девушка с магическим шаром в руках. Но не успел мужчина ничего сделать как сгусток был впихнут ему в живот. По телу разлился холод, конечности онемели и он упал на пол.
        - Надо же, - удивилась Крина, - неужели защиту не имеет?
        - Твоя магия тёмная, вот и весь секрет, - безэмоционально ответил Садорин и достал из поясной сумки верёвку, что немного фосфорецировала в темноте. - Надеюсь, этого действительно будет достаточно.
        - Заколдовано на совесть! - театрально насупилась девушка, которая и занималась этой самой верёвкой днём ранее.
        - На меня твои фокусы не действуют, прибереги их для такого дурачка как Скендер.
        Вскоре мужчина был крепко связан и водружён на койку. В рот его также не поленились вставить кляп.
        Между тем, за стенами здания уже слышались выкрики и гомон - никто не пытался сдерживаться. Выйдя во двор причина стала ясна: застава полностью захвачена, и лишь на стенах продолжался бой, куда и направлялись освободившиеся бесы. Садорин даже почувствовал некое разочарование из-за того, что не смог поучаствовать в бойне. С другой стороны, нападающих было раз в десять больше, чем защитников, к тому же никто не ожидал атаки из тыла.
        - Зови артефактора, - сказал Садорин Крине и вернулся в комнату командира.
        Глава 7
        Лорд Макреди не был рад появлению королевской армии у себя перед носом, но ничего сделать с этим не мог. Столкнувшись с непоколебимой защитой о давних претензиях на земли соседа он уже и думать забыл. Почти половина его крестьян сбежала и пришлось срочно что-то предпринимать, в частности, снизить налоги до минимума. Никакие угрозы и запреты не помогали, это он давно понял. От некоторых элементов роскоши пришлось отказаться, но это лучше, чем лишиться всего. В землях соседа творились загадочные вещи и ссорится с ними он уже не хотел просто смирившись со своим положением.
        Казалось бы, армия короля должна была придать ему уверенности, но всё произошло ровно наоборот. Он банально не хотел терять того, что пока ещё имел - свободу и жизнь. Лорд заключил с соседом договор о ненападении и очень дорожил им, а потому сразу после появления армии оповестил Владимира. Разумеется, королю об этом знать не следовало.
        Макреди давно уже не устраивал подобного пиршества, но несмотря на затраты не мог ударить в грязь лицом перед такими гостями. Между тем, нервозность окружения лорда не ускользнула от внимания Сорина. Те словно чего-то боялись, но определённо не самого короля или его армии.
        Йонаса и представителей Светлого Отряда разместили за праздничным столом в зоне почётных гостей, как можно ближе к хозяину замка и королю. Даже для тех, кто был родом из обнищавших аристо это являлось высшей честью. Та же Богна просто светилась от счастья, в то время как Сорин чувствовал себя не на своём месте. Ему всегда были чужды подобные мероприятия и во дворце он их прилежно прогуливал занимаясь своими делами.
        Уже ближе к полуночи Сорину удалось расслышать обрывок разговора именитых персон, так как он находился достаточно близко к ним. К этому времени остальные члены группы уже давно напились и некоторые из них даже покинули стол.
        - Скоро вы получите долгожданное расширение, - шутил король уже будучи изрядно пьяным. - Молодому лорду незачем иметь такие огромные территории.
        - Спасибо за предложение, но меня всё устраивает, - испуганно ответил мгновенно протрезвевший Макреди.
        - Не говорите глупостей! - отмахнулся король. - Давно следовало ещё старику Больдо потесниться.
        Дальше разговор ушёл в совсем иное русло, но оставил осадок в мыслях парня. Так дело в этом? В имуществе Больдстонов? Высшая аристократия совсем с ума сходит со своей жадностью, и именно одному из её представителей юный маг сейчас и служит.
        «Я борюсь против Тьмы, это основная миссия Светлого Отряда и причина его создания. Так ведь?»
        Увы, успокоить себя не получалось и тогда парень решил покинуть стол вслед за остальными коллегами. Когда он бесшумно шёл по коридорам замка то услышал впереди незнакомые голоса. Чтобы не попадаться никому на глаза Сорин использовал технику скрытности, так как устал от неприятных обращений местных солдат для выработки связей - как оказалось, ещё одна прелесть жизни в шкуре аристо. Все так и норовят воспользоваться твоим обществом, быть вежливым в таких случаях себе дороже.
        Как оказалось, впереди разговаривала не местная стража, а обычные слуги.
        - Вы слышали что сказал король? - говорил один из мужчин своим приятелям. - Похоже, он действительно собирается начать воевать!
        - С чего ты взял?
        - Он сам сказал, что часть земли Больдо перейдёт нашему лорду.
        - Быть этого не может, чтобы король и напал на своего же вассала? К тому же, это пустая затея, вот увидишь, они договорятся.
        - А если не договорятся?
        - Это не наша проблема. Сам знаешь, никаких трупов после встречи с армией лорда Владимира не остаётся.
        - Тихо ты, нас могут услышать!
        - Да все пьяны в стельку!
        - Всё равно лучше слухи не распространять, мало ли.
        - Даже если и будет сражение, наш лорд зарёкся не нападать на этого соседа.
        - А если король прикажет?
        - Тут уж никто точно знать не может.
        - Да что тут думать? Предаст короля господин, как пить дать!
        - Да тише ты! С ума сошёл такое говорить когда здесь гости?
        - Да какая разница? Всё равно сами скоро узнают с кем надумали связаться.
        Мужчины заохали, покачали головами и разошлись, оставив случайного слушателя в недоумении. «Неужели лорд Больдстон настолько силён, что слуги считают именно его фаворитом предстоящего сражения? Не нравится мне всё это», - подумал парень и направился в свою комнату.
        Утром Сорин проснулся рано, но продолжил лежать смотря в потолок и обдумывая подслушанный накануне разговор. Эта ситуация подстёгивала его любопытство по поводу загадочной личности незнакомого ему человека. Или знакомого? Может ли это быть Димир?
        После завтрака к юному магу зашёл Йонас, что того очень удивило.
        - Есть какие-то новости? - поинтересовался Сорин.
        - Нет, но есть задание для тебя. Насколько мне известно, у тебя есть набор шпионских техник, верно?
        - Верно, - парень растерялся услышав подобный вопрос.
        - Полагаю, ты можешь работать наравне с остальными шпионами короля, - натянуто улыбнулся Йонас. - Мы всё равно будем находится здесь ещё минимум два дня, а ты ведь у нас человек дела, не любишь сидеть сложа руки. А потому когда узнал о формировании отряда разведки сразу же порекомендовал тебя. Надеюсь, я не полез не в своё дело? Всё же твой основной класс Маг.
        - Нет, всё в порядке, - поспешил успокоить Героя парень, - вы всё правильно сделали. Это лучше, чем томиться в ожидании.
        - В таком случае, инструктаж будет через три часа, не опоздай.
        - Разумеется, господин Йонас, можете рассчитывать на меня.
        Сорина лишь обрадовали такие новости, он и сам после вчерашнего хотел узнать, что же на самом деле творится в землях Больдо.

* * *
        В тёмной комнате без окон находилось не так много мебели: комод на колесиках и два стула, один из которых был прикреплён к полу. Само помещение освещали лишь два факела. Царившая там тишина оборвалась с появлением трёх человек. Один из них был связан, а на голове красовался мешок, двое других затащили его на центральный стул и быстро, со знанием дела, закрепили многочисленными ремешками. Закончив своё дело они ушли.
        Вскоре в комнате появился ещё один человек, низкорослый и широкоплечий, голова его была обрита, но это мешало различить седину, учитывая что та была в бороде. В отличии от своих предшественников он никуда не торопился, шаги его пленник услышал издалека и вздрогнул когда петли скрипнули так, будто их намеренно не желали смазывать. Незнакомец сел на стул молча и принялся разглядывать связанного человека. Одежда его была самой простой крестьянской, ничем не примечательной, именно в такой в Зелёный Лог приезжали сотни ищущих лучшей доли. Вот только будь парень действительно из их числа, то никогда бы не оказался в этой комнате.
        Вздохнув, мужчина встал со стула и подойдя к пленнику снял с его головы мешок. Тот вздрогнул от мурашек, что пробежались по спине.
        - Итак, класс Шпион, 48 уровень, это ещё и тридцати лет нет, - озвучил прочитанное хозяин комнаты. - И как угораздило то попасться такому талантливому? Хотя, можешь не отвечать, я и так знаю. Качественные дорогие артефакты скрытия истинного статуса. Заявись ты на месяц раньше и никто бы не обратил на тебя внимания, но с того момента, как король позарившись на наше богатство решил отобрать себе кусок силой, пропускные пункты снабдили таким оборудованием, что и мышь не проскочит незамеченной. Так что, тебе просто просто не повезло оказаться не на той стороне, мальчик.
        - Ты ничего не узнаешь от меня, - с различимой ненавистью в голосе проговорил тот.
        - Это мы ещё посмотрим, ещё посмотрим.
        Мужчина повернулся к пленнику спиной и подошёл к тумбочке чтобы подкатить её поближе. Открыв верхний ящик он достал чистое свёрнутое полотенце и накрыл им столешницу. Следом пошли пыточные железные инструменты, идеально вычищенные и блестящие, будто ими и не пользовались, если не считать редких царапин и засечек.
        - Итак, всё зависит только от тебя. Сколько вас?..

* * *
        Я стоял на крепостной стене пограничной деревушки устремив свой взгляд вдаль. Войско короля было вполне различимо несмотря на расстояние - интересно, знают ли они об этом? Или место размещения выбрано случайно?
        Время уже перевалило за обед, так что солнце палило нещадно. Спасибо Выносливости - я этого не ощущал. Собственно, как и стоящий рядом со мной генерал ополчения Гуарил. Один из мелких аристократов, что поднялся за последние годы моего режима. Прежде он являлся лидером группы авантюристов, затем завёл семью и осел, нанявшись к лорду, одному из моих соседей. Дети его давно выросли, они вместе с внуками переехали в мои земли, ну а старик последовал за ними.
        - Я вас предупреждал, ворота следовало закрыть как только появилась королевская армия, - упрямо повторил он в который раз.
        Я обернулся в противоположную сторону, лицом к деревне, и окинул взглядом крыши домов, что были выкрашены в единый цвет, что и являлся причиной названия.
        - Гуарил, - позвал я его. - Зелёный лог появился около пяти лет назад, и ты только посмотри на это поселение. Здесь четыреста домов и в несколько раз больше населения, что живёт за счёт мигрантов, сдавая им комнаты и кормя их. Если мы закроем ворота, то покажем лишь свою слабость, а кошельки местного населения оскудеют.
        - Думаю, население прекрасно поймёт вас. В нескольких километрах стоит армия, что хочет их обокрасть.
        - Возможно, ты и прав, но я всё равно не вижу в этом смысла. Наша армия в несколько раз превосходит королевскую, к тому же, один я стою минимум полтысячи солдат.
        - У короля больше профессиональных военных, а наши кроме тренировок ничего не видели. Разве что пьяных дебоширов утихомиривали, вот и вся подготовка.
        - Не обязательно быть битве, хоть я тоже сомневаюсь в мирном решении вопроса. Король искренне ненавидит меня. Но я всецело полагаюсь на твой талант полководца.
        - Спасибо за честь, лорд. Жаль только вы не внемлите совету своего «талантливого полководца». Ворота всё же стоило закрыть, а потоки мигрантов отправить на соседние пропускные пункты.
        - Ты снова… Шпионов же обнаружили, - напомнил я упрямому старику.
        - Но неизвестно, сколько их. Поймали одиннадцать, но могло быть и двадцать.
        - Странно то, что они проникли именно сюда, а не направились в обход, - заметил я и повернулся к Гуарилу. - Ты так не считаешь?
        Хмурый генерал задумался.
        - Возможно, они просто спешат.
        - Возможно, - кивнул я. - А ещё возможно, что там просто профукали вторжение.
        - Это вряд ли, - мотнул головой мой собеседник. - Все пропускные пункты оснащены одинаково.
        - Если только у нас здесь не диверсия.
        Гуарил нахмурился ещё сильнее, на что я улыбнулся: выглядел он забавно.
        Находясь в местах скоплений большого количества людей я обычно отключал [Ауру Жизни], так как это мельтешение красных точек начинало раздражать меня. Потому-то появление лысого бородача стало приятной неожиданностью.
        - Мой лорд, - сказал он подойдя ближе и поклонившись мне.
        - И что удалось узнать моему лучшему пыточнику? - спросил я с улыбкой.
        - Их было двенадцать. Последний из Светлого Отряда, класс Маг.
        - Как интересно, - расплылся я в ещё большей улыбке, - а зовут его случайно не Сорин Хоментов?
        Мужчина ошарашено уставился на меня.
        - Как вы узнали?
        - У всех есть свои маленькие тайны. Возможно, у меня их больше всех.
        - Каковы будут ваши указания, лорд? - встрепенулся Гуарил.
        - Никаких, отдыхайте. Этим человеком я займусь лично.
        Глава 8
        Пользуясь своими навыками для скрытности я «обошёл» поселение довольно быстро. На самом деле, для поиска не требовалось слишком много времени если знать банальное правило: собрать информацию проще всего в общественных местах, где люди говорят без умолку. Так что я прекрасно понимал, что вряд ли парнишка будет отсиживаться в снятой комнате.
        Сорин ожидаемо нашёлся в одной из таверн, мирно попивая местное пиво в компании двух довольных крестьян - не иначе как угостил их. Подкорректировав статус и надев амулет личины, заранее облачённый в подходящий наряд наёмника, я занял столик рядом. Слово за слово, вскоре присоединился к «дружной компании». Парнишка выдавал себя за простого иммигранта за лучшей долей, каких здесь было большинство. Местные же расхваливали лордство, что и не удивительно, по сравнению с соседями в землях Больдо царила настоящая утопия. Одни социальные гарантии чего стоили - такого не было больше нигде.
        - И вы совсем не боитесь армии короля? - спросил парень. - Как бы местному раю не пришёл конец…
        - Не знаешь ты что говоришь, - улыбался довольный мужичок.
        - Лорд Больдстон за нас горой! - второй ударил себя в грудь. - Да и армия наша то побольше будет, раз в десять!
        - В двадцать! - поддакнул первый и сделал несколько глотков пива.
        «В четыре, но да ладно», - пряча ухмылку в кружке подумал я наблюдая за происходящим.
        - А если вдруг не справятся, то тогда каждый встанет на защиту! Вот увидишь! Здесь всем есть что терять! Мы просто так не сдадимся какому-то королю. Ишь что удумал, на своих же идти с мечом! И на кой мы налоги то платим? Чтобы он мог просто так прийти и забрать последнее? - второй распалился не на шутку и начал поливать Вадиса грязью.
        - Но король недоволен только лордом, разве нет? - прервал поток брани Сорин. - Если бы аристократы просто помирились…
        - Помирились? - возмутился второй. - А кто всё это начал? Наш лорд работает день и ночь чтобы сделать жизнь простых людей лучше и поддерживать порядок! А твой король что? Хатьпфу!
        Смачно сплюнув на пол он размазал плевок ботинком.
        - Вот чего стоит твой король…
        - Он не мой, - растерялся Сорин, - и вообще, такой же мой как и ваш.
        - Я вообще не понимаю, - вмешался первый, - чего король сам не отдаст корону более достойному. Ещё и избранному самой Богиней!
        Он поднял указательный палец вверх акцентируя внимание на своих словах, а потом рассмеялся.
        - Не дождёсся, - хмыкнул второй. - Предназначение короля и аристократии давно забылось. Сейчас им лишь бы обобрать простого работящего человека до нитки.
        - Кроме лорда Владимира, - уточнил первый.
        - А он и не аристо… по рождению. Он свой парень! За лорда Владимира!
        - За лорда Владимира! - подхватил его слова хор голосов посетителей таверны.
        - За такое грех не выпить, - улыбнулся я и сам вместе со всеми опрокинул кружку пива в рот. Весьма недурного, кстати, лично распорядился запретить бадяжить суррогат. Исключительно натурпродукт, что не портит здоровья так, как низкокачественное пойло. Да и затяжной алкоголизм не поощрялся - каждый должен был работать принося пользу обществу. Золотое правило для сплочения групп людей. Каждому прививалась ответственность за порядок и чёткое следование правилам - всё по заветам отдела пропаганды, в народе его знали как службу по морали.
        - Что ж, мне пора, - сказал Сорин поднимаясь.
        - Да и нам тоже, - озвучил первый икнув.
        Я же отправился вслед за парнем нагнав его на улице.
        - Стой, я поговорить хотел.
        Сорин состроил недовольное выражение лица посмотрев на меня.
        - Что тебе нужно? - недружелюбно спросил он.
        - Поговорить, просто поговорить! - рассмеялся я. - Пойдём сюда.
        По пути находился небольшой скверик, где мы и сели на лавку. Создав полог тишины я довольно выдохнул и посмотрел на парня, после чего стянул с шеи артефакт личины.
        Глаза парня округлились, лицо вытянулось. Он вдохнул воздуха, но так и не смог ничего сказать.
        - Откуда у тебя такой артефакт? Их ведь конфискуют на таможне! - наконец выдал он через несколько секунд.
        Я лишь рассмеялся на подобное замечание, после чего вернул чужое лицо на место.
        - То есть это первое, что ты решил спросить у меня?
        - Где ты был всё это время? - немного смутившись озвучил он.
        - Здесь и был, - пожал я плечами.
        - Служишь лорду? - посмурнел он.
        - Можно и так сказать. А ты?
        - Пообещай не смеяться.
        - Хорошо, - ответил я стараясь сделать серьёзный вид.
        - Ты ведь сам не лорд Владимир?
        - Я похож на лорда? - притворился я удивлённым.
        - Ты не ответил на мой вопрос.
        - Как и ты. Действительно собрался эмигрировать в эти земли?
        - А ты сам разве не боишься армии короля? Ладно те крестьяне, но ты ведь должен оценивать риски взвешенно. Войска лорда разрозненны, ему никогда не победить. Все эти разговоры о многократно превышающей армии не более чем сказки.
        - Значит, ты так считаешь? - забавно было слышать подобные слова, так что я не удержался от лёгкой ухмылки. - Вот только те крестьяне правы, пусть и частично. У лорда действительно есть армия, что в четыре раза превышает войска короля. Прямо здесь, часть в Зелёном Логе, часть за его пределами в лесах.
        Сорин неверяще посмотрел на меня.
        - Этого не может быть! Он ведёт войну с соседями, уже должен был напасть на эльфов! Какова же реальная численность его армии тогда?
        Я пожал плечами.
        - Ты хочешь услышать от меня точную цифру? И не надейся. Единственное, что я тебе скажу, у местных есть ещё тайная армия наёмников.
        - О чём ты говоришь? В таком случае её бы не скрывали.
        - Слушай, малец, тебе не кажется, что задаёшь слишком много вопросов? Для простого иммигранта.
        - Ты сам-то эту армию видел? Не верю я в такое.
        - Видел, не сомневайся, - улыбнулся я. - Если король окажется умнее, чем считают местные, то он не позволит случиться кровопролитию.
        - И всё же, чтобы обычный лорд мог позволить себе воевать на два фронта?
        - Эти земли богаты и перенаселены, воевать есть кому.
        - Если король одержит победу, то захваченные лордства взбунтуются и всему придёт конец. Тебе стоит хорошо подумать о том, действительно ли твой лорд настолько силён.
        - Ты не представляешь насколько…
        - Я в курсе, что он Герой, но у короля есть Йонас, что прибыл на девять лет раньше. Владимир ни при каких обстоятельствах не мог обогнать его в развитии.
        - Знаешь, что я тебе скажу? Каждого своя правда. Давай закончим этот глупый спор. Лучше поделись, как у тебя жизнь складывалась годы что мы не виделись.
        - Я… Я закончил Магическую Академию…
        Мы с Сорином поболтали ещё немного, после чего я посоветовал ему не задерживаться в Зелёном Логе и двинуться вглубь земель Больдо. Я узнал от него достаточно информации. Например, что король, не смотря ни на что, сохранил лояльность большинства аристократов. Часть из них даже отправилась в этот поход ради плюшек от захвата, которые уже давно успели поделить между собой. Всё же информаторы собирали слухи, а вот настолько приближенного к верхам шпиона у меня не было. Не стесняясь слуг аристократы могли говорить что угодно, но вряд ли кто-то смог бы открыто пойти против короля. Но всё же, эти обстоятельства вряд ли смогут испортить мне все планы. Ну а напоследок, я подарил парнишке покрытый рунами камень, заверив его, что это слабый артефакт удачи…

* * *
        Лишь на следующие сутки после истории с поимкой шпионов я получил официальное приглашение на переговоры. Для этого на лугу перед Зелёным Логом король организовал специальную палатку, куда Гуарил настоятельно не рекомендовал мне соваться.
        - Я Герой, мне нечего бояться, - ответил я своему генералу и тот в очередной раз осуждающе покачал головой, но смолчал.
        На самом деле, я прекрасно понимал риски, но они все бились о тот факт кем я стал. Первый Жрец бога, по совместительству его хранилище. Мой уровень перевалил за восьмидесятый. Я крайне сомневался, что однажды столкнусь с кем-то, чей уровень навыка [Усиленный анализ] сравнится с моим. Мне не нужен артефакт, чтобы менять статус, это исключительная способность всех Героев, вот только тот же Йонас или Эгле никогда не смогут увидеть мои истинные характеристики. Даже Мантас уже не в состоянии похвастаться подобным.
        Навык [Предчувствие] ясно говорил об опасности, что ожидала меня в той палатке. Вот только… Ничто не в состоянии повредить мне, разве что другой бог. Даже Эой не противился этому, так как не боялся за свой Сосуд. Наоборот, ему было даже интересно увидеть всё своими глазами.
        «За людишками иногда весело наблюдать. Ты когда собираешься Столицу уничтожать? Король уже под боком, а весть о нападении ещё должна дойти».
        «Всему своё время».
        К шатру я добрался на лошади, в полном одиночестве. Меч, согласно оговоренным условиям в приглашении, я оставил на животном. Вход охраняли обычные слуги, не похожие на военных. Безмолвные, они поклонились мне, откинув полы палатки, и я, не став медлить, вошёл. Внутри желудок начало чуть ли не выворачивать от предчувствия чего-то нехорошего, но я продолжал игнорировать эти ощущения.
        За длинным столом сидел Вадис, в точности такой, каким я его и помнил, годы явно обходили его стороной. Хотя, он имеет доступ к деньгам и, соответственно, к омолаживающим процедурам. Смотрел на меня король с неприкрытой ненавистью. Рядом с ним сидел Йонас, что имел немного виноватый вид. За ним же стояла группа молодых людей, в которых я опознал Светлый Отряд.
        Забавнее всех выглядел, разумеется, Сорин. Он что-то промямлил, отчего стоящая с ним девушка встрепенулась и уставилась на меня с не меньшим удивлением. Собственно, её лицо казалось мне немного знакомым.
        - Присаживайся, Владимир, - взволнованно пригласил меня Йонас, что я и исполнил.
        - И тебе привет, коллега, - сказал я с усмешкой. Повернувшись к королю сделал лёгкий поклон головой, - ваше величество. Чем обязан такой чести, что вы решили самолично явиться в гости? Будь вы без армии, я бы с радостью предоставил вам свой кров.
        Вадис был зол, это ясно читалось по его лицу.
        - Прекрати… вести себя так, будто ничего не понимаешь, - явно сдерживаясь сказал он достаточно спокойно. - Ты ослушался своего короля как лорд и как Герой. Ты оскорбил свою королеву. И ни в чём не раскаиваешься, как я посмотрю.
        - Я следую прямым указаниям Пресветлой, мне не в чем каяться, - пожал я плечами. - Это вы идёте против воли своей же Богини.
        - Прекрати нести эту чушь, - с негодованием проговорил он продолжая сверлить меня взглядом. - Ариэль ясно дала понять, что Пресветлая не имеет к твоим действиям никакого отношения!
        - А-а-а, - разочарованно протянул я. - Значит, она так и не одумалась… Очень и очень жаль. И всё же я взываю к вашей разумности: прошу, не идите против воли Пресветлой! Иначе, она грозилась снять защиту от тёмных сил со Столицы…
        Вадис рассмеялся, отчего вздрогнул сидящий в напряжении Йонас и обеспокоенно посмотрел на него.
        - Глупец! - воскликнул король отсмеявшись. - Шпионы могли донести тебе, что защита пала чуть более недели назад, но вряд ли тебе известно, что ангелы уже восстановили барьер. Так что твои угрозы бессмысленны.
        Я не знал о падении защиты, но предполагал, что тот фокус Эоя с посохом имел свои последствия - всё же артефакт соединялся напрямую с силами Богини. Но барьер не имел никакого значения, ведь камни были оставлены в самом городе, а не за его пределами. Монстрам не нужно пробиваться сквозь преграду, они появятся уже внутри её границ!
        - Жаль, что вы не признаёте истины, - сокрушённо покачал я головой, изображая сочувствие. - Мне очень жаль, я попрошу Пресветлую быть милосерднее, но, боюсь, она не внемлет просьбам. Она ясно дала понять, что инакомыслия не потерпит.
        - Ах ты… Хорошо, докажи. Что Пресветлая действительно на твоей стороне.
        - Я бы и рад, но как? Вы можете посмотреть мой статус…
        - Не смеши, его легко подделать обладая деньгами и властью. Ведь никто тебя не обыскивал.
        Я медленно встал из-за стола и примиряюще поднял руки ладонями вперёд, при этом смотря на Йонаса.
        - Проверь меня ты. Или, - я прошёлся взглядом по лицам Светлого Отряда, - кто-то из вас.
        - Я не стану этого делать, - Йонас сложил руки на груди и потупил взгляд. - Владимир такой же Герой как и я. Я верю, что у него нет артефактов меняющих статус.
        - Я, - сказал было король и осёкся, видимо понимая, что ещё один Герой может пойти на ослушание. Повернувшись, он перевёл взгляд на Светлый Отряд.
        - Я могу, ваше величество, - шагнул Сорин вперёд и поклонился. Вслед за ним действие повторили ещё несколько человек.
        - Хорошо, ты, - кивнул король.
        Я знал, что парнишка ничего не найдёт. Нет, не из-за его номинальной лояльности ко мне, а потому что на мне не было ничего, помимо магической нервущейся одежды Кастула. Он ощупывал карманы и складки с каким-то виноватым напряжённым видом, будто сам боялся найти хоть что-то. Когда всё закончилось, он посмотрел на недовольного короля и, сглотнув, достал свою палочку. На это я укоризненно покачал головой - ведь для мага это оружие, а уговор для встречи противоречил этому. Вот только сколько Сорин он не водил ею по мне, камешек всё так же продолжал светиться белым.
        - Ничего нет, ни единого артефакта, лишь сама одежда немного фонит, - наконец тихим голосом выдавил он и поклонился королю. Похоже, того ответ не устроил, и он размышлял, как бы очернить меня.
        - Ну же, смотрите статус, я разрешаю это всем.
        Тут же табуном по спине побежали мурашки - по юнцам видно было, насколько им интересно увидеть всё своими глазами, так что получив отмашку медлить не стали. Там были мои мои прежние характеристики Героя с той лишь разницей, что уровень красовался 69, а класс сменился с Лучника на Жреца Света. Послышался ропот, и я прекрасно понимал этих людей. Даже так мой уровень превышал Йонаса.
        - Это обман, - заявил король. - И я докажу это…
        Глава 9
        - Это обман, - заявил король. - И я докажу это.
        - Как же? - улыбнулся я, вернувшись на стул.
        - Ариэль предупреждала, что ты можешь обмануть всех, как делал это не раз. Но есть кое что, против чего тебе не пойти.
        Обернувшись к одному парнишке из Отряда, он махнул рукой, и тот достал из сумки магический шар, на вид самый обычный, пусть и небольшой дешёвый. Драгош такие всерьёз не воспринимал. И всё же, артефакт был водружён на стол с неким благоговением, на трёх ножках-подставках, что окантовывали кольцом его нижнюю часть.
        - Этот шар распознает Тьму, как бы она не скрывалась и не хитрила. Положи руки на него и направь свою магию внутрь.
        Признаться, я немного волновался, так как чувствовал подвох, желудок скрутило так, что ком подступил к горлу. Вот что это? Артефакт взорвётся? Эой же молчаливо наблюдал, я чувствовал его присутствие.
        «Можешь как-то спрятаться сейчас?» - задал я вопрос.
        «Вот ещё, - недовольно пробубнил тот. - И самое интересное пропустить?»
        Я положил ладони на гладкую поверхность и направил внутрь именно светлую магию. И шар начал реагировать - из прозрачного он побелел, и я было вздохнул облегченно, но тут изнутри начало расползаться тёмное пятно. Я не понимал причину - Эой действительно сидел смирно, а в следующее мгновение король отскочил назад опрокинув стул, на котором сидел, но прихватив с собой шар, а Йонас трансформировал из небольшого жезла, что выхватил из кармана, свою секиру и занёс её надо мной…
        Всё произошло очень быстро, но всё же я успел активировать [Ускорение], а следом и [Щит Света], пусть так и не двинулся с места. Это было необходимо для демонстрации уверенности в себе и силы. Естественно, Щит успешно сдержал нападение не только Героя, но и каждого члена Светлого Отряда.
        Когда всё закончилось, комнату наполнял серый дым, что был мигом развеян порывом ветра чьей-то техники. Юнцы явно имели бледный вид, видимо, выложившись на максимум своих сил, Йонас же смотрел так, словно бы и не сомневался в провале нападения. К слову, чувство тревоги наконец-то испарилось, а это значило, что других ловушек не предвиделось. Больше всех был обескуражен Вадис, он смотрел на меня не верящими глазами и не мог и слова сказать.
        - Очень и очень печально, - медленно проговорил я вставая со стула. - Мало того, что пошли на подлог, так ещё и напали на безоружного, хотя сами обещали мне неприкосновенность. Но, хвала Пресветлой, она защитила меня.
        Похоже, окружающие ожидали ответного нападения, но никак не нравоучений - на это и был расчёт.
        - Каждый из нас проверил шар, - сказал Сорин, - буквально за несколько минут до вашего появления.
        - Да? - усмехнулся я. - Может, ещё раз проверите? Хотя, не удивлюсь, если и на это развитие событий у короля есть сценарий.
        Йонас подошёл к Вадису и забрал шар, тот через несколько мгновений засветился белым, как и со мной, вот только чернеть не собирался.
        «Эой! Твою мать! Сделай хоть что-то!» - с раздражением подумал я.
        «Шагни чуть ближе, тогда я смогу повлиять незаметно», - вполне буднично ответил тот.
        Учитывая, что все пялились на шар, я медленно сдвинулся с места и артефакт таки начал чернеть.
        - Не может быть! Ариэль не могла обмануть меня! - закричал Вадис и посмотрел на меня. - Ты! Ты сдвинулся с места!
        - Но я всё ещё не касаюсь шара, - пожал я плечами.
        Видимо поняв, насколько жалко звучат его слова, Вадис замолчал. Тем временем, ещё несколько человек решили проверить шар, и на каждом он сработал как надо мне.
        «Ты собираешься их убивать или нет?» - с явным любопытством поинтересовался Эой.
        «Не сейчас».
        - Мы уходим, - наконец сказал король и уже собирался покинуть палатку, как вокруг всех присутствующих закрутился белоснежный поток, который перекрыл все выходы, создав подобие непроницаемого купола.
        - Нападаете на Жреца Пресветлой и хотите безнаказанно уйти?
        Я с печальным видом покачал головой.
        - Пресветлая обещала за любое инакомыслие лишить Столицу защиты от тёмных сил, но вы, король, пошли куда дальше. Единственное, что сможет вас спасти, это отказ от короны. Если до конца суток вы не отречётесь от престола в пользу любого достойного по вашему мнению кандидата, то кара Богини падёт на вас и Столицу. Этот город давно осквернён вами, а потому судьба его зависит только от вас…
        - Что?! Ты смеешь угрожать мне?!
        Король пришёл в бешенство и шагнул ко мне. В ответ на это я выпустил из себя значительное количество светлой энергии, отчего засветился подобно святому. Вадис тут же прикрыл глаза руками и попятился, то же самое сделали остальные.
        - Угрожать? И в мыслях не было, - вновь с сочувствием сказал я. - Я лишь обычный смертный, что был избран Пресветлой дабы очистить этот мир от греха и Скверны. Я лишь пытаюсь спасти тебя, глупец… Ваше величество, будьте благоразумны и не идите на поводу у греха, прошу, спасите себя и свой город сами. Нет, я умоляю вас, пощадите сотни жизней тех, что верят в вашу непогрешимость.
        Завершив свою речь вспышкой Света, я покинул купол и вышел из палатки. Двух слуг снаружи уже не было, собственно, как и моей лошади. Пока я размышлял, как теперь покинуть место не светя откровенно демонические способности (драконьи крылья и Переход), [Аура Жизни] оповестила, что трое всё же поспешили за мной.
        - Чёрт! - тихо выругался я себе под нос.
        «Да грохни ты их, да дело с концом», - рассмеялся Эой.
        «И испортить легенду святости?!»
        На мой ответный комментарий бог лишь ещё громче рассмеялся, мне даже показалось, что я чувствую вибрацию внутри черепа от его хохота. Будто мне без этого проблем мало!
        Из палатки вышли Йонас, Сорин и стоявшая рядом с ним девчонка.
        - Это правда? - прочитал я по губам Героя, так как не мог ничего слышать из-за шума в ушах. Чёрт раздери этого божка!
        - Увы, мне очень жаль. Я хотел помочь, правда, - ответил я не слыша своих же слов, а в следующее мгновение ударил в землю перед собой молнией с неба. Прикрывшись этой вспышкой, я создал Портал и скрылся в нём.
        Вышел я в собственной спальне в Убежище - самое первое место, что пришло на ум в критический момент. Задерживаться там не стал, сразу же «перешагнув» в лагерь Второй Армии Бесов. Точка выхода располагалась на главной площади рядом с административным зданием, где меня тут же заметили.
        - Хозяин? - подскочил ко мне давно знакомый краснокожий демон Вит. - Слушаю ваши указания!
        - Сегодня в час ночи вы вы отправляетесь на миссию. Если до того момента не поступит иное распоряжение, разумеется.
        Вит расплылся в довольной улыбке - демоны-командующие давно знали, какое именно задание их ожидает, так что последние несколько дней сгорали в предвкушении предстоящей бойни.
        - Приказ принят!

* * *
        Сорин не мог поверить в случившееся, а ещё он был ужасно зол на Димира. Почему тот сразу ничего не сказал? К чему эти игры? Одно лишь слово, и он бы не сомневаясь перешёл на сторону Владимира. Но что теперь? Как ему быть? Сбежать, или остаться на стороне Короля?
        Клятвы, клятвы… Слишком многим он был связан. Тогда в палатке, ему удалось имитировать нападение, остальные были слишком заняты. Но будь это открытое противостояние, его сразу бы раскусили. А ещё, он обязан служить верой и правдой королю, договор уже заключён и изменить что-то крайне сложно, пусть и возможно. Но Сорин бы пошёл на это.
        Парень всё ещё был был взволнован встречей и метался по своей комнате, отдельно выделенной для каждого участника Светлого Отряда лордом Макреди. К нему ворвалась Богна, без стука, как делала уже неоднократно, так что парень не придал её появлению особого значения.
        - Уйди, пожалуйста! - только и успел крикнуть он, как был прижат к стене силой магической палочки девушки. - Что на тебя нашло?
        Сорин был удивлён, ещё никогда Богна не нападала на него за пределами тренировочной площадки.
        - Что нашло?! - повторила она его слова, явно пребывая в бешенстве. - И ты ещё спрашиваешь? Шестой Герой и есть тот самый Димир! Ты знал и молчал всё это время!
        - Я ничего не знал! Потому и удивился, увидев его!
        - Не ври! Тот набросок, я ведь тебе показывала его!
        - Да там ничего непонятно, лишь общие черты! Я не мог с уверенностью признать в том рисунке Димира! Отпусти меня!
        Богна ещё несколько секунд зло пыхтела, но в итоге всё же развеяла заклинание. Сорин тут же заскользил по стене, но при соприкосновении с полом ему удалось удержать равновесие и не упасть. Всё, что он говорил ей о Димире, это то, что знавал этого парня по работе в Гильдии Авантюристов.
        - Он всё время был на виду! Всё время! - бормотала девушка, метаясь по чужой комнате. - Его исчезновение после обвинений в суде, затем внезапное появление почти сразу после смерти отца. Всё это лежало на поверхности! Вот почему отец боялся Владимира, тот находился в розыске, точнее, его уже считали погибшим от Скверны.
        - И что ты намерена делать? - насупившись, спросил парень внимательно смотря на неё.
        Та резко остановилась и удивлённо уставилась на Сорина.
        - Как что? Завтра мы нападём на этого преступника, и я сделаю что угодно, лишь бы первой убить его.
        - Что? - парень ошарашенно уставился на неё. - Король, если он в своём уме, никогда не нападёт на Владимира.
        - Если он в своём уме? - Богна усмехнулась, бросив на «друга» полный презрения взгляд. - Не ожидала от тебя такого. Ты на чьей вообще стороне? Шестой Герой преступник и предатель. Он убил моего отца. И совершил ещё много других злодеяний!
        - Насколько я знаю, отец твой покончил жизнь самоубийством.
        - Чушь! - воскликнула девушка в негодовании. - Он бы никогда не поступил так! Он бы не оставил меня и брата сиротами! Владимир довёл его до такого состояния, он вынудил моего отца, он во всём виноват! Подожди…
        Богна прищурилась и подошла ближе.
        - Откуда ты знаешь такие подробности? Я тебе не рассказывала…
        Сорин сглотнул и отвёл взгляд. Ещё давно он прокрался в судебное хранилище и изучил бумаги того дела. В те времена он ещё надеялся отыскать зацепки чтобы найти Димира, но всё было тщетно. Но как теперь объяснить девушке, зачем он искал те бумаги?
        - Почему ты молчишь? - она схватила его за грудки и тряхнула. - Посмотри мне в глаза!
        Но Сорин не мог. Ему нравилась эта девушка, пусть и не так, как Виолетта. Красивая целеустремлённая девушка, старше большинства малолеток-первокурсниц. Сорин обратил на неё внимание сразу же после поступления, но та отвергала любые способы сойтись с кем бы то ни было, избегала парней и сплетниц, отдаваясь исключительно только учёбе. Он так и не решился подойти к ней, пересекаясь разве что на общих занятиях, да в библиотеке. Лишь с вступлением в Светлый Отряд у них появились хоть какие-то отношения.
        «Не обманываюсь ли я чувствами, как это уже было с Виолеттой? Должен ли я сделать шаг к ней навстречу?»
        Но пока он размышлял о том, как ему быть, девушка оставила его одежду в покое и отошла.
        - А я, наивная, считала тебя другом, - зло прошипела она.
        - Ты сама видела всё, что произошло в шатре и за его пределами, - рассеянно ответил Сорин, так и не осмелившись посмотреть ей в глаза. Между тем, её слова о дружбе больно укололи его чувства. - Он непобедим.
        - И всё же, я убью его. Я отомщу за отца.
        - Ты сама погибнешь.
        - Пусть даже так. Но я заберу убийцу отца с собой в могилу.
        Она развернулась и ушла, громко хлопнув дверью. Сорин же, подойдя к кровати, упал на неё спиной.
        «И что же мне не везёт с девушками? Может, это не моё?»
        Вспомнив Карину он горько улыбнулся. Когда-то Димир предлагал «попользоваться» ей, возможно, Сорин поступил глупо, отказавшись тогда. Возможно, такими и должны быть «нормальные» удобные отношения между мужчиной и женщиной.
        Глава 10
        Терзаемый смутными чувствами, Сорин долго ворочался в постели, прежде чем смог наконец уснуть. На следующий день, поздно вечером, должна была начаться осада Зелёного Лога. Хотя, какая осада… это не настолько уж и укреплённое поселение: деревянная стена высотой не более четырёх метров, да сухой ров. С десяток магов огня среднего уровня будет достаточно, остальное сделает ветер, это не говоря уже о полноценной армии. И всё это несмотря на тщетные, хоть и настойчивые попытки Владимира отговорить короля от задуманного. Все присутствующие на встрече видели его силу, и лишь Сорин и Йонас прислушались к своим органам чувств. Но что лишь двое человек могут противопоставить решимости своего правителя? Ничего.
        Больше всего парень переживал за себя: вряд ли ему удастся вновь имитировать нападение на Владимира, остаётся только держаться как можно дальше…
        Сон пришёл тёмный и тревожный, парень барахтался в нём как в паутине, такой же запутавшийся, как и в реальности. Проснувшись среди ночи, он смотрел в потолок, растерянный и ничего не понимающий.
        «Слишком… тихо…», - наконец промелькнула в его голове мысль. Решив что он ещё не до конца проснулся, парень перевернулся на бок и глаза его расширились от ужаса: на стуле кто-то сидел.
        «Нет, мне мерещится, это просто одежда».
        Вот только чувство тревоги лишь нарастало, и тогда юный маг сел в постели и, взмахнув руками, создал [Светлячок]. Без палочки, что помогала концентрировать энергию и направлять её, это было не совсем удобно, но и заклинание простейшее.
        Свет озарил то, что находилось на стуле - человека.
        «Димир? - поразился парень. - Неужели это сон во сне?»
        - Так и будешь глазеть на меня? - поинтересовался Герой. - Или спросишь таки, зачем я здесь?
        Его губы исказила ехидная ухмылка, такая знакомая Сорину, и противоречащая тому образу святого, что он увидел в шатре накануне.
        - И зачем ты здесь? - спросил парень, всё ещё не понимая спит он или нет.
        - Пришёл поинтересоваться, как давно ты смог избавиться от действия клятвы?
        - Я… я не избавлялся, - почему-то слова Димира больно укололи его. - Я просто сымитировал, не желая причинять тебе вреда.
        - Даже так? - тот изобразил искреннее недоумение. - А я было понадеялся, что комплекс жертвы ты наконец поборол.
        - Что?
        - Зависимость. Зачем тебе это по отношению к другому человеку? Ладно, если бы ты забыл меня, ведь вероятность встретить случайно на противоположной стороне минимальна. Но ведь ты искал, сам говорил мне это буквально пару дней назад. Так зачем? Почему ты хочешь быть зависим от меня?
        Сорин не знал что ответить. Потому что Димир был единственным, кто проявил по отношению к нему заботу? Потому что был первым настоящим учителем для него? Или, возможно, стал кумиром? Почему образ этого мужчины настолько впечатался в его память, что он пытался подражать ему во всём?
        - Почему ты молчишь?
        - Мне нечего ответить тебе.
        - Знаешь, а я ведь горд за тебя, - неожиданно сказал гость. - Ты очень изменился за прошедшие годы, уже не тот наивный мальчишка, каким был. Даже не имея денег и связей нашёл способ закончить высшее учебное по магии.
        Накануне Димир уже хвалил его, но именно сейчас слова задели парня за живое. Ему стало не по себе, но в хорошем смысле, будто это отец отметил его заслуги…
        - Ты… Использовал [Тишину]? - спросил юный маг чтобы разбить неловкое для него молчание.
        - Да, чтобы нам никто не смог помешать.
        - Помешать?
        - Верно. А то неудобно выйдет, если кто-то поймёт, что тыт тут сдаёшь мне планы короля.
        - Что? - Сорин окончательно перестал понимать, что происходит, но мысли о сне во сне начинали казаться ему всё менее убедительнее.
        - Король решил нападать на меня, или нет?
        Парень свесил ноги с постели и, опустив взгляд, нахмурился.
        - Только я и Йонас пытались его вразумить, но это бесполезно. Его ненависть к тебе словно нечто личное.
        - Полагаю, ты не знаешь причины, - сказал Димир и Сорин кивнул. - Кстати, я тоже не в курсе. С самого первого дня моего появления здесь он искал пути как по-тихому избавиться. Сначала Альгирдас хотел меня прирезать, но Эгле разглядела следы ритуала Призыва и не позволила ему. А потом меня посадили в тюрьму и хотели казнить как самозванца, но Мантас вмешался. Затем, таскали на сложные миссии, в надежде что погибну сам. А потом просто подставили, устроили показательное судилище… Мне верила искренне только Розалия, она помогла бежать.
        - Розалия? - удивился Сорин и тут же поник. - Жаль, что эти Герои мертвы. Они верили тебе и хотели помочь.
        - Они живы, и находятся на моей стороне.
        Повисло молчание. «Нет, я точно сплю», - подумал парень.
        - Я как-то ожидал реакцию посущественнее округлённых глаз, - протянул Димир. - Наверное, ты хочешь знать, на чьей я стороне и что собираюсь делать?
        Сорин кивнул.
        - Вот только сложно будет это объяснить. Постараюсь вкратце. Пресветлая, на самом деле, узурпатор. Тьма создательница этого мира. И она не чистое зло, собственно, как и её любимые дети - демоны. Этот круг ненависти между людьми, эльфами, оборотнями и демонами крутится очень и очень давно. Но всё это не важно. Мир умирает, и Тьма давно разработала сценарий обнуления. Увы, вмешалась Светлая Богиня и спутала все карты.
        - Я не понимаю… Разве ты не избран Пресветлой?
        - Нет. Я даже не избран Тьмой. Я служу иному богу, Богу Разрушений Эою. Я должен очистить этот мир от разумных до того, как лучи солнца выжгут всё живое, а земля превратится в кипящую лаву. Это тонкий и кропотливый труд, Эой хотел просто всё уничтожить, не церемонясь с чувствами и телами смертных, но мне удалось его переубедить.
        - Что ты такое говоришь? - Сорин хмурился по мере продвижения рассказа, и сейчас смотрел на ночного гостя с явным недоверием. - Ты хочешь уничтожить мир?
        - Я хочу сделать его гибель… менее болезненной. Подумай сам, вспомни, что творится вокруг, все необычные явления природы. Всё это происходит потому, что элементали не справляются со своими обязанностями, они не могут поддерживать порядок как прежде.
        - Ты… ты сумасшедший… Нет, мне это всё снится. Элементалей не существует, это сказки. Их никогда и не было.
        - Увы, почти всё, что ты знаешь ложь. Я же говорю правду. Как делал это всегда.
        - Но почему тогда, в Зелёном Логе, ты промолчал? Я бы… Я бы перешёл на твою сторону. Я видел, как живут простые люди в твоих землях. Какому бы ты богу не служил, видимо, он самый правильный и справедливый из всех.
        «Слушай, а мне этот паренёк нравится», - раздался голос в голове и Владимир улыбнулся.
        - Что? - смутился Сорин.
        - Эою нравится твоя искренняя лесть.
        - Э-э. Тот Бог? Он меня слышит?
        - Он внутри меня. Некогда он являлся частью Тьмы, а потом она его заперла, отведя роль Разрушителя на последние дни существования мира. Только он не любит об этом вспоминать. Я сосуд Эоя, его вместилище. Отчасти, он в этом мире, а отчасти всё ещё находится в клетке. Я нечто наподобие окна. Потому-то я и смог получить столько мощи за семь лет, ему выгодно моё развитие. Чем я сильнее, тем шире окно.
        - И однажды он выйдет?
        - Да. Чтобы окончательно уничтожить мир.
        То, что говорил Димир, больше походило на бред. Какой ещё третий бог? Какое уничтожение мира? Да, об аномалиях климата и природы Сорин знал, но просто так поверить в то, что всё вокруг исчезнет? Это можно спокойно принять будучи глубоким старцем, но не когда тебе только двадцать три.
        - Ты не веришь мне.
        Это прозвучало как утверждение, а не вопрос.
        - Я был в твоих землях. Люди верят тебе, превозносят тебя. Образ святого тебе явно к лицу больше, чем бред о скором конце света.
        - Эх, будь это бредом, - тихо сказал Димир и тяжело вздохнул. - Я бы и сам хотел ошибаться. Могу показать тебе свой статус и ты поймёшь, если я только захочу, то уничтожу всех и вся в течении месяца максимум.
        - Если так, то чего же ты медлишь? К чему эти игры?
        Димир внимательно смотрел на парня, не спеша с ответом.
        - А разве так не интереснее? - ответил он широко улыбнувшись. - Это же я сказал и Богу Разрушений. Просто уничтожить всё - дело не хитрое, а ещё и скучное. Тем более, когда есть возможность испробовать всё, что угодно. Эой не связан договором Богов, он может делать что вздумается.
        - Но так поступать… неправильно.
        - Ты сам когда-нибудь поступал исключительно только «правильно»? Много тебе это счастья принесло?
        Димир ударил по больному. Сорин всегда хотел действовать «правильно», но каждый раз останавливался себя из-за возможных последствий. Жаль только, совести такое не объяснить, что всегда действовать согласно морали себе дороже.
        - Ты никогда не задумывался о том, кто и зачем придумал это «правильно»? - спросил гость и, видя растерянность парня, продолжил: - Скорее всего те, кому всё это выгодно, властьимущие. Пока ты поступаешь согласно навязанной морали, они делают что хотят. Есть лишь один, с позволения сказать, закон: не обижай намеренно слабого, если ищешь противника, то выбирай равного себе. Всё остальное лишь игра слов.
        - Ты говорил, что Богиня лишит Столицу защиты. Это правда?
        - Не совсем. Просто я сам уничтожу этот город. Точнее, одна из моих армий.
        - Но как же дети, женщины и старики?
        - Их души возродятся в лучшем мире, что с нуля создаст Праматерь, учтя все свои ошибки. Они не будут помнить боль и страдания. Я знаю, как живут простые люди там, смерть не самый худший исход для них.
        - Тьма в том шаре. Что это было?
        - Тьма и была, - пожал Димир плечами.
        - Так ты зло?
        - Я это я. Не зло и не добро. Если ты хочешь однозначных ответов, то должен был давно понять, что от меня подобного не дождёшься. Так ты со мной или нет?
        - Я не знаю. На мне много печатей подчинения. Я не могу ослушаться короля, потребуется время и силы, чтобы освободиться.
        - Не обязательно. Мне достаточно твоего согласия и я сделаю так, что никто другой не сможет заставить тебя подчиниться, даже если очень захочет.
        Сорин сомневался. То, что он услышал, ему не нравилось. Но, в то же время, от Димира веяло той самой уверенностью в себе, которая и привлекла когда-то парня. Чистое добро и зло, белое и чёрное - таких вещей не существует, юный маг успел в этом убедиться. А ещё, он ведь сам искал своего первого настоящего друга и наставника, и вот он перед ним. Разве стоит сомневаться в том, чего сам и хотел?
        - Я согласен, - твёрдо сказал он наконец.
        - Отлично.
        Губы Димира растянулись в недоброй, до дрожи в коленях знакомой, улыбке. Одним резким рывком он оказался возле Сориина и схватив того за горло приподнял над полом. Где-то чуть выше сердца вспыхнула тянущая боль, а затем всё исчезло, образовав пустоту. Пальцы Шестого Героя разжались и парень чуть было не упал, потеряв равновесие. Восстановив сбившееся дыхание он взволнованно спросил:
        - Что это было?
        - [Демоническая печать], навык божественного уровня. Я с помощью него подчинил тебя, аннулировав все созданные прежде ограничения, а потом снял. Теперь ты свободен от любых магических клятв и договоров, что когда-либо принимал. И да, я тоже не имею над тобой магической власти.
        - И что… мне делать теперь?
        Димир не ответил, тогда парень поднял на него взгляд и посмотрел туда же, куда и он - настенные часы.
        - Уже двадцать минут первого ночи, - констатировал факт Герой. - И что-то я не вижу, чтобы Вадис собрал всех и объявил о своём отречении от короны.
        - Он не сделает этого.
        - Что ж, тогда вот твоё первое задание, - Димир посмотрел на парня с неким сочувствием, - убей короля.
        Глава 11
        Вадис проснулся рано поутру и привычным жестом, в полудрёме, попытался нащупать свою жену рядом. Её, естественно, там не было - он сам запретил девушке отправляться в военный поход. Тяжело вздохнув, мужчина поднялся на ноги и направился к тазу с водой, что ему был оставлен накануне прислугой. Такой способ ему казался гораздо более удобным, чем раковина с краном, и его камердинер это знал.
        Одевшись, Вадис подошёл к столику, где на подносе лежали его немногочисленные украшения-артефакты, что он снял на ночь. Самым первым был выбран перстень с тёмным камнем и, надев его, король нахмурился - накануне вечером он был тёмно-зелёного цвета. Это могло значить лишь одно - Джорджетта мертва.
        Не говоря никому ни слова, собрав лишь членов личной охраны, Вадис покинул замок лорда Макреди. Никто не заметил его отъезда, так как все отсыпались, готовясь к вечерней осаде.
        Когда проснулся Сорин, уже весь замок стоял на ушах из-за пропажи короля. Единственным, кто знал хоть что-то, был камердинер, да несколько случайных свидетелей. Но никто из них не мог сказать ничего внятного. Вадис не удосужился оставить никаких поручений, так что, посовещавшись, генералы решили не откладывать осаду Зелёного Лога.

* * *
        Я знал о планах короля, так что готовящаяся осада не являлась для меня тайной. Было лишь жаль, что два дня - минимальный срок распространения информации от Столицы до моих земель. Я мог бы уничтожить всю его армию, не оставив и следов от неё… Но кто-то же должен был вернуться, чтобы всё рассказать, верно?
        Гуарил ходил мрачнее тучи. Он тщательно проинспектировал укрепление Зелёным Логом, после чего покинул поселение. День прошёл как обычно, несколько десятков переселенцев, среди которых не было замечено шпионов. Армия короля не проявляла оживления вплоть до самого вечера. Когда начало темнеть, они побрели в лесок, что разделял поселение от их места стоянки. Ворота Зелёного Лога тут же закрыли, а на стены повалили лучники. Местные жители заперлись в своих домах не потому что боялись, а дабы не мешать обороне. Все развлекательные заведение так же закрылись - некому было там сидеть. Каждый мужчина считал своей обязанностью помогать защитникам, а потому также находились на стенах.
        Выйдя из леса на поляну, армия ровным строем остановилась перед городком, совершенно не собираясь окружать его. Я стоял на стене и с интересом наблюдал за их действиями. Махнув рукой, отдал команду стрелять, и часть солдат полегла прежде, чем их маги активировали защитное поле.
        Вот из строя вышло несколько человек в балахонах, окружённые защитными куполами, а потом… в сторону стен полетели огненные шары диаметром от одного до двух метров. Вот только долетев до цели они тут же гасли, чем вызвали недоумение магов. Ну конечно же, весь Зелёный лог был построен из дерева, включая стены, а потому защищён от пожаров. Каждая досточка жилого дома обрабатывалась специальной пропиткой и могла загореться разве что после часа обработки открытым пламенем. А вот стены дополняла магическая защита, что поглощала любые высокие температуры.
        Маги сменили тактику: теперь они целились в сам город. Вот только и на этот раз атака не достигли цели - все снаряды столкнулись с куполом, по которому стекали в сухой ров. В надежде сломить защиту последовал шквал огненных техник.
        - Целься в магов! - крикнул я и команду подхватили несколько голосов. В магов полетели не только стрелы, но и огненные шары с сосульками, так что им пришлось ретироваться.
        - Стоять! - скомандовал я и обстрел тут же прекратился.
        Мы ждали, противник тоже. Вот они ровным строем решили атаковать как есть, физической слой. Но только пока первые ряды дошли до стен, недоумевая почему мы не стреляем, как из леса вышла вторая часть армии под предводительством Гуарила.
        Противостояние длилось максимум двадцать минут, слишком неравны были силы. Многие сдавались без боя и их тут же обезоруживали и связывали.
        Так, как эту победу, не праздновали даже когда у нас случались рекордные урожаи. Зелёный Лог гудел от смеха и восторженных выкриков радостных людей, алкоголь лился рекой. Весь командный состав был прикован на главной площади, где каждый желающий мог подойти и плюнуть в лицо тем, кто посмел напасть на их городишко. Собственно, вместе с офицерами на площади находился Светлый Отряд в полном составе, а также сам Йонас. Простые же вояки получили рабские ошейники и были розданы ополченцам. Таково было наказание проигравшим, чтобы они смотрели на быт семей тех, кого хотели лишить крова. А уж то, что мозги им местные пропесочат, я не сомневался.
        Ночью следующего дня я приказал освободить Йонаса, привести его в порядок и доставить ко мне. Остальных членов Светлого Отряда и офицеров также увели с площади прямиком в темницу Больдограда. С утра на них должны были одеть рабские ошейники и так же распределить в семьи на «перевоспитание».
        Несмотря на все старания слуг, выглядел Герой изрядно помятым, а кандалы на его ручищах казались игрушечными, но это только если не знать, что они сдерживали магию. Его посадили на стул, перед столом, я же находился напротив. Взгляд исподлобья был красноречив - Йонас желал меня если не убить, то изрядно поколотить. Немного не тот эффект, что я ожидал.
        - К чему этот балаган? - спросил он, для пущего эффекта ударив по столешнице кандалами.
        - Это ты меня спрашиваешь? - удивлённо воскликнул я. - Напомнить, кто напал на меня буквально сутки назад?
        - Ты прекрасно знаешь, что я не мог пойти против короля!
        - Насколько мне известно, он бросил вас рано утром. Так что приказ к наступлению давал не Вадис! Ты мог просто не подчиниться!
        - Но именно этого хотел король. Я не мог ослушаться.
        - Он сбежал! - уже выкрикнул я, поражаясь тугодумию Йонаса. Как бы и раньше замечал его недалёкость, но не до такой же степени!
        - У него были причины, - уже тише ответил громила и отвёл глаза.
        - Какие? Пытаешься оправдывать его? Снова? Поверить не могу!
        И действительно, как мне разговаривать с этим человеком? Я сделал глубокий вдох и задумался.
        - Мне казалось, что мы на одной стороне, - сказал я после паузы. - Ты сам это говорил неоднократно. А в итоге что? Вместе с армией нападаешь. Что успело измениться?
        - Ты пошёл против короля. Я ведь предупреждал тебя.
        - Я дал ему денег. Никогда не угрожал. И это несмотря на всё то зло, что он мне причинил. И только попробуй сказать, что предупреждения Пресветлой были лично моими угрозами!
        - Возможно, - Йонас подбирал слова, видно было, что умственная деятельность ему даётся сложнее обычного, - претензии короля завышены… Но чтобы снять их следовало сделать малость… Просто явится ко двору на сборы. Но ты и эту малость не захотел сделать.
        - Я много раз говорил, что мне некогда. Я должен подчиняться Пресветлой, следовать её плану. Даже явись я на эти дурацкие сборы - Вадис нашёл бы другую причину для войны. Неужели ты это не понимаешь? Когда он понял, что я не только ни сгинул от Скверны, но и заключил брак с аристократкой, став гражданином этой страны, он просто с ума сошёл от желчи. И ты, тоже. Сам ведь говорил, что нас, Героев, осталось мало, но в итоге пытаешься напасть на мои земли, на людей, что я присягнул защищать.
        - Я рад, что не произошло полноценного кровопролития, - внезапно озадачил меня Йонас потоком своего сознания. - Но я бы никогда не убил тебя. Потому что мы действительно на одной стороне, наша цель пребывания в этом мире едина.
        - Хорошо, Йонас. То, о чём я хочу с тобой поговорить, большая тайна, причём не только моя. Ты должен поклясться, что услышанное в этих стенах не выйдет за их пределы.
        - Запросто, - хмыкнул громила.
        - Вот и отлично. Я сниму с тебя эти кандалы, ты ведь не будешь делать глупостей?
        - Нет, конечно. Я же обещал, что никогда не нападу на тебя. Мы на одной стороне.
        Когда кандалы были сняты, а магическая клятва принесена, я продолжил:
        - Что если я тебе скажу, что нас, Героев на стороне людей, не трое, а пятеро?
        - Скажу, что шутка неуместна. Мы втроём никогда не сравняемся по силе с отрядом из пяти Героев.
        - Но я не шучу. Эгле и Розалия живы. Более того, они счастливо жили все эти годы.
        - Я не верю, - насупился Йонас. - Если это и есть твой «серьёзный разговор», то клятву можно было и не брать. Кто бы мне поверил? Что два Героя перешли на твою сторону, инсценировав собственную смерть?
        - Зря ты так предвзят. Сделай хотя бы вид, что мои слова могут быть правдой.
        Йонас сложил на груди руки и откинулся на стуле, отчего тот скрипнул.
        - Что ж, допустим.
        - Эгле сейчас далеко, к тому же, она на сносях, так что встречу организовать так просто не получится.
        - Ты отец? - хмыкнул Йонас.
        - Нет, - улыбнулся я. - У меня тоже жена есть, но с ней я тебя не познакомлю. Собственно, как и муж Эгле… личность неординарная. Вряд ли вы встретитесь в ближайшем будущем. Но у нашей Жрицы новая счастливая семья, Элиза так же вместе с ними, и вроде как довольна своим новым отцом. А Розалия… Знаешь, она ведь была влюблена в меня. Но несколько месяцев назад что-то изменилось в ней, мне кажется, она отпустила эту подростковую влюблённость. Сейчас она живёт в доме… Доме Эгле и её мужа, помогает подруге. Но что я могу сказать точно, так это то, что они обе счастливы, и более того, никто из них больше не будет рисковать своей жизнью ради амбиций других людей. Ради тех, кто скрывал от нас правду, что через отведённые пятьдесят лет юности мы превратимся в прах.
        - Не говори глупостей. Мы будем жить и после Нашествия, если выживем в бою.
        - Да? Почему же никто из вас не видел прошлых Героев? Потому что они погибли в бою? А вот нет. Они сгорели за минуту, сразу как стали не нужны. Йонас, зачем нам тратить жизнь на служение тем, кому на нас плевать, для кого мы просто инструменты? Игрушки, о которых забудут по истечению срока годности? Я выбился из сценария всего этого фарса, и Вадис не нашёл ничего лучше, как предпринять попытку убить меня. Только вот ничего не вышло, как ты мог заметить. Он ненавидит меня только за то, что я есть, что это не он призвал меня, что ему не удалось сделать меня очередной пешкой. А ещё, после всего что он сделал, я посмел жить своей жизнью, жениться, завести детей, и всё это без его позволения.
        - Но Эгле…
        - Что Эгле? Она вышла замуж за Дорина Больдстона только потому, что ей позволили. Потому что старик Больдо попросил. Так же и с Илиной - ей позволили выйти замуж за того мальчишку. И ты ведь прекрасно знаешь, что Эгле и Альгирдас думали пожениться, вот только им никто бы не дал. Возможно даже, что размолвка их была подстроена. Сейчас уже никто точно не скажет, слишком много времени прошло. И да, Альгирдас. Он настолько проникся пропагандой Вадиса, что начал открыто винить меня во всех бедах и смертях. Жаль его. Он мне никогда не нравился, но даже он такой смерти не заслуживал.
        - Всё это пустые слова. Мы, Герои, должны служить королю и королевству. Чтобы не случилось.
        - Ты хоть слышишь сам себя? - непробиваемость этого бугая уже начинала казаться мне чем-то экстраординарным. Какие бы доводы я ему не приводил, он продолжал упорствовать. Но, всё же, не все мои карты были раскрыты. - Мы, люди с невероятной силой, если и должны кому-то служить, то только простым людям.
        - Мы и служим. Под предводительством Вадиса. Он наш лидер, он нас направляет. Это его ответственность.
        - То есть, ты просто не хочешь брать ответственность за свой выбор и довольствуешься тем, что сказали другие?
        - Нас призвал Вадис, и мы должны служить ему. Его народу.
        - Даже если он сам этот народ обдирает до нитки? Ты видел моё ополчение, каждый из этих людей добровольно взял в руки оружие чтобы служить мне. Я никого не заставлял. Просто каждому из них есть что терять. Я даю людям то, чего они хотят, а взамен получаю верность. И да, Йонас. Всё, что нам говорили - ложь от начала и до конца. Причины, почему мы здесь, а не дома, почему светлые и тёмные воюют. Этот круг ненависти и непонимания не заканчивается уже пятьсот лет. Я мог бы многое тебе поведать, но, боюсь, ты не готов к правде.
        - Какой правде? Твоим пустым словам? Откуда мне знать, что ты действительно служишь Пресветлой, а Ариэль врёт?
        - Хорошо, - вздохнул я. - Этот разговор бессмысленен. Просто посиди здесь. Скоро придёт тот, кого ты и без меня хорошо знаешь. Возможно, хотя бы она сможет хоть что-то вдолбить в твою голову.
        Я вышел в коридор и выдохнул - мне казалось, что разговор выйдет гораздо проще. Ведь Эгле и Розалию удалось переубедить достаточно просто, но почему-то от этого громилы невозможно было подобрать ключ. Возможно, если бы он действительно кого-то любил… Для Эгле катализатором стала дочь, для Розалии - я сам. Но что предложить Йонасу? Вот уж действительно словно безвольный манекен, что может говорить только то, что ему вложили в голову после Призыва.
        Глава 12
        Йонас сидел на стуле и обдумывал сказанное Владимиром. То, что тот говорил, в принципе не могло быть правдой. И пусть некоторые его слова звучали логично, пленник не мог так просто принять свои ошибки. Ему хватило ответственности за Светлый Отряд, ничего более существенного делать не хотелось. В конце концов, он боец, а не политик.
        Дверные петли еле слышно скрипнули, отвлекая мужчину от размышлений. Ему пришлось приложить усилие чтобы не обернуться. На плечи легли чьи-то руки, а потом над ухом раздался женский голос:
        - Привет, Йонас.
        Сказав это, девушка вышла вперёд и облокотилась на стол пятой точкой, при этом она радостно улыбалась смотря на Героя. Йонасу же казалось, что где-то он её видел, но не мог вспомнить где. С толку сбивала её схожесть с Розалией, так как та была одета в мини-юбку и колготки, как это делала магичка до появления в их команде Владимира.
        «Это и не важно», - наконец подумал он и успокоился.
        - Кто ты?
        - Я предполагала, что ты не узнаешь меня, - погрустнела девушка. - Но всё равно неприятно слышать. Может, есть предположения?
        - Ты одета так, словно фанатеешь по Розалии. Я думал, таких больше не осталось.
        - Вообще-то, я и есть Розалия. Задай любой вопрос, что могу знать только я, и сам убедишься.
        Йонас хмыкнул и задумался: «На чём бы её подловить?»
        - Почему ты взрослая девушка? Ведь Розалия должна была оставаться ребёнком ещё несколько десятилетий.
        Девушка разочарованно покачала головой.
        - Глупый вопрос, очень глупый. Как ты сможешь узнать, говорю я првду или нет, ведь тебя не было рядом, когда всё это произошло со мной?
        - А ты хотя бы озвучь свою версию.
        - Хорошо, я расскажу. Жаль только, что в свои душевные терзания я посвящала только Эгле. Илине ничего не говорила… Думаю, ты должен понимать почему.
        - Почему же? - снова хмыкнул парень. Он знал некоторые вещи, что точно не могли быть доступны ни Владимиру, ни его шпионам.
        - Хочешь начать с самого больного? Да? - внезапно разозлилась девушка. - Потому что она совратила меня! Я тогда была ещё очень маленькой и ничего не знала о любви. А она, она воспользовалась этим!
        Розалия всхлипнула и, достав платочек, аккуратно промокнула уголки глаз. От этого на душе Йонаса стало тяжело. Он слышал об этом от самой Эгле, та как-то проговорилась, незадолго до того, как девочка сбежала. А ещё, девушка слишком хорошо играла, даже характерные жестикуляции и то, как магичка морщила нос, говоря о чём-то неприятном. Она действительно была похожа, пусть и взрослее.
        - А потом, когда наигралась, Илина бросила меня. Я пыталась вернуть её. Когда появился Владимир я уже находилась в отчаянии и считала, что никому не нужна. Что я только Герой и больше никто. Я просто играла свою роль, стараясь внешне не показывать то, насколько мне тяжело. Я очень сильно переживала смерть учителя, и предательство со стороны Илины делало мои страдания мучительнее. Я хотела вернуть хоть какую-то частичку себя, вновь быть с этой мерзавкой, но она отталкивала меня. Я ведь, - на её губах появилась дёрганная улыбка, - пыталась соблазнить тебя. Но ты в упор не замечал меня, пресекая все попытки достучаться своим твердолобием. Альгирдас пусть уже и не встречался с Эгле, я не могла так поступить с ней. А больше - никого и не осталось. Потому когда появился Владимир я и подумала - почему бы и нет? Вот только всё вышло совсем неожиданно. Он понимал, чего я хочу, но не давал это, в это же время продолжая быть добрым ко мне. И я его полюбила, по настоящему. Без всей той пошлости, что раньше я считала чем-то правильным. Теперь-то ты понимаешь, почему я сбежала? Я не могла и дальше оставаться
запертой в теле ребёнка! Владимир ясно дал понять, что именно это всё портит. А ведь я полагала, что и такой смогу кому-то понравиться, ведь привлекло же что-то Илину?
        Йонас опустил глаза и покраснел. Он вспомнил все те моменты, когда Розалия вела себя странно, но он не придавал в то время значения её выходкам. Сейчас же всё казалось таким очевидным, что он был готов сгореть со стыда.
        - Тебе нечего мне сказать, верно? - спросила после минутной паузы Розалия.
        - Прости. Я не думал, что тебе было настолько плохо.
        - Но я ведь не рассказала ни единого случая, что должен помнить только ты. Например, как мы были вместе на задании, и я пробралась к тебе в комнату в какой-то таверне, как раз когда ты мылся в огромной бадье…
        - Не надо! - тут же вскочил на ноги Йонас и испуганно посмотрел на девушку. - Я верю!
        - Что ж, я рада, - сказала девушка и громко высморкалась. - Надеюсь, теперь вопросов нет?
        - Как ты стала такой?
        Йонас провёл у себя по грудной клетке ладонями, имитируя наличие женской груди, и Розалия звонко рассмеялась, чем ещё больше смутила его.
        - Миф, легенда, о демоне с нижних уровней. Якобы он исполняет любое желание, забирая взамен самое ценное, что есть у человека. Слышал ведь?
        - Да, - кивнул парень и сел на стул. - Сказка, как и элементали.
        - Оказалось, что не сказка. Я встретила того демона когда уже была заражена Скверной из-за долгого пребывания в Подземелье. Оказалось, это довольно добрая девушка, а вовсе не мужчина. От заразы она вылечить меня не смогла, а вот желание исполнила. Собственно, то, что она забрала, и было моим желанием. Молодость, невозможность меняться, взрослеть и стареть. Лукреция лечила меня как могла, я могла бы уйти от неё, но куда? Скверна не лечится, ты же знаешь.
        - Но ведь ты здорова? - нахмурился Йонас, внимательно разглядывая девушку. - Если зараза эта и есть в тебе, то она очень маленькая.
        - Меня вылечили, только не Лукреция. Владимир спас меня. Он пришёл к этой демонице за мной.
        - Но как он узнал? Как он вообще смог встретиться с демоном?
        - Это дли-и-и-нная история, - протянула Розалия. - Я бы и рада рассказать тебе, но ты ещё не на нашей стороне.
        - Мы все на одной стороне, мы Герои.
        - Кстати, да. Мой статус остался прежним. Лукреция забрала только пресловутую молодость, оставив при мне статус Героя. К началу Нашествия, если оно и случится в срок, я уже буду бабулькой.
        Повисла тишина, Йонас пытался переварить услышанное.
        - Что с Эгле, - спросил он наконец. - Владимир сказал, что она беременна.
        - Да, всё верно, - кивнула девушка. - Я живу вместе с ней и Кастулом. Беременность проходит тяжело, но мы справляемся. Ей рожать в начале осени, совсем немного осталось.
        - Кастулом?
        - Да, это её муж, он де… - Розалия осеклась и закашлялась. - Муж её. Кастул. Он удочерил Эльзу. Хороший парень, ответственный, хоть сразу так и не скажешь. Мне он казался ветренным бабником, но сейчас я вижу, как он заботится об Эгле и Элизе и даже немного завидую.
        - Ты и Эгле, вы ведь служите Владимиру? Встали на его сторону? - нахмурился Йонас. Ему совсем не хотелось противостоять бывшим коллегам.
        - Я бы так не сказала. Мы не всегда согласны с его методами, особенно в последнее время. Он говорит очень странные вещи… Прости, но я не могу тебе рассказать этого.
        - Но вы ведь перешли на его сторону и скрываетесь, разве нет? Вы хоть готовитесь к Нашествию?
        - Нет. Мы не готовимся. Мы не будем принимать в этом участия.
        - В смысле? - Йонас выпучил глаза. - Вы же Герои!
        - Нашествия не будет. Точнее, оно будет не совсем таким, как ты предполагаешь. Не выстоит никто, а что будет потом… Только богам это известно.
        - О чём таком ты говоришь? Как ты можешь знать о Нашествии хоть что-то?
        - Прости, я не могу рассказать. Если хочешь всё узнать, то откажись от всего, что знал прежде. Уходи от короля. Возможно ты полагаешь, что будешь служить Владимиру, но это не так. Ты будешь жить, как я и Эгле. Оставь эту бессмысленную борьбу с ветряными мельницами.
        - Ты говорила, что была влюблена в Владимира. Ты ведь именно поэтому с ним?
        - Уже нет. Даже больше, я нашла другого парня. Возможно, даже выйду за него замуж и заведу детишек. Я не знаю. Нормальные отношения после всего того, что я пережила, это так странно. Просто быть с тем, кому ты дорог, не добиваться расположения, а просто быть собой. Это очень необычно. Но знаешь, я счастлива. Впервые за те годы, что прожила в этом мире.
        - Я… я не понимаю. Как можно отказаться от предназначения?
        Йонас смотрел на девушку в ожидании ответа, но та не спешила что-то говорить.
        - А кто тебе сказал, что наше предназначение в том, чтобы служить тиранам и убивать монстров ради них? Вся эта кровь, кишки. Мир несправедлив, и мы, даже будучи Героями, не сможем это изменить. Так может, наше предназначение в том же, в чём и других людей? Просто быть счастливыми?
        - Скажи, Владимир действительно служит Пресветлой?
        - Давай я отвечу так, - сказала девушка немного подумав. - Он точно не служит Тьме. Могу поклясться.
        - Но если он тебя обманывает?
        - Не обманывает. Или ты полагаешь, что я настолько глупая и наивная, что не смогу распознать ложь? Владимир старается ради всего этого мира. Он пришёл очистить его и дать новую надежду всем.
        - Ты настолько в этом уверена?
        - Я прожила не один год на его землях и не только. Я многое повидала. Так что да, я уверена. Абсолютно всех сделать счастливыми нельзя, жертвы будут всегда. Но только Владимир сведёт страдания этого мира к минимуму.
        - Я не могу так просто сменить сторону. Я поклялся служить королю.
        - Если ты переживаешь из-за магических клятв, то они завязаны лишь на подчинение и невозможность собственноручно убить короля. Но это делать и не нужно. Просто оставь всё Владимиру, он разберётся.
        - Мне… нужно всё обдумать.
        - У тебя будет на это время. На тебя оденут рабский ошейник, чтобы ты не смог навредить другим людям. А потом, ты станешь слугой в семье какого-то обычного крестьянина. Владимир назначил это наказание всем захватчикам.
        - Рабство, это так низко…
        - Это временная мера. Неделя, другая, и ты сам всё поймёшь. Всего лишь наказание, чтобы каждый смог увидеть, что бывает другая жизнь, без боли и страданий. Что простые люди могут жить счастливо, не боясь за свою жизнь и жизни своих детей и родственников.
        Когда Розалия ушла, вернулся Владимир. Но Йонасу нечего было сказать лорду Больдстону, а потому на него действительно одели ошейник и вывели из комнаты. А через два дня Макреди пришло послание о том, что Столица пала. На третьи сутки данная информация была доведена до сведения всех пленных, и любой желающий мог свободно уйти домой. Предложением воспользовалось около двух третий, остальные решили остаться на правах переселенцев. Командный состав также был распущен.

* * *
        Виорел спал, хоть и выглядел как покойник. Его удалось спасти совершенно случайно, благо что рядом находились люди, в чьём числе нашёлся и маг-целитель. Предполагалось, что в замке ему окажут помощь после очередного сердечного приступа, вот только я рисковать не стал и запретил приближаться к телу управляющего. Иного другого бы ослушались, но точно не меня - все ожидали чуда.
        Беспамятное тело с еле заметным дыханием было перенесено мной в Убежище, где оставалось только дождаться того самого юродивого ребёнка. Похожей процедурой я уже занимался прежде, с Больдо, а потому всё же немного нервничал. Неприятные воспоминания так и лезли в голову, как и лёгкое чувство вины. Но нет, не перед мальчишкой, который должен был скоро умереть от моих же рук, а перед сыном.
        Скрывая лицо, ребёнка привёл Фавоний. Тот оглядывался по сторонам с невинным выражением лица, совершенно не понимая что происходит. Его вообще никак не смущал старик, прячущий лицо, как и подземелье в целом.
        - Ложись сюда, - с улыбкой предложил я, и мальчик, кивнув, исполнил просьбу. Фавоний положил ему на лоб ладонь, отчего жертва уснула, а после тут же была связана.
        Всё прошло идеально - из тела ребёнка я поглотил полудух, а душа старика покинула тело благодаря специальной ловушке, и с её же помощью переселена в новое вместилище, а затем запечатана. Ассистировал мне Фавоний, он же подготавливал артефакты и печати. Оставалось только дождаться естественного пробуждения Виорела и надеяться, что с ним всё будет в порядке. Вероятность хорошего исхода была велика, но кто знает, возможно, мы ошиблись с телом, либо старик настолько готов умереть, что то, как удержать душу, может стать проблемой.
        Меня позвали сразу же, как Виорел очнулся. Никто не развязывал его, так что я осторожно подошёл к спокойному мальчишке и внимательно посмотрел на его лицо. Оно было не в пример осмысленнее того паренька, что рос в этом теле с рождения.
        - Виорел? - то ли позвал, то ли спросил я, когда молчание затянулось.
        - Почему я связан? - ответил мальчишка и глаза его округлились от звука собственного голоса. - Что это? Это говорю я?
        - Да, - улыбнулся я. - Переселение прошло успешно, судя по всему.
        - Вот так быстро? Я же был в Золотом, вроде как. Мне стало плохо, и я принял таблетку.
        - Верно, только таблетка тебе не помогла. Или ты против ритуала? Могу сделать тебя нежитью, скелетом, если хочешь.
        - Не надо. Мне и так нормально.
        - Чувствуешь ты себя хорошо, как я погляжу.
        - Как обычно, - пожал тот плечами.
        - Вот и хорошо, я развяжу тебя. Только не спеши пока, привыкай к телу постепенно.
        - Хорошо… наверное…
        Я отстегнул ремешки и помог ребёнку сесть. Тот начал внимательно разглядывать свои руки и ноги.
        - Говори о всех непонятных ощущениях, даже самых простых. Переселение души это серьёзное мероприятие, тут каждая мелочь важна. Тебя потому и связали, что мог обезуметь и нанести вред самому себе.
        Мальчик кивнул и спустился на пол, опираясь на мою руку.
        - Я странно себя ощущаю. Будто сон снится. И я… такой низкий, - он посмотрел на меня снизу вверх с некой обидой в глазах.
        - Ещё вырастешь, не переживай.
        Виорел кивнул и сделал первый шаг, потом второй. Всё это с согнутой спиной и настолько неестественно, что это вызвало у меня улыбку.
        - Выпрямись, в конце концов, это ведь тело ребёнка, - сказал я.
        Мальчик посмотрел на меня, сдвинув брови, и выпрямился. А потом… обошёл комнату. Движения его стали естественными, будто это самый обычный ребёнок.
        - Кроме как то, что вы выросли, ну и я попал в страну великанов, ничего не чувствую.
        - Отлично. Вот сейчас и проверим, - ухмыльнулся я. - Фавоний, заходи!
        Прежде эти двое не встречались, так что эффект должен был получиться неожиданным. Фавоний вошёл с капюшоном на голове, в своём излюбленном балахоне. А потом скинул накидку и посмотрел на ребёнка своими чёрно-красными глазами. Виорел замер с гримасой ужаса, схватившись за сердце, а потом черты его лица выразили озабоченность происходящим. Он постучал себя по груди ладонью, а потом улыбнулся.
        - В груди не болит, я ничего не чувствую, - радостно сказал он мне.
        - Вот и отлично, - кивнул я. - Познакомься, это Фавоний. Он будет наблюдать за твоим состоянием ближайшую неделю.
        Полудемон в ответ на мой комментарий тяжело вздохнул. Подойдя к Виорелу, ущипнул того, и вскрикнув, мальчик отскочил в сторону.
        - Вы что себе позволяете?! - возмутился ребёнок.
        - Ты только и говорил, что ничего не чувствуешь, - язвительно заметил полудемон. - Должен же был я проверить чувствительность тканей. Мы ещё проведём несколько тестов чтобы понять, что организм работает как надо.
        - Главное, ты говоришь и всё понимаешь, - сказал я. - Даже помнишь всё, что происходило до сердечного приступа. Но мы ещё проверим твои когнитивные способности - работа не ждёт!
        - Будете использовать рабский детский труд?
        Виорел сказал это с таким невинным лицом, что у какой-нибудь сердобольной женщины бы точно слёзы на глаза навернулись, но только не у меня. На подобную реплику я лишь рассмеялся.
        - Ты старый дед, к тому же, я тебе неплохо плачу за «рабский детский труд», прошу заметить.
        - Но как я буду выполнять свои обязанности в таком теле? - мальчик посмотрел на свои вытянутые вперёд ладони, а потом перевёл взгляд на меня. - Никто не будет слушать ребёнка.
        - Если что, ты всегда можешь обратиться с жалобой, и злопыхателю точно не поздоровится. Ещё приставлю к тебе охрану, что при недостаточно вежливом обращении напомнит другим, кто тут главный.
        - А я уж понадеялся на отпуск в связи с форс-мажорными обстоятельствами, - с печалью в голосе проговорил Виорел.
        - Полагаю, недели будет достаточно, - сказал я похлопав мальчишку по плечу.
        Глава 13
        Сорин смотрел на бывшую столицу и не мог поверить своим глазам: города больше не существовало. Уже сейчас, с расстояния нескольких километров, это было очевидно. Не уцелели даже крепостные стены - именно от них и начиналась разруха. Лачуги нищих, стоящие буквально в паре метров от прежде непреодолимой преграды, остались целы.
        Парень разглядывал всё это, медленно приближаясь к городу. Судя по развевающимся на ветру стягам, король обосновался в одном из бывших пригородов столицы. Сорин сразу же отправился именно туда, как и остальные «возвращенцы» за редким исключением. Большинство передвигалось раздроблено, единицами, либо небольшими группами до пяти человек.
        Светлому Отряду выделили одну восьмиместную комнату, хоть даже такие «удобства» и нашлись с трудом. Сорин сам видел, как группу других людей выселяют специально ради них. Девушек подселили к другим благородным дамам, чему обе стороны не очень-то и были рады.
        - Что с нами теперь будет? - спросил один из парней, но никто ему не ответил. Сам Сорин тоже не понимал, что будет происходить дальше.
        Вечером к ним в комнату пришёл Йонас вместе с Богной и Стелой, спеси у которой поубавилось после пережитого. Парни тут же уставились на Героя глазами полными надежд.
        - Полагаю, у вас много вопросов, - начал он. - Часть на них я дам ответы, но далеко не на все. С чего же начать…
        Йонас окинул взглядом свою аудиторию и закашлялся: всё же, он не привык много говорить.
        - По рассказам уцелевших, ночью начали раздаваться взрывы, что изрядно напугали население окрестных посёлков, - говорил он словно заученный текст, неторопливо и монотонно. - Некоторые мужчины и часть военных направились за городские ворота, но кроме пыли и дыма там сложно было что-то разглядеть. Но всё же, часть вернувшихся сообщили о монстрах, которые целенаправленно разрушают город, никому не давая покинуть его. Вакханалия продолжалась всю ночь, и лишь к рассвету стихла. Тогда же был разрушен и дворец, погребя под обломками всех своих обитателей. В том числе принцессу Джорджетту и всеми нами уважаемого Мантаса. Люди из близлежащих посёлков бежали, так как все ожидали, что закончив с городом, монстры развернутся и примутся за остальных - но этого не случилось. Как итог, мы почти ничего не знаем о случившемся. Чудовища исчезли так же непонятно, как и появились.
        - А что король? Что он будет делать?
        Герой посмотрел на парнишку, что задал вопрос, но не спешил с ответом, так как понимал, что вряд ли кому-то понравится решение короля. Вернувшиеся лишь нагнетали обстановку, так как слух о каре самой Пресветлой гулял среди народа ещё с тех пор, как стены дворца стали кроваво-красными. Казалось бы, в сложившихся обстоятельствах Вадис должен был в срочном порядке передать корону кому-то другому, не важно кому… Но делать ничего подобного он не собирался.
        - Его величество сейчас просит помощи у своих вассалов. Вместе мы восстановим королевство.
        - Он не собирается отказываться от короны, - решил уточнить Сорин, и Йонас кивнул.
        - Мы все поклялись в верности королю и стране. И обязаны эту клятву исполнить.
        - Но как такое вообще могло произойти? Как же защита Богини? Все дороги освещены, а Столица тем более!
        - Завтра утром должна появиться Ирин. Возможно, официальный представитель церкви и правая рука Верховной Жрицы сможет хоть что-то объяснить.
        «Я бы на это так не надеялся», - подумал Сорин, но ничего вслух не сказал.
        - Сейчас разрушенный город обыскивают, - продолжил Йонас, - но живых пока не нашли. Разве что трупы людей и монстров, да их конечности. Странно то, какое оружие у нападающих было. Это не грубые заготовки мечей, а полноценные клинки и топоры. Всё нормального качества. Прежде мы с таким не сталкивались. Возможно, это был лучший отряд демонов, никто этого не может знать точно. Завтра вы вместе со мной займётесь раскопками дворца.
        На этом разговор был окончен.

* * *
        Дорсия прогуливалась по лесу недалеко от поселения. На пути ей несколько раз попадались деревенские, причём некоторые из них ходили без оружия. Но чем дальше она заходила в лес, тем сильнее сомневалась в адекватности местных: разве это не приложенная истина, что чем дальше от поселения, тем опаснее? И дело не только в монстрах, но и в обычных разбойниках. Только дураки поверят в сказки о полной безопасности, которые всем переселенцам рассказывают после прохождения контрольно-пропускного пункта. Она от самых ворот ощущала, что за ней кто-то следит. И это не удивительно, красивая девушка в качественной одежде не могла не привлечь внимания местных криминальных элементов. Дорсия недоумевала лишь по одному факту: почему преследователь ждёт так долго?
        Проигнорировав предупредительную надпись на табличке, она перешагнула натянутую кем-то верёвку.
        - Девушка, вы читать не умеете? - услышала она мужской голос за спиной и резко обернулась. Говоривший оказался мужчиной средних лет в форме местного полицейского, таких довольно много сновало в поселении. Он просто стоял, источая доброжелательность.
        «Проклятье, лучше бы это оказался бандит», - раздражённо подумала про себя девушка, мило улыбаясь. Она могла убить мужчину без сожалений, или, как минимум, оглушить его. Но подобное нельзя было совершать с представителем власти. Хотя, опыт ей подсказывал, что договориться можно всегда.
        - Простите, я просто гуляла здесь. Очень наслышана о чистых лесах без монстров, хотела убедиться в этом сама. На землях Больдо ведь даже нет ни одной Гильдии Авантюристов, насколько я знаю. Последнюю расформировали больше пяти лет назад.
        - Всё верно, уважаемая, - кивнул полицейский. - У нас действительно монстры не водятся.
        - И даже там? - кивнула она в сторону.
        - И там тоже. Это закрытая частная территория, проход туда запрещён. О чём вас и предупреждали таблички.
        - Но я могу ведь посмотреть, верно? Никто не узнает. Мы можем дого…
        - Тихо! - неожиданно гаркнул разозлённый мужчина. - Вы что себе позволяете? Вернитесь немедленно в поселение и ознакомьтесь с местными правилами прежде, чем раскрывать свой рот и говорить глупости! Я же, со своей стороны, - он глубоко вздохнул и, сделав паузу, продолжил более спокойным голосом: - сделаю вид, что ничего не слышал. Тем более, что вы действительно не успели ничего сделать противозаконного.
        «Да что с ним такое?» - удивилась Дорсия, но всё же, несмотря на раздражение от провала миссии, решила с ним не спорить.
        - Простите, - улыбнулась она, - я совсем устала. Мне стоит вернуться в город отдохнуть.
        Тут Дорсия резко обернулась и посмотрела на лес за спиной. На миг ей показалось, что там кто-то есть. Но шли секунды, а никаких движений или шороха не возникло. Если бы не полицейский, она бы кинулась в чащу доверившись интуиции.
        - Уважаемая? - поинтересовался мужчина, и она направилась к нему.
        - Простите, уже ухожу.
        Девушка была зла. Ей казалось плёвым делом просто зайти поглубже в лес и обследовать его, но всё оказалось на удивление сложнее. Но ничего, в команде есть те, кто обладает скрытыми навыками. Хотя бы в лесу что-нибудь найти, раз в городе ничего не удалось…
        Вернувшись в гостиницу, она удивилась шумной толпе на первом этаже, где по традиции располагалось питейное заведение.
        - Привет! Как успехи? - встретил её усмешкой Патроклос, маг и лекарь группы. - О, вижу, провал.
        - Что за странное местечко! - проговорила раздражённая девушка, сев на свою постель. - Оно мне совершенно не нравится. Вся эта показная идиллия, меня коробит от этого. Вы видели хоть одного нищего или пробирающегося?
        - Не-а, - ответил маг и отвернулся. - Здесь нет трущоб. Я сегодня весь город обошёл вдоль и поперёк. И кстати, а чего они всё ещё называют себя сельчанами? Обычно деревушки из кожи вон лезут чтобы их перевели в статус города. Куда только староста смотрит? Неужели их это устраивает?
        - Мне кажется, что дело в автономии, - подал голос Кирос, рыцарь и маг земли по совместительству. Он лежал на своей койке и читал какую-то книжицу.
        - Что? - удивилась Дорсия.
        - Если Новый Берег получит статус города, то сможет регулировать свои дела сам.
        - Разумеется, это всем известно, - хмыкнул девушка. - Потому деревни и желают получить этот статус. Реальная возможность стать независимыми от лорда.
        - Вот именно! - парень поднял указательный палец вверх. - А оно им надо?
        - Я тебя не понимаю! Говори уже яснее!
        Парень сложил уголок страницы и закрыл книгу, после чего сел и внимательно посмотрел на девушку.
        - Порядок поддерживает полиция, администрация подотчётна лорду. Если в селе начнётся беспредел властей, то население может пожаловаться лорду и тот разберётся. А если это будет город, то староста сам станет чем-то вроде лорда, и никто за местных не заступился. Никто помимо короля вмешаться не сможет. Даже если кто-то захочет перейти в статус города, то тогда исчезнет вся система, а этого никто не допустит. В том числе сам лорд местный, вряд ли он позволит хоть кому-то уйти из-под крыла. Вы ведь видели, что творится с Деремом? Та ещё дыра на фоне обычных деревень.
        - Да какая разница, есть система или нет? Разве местные сами не смогут обеспечить порядок?
        - Ты методичку вообще читала? Не свод правил, что на сложенном листке. А именно книжечку о местном законодательстве?
        Он приподнял свою книгу и потряс ею.
        - Это всё законы? - нервно хмыкнула Дорсия, поражённая объёмом.
        - Это только гражданские правоотношения, причём основная выдержка. Книга со всеми законами раз в десять толще. Можно почитать в местной общественной библиотеке.
        - Что? Библиотека? - удивилась девушка.
        - Пока один из вас просиживает штаны в баре, а две другие слоняются без дела по территории, мы с братом изучали быт местных. И знаешь, что я скажу?
        - Это я слоняюсь без дела? - возмутилась было Дорсия.
        - При всём моём уважении, лидер, вы не понимаете, как нужно работать на землях людей.
        - Только ты не начинай! Всё только и обращаются - уважаемая то, сё, как заведённые.
        - Это формальное обращение ко всем, прописано в методичке. Все должностные лица обязаны так говорить. И похоже, что это прижилось. Торговец и бармен, простой прохожий - все так говорят, если не знают имени, либо хотят подчеркнуть официальность встречи. А ещё, у крестьян много прав, но ещё больше ограничений, причём довольно странных. Здесь стукачество считается нормой, каждый следит за своим соседом. И каждому на бумаге гарантирована достойная жизнь при соблюдении основ законодательства. И что-то мне подсказывает, что это не только на бумаге. Вы видели, сколько здесь детей? Я встретил на ярмарке женщину с юродивым ребёнком, нос вдавлен так, что чуть ли не из затылка лезет, а ещё горб на спине. Девочка пятилетняя, мать её на руках носила, слюни постоянно вытирала ей. Я проследил за ними, а потом спросил, не тяжело ли ей с таким ребёнком, учитывая что их и так с десяток нормальных есть. И знаешь, что она ответила?
        - Что? - раздражённо спросила девушка, так как ей действительно было интересно.
        - Что ей платят за содержание девочки, за уход за ней. Что через улицу живёт одинокая женщина, которая приютила троих убогих детей, и они припеваючи живут на эти выплаты. А когда вырастут, их заберут в специальное место для таких людей, где они смогут также работать на благо общества по мере своих возможностей. И если кто-то посмеет истязать детей, даже таких, то соседи донесут про это. Дорсия, посмотри внимательно на этих людей, что живут здесь. Они действительно счастливы, а если нет, то скрывают это. Есть свод правил, и если им не следовать, то будут последствия. Никто не хочет менять свою жизнь, всё всех устраивает. Они никогда не захотят свободы, даже если им в правилах пропишут ходить в туалет раз в день в семь утра, то они будут это исполнять. Костьми лягут, но исполнят, даже зная, что никто не подглядывает. А вдруг сосед заметит и доложит? Или кто-то из семейных? Да запросто. Есть чёткие указания, следуй им и всё будет хорошо. Ты ведь видела толпу внизу, знаешь, что они празднуют? Победу над королём!!!
        Последнее парень выкрикнул, после чего замолчал, тяжело дыша, и вновь лёг.
        - Во первых, это тюрьма какая-то, решать что можно, а что нельзя, тем более, в собственном доме…
        - Всё дома принадлежат селу, они общественные, - подал голос брат Кироса. - Если семьи договорятся, то свободно могут обменяться жильём. Или если перестали помещаться, им выделят новый дом, либо вышлют бригаду рабочих, что пристроит комнаты. У местных есть всё, и в то же время ничего.
        - Что за бред? Кто за это платит?
        - Лорд. Кто же ещё. Местные отдают ему от десяти до сорока процентов от доходов. А в обмен - вся эта идиллия. Где каждый под лупой, словно таракан. Шаг право, влево, сразу суд. Причём где местные тюрьмы - не понятно. Оттуда не возвращаются. Чуть ли не за любой проступок дают пожизненное. В методичке написано про трудовые поселения, возможно, каторжный труд, рабство. Либо, если этот Владимир действительно поклоняется Тьме, все идут на убой, инвалиды и осуждённые.
        - Ясно, но что с местным королём? Он действительно проиграл в битве этому Владимиру? В это слабо верится.
        - Мне тоже не очень верится, но на главной площади есть новостная доска. Там же можно получить отдельно листки бумаги по каждому событию. Держи, - он протянул бумагу, которую девушка принялась внимательно изучать.
        - Король сбежал, бросив войско? А ополченцы разбили армию? Пафоса то сколько… Такое только бардам писать. Стоп, что? Рабские ошейники? Это уже ни в какие ворота! Рабство запрещено Пресветлой!
        - Там написано, что оно временное, в целях перевоспитания.
        - Всё равно, это чушь собачья. Завтра же выдвигаемся в Больдоград, встретимся с этим работорговцем. Заодно и лес проверим, раз рядом с селом не выходит.
        Глава 14
        Эгле со своей подругой прогуливалась по ночному парку, полному тропических растений. Подойдя к одной из лавок, девушки сели, и Розалия погладила бывшую Жрицу по огромному животу, ощущая как нерождённый ребёнок шевелится.
        - Там или двойня, или гигант, - улыбнулась магичка и посмотрела в голубые глаза подруги.
        - Ты сама прекрасно знаешь его отца, он немаленький.
        - И всё же, вдруг там двойня?
        - Лукреция бы такое увидела, так что, не говори глупостей. Тем более, остался месяц. Очень скоро он появится на свет.
        - Почему не хочешь говорить имя? - в очередной раз спросила Розалия. - Мне начинает казаться, что вы просто об этом не думаете.
        Эгле нахмурилась и отвернулась. Спустя несколько секунд, она всхлипнула.
        - Ты что? - удивилась её подруга.
        - Знаешь, я очень боюсь, что что-то пойдёт не так.
        - Но Владимир же говорил, что всё с ребёнком в порядке, да и Лукреция так считает. Как только он родится, его силу запечатают, чтобы он не мог навредить окружающим. Так что всё будет хорошо, не переживай, мы всегда рядом и поддержим тебя.
        - Я знаю, но всё равно страшусь этого дня. Лучше расскажи мне, как там дела на Поверхности? Кастул рассказывал, что Владимир разгромил войска короля.
        - Да какие там войска, - хмыкнула Розалия, - кучка военных, что пришла грабить крестьян, недооценив их. К тому же, меня там не было. Единственное, я увиделась с Йонасом.
        - И как он? - ностальгически улыбнулась Эгле, вспоминая прошлое.
        - Всё такой же упрямый и глупый. Не сразу, но он узнал меня. Вот только заладил про верность королю и великую миссию. Владимиру так и не удалось достучаться до него, как я и предупреждала. У Йонаса никогда не было привязанностей помимо работы.
        Эгле задумалась, так что повисла минута молчания, в течении которой Розалия продолжала держать ладонь на огромном животе подруги.
        - И всё же, он самый последовательный из нас, - тихо пробормотала бывшая Жрица.
        - Придерживаться одной цели не смотря ни на что не всегда хорошо. Моё наваждение к Владимиру тому пример, хорошо, что я отпустила это ненормальное чувство! Ведь теперь я по-настоящему счастлива.
        - Ты любишь его?
        - Сильвана? Не знаю, - Розалия смутилась и убрала руку с живота подруги. - Он мне очень нравится, с ним радостно и спокойно. Просто, мне нужно больше времени чтобы понять саму себя, да и чувства эти… Они не похожи ни на что, что я испытывала прежде.
        - Любовь бывает разной. Я любила Альгирдаса, Дорина, сейчас Кастула. Чувства к каждому отличались, но всё это была любовь. Ты права, что не спешишь, как я.
        - По крайней мере я знаю, что мне может грозить. Но я всё равно хочу однажды родить ребёнка, и не важно, какой расы будет его отец. Главное, жить в мире, счастье и любви. Так ведь, дорогая?
        Розалия широко улыбнулась, как и бывшая Жрица. В этот момент магичка заметила приближающегося главу дома с Элизой, сидящей на его правом плече. Подойдя к лавке, он подкинул смеющуюся девочку, после чего поймал и опустил на землю. Та сразу же прижалась щекой и ладонями к животу матери.
        - Братец! Ты меня слышишь? Твоя сестрица здесь!
        Получив в ответ толчок, она радостно закружилась под улыбки взрослых.

* * *
        Отряд оборотней отошёл от Нового Берега примерно на семь километров, когда Дорсия остановила свою лошадь.
        - Ты серьёзно? - разочарованно вздохнул Кирос.
        - Они там что-то скрывают, нечто важное. Интуиция меня ещё не подводила!
        Девушка спешилась, как и ещё двое представителей отряда. Окинув оставшихся верхом Кироса и его брата Кадмуса оценивающим взглядом, она выдала указание:
        - Хорошо, сторожите лошадей.
        Лес представлялся самым обычным, потому углубились в него Герои без особых проблем. Вот только ничего не происходило - лишь попадались следы диких животных и больше ничего. Дорсия не сдавалась, даже когда её спутники начали намекать на то, чтобы повернуть обратно. Злополучная верёвочка появилась только через полтора километра, вызвав у девушки прилив энтузиазма. Переступив «препятствие», отряд углубился ещё дальше в лес и, лишь пройдя ещё порядка пятиста метров, наткнулся на необычные следы.
        - Похожи на человеческие, ребёнка или подростка, если бы не ширина шага, - озвучил свои мысли Патроклос.
        - Да, если бы не явный отпечаток обуви, я бы сказала, что это гоблины, - подала голос обычно молчаливая девушка-рыцарь Кибела.
        - Кто бы их не оставил, мы узнаем это, - уверенным тоном заявила Дорсия, ясно давая понять, что они последуют по следам.
        Они углубились в лес, где вскоре стало понятно, что их окружили. Вот только никто не спешил нападать, что насторожило Дорсию. Постояв ещё какое-то время на одном месте, она шагнула вперёд и крикнула:
        - Я знаю, что вы здесь! Выходите!
        Незнакомцы не заставили себя долго ждать, один из них появился из-за дерева, причём довольно низкорослый. Всё его тело, несмотря на летнюю погоду, было закрыто: шлем, перчатки, доспехи. Поверх всего этого накинута белая ткань с крестом в круге - символика военных, состоящих на службе лорда Больдстона. Данный факт смутил лидера Героев, но она не собиралась сдаваться так просто.
        - Уходите! Это частная территория. Вы не можете здесь находиться.
        Голос незнакомца сразу не понравился Дорсии, он казался неестественно низким, басовитым. Кроме того, сами слова были произнесены медленно, с расстановкой и еле уловимым акцентом, словно язык не был родным для говорившего.
        - Нет, мы можем здесь находиться на правах Героев. Сама Верховная Жрица Пресветлой направила нас сюда. Ты же, - она указала пальцем в незнакомца, - сними шлем и покажи своё лицо, иначе я сочту отказ за признание того, что ты не человек. Как и все твои воины.
        Повисла пауза, видимо, незнакомец обдумывал слова наглой девушки. Та же, хоть и выглядела уверенно, в глубине души боялась, что низкорослый мужчина окажется самым обычным человеком. Ведь в таком случае, все её угрозы будут выглядеть глупо, как и она сама.
        - Я и мои люди приехали издалека. Из островов. Мы не поклоняемся богам, мы служим тому, кто нас нанял. Вы должны уйти. Это наша работа.
        - Значит, - усмехнулась Дорсия, внутренне ликуя, - ты не хочешь показать мне своё лицо?
        - Ты не мой начальник. Я не обязан тебе подчиняться. Уходи, иначе мы будем вынуждены напасть.
        - Дорсия, - окликнул девушку Патроклос, и она обернулась. - Вступать в бой с местными военными плохая идея.
        Девушка подошла к нему ближе и покачала головой.
        - Неужели ты не видишь, что здесь что-то не так? - спросила она понизив голос. - Он не хочет показывать лицо только потому, что является монстром.
        - Но он умеет говорить!
        - Монстры не совсем животные, они пользуются оружием и имеют свой примитивный язык. А что, если Владимир обучил самых смышлёных? Тем более, что может быть проще - просто показать своё человеческое лицо?
        - Мне тоже этот человек кажется очень странным, но…
        - Что «но»? Помнишь, в чём суть нашей миссии? Тем более, я беру на себя всю ответственность.
        Маг замолчал, и девушка вновь посмотрела на незнакомца.
        - Покажи своё лицо и мы уйдём, - с вызовом вновь потребовала она.
        Вместо ответа мужчина издал пронзительный вопль и из-за деревьев и кустов выскочило около десятка человек, чтобы тут же пасть жертвой заклинания Жрицы Света. Она подняла свой посох и из набалдашника разошлось широкое кольцо, из которого в стороны последовала массированная атака иглами света. Низкорослики попадали как подкошенные, что вызвало лишь усмешку Дорсии. Она подошла к ближайшему трупу и наклонилась, чтобы снять с него шлем.
        - Гоблины, - с отвращением сказала она вслух очевидное.
        - Интересно, - задумчиво нахмурился Патроклос. - Он говорил достаточно хорошо на общем языке. Составлял довольно осмысленные предложения.
        - Не обольщайся, он мог просто заучить их.
        - Вы посмотрите только на их оружие! - удивлённо воскликнула Кибела, подобрав один из мечей. - Это определённо делал кузнец, либо его подмастерье.
        - Дело не только в оружии, на них вполне приличные доспехи, - добавил Патроклос. - Причём это явно не краденные переделанные, а специально изготовленные для низкоросликов.
        - Похоже, подобное поставлено здесь на поток, слишком дорого делать несколько эксклюзивных доспехов для каких-то гоблинов.
        - И что нам делать дальше? - обратился маг к лидеру. - Отступничество Владимира более чем очевидно, нужно сообщить об этом Ариэль. Поворачиваем обратно.
        - О чём ты говоришь? - удивилась Дорсия. - Конечно мы сообщим ей всё, а так же предоставим неопровержимые доказательства. Но убегать просто так, когда мы можем закончить правление тирана? Нас пять Героев, а он один. На нашей стороне Пресветлая, на его - Тьма. Победа будет за нами.
        - И что ты предлагаешь? Просто так ворваться к нему в замок и убить?
        - Почему бы и нет? - пожала та в ответ плечами. - Не давать же ему возможности собрать силы против нас, как мы это не даём сделать королю демонов Теурию, отчего Нашествие каждого цикла слабее предыдущего.
        - Так может, стоит углубиться в лес и перебить остальных монстров? - предложила Кибела.
        - Нет, мы не знаем, насколько их там много. На истребление может уйти несколько дней, за это время Владимир может подготовиться, либо сбежать. Нам ни первое ни второе не нужно.
        - А ещё, там могут быть демоны, - сделал предположение маг.
        Дорсия посмотрела на парня и кивнула в знак согласия с его ходом мыслей.
        - В таком случае, нужно незамедлительно отправляться в замок и требовать встречи с лордом, - сказала она. - Скорее всего, это какие-то патрульные, их пропажу могут заметить как вечером, так и через несколько дней. Мы не может знать подобных вещей наверняка. Спешка в подобном вопросе уместнее, чем выжидательная позиция.
        Одну голову отделили от трупа и забрали с собой. Уже добравшись до дороги, её переложили в мешок из багажа.
        Кирос и Кадмус очень удивились рассказу коллег, и если бы не голова, то вряд ли бы поверили в подобное.
        - Взять на службу монстров - это уму непостижимо! - воскликнул Кирос. - Но вы уверены, что Владимир имеет к этому прямое отношение?
        - На гоблинах находилась символика войск лорда, это в принципе не может быть случайностью, - ответила лидер и запрыгнула на лошадь.
        - Знаете, мне удалось услышать от местных детей несколько легенд, - задумчиво произнёс Кадмус, когда лошади уже начали свой ход. - Я не придал этому значения, но сейчас мне кажется, что подобные слухи могут быть основаны на реальном положении вещей.
        - И что же это? - хмыкнула Кибела.
        - Сейчас любая информация может быть полезна, - заметила Дорсия, осуждающе посмотрев на девушку-рыцаря. - Продолжай.
        - Говорят, что лорд светлый некромант. Он может возвращать с того света любого, чьё тело находится в приемлемом для жизни состояния. Собственно, в законодательстве местном прописано, что каждый житель должен сдать кровь, якобы для упрощения поиска, если кто-то заблудится. Ещё, каждый совершеннолетний подписывает некий договор на согласие следовать законам лордства. А что, если это и есть акт продажи души некроманту?
        - Ты преувеличиваешь. Некромантия сложная магия, её необходимо совершенствовать годами, прежде чем сможешь оживить человека. Да и это будет живой труп, а не полноценная личность.
        - Но ведь Владимира обвинили в использовании тёмной магии уже семь лет назад! - вмешался Патроклос. - Учитывая бонус прогресса от статуса Герой, он вполне может быть прокачанным некромантом.
        - Ты прав, - задумалась Дорсия. - Это уже похоже на того, кто мог осмелиться напасть на саму Богиню. Что ты ещё слышал?
        - Что в лесу есть тайные поля, на которых призраки пашут землю и ухаживают за урожаем.
        - Ну, это действительно похоже на детскую сказку. Хотя, призраками могут быть монстры. Ведь им нужно что-то есть, верно? Вряд ли осуждённых и инвалидов будет хватать на корм. А вот непривередливые свиньи - уже другое дело.
        - Ты хочешь сказать, что монстры выращивают свиней? - улыбнулся Кирос.
        - Ты не видел тех гоблинов. Их главарь хорошо разговаривал на общем языке, а ещё оружие и доспехи… Они явно цивилизованнее своих сородичей из Подземелья. Не удивлюсь, если демоны здесь также замешаны.
        - Но местный народ уверен, что к лорду действительно обратилась сама Пресветлая. Именно этим они объясняют многие чудеса. А ещё, земли эльфов скоро присоединяется к союзу с Владимиром. Потому что эту миссию лорду доверил сама Богиня.
        - Местный народ запуган, - возразила Жрица. - Леса полны монстров, а за любую провинность скармливают чудовищам. Они будут верить во всё, что им прикажут. И кто как не мы положит конец тирании некроманта?
        Глава 15
        Отряд Героев должен был достигнуть Больдограда ближе к вечеру, точнее, к традиционному моменту ужина. Вот только всё пошло не по плану, когда пройдя уже больше половины пути, оборотни столкнулись со странным человеком, что играл в шашки прямо на дороге. Странное зрелище, учитывая, что до ближайших поселений по меньшей мере пять километров в обе стороны.
        Пара обычных деревянных стульев и небольшой стол. На парне был надет комплект качественной одежды наёмника тёмных оттенков, но при этом не наблюдалось никаких нашивок либо значков, по которым можно было бы опознать его как участника какого-либо объединения. Оппонент его внушал куда больше настороженности: в бесформенном балахоне, полностью скрывающем его фигуру и лицо.
        Чем ближе отряд приближался к странной парочке, тем медленнее становился шаг лошадей. Наконец, они остановились в четырёх метрах от стола.
        - Кто вы и что здесь делаете? - угрожающим тоном спросила Жрица Света, крепко сжимая свой посох, который успела разложить.
        Парень, что всё это время лениво смотрел на неё, зевнул, а потом изобразил удивление.
        - Господин, - громко зашептал второй, сделав ход и привлекая внимание парня. Тот глянул на доску и фыркнул.
        - Я же приказал тебе не поддаваться!
        Взяв одну из своих белых шашек он «съел» три фигуры оппонента.
        - Господин, я не поддавался, честно! - вновь то ли прошептал, то ли захрипел второй. При этом было заметно, что он дрожит от страха.
        - Кто ты, я спрашиваю! - уже крикнула Дорсия не скрывая раздражения.
        - Для начала, не вежливо требовать имя другого хм… человека, самому при этом не представившись. А во-вторых… ты сейчас серьёзно меня не узнаёшь? - он ткнул в свою щёку пальцем и вопросительно посмотрел на злобную девушку. - Вам что, даже не удосужились портрет показать или зарисовку выдать?
        - Моё терпение не безгранично, человек.
        - Ой, как страшно, страшно, - наигранно-испуганно ответил парень и поднял ладони вверх. - Ладно, я представлюсь…
        - Господин, не пристало вам отвечать, когда рядом ваш покорный слуга, - вмешался второй.
        - Что? Ну давай, представь меня этим «странникам», - хмыкнул тот, иронично выделив последнее слово.
        Второй встал со стула и костлявыми пальцами, которые стали видны из-под длинных широких рукавов только сейчас, скинул с головы капюшон. Лошади возмущённо заржали, так как их наездники натянули поводья, заставляя пятиться назад. Подобная реакция оборотней была неудивительна, так как они пришли в замешательство от увиденного: призванный дух-скелет, работа некроманта, ещё и посреди освещённой дороги. Он задёргал челюстью, совершенно не щёлкая при этом зубами или костями, и раздался всё тот же громкий шёпот:
        - Перед вами лорд этих земель, Владимир Больдстон…
        Больше он ничего сказать не успел, так как Жрица Света произвела атаку. Взмахнув рукой с посохом вперёд, она создала перед собой круг света, из которого в сторону скелета полетели светоносные иглы, разбившиеся снопом искр о [Щит Тьмы]. Следующим, увидев тщетность попытки лидера, был маг: несколько замысловатых движений рук и защитная сфера покрылась огнём.
        Прошло несколько секунд, но пламя продолжало гореть, в то время как Патроклос покрылся испариной. Лицо его изображало болезненную сосредоточенность и растерянность.
        - В чём дело? - спросила Дорсия.
        - Щит… он всё ещё цел…
        - Кадмус, Кирос! - выкрикнула Жрица и земля дрогнула. Огонь погас, но вместо него со стороны обочин появился пласт почвы и камней, который норовил раздавить своих жертв. Вот только, несмотря на устроенный заклинанием грохот, шар продолжал оставаться прежних размеров.
        - Ничего не выходит, - заявил Кирос и посмотрел на лидера. - Отступаем?
        - Ты что такое несёшь? - возмутилась Дорсия.
        - Теперь моя очередь! - спешившись, выступила вперёд Кибела. Она взмахнула мечом, что засиял подобно солнцу, и воткнула его в брусчатку дороги. Некоторые камни тут же начали разлетаться в стороны, освобождая место для огненных шипов, что появлялись пусть и в хаотичном порядке, но чётко в сторону земляной полусферы.
        Столкновение двух техник породило небольшой взрыв и клубы пыли, что тут же развеял порывом ветра Патроклос. Вот только картина, что предстала Героям, в корне отличалась от того, что они ожидали увидеть.
        Человек уже находился перед столом, который стоял так же ровно, как и до этого. Парень поднял свою руку над дрожащим, согнувшимся скелетом, и… отвесил тому щелбан. Дух осел, принялся ощупывать свою голову, но не обнаружив повреждений, успокоился и выпрямился.
        - Убери тут всё, - сказал Владимир и повернул голову к Героям. - О, вы уже успокоились? Быстро.
        Щит тут же пропал, оставляя круг идеальной брусчатки в очаге разрухи. Владимир скептически осмотрелся и покачал головой.
        - Ещё Герои, называется. Вы что учудили? Всю дорогу поломали! Непорядок.
        Парень щёлкнул пальцами и обломки, словно живые, метнулись на свои места и уложились так, будто никаких повреждений недавние атаки не наносили.
        - Вот, так то лучше, - улыбнулся Владимир.
        Скелет, тем временем, положил шашки в доску-коробку, а столы и стулья сложил несколькими лёгкими движениями так, словно они были игрушечными.
        - Я закончил, господин.
        - Отлично, туда.
        Парень сделал шаг в сторону и его ладонь… исчезла. Скелет же подхватил сложенную мебель и в раскорячку скрылся в Пространственном проходе. Только в тот момент Герои поняли, что это было.
        - Ты демон! - поражённо воскликнула Жрица и над её головой появился рунический круг.
        Владимир передёрнул плечами от мурашек, что поползли по его спине: все оборотни разом посмотрели его статус.
        СТАТУС:
        Владимир (Жрец) ур. 83
        ОЗ: 7820
        ОМ: 27852
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 563
        Ловкость: 563
        Выносливость: 563
        Восприятие: 563
        Разум: 563
        КЛАСС: Лучник, Мечник, Шпион, Маг Света, Маг Тьмы, Маг стихий, Воин, Маг скверны, Жрец Хаоса
        
        ИСКАЖЕНИЕ(Присутствие=.>Пришествие) фаза 3
        Все характеристики +531
        Сопротивление Свету +50 (max)
        Сопротивление Тьме +50 (max)
        До следующей фазы маны 27852/38700
        - Вообще-то, это не вежливо, - осуждающе заметил он.
        Последовала очередная атака: из рунического круга появились мелкие шарики, что быстро разрастались, а затем атаковали, производя множество взрывов. Дорога оказалась испачкана гарью, некоторые камни раскололись, но парень продолжил стоять как ни в чём не бывало, разве что расстроенный разрушениями. Вздохнув и покачав головой, он немного выгнулся вперёд - за его спиной раскрылись огромные кожистые крылья, взмах и он улетел в сторону. Герои тут же бросились вдогонку, и лишь Кирос окрикнул всех:
        - Стойте! Он же заманивает нас в ловушку!
        - Мы обязаны его убить, - ответила Дорсия, сверля тяжёлым взглядом парня. - Он демон. Если струсил - оставайся.
        - Он сильнее нас. Помнишь, что сказала Ариэль - не рисковать своими жизнями.
        - И что? Ты предлагаешь всё оставить так? Мы должны собрать свои силы и атаковать все разом, тогда, возможно, у нас появится шанс. Иначе, сбежав, мы навсегда опозорим свои имена. Что выберешь ты?
        Вздохнув, Кирос посмотрел на своего брата, что был готов ринуться в бой хоть сейчас, и спешился.
        - Я с вами.
        Владимир нашёлся в центре поляны в лесу. Он стоял, засунув руки в карманы, совершенно безоружный, со снисходительной ухмылкой на лице.
        - Ну же, давайте, - сказал он после минутных «гляделок», в течении которых оппоненты что-то размышляли. - Окружайте, нападайте разом. Или, может, немного поговорим?
        - Нам не о чем с тобой говорить, демон, - ядовито выплюнула Дорсия.
        - Читать не умеешь? - поинтересовался парень, слегка наклонив голову. - В статусе же написано человек, нет? Если раса противника не такая же, как у тебя, то появляется такая приписка.
        - Мне не нужно читать что-то в статусе, чтобы увидеть очевидное. Сдавайся, иначе погибнешь здесь и сейчас.
        Девушка замерла, ощутив скользнувший по спине холодок - её статус просмотрели.
        - Убедительно играешь, только вот твоей маны осталось лишь треть. Почему не используешь энергию своего божества?
        - Что? Откуда ты… - поразилась Дорсия и смолкла.
        - Я тоже Жрец, - пожал тот плечами. - Ты ведь прочла это, верно?
        - Это невозможно, демон. Весь твой статус фикция, пусть я и не знаю, как ты смог скрыть его.
        - Вообще-то всё, что вы увидели правда, как бы это странно для вас не выглядело. Скажи мне, Жрица, неужели Пресветлая даже не могла подумать, что на их вечеринку с Тьмой может явиться ещё один бог, как она сама когда-то сделала?
        - Не неси ересь, мир создан Пресветлой, это всем известно.
        - И чего я ожидал? - спросил парень понизив громкость голоса. - Чтобы рядовым пешкам и кто-то сказал неугодную правду?
        Пока продолжалась беседа, Герои рассредоточились полукругом, заняв наиболее удобные для себя позиции.
        - Умри, демон! - закричала Дорсия. Она подняла свой посох вверх, и из небес сверкнула молния, ударив в парня напротив.
        Остальные Герои также не остались без дела. Кибела сделала своеобразные движения, чем-то похожие на тренировочные, после чего с лезвия её меча сорвался клин энергии, распространяющийся подобно волне параллельно земле. Патроклос создал шар-бомбу, переливающийся четырьмя цветами стихий, и направил её в сторону Владимира. Братья использовали совместную технику, создав под противником озеро лавы.
        Прогремела череда мощных взрывов, от отдачи которых Герои защитились магическими щитами, вот только даже они не смогли сдержать разрушительной мощи совместных техник, так что их телам пришлось принять на себя часть урона.
        Когда вибрации закончились, находящийся внутри защитного шара Владимир ждал, что пыль и пар кто-то рассеет, но шли минуты, и ничего не происходило. Тогда он сам создал расходящийся в стороны поток ветра и обомлел от увиденных перед собой разрушений.
        Парень находился на маленьком клочке зелени в центре кратера диаметром около пятисот метров. Рядом со его защитной сферой земля пылала словно остывающая вязкая лава. Самих Героев не было нигде видно, как и то, что случилось с лесом за пределами зоны атаки, что стала углублением.
        Расправив крылья, Владимир деактивировал защитный полог и взмыл вверх. В стороны на видимое расстояние - порядка двух километров - были видны поваленные деревья. Ориентируясь по [Ауре Жизни], парню не составило труда найти противников, пусть и не всех. Лишь четыре точки - похоже, кто-то всё же погиб.
        Первой найденной оказалась Дорсия. Она пыталась выкарабкаться из веток, которыми была завалена. Собственно этой ей даже удалось к тому моменту, как парень подлетел к ней. Она как раз перевернулась на спину и облегченно выдохнула, прикрыв глаза.
        - Более омерзительного лидера я ещё не встречал, - с нотками презрения озвучил Владимир, и девушка вздрогнула, после чего ошарашенно уставилась на него.
        - Ты жив…
        - Я - да, а вот кто-то из ваших умер, если только его не занесло за три километра отсюда.
        Он подошёл к девушке и, сложив крылья, нагнулся над ней. Грязная, в разорванной одежде, со спустившимися волосами, она имела жалкий вид.
        - Как же ты омерзительна, Дорсия. Повести своих товарищей на верную гибель вместо попытки оценить возможные риски… Ты настолько самоуверенна, что с лёгкостью взяла на себя ответственность за чужие жизни. Рубить с плеча, делать выводы по первому субъективному впечатлению - это ведь так по-геройски, верно? Ведь ты всегда права, иначе и быть не может? Ты ведь так считаешь?
        - Откуда у тебя такая мощь? Это невозможно! - в отчаянии крикнула она, и из её глаз потекли слёзы. - Невозможно… невозможно… Свет всегда побеждает Тьму, это основа мироздания. Почему же ты не умер, как и положено подобным тебе? Ведь это естественно, так и должно быть… Всегда.
        - Кто это тебе сказал? - поинтересовался Владимир, наблюдая, как лицо девушки вытягивается в недоумении. - Ясно, ты даже никогда и не думала об этом.
        Он выпрямился и сделал шаг в сторону.
        - Сюда кто-то идёт, из твоих коллег, - задумчиво сказал он. - Интересно, почему? Настолько любят тебя, что готовы умереть? Я бы с готовностью принял такой вывод, если бы не одно «но» - а за что вообще возможно любить такую самоуверенную эксцентричную тварь? Ты просто избалованный ребёнок, для которого весь этот мир игрушка. Похоже, родители не занимались твоим воспитанием. Что ж, пора хоть кому-то сделать это.
        Парень схватил её за руку и потянул куда-то. Бросив её на землю возле поваленного дерева, он начал доставать из штанов ремень.
        - Нет, - в ужасе зашептала девушка, отрицательно качая головой. - Пожалуйста, просто убей меня.
        - Ну, умереть всегда успеется, но должен же я хоть как-то морально выплеснуть разочарование от того, что вы уничтожили более четырёх гектаров моих лесов? Так что, надо, Дорсия, надо.
        Сжимая в правой руке сложенный вдвое ремень, Владимир нагнулся и, вновь схватив девушку за руку, закинул себе животом на колени, сам усевшись на поваленный ствол дерева.
        - Что ж, приступим…
        Кадмус ещё издалека понял, что Дорсию бьют, но увидев как именно, он растерялся. Владимир просто порол её ремнём, медленно, не торопясь. Даже юбку не задрал, что не мешало девушке получать боль, вздрагивая каждый раз. Она молчала, лишь всхлипы, характерный свист ремня о воздух, да глухой удар о мягкую плоть. Та пыталась царапаться, хваталась за его ногу, но было видно, что все её старания не приносят ему совсем никакого вреда.
        Собрав всю свою волю и силы в кулак, которым сжимал рукоять меча, Кадмус медленно приближался со спины к врагу, пока не получил удар по затылку и не рухнул кулем на землю. Владимир остановился и медленно обернулся назад. Над братом стоял Кирос и безэмоционально смотрел на врага. Камень из его ладони упал и покатился в сторону.
        - Ну же, я слушаю тебя, - сказал заинтригованный лорд.
        - Я хочу перейти на твою сторону.
        - Надо же, - удивлённо воскликнул Владимир, - предательство? И зачем же…
        - Я не предатель, - тут же перебил его оборотень, пытаясь не смотреть в заплаканные, полные горя, глаза Дорсии, - просто я вижу то, чего не хотят видеть другие.
        - И это что же, например?
        - Люди в твоих землях, - парень отвёл взгляд в сторону и пожал плечами, - они счастливы.
        - Они рабы… - вставила свои пять копеек девушка и получила шлепок по пятой точке ладонью.
        - Тебя никто не спрашивал, помолчи. А ты продолжай, парень. Тебя Кирос звать, верно?
        - Да, ты ведь уже всё о нас знаешь? - Владимир кивнул и Кирос усмехнулся. - Люди местные может и правда находятся в извращённом рабстве, но… это не отменяет того факта, что они счастливы. Они сыты, защищены. У них есть всё, что не доступно почти всем другим, пусть и свободным. И тогда вопрос: а что стоит такая свобода? Возможно, её и следовало бы променять на такое рабство? Когда близкие тебе рядом и им ничто не угрожает? Просто живи и работой, следуй правилам, больше от тебя ничего не требуется. А свобода… Да и тьма с ней.
        - Интересно, - задумчиво ответил Владимир, а потом улыбнулся. - А ты мне нравишься. Чего так с братом то?
        - Он не был готов принять очевидное… Точнее, пойти против Пресветлой. Если бы я позволил ему напасть, ты бы убил его. Я, - он опять пожал плечами, сделав паузу, - просто спас брата.
        - Ну что ж, раз уж мы всё обсудили, пойди там поищи своего товарища, - Владимир махнул рукой в сторону. - Я чувствую его душу. А вот ещё один, похоже, отправился к своей Богине. Ну а с тобой, - парень посмотрел на лежащую на его коленях заплаканную девушку и слегка похлопал ее по заднице своей ладонью, - мы ещё не закончили…
        Глава 16
        Держа Кассию за ладонь, я поднялся вместе с ней на холм и указал на поваленное бревно.
        - А это моё самое любимое место Убежища, - сказав это, я уселся и похлопал по месту рядом с собой.
        Жене, судя по всему, жилище моё не понравилось. Нет, она ничего не сказала, лишь несколько раз задала уточняющие вопросы, но выражение лица… Она будто не верила в происходящее, ожидая, что скоро я просто улыбнусь и скажу, что это шутка.
        Тихо вздохнув, она села рядом и с надеждой посмотрела на замок вдалеке.
        - Я понимаю, что Убежище не совсем то, что ты ожидала увидеть, но это действительно мой дом, именно здесь я провожу больше всего времени. Это самое защищённое место, что я знаю, к тому же, всё здесь сделано моими руками. Для меня это не землянка, не пещера, это мой дом. Вдалеке ты видишь Больдоград и замок в нём - официально это моя резиденция. Если хочешь, можешь жить там, но это мало чем будет отличаться от твоего же особняка в Проклятых Землях. Разве что с артефактом, что дал тебе Фавоний, можешь ходить среди людей ничего не опасаясь. Ну и не стоит принимать вторую ипостась, разумеется.
        Я посмотрел ей в глаза, ожидая увидеть хоть какой-то эмоциональный отклик, но она была всё такой же неприступной королевой, как и обычно. Сдержанная и холодная, но при этом покорная моей воле.
        - Я бы хотела увидеть всё, что есть в твоих владениях, - наконец ответила она хоть что-то. Что ж, сухо, я ожидал чего-то большего.
        - В таком случае, завтра я передам тебя на попечение Виорела, это мой управляющий замка. Он расскажет и покажет всё, что ты только пожелаешь узнать. Сама увидишь, как живут здесь люди, и сколько я имею с них ресурсов. Если предложить человеку базовые гарантии счастливой жизни, то он с радостью променяет на это свою свободу. И я не виню в этом простой люд, имея различные свободы, они несчастны, я же предлагаю сытое рабство. Чтобы понять эту простую истину мне потребовалось побывать в другом мире, но оно того стоило. Чтобы не случалось, каким бы абсурдным, несправедливым и жестоким не казалось событие, из всего можно извлечь урок.
        - Демонам может не понравиться строй, при котором люди счастливы и сыты.
        - Наша раса застряла в консерватизме, они не хотят развиваться. Живя сотни лет, демоны становятся брюзжащими стариками, которым противно развитие. Но жизнь такова, что не умеющий приспосабливаться погибнет.
        Кассия положила свою ладонь на мою и сжала.
        - Мы все скоро исчезнем, ты сам говорил мне это.
        - Говорил, - улыбнулся я и накрыл её ладонь своей. - Но это не призыв к тому, чтобы ложиться, сложив руки на груди, и ждать конца света. Я не знаю, что будет после, снова ли я всё вспомню, или появлюсь в новом мире кристально чистым, но это не значит, что я не должен делать то, что мне хочется. Я хотел создать Утопию, подсмотренную в ином мире, и я это сделал. Кассия, не для того ли мы и живём, чтобы просто быть счастливыми? Гордость, идеалы, стремления, свобода, боги - имеет ли это значение? Истинная свобода это выбор, и я его сделал. И ты, насколько я вижу, тоже.
        Девушка улыбнулась и смущённо отвела взгляд.
        - И мы будем счастливы? Вместе? Пока смерть не разлучит нас?
        - Смерть уже делала это. Наша же задача состоит лишь в одном - следовать своему выбору и не забывать о нём.
        - И кто из нас старик? - усмехнулась она. - Ты говоришь как мудрый старец.
        - А чтобы понять что-то важное нужно прожить несколько столетий?
        - Некоторым и этого времени недостаточно, так и умирают, будучи по сути малыми детьми.
        - Иногда полезно быть ребёнком, но только иногда.
        Кассия засмеялась и положила свою голову мне на плечо. Раз Эой не вмешался в разговор, значит он решил поспать. Уж и не знаю, хорошо это или плохо.

* * *
        Я находился в одной из своих лабораторий, когда безмолвный скелет привёл Кироса и Кадмуса, двух братьев-оборотней. Демонические печати я успел наложить на них сразу же по прибытию в Убежище, так что оба стояли со свободными руками.
        - Освоились? - поинтересовался я.
        - Мой брат ещё не до конца свыкся с новыми реалиями, - осторожно заметил Кирос, косясь на парня рядом, который, к слову, стоял с каменным выражением лица, - но скоро он будет служить вам так же преданно, как это собираюсь делать я.
        Его слова вызвали у меня усмешку. Откинувшись на спинку стула, я отрицательно покачал головой.
        - Вот только мне не нужно от вас безропотное служение. Для этого у меня достаточно бездумных духов.
        - Но ведь…
        Кирос потянул было руку к сердцу, куда наложена порабощающая печать, но тут же одёрнул её.
        - Печать нужна только для того, чтобы вы не наделали глупостей. Всё же вы Герои, а это что-то, да значит. Но не все предпочитают лезть на рожон, некоторым нужна мирная счастливая жизнь. Вы ведь знаете двух пропавших Героев - Розалию и Эгле?
        - Да, это люди, что состояли на службе Вилантии. Сейчас они мертвы, как и третий - Альгирдас.
        - Альгирдас действительно мёртв. Премерзкий типчик был, он мне никогда не нравился. А вот остальные две девушки более чем живы и здоровы. Они живут мирной жизнью и считают себя счастливыми. Никто из них не будет принимать участия в предстоящей войне.
        - Войне? - тихо переспросил Кирос.
        - Да, Нашествии. Видите ли, дела обстоят несколько сложнее, чем вы бы могли себе представить. Помимо двух противоборствующих богов, Пресветлой и Праматери, есть ещё один. Его основная миссия, как предполагалось, состояла в уничтожении мира. Вот только мне удалось с ним договориться и отсрочить неизбежное, иначе все мы были бы уже мертвы.
        «Отсрочить неизбежное? Ты что несёшь, смертный?»
        Вот он, проснулся…
        «А ты предлагаешь сразу им всю правду в лоб вывалить?»
        - Я являюсь единственным Жрецом Бога Разрушений и Хаоса, бога, который не связан тем самым договором невмешательства.
        Братья переглянулись.
        - Я знаю, как это звучит со стороны, так что скоро сами убедитесь в достоверности сказанного мной. Я попрошу Розалию рассказать вам всё как есть, а то уже сам устал в тысячный раз повторять. Позвал же вас я не заставлять что-то делать, а кое-что показать.
        Я наклонился и достал из ящика стола магический шар № 3, около сорока сантиметров в диаметре - мечта многих магов из-за дороговизны и малой мобильности. Глаза братьев так и засветились завистью. Я же поставил артефакт на стол рядом с клеткой, накрытой тканью.
        - Месяц назад ко мне пришли ваши сородичи и попросили помощи. Мой бог Эой согласился явить чудо.
        Я стянул с клетки ткань и открыл дверцу. В шаре появился туман, рассеявшийся через пару секунд и явивший взору всё, что видит маленькая неприметная птичка.
        - Подходите, не стесняйтесь, - подозвал я братьев.
        - Что это за магия? - удивлённо спросил Кадмус. - Вы можете управлять птицей?
        - Могу, - ответил я и вытянул перед собой ладонь, куда птица и села. Затем я развернулся и воробушек выпорхнул в невидимый в полумраке лаборатории Пространственный проход.
        Свет из шара тут же ударил в глаза и все мы прищурились. Птица оказалась на открытом пространстве рядом с морем, на берегу которого расположилось множество палаток.
        - Это же… затопленная Ларингия, - поразился Кадмус и перевёл взгляд на меня. - Это место находится более чем за тысячу километров отсюда! Вы уже бывали там?
        - Нет, это ещё одна моя магическая разработка. Основано на тёмной энергии, разумеется. Демонической, как некоторые её называют.
        - Но сколько прошло времени после вашего призыва? Пять лет? Шесть?
        - Семь, - усмехнулся я.
        - Но это же катастрофически мало, чтобы освоить подобный уровень магии…
        - Я единственный Жрец бога, не связанного договором невмешательства, - вновь повторил я. - Для меня не действуют обычные ограничения. Хотя, это связано не только со статусом Жреца или Героя, тут нечто иное. Возможно, просто я такой особенный? Ведь именно меня выбрали из миллиардов людей моего мира, верно? К слову, я маг девятого ранга, но и до десятого мне не так уж и долго осталось. Все погибающие от оружия моих военных отдают свою энергию жизни мне, так что рост моих сил пассивен и не требует каких-то действий. Да, это возможно так же благодаря одной из моих магических разработок. Всё же, в штате моих сотрудников полно магов, их помощь не может остаться незамеченной, верно? Я создал структуру, которая работает как целостный организм, и всё во благо мне, ну и себе тоже, естественно, иначе ни о какой нормальной эффективности не могло быть и речи.
        Между тем, пока я говорил, воробушек успел облететь весь лагерь на берегу моря и стало заметно, что все смотрят куда-то в небо. Я изменил траекторию полёта и так же увидел то, что привлекло внимание остальных: размытый шар с хвостом рядом с солнцем.
        «Как интересно, - подумал я. - За все семь лет ни разу не видел и не слышал о падении метеорита, а уж о комете тем более. Это настолько редкое явление?»
        «Не знаю, как в том мире, где ты жил, но здесь ничто в небе не происходит само по себе, на всё воля богов», - судя по тону, Эою комета не нравилась.
        «Считаешь, Пресветлая настолько сильно заинтересовалась нашей персоной, что решила "уронить" на мои земли комету?»
        «Вряд ли, иначе это будет нарушением договора».
        «Полагаешь, скоро начнётся открытое противостояние?»
        «Сказал же - не знаю! Но комета точно не спроста и скоро нам аукнется. Либо, это своеобразное знамение, я не в курсе пророчеств и легенд кого-либо из созданий Праматери».
        - Эта комета говорит вам о чём-то? - поинтересовался я у братьев, но те отрицательно покачали головой.
        - Ко-ме-та? Это так называется? - удивленно переспросил Кадмус. - Что это такое?
        - Огромный камень из льда и пыли. Хвост искривлён, широкий и короткий, она мчится на нас.
        - На Ларингию?
        - Нет, вообще на планету, а где именно упадёт - большой вопрос. Как и то, какие разрушения будут вызваны этим событием.
        «Ты сможешь повлиять на полёт кометы? Отклонить её траекторию или разрушить?»
        «На данном этапе силы - нет. Мне нужна вся моя божественная мощь и тело. Не твой кусок плоти, а моя истинная сущность».
        «В таком случае будем надеяться, что она упадёт не на моё Убежище».
        «Маловероятно, если Пресветлая захотела нарушить договор, то поступила бы более радикально, а не запустила камушек во врага. Но даже так, сейчас я в состоянии защитить площадь, равную всей Вилантии».
        «Явишь ещё одно чудо?»
        «Разумеется, я же бог».
        «Бог Разрушений, что спасает».
        «Да, это забавно».
        - Полагаю, на этом хватит, - сказал я и деактивировал связь с птицей, отчего картинка в шаре потухла, и он сделался совершенно прозрачным. - Вы видели количество своих соотечественников, кто готов служить новому богу. Надеюсь, увидев всю его мощь завтра, измените своё мнение обо мне и моих словах. Особенно ты, Кадмус.

* * *
        От автора.
        Был бы очень признателен, если часть моих читателей подпишется на моего соавтора У нас выходит новый совместный цикл "Готов или нет - приготовься к вайпу", первый том которого по некоторым причинам, связанным с политикой данного сайта, остался без моего никнейма в графе "авторы". Надеюсь, вам новый цикл так же понравится, мы очень старались над ним. PS вайп от такого определения в программировании - удаление, уничтожение.
        Вайп, том 1: Глава 17
        Я усадил Кассию перед собой на лошадь, так мы и заехали в Больдоград. Завидев нас, народ расступился и кланялся.
        - Удивительно чисто тут, как для людей, - хмыкнула девушка.
        - Эффект битых стёкол. Грязь на улицах порождает ещё большую грязь, гадить же в чистом месте неуютно.
        - Что? - она удивлённо посмотрела на меня.
        - Позже объясню подробнее, - улыбнулся я ей.
        Она задумалась и молчала какое-то время, внимательно разглядывая всё вокруг.
        - Тебя здесь уважают и любят, - наконец проговорила она.
        - Об этом я и говорил, умелое сочетание кнута и пряника делает чудеса.
        - Почему мы просто не переместились во дворец?
        - Чтобы все увидели тебя вместе со мной. Позже я сообщу местным о своей невесте… ай! - Кассия больно ткнула меня локтем в бок, чем вызвала лишь недоумение. - Что случилось?
        - Какая ещё невеста? Я твоя жена!
        - Официально здесь ты сейчас никто, так что придумаем легенду и устроим свадьбу. Мне казалось, что женщинам такое нравится. Учитывая, что после моего возвращения никаких церемоний не проводилось, данное мероприятие будет уместно. Заодно окунёшься в традиции Вилантии. Это должно быть занимательно, давно ли ты развлекалась и узнавала что-то новое?
        - Прости, ты прав, - ответила она, отводя смущённый взгляд в сторону.
        Во дворце, когда встретивший меня постовой покосился на девушку, не решаясь спросить открыто кто это, я представил Кассию как свою невесту, на что тот, разумеется, сильно удивился.
        - Ты видел его лицо? - хихикнула демоница, когда мы шли в одиночестве по коридору.
        Я остановился и прижал её к себе, внимательно заглядывая в глаза. Она снова была естественной молоденькой девушкой, и этим моментом хотелось насладиться. Возможно, кому-то нравится высокомерие и неприступность, но на такую Кассию я уже насмотрелся вдоволь.
        - Такой ты мне нравишься больше всего.
        - Какой? - удивилась она.
        - Естественной.
        - Такая я только для тебя.
        - Знаю.
        Я поцеловал её, растягивая момент удовольствия, но это не могло продолжаться вечно. Держась за руки, мы наконец дошли до кабинета Виорела. Я тихо постучался и толкнул дверь, но та оказалась заперта.
        - Странно…
        Согласно [Ауре души] внутри кто-то был, так что я просто сильнее сдавил ручку и выломал её. Войдя внутрь, никого не увидел. Обойдя стол, заглянул под него. Мальчишка затравленно посмотрел на меня, не зная что сказать.
        - В чём дело? Ты плохо себя чувствуешь? - насторожился я и тут же просветил его [Магическим зрением], но ничего необычного не заметил. На ощупь он тоже был обычной температуры.
        - Вы… вы обещали мне охранника! - наконец воскликнул он и… заплакал. Обычная ситуация, но для ребёнка, а не старца.
        - Да в чём дело то?!
        Наверное, я бы разозлился, если бы не переживал за своего сотрудника. Переселение душ не такой простой процесс, но почему-то в его случае всё шло слишком идеально. Согласно закону подлости, должно было произойти нечто непредвиденное, побочный эффект, которого никто не ожидал. И видя перед собой заплаканного ребёнка, я испугался, что момент неопределённости наступил. Всё же, проще переселять душу в изначальное тело, ну или близкое по возрасту, но никак не наоборот.
        Я взял мальчика на руки и тот обнял меня в ответ, продолжая рыдать.
        - Они… Они… я… не… ааа…
        Ничего связного он сказать не мог, я было начал пролистывать свой безразмерный список навыков, дабы одним из них успокоить Виорела, но остановился: а что, если магическое вмешательство сделает только хуже? Что, если печати разрушатся из-за поступления лишней энергии? Магия тонкая наука, всё же, а за этого человека я переживал ненамного меньше, чем за Больдо.
        Наблюдая за нами, Кассия выглядела растерянной.
        - Давай я его успокою, - сказала она неуверенно и протянула вперёд руки. Мальчик всхлипнул и внезапно затих, уставившись на неё.
        - Кто это? - насупившись спросил он, размазывая слёзы по щекам.
        - Это моя жена.
        Он вздрогнул и ошарашенно уставился на меня, а потом на девушку.
        - Она не похожа на демона.
        - Как и Крина, - заметил я.
        - Вы правы, простите. Опустите меня, это всё… слишком странно, - сказал он и смущённо покраснел.
        Оказавшись на своих двоих, он поправил на себе одежду и улыбнулся Кассии, после чего поклонился.
        - Приятно познакомиться, госпожа Кассия, очень наслышан о вас. Разрешите представиться, замковый управляющий Виорел.
        Девушка замерла, переваривая услышанное.
        - Простите, я слышала, что вас переместили в молодое тело, но никак не ожидала, что оно… настолько юное.
        - К сожалению, других подходящих вариантов не было, - я развёл руками, - так что имеем что есть. Тем более, он будет расти и однажды приобретёт полноценную взрослую внешность.
        Повернувшись к мальчику, я нахмурился и поставил руки в боки.
        - Так что здесь произошло? Ты собираешься мне объяснять? Зачем требовал охранника?
        Виорел смутился, глазки забегали.
        - Понимаете… Местные слуги… В частности служанки. Им моя новая внешность, как бы так сказать, слишком уж понравилась. Они… Они тискают меня и совершенно не дают работать! - последнее он выкрикнул и зажмурил глаза.
        Мы с Кассией переглянулись и засмеялись. Виорел тут же открыл глаза и удивлённо посмотрел на нас, а потом насупился. Вид он имел при этом весьма детский, что только добавляло комичности ситуации.
        - Так в чём проблема? - смеясь спросил я. - Ты ведь переживал, что придётся потерпеть до взросления тела, чтобы вновь насладиться женским обществом, теперь же и ждать не нужно.
        - Это совсем другое! - он топнул ногой, лицо исказила ярость, а потом снова брызнули слёзы из глаз. - Да ну вас всех!
        Он снова начал утираться рукавами.
        - Юное тело влияет на тебя, к этому нужно привыкнуть. Я ведь предупреждал.
        - Я помню, но… Приставьте ко мне охранника постоянного, пожалуйста!
        - Хорошо, я позабочусь об этом, не переживай так. Думал, что он тебе может потребоваться только за пределами территории замка. Сейчас же, можешь провести Кассии экскурсию? А мне нужно бежать по делам, какие-то проблемы у Скендера и Крины.
        - Хорошо, я сделаю всё, что от меня потребуется, - кивнул Виорел и посмотрел на девушку. - Вы ведь пока позаботитесь обо мне?
        - Да, - ответила она и, не сдержавшись, задорно улыбнулась.
        - Отлично, - сказал я, потирая ладони. - В таком случае, я сейчас заскочу к Яноро и отдам распоряжение об охраннике для тебя.
        Подойдя к Кассии, я снова обнял и поцеловал её, после чего вышел из кабинета, выкрикнув уже уходя по коридору:
        - И позаботься о новой двери, Виорел!

* * *
        Молодая пара сидела на песке на берегу озера, а вокруг них летала светящаяся пыльца местных растений. На тридцатом уровне Подземелья всегда ночь, а потому фосфоресцирующая природа вокруг завораживала такого жителя Поверхности как Розалия.
        - Сколько уже бывала здесь, а всё равно каждый раз не могу оторвать взгляд, - сказала девушка, поймав в ладошку светящуюся пылинку.
        Парень, что внимательно смотрел всё это время на неё, нахмурился и отвёл взгляд.
        - Почему мы не ходим на другие уровни? - спросил он.
        - На верхних я бывала, но с ними связаны не лучшие воспоминания, - смутилась девушка. - Здесь же, благодаря кольцу Кастула, все монстры разбегаются заранее. Идти же куда-то ещё одной - страшно.
        «А ещё - ты ведь никуда меня не зовёшь!» - подумала она, но промолчала.
        - Почему одной? - удивился Сильван. - Я буду с тобой. Так куда бы ты хотела?
        - Не знаю, - улыбнулась Розалия. - Сам ведь местный, вот ты и скажи. Наверняка, на самых низких уровнях есть необычные места.
        - Я живу в Проклятых Землях, не в Подземелье. Знаю, где и что находится, но никогда не гулял просто так, только… по делам семьи.
        - Семьи? Ты никогда не говорил о них, - осторожно поинтересовалась девушка.
        - Потому что они все мертвы, погибли ещё во время Мировой войны.
        Розалия нервно сглотнула, а потом вспомнила, что это событие произошло пятьсот лет назад, и растерялась.
        - Твои родители?
        - Да, я тогда ещё был очень юн и полон надежд. Считал, что люди и демоны могут жить в мире.
        - Но это всё же произошло, в землях Владимира…
        - Не говори мне о нём! - внезапно зло оскалился парень, после чего виновато посмотрел на отпрянувшую от него девушку. - Прости.
        Они дружили уже больше полугода, после того момента, когда столкнулись в имении Кастула Гегения. Парень поинтересовался, не является ли она одной из Героев людей, после чего пригласил прогуляться. Как оказалось, они виделись ещё на вечере помолвки Эгле и дракона, но тогда случилась большая потасовка из-за внезапного скачка силы Владимира, и праздник быстро закончился. После той встречи Розалии показалось, что она заинтересовала парня в романтическом ключе, а потому сама потянулась к нему. Но с тех пор мало что изменилось, они ходили держась за ручки, да ещё несколько неловких поцелуев, после которых Сильван не принимал никаких решительных шагов. А ведь Розалии хотелось большего! Впервые она почувствовала себя рядом с парнем именно слабой девушкой, а не Героем или бесполым другом.
        К сожалению, она даже не подозревала о том, что именно может скрывать от неё парень. Несмотря на множество совместно проведённых в разговорах часов, она совершенно ничего о нём не знала. Только то, что он живёт в Проклятых Землях, и что является не бедным аристократом. Даже возраст его оставался для неё загадкой. В то же время, она успела рассказать ему о себе абсолютно всё, даже самые потаённые переживания прошлого. И на всё она встречала понимающий взгляд и слова сочувствия. Казалось, она нашла родственную душу.
        - Я был единственным ребёнком в семье, - внезапно сказал Сильван и Розалия встрепенулась, вся превратившись во внимание. - Мой отец был суров, мать же ненамного мягче. Я дружил с нашими людскими рабами и отказывался пить их кровь. Считал, что весь мир живёт неправильно, и мечтал однажды это исправить. А потом появилась Система Навыков и началась война. Мои родители в числе первых попали в авангардные силы и были разбиты в самом начале боевых действий. Разумеется, я любил их, смерть родных стала для меня шоком. В те времена я верил, что отец бессмертен, что нет никого, кто мог бы победить его. Потом я сменил опекунство нескольких родственников и просто сбежал. Ведь весь прежний уклад общества рухнул, родителей уже не было, и я мог жить как хотел.
        - И что произошло дальше? - с осторожностью поинтересовалась Розалия, слегка сжав его ладонь в своей.
        - Я стал жить среди людей. Никто не знал мою природу, что я демон. Однажды к нам в поселение пришли двое, из бывших рабов моей семьи. Я ведь был рад им, если честно, считал друзьями. Сначала они пытались меня шантажировать, а потом… Прости, я не хочу говорить об этом. После я вернулся к своему народу.
        - Сколько тебе было лет, когда родителей не стало?
        - Больше, чем когда ты переместилась в наш мир. Да, ты верно понимаешь, я довольно стар. Я противен тебе? - он вяло улыбнулся и разжал свои пальцы, но Розалия не отпустила его ладонь.
        - Ты молодо выглядишь для старика.
        - Я, - он запнулся и отвёл взгляд, задумавшись. - Я почти как Кассия, знаешь ведь её? Только мне приходится использовать магию напрямую, чтобы оставаться внешне молодым.
        - Мне это не важно, только если ты не купаешься в крови младенцев, - ответила девушка и улыбнулась. - Ты ведь так не делаешь?
        Сильван лишь рассмеялся в ответ и отрицательно покачал головой.
        - В таком случае, даже если тебе несколько столетий, меня не пугает разница в возрасте. Надеюсь, тебя тоже? Наверное, я для тебя совсем маленькая глупышка.
        - Нет, ты совсем не такая. С тобой я снова чувствую себя молодым, - он отпустил её руку и полез в карман куртки, достав оттуда продолговатую коробку. - Это тебе.
        Не веря своему счастью, девушка приняла коробку и начала её распаковывать - Сильван впервые ей что-то подарил. Внутри оказалось лёгкое изящное рубиновое колье, что её очень сильно смутило.
        - Прости, но я не могу это принять, - настороженно сказала она, на что парень очень удивился.
        - Но почему?
        - Это слишком дорогой подарок.
        - Дорогой? - переспросил он и засмеялся. - Ты шутишь? Сущая безделица.
        - Это же рубины.
        - И что? Просто возьми это. Давай помогу?
        Она, смущаясь, кивнула, после чего парень одел на неё украшение. Вскоре после этого Сильван проводил её в имение Кастула, который, словно дожидаясь их, стоял на пороге.
        - Тебе поручение от Аветуса, - сказал он протягивая конверт девушке, после чего коснулся колье. - А это что такое?
        - Сильван подарил. Правда красивое? - ответила она и, тут же вскрыв конверт, принялась читать содержимое.
        - Что-то срочное? - поинтересовался оставшийся в сторонке демон.
        - Почти, - ответила та, улыбнувшись, и посмотрела на него. - Мне нужно вернуться на Поверхность на пару дней. Ничего серьёзного.
        Она подошла к Сильвану ближе и обняла, после чего попрощалась и ушла в дом. Мужчины остались наедине.
        - И как это понимать? - нахмурился Кастул, ткнув большим пальцем через плечо в направлении ушедшей девушки. - Ты уже даришь ей драгоценности?
        - Не вижу в этом ничего ужасного, - пожал тот плечами и развернулся, намереваясь уходить, но Кастул положил свою широкую ладонь ему на предплечье.
        - Когда ты собираешься доложить об этом Аветусу? А ей самой уже сказал, кто ты на самом деле?
        - Всему своё время, - нехотя ответил Сильван. - Не торопи события.
        - Не торопить? - Кастул уже начинал злиться. - Ты уже даришь девочке подарки, она влюблена в тебя! Неужели считаешь это нормальным? Розалия не одна из тех пустышек, что вьются вокруг тебя толпами. Я и так достаточно долго молчал по твоей просьбе, исключительно ради нашей дружбы, но всему есть предел. Мы с Аветусом не позволим тебе играться с её чувствами.
        - Играться? - Сильван повернулся к дракону, с усмешкой смотря на него. - Ты совсем спятил, женившись на этой человечке?
        - Ты бы следил за словами, - Кастул сжал кулаки и навис над парнем, но тот не показал ни тени страха. - Оставь Розалию в покое, я дал тебе возможность узнать её лучше, теперь хватит, ты заигрался. Если ещё раз придёшь к ней, я незамедлительно доложу об этом Аветусу.
        - Я смотрю, ты не лучшего мнения обо мне, друг, - усмехнулся Сильван. - А может, я тоже влюбился? Такое тебе в голову не приходило?
        - Не шути так, сам прекрасно знаешь, кто она, и чем это чревато. К тому же, ты ей в прадеды годишься, чем она могла заинтересовать тебя?
        - Ты тоже в несколько раз старше своей жены, или забыл об этом?
        - Уж точно не настолько, как ты. По меркам людей, тебе лет семьдесят, когда мне едва перевалило за тридцать. Ты стар.
        - Не дави на меня, громила, - парень оттолкнул Кастула в грудь. - А может, смотря на неё, я вижу себя в молодости? Когда-то и я был юн и наивен, верил в светлое будущее для всех, но в итоге всё оказалось куда печальнее даже самых хмурых моих прогнозов. Но смотри, что теперь? Ты женат на светлой, на Жрице самой Пресветлой, кто бы мог подумать? Ещё и Герое, коллеги которой в прошлом убивали сотни лучших из нас.
        - К чему ты клонишь?
        - Когда-то я хотел изменить мир, но ничего не вышло. Смотря на Розалию, я вспоминаю прежнего себя, и знаешь, в такие минуты мне кажется, что всё возможно.
        Кастул не спешил с ответом, он стоял, сверля парня недобрым взглядом около минуты, после чего вздохнул и прикрыл глаза.
        - Даю неделю. Ты обязан рассказать ей правду о себе и доложить о своих намерениях Аветусу. Если ты этого не сделаешь, тогда они всё узнают от меня. Сам понимаешь, так будет только хуже.
        Сильван кивнул и, развернувшись, направился к воротам.
        Глава 18
        - И позаботься о новой двери, Виорел! - крикнул из коридора Владимир, отчего мальчик недовольно сморщился.
        - Да кто ещё вообще о ней тогда позаботится, если не я, - пробубнил он. - Всё на мне, даже умереть спокойно не дали…
        - А ты вы бы предпочли умереть? - хихикнула Кассия.
        Виорел вздрогнул, внезапно осознав, что сказал мысли вслух, и затравленно посмотрел на девушку.
        - Не бойтесь меня, я вам не сделаю ничего плохого, - ласково сказала она. - Да и Аветус не даст вас в обиду. Вам нечего опасаться.
        Виорел тяжело вздохнул и опустил взгляд в пол.
        - Можно подумать, он мне даст умереть. Нет, я конечно благодарен за новое здоровое тело, но всё это неестественно. Так не должно быть.
        - Многое нам может казаться из ряда вон выходящим, но мы не боги, и раз что-то случилось, значит оно естественно.
        В ответ Виорел хмыкнул и с усмешкой посмотрел на неё исподлобья:
        - Боги, говорите? Как знать… Но что-то мы задержались здесь, - он обвёл комнату рукой, указывая на явный беспорядок в бумагах, - не лучшее место для дамы.
        - Я лично управляла домом, так что можете не переживать, мне бумаги и отчёты не в новинку, - снисходительно улыбнулась она. Хотелось сказать и о том, что она когда-то была королевой, но промолчала об этой детали.
        - Даже так? - удивился мальчик. - И как вас так угораздило?
        - Хочешь сделать что-то хорошо, сделай это сам. К тому же, там, где я жила, имелось мало развлечений, да и не любитель я предаваться праздности.
        - Приятно слышать это от такой юной леди, - слегка поклонился Виорел.
        - Я не настолько юна, как вам может казаться, - грустно улыбнулась девушка. - Но хватит об этом.
        - Вы правы, прошу за мной. Начнём с осмотра замка, его основных помещений.
        Кассия пошла за мальчиком, внимательно слушая его рассказ. В какой-то момент она услышала смех ребёнка и остановилась, повернув голову к окну. Заметив это, мальчик встал на носочки, облокотившись на подоконник, и выглянул на улицу. Там по траве бегал Больдо, а Вадома делала вид, что пытается его догнать.
        - Это ведь его сын, верно? - тихо спросила она.
        - Да, но вам не о чем переживать, его мать давно мертва, - сдержанно ответил Виорел.
        - Какой она была?
        Мальчик задумался, не понимая, что именно хочет услышать от него демоница.
        - Капризная, избалованная, - решил он не юлить и сказать всё, что думает. - Её покойный брат однажды сказал мне, что она специально забеременела, чтобы отец её не выгнал из родового замка, не спихнул в семью другого мужчины. Она мечтала, чтобы её сын стал наследником, а не Дорин, у которого осталась только дочь. Уверен, что Владимир пошёл на это исключительно ради того, чтобы задержаться в этих землях, стать регентом мальчика. Вы должны понимать, что он и близко не испытывал к матери своего сына чувств, которые питает к вам. С ней он был холоден, а иногда даже жесток. Не хочется даже вспоминать о тех манипуляция, на которые он шёл в те времена. О вас же он рассказывал очень много и только хорошее.
        - Легитимность власти, он так мне сказал. Что ребёнок ему был нужен исключительно для этого.
        - Прошу вас, Кассия, не будьте жестоки по отношению к Больдо. Он всего лишь ребёнок, и ни в чём не провинился перед этим миром. Он не в ответе за то, кем являются его родители. И прошу вас, постарайтесь не ревновать вашего мужа к нему. Владимир и Больдо сильно привязаны друг к другу…
        - Я уже сказала вам, что не так юна, как кажусь на первый взгляд. Мне незачем истерить по поводу этого ребёнка, пусть и неприятно осознавать его наличие. Я выбираю нейтралитет.
        Сказав это, она пошла вперёд по коридору. Чтобы Кассия не говорила, ей было тяжело смириться с тем, что Аветус за столь короткий срок в этом мире успел жениться и завести ребёнка. Одно дело - случайные связи, а другое - создание семьи. К тому же, она сама так и не родила ему наследника в прошлом, потому что банально не успела, и из-за этого потеряла много времени, что могла бы провести с любимым мужем, а не в одиночестве, словно в изгнании. Сейчас же… сейчас она слишком стара, репродуктивный возраст давно закончился.
        Не затягивая неловкое молчание, Виорел догнал девушку и продолжил рассказывать о замке. Они зашли на пост охраны, где забрали выделенного Яноро для управляющего человека, а сразу после этого направились к главной служанке. Ей Виорел представил Кассию как новую хозяйку замка. Та всплеснула руками и изобразила радость:
        - Неужели наш лорд наконец-то женится? Как я рада! Не пристало такому мужчине долго быть одиноким. Давайте я вам помогу с организацией церемонии! Какая дата? Как это неизвестно?!

* * *
        Я вышел из Пространственного прохода и попал в центр какого-то полигона. Впереди, между хозяйственными постройками сновали бесы. Я поднял голову и посмотрел наверх, там по высоким стенам из широких стволов неспешно расхаживали ещё несколько монстров. Пока я разглядывал окружение, ко мне подбежали два краснокожих демона.
        - Лорд Аветус! Проследуйте за нами!
        Выглядели они взволнованно, что заинтересовало меня. Направились мы к единственному здесь двухэтажному зданию. Появление моё было замечено всеми, но проявлялось это только во взглядах - никто не рисковал просто остановиться и прекратить свою работу. Подобное поведение было взращено в них согласно моим приказам ещё в Лагере, ведь на первом месте должна находиться именно дело.
        Краснокожие остановились рядом с дверью, открыв мне её и поклонившись. Я вошёл в довольно просторное помещение порядка тридцати квадратных метров, где за столом сидело всё командование моей второй армией, состав которой претерпел значительные изменения. Пока они шли по Вилантии, среди них были только люди и несколько некромантов для призвания нежити в виде духов, если такое могло потребоваться. После падения же Столицы, часть бесов со своими краснокожими командирами была переведена сюда, на территорию эльфов.
        Демоны и люди встали, приветствуя меня поклоном. Я кивнул им и сел на свободное место.
        - Я вас слушаю, - с доброжелательной улыбкой сказал я, обведя окружающих взглядом. Всё тут же упёрлись в Скендера, который вид имел такой, словно конкретно облажался, и грядёт неминуемая расплата.
        - Кхм, - прокашлялся он в кулак, всё так же смотря в столешницу перед собой. - Как мы и сообщали отчётам, уже захвачено все пять форпостов на границе с Вилантией. Операции прошли успешно, никто из соседей ничего не заподозрил. В живых оставляли несколько эльфов, на них накладывали обычные рабские печати, после чего заставляли их продолжать патрулировать территории, но при этом не выходить на контакт с соседями. Коммуницировал с остальным миром только Садорин под личиной одного из местных командиров…
        И только сейчас я осознал, что действительно нет этого неугомонного, вечно чем-то недовольного эльфа.
        - А где он сам?
        - Три дня назад он отправился в деревню.
        - Проявил самоволие? - нахмурился я. - Я же говорил, в мирные поселения пока ни ногой.
        - Да, мы знаем, но… Пришло сообщение с требованием срочно явиться одному из командиров в поселение, там возникли какие-то проблемы. Пленные заверили, что такое бывает, военные форпостов иногда выполняют функцию полицейского или палача по просьбе местных. Садорин надел на себя личину и отправился в поселение. А вчера вечером появился какой-то эльф и, не приближаясь, вонзил в стену стрелу с посланием. Вот.
        Он достал из кармана небольшой свиток и положил его в центр стола.
        «Во избежание бессмысленного кровопролития хозяин должен явиться в деревню в течении трёх дней», - гласила короткая записка.
        «Да они такие вежливые, так и хочется зайти на чашку чая и побеседовать за жизнь», - подумал я и ухмыльнулся.
        - Что ж, - сказал я уже вслух, - похоже, придётся ускорить эльфийскую кампанию.

* * *
        Кирос читал толстую книгу, лёжа на кровати. На соседней же сидел Кадмус, сверля брата тяжёлым взглядом.
        - Дырку протрёшь во мне, - хмыкнул тот.
        - Да вот всё спросить хочу, но не подворачивалось удобного случая.
        - А сейчас удобный? - спросил парень, отложив книгу в сторону.
        - Нет, но дожидаться его я больше не могу.
        - Ну раз так, то я тебя слушаю, брат.
        Сказав это, Кирос сел на постели.
        - Зачем ты сделал это? Почему перешёл на сторону врага и меня притянул за собой?
        - А разве это не очевидно? Мы бы никогда не смогли победить Владимира. Не лучше ли было сменить сторону, пока не поздно?
        - Мы могли бы хотя бы попытаться, - вздохнул Кадмус и покачал головой.
        - А смысл? Дело ведь не только в том, смогли бы мы его убить или нет. Дело в нём самом. Мы бывали в землях людей не раз за эти годы и видели, как те живут. В целом, уровень жизни не особо отличается от того, что в Содружестве Вольных Путей. В подавляющем своём большинстве любые разумные существуют как скот. Но ты посмотри на местных, неужели ничего не заметил?
        - Всё я заметил, - насупился Кадмус. - Но нас призвали сюда силы Света. Если мы перейдём на сторону Тьмы, то заболеем. Скверна этого мира страшная болезнь.
        - А что ты хотел? Мир тёмновековья! - вяло улыбнулся Кирос. - У нас оно тоже было не радужным. Этот же Герой сидел нечто совсем из ряда вон выходящее. Я только понять не могу, как так вышло?
        - Ну, он же что-то там говорил по поводу третьего бога…
        - Это да, но вся концепция высших сущностей звучит бредово. В нашем мире давно пережили этот атавизм.
        - И всё же, если он весь такой праведный, этот Владимир, то чего живёт в этом, - Кадмус обвёл обстановку рукой, - бомбоубежище, словно заправский преступник?
        - Как я понял, это самое укрепленное место на землях людей. К тому же, он сам его сделал.
        - Ага, - хохотнут старший из братьев. - Окопался по полной.
        - Но ты ведь со мной?
        - С тобой, - вздохнул парень. - Куда ж теперь. Вместе до конца.
        - Нам повезло больше других, мы из одного мира, ещё и родственники. Другим пришлось тяжелее. А по поводу Скверны - вот и спросим у этой Розалии. Она не могла не сталкиваться с этой болезнью.
        Дверь приоткрылась и появился Вир, управляющий Убежищем. Он что-то сказал, судя по тонким губам, но братья не услышали ни слова.
        - Ты что, - удивился Кирос, - полог тишины создал?
        - Угу, - кивнул тот.
        - Дорогие гости, - вновь сдержанно повторил краснокожий, - не могли бы вы пройти со мной?
        Кадмус и Кирос переглянулись и поднялись со своих мест. Как бы это не было странно, Вир привёл их в пустую гостиную, утопающую в полумраке, который разбавлял только свет от камина.
        - И что это значит? - спросил Кадмус.
        - Госпожа Розалия скоро будет, подождите немного, - вежливо сказал низший демон. - Если вам что-то будет нужно, то дёрните за эту верёвку.
        Он указал на висящий около двери шнур, после чего поклонился и вышел. Братья в очередной раз переглянулись и сели за стол.
        Глава 19
        Лицо Розалии светилось улыбкой. Она вошла в гостинную и поприветствовала сидящих в молчании молодых парней, которые имели растерянный вид. Девушке показалось, что они близнецы, о чём она и поинтересовалась.
        - Что? - удивился Кирос. - Нет, я младше на три года. Да и не настолько мы похожи…
        - Это из-за нашей расы, - вздохнул Кадмус. - Ты ведь не видела прежде оборотней, верно? - спросил он, на что девушка кивнула. - Схожие расовые черты, плюс родственные связи, поэтому тебе и кажется, что мы на одно лицо, но это совершенно не так.
        - А мы, люди, для вас на одно лицо? - с улыбкой поинтересовалась девушка и присела за стол напротив них, на что парни переглянулись. Неужели это не игра, и она действительно настолько простодушна?
        - Для тех оборотней, кто никогда не встречал людей, возможно, - ответил старший из братьев. Но ты ведь пришла сюда не ради этих вопросов?
        - Нет, конечно, - ещё шире улыбнулась девушка. - Владимир попросил меня рассказать вам о том, что и как у нас здесь происходит.
        Она замолчала, переводя взгляд с одного парня на другого.
        - Может, вы зададите какие-то вопросы? А то я даже не знаю с чего начать, если честно.
        - Какому богу он служит? - тут же поинтересовался Кадмус.
        - Эм… Эою, Богу Разрушений. А он вам разве не говорил? - удивилась девушка.
        - Говорил. Но так просто поверить в существование третьего бога проблематично, не считаешь? Он вообще существует?
        - Честно, мне сложно судить об этом, - виновато улыбнулась Розалия. - Я не видела его, так как он находится внутри Владимира. Но когда они меняются местами, то это заметно.
        Братья переглянулись.
        - Что? - удивилась девушка и неожиданно поняла, что слова её прозвучали двусмысленно. - Нет! Я не это имела ввиду! С головой у него всё в порядке. Просто… Как бы вам объяснить… Этот бог… он как бы не находится полноценно в этом мире. Поэтому ему и нужен Владимир, как Сосуд, что сможет выдержать всю божественную мощь.
        - Так, давай по порядку, - Кадмус примиряюще поднял ладони вверх. - Ты вообще уверена, что этот Эой реален?
        - Ну разумеется! - воскликнула девушка. - Просто я хотела сказать, что пока что полноценно явиться в мир он не может. Но сила божественная при нём.
        - Но ты уверена, что эта сила не дарована Владимиру Тьмой?
        - Совершенно! Вы ведь сами знаете, что невозможно одновременно использовать светлую и тёмную магию на протяжении длительного времени, верно?
        Парни синхронно кивнули.
        - А Владимир занимается этим уже семь лет!
        - Так, стоп. Это достоверная информация? А как же Скверна?
        - И вот мы подошли к самому интересному! - радостно встрепенулась девушка, всплеснув руками. - Он полностью управляет Скверной, и даже может излечивать от неё!
        - Что? Это чушь собачья! - возмутился Кадмус. - Столетиями все народы пытались побороть эту болезнь, но всё тщетно. Это гнилостный нарост тьмы на плоти, от него невозможно излечиться в принципе.
        - Нарост тьмы на плоти? - удивилась девушка, а потом сочувственно покачала головой. - Ну конечно, я ведь и сама так считала. Почему-то считается, что демоны Скверной не болеют.
        - Ну разумеется, ведь Скверна результат влияния тёмной энергии. Если пытаться согнать её Светом, то та лишь разрастается быстрее, нанося непоправимый урон организму.
        - И вы никогда не задумывались, почему происходит именно так?
        - Защитная реакция тёмной магии, она начинает ускоренно поглощать жизненную энергию организма, на котором паразитирует, чтобы сопротивляться Свету.
        - На самом деле всё обстоит иначе, - покачала головой девушка. - Скверна есть результат слияния Света и Тьмы. Именно потому при долгом нахождении в Подземелье можно заболеть - тёмная энергия проникает внутрь человека, и если он имеет хоть крупицу светлой магии, то происходит реакция. Вы никогда не замечали, что осквернённых животных и растений на нижних уровнях в разы меньше? Это потому, что много авантюристов Света ходит на верхних. Используя заклинания, они рассеивают свою магию, и та взаимодействует с тёмной энергией в монстрах. Любой маг либо ярый почитатель Пресветлой имеет светлую ауру, и она понемногу фонит в окружающее пространство.
        Девушка замолчала, а парни нахмурились, переваривая услышанное. То, что говорила им девушка, шло вразрез со всеми их представлениями об устройстве нового мира, в который они попали уже восемнадцать лет назад.
        - Это… занятная гипотеза, - наконец прервал тяжёлое молчание Кадмус.
        - Это не гипотеза, - отрицательно мотнула головой девушка. - Попросите Владимира и он вам покажет.
        - Хорошо, - кивнул Кадмус, хоть тон его и сквозил недоверием. - Так что с богом? Откуда он взялся? Как Пресветлая могла позволить ему проникнуть в мир после того, как она ошиблась во Тьме?
        - Начнём с того, что мир создала Праматерь Тьма, - ответила Розалия, подняв указательный палец вверх.
        На подобное заявление парни синхронно откинулись на спинки своих стульев и скрестили руки на груди. Весь их вид как бы говорил: «Ну да, ну да, расскажи нам тут небылицы». На это девушка лишь тихо засмеялась.
        - Видели бы вы себя со стороны, - сказала она. - Хотя, я сама не смогла поверить во всё с первого раза. Слишком уж сложно отринуть всё то, что нам рассказывали столько лет, и на что, как мы полагали, всегда находилось подтверждение в окружающем мире. Но, как оказалось, у демонов так же сеть подтверждение для каждого постулата.
        - Стоп! У демонов? - встрепенулся Кадмус. - То есть, Владимир служит демонам? То есть, поклоняется Тьме! - завершил он свою логическую цепочку.
        - Да нет же, - снова беззаботно рассмеялась Розалия. - Всё не так, да и гораздо сложнее. Скорее, это демоны служат Владимиру… Или Аветусу? - она задумчиво посмотрела вверх влево и положила палец на свой подбородок.
        - Ну, а Аветус кто такой? - Кадмус закатил глаза и развёл руки в стороны.
        - Это второе имя Владимира, точнее, его так называют демоны.
        - А почему именно это имя, а не его собственное?
        - Ой, мальчики, тут всё тоже сложно, - она виновато улыбнулась и завела правую ладонь за затылок.
        - Но ты ведь нам поведаешь эту «тайну»? - хмыкнул оборотень.
        - Конечно, ведь я за этим здесь, - кивнула она головой и вытянула на столе перед собой руки. - Когда-то очень давно демоны правили континентом. Аветус был их последним королём. Старший его сын совершил предательство и убил отца. Практически сразу после этого началась война, которую демоны назвали Мировой. По итогу, большинство их населения было истреблено, а выжившие начали скрываться. С того времени Аветус и его эпоха правления обросли мифами и легендами, ему приписывали множество свершений, которых он никогда не делал. Родилась легенда о том, что однажды последний король вернётся и поднимет демонов с колен. Так что, когда к ним пришёл Владимир, они сначала не восприняли его всерьёз, но потом нарекли переродившимся Аветусом. Вот так.
        - Так он тот самый Аветус, или нет? К чему всё это?
        - Сначала я считала, что Владимир просто воспользовался этой легендой. Но сейчас… Демоны в это искренне верят и даже говорят, что тот предоставил им доказательства.
        - Но из твоих слов выходит, что Владимир служит демонам! Я не вижу тут того, чтобы это было наоборот!
        - Он… Руководит демонами. Вроде как договорился с нынешним королём демонов Теурием об объединении. Тот даже назначил его своим генералом. Но это на словах. На деле же авторитет Аветуса непоколебим, большинство демонов уже видит его своим королём и не понимает, почему это ещё не так. На самом деле же Владимиру не нужен трон, он за то, чтобы все жили счастливо. Он хочет положить конец многовековой вражде демонов и светлых рас. Прекратить это кровопролитие.
        - Это каким же образом? Убивая всех разумных, что встанут у него на пути? - хмыкнул Кадмус.
        - Прольётся много крови, не спорю, - погрустнела девушка. - Но только тех, кто встанет против него. Ведь… если он не сможет объединить всех… то мир погибнет… он исчезнет.
        - Так, я совсем запутался, - оборотень потёр себе виски. - Мир исчезнет? Ты имеешь в виду конец света?
        - Да. Именно за этим Эой и явился, чтобы разрушить всё сущее. Ведь только тогда мир сможет уйти на перерождение, как и все живущие в нём.
        - Стоп-стоп-стоп! - снова парень поднял ладони вверх. - Выходит, что Владимир служит богу, что пришёл уничтожить этот мир? И ты так спокойно говоришь об этом?
        - Просто, Владимиру удалось с ним договориться. Иначе большинство живущих было бы мертво уже. Как он считает, мир уже не спасти, но можно отсрочить неизбежное, этим он и занимается, развлекая бога. Но я считаю, что если Владимиру удастся создать правильный мировой порядок в скором времени, то Праматерь Тьма вмешается и спасёт мир.
        - Договориться. С богом. Который пришёл уничтожить мир. Конечно. Ничего особенного. И каким боком здесь Тьма? Почему Пресветлая не сможет остановить Бога Разрушений?
        - Пресветлую Праматерь впустила в этот мир дабы проверить своих детей на верность, уж слишком она их любила и боялась, что ослеплена чувствами. А потому нельзя продолжать дальнейшее развитие, если она не может быть уверена в них. А Эой… Когда-то очень давно она отделила от себя всю разрушительную мощь и оставила только созидательную. Но эта частица обрела сознание. Так и появился её сын Эой. Из-за своей склонности к разрушению он огорчал свою мать, а потому однажды ей пришлось запереть его в темнице. И вот пришло время ему выйти на волю…
        Весь разговор фактически происходил между Розалией и Кадмусом, Кирос же всё всемя молчал, пытаясь переварить услышанное. И с каждой новой порцией информации он хмурнел всё сильнее. Он ведь переметнулся ради спасения своего народа, ради светлого будущего рядовых мирян, простолюдин-оборотней. А не вот это вот всё. Да и сам Кадмус был в шоке от рассказа девушки.
        - Я знаю, что в это сложно поверить. И ведь не прошу сразу же всё принять за чистую монету. Я и сама бы никогда не смогла это сделать. Если бы лично не знала Владимира и других демонов, если бы не жила в деревне…. монстров, если бы не видела, как все живут здесь.
        - Так. Ты жила среди монстров.
        Кадмус уже устал удивляться и решил просто узнать всё, а уж потом осознавать, проверять либо верить.
        - Да, только монстрами их зовут светлые, тёмные же называют бесами.
        - Хорошо, бесы, - кивнул парень. - И что же ты там делала?
        Закономерный вопрос, ведь ничего хорошего в голову оборотню прийти не могло. Это же треклятые монстры, в конце то концов!
        - Это была деревня звероящеров. Владимир сказал, что они самые мирные и похожие на людей. Я прожила с ними больше года. И что бы там Владимир не говорил, они не неразумные. Они простые, да, но не тупые животные. У них есть чувства.
        Кадмус скривился в отвращении, он знал этот вид монстров.
        - Вот не нужно так, - обижено проговорила Розалия. - Я бы сводила вас к ним в гости, чтобы вы убедились.
        - Откуда они вообще берутся? - вздохнул Кадмус. - Это какие-то племена в подчинении демонов?
        - Не совсем, но отчасти ты прав. Практически каждый взрослый демон обладает врождённой способностью к созданию бесов. Говорят, что это дар Праматери как единственной расе, сохранившей ей верность. Это очень сложный и долгий процесс, поэтому некоторые нанимают других сделать себе бесов.
        - Ну, а с демонами у тебя, как я понимаю, тоже тесное общение? - вяло усмехнулся Кадмус.
        - Да. Сейчас я живу в доме Кастула Гегания, он высший демон и хозяин тридцатого уровня. А ещё, он муж Эгле. Она сейчас беременна, а потому я помогаю ей.
        - Что?! Жрица Света беременна от демона?!
        Кадмус полагал, что уже ничему не удивится, но последнее заявление было уже выше его сил. Кирос так же замер с открытым ртом, пялясь на Розалию и не в состоянии поверить в услышанное.
        - Да. Конечно, с беременностью не всё в порядке, но мы ей помогаем пережить это. Я, Владимир, Лукреция, её муж и дочь Элиза. Можем сходить к ним в гости, сами всё увидите.
        Кадмус поднялся на ноги и облокотился руками на стол.
        - Кажется, на сегодня с меня хватит. Как ты, брат?
        Он повернулся к Кирос, и тот также поднялся на ноги.
        - Полностью поддерживаю. Можно, мы продолжим этот разговор позже? Слишком много информации свалилось…
        - Да-да, конечно, - улыбнулась девушка и так же встала со стула. - Обязательно продолжим, если захотите. Просто скажите об этом Виру, например, он передаст мне. Он тоже просто замечательный демон.
        - Да, конечно, - рассеянно ответил Кирос. - До свидания.
        Глава 20
        Старейшина являлся эльфом старой закалки. Его отец застал времена господства демонов, а потому частенько рассказывал байки об ужасах той эпохи, которые навсегда врезались в память сына. Эльфы, в виду своей продолжительности жизни, не забыли прошлое, подобно людям. У себя староста хранил много артефактов на определение тёмной магии, часто дарил их окружающим. А потому, когда из заставы прибыл офицер, сразу же опознал в нём тёмного мага.
        Разумеется, всё прошло топорно. Мужчина встретил гостя подобающе гостеприимно, пригласил за стол выпить травяной чай, а потом начал вести себя дёрганно, странно оттягивать манжету. Парень схватил хозяина дома за кисть и задрал рукав: на запястье обнаружился браслет с мерцающим кристаллом, назначение которого Садорин прекрасно знал.
        Парень оттолкнул старика, завалив его книгами из шкафа, после чего бросился бежать, вот только тот всё равно успел поднять тревогу. Будь Садорин Героем, или устрой он сам засаду, то мог бы отбиться, но не в сложившихся обстоятельствах. Он успел ранить несколько эльфов и даже убить двоих, за что и был избит. Его заковали в антимагические кандалы и сняли всю экипировку, в том числе и артефакт личины, после чего заперли в каком-то подвале. Два дня его никто не трогал, давали только воду. Затем же явился громила, что в принципе редкость для эльфов. Широкоплечий, выше среднего, с превышающей норму мускулатурой. Садорин знал его - Асбрин, один из Героев.
        - Встань! - приказал он, спустившись в подвал.
        Парень неохотно поднялся, так как не видел смысла игнорировать громилу.
        - Кто ты? - спросил Асбрин, наклонившись и смотря пленнику в глаза.
        - Вряд ли моё имя тебе что-то скажет, - пожал тот плечами. - Но я его всё же назову. Чтобы покрыть род своих родителей позором, - хмыкнул он. - Садрин Ханнрэт.
        - Я знаю этот дом, он приближен к королю.
        - Надеюсь, больше таковым не будет.
        - Для начала, мы должны убедиться тот ли ты, за кого себя выдаёшь. Пока же ясно лишь одно, что ты действительно эльф. Итак, - он выпрямился и посмотрел пренебрежительно сверху вниз, - какова твоя цель? Зачем ты здесь?
        А вот об этой информации Садорин распространяться не хотел, так что продолжил стоять с таким видом, будто не слышал вопроса.
        - Решил, значит, молчать, верно? - сказал Асбрин, выдержав непродолжительную паузу. Спустя мгновение его кулак впечатался в живот пленника, выбив из того весь воздух. Садорин упал на земляной пол и застонал, обхватив место удара. - Думаешь, обладаешь настолько ценной информацией, что с тобой станут церемониться?
        - И не надеялся… кха…
        Герой пнул пленника в бок, после чего, схватив его за за волосы, приподнял на уровень своих глаз.
        - И правильно, что не надеешься.
        Он отшвырнул парня к каменной стене, об которую тот болезненно ударился. Упав, Садорин даже не попытался встать. Его кости ломило, всё тело болело. В общем, все прелести полного отсутствия магии и резкого урезания того, что давала мировая система навыков.
        Разумеется, Садорин не надеялся на снисхождение. Он сам неоднократно видел, как пытали демонов, как продолжали наслаждаться их мучениями даже после того, как они всё выдавали. С тёмными эльфы никогда не церемонились, парень это прекрасно понимал. У него ещё оставалась надежда на то, что сможет выжить в этой передряге, но подобная вероятность стремилась к нулю.
        - Мы догадывались, что войска Владимир начнут атаку на Эльфийское королевство, - между тем решил поговорить Асбрин. - Вот только дни шли, а с застав не приходило никаких вестей, лишь стандартные отчёты. Разумеется, король заподозрил неладное и отправил меня сюда. Уже по пути я встретил посыльного с информацией о пленении некого тёмного эльфа.
        Садорин не понимал, к чему клонит Герой.
        - Считаешь, - тихо сказал он слегка приподнявшись на руке, - что один сможешь победить Владимира?
        - А ты, значит, считаешь его исключительным? - засмеялся тот в ответ. - Ты жалкое отребье, неспособное ни на что. Тебя повязали обычные крестьяне! Вряд ли твой хозяин ожидает то сопротивление, с которым столкнётся. Но, даже если я неожиданно проиграю, ему всё равно не одержать победы. Пресветлая специально для Героев послала дар с небес. Хефремаль, Лотихор, Галдлос и Эрсдриль отправились забирать его, меня же, как самого достойного, оставили здесь, на всякий случай. И, как видишь, не зря. Я знаю, что ты пришёл с заставы после официального обращения местного старосты. Следовательно, это укрепление уже пало. Не знаю, почему твой хозяин не продвигается внутрь, возможно, осторожничает, как и со своим королём. Но это уже и не важно. Надеюсь, он не трус и действительно явится по приглашению, что я ему отослал. Честный поединок, это всё, что мне нужно. Ты же - нет.
        Асбрин сжал кулак, который опутали электрические разряды и Садорин сжался в ожидании новой порции боли…

* * *
        Поселение эльфов имело относительно невысокий частокол в три метра, когда застава могла похвастаться шестиметровыми стенами. Да и рва даже вокруг не наблюдалось… Самое обычная мирная деревня. Тот же забор выполнял минимальную функцию защиты от обычных животных. Мои городские поселения, разумеется, являлись гораздо более укреплеными.
        Вокруг деревни лес, скорее всего, был вырублен, после чего засажен пшеничными полями. Так что к самому поселению пришлось идти по открытому пространству, но меня это ни капли не смущало. Отсутствие в округе хоть одной живой души как бы намекало, что к моему визиту готовы. Точнее, я обнаружил лишь три [Ауры Жизни] тех, кто прячется в колосьях. Меня же вряд ли бы кто заметил, с максимальным уровнем [Скрытности] радиус действия составлял больше километра. К сожалению, навык не действовал в полёте, но мне достаточно было обойти забор так, чтобы найти слепую зону и просто перепрыгнуть через него. Не зря же я выбрал время заката для своего визита?
        Женщин и детей я не нашёл, даже прячущихся: похоже, они основательно подготовились. Ничьи уровни я не проверял, так как не видел в этом смысла из-за разницы сил. К тому же, кто-то мог ощутить это. А ещё, запертого, либо где-то в подвале, Садорина обнаружить я не смог, а потому сделал вывод, что его уже здесь нет. Возможно, его как военнопленного вывезли вместе с «беженцами».
        Пока я прогуливался по поселению, внимание моё привлёк какой-то амбал. Он сидел в беседке, скрестив руки на груди. Складывалось впечатление, что он просто задремал, в то время как остальные эльфы вели себя довольно нервозно. Я его узнал согласно описанию, что дал мне когда-то Садорин. Асбрин, танк-берсерк, владеющий двуручным мечом, а так же любитель молний. Заносчивый садист, под стать их единственной девушке в команде - Жрице Света Эрсдриль.
        «И что же мне со всем этим делать?» - подумал я с лёгким вздохом, скрываясь за углом какого-то добротного деревянного дома на высоком каменном цоколе.
        «Просто убей их! - воскликнул Эой, и я почувствовал его возбуждение. - Ходишь как лисица среди кур, но ничего не делаешь! Просто пусти [Тень поглощения], забери их силы и души!»
        «Это слишком банально, не находишь?»
        Божок ничего не ответил, вместо этого поднялась волна раздражения, которую я тут же поборол. Всё же, за столько лет сложно было не научиться различать его и свои эмоции.
        Деактивировав [Скрытность], всё так же прячась от посторонних глаз, я призвал Крия и его «ребят». Духи выглядели как обычно, словно люди в балахонах с глубокими капюшонами на головах. Отличить их можно было разве что по отсутствию ног, которыми они могли бы касаться земли. Вместо этого они словно парили в воздухе.
        - Ты знаешь, как выглядит Садорин Ханнрэт, - сказал я Крию. - Убейте всех здесь, за исключением его и того громилы в беседке.
        Дух безмолвно усмехнулся и кивнул, после чего вместе с приспешниками скрылся в тени. Ждать долго не пришлось, вскоре раздался первый вопль ужаса, за ним следующий… В поселении началась паника, народ помчался к центральной площади, на краю которой и располагалась та самая беседка. Точек жизни становилось всё меньше и меньше…
        Внезапно я почувствовал холод в районе пупка, после чего рядом появился один из духов.
        - У них есть клинки, рассеивающие призыв, - громко прошептал он.
        «Духи возвращаются в Хранилище, это ты и почувствовал», - нейтральным тоном заметил Эой.
        - Ничего страшного, это вас не уничтожит.
        Призрак склонился в поклоне и скрылся в тени, после чего рассеялось, судя по ощущениям, лишь трое.
        Когда все выжившие столпились в центре площади, я медленно направился к ним, окружённым витающими по кругу духами. Естественно, почти всё внимание тут же оказалось сконцентрировано на мне.
        - Появился таки, выблюдок-некромант! - закричал Асбрин и сплюнул на землю. Он стоял в окружении ещё пятерых эльфов мечников, наверняка высокоуровневых, а заодно и обладающих неплохим везением.
        - Хозяин, - зашипел подлетевший ко мне Крий, - мы нашли труп Ханнрэта.
        - Да, твой мальчишка мёртв! - не унимался Асбрин. Его лицо было перекошено от бури эмоций, в большинстве своём предвкушением, ненавистью и презрением. - А ты что, ожидал увидеть этого предателя живым? Ха!
        Его смех был безумен, я же недоумевал, действительно ли он псих, или это попытка запугать меня?
        - Покажи где труп, - спокойно попросил я, повернувшись к Крию.
        - Здесь недалеко, в подвале этого здания.
        Я развернулся и направился туда, куда указал дух. От подобной наглости Асбрина перекосило, он поперхнулся собственным смехом.
        - Не уходи от боя, трус! - закричал он и [Предчувствие] оповестило об угрозе со стороны спины, так что [Щит Тьмы] был вовремя активирован. Он с лёгкостью выдержал атаку, которую я демонстративно проигнорировал и вошёл в дом.
        Труп действительно нашёлся в подвале, изрядно подпаленный, скрюченный в агонии. Что ж, жаль, мог бы сказать я, если бы мальчишка не подписал со мной посмертный договор. Через несколько дней, оказавшись в Убежище, я просто призову его как бесплотный дух, а там уже посмотрим, что с ним можно будет сделать.
        И тут произошло небольшое землетрясение, с потолка посыпалась крошка, а потом он рухнул. Щит выдержал эту напасть, а когда всё закончилось, я просто отбросил им обломки в сторону. Выйдя на крыльцо, посмотрел на борозду, что шла от дома к кучке выживших. Судя по лицам, увидеть меня целым и невредимым они были не очень рады.
        Я спустился по чудом сохранившимся ступеням и направился к эльфам. Те же, пользуясь бездействием духов, обрушили на меня свои атаки, от которых я и не собирался уклоняться. Неожиданно один из щитов дал трещину и разрушился. Удивлённый, я остановился и залюбовался осколками, что осыпались вокруг меня, но исчезали, так и не коснувшись земли.
        «Красиво, однако», - подумал я и почувствовал одобрение божка.
        На этом, судя по всему, силы борцунов иссякли. Я остановился в четырёх метрах от них и пафосно махнул рукой, отзывая духов:
        - Сгиньте. И вы тоже.
        Я вытянул руку вперёд, и из кончиков моих пальцев появился дым [Тени Поглощения]. У меня не было цели уничтожить Асбрина, так что его смертельный навык обогнул.
        Так мы и остались стоять в гробовой тишине некогда кипевшего жизнью поселения. Я со скучающим видом, засунув ладони в карманы куртки, и он, запыхавшийся, облокотившись на свой длинный двуручный меч.
        - И это всё? - негромко спросил я. - Больше нечем удивить?
        - Мне… нужно подготовиться, - ответил Герой, сверля меня полным ненависти взглядом. Уведомление оповестило об обнулении ментальной атаки, но я на это никак не отреагировал.
        - Готовься, я подожду.
        Асбрин опустился на колени, всё также держа рукоять своего меча. Его губы зашевелились в безмолвной молитве, после чего на оружии и броне засветились руны. [Предчувствие] в очередной раз предупредило меня об опасности, которая явно заинтриговала Эоя. Я окружил себя плотной защитой, после чего пришлось прикрыть глаза, так как Герой засветился ярким светом, который поглотил всё пространство вокруг. Я ощущал, как Щиту приходилось выдерживать немаленькое давление, но всё же он справился, не без дополнительной подпитки от меня.
        Земля под ногами дрогнула и начала заваливаться вбок, так что я материализовал крылья и взлетел. Вскоре после этого яркий свет пропал, оставив меня в кромешной тьме. Я активировал [Ночное зрение] и осмотрелся. Увы, сплошная пыль застилала весь обзор. Разогнав её ветром, я увидел, что нахожусь в центре огромного кратера, даже больше того, что остался после боя с Героями-оборотнями. Где-то вдали внутрь начали затекать потоки воды - наверное, речной.
        «Этот придурок просто подорвал себя?»
        Что я чувствовал? Наверное, ничего. А вот Эой был доволен.
        Больше мне здесь было делать нечего, так что я полетел в сторону заставы, обратив внимание на то, что уже наступила ночь.
        Глава 21
        Розалия вприпрыжку сбежала с широкой лестницы во дворце Гегания и, добравшись до парадного холла, сбавила шаг. Всё же, негоже так открыто показывать свою радость Сильвану! Хотя, счастливую улыбку девушка так и не смогла побороть, так что с ней и вышла к парню. Тот повернул к ней голову и тоже улыбнулся, протянув к ней руку.
        - Рад тебя видеть, Розалия, - сказал он.
        - И я…
        Девушка подошла к нему ближе, пытаясь взять его ладонь в свою, но вместо этого парень завёл руку ей за талию и прижал к себе. Смутившись, она обняла Сильвана в ответ, уткнувшись носом тому в грудь.
        - Куда сегодня пойдём? - тихо поинтересовалась она.
        - Ко мне домой.
        - Домой? - удивилась девушка и посмотрела ему в глаза. Подобное заявление прозвучало для неё неожиданно. - Ты ведь столько… тянул с этим…
        - Были причины, так что тебя ждёт сюрприз, - улыбка сошла с его лица, взгляд стал грустным. - Надеюсь, он окажется приятным. Не беспокойся, Кастула я обо всём предупредил. Иначе, он бы мне никогда не позволил увести такое сокровище в опасное место.
        О том, что каждый раз Сильван отпрашивает её на прогулку у дракона, Розалия знала. В какой-то мере тот стал ей старшим братом, заменяющим отца. Но всё же, идти в гости к парню, который нравится, было волнительно.
        - Не боишься? - спросил Сильван, сжимая её ладонь.
        - Нет, - мотнула та головой, отчего стала чувствовать себя увереннее.
        Они вышли за ворота, и демон создал Пространственный переход. Зажмурившись, Розалия шагнула вслед за парнем.
        После сумерек тридцатого уровня они оказались на ярком полуденном солнце. Девушка удивлённо оглядывалась по сторонам, обнаружив себя на лесной поляне.
        «И где же здесь дом?» - рассеянно подумала она.
        - Пойдём, - сказал парень и потянул её за собой.
        Шли они недолго, вскоре оказавшись на пригорке. С него открывался вид на долину, в конце которой возвышался огромный замок, словно высеченный в скале. У его подножия ютились дома, которые при более внимательном рассмотрении оказывались зданиями до пяти этажей.
        - Ого! Что это? Где мы? Это какой-то из низших уровней? - почему-то девушке было сложно принять то, что они оказались на Поверхности.
        - Нет, это Проклятые Земли.
        - Твой дом, наверное, рядом с замком, ты ведь знатного рода, верно?
        - Почти, - Сильван отвёл взгляд в сторону и прищурился, а потом внимательно посмотрел на девушку. - Замок и есть мой дом.
        - Э-э-э, - протянула девушка. - Ты занимаешь какой-то пост при дворе Теурия?
        Парень отрицательно покачал головой, после чего сделал несколько шагов от девушки и полез за пазуху своей рубашки, доставая… амулет личины. Глаза Розалии округлились от удивления, когда артефакт прекратил своё действие. Это была дорогая версия, так как демон стал немного выше, небольшая детская полнота щёк пропала, как и визуальный возраст изменился. Из 18 - 20 летнего он начал выглядеть немного старше Владимира, не более тридцати лет, но при этом заметно симпатичнее.
        - Моё настоящее имя Атилиил Аверил Сервилир Теурий.
        На самом деле девушка не расслышала его слов, так как была шокирована изменениями во внешности парня, сама-то она выглядела около шестнадцати лет отроду. А ещё она ужасно засмущалась, так как Сильван ей действительно нравился, а этот новый мужчина выглядел как его старшая улучшенная братская версия. И от подобных мыслей ей стало не по себе, она сама в себе запуталась.
        - А? Что? - жалобно выдала она сделав шаг назад. - Прости, я…
        - Всё же, я стар для тебя? - мужчина наклонил голову вбок и грустно улыбнулся, заставляя девушку залиться краской.
        - Ой, нет, нет, - она зажмурилась и затряслась от наполняющего её стыда и волнения, всё же гормональное взросление давало о себе знать. - Я… я просто… я не расслышала имя. Прости…
        - Атилиил Аверил Сервилир Теурий.
        - А? Теурий? - вычленила она знакомое имя и наконец осмелилась посмотреть на мужчину перед собой. - Так вроде местного короля зовут…
        Демон усмехнулся, хмыкнул, а потом громко рассмеялся, приводя девушку в ещё большее замешательство.
        - Я и есть король Теурий!
        Розалия несколько раз нервно хихикнула, посмотрела себе под ноги, перевела на мужчину взгляд, потом в сторону, заломила кисти рук, сцепив их замком. Теурий же смотрел на её реакцию, терпеливо ожидая хоть какого-то внятного ответа.
        - Ты так не шути, Сильван…
        - Розалия, - он сделал шаг к ней, протянув руки, но та отступила, и он остановился. - Понятно. Если мой обман настолько противен тебе… Если хочешь, я отведу тебя обратно в дом Кастула. И больше никогда не посмею побеспокоить.
        - А? Что? Нет! Просто… Это так неожиданно. Я не знаю.
        - Прости, было глупо полагать, что такая новость будет воспринята тобой как-то иначе. Пойдём. Рядом с долиной нельзя создавать Переходы.
        Мужчина развернулся и направился в сторону леса, из которого они и вышли. Розалия же замерла в нерешительности. Она посмотрела на замок, а потом всё же шагнула за Теурием, стыдливо опустив глаза, когда встретилась с его взглядом.
        - Я… я… - тихо бормотала девушка.
        - Что? - переспросил мужчина, остановившись.
        - Твоя внешность. Ваша… Король! Вы же король!
        - Забудь об этом, сейчас это не имеет значения. Если хочешь, можешь пока называть меня как прежде, Сильваном.
        - Нет, я так не могу!
        Мужчина нахмурился, но девушка этого не увидела, так как смотрела себе под ноги.
        - Прости, - ещё раз сказал он.
        Через несколько метров он создал Пространственный переход, а потом довёл её до парадного входа, не проронив ни слова. Они замерли над дверью, неловкое молчание затягивалось.
        - Почему… то лицо…. Почему вы использовали личину.
        - Прошу тебя, - вяло улыбнулся Теурий, - не выкай со мной. Я просто хотел познакомиться с Героем, понять, что вы из себя представляете. Сначала пытался общаться с Эгле, но её положение… Моё присутствие тяготило её. И тогда я сказал Кастулу, что хочу узнать тебя получше, но скрыть кем являюсь. Ведь это могло бы помешать. А потом… Всё зашло дальше, чем я мог предполагать. Розалия, ты действительно мне очень нравишься. Благодаря тебе я понял, почему Кастул женился на одной из тех, кто убивал наших родных прежде. Прости, я не хотел, чтобы всё так вышло.
        Повисло молчание, девушка всё так же смотрела на свои ноги.
        - Розалия, скажи хоть что-то. Я могу надеяться на прощение?
        - Я… я не злюсь… Просто… Это всё так неожиданно. Мне нужно время.
        - Можно, я приду… через неделю?
        - Х-хорошо…. Пока.
        Сказав это, девушка, наконец, сбежала в дом. Она тут же помчалась в комнату Эгле, даже не заметив Кастула, что стоял недалеко от входа и, скорее всего, мог услышать их разговор из-за эха сводчатых потолков парадного холла.
        Распахнув дверь, она застыла на пороге, смотря на сидящую в кресле Эгле. Та, увидев подругу, отложила на столик книгу и молча потянула к ней руки. Розалия тут же села на пол у её ног и положила ладони ей на колени, чувствуя, как та начала поглаживать её волосы. А потом девочка всхлипнула.
        - Он обидел тебя? - мягко спросила Эгле.
        Розалия подняла голову и посмотрела на подругу, её подбородок предательски дрожал. Она перевела взгляд на огромный живот и погладила его. Словно бы в знак поддержки ребёнок толкнулся.
        - Он… он… - попыталась сказать девушка, а потом опустила голос до шёпота: - Он Теурий, тот самый! Который король демонов!
        - Я знаю, - ответила та, немного подумав.
        - Ты знала?! - поражённо воскликнула Розалия.
        - Прости, Кастул попросил не говорить тебе. Теурий должен был сам рассказать об этом. Но в чём дело? Он обидел тебя?
        Розалия отрицательно мотнула головой и снова всхлипнула.
        - Он же, он…
        Девушка затрясла руками, не в состоянии побороть свои эмоции.
        - Эгле! Он же король! Самый настоящий! А ещё, он же ужасный красавчик!!!
        - Я тебя не понимаю, - Магиня Света недоумевающе моргнула. - Объясни уже, что произошло?
        - Понимаешь… Сильван же был обычным милым парнем, пусть и демоном. Понимаешь? Обычным! И он мне правда очень нравился. А теперь… А теперь он безумно красивый король!!! И вот что мне теперь делать то?! Ты чего смеёшься? - возмутилась она, когда подруга захихикала.
        - Ну так если вы нравитесь друг другу, так в чём проблема то?
        - А вот ни капли не смешно! - надулась Розалия. - Он же когда лицо своё показал, я чуть в обморок не упала от шока! Он же такой красавчик! И он, мы… Ну ты ведь понимаешь?
        - Конечно понимаю, - улыбнулась Эгле. - Это смущение влюблённости. Ты ведь знаешь моего мужа, какой он огромный. Мы познакомились зимой, и он приходил в плаще с меховым воротом, выглядел при этом как великан. Ну или варвар с севера. Правда, ужасно плохо переносил холод, сопливил. Это показалось мне милым. Я ведь тоже тогда считала одну лишь возможность такого союза безумием, и совершенно не понимала, что ему нужно от меня. Его слова и поведение были такими искренними, что вызывало во мне волну смущения, мне было сложно общаться с ним, принять его. И ведь на тот момент у меня за плечами уже были отношения с Альгирдасом, брак с Дорином, дочь Элиза. И всё равно это было волнительно. Мы, Герои, не воспринимаемся другими как люди, как девушки и парни. Мы носители великой миссии, словно био-големы, либо нежить. Словно и не имеем стремлений никаких, будто нет у нас чувств и эмоций, помимо благоговения перед Богиней и ненависти ко Тьме и её приспешникам. Но всё же, мы люди. Владимир стал для нас той соломинкой, что помог нам выбраться из капкана навязанного чувства долга к чужой стране в ином мире. И нам
больше не нужно отрицать себя.
        Эгле погладила подругу по щеке, приветливо улыбаясь ей.
        - Если ты откроешься себе и своим чувствам, то потом может быть больно, как это случилось у тебя с Владимиром. Но, мне кажется, сейчас это совсем другой случай. У тебя может всё сложиться как у меня с Кастулом. А может и нет. Как ты узнаешь, если не попробуешь?
        - Спасибо, Эгле. Но… Кастул ведь просто демон. Пусть и дракон. А Теурий, он же красивее, а ещё король. Их же невозможно сравнивать! Если бы это оставался тот самый Сильван, которого я знала, то всё было бы проще.
        - Но, по сути, он остался таким же, как и твой Сильван. Разве нет?
        - Я… я не знаю. Это ведь как странная детская мечта сотен девочек, выйти замуж за прекрасного принца. И вдруг, это явь.
        - Ты когда-то тоже так мечтала?
        - Нет, я тогда была мала для этого. Мои старшие подруги мечтали, а я смеялась над ними. Они называли меня глупой и говорили, что я ничего не понимаю.
        - Не важно, что это чья-то мечта. Сейчас это твоя жизнь, и только ты выбираешь, как поступить. Если ты сбежала от Теурия такой, как пришла ко мне, то он сейчас наверняка считает, что ты его отвергла.
        - Что? - испугалась Розалия. - Нет, он обещал прийти через неделю! Я просто попросила время, чтобы принять то, что он рассказал о себе!
        Эгле снова засмеялась, а потом ойкнула.
        - Малыш опять ударил по мочевому пузырю. Проводишь меня?
        - Да, конечно! - ответила девушка, поднимаясь на ноги.

* * *
        Теурий с уставшим видом сел в кресло, что стояло в его приёмной.
        - Вина мне! - сказал он, и служанка тут же бросилась наливать хозяину бокал.
        Раздался стук в дверь, и после разрешения появился Венедикт Гинуций, сам верховный инквизариус. Теурий сделал несколько взмахов ладонью и служанка тут же ушла из комнаты.
        - Вы пришли одни? - спросил гость, садясь в кресло напротив своего короля.
        - Как видишь, - с раздражением ответил тот.
        - Случилось что-то серьёзное?
        - Нет, разрыва удалось избежать, вроде как. Но отреагировала она странно.
        - Упала без чувств, осознав ваше величие?
        - Шутейки оставь при себе, Венедикт, - нахмурился Теурий. - Разволновалась она, ничего толкового так и не ответила, только время подумать попросила.
        - В таком случае, ваш план всё ещё осуществим. Два дитя, обладающих магией скверны, станут неоспоримым преимуществом нации демонов в будущем. А может, таких магов родится даже больше, - усмехнулся он, смотря на своего короля.
        Глава 22
        Оборотни уже несколько дней находились в Убежище, хотя я их предупреждал о скором «чуде» от бога. Вот только инцидент в землях эльфов спутал планы, а потом… Эой изъявил желание «поспать», чем ввёл меня в состояние ступора. Я ведь не расходовал его маны, только свою! Несмотря на то, что я уже несколько месяцев напрямую контактировал с ним, и он даже позволял мне некоторые вольности, я всё равно не мог понять это существо. Он недолюбливал мать, но будет ли это продолжаться вечно? Неужели Праматерь не предвидела подобный исход событий и не подготовила козырь в рукаве?
        В любом случае, без Эоя соваться к на встречу с оборотнями смысла не было, так что я заперся в одной из своих лабораторий - некромантской. Здесь находилось всё, что могло потребоваться для призывания духов. Конечно, я мог это сделать где и когда угодно, но всё же обстановка и некоторые элементы облегчали работу.
        Садорин на призыв договора явился быстро.
        - Почему ты ослушался приказа? - первое, что я спросил у него.
        - В любом случае, даже если бы я не пришёл в ту деревню, это бы вызвало подозрения. И всё могло бы получиться. Кто же знал, что староста так любит те артефакты? Если не это, после казни их преступника я вернулся бы назад на базу, и никто ничего не заподозрил бы. Так что я ориентировался по обстановке. Или нужно было отослать отчёт и ждать ответа?
        - Там был Герой.
        - Был? Вы уже вернулись из деревни?
        - Вернулся, - кивнул я.
        - Асбрин, - эльф скривился в отвращении, - это ублюдок избил меня, а потом зажарил своими молниями. Надеюсь, он умер в мучениях.
        - Он погиб героически, отдав свою жизнь за попытку убить меня.
        - Почему?
        Садорину явно не понравился мой ответ, его лицо тут же перекосило от злости. Особенность духов, особенно свежих: эмоции как на ладони.
        - Насколько он был силён? - спросил я.
        - Второй после Жрицы.
        - Что ж, в таком случае, даже оставшиеся Герои эльфов не станут для меня серьёзной угрозой.
        - Асбрин что-то говорил о том, что Пресветлая собирается даровать им какое-то оружие против вас. Не боитесь?
        - Бояться? Чего? Когда у них дар бога, у меня - сам бог. Сейчас же нам предстоит решить твою судьбу.
        - Мою судьбу? - удивился эльф. - Полагаю, я продолжу служить вам. Правда, проку от меня будет мало. Большинство моих навыков испарились, остались лишь тёмные, а они не лучшей прокачки.
        - С этим мы разберёмся. Гораздо интереснее услышать твои пожелания. Ты ведь хочешь всё так же крошить эльфов?
        - Ещё спрашиваете! Я положу все свои силы на уничтожение этой расы, благо, что уже не принадлежу ей после смерти.

* * *
        Я сидел за столом, подперев голову рукой, локоть которой упирался в столешницу, и смотрел на огонь в камине. Стояла приятная тишина, которую нарушал лишь треск полений.
        Наконец, в гостинную вошли те, за которыми я послал Вира - два брата-оборотня. Они вежливо поздоровались и сели за стол, во взгляде их читался немой вопрос, но задать его вслух, скорее всего, считали невежливым. Так что я вздохнул и начал первым:
        - Я говорил вам, что мы отправимся в земли вашего народа ещё четыре дня назад. Но обстоятельства сложились так, что потребовалось моё вмешательство в другом месте. Сейчас же пришло время явить чудо. Но сначала я хотел бы понять, остались ли у вас вопросы ко мне после разговора с Розалией?
        Парни переглянулись, вызывая у меня улыбку. Похоже, это являлось типичным их поведением во время серьёзных разговоров.
        - Розалия поведала нам, что вы якобы владеете магией скверны, что эта болезнь есть слияние энергий света и тьмы, - сказал старший из них.
        - Да, всё верно, - кивнул я и выпрямился, вытягивая перед собой руки и создавая на каждой из ладоней шары белого и чёрного цвета. Затем свёл их вместе, продемонстрировал скверну, после чего опять разъединил энергии и развеял их.
        Естественно, реакция братьев была шоковой, что не стало для меня неожиданностью. Я со скучающим видом вновь перевёл взгляд на огонь, давая парням время прийти в себя.
        - Выходит, - наконец подал голос младший Кирос, выглядел он взволнованно, - история с концом света… тоже правда?
        Я усмехнулся, чувствуя в его тоне надежду на отрицательный ответ.
        - Ты про то, что этой планете скоро придёт конец? Да, правда. Если ты внимательный парень, то не мог не заметить природных аномалий, что начали происходить в последнее время всё чаще. Это предвестие медленной, но естественной кончины. У Эоя же была роль ускорить события. Но не думай, что я скажу тебе точную дату, сомневаюсь, что даже боги знают её. Хотя, им скорее нет особого дела до такого понятия как «время», так как их жизни несоизмеримо огромны по сравнению с нашими. Они бессмертны, что для нас вся жизнь, для них лишь пара мало что решающих мгновений.
        - Но мир ведь ещё можно спасти?
        - Нет. Это лишь вопрос ближайшего будущего. Возможно, при нашей жизни, в течении нескольких лет, либо пройдёт целый век… но точно не тысячелетие. Мне удалось договориться с богом, по крайней мере, я надеюсь на это.
        - Возможно ли договориться с богом? Кто мы, смертные, и кто они, - упавшим голосом проговорил младший.
        - В этом ты прав, - не стал я спорить. - Но всё же, мне удалось позабавить бога и он отложил разрушение мира.
        - Но если мир и так разрушится, то зачем ещё кому-то это ускорять? - спросил Кирос после переглядывания с братом.
        - В ваших душах. Если единоразово погибнет огромное количество разумных, то Праматерь не сможет их все отловить.
        - Но ведь ей не принадлежат души тех, кто поклоняется Пресветлой, так ведь? - голос старшего звучал неуверенно.
        - Ты прав, если смерть предсказуемая, то любая душа уходит к тому богу, которому был верен умерший. Но есть ряд условий, когда это можно изменить. Если погибнуть от рук Жреца при непосредственном участии бога, либо специальном оружии. Также в течении месяца после смерти возможно призвать душу и вручную отправить её иному богу. Проклятие, как, например, было в моём случае. Если проклясть близкого в эмоциональном и родственном плане, то его душу довольно просто сможет перехватить иное божество. Когда в прошлой жизни я был демоном, подобное сделала моя мать.
        - Вас… прокляла мать? Так вы действительно перерождение некого Аветуса?
        - Да. Когда-то меня так назвали при рождении, Ельвар Морохил Друлавар Аветус. Я дорожил своими родителями. Мой отец хотел умереть в бою, но когда он приболел, я не позволил отправиться ему на войну, так как ожидал, что он выздоровеет и ещё успеет исполнить своё желание. Но, увы, всё сложилось иначе, его болезнь прогрессировала, и погиб он в постели. Мать очень сильно расстроилась в тот момент и прокляла меня за то, что я не выполнил последнюю просьбу отца. В итоге мы всё же помирились, хоть и прошло время, но проклятие осталось. Благодаря нему Пресветлая выкрала мою душу и запихнула в мир без магии, населённый только людьми. Она намеренно оставила воспоминания, чтобы я страдал в обществе тех, кого демоны считали низшими существами, или, точнее, она полагала, что так думают все демоны. Понимаете, - я вяло улыбнулся, вспоминая как Адские Псы расправились с одним из оборотней-убийц, что пришёл когда-то за мной, - у каждой расы есть сильные и бездарные личности. Возможно, среди людей больше глупцов и слабаков, чем среди оборотней и эльфов, но и у них я встречал довольно занятных персонажей. В том мире
мне попадалось очень много глупцов, но и достойные среди них были. Возможно, я даже стал после всего этого сильнее духом, раз меня заново призвали сюда же. Не удивлюсь, если всё это изначально являлось планом Праматери для создания сосуда сыночку, чтобы тот смог якобы самостоятельно выбраться из клетки и исполнить предназначение. Мы лишь пешки, мало чем способные повлиять на богов. Если вообще способны.
        «Но меня-то тебе удалось развлечь, - хмыкнул Эой и я на миг недовольно поморщился. - Довольно занятный ты оказался, показал интересные вещи».
        «Спасибо за признание», - подумал я с лёгким сарказмом.
        - Эой считает меня занятным, так что я его развлекаю, оттягивая этим массовые убийства и гибель планеты. Конца света не избежать, скоро солнце взорвётся и уничтожит всё. Но даже до этого момента могут погибнуть все элементали, что препятствуют разрушению мира.
        - Элементали? Разве они не погибли вместе с дриадами?
        - Поверь, если бы элементали погибли, мы бы сейчас не разговаривали, - усмехнулся я. - Своими жизнями мы обязаны создавшей нас Праматери и сохраняющим мир духам стихий. А вот к гибели дриад руку приложили демоны. Если бы не снующие повсюду в лесах голодные бесы…
        Я вздохнул и покачал головой. Возможно ли, что гибель целой расы также является частью плана Праматери? Точно ли Теурий сам дошёл до столь «гениальной» идеи с Подземельем? Хотя, он вполне может и не осознавать, что её кто-то вложил в его голову.
        - Розалия считает, что вам удастся установить «правильный» мировой порядок, то Праматерь передумает уничтожать мир.
        В ответ на подобное замечание я засмеялся, хоть и с какой-то грустью.
        - Она всегда была чистой и наивной, я пытался уберечь её от жестокости, всегда. Когда я ещё был Героем на стороне короля Вадиса, мы работали вместе, и если ей выпадал жребий сделать что-то ужасное, то это делал я. Да и после я поселил её к бесам, чей общественный строй наиболее близок людскому. Если бы не её сила как Героя, не перстень тёмной ауры, что я дал ей, не приказ мой… Они бы растерзали любую девушку, что оказалась на её месте. И ведь это работает, Розалия видит только хорошее в том, с чем сталкивается, плохое же старается не замечать.
        - Вы… любите её?
        - Как сестру, как хорошего человека, не более, - махнул я рукой. - Планета исчезнет в любом случае, я же пытаюсь сделать хоть что-то. Как и говорил, многое познал в том мире, куда отправила меня Пресветлая, часть из этого хотел испробовать лично. И у меня получилось. Вы были в землях Больдо, люди счастливы. Они покорны, лишены истинной свободы, всё в обмен на безопасность. Эксперимент удался, слава мне! - усмехнулся я. - Но любой, кто гибнет от оружия моей армии, попадает именно в Хранилище Душ сына Праматери Тьмы, какому бы богу они не поклонялись при жизни. Это война не на распространение некоего «правильного» общественного строя, это война на уничтожение. После каждая душа возродится в новом, лучшем мире, что создаст Праматерь, учтя все ошибки этого. По крайней мере, она говорит именно это. Ну и если Эой передаст ей «награбленное», разумеется.
        Сердце ёкнуло при воспоминании об Анне. Именно ей это поведало божество при встрече, а потом… она рассказала не мне, а Фавонию, и лишь он мне. Эта элементаль сейчас находится в Хранилище Эоя, которое подвластно и мне, ввиду нашего сожительства. Но даже когда я точно знаю, что бог спит, всё равно не могу достать девушку. Он сделал с ней нечто, из-за чего даже сам не сможет найти её.
        - Что-то случилось? - осторожно поинтересовался Кирос, и я понял, что все переживания отпечатались на лице. Да, я уже лучше контролировал эмоции после освобождения из пут бога, но всё же не как прежде.
        - Нет, ничего. Просто задумался. Теперь про вас и ваш поступок. Благодаря вам оборотни смогут хоть немного пожить как люди. Ведь именно это вы и хотели, верно? Лишённые свободы, но счастливые. Помнящие о прежней несправедливости и горестях, но не обращающие внимание на условности новой жизни.
        - Нам этого будет достаточно, - сказал Кирос и оба брата сделали лёгкий поклон.
        - В таком случае, - ответил я, поднимаясь со стула, - пора узреть чудо. После же я вам хочу показать нечто ещё. Как мне кажется, вы это поймёте.
        - Можно ещё один, последний вопрос?
        - Разумеется, - кивнул я.
        - Можно ли нам узнать, что вы сделаете с Дорсией и Кибелой?
        Я немного завис, не решаясь дать прямой ответ.
        - Вы их больше не увидите. Такой ответ вас устроит?
        Братья молча кивнули и встали из-за стола.
        Глава 23
        Я заранее подкинул письмо о более точной дате намечающегося мероприятия, так что все были в сборе. Появились мы втроём в шатре, где находились несколько самых значительных личностей из движения, все мужчины в возрасте. Они испугались, увидев своих Героев, хоть старались не подавать вида. Я воспользовался заминкой и пояснил с улыбкой:
        - Не переживайте, они на нашей стороне.
        Братья кивнули, после чего глубокий старец сделал шаг вперёд и после синхронного поклона группы поддержки начал свою приветственную речь, довольно замысловатую и скучную. Силоуанусу, он же глава местной «партизанско-религиозной» ячейки оказался довольно глубоким старцем.
        «Да заткни ты его уже», - с раздражением озвучил Эой, но я не спешил этого делать. Возможно, отчасти из-за того, что скоро придётся уступить тело богу, а так ли просто он вернёт его потом - хороший вопрос.
        «Нужно чтить традиции народа, к которому мы пришли», - ответил я, пока Силоуанусу что-то разглагольствовал.
        «А то я не понимаю, чего ты страшишься, - хмыкнул божок. - Я же сказал, что сразу же верну тело».
        «Конечно, только перед этим почудишь, а потом сразу же вернёшь. Жаль только, что твои причуды непредсказуемы».
        Эой захихикал, не спеша меня переубеждать в обратном. Всё же, я не мог сейчас не уступить ему, несмотря на свои страхи, и он это понимал, а потому без зазрения несуществующей совести подтрунивал надо мной.
        Когда закончилось приветственное мероприятие, на которое я совершенно не обратил внимание, Силоуанусу и большинство старцев вышли из шатра, попросив меня подождать немного. Судя по речи, звучавшей снаружи, народу так же решили присесть на уши. Но мне было плевать, я медлил намеренно, так что и не собирался никого торопить.
        И вот, наконец, я и братья-Герои вышли из шатра. Нас встретили ликованием, причём зрителей было явно больше, чем я увидел несколько дней назад. Я обвёл взглядом толпу, на которую открывался прекрасный вид с холма и прикрыл глаза.
        «Приступим? Ты готов?» - спросил я.
        «Конечно же».
        Я открыл глаза и поднял руки вверх. Шум тут же стих, а кто-то из старцев объявил о том, что я «взываю» к Превеликому Эою, что отчасти так и было. По мышцам прошла неприятная судорога чужого влияния, мозг просто кричал о том, что я обязан сопротивляться… Но я приложил усилия на обратное, уступая место подселенцу.

* * *
        Кирос чувствовал волнение - он никак не ожидал, что приверженцев Нового Бога окажется настолько много. Одно дело видеть это в шаре, а другое - собственными глазами. Огромная толпа рассеялась по побережью, что несколько месяцев назад являлось зеленеющей равниной. Множество оборотней погибло тогда, лишь малой части удалось уцелеть от нашествия большой воды и затем доплыть до берега. Возможно ли, что часть из присутствующих случайно попала сюда, придя с той лишь целью, чтобы оплакать потерянных родных?
        Когда пророк и глава культа Нового Бога закончил свою пафосную и пространную речь, воцарилась тишина. Кирос видел, что Владимир прикрыл глаза и замер, видимо, молясь тому неведомому божеству, что смогло войти в их мир.
        Обычно мольбы Жрецов продолжались не менее получаса, а потому парень не ждал скорого представления. Он смотрел в глаза старшего брата и видел, что тот был так же взволнован и напряжён из-за всего того, что на них свалилось в последние дни.
        «Вместе до конца?» - одними губами произнёс он. Их детская клятва и преданность, что с годами не ослабла, а сделалась крепче. Вероятно, именно из-за столь близкой родственной связи они были первыми парными Героями этого мира.
        «Вместе до конца», - так же лишь губами ответил Кадмус и слегка улыбнулся. А потом… что-то изменилось. Внезапно словно похолодало, хоть ветерок остался тем же. Солнце светило так же ярко, но почему-то потемнело. По толпе прошёлся шёпот, что лишь разрастался - оборотни чувствовали изменения и не могли сдержать и так бьющего через край волнения.
        Братья перевели взгляд на Владимира, по обе стороны от которого и стояли. Он смотрел вперёд себя, и, вроде, выглядел как и прежде, но в то же время и иначе. Будто стал выше, хоть визуально и остался прежним - Кирос сравнил его со стоящим рядом Кадмусом. По взгляду брата он понял, что тот ощущает нечто похожее.
        Владимир повернулся к Киросу, и того словно вдавило в каменные плиты, невозможно было сделать и вдоха. Радужка глаз человека из зелёных стала ярко чёрной, словно втягивающей в себя любой свет. Он подмигнул с лёгкой улыбкой на губах, а затем отвернулся и сделал несколько шагов вперёд. Киросу сразу же стало легче.
        Бог, а это определённо был уже не Владимир, с звонким хрустом размял спину и шею, затем встал в более устойчивую позу и скрестил руки на груди. Секунда, вторая, третья… ничего не происходило, если не считать нарастающего гула со стороны моря. А потом пришла вибрация, земля дрогнула. Кто-то из толпы запаниковал и бросился убегать, но большинство стояли как вкопанные, смотря на воду перед собой. Пугливые остановились и остались в задних рядах.
        Минута, вторая… Гул оставался прежним, вполне ощутимым, но не слишком громким. А потом вода начала отступать. Кирос не верил своим глазам.
        Когда прибрежная зона сместилась где-то на километр, оголив морское дно с пожухлой серой травой, не успевший перегнить под толщей воды за несколько месяцев, земля вновь дрогнула. Кирос чуть не упал от толчка, его словно вдавило в почву ненамного, а потом слегка подкинуло. Океан начал уходить ещё быстрее, пока не превратился в тонкую полоску на горизонте.
        Чудо свершилось, и уже никто бы не посмел заявить о том, что Великий Эой не существует.

* * *
        Я всё время находился в сознании. Словно безвольная марионетка, которой управляют. Хотя да, о чём это я - ведь так всё и было на самом то деле. Странное и очень неприятное чувство, когда тело двигается само, а любой мой позыв к действию игнорировался. Но я даже не пытался сопротивляться всему этому, по крайней мере, поначалу. Эой выполнил обещание - излишне не чудил, сделал ровно то, о чём и был уговор - осушил земли. А потом так же легко вернул управление - гора с плеч.
        Я обвёл взглядом толпу - сразу как Эой ушёл вместе со своей пафосной аурой, которую он распушил намеренно, народ облегченно выдохнул. Но это не отменяло шокового состояния подавляющего большинства. Некоторые упали в обморок от переизбытка чувств, другие преклонили колени, благодаря божество. Другие плакали, танцевали, смеялись.
        «Нормально, что я не чувствую от них отдачи?» - задумчиво произнёс Эой.
        «Без понятия как это должно происходить. Я же не бог».
        Его недовольство ясно ощущалось мной, и это пугало. А что если ему надоест всё это?
        «Пока что ещё всё занятно. Я ещё подожду», - ответил он считав мои эмоции.
        Ну что ж, уже неплохо.
        Моё внимание привлекли упавшие на колени окружающие. Все, в том числе и пришедшие со мной братья, а также глава культа с трудновыговариваемым именем.
        - О, Жрец Великого Эоя! Благодарность нашего народа не знает границ. Никогда ни один из иных богов до этого дня не проявил себя настолько ярко. Имя ваше восславится в веках….
        - Не стоит, - оборвал я его, чувствуя внутренний дискомфорт от излишней лести. - Теперь ваша задача состоит в том, чтобы нести истинную веру остальным оборотням. Соберите всё своё оружие к завтрашнему утру, я пришлю тех, кто его заберёт на освещение. После оно будет вам возвращено, им вы и понесёте слово бога дальше. Все кто не за нас, тот против, а потому подлежит уничтожению. В конце останутся лишь истинно верующие, пребывающие в благодати.
        Я развернулся и направился к палатке, откуда и вышел на сие мероприятие. Вот только кое что было не так - братья остались стоять на коленях.
        - Идём, - сказал я им.
        - Позвольте нам поговорить со своим народом, Первый Жрец.
        - Только завтра чтобы вернулись, - пожал я плечами и вошёл в палатку, где и сделал Переход. Всё же, мне нечего было волноваться, ведь на Героях стояла Демоническая печать.

* * *
        Летняя резиденция короля Вадиса располагалась в десяти километрах от развалин Столицы - туда и был перенесён весь двор. Вопрос о восстановлении города и дворца всё ещё оставался открытым - у короны не было денег, хоть казну и удалось откопать в итоге. Пожара не было, так что сохранилось большинство документации, а согласно ней монстры ничего не унесли с собой. Помимо молодой королевы и дворцового управляющего Мантаса Каминского погибло много лояльных Вадису людей. На образовавшийся вакуум сбежалось много желающих, вот только выбрать из их числа хоть кого-то подходящего было непростой задачей. И всё это навалилось поверх скорби мужчины по любимой женщине. Как часто такое случается, что коронованные супруги не просто терпят друг друга, а испытывают искреннюю симпатию?
        Ангелы уверяли, что к происшествию Пресветлая не имеет ни малейшего отношения, но и на вопросы о том, как такое вообще могло произойти, просто разводили руками. Как бы там ни было, особо возмущаться трагедией было некому - нищие не в счёт. Осиротевшие же дети чаще оказывались рады свалившемуся наследству, чем убиты горем.
        За всем этим наблюдал молчаливый Сорин Хоментов. Светлый Отряд оказался в числе самых приближенных к королю, чему рады были все, кроме него одного. «Что ж, тогда вот твоё первое задание - убей короля», - эти слова Димира не выходили у парня из головы и висели над ним подобно дамоклову мечу. С момента возвращения Сорин неоднократно оставался на короткое время с королём наедине, и даже в те минуты сжимал свою волшебную палочку, что лежала в кармане, вот только… он так и не смог решиться. Он неоднократно проворачивал в голове возможные варианты действий и часто выходил в них победителем и спокойно скрывался, либо вообще оставался вне подозрений. Ближайшие и не очень родственники Вадиса слетелись к тому якобы ради поддержки, сами же грызлись между собой о том, кто из них более достоин трона. И причина столь скорых предсказаний смерти либо отречения находились на лице самого короля. Буквально за несколько дней он заметно постарел и поседел, выправка его уже не была такой уверенной и властной как прежде, а в глазах читались попеременно отрешённость и печаль. И лишь при упоминании Владимира появлялся
гнев на короткое время.
        Все уже давно обсуждали возможное вторжение Шестого Героя в Эльфийское королевство, когда новое известие повергло аристократию и народ в шок в равной степени: все приграничные территории были захвачены буквально за одну неделю. А что же гордый лесной народ? Он молчал. Даже через ангелов не поступало никакой информации о том, что у них творится, парламентёров также не наблюдалось, оно и неудивительно. Вадис давно расписался в бессилии против собственного вассала. Отчасти потому визит посыльного от лорда Больдстона произвёл эффект взорвавшейся бомбы при дворе. Возможно, не будь положение Вадиса столь шатким, он бы принял гонца в закрытом кабинете, но любопытство аристократии стоило удовлетворить. Да и в любом случае, он бы не смог скрыть содержимое послания, так что общественная аудиенция являлась наиболее оптимальным вариантом.
        Сорин стоял рядом с троном своего короля, как и самые приближённые. Остальные аристократы рассредоточились по залу, оставляя свободным коридор для посыльного. Хоментов не знал этого человека - самый обычный парень, немногим старше двадцати, в расцвете сил. Он подошёл к ступеням, ведущим к трону и вежливо преклонил колено в ожидании разрешения встать, с чем Вадис затягивать не стал.
        Парень выпрямился и протянул королю тонкий конверт, который тут же передал личный слуга. Вадис сломал печать и достал листок бумаги. Сорин заметил, что в его глазах тут же вспыхнул гнев, хоть внешне мужчина и старался держаться отстранённо и величественно.
        По залу прошёлся шёпот, всё же все присутствующие изнывали от любопытства. Собственно, как и сам Сорин.
        - Лорд Больдстон, - наконец прозвучал голос Вадиса, и все тут же стихли, - требует от своего короля слишком многого. Возможно, до вас не дошла информация о том, что у нас здесь разрушена Столица, много людей погибло. Мы не можем помочь вашему лорду материально, так как сами обременены непредвиденными расходами.
        - Ваше Величество, - поклонился посыльный, - при всём моём уважении к вам и королевству, ко всем присутствующим, но Лорд Владимир всё знает о вашем положении. Но это не отменяет того, что война с эльфами ведётся во имя Пресветлой. Все противящиеся богу должны быть уничтожены, только тогда на землю придёт покой и благополучие. К тому же, вы упустили первый пункт обращения моего господина…
        - Довольно, - оборвал его король. - Это требование смехотворно и излишне. И я не намерен обсуждать подобную весьма неудачную шутку.
        По толпе вновь прошёлся ропот, слышались голоса о том, какое же это требование мог предъявить Шестой Герой.
        - Ваше величество, - снова вежливо поклонился парень, - но нет смысла скрывать от ваших подданных это требование, озвученное самой Пресветлой. Мой господин лишь глас Богини.
        Вадис замолчал, чем вызвал новую волну ропота.
        - Требование Лорда Больдстона нелепо и смехотворно. Я не уступлю трон никому, пока жив.
        - Мне кажется, вы немного неверно озвучили требования. Чтобы не усугублять недопонимание я объясню, - парень развернулся к толпе и продолжил: - Пресветлая желает, чтобы Вадис уступил трон любому достойному. И да, Владимир заранее отказывается от подобного предложение, если оно вдруг поступит. Шестой Герой очень занят, неся волю Богини на континенте. А потому трон Вилантии должен занять кто-то более достойный, кто готов служить Пресветлой и её идеалам. И король должен сам выбрать преемника.
        - Достаточно, - немного повысил голос взбешённый Вадис.
        - Я уже закончил, Ваше Величество, - ответил тот, повернувшись к королю и поклонившись.
        Глава 24
        На поляне в лесу вокруг костра сидели эльфы. В чугунке над огнём готовилась похлёбка, приятный аромат которой уже начинал заставлять урчать животы в предвкушении ужина. Лишь маг был занят готовкой, остальные любовались предметами в своих руках. Эрсдриль, единственная девушка из числа присутствующих, держала в руках треугольник из светлого материала, похожего на кость. В центре его находился прозрачный круг с ещё одним плоским треугольником внутри, один из углов которого был окрашен в жёлтый цвет.
        - Ничего не понимаю, - пробубнила эльфийка.
        Рядом с ней находился Хефремаль. Парень любовался своими новыми парными мечами, словно это величайшая драгоценность в мире.
        - Что-то случилось? - поинтересовался он, оторвав взгляд от своего ненаглядного оружия.
        - Стрелка метнулась в противоположную сторону, а потом вернулась на место.
        - Значит, это точно демон, - улыбнулся парень. - Только они владеют пространственной магией.
        - Тогда вряд ли это Владимир, - задумчиво проговорила Жрица. - Всё же, он человек. Да и времени, чтобы дорасти до уровня тёмного архимага, у него не было.
        - Да какая разница? - пожал плечами Хефремаль. - Мы и так были сильны, а с новым оружием теперь непобедимы.
        - Возможно, это действительно демон, - сказал маг Лотихор, помешивая похлёбку. - Тот, которому служит Владимир.
        - Скоро узнаем, - вздохнула Эрсдриль и завернула артефакт в полотенце. Она перевела взгляд на огромный двуручный меч, что лежал в траве рядом.
        - Мне уже надоело тащить это, - сказал Хефремаль. - Может, всё же заглянем в наше королевство?
        - Если Асбрин не тупой, то сам найдёт нас. Тогда и отдадим ему оружие.
        - Но, Эрсдриль!
        - Если хочешь, можешь сделать крюк, но в одиночку.
        - Обед готов, - прервал перепалку Лотихор, снимая котелок с огня.

* * *
        За несколько сотен километров от эльфов так же у костра расположились другие Герои. Две молчаливые девушки с тоской в глазах.
        - Как думаешь, - прервала тишину Кибела, - что там?
        Женщина скосила взгляд на обычную деревянную коробку в форме куба, что стояла рядом с огнём на правах полноценного члена группы.
        - Ничего хорошего, - хмуро ответила Жрица, подбрасывая в огонь ветку.
        Владимир приказал отнести «дар» ангелам, вручить коробку лично в руки Ариэль. И ещё несколько иных указаний, напрямую направленных на то, чтобы устранить любые лазейки, из-за которых можно было бы саботировать миссию. Задача Дорсии донести, а Кибелы - проследить за исполнением.
        - Я так не могу, - сквозь зубы и сжав кулаки, произнесла Жрица. В ответ на это её спутница лишь глубоко вздохнула и прикрыла глаза.
        Дорсия потянулась к ящику и застонала от боли, хватаясь за сердце.
        - Это бесполезно, - покачала головой её спутница. - Заклятье считывает намерения.
        - Но нужно же сделать хоть что! - прошептала запыхавшаяся девушка.
        - Если бы какая-то случайность произошла, - сокрушённо покачала она головой. - Если ты, сама того не намереваясь, окажешься рядом с костром с коробкой в руках, то проще будет бросить её в огонь. Но думая об этом, ты даже подойти не сможешь. Нам же приказано обходить местное население десятой дорогой не просто так, а чтобы минимизировать неожиданные случайности. Он предусмотрел всё, я обдумала тысячи вариантов, но лазейки так и не нашла. Что бы там ни было внутри, нам придётся доставить это в Долину Ангелов.

* * *
        Единственное дело истинного правителя - это перебирать бумажки. Можно, конечно, игнорировать подобное занятие, но ничем хорошим это не кончается. Я старался хотя бы в этой жизни раскидать свои обязанности на других, чтобы оставалось больше времени на безделье. Всё же, вряд ли Эою будет интересно читать тонны отчётов, он личность обидчивая. Я уже несколько месяцев как разделил власть между своими заместителями и абстрагировался. Будь что будет, даже если всё начнёт разваливаться, всё же конец света не за горами. Но в итоге я оказался прав. Людям нравилась их жизнь, каждый контролировал соседей и коллег, как итог, все делали свои дела не отлынивая, боясь потерять то, что у них есть. Моя же обязанность - изредка устраивать проверки, да следить за отчётами.
        Радуясь свалившемуся свободному времени, я сидел на своём любимом месте над Убежищем - всё же, дёргать меня стали в разы меньше, и только по существу. И, наверное, не стоило об этом думать, так как вскоре появился Фавоний, отвлекая меня от созерцания замка, где обосновалась моя супруга. Женщины любят красивую жизнь! Тут уж ничего не поделать. Между дворцом и «землянкой» для неё выбор оказался очевиден.
        - Полагаю, вам стоит это увидеть, господин, - обратился ко мне полудемон и я поднялся с бревна, чтобы пойти за ним. И признаться, я действительно был удивлён.
        На столе в лаборатории лежало странное существо, на первый взгляд похожее на человека. Вот только кожа была неестественно бледной с зеленцой, что не характерно даже для покойников. Пальцы же оказались соединены тонкой кожистой перепонкой, а на животе не было пупка.
        - И что это такое? - поинтересовался я.
        В ответ на это Фавоний криво улыбнулся и отошёл в сторону, чтобы снять с большого аквариума ткань. Внутри оказался ещё один труп, такого же непонятного цвета, но уже с хвостом вместо ног.
        - Воу! - удивлённо воскликнул я. - Это что, русалка?!
        - Да, смотрите, - полудемон подошёл к трупу на столе и откинул волосы с плеча, обнажая длинную шею. Начиная от ушей, по ней шли десятки тонких щелей. - Жабры. Но я сделал вскрытие, зачаточные лёгкие тоже имеются.
        - Я думал, что они вымерли, как и дриады.
        - Как видите, нет. Около пятидесяти трупов нашли на осушённых Эоем территориях. Некоторые на момент обнаружения ещё были живы, но до меня добрались только трупы.
        - Отчего они умерли? Задохнулись?
        - Нет. Все они получили травмы, вероятно, при отходе воды. Полагаю, они были либо дезориентированы, либо находились без сознания, потому и не смогли покинуть территорию. По крайней мере, нет ни одного полностью целого трупа.
        - Это интересно, - задумался я. - Помнится, в отчётах указывалось, что при исчезновении островов погибли абсолютно все жители. Возможно ли, что всё население было русалками?
        - Всё возможно, - ответил Фавоний, махнув в сторону ног трупа. - Превращение было посмертным и до конца не завершилось. Полагаю, они могли превращаться в совершенно обычных на вид людей.
        - Интересно, остались ли где-то дриады?
        - Про это ничего не могу сказать. Если и есть, то их очень мало и они скрываются. В маскировке они дадут фору кому угодно.
        Я лишь сокрушённо покачал головой.
        - Мне нужно убить всех постепенно. И теперь ко всем оборотням, эльфам, людям и демонам добавились русалки. Работы непочатый край.
        Фавоний нервно сглотнул и отошёл в сторону, старательно имитируя бурную деятельность среди своих колбочек. Это вызвало у меня непродолжительный лёгкий смех.
        - Не беспокойся, демоны будут последними в этом списке.
        - Я надеюсь на это, господин, - вяло улыбнулся тот в ответ.

* * *
        Илина сидела перед зеркалом, любуясь своим отражением. По её длинным волосам мягкими расчёсками водили две служанки. В какой-то момент Герой скривила недовольную мину и обе девушки тут же побледнели. Закончив с волосами, они поклонились и сделали шаг назад, после чего стоявшая поодаль женщина подошла ближе и принялась аккуратно разделять волосы на локоны и плести причёску.
        Через несколько минут волосы Илины были уложены и она встала с табурета, повернувшись к своим служанкам.
        - Можешь уходить, - сказала она женщине, после чего та поклонилась и покинула комнату. - А вот с вами всё сложнее.
        Девушки боялись взглянуть на неё и стояли, еле дыша.
        - Кажется, пора уволить одну из вас. Ты!
        Илина быстрым движением руки ткнула в стоящую слева девушку. На её ладони образовался чёрный дым, из которого в грудь служанки вошёл нож. Та не успела и пикнуть, тут же упав на пол.
        - Чего стоишь? - удивлённо поинтересовалась она у второй девушки, что стояла выпучив глаза и прикрыв рот рукой. - Помоги мне одеться.
        - Да, госпожа, - еле выдавила она из себя и принялась помогать хозяйке дрожащими от волнения руками.
        В дверь постучали.
        - Войдите, - разрешила Илина, так как уже была одета в бальное платье. Её неожиданное увлечение платьями и причёсками не осталось незамеченным, и поначалу родители мужа даже были рады подобным изменениям. Но вскоре им стало не до шуток. С каждым днём она становилась капризнее, требуя исполнять любое своё желание беспрекословно. Все замковые её боялись, начался отток прислуги, который частично удавалось сдерживать, нанимая молодых людей из деревень. Семья всеми силами пыталась держать ситуацию под контролем, но всё же до этого момента она ещё не убивала.
        - Госпожа Илина, семья собралась на завтрак, - тут же с порога сообщила девушка и поклонилась, намереваясь закрыть за собой дверь, но её взгляд упал на лежащий на полу труп с ножом в груди. Она замерла от шока.
        - Хорошо, я скоро буду, можешь идти, - сказала она, по своему истолковав промедление служанки. Та кивнула и тут же закрыла за собой дверь.
        Надев драгоценности, Илина повернулась к бледной служанке и приказала той сопровождать себя до столовой залы. Но когда они уже почти добрались до места назначения, дорогу им перегородил десяток мужчин в латах и с оружием наперевес.
        - Госпожа Илина, - сказал один из них, - прошу, проследуйте за мной.
        - Надо же, - улыбнулась девушка, - такой эскорт меня ещё не сопровождал. Что ж, ведите меня. А ты, - обратилась она к служанке, - пока можешь быть свободна.
        Мужчины расступились, Илина заняла место внутри колонны и ряды сомкнулись. Вот только когда глава замковой охраны повернул в коридор, противоположный столовой зале, девушка нахмурилась.
        - Куда вы меня ведёте? - спросила она.
        Мужчина остановился и повернулся к ней.
        - Сегодня было решено провести завтрак на свежем воздухе.
        - Ну хорошо, - тут же лучезарно улыбнулась она.
        Вот только в парке никого не оказалось. Илина удивлённо обвела взглядом площадку, где она иногда играла в настольные игры и где ещё реже проводились приёмы пищи семьёй лорда.
        - Вы обманули меня, верно? - усмехнулась девушка, смотря на вставшего в стойку мужчину, который сжимал свой меч. - Ваше счастье, что я не хочу пачкать это платье, иначе вы бы…
        - Прошу вас, сдавайтесь, Илина, - перебил её мужчина.
        - Это уже не смешно. Кто отдал вам этот приказ? Где мой муж? Это измена!
        Её речь была прервана атакой мечника, разбившейся о [Щит Света] девушки.
        - Вы что себе позволяете! - закричала она. - Немедленно прекратите! Или пожалеете!
        Вот только на неё разом напали все рыцари, и как бы Илина не бахвалилась, она не могла им противостоять. Всё же, уже больше года она никак не развивала свои способности, в себе носила оружия в разы меньше, чем прежде. К тому же, каблуки и корсет мешали двигаться эффективно.
        Вскоре щит не выдержал и она пропустила несколько ударов.
        Глава 25
        В дверь кто-то ломился, нарушая сон Сорина. Парень лишь глубже укутался в одеяло и накрыл голову подушкой. Он уже был научен опытом и каждый вечер подпирал двери комодом. Вот только в сей раз это не помогло - раздался скрежет отодвигаемой мебели.
        «Да твою ж мать…»
        Ну кто это ещё мог быть?
        - Ты оглох что ли! - возмущённо причитала Богна. - Быстро вставай!
        Она подошла к кровати и начала трясти своего друга.
        - Сегодня выходной, я это прекрасно помню. Вчера до полуночи гонял по полигону, ну будь человеком, дай отдохнуть!
        Они уже несколько раз переспали, вот только парень начинал жалеть об этом. Границ у девушки и раньше практически не было, а теперь - тем более. Даже будь он действительно без одежды, её это уже никак не смутит. Последняя уловка отвязаться от неё оказалась навсегда утерянной.
        - Да вставай ты! Ты же ничего не знаешь! Илина, она убила всю свою семью! Говорят, что даже мужа. Но посыльный знает только про нескольких замковых слуг, охранников и лорда Гэврила Крайтона с супругой. Весь летний дворец на ушах стоит! Йонас собирается идти за ней, но вроде как мы отправимся вместе с ним. Так что вставай, нужно ещё успеть собраться.
        - Что ты такое говоришь? - Сорин не спешил вылезать из-под одеяла. - С чего Илине начинать убивать всех подряд?
        - Она вроде как сошла с ума, совсем как Альгирдас. Представляешь, сколько сейчас шума? Лорд Крайтон пытался скрывать все странности невестки, и вот что случилось. Да ты сам её видел, она же с прибабахом была!
        Уставшая терпеть неповоротливость парня, девушка скинула с Сорина одеяло и принялась его щекотать. Но он не растерялся, а подмял её под себя и начал целовать. Раз уж не дала выспаться, то пусть даст что-то взамен.

* * *
        - Я всё равно не понимаю, зачем мы должны это делать? - Розалия чуть ли не плакала, смотря на Теурия. Они вдвоём в нарядных одеждах находились в одной из многочисленных комнат дворца Гегания.
        - Я ведь говорил уже, не могу перечить ему. Я нахожусь в подчинении. К тому же, Кастул напомнил, что может и сам рассказать. А это будет в разы хуже.
        Розалия отвернулась, надув губки. Скоро в дом Кастула должен прийти Владимир со своей женой, но главной причиной праздника являлось именно обнародование отношений магички и короля демонов. Дом уже был полон гостей, большинство из которых девушка не знала.
        Парень обнял её сзади и поцеловал в макушку.
        - Почему тебя это волнует настолько сильно? - хмыкнул он. - Это я, король, должен возмущаться, что приходится кого-то оповещать о своей личной жизни.
        - Ты не понимаешь, - тихим голосом ответила она, - он постоянно есть в моей жизни, все семь лет. Я устала и больше не хочу этого. Да и вся эта нервотрёпка с праздником вряд ли пойдёт на пользу Эгле.
        - Помню, ты говорила, что была влюблена в него. Но он отверг тебя.
        - Отчасти я понимаю его, конечно, но… Слишком много боли пришлось пережить из-за него. Я помогла бежать ему в первый год, а он… Он просто оставил меня на лавке в сквере. Ты не представляешь, насколько было больно осознавать себя брошенной.
        - Это ведь из-за него ты отправилась в Подземелье искать демона, исполняющего желания?
        - Не совсем, но отчасти. Причина, скорее, в нашем проклятье быть Героями. Я больше не могла быть ребёнком, когда все вокруг взрослеют, стареют и умирают. Каково это понимать, что ни один нормальный мужчина не обратит на меня внимания? Только извращенцы.
        - Но сейчас ты прекрасна, - Теурий развернул её к себе и посмотрел в глаза, склонившись над ней.
        - Но снова он. Он не дал мне умереть от скверны, и снова отверг, несмотря на то, что я повзрослела. Его много, слишком много в моей жизни. Я так больше не хочу. Даже сейчас, встречаясь с тобой, он снова где-то рядом, снова его влияние.
        Из её глаз брызнули слёзы, которые демон вытер своими пальцами.
        - Ты ненавидишь его?
        Она не могла ответить вслух, так как понимала, что расплачется, а потому кивнула. На это Теурий лишь улыбнулся.
        - Ещё одна вещь, которая нас связывает.
        - Но почему ты ему подчиняешься? Ты же король! - вновь спросила Розалия, желая сменить вектор разговора с себя.
        - Я не могу сказать, пойми. Только если он позволит. Попроси его.
        Магичка тяжело вздохнула и обняла парня, прижавшись к его груди ухом.
        - Ты веришь, что он может спасти этот мир? - спросила она, прислушиваясь к стуку его сердца.
        - Нет. Он язва, инородный элемент этого мира. К тому же, эта история о конце света меня тревожит.
        - Но в Эоя то ты веришь?
        - Хотел бы не верить, но как иначе объяснить эту силу? Я бы с радостью уничтожил его, если бы только смог. Но он слишком хитёр и изворотлив. Был. Сейчас же в принципе непобедим. Пожалуй, я просто подожду, когда он умрёт. Каким бы идеальным сосудом он не был, когда бог завершит свой переход, он точно не выдержит этого и погибнет. Если не раньше.
        - Но как же Жрецы? Они ведь говорили о том, что мир должен переродиться. Что раса демонов останется последней и увидит конец всего. Может, Праматерь всё же передумает?
        - Я не знаю. Этого не знает никто. Но если станет общеизвестно, что Владимир является Разрушителем, это повергнет мир в хаос. Даже я это понимаю. Никто не хочет умирать. Да и те ценности, что несёт этот человек… Общество демонов их никогда не примет, можешь и не надеяться.
        - И конца света не избежать?
        - Не знаю. Я не хочу в это верить. Большинство наших относится к этому философски и трактует предсказания довольно вольно. Акцентируясь как раз на том, что останутся только демоны, чтобы увидеть конец всего.
        В дверь комнаты постучали, и Розалия сделала шаг от Теурия, но продолжила держать его за руку.
        - Господин, госпожа, - сказала краснокожая служанка, войдя и поклонившись. - Все гости уже в сборе, господин Кастул велел пригласить вас в общий зал.
        - Вот и начинается, - вяло улыбнулась девушка и посмотрела на своего спутника.
        - Всё будет хорошо, вот увидишь, - тот в ответ улыбнулся более радостно. - Как сказал Кастул, ты для Владимира такое же сокровище, как для меня и него.

* * *
        Кассия, в отличии от меня, вцепилась в приглашение от Кастула. Тот организовывал какое-то грандиозное мероприятие с кучей гостей, банкетом и танцевальным представлением. Моя жена стала сама не своя, всё подбивала меня на выбор костюма и платья, чтобы те подходили друг к другу. Даже с предстоящей свадьбой в Больдограде она меня так не мучала. Ничего помимо тоски зелёной это у меня не вызывало. И так дел полно, а тут ещё тратить время на нечто подобное. Но, увы, Кассия была непреклонна и всячески убеждала в необходимости посещения дома Гегания.
        Ещё один праздник с кучей малознакомых лиц, ну что может быть в этом интересного? «Там будет весь цвет общества!» - ну вот совсем не аргумент, если честно. «Ты должен там быть!» - серьезно? С чего вдруг? «Я обижусь, если ты не пойдёшь вместе со мной» - что ж, единственное утверждение, которое крыть было нечем. В чём же заключалась суть празднества, я так и не смог уловить, но, скорее всего, встреча со мной демонов. Всё же, я давно не появлялся в обществе, на что мне неоднократно указывала жена. И когда я увидел толпу в зале, то предположение моё лишь укрепилось. Хорошо, что Кассия постоянно держала меня под ручку и сама вела обмен любезностями, мне оставалось лишь кивать и поддакивать время от времени.
        Помимо меня, не меньшей популярностью пользовалась Эгле, что на праве своего положения встречала гостей сидя в кресле. Живот и правда был огромным, учитывая её относительную низкорослость по сравнению с тем же мужем. Не без труда нам удалось пробиться к ней, но хоть что-то в этом мероприятии меня действительно интересовало.
        - Как самочувствие? - поинтересовался я у девушки. - Малыш не беспокоит?
        - Очень активный, - вяло улыбнулась она, и только сейчас я обратил внимание на количество косметики на её лице. Она постаралась, выглядела вполне естественно, но всё же я прекрасно понимал, что могло за всем этим скрываться.
        - Точно всё в порядке? - настороженно обратился я к Кастулу, и тот начал мяться.
        - Лукреция говорит, что малыш появится со дня на день.
        - Зачем ты тогда устроил этот праздник? - удивился я.
        - Это я его попросила, - вмешалась Эгле. - Я устала от одиночества, мне хотелось праздника, увидеть, как вокруг меня веселятся люди. А то чувство было, будто я инвалид какой-то - засмеялась она. - К тому же, это не только для меня мероприятие, оно нужно тебе и Кассии, а ещё Розалии.
        - Спасибо, - улыбнулась Кассия. - Я благодарна тебе за приглашение. Нам всем давно пора было развеяться.
        - Подождите, - нахмурился я, чуя неладное, - а Розалия то здесь при чём?
        - Мне вот тоже интересно, кстати, - громко озвучила магичка где-то сбоку и я повернулся к ней. - Почему я должна отчитываться о своей личной жизни кому-то вроде тебя?
        Я узнал парня, что стоял рядом с Розалией, они держались под локоть.
        - Кхм! - привлекла к себе внимание Кассия, заметив как мой рот готов поздороваться с полом. - Рада вас видеть. Теурий, - она слегка поклонилась ему. - Розалия, ты выглядишь просто изумительно, это платье тебе очень идёт.
        Тоже слегка кивнув, я не нашёлся что сказать. Заявление Розалии и их совместное поведение красноречиво говорило о том, что между ними отношения. Мой взгляд прилип к тому, как он накрыл её ладонь своей. Даже думать не хотелось, зачем демону всё это. Становилось понятно, к чему этот маскарад, вот только… неужели они правда считают, что я не посмею отчитать короля при гостях?
        - А ты, как я посмотрю, времени даром не терял, - усмехнулся я, смотря на Теурия. - Но куда смотрел ты, интересно? - повернулся я к Кастулу.
        - Дорогой, не нужно, - попыталась успокоить меня Кассия.
        - Не нужно что? - удивился я. - Говорить правду? Помнится, не так давно он предлагал тебе стать любовницей, в грубой форме, кстати. Или ты забыла? Но от тебя, Кастул, я такого не ожидал, конечно.
        - Всё не так, как ты думаешь! - возмутился он. - Это пока не настолько далеко зашло, и именно поэтому мы решили сказать тебе.
        - Вот уж спасибо!
        - Именно! - вмешалась Розалия. - Тебе стоило бы поблагодарить, что вообще известили! Почему тебе вообще есть дело, с кем я встречаюсь?
        - Если бы ты понимала, кто этот демон и что он совершил, то несколько раз бы подумала прежде, чем довериться ему.
        Теурий выглядел затравленным, даже не решался слово вставить. Либо был умнее, и просто не хотел рисковать.
        - Прошу вас, давайте вы поговорите в другом месте? - Кастул умоляюще посмотрел на меня.
        - Что ж, ты прав. Может, проводишь нас?
        Дракон кивнул, и только в этот момент я понял, насколько вокруг тихо - кто-то умудрился догадаться поставить Полог тишины.
        - Я оставлю тебя ненадолго, дорогая? - обратился Кастул к жене, погладив её по плечу, и та кивнула.
        - Конечно, я не сбегу, - улыбнулась она, погладив себя по животу. - Можешь быть уверен.
        Глава 26
        Я уселся в кресло, жена заняла место сбоку от меня. Розалия и Теурий разместились на диванчике напротив, Кастул встал с ними рядом. Таким образом, все действующие лица были собраны.
        - Ну, я вас слушаю, - сказал я, смотря попеременно то на короля, то на его спутницу.
        - Расскажи, почему Теурий обязан подчиняться тебе? - как-то высокомерно спросила магичка.
        - Может, потому что я его подчинил? - улыбнулся я. - Как раз после того, как он попытался меня убить. Самооборона, - я развёл руки в стороны и обратился уже к королю: - Ты ведь не будешь это отрицать, верно?
        Розалия так же повернулась к нему и тот сдержанно кивнул.
        - Но что значит «подчинил»? - не унималась магичка.
        - То и значит. Навык, похожий на [Рабскую печать], только его так просто не снять. Ты ведь слышала об иммунитете демонов как расы к порабощению? В моём случае он не поможет, потому что это божественный уровень.
        - Сними это с него, - потребовала девушка, и я не мог удержался, чтобы не рассмеяться.
        - Не говори глупостей, Розалия, - снисходительно улыбнулся я ей. - Я знаю этого демона подольше твоего.
        - Ничего подобного! - заявила она в ответ.
        - Хочешь убедиться? - усмехнулся я и посмотрел на Теурия. - Отвечай честно, с какой целью ты начал проявлять к Розалии якобы романтический интерес?
        Демон побледнел, его лицо перекосило от боли, рука схватилась за грудную клетку.
        - Что ты делаешь? - возмутилась девушка. - Владимир, немедленно прекрати!
        - Отвечай, я приказываю!
        - Ребёнок…
        - Что? - кажется, это спросили синхронно все присутствующие.
        - Отвечай максимально развёрнуто, - приказал я, наблюдая за тем, как Розалия отстранилась от своего «ненаглядного».
        Теурию же стало немного легче, он повернулся к девушке, скорчив жалобное лицо страдальца. Ну и актёр!
        - У Эгле и Кастула скоро родится необычный ребёнок. Ему будет подвластна скверна, так сказала сама Жрица Лукреция. Я хотел заполучить подобное дитя, и ты подходила для этого лучше остальных. Молодая, здоровая, сильная… Герой… Но это теперь не важно…
        - Ты… ты обманул меня! - воскликнула девушка и вскочила с диванчика. Теурий последовал за ней, протягивая руки вперёд.
        - Это не так, я действительно люблю тебя, - предпринял он попытку загладить своё откровение.
        - Я не верю тебе, - она отрицательно помотала головой, делая ещё один шаг назад, и обхватила себя руками. - Ты врал мне с самого начала. И вот снова. Ты безумец, если думаешь, что я снова всё прощу. Или нет, не так. Ты считаешь меня полной дурой?
        - Розалия, любимая… всё не так. Да, изначально мои помыслы носили меркантильный характер, но потом… Прошу тебя, - демон шагнул ко мне, - прикажи мне сказать правду о том, люблю ли я её по-настоящему. Ну же!
        Но я не спешил выполнять его просьбу, ведь неспроста он попросил это. Когда-то он был тихим мальчиком и имел несвойственный демонам мягкий характер, потому я и удивился тому, что именно он занял место короля. В прежние времена подобное бы никогда не случилось. Обмельчала раса, что тут сказать… К своей цели Пресветлая шла медленно, но верно, это уж бессмысленно отрицать.
        - Я не верю, - голос девушки дрогнул, она так же моляще посмотрела на меня. - Он ведь не может соврать тебе?
        - Не может, - утвердительно кивнул я, сам хмурясь от нехорошего предчувствия. - Теурий, как хозяин, приказываю тебе ответить на вопрос: действительно ли ты… - я сбился, обдумывая возможные варианты обмана со стороны демона. А что если, он одну из своих любовниц так назвал? Тогда ведь ответит честно, хоть по факту это таковым являться не будет, - испытываешь искреннюю любовь по отношению Розалии, человеку и Герою, что находится сейчас в этой комнате?
        Я задал максимально уточняющий вопрос, возможности для уловки у него попросту нет.
        - Я, Атилиил Аверил Сервилир Теурий, - начал было демон, как в комнату без стука ворвалась испуганная служанка и, игнорируя всех, уставилась на Кастула:
        - Господин! - взволновано закричала она. - Ваша жена, Эгле… У неё отошли воды! Они ужасного чёрного цвета!
        Кастул испугался не на шутку и тут же бросился прочь из комнаты, чуть не сбив алокожую девушку. Разумеется, я тут же бросился следом за ним, отмечая, что и остальные поспешили за нами.
        Стоны Эгле было слышно издалека, мы ворвались в пустой зал, где на одном из диванчиков лежала беременная. Подол её платья был измазан в чёрной жиже, возле кресла находилась лужа бледно-розовой воды, а следом тянулся тёмный след. Лукреция мочила тряпку в тазу и вытирала лицо роженицы, макияж полностью смылся и я поразился серому оттенку кожи, так и замерев примерно посередине зала. Сам Кастул перепрыгнул лужи, после чего упал на колени рядом с женой и взял её за руку.
        - Всё будет хорошо, дорогая, всё будет хорошо, - громко прошептал он. - Несите её в покои! - крикнул он уже слугам, что толпились возле одного из входов.
        - Она не транспортабельна! - рявкнула Лукреция, уперев в мужчину тяжелый взгляд. - Ребёнка будем принимать прямо здесь. Живот опустился, младенец уже начал входить в родовые пути.
        Эгле снова закричала от боли, а слуги отшатнулись дальше, закрыв за собой двери. В комнате осталась только одна служанка, что и принесла нам известия о преждевременных родах. Я подошёл к луже и внутри похолодело: не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы понять что это. А сукровица красноречиво намекала на то, что не всё хорошо с этой беременностью, как мне говорил Кастул.
        - Уходи! - крикнула Жрицы Тьмы и повернулась к нам. - Уходите и заберите отца ребёнка. Ему здесь не место. Аветус, мне потребуется ваша помощь.
        Я кивнул и подошёл ближе, бледного и испуганного Кастула из помещения выволок Теурий, а Розалия с Кассией помогали ему.
        - Что мне делать? - спросил я, пододвигая стул со стороны головы стонущей от боли девушки.
        - Следите за скверной. Я тут же излечу мать и дитя, но с заразой мне не справиться.
        На Эгле было страшно смотреть, казалось, что она умирает. От пышущей красотой и сексуальностью девушки не осталось ничего, даже пассивный навык будто бы перестал работать.
        - Эгле! - позвал я её. - Посмотри мне в глаза!
        Положив ладонь на её горячую щёку, я установил с ней зрительный контакт.
        - Ты не чувствуешь боли, - сказал я, активировав [Морок], - чувствуешь всё, но боли нет.
        В её затуманенном муками взгляде появилось удивление, она неуверенно кивнула мне. Дыхание её сразу же стало ровнее.
        - А теперь послушай меня, дорогая, - ласково проговорила Лукреция и роженица перевела взгляд на неё. - Ты ведь помнишь как дышать? - та уверенно и энергично закивала. - Вот и отлично, дыши, следи за схватками. Ты ведь их ощущаешь?
        Эгле кивнула и удивлённо посмотрела на меня, как и Лукреция.
        - А-а-а, - выдохнула девушка.
        - Молодец, умничка, - похвалила её Жрица Тьмы. - Всё правильно, тужься. Ребёнок крупный, но мы справимся.
        Когда начали ломаться кости, у меня от ужаса волосы на голове зашевелились, даже Эгле испугалась и замерла, не дыша.
        - Всё хорошо, дорогая, всё хорошо, - успокаивала её Лукреция. - Тебе ведь не больно? Вот видишь, всё идёт как нужно. Всё будет хорошо.
        «Так. Я не понял. Что здесь происходит?» - вечно где-то пропадающий Эой напомнил о себе.
        «Роды», - максимально коротко ответил я.
        «Что, правда? - удивился он. - Эй, с твоего ракурса ничего не видно, подойди с другой стороны. Я хочу посмотреть».
        «И не надейся. Я потом покажу, как рожает кошка или корова».
        «Что? - возмутился божок. - Я хочу на людей посмотреть! Ты обещал развлекать меня, забыл?»
        «Не сейчас и не с Эгле».
        «Зануда. Это потому что она дорога тебе? Странные вы, биологические виды».
        Чернота спускалась ниже, я это чувствовал, она словно захватывала новые территории организма роженицы.
        - Я вижу голову! Давай же, сильнее!
        - А-а-а…
        Прошло ещё немного времени, и Жрица подняла какое-то хлюпающее существо, измазанное в скверне. Её лицо исказила боль от соприкосновения с заразой, но она стиснула зубы сильнее и завернула в полотенце существо, после чего положила его на диван.
        - Лечи её, - прошипела она, смотря на меня. Я кивнул и очистил Эгле, а затем и руки Лукреции. Сразу после этого она использовала магию исцеления, одними глазами указав мне на кряхтящего ребёнка. Послышался хруст сращиваемых костей, я же наклонился над младенцем, словно измазанным в мазуте.
        - Где малыш? - наконец испуганно спросила Эгле, когда её кости встали на место и Лукреция, осмотрев всё, опустила мокрый, но чистый подол. Я даже и не намеревался смотреть в ту сторону, желания не было ни малейшего.
        СТАТУС:
        Вергилий (полудемон скверны) ур. 1
        ОЗ: 150
        ОМ: 10
        
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 5
        Ловкость: 5
        Выносливость: 5
        Восприятие: 5
        Разум: 1
        Класс: Маг Скверны
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Ускорение прогресса (наследственное)
        Прогресс характеристик 25 %
        Невосприимчивость к скверне (от расы “полудемон”)
        Иммунитет 100 %
        
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Распространение Скверны ур. 1
        Я присвистнул от такого статуса. Он только рождён, а уже имеет ману и класс?! И имя?! Я излечил его, отчего тот закричал как резанный. Жрица тут же бросилась к нему, но использовании магии не помогло. Тогда за неимением идеи лучше, направил на него [Силу Тьмы], отчего тот тут же успокоился.
        - Занятно, - прошептал я, наблюдая, как Лукреция передаёт ребёнка матери.
        - Навык лучше развеять, - прошептала мне Жрица. - Если она больше не будет чувствовать боли, то это может плохо закончиться.
        Кивнув, я снова попросил Эгле посмотреть мне в глаза, на что та с радостью согласилась.
        - Спасибо, - прошептала счастливая девушка. Суда по тому, что после деактивации [Морока], она не застонала - всё прошло хорошо.
        - Серьёзно? - улыбнулся я. - Ты назвала ребёнка Вергилием?
        - Что? - удивилась та. - Его имя уже отображается в мировой системе навыков?
        - Можно звать папочку, - улыбнулась Лукреция, посмотрев на служанку. Та кивнула и направилась к двери. Сама Жрица укрыла ноги Эгле покрывалом. - После искупаешься и переоденешься, хорошо?
        Плачущая от счастья Эгле закивала головой.
        Мне так же уже нечего было делать здесь, так что я направился вслед за служанкой и пропустил Кастула с Розалией. Как итог, в коридоре с одной стороны зала мы остались втроём с Кассией и Теурием.
        - Дорогая, можешь ненадолго оставить нас, - улыбнулся я.
        Окинув нас взглядом, полным настороженности, девушка без возражений отошла в сторону. Я же создал купол [Тишины] и повернулся к демону.
        - Ну так что, ты ответишь на мой вопрос? - усмехнулся я.
        Теурий опешил, он посмотрел в открытую дверь и перевёл взгляд на меня.
        - Но как же Розалия?
        - Думал, что всё выйдет так просто? Отвечай сейчас.
        Демон нахмурился и с ненавистью посмотрел на меня.
        - Мои чувства к Герою Розалии искренние, я действительно её люблю.
        - Ты использовал приворотное зелье или что-то ещё в этом роде? Отдавал кому-нибудь подобный приказ?
        - Нет, - зло выдал он, продолжая сверлить меня ненавистным взглядом.
        - Надо же, всё же не врёшь, - хмыкнул я. - В таком случае, я запрещаю тебе заводить от неё детей. Встречайся, женись, или что ты там надумал себе? Но детей - ни-ни.
        - Ах ты… ублюдок…
        Он было дёрнулся, потянув ко мне руки, но тут же схватился за сердце.
        - А ты что хотел, убить двух зайцев одним махом? Не выйдет, мой король, - выделил я последние слова. - Без моего вмешательства это просто убьет её, сам прекрасно знаешь это. Так что советую тебе наконец-то изменить отношение ко мне и вести подобающе. Возможно, однажды я изменю своё мнение…
        Рассеяв навык [Тишины], шагнул к жене.
        - Кассия, полагаю, нам пора возвращаться домой.
        Глава 27
        Замок Лорда Крайта затмевал собой прилегающую деревеньку. Вся местность казалась безжизненной, кое где виднелись точечные разрушения. Местные жители уже давно начали сбегать из поселения, гонимые странными неприятными слухами о пропажах людей, так что некоторые дома являлись заброшенными.
        Илина должна находиться где-то в замке, вместе с плененным лекарем. Такие данные сообщили выжившие, что разбрелись по соседним деревушкам. Также сообщалось о серьёзном ранении в живот.
        Один из парней группы поддержки Йонаса являлся сильным поисковиком, именно его возвращения ожидали оставшиеся люди. Сорин покосился на Героя - тот выглядел сосредоточенным и хмурым. Оно и не удивительно, никому не пожелаешь оказаться на его месте. Убивать своего боевого товарища, с которым сражался бок о бок несколько лет, такое себе удовольствие.
        Йонас стоял у окна одиночного дома, из которого открывался вид на замок. Прежде здесь проживал местный пастух, но и он сбежал, когда началась заварушка. Сначала люди подумали, что на их лорда кто-то напал, но когда появилась Илина и в приступе безумия начала убивать любого, кто к ней приблизится, иллюзий уже не осталось. Она потребовала предоставить лекаря и вернулась вместе с ним в замок.
        Убивать Героя, пусть и обезумевшего… Ничего подобного не было в истории человечества. Хотя, впервые Героев осталось настолько мало. А учитывая, что один из них пошёл против короля… Похоже, для Вилантии действительно настали тяжёлые времена.
        Размышления Сорина прервало ощущение чьего-то приближения. Судя по всему, не он один напряжённо ожидал возвращения разведчика. Все сидящие на полу люди поднялись и уставились в дверь. Вскоре поисковик зашёл и обвёл всех довольным взглядом, но стоило посмотреть на Йонаса, как взгляд потух и опустился в пол.
        - Она находится в саду, одна. Судя по всему, она действительно серьёзно ранена, - безэмоционально сказал парень.
        - А лекарь? - уточнил Герой.
        Но на это поисковик отрицательно покачал головой.
        - Скверна? - Сорин решил задать интересующий всех вопрос и взгляды сошлись на нём, а затем вернулись к разведчику.
        - Слишком далеко, на таком расстоянии не определить.
        - В таком случае, окружаем её, - заговорил Йонас и полез в сумку. - Я раздам вам защитные камни, создающие контур. Даже мне будет сложно прорваться сквозь него.
        - А вы? - спросил кто-то.
        - Я встречусь с ней. Вы слышали сами, что сказал Ив. Она ранена и вряд ли сможет оказать полноценное сопротивление.
        «Хитрец, - усмехнулся про себя Сорин. - Дал нам задание, чтобы держались подальше. Интересно, что он задумал? Не спасать же её?»

* * *
        Илина сидела в кресле на той самой площадке в плетеном кресле, где Йонас видел её несколько месяцев назад. Казалось, это было в прошлой жизни. Но на ней уже не было платья, которым она удивила его в тот вечер, когда началось безумие, вместо него - забытый чёрный костюм авантюриста. Волосы грубо обрезаны под каре, а в ногах лежал труп. Сама девушка словно задремала, прикрыв глаза и греясь на солнышке. Листья на некоторых деревьях уже целиком изменили окрас - осень входила в свои права.
        Неожиданно девушка открыла глаза и Йонас замер. Нет, он изначально не собирался заходить со спины, это являлось для него неприемлемым в сложившихся обстоятельствах.
        - А я всё думала, - сказала она тихим уставшим голосом, - кто же придёт по мою душу? Ведь никого не осталось…
        - Мы всё ещё живы, - ответил громила, не повышая голоса. Хоть он и сжимал в руке свою секиру, пользоваться ей не собирался.
        - Говори за себя, - усмехнулась девушка. - Думаешь, я не понимаю, что умираю? Этот, - она слегка толкнула труп в ногах носком сапога, - попытался убить меня, представляешь? Что за извращённый суицидальный порыв? - она попробовала посмеяться, но ничего не вышло, брови её нахмурились. - Он понимал, что вряд ли сам останется в живых. Наверное. У меня внутреннее кровотечение, своеобразная расплата за то заклинание, что должно нам помочь не умереть от потери крови при орубании конечностей или тяжёлых ранениях. Какая ирония! Будь рядом целитель… - она устало вздохнула и ненадолго прикрыла глаза. - Как так вышло, Йонас? Вот сейчас вспоминаю и не понимаю. Раньше убивать людей казалось чем-то ужасным, а сейчас я не чувствую разницы. Почему так? Я сошла с ума, как Альгирдас? Ну что же ты молчишь, Йонас?
        - Я не знаю, что сказать тебе, - тихо ответил он. - Ты облажалась по полной.
        - Обратного пути нет, верно? - вяло улыбнулась Илина.
        - Ты убила слишком многих людей.
        - Но не всех, - возмущённо заметила девушка. - Бениамин сейчас заперт в комнате… Я не помню какой. Ох, Йонас! А я ведь предупреждала, я слышала Альгирдаса! Но не думала, что всё случится настолько быстро. Я думала, что ещё успею пожить для себя. Я всего лишь хотела быть счастливой, понимаешь?
        Йонас вздрогнул, но, похоже, Илина этого не заметила. Или не хотела замечать. Её слова о счастье ударили по ушам парня, ведь не так давно он уже слышал об этом от Розалии. От девочки, которую уже все успели похоронить.
        - Ну что же ты стоишь? - осуждающе спросила девушка. - Совсем нечего сказать? Тогда убей меня уже. Мои резервы почти на нуле, скоро я не смогу поддерживать обезболивание. Дай мне умереть спокойно. Я понимаю, что поступила неправильно. Но не могу принять этого почему-то. Мне не жаль этих людей. Ох, ради Пресветлой! Не тяни…
        Она вновь прикрыла глаза и вздохнула. Собрав всю свою волю в кулак, Йонас подошёл ближе и посмотрел на труп мужчины в ногах Илины. Это придало ему крупицы уверенности, чтобы достать из-за пояса кинжал. Затем он резким рывком проткнул грудную клетку девушки. Та дёрнулась и открыла глаза, удивлённо уставившись на человека перед собой.
        Последний выдох, остекленевший взгляд… Йонас так и продолжал стоять, смотря на неё, лишь спустя несколько минут он дрожащими пальцами закрыл веки. На тыльную сторону его ладони упали две капли.
        К своим подопечным парням и двум девушкам Йонас вернулся спустя полчаса - столько потребовалось времени, чтобы привести мысли в порядок.
        - Где-то в доме находится Бениамин Крайтон, нужно его найти, - сказал Герой.
        - Но Ив ведь сказал, что живых здесь больше нет, - заметил кто-то.
        Йонас дрогнул и сжал рукоять секиры, после чего напряжённо выдохнул.
        - Тогда ищите мёртвого.
        И его действительно нашли. Парень повесился в той же комнате, где его заперли.

* * *
        Возвращение к развалинам столицы больше походило на похоронную процессию. Хотя, именно ей оно и являлось: в середине колонны в повозке лежал простой гроб с телом Илины.
        Сначала никто не обратил внимания на пустые хибары вокруг летней королевской резиденции. Люди понастроили временного жилья поближе к власти и, как им казалось, защите. А вот в самом поместье Светлый отряд встретил временно исполняющий обязанности советника короля. Выглядел он довольно бледным и испуганным, но Йонас и без того был морально истощён, чтобы обращать внимание хоть на что-то.
        - Труп Героя Илины доставлен ко двору, - отчитался он. - Передайте его величеству.
        - Да, разумеется… Простите, но я не могу, - сбивчиво ответил мужчина. - Понимаете, пока вас не было…
        - Говорите уже как есть, - устало вздохнул Герой и прикрыл глаза. Единственное, что он хотел, это как можно скорее помыться и уснуть.
        - Короля Вадиса убили…
        - Что? - сонливость как рукой сняло. Парень схватил и. о. советника за ворот куртки и тряхнул.
        - Сегодня утром нашли его труп, - затараторил испуганный мужчина. - Мы ищем убийцу! Делаем всё, что в наших силах!
        Йонас отпустил жертву и просто сел на ступени крыльца поместья, обхватив голову руками. Члены отряда так же замерли, но ненадолго. Когда лошадей увели слуги, все отправились в здания в свои комнаты. Йонас так же взял себя в руки и поднялся на ноги. Единственное, что он сейчас может сделать полезного - это уснуть.

* * *
        Создание бесов не являлось для меня какой-то тайной, ведь сам в прошлой жизни создавал подобных существ. Процесс трудозатратный и требует как минимум месяц по времени. Сейчас я не высший демон, так что всё это легло на плечи Фавония, что таки удосужился разделить свои обязанности между помощниками. В отдельном крыле Убежища жили два парня из приюта, спонсируемого Кассией. Фавоний сам явился туда и выбрал несколько кандидатов, двое из которых согласились на туманные обещания страшилища. Также в лабораториях обитало несколько наиболее способных гоблинов, что своими длинными умелыми пальцами выполняли рутинную, но тонкую работу.
        Но мой новый проект немного отличался от обычного выращивания бесов. Всё же, требовалось создать тело, наиболее подходящее Садорину, этому обезумевшему от жажды мести эльфу. За основу я выбрал троля, ещё давно мечтал создать что-то такое же убойное, но менее тупое. Увы, но приходилось чем-то жертвовать ради необходимых статов. Например, если пытаться сделать более головастого троля, то получится большеголовый, но всё равно тупой. Либо сделать более мелкого физически, но тогда он потеряет в регенерации и останется таким же глупым.
        Мне удалось найти компромисс. Взяв за основу серокожего троля, полудемон сформировал из него тело, наиболее похожее на эльфа. Как результат, это существо имело совершенно ущербный мозг. Волос, всё же, добавить не удалось, но ничего страшного, походит лысым. На крайний случай, есть множество головных уборов! Ну а мозг… Как показал опыт с дорогим управляющим, он совершенно не требуется для переселения сознания. Разве что из-за того, что тело не относится к полноценной разумной расе, то и удержать в нём дух будет проблематично. Но и на этот случай у нас есть наработки в привязывающих печатях.
        - Как скоро будет готово? - поинтересовался я, повернувшись к Фавонию, что будто прятался от меня в тёмном углу комнаты. - И почему он такой уродливый?
        - Неделя максимум, - подал полудемон, но так и не приблизился. - А лицо то ему зачем смазливое? Тело воина, а не ловеласа.
        - Вообще-то мне эту рожу потом видеть постоянно. Ладно к твоей то уже привык давно…
        Фавоний хмыкнул, но всё же ответил:
        - Я посмотрю, что можно сделать. Но это опять ресурсы! Не проще ли маску носить или личину?
        - Я что-то пропустил в отчётах? У нас не должно быть проблем с ресурсами.
        - Нет проблем, всего хватает, - недовольно пробубнил старик из своего тёмного угла. - Но считаю такие траты нецелесообразными.
        - Лучше постарайся сделать его посимпатичнее, - хмыкнул я. - Иначе потом передам ему твои слова.
        - Вы решили проблему с ребёнком Эгле? - решил сменить тему разговора полудемон.
        - Разумеется, его силы запечатаны, хватит на несколько лет. И хватит прятаться в тёмном углу, будто я собираюсь причинить тебе вред. Да если и захочу, это не поможет.
        Полудемон тяжело вздохнул и вышел на свет, но продолжил прятать лицо за капюшоном. Я шагнул к нему и схватился за бороду, дёрнув её вверх. Хм, и когда это он стал таким низким? Горбится?
        На меня смотрело всё такое же уродливое лицо. Кончик носа будто обрезан, вместо белков глаз краснота, через бледную кожу просвечивают голубые вены. Я немного нагнулся, чтобы рассмотреть его лучше. Кожа, она словно была покрыта маленькими прозрачными чешуйками.
        - Что у тебя на лице? - нахмурился я. - И почему ты горбишься?
        Старик засмеялся и я отпустил его бороду.
        - Старость, мой господин! Скоро за мной придёт её величество Смерть! - улыбка слезла с его лица, он тут же погрустнел. - По крайней мере, я надеюсь на это. После всего умирать как обычный смертный не хочется.
        - Я могу продлить тебе жизнь, дать ное тело. Ты ведь знаешь это.
        - Спасибо, - он неуклюже поклонился и закряхтел, - но позвольте отказаться.
        Я лишь пожал плечами: это его выбор.
        Глава 28
        Стоило пройти в ворота форпоста, как Эрсдриль сразу же почувствовала неладное. Прежде Героев обычно встречали несколько поклонников, чтобы перекинуться парой фраз со знаменитостями. Но сейчас ничего, помимо косых взглядов, не было, даже работник конюшни, куда эльфы отвели животных, лишь отмахнулся, послав их к командиру.
        - Что-то мне это не нравится, - высказался Хефремаль, на что получил лишь укоризненные взгляды. - Что я такого сказал?
        - Не стоит озвучивать очевидные вещи, - раздражённо ответила Эрсдриль.
        На это парень лишь недовольно фыркнул:
        - Как скажете, лидер.
        Героям не хотелось делать крюк, только чтобы передать легендарный меч своему коллеге, но, с другой стороны, носить тяжёлое оружие с собой либо спрятать его где-то на чужой территории, вряд ли можно было назвать хорошей идеей. Так что им пришлось смириться и выбрать наиболее оптимальный маршрут.
        Начальник форпоста уже ожидал их, сразу же пригласив четырёх эльфов в командную комнату, что насторожило Героев ещё больше.
        - Хорошо, что вы наконец-то вернулись, - бодро улыбался мужчина. - Я уже распорядился отправить радостную новость королю. Ваша помощь сейчас будет как нельзя кстати.
        - Может, вы уже объясните наконец, что произошло?
        - Да, конечно! Присаживайтесь…
        И тут вся бодрость мужчины пропала, он нахмурился.
        - На Эльфийское королевство напали, - сказал он наконец и тут же смолк, ожидая реакции гостей. Но те лишь недоумённо переглянулись.
        - И что? - пожала плечами Эрсдриль. - Подобное уже бывало в прошлом, насколько я знаю. Это же не демоны со своей сворой, рановато для такого.
        - Вы правы, подобное случалось. К тому же, это не обычный прорыв демонических отродий. Это были люди.
        - Люди? И что? - всё так же не понимала Жрица.
        - Мы потеряли пять форпостов и девять деревень. Вся приграничная зона эвакуирована.
        Герои не могли поверить в услышанное, всё сказанное казалось им неудачной шуткой.
        - Кто это был? Какая страна? - спросила наконец Эрсдриль.
        - Не совсем страна, - замялся начальник форпоста. - Это Владимир, один из Героев людей. Он давно уже развязал гражданскую войну в своей стране, вы не могли не слышать об этом. К тому же, несколько дней назад был убит король Вилантии, так что стране нечего противопоставить лжепророку.
        - Лжепророку? Вы говорите о том заявлении, что, якобы, Владимир несёт волю Богини?
        Мужчина молча кивнул.
        - Уму непостижимо! - возмутилась Жрица и вскочила со стула, отчего тот с грохотом упал на пол. - Поверить в это не могу! А что же Асбрин? Чем он занимался здесь?
        - Асбрин… Он мёртв…
        - Вы что такое несёте?! - не удержался Хефремаль и закричал на мужчину. - Как кто-то мог убить Героя? Тем более, такого как Асбрин?
        Мужчина вжал голову в плечи и опустил взгляд, так как от Хефремаля исходила гнетущая аура. Лишь когда товарищи успокоили Героя и все сели по своим местам, начальник форпоста продолжил:
        - Как бы там ни было, он мёртв. Мы не знаем, что именно произошло, но на месте деревни, куда он отправился, остался кратер. Всё поселение стёрто с лица земли. Окрестности обыскали, но не нашли никаких следов присутствия большого количества людей, даже магический фон не заметили. Сейчас основная версия такова, что Асбрину пришлось принять сражение от Героя, возможно, самого Владимира. Мы не можем знать наверняка, действует он один или совместно с товарищами.
        - А как же демоны? Удалось ли уличить Владимира в связи с ними? - спросила Жрица Света.
        - Только косвенные.
        - Разведданные из Подземелья? Что по ним?
        - У меня нет и никогда не было допуска к подобной информации, - отрицательно покачал головой мужчина.
        Повисла тишина, Герои задумались, в то время как начальник форпоста выжидающе смотрел на них.
        - Король раздал распоряжения о том, - прервал молчание мужчина, - чтобы вы направились к границе с Вилантией и помогли вытеснить врага с нашей территории.
        - Это может не иметь смысла, - покачала головой Эрсдриль и, достав из сумки треугольник, посмотрела на него. После подняла глаза на мужчину и сказала: - Дайте карту.
        Когда план был разложен на столе по сторонам света, девушка положила на место форпоста тот самый треугольник и озвучила результаты:
        - Его нет на оккупированной территории, нам нет смысла идти туда.
        - Но король распорядился… - начал было начальник форпоста, но тут же смолк, встретившись с непреклонным взглядом Жрицы.
        - Король может сколь угодно долго раздавать приказы, к нам это имеет косвенное отношение, - назидательно сказала она. - Все Герои напрямую подчиняются Ариэль, Верховной Жрице Света. А она ясно дала нам понять, что в первую очередь необходимо уничтожить того, кто начал всё это. Сегодня мы отдохнём, а завтра утром отправимся в путь.
        - Мне отчитаться королю? - неуверенно спросил мужчина.
        - Делайте что хотите, - отмахнулась девушка. - И да, на одной из наших лошадей в конюшне есть легендарный меч, посланный самой Богиней. Можете отправить его в столицу?
        В ответ на это мужчина кивнул.

* * *
        Я никогда не подсчитывал то, скольких воскресил. Это были как люди, так и краснокожие демоны. С бесами дела обстояли ещё проще - я просто поднимал зомби. И пусть сейчас этим в основе своей занимались другие, навыка я никогда не терял - это в принципе невозможно с местной мировой системой навыков.
        Воскрешение Садорина прошло без осложнений, да и я был спокоен, так как совершенно не переживал за ментальное здоровье этого парня. Он же и так поехавший от жажды мести, чего беспокоиться? Даже не знаю, интересовало ли его что-то помимо убийства себе подобных…
        Тело, что вырастил Фавоний, меня вполне устраивало. Он даже удосужился изменить лицо, сделав его более приятным глазу. В целом же тушка походила на накаченного эльфа-переростка, которого облили серой краской. Учитывая, что приходилось работать с базой тролля - тупоголового непропорционального существа - результат получился вполне приемлемым.
        Садорин открыл глаза, и я впервые увидел их - большое чёрные круги на белках. Эльф тут же перевёл взгляд на меня, пройдясь по стоящему рядом полудемону вскользь.
        - Как себя чувствуешь? - спросил я, после чего его тонкие губы изогнулись в довольной улыбке.
        - Что за..? - вырвался из его горла грубоватый голос после того, как он дёрнулся и обнаружил себя связанным.
        - Странный вопрос, - пожал я плечами. - Ты ведь знаешь технику безопасности при воскрешении.
        - Да вменяемый я, чего ты боишься?
        Садорин - именно так я и намеревался называть его при пробуждении - вызывал неприятные эмоции. Взгляд его словно был полон жажды убийства, а улыбка казалась хищнической, и всё это на фоне серой кожи. Да уж, у любого обывателя он определённо вызовет приступ паники.
        - Сделай лицо попроще, - попросил я, нахмурившись. Эльф недовольно зарычал и черты его лица разгладились, став нейтральными. Всё же, дело оказалось именно в его эмоциях.
        Приказав Фавонию его развязать, сам принялся изучать статус «зановорождённого». Ничего примечательно, раса показывалась как «тролль», со всеми причитающимися особенностями, в то время как имя осталось прежним. Характеристики, разумеется, соответствовали новорождённому созданию, но это временное явление. С доступной ему регенерацией поднять уровень будет не сложно. И как никто до меня не додумался вживлять в тех же троллей души, а не полудухи? Хотя, вряд ли бы Тьма захотела обречь своих детей на подобную судьбу, а у меня есть собственное Хранилище.
        Тесты на контроль Садорин прошёл не идеально, что объяснялось отличием конституции тела, которым он владел прежде. В целом же я не заметил каких-то странных изменений в его поведении, даже разговор с полудемоном прошёл без агрессии.
        - Неважно выглядишь, - усмехнулся Садорин, смотря на Фавония.
        - На себя посмотри, - вяло ответил полудемон, на что бывший эльф рассмеялся.
        - Внешность никак не помешает мне убивать врагов, так что она просто не имеет значения.
        - А как же женщины?
        - Полагаешь, мне может потребоваться их согласие? - снова засмеялся тот.

* * *
        С момента, когда от странного сна очнулась Ариэль, прошло больше двух месяцев. Долина Ангелов постепенно пришла в себя, разговоров же о потере благословения Пресветлой старались избегать. Ведь связь удалось восстановить, а это являлось самым важным для местных жителей. Помимо Героев, с тех пор никто не навещал ангелов, любых путников разворачивали на входе в Долину. Потому, когда на пороге гостевого дома появились две оборотнихи, Кальмия очень обрадовалась. Вот только те, сразу же как помылись и привели себя в порядок, направились к Главному Храму. Девушке показалось, что гостей что-то гнетёт, но она не стала расспрашивать их из вежливости.
        - Пресветлая, за что же нам это, - удручённо покачала головой Дорсия, когда они отошли от гостевого дома. - Кальмия даже не подозревает, какое несчастье мы принесли с собой.
        - Мы ведь тоже не знаем, что там, - флегматично заметила Кибела. За долгий путь она успела смириться со своим положением и начала искать во всём позитивные моменты, что могли подарить хоть какую-то надежду. Жрица её энтузиазма не разделяла и успела осунуться за прошедшее время, сильно переживая из-за сложившихся обстоятельств. Девушка-рыцарь, между тем, продолжала: - Неужели ты полагаешь, что Верховная Жрица не сможет справиться с этим?
        - Ариэль понятия не имеет, что там, - опять покачала головой Жрица. - Она даже вряд ли поймёт, что стоит подготовиться к… чему-нибудь.
        - Невозможно быть готовым ко всему. Просто верь в Ариэль, как верю я. Ты же Жрица, в конце концов!
        Кибела нервно хихикнула, но тут же осеклась. Повисло молчание.
        - Сейчас в Храме не должно быть много жителей, - тихо проговорила себе под нос рыцарь в попытке унять дрожь. - Сама знаешь, церковь редко бывает заполнена.
        - Считаешь всё же, что там может быть что-то опасное?
        - Не знаю я! - нервно воскликнула Кибела и испуганно огляделась. Улица выглядела пустынной, лишь какой-то старик стриг куст, придавая ему прямоугольную форму. Магия Долины продолжала работать, даря этому месту вечное лето, когда за его пределами уже наступила осень. Мужчина покосился на оборотниху, но лишь приветственно кивнул, вернувшись к своему занятию.
        - Там может быть что угодно, - уже тише продолжила она. - Мы всю дорогу перебирали варианты, но узнаем лишь распечатав. Я волнуюсь не меньше твоего, но очень надеюсь, что Ариэль сможет справиться с любой угрозой. Она же Верховная Жрица Света!
        - Ты видела мощь Владимира, - дрогнувшим голосом сказала Дорсия, - а что, если…
        - Нет! - оборвала её Кибела. - Не смей даже думать о подобном! Он далеко отсюда и не сможет причинить существенного вреда Ариэль. Она обязательно справится со всем этим, а потом снимет с нас это проклятье…
        Дорсия лишь кивнула, крепче сжимая в руках ящик, хоть в голосе рыцаря и чувствовалось неверие. Обеим девушкам было страшно, но они старались не показывать это друг другу.
        Когда в храме оборотних встретила маленькая девочка, те побледнели.
        - Здравствуйте! - радостно поприветствовала их Лайла. - Её Светейшество Ариэль будет рада видеть вас!
        Она отвела их наверх по лестнице, к кабинету Верховной Жрицы, после чего поклонилась и ушла. Девушки стояли у двери до тех пор, пока не услышали как шаги удалились - акустика в здании была хорошей.
        - Не без помощи Пресветлой, - выдохнула Кибела и потянулась к дверной ручке.
        Спустя пять минут Долина содрогнулась от мощнейшего взрыва, из-за которого Главный Храм Светлой Богини был стёрт с лица земли. Благодаря тому, что здание располагалось на расстоянии от окружающего его города, многие дома в нём остались целы. Вот только всё в радиусе нескольких километров стало заражено скверной, а вместе с территорией и большинство местного населения.
        Глава 29
        Шандор являлся двоюродным племянником покойного Вадиса. Пока шла коронация, Сорин из первых рядов наблюдал за этим мужчиной и гадал о том, стоял ли он за убийством своего предшественника. Разумеется, «крайнего» нашли без особого труда - так же один из родственников покойного, жертва интриг. Хотя, возможно, он действительно был той самой пешкой, что сделала всю грязную работу. Сам Сорин на суд и казнь того человека не ходил, так как не видел во всём этом смысла - смертей он и так достаточно насмотрелся за свою жизнь.
        - Интересно, - сказала Богна, когда они уже шли по коридорам летнего дворца после коронации, - почему мы должны присягать ему на верность?
        - Что ты такое говоришь? - спросил Сорин, отвлёкшись от своих размышлений об интригах среди знати.
        - Сам смотри, - улыбнулась девушка. - Все прошлые договорённости касались Вадиса, а при смене власти мы вполне можем разорвать контракт.
        - Это касается того случая, если прежний король жив, - покачал головой парень. - Так что потребуется личное разрешение нового короля, а его нам никто не даст.
        - Ну, всегда можно сбежать, - погрустнела девушка. - Раньше это могло быть спорным решением, но не сейчас, когда такое в стране творится.
        - А ты надумала бежать? - хмыкнул её собеседник. - Не ожидал от тебя.
        - Пока что думаю, - пожала та плечами. - Всё зависит от политики Шандора.
        - Что ты имеешь ввиду?
        - Владимира, разумеется, - сразу же ожесточилась она. - Какое у него будет отношение к этому предателю?
        - Новому королю досталась разрушенная страна, - насторожился Сорин. Богна так до конца и не поверила в нейтральное отношение парня к тому, кого он знал под именем Димир. Собственно, и правильно делала, но он никак не мог понять, почему она всё ещё держится за отношения с ним. - Вряд ли он начнёт хоть как-то мстить, для этого недостаточно ресурсов. Лорда Больдстона приглашали на коронацию, и пусть он не приехал, это не отменяет факта благосклонности к нему новой власти.
        Девушка ускорилась и, обойдя парня, встала перед ним.
        - А тебе откуда знать? - посмотрела она снизу вверх с явным вызовом. - Может, для него готовилась западня?
        Сорин нахмурился - ни о чём подобном он даже не думал.
        - А тебе откуда знать? - повторил он её же вопрос.
        - Побежишь ему докладывать? - усмехнулась Богна. - Лучше ещё раз подумай, на чьей ты стороне.
        Сказав это, девушка развернулась и спешно ушла, оставив недоумевающего парня одного.
        «Надеюсь, она шутит, иначе новый король быстро бы отправился вслед за предшественником, - подумал он, так как не имел иллюзий по поводу Шестого Героя. - Лишь бы глупостей не натворила».

* * *
        - Уважаемые Герои! - расплылся я в добродушной улыбке, рассматривая четырёх эльфов перед собой. - Я, лорд Владимир Больдстон, рад приветствовать вас на землях своего сына. Это огромная честь для меня. Не беспокойтесь, о ваших лошадях позаботятся.
        Я слегка поклонился, причём за мной вторила половина слуг, собравшихся во внутреннем дворе замка. Что и неудивительно - мало кто в принципе видел эльфов, так ещё и Героев. Девушка Жрица, два лучника и парень с парными мечами, все голубоглазые блондины, как и давно почившая Нуриэль, как и Садорин. Разве что даже для неопытного глаза они точно не выглядели на одно лицо, как те же оборотни.
        Сами гости дорогие выглядели настороженными. Хефремаль проводил конюхов тяжёлым взглядом, словно запоминая их лица, чтобы потом найти и стребовать животных обратно. Хоть никто из них и не пожелал представиться, это не отменяло того факта, что я их всех прекрасно знал. Данное поведение меня позабавило, как и общая растерянность эльфов. Они явно не ожидали подобного действительно тёплого приёма. От самых границ им встречались самые обычные люди, наблюдение же я вёл через птицу, так что отсутствие слежки определённо могло сбить с толку. Благо, они и не думали лезть в лес, что не могло не порадовать меня, готовившего им «сюрприз» иного толка.
        - Прошу, слуги проводят вас к местам отдыха, - так же дружелюбно продолжил я, не дождавшись от эльфов хоть какого-то приветствия. - Вы наверняка устали с дороги…
        - Нет! - внезапно воскликнула эльфийка весьма стервозного вида, чем вызвала волну испуганных вздохов среди слуг. - Мы пришли сюда, чтобы встретиться с тобой, и не намерены ждать ещё несколько часов.
        - Да? - как можно естественнее «удивился» я странной просьбе. - Если дело, по которому вы пришли, не требует отлагательств, то прошу, следуйте за мной.
        Эльфы переглянулись и поднялись по ступеням, я же терпеливо их дождался всё с той же приветливой улыбкой на лице, после чего вошёл в замок через дверной проём. Гости последовали за мной, всё такие же неразговорчивые и хмурые, готовые в любой момент отразить атаку. Это было заметно по их напряжённым позам и лицам, руки периодически подрагивали, либо инстинктивно поглаживали оружие. Я же был одет в деловую версию костюма местной аристократии, пошитой по спецзаказу у мастеров Кастула. Вряд ли по внешнему виду этой одежды можно было понять о необычных её свойствах и пластичности. Так что определённо я смотрелся как самый обычный человек, беря в расчёт полное отсутствие оружия и непринуждённое, подчёркнуто дружелюбное поведение.
        В определённый момент кто-то из гостей не сдержался и использовал на мне [Анализ]. Неприятные мурашки пробежали по спине, но я и виду не подал, что не могло не остаться незамеченным для них. В статусе находилась информация наиболее соответствующая возможным ожиданиям о Герое, что провёл в этом мире семь лет - спасибо Эгле за подсказки.
        Наконец, мы дошли до приёмного зала, где прежде встречал в том числе оборотней. Только в этот раз никакого переговорного стола здесь не было, так как заранее никто не потрудился его занести.
        Не сбавляя шага, я направился к креслу лорда, взбежал по ступеням и уселся на него.
        - Я вас внимательно слушаю, - сказал я, продолжая играть роль добродушного хозяина. - Что могло потребоваться Героям другой расы от меня?
        - Да он издевается над нами! - воскликнул Хефремаль и лицо его исказилось в злобе.
        Жрица бросила на него одобряющий взгляд.
        - Как ты можешь задавать подобные вопросы? - язвительно усмехнулась она, посмотрев на меня. - Ты напал на нашу страну. Или это сделал кто-то другой?
        - К сожалению, мне пришлось это сделать, - изобразил я раскаяние. - Но такова была воля Пресветлой. Благодаря её благодати, я могу нести Свет и вашему народу.
        - Что ты несешь? Если действительно сожалеешь, то отзови войска!
        Повисла пауза, в течении которой мы внимательно разглядывали друг друга.
        - Увы, но я не могу пойти против воли Богини, - сказал я наконец.
        - В таком случае, нам придётся склонить тебя силой.
        Хефремаль словно ждал этих слов от своей Жрицы и скрестил руки, хватаясь за рукояти своих парных мечей, но так и не обнажил их. Я вовремя сориентировался и изобразил испуг.
        - Стойте! - воскликнул я. - Я ведь такой же Герой как и вы! Безоружен и не проявлял по отношению к вам неуважения!
        - Ты прав, - сказала девушка тоном, полным превосходства. Видимо, всё же я талантливый актёр. Она махнула парню с парными мечами рукой и тот, усмехнувшись, убрал ладони с оружия. - Ведёшь себя… даже слишком дружелюбно. Возможно, мы сможем договориться.
        Она сделала несколько шагов ко мне, после чего на секунду задумалась и достала из сумки какой-то треугольник.
        - Что там? - не сдержался Хефремаль.
        - Не понимаю… Похоже, какая-то ошибка…
        - Простите, но что вы имеете ввиду? - осторожно поинтересовался я.
        Жрица строго посмотрела на меня, но тут же оттаяла.
        - Этот артефакт нам послала Пресветлая, он указывает в сторону врага.
        - Можно посмотреть? - поинтересовался я. - Уверен, что всё это какая-то ошибка.
        - Ну подойди, - хмыкнула девушка.
        Я поднялся на ноги и медленно спустился вниз. Эльфы были выше меня, создавая лёгкий дискомфорт.
        Треугольник в центре артефакта всё так же указывал на меня, но я шёл по прямой линии, так что он не должен был дрогнуть раньше времени.
        - Хм, как интересно, - пробубнил я, а потом сделал шаг в сторону и стрелка тут же повернулась. Лицо Жрицы вытянулось в изумлении, но ничего сказать она так и не успела - резким [Рывком] я врезался в её живот и откинул в сторону троих парней, что весьма удобно скучковались позади неё. В следующее же мгновение они скрылись внутри Пространственного портала, что я создал мгновением ранее, чтобы они не успели его ощутить, а затем он тут же схлопнулся. Я же выпрямился, сжимая в левой руке Посох Света. Пальцы отрубленной женской ладони разжались, и кисть с чавкающим звуком упала на пол. Смахнув с драконьих когтей частично обратившейся правой руки кровь, вернул её в исходное состояние. Перекинув в неё посох, на этот раз растянулся в искренней довольной улыбке:
        - Как конфетку у ребёнка отнять.

* * *
        В глаза Эрсдриль ударил яркий свет, и лишь затем руку прожгла адская боль, заставившая её закричать. Девушка была подготовлена в том числе и к пыткам, но сейчас не могла удержаться от неожиданности. Она схватилось за запястье и с ужасом обнаружила, что кисти больше нет. На месте среза уже успела образоваться дымка - активировалось пассивное заклинание против потери крови при отсечениях конечностей и тяжёлых ранениях. А потом на плечи тяжким грузом упало осознание того, что в утерянной ладони она сжимала свой Посох Света. И это являлось для психики девушки более тяжёлым потрясением, чем потеря конечности.
        - Проклятье! - прорычал Хефремаль, щуря глаза и оглядываясь по сторонам. - Что это за место?
        - Пустыня, - озвучил очевидное Лотихор. По центру бледно-голубого небосвода светило яркое, необычно большое солнце. Воздух был сухим и обжигающим, как и песок, что застилал пространство до самого горизонта.
        - Что? - удивился тот. - Мы что, в Подземелье? Но почему здесь такое яркое солнце? Это точно не тридцатый уровень.
        - Но я не помню, чтобы в этом мире где-то была пустыня, - покачал головой Лотихор.
        - Но где мы тогда?! Эрсдриль! - он повернулся к сидящей на горячем песке девушке и потряс её за плечо, но должного эффекта это не вызвало. Она продолжала не мигая смотреть на свою культю красными глаза. - Очнись!
        Парень сел перед ней и потряс за плечи, после чего отвесил несколько пощёчин. Наконец, Жрица смогла проморгаться и из её глаз потекли ручейки слёз, а взгляд сфокусировался на парне.
        - Мой Посох Света… Его нет…
        Хефремаль растерялся на несколько секунд, но тут же взял себя в руки.
        - Успокойся, - сказал он. - Ты наш лидер. Посмотри вокруг и скажи, мы в Подземелье?
        Девушка кивнула и прикрыла глаза. Прислушавшись к своим ощущениям, она прощупала окружающее пространство аурой и тут же сжалась от неприятных эмоций. Прикасаться к энергии тьмы было тем ещё удовольствием.
        - Подземелье, - тихо проговорила она.
        - Но какой же это уровень? - удивился Хефремаль.
        - Сто семьдесят третий, - раздался знакомый голос совсем рядом, от чего эльф вскочил на ноги, а два лучника заняли места по бокам от него. Жрица же так и осталась сидеть на песке.
        Внешне Владимир оставался таким же, даже одежду не сменил, но всё же что-то в нём изменилось, нечто неуловимое. Это больше не был добродушный простоватый паренёк, нет, теперь перед ними стоял гордый, преисполненный превосходства мужчина. А в правой руке он сжимал Посох Света.
        - Такого уровня нет! - крикнул Хефремаль. - Кого ты решил обмануть?
        - Обмануть? - усмехнулся Владимир. - Этот уровень создали не так давно, даже растениями заселить не успели, что уж говорить о монстрах.
        Две стрелы ударились о невидимый барьер, никак не повредив мужчине.
        - Ну же, нападай! Ты ведь за этим здесь?
        - Нет, не за этим, - отрицательно покачал Владимир головой и эльф рванулся вперёд, вот только его сбила с ног волна горячего воздуха.
        Он вскочил на ноги и снова посмотрел на человека, но не поверил своим глазам и органам чувств. От мужчины несло тьмой, а Посох Света в его руке посерел, в некоторых же местах даже покрылся чёрными пятнами.
        - Просто, хотел сказать, что отсюда нет выхода, - сказал он, когда всё закончилось. - Все стационарные порталы закрыты и поставлена защита на их открытие. Теперь никто, кроме меня, не сможет зайти к вам на огонёк. А без Посоха Света ваша Жрица не сможет связаться с Пресветлой.
        - Зачем тебе всё это? Почему не убьёшь нас? Зачем оставлять жизнь?
        - Просто мне интересно, - пожал Владимир плечами, - отчего вы умрёте раньше. От голода или скверны? Счастливо оставаться!
        Помахав ладонью на прощанье, мужчина шагнул в сторону и исчез, скрывшись в Пространственном Проходе.
        Глава 30
        Эльф не испытывал страха, Скендер это видел. Он сидел на стуле у дальней стены кабинета военачальника тех, кто захватил его деревню. Спина ровная, взгляд невидящий, на лице решимость. Человек поглядывал на мужчину периодически, пока просматривал отчёты и донесения. Выглядел он иначе, чем Садорин. Черты лица более человеческие, не было той искусственной красоты, которой отличались аристократы. Волосы коротко стриженные и казались грубыми и непослушными. В общем, самый обычный работяга, даже ростом не такой, как богачи.
        Его привели несколько минут назад, сказали, что он идеальный кандидат на презентацию местному населению перспектив некромантии. Вопреки пессимистичным ожиданиям крестьян, их не подвергли лишениям и страданиям, а позволили жить так же, как и прежде, даже лучше. Все те же законы, что действовали на территориях влияния Больдстонов, были выставлены на собрании местного совета и практически не претерпели изменений. За несколько недель напряжённость спала, ничто не предвещало беды - и вот, первое убийство.
        Скендер вздохнул, отложил бумаги в сторону и потёр виски, прикрыв глаза. Эльф продолжал сидеть с каменным выражением лица.
        - Итак, Келегон Торанд. Зачем ты это сделал? - спросил, наконец, человек.
        - Староста хотел провести в деревню королевские войска, - безэмоционально ответил тот. - Я не мог ему этого позволить.
        - Это есть в отчёте, но спрашивал я немного о другом. Почему ты не сделал донос?
        - Я… - с его лица сошла маска и появилась растерянность. - Я не подумал. Прежде все жалобы уходили в никуда, я перестал в них верить.
        - Здесь сказано, - Скендер взял один из листков и прошёлся по нему беглым взглядом, - что ты путешествовал в земли Союза Дружественных Лордств. Зачем?
        - Просто воспользовался возможностью, - пожал эльф плечами. - Прежде границы были закрыты.
        - И как? Понравилось? - хмыкнул Скендер.
        - Мне всё равно, кому вы служите, - мужчина внимательно смотрел в глаза человека. - Хоть Тьме, хоть Пресветлой, хоть действительно новому богу, то, что вы делаете, должно распространиться на весь мир. Не все мои соплеменники это понимают, но прошло не так много времени, они многого не видели.
        - Поэтому ты не хотел, чтобы старейшина провёл войска в деревню? Это настолько важно для тебя?
        - Да. Мои дети достойны лучшей жизни. Ваши законы… - эльф запнулся, - они не распространяются на непричастных родственников преступников. Поэтому я решился на подобное.
        - Что ж, возможно, я тебя разочарую, но мы получили несколько донесений и были готовы к предстоящим событиям. Кое-кому пришлось этой ночью надеть личину погибшего, чтобы план по диверсии не провалился.
        Эльф выпучил глаза, уставившись на человека, на что тот тихо рассмеялся.
        - Неужели ты полагал, что мы ничего не знаем? Или что мы настолько слабы? Как говорит лорд Владимир, за нами правое дело, а потому мы обречены на победу. Но это не отменяет того, что ты совершил преступление. Обычно мы отправляем таких на каторгу, но для тебя возможно помилование.
        - И что же мне нужно сделать для этого? - насторожился эльф.
        - Ничего особенного, - улыбнулся Скендер. - Просто подписать один примечательный договор и умереть.

* * *
        Деревни эльфов по структуре не сильно отличались от людских. Также центральная площадь с административным зданием, совмещённым с жилищем старосты, такие же радиально расходящиеся улочки. Разве что, архитектура зданий выделялась большими изысками и стремлением к единению с природой. Полуцокольные первые этажи, на плоские, либо слегка покатые крыши имелся доступ хозяев жилища. Как итог, везде как минимум кадки с цветочными растениями, а где-то и полноценные полянки с беседками. Если в людских деревнях двухэтажные дома начали появляться лишь с повышением численности населения, то у даже самых обычных эльфов имелись просторные жилища в два и три этажа, и лишь изредка в один. А стены часто покрывали вьющиеся растения. Сейчас, в начале зимы, это выглядело блёкло, но по весне и летом должно быть буйство зелени.
        На главной площади собралось много народа, но только взрослые. Эльфы, в отличии от людей, не тащили на публичные казни детей. Без головных уборов, а относительно лёгких куртках, они взволнованно переговаривались, выпуская изо ртов клубы пара.
        Специально для столь редкого мероприятия за ночь был сооружён деревянный помост, к которому и были прикованы взгляды сельчан. Наконец, из калитки дома убиенного старосты вывели Келегона Торанда, руки у которого были связаны спереди. Выглядел он, на удивление зрителей, вполне спокойно для того, кого собирались казнить через несколько минут.
        Если в землях людей наличие демонов и бесов в армии пытались скрывать, лишь со временем раскрывая их, то для эльфов столь щадящая процедура была закрыта. Именно бесы, демоны и нежить составляли ударный авангард сил захватчиков, именно их видели в первую очередь те, на кого нападали. Но большинство населения спасало то, что армия являлась регулярным объединением, а понятие ополчения не существовало. Мирные мужчины наравне с женщинами и детьми прятались в подвалах, а потому их никто не трогал. Потому то, что преступника ведут два ящероподобных монстра, вооружённых копьями, никого не удивило.
        Возглавлял процессию человек, рядом с которым находилась девушка-демоница. Её расу выдавала нечеловеческая красота и несвойственная людским женщинам самоуверенная манера поведения. Исходящую от неё тёмную энергию сложно было почувствовать даже самому чувствительному магу из-за обилия бесов вокруг, простым жителям же требовались костыли в виде специальных кристаллов, чья малая точность вряд ли бы помогла.
        Когда делегация взобралась на помост, человек объявил приговор Келегону, внимательно разглядывая реакцию толпы. К его удовлетворению, на лицах большинства читалось сочувствие.
        - Таким образом, Келегон Торанд приговаривается к смертной казни с незамедлительным исполнением, - закончил свою короткую речь Скендер, после чего повернулся к спокойному эльфу. - У тебя есть последнее слово?
        - Прошу о помиловании, взамен готов служить лорду Владимиру Больдстону верой и правдой вечно.
        - Что ж, я тебя услышал.
        Сказав это, человек кивнул, после чего стоящий позади преступника людоящер проткнул со спины его грудную клетку своим копьём. Эльф тут же завалился на помост под испуганные возгласы, а толпа замерла в немом ужасе. Похоже, они до последнего надеялись на смягчение приговора.
        Выждав паузу, Скендер продолжил:
        - Всем вам известно, что наш лидер Владимир является некромантом, как и некоторые его командиры. Но никому из вас не известно, что некромантия это не только нечто мёртвое, это ещё и шанс на вторую жизнь.
        Пока он говорил, девушка подошла к трупу и присела возле него, начав лечение. Но оно, разумеется, не помогло, мужчина так и остался лежать на досках без движения. Когда она отошла в сторону, монстры переместили тело в центр рунического круга, нарисованного на помосте обычной краской.
        - Ангелы, приспешники Ариэль, никогда не позволят вам узнать, что и от тёмной стороны магии есть польза, не только от светлой, - продолжал говорить Скендер. - Деление на хороших и плохих магов, на хорошие и плохие расы есть ложь. Вы и сами прекрасно знаете это, ваши лорды относились к вам как к животным, исключительно потребительски. Но новый бог, что выше Тьмы и Света, излечит этот мир, даст каждому по способностям и потребностям. Этот эльф, - он показал рукой на труп, - совершил преступление и понёс жестокое, хоть и заслуженное наказание. Но новый бог милостив, как и проводящий его волю первый и единственный Жрец Владимир. И во имя Великого Эоя, мы даруем жизнь Келегону Торанду, чтобы все вы могли увидеть его чудеса своими глазами.
        Он повернулся к Крине и кивнул ей, после чего девушка развернула небольшой свиток, что достала из сумки. Она проводила этот ритуал уже бесчисленное число раз, но для него требовалось знание имени и лица, которое вполне заменяла капля крови в углу листа. Прошептав слова-активаторы, она взмахнула рукой и символы вокруг трупа засветились. Прошло несколько секунд, и перед толпой появился погибший в полупрозрачном состоянии. Кто-то закричал, кто-то упал в обморок, но большинство просто побледнели. Никто из них никогда не видел призраков так запросто, средь бела дня, да и ночью тоже. Покойный же слегка улыбнулся и обвёл толпу победным взглядом.
        Но ритуал ещё не был завершён. Крина озвучила следующий набор фраз и дух дрогнул, после чего переместился в сторону трупа и исчез в нём. После этого девушка подошла ближе и завершила процедуру, нанеся невидимые печати удержания души в теле.
        Келегон сделал глубокий вдох и открыл глаза, после чего ему помогли подняться на ноги людоящеры, один из которых и убил его несколькими минутами ранее. Копьё всё так же оставалось окрашено свежей кровью, как и разрезанная одежда в районе груди воскрешённого, придавая всему мероприятию сюрреализма.
        Эльфы, как и подавляющее большинство людского населения, не видели проявления настоящей магии, разве что иногда от заезжего мага. Лечения так же ограничивались заживлением неглубоких ран, а в остальном довольствовались лекарственными растениями. Потому для них воскрешение являлось чем-то из ряда вон выходящим. Запретным искусством, о котором рассказывают в страшилках маленьким детям. И вот они сами увидели то, что считали сказкой, но вместо страшного разлагающегося зомби перед ними стоял обычный живой мужчина, которого они знали годами.
        Скендер вытянут перед собой пустой бланк, развёрнутый к толпе.
        - Любой, кто заключит бессрочный договор служения Владимиру Больдстону, получит право в случае смерти начать жизнь заново. Подписавшись кровью, вы дадите нашим некромантам допуск к призыву своих душ. Даже если кто-то украдёт ваш документ, то не сможет им воспользоваться. Для этого необходимо личное разрешение Владимира, а его он даёт только при совершении магической клятвы, исключающей злоупотребления такими исключительными способностями.
        Свернув бланк в трубочку, Скендер продолжил:
        - Мы уже дали вам дармовую рабочую силу для полей в виде нежити. Они могут исполнять любое монотонное действие практически вечно, пока не сядет магический заряд. По истечению месяца любой желающий сможет взять в аренду такого мёртвого батрака за символическую сумму. По всем вопросам обращайтесь…
        После разыгранного представления слухи разлетелись со скоростью света. Но не все рискнули заключать прозванные «демоническими» договоры. Согласно стратегии, разработанной Владимиром, совсем скоро в армию можно будет набирать простых эльфов-крестьян, а затем и запустить в королевство проповедников-шпионов для расшатывания политической стабильности страны. После этого захватническая компания должна будет идти быстрее, а ассимиляция населения проще.
        Глава 31
        Сорин смотрел на потолок, слушая сопение спящей Богны. Продолжалось это довольно долго, прежде чем он приподнялся на локте и внимательно посмотрел на лицо девушки, попутно «одаривая» её усыпляющим заклинанием. Если она и притворяется, то теперь точно должна проспать до утра.
        «И почему мне так не везёт с женщинами?» - думал парень, одеваясь.
        Продажная любовь являлась для него оптимальным вариантом, после неё не следовало совершенно никаких проблем, учитывая, если ты сам себе лекарь. Простые же девушки, даже если утверждали обратное, всегда что-то требовали в ответ, зачастую того, что гораздо дороже услуг проституток. Либо завязывались болезненные отношения, как с той же Богной. Ситуация с которой, если подумать, мало чем отличалась от самой первой девушки - Виолетты.
        Одевшись, Сорин замер и улыбнулся. Виолетта, как же давно это было, казалось, в прошлой жизни. Он уже давно не тот юный наивный мальчик, ищущий одобрения окружающих, каким был раньше. Его руки по локоть в крови, что его совершенно не смущало. Теперь уже не смущало.
        Парень перевёл взгляд на спящую подругу и подумал о том, как она будет зла с утра. Сейчас это казалось ему забавным, ведь на тот момент она не достанет его. Уже никогда не дотянется до его мозга своими вьедливыми речами. И ведь она ему сначала нравилась, он даже думал, что может попробовать с ней начать серёзные отношения. Но всё тлен, это просто не его, пора бы уже смириться, хоть это и немного странные мысли для молодого мужчины двадцати трёх лет.
        Активировав навыки скрытности, Сорин покинул комнату, а затем и здание. Ему не составило труда потеряться на пустынных ночных улочках деревеньки, что окружала уже не летнюю, а постоянную резиденцию очередного короля.

* * *
        Набор инструкций на все случаи жизни - безусловно, одно из лучших моих достижений. Сложно описать то, насколько они упрощали моё существование, делая управленческую машину слаженным механизмом, который перемалывал людей в своих жерновах. Теперь же к общей массе присоединились оборотни и эльфы.
        Мало мальски талантливые люди, носящие под мышкой книжку с ответами на все вопросы, разъезжались по уже огромным подвластным моему влиянию землям и несли своё учение в массы. Сборник инструкций претерпел несколько десятков переизданий, а версия для простого населения пользовалась невероятным спросом. Это и неудивительно, она объясняла правила поведения и то, на что мог рассчитывать человек при их соблюдении.
        Повальная грамотность подстегнула книгопечатание, а учитывая, что самую тяжёлую работу делала нежить, свободного времени у людей оставалось больше. И они читали, не только официальные указы и постановления, но и художественную литературу. Разумеется, подвергшуюся цензуре. Только то, что прямо и косвенно восхваляет власть и призывает к подчинению, ведь именно так можно достичь простого мирного счастья. Театры, концерты - вся культурная жизнь была направлена на восхваление действующего режима и обличение бед окружающего мира.
        Я отложил в сторону очередной отчёт и задумался. В политически разрозненных землях оборотней не всё шло гладко, хоть ситуация и разительно отличалась от тех же эльфов. Религиозный вопрос положил начало масштабной гражданской войне, в которой, естественно, выигрывала поддерживаемая мной сторона. Поскольку все убиенные «враги» шли прямиком в мой запас, уровни набирались сами по себе, мне даже не нужно было ничего делать. Всё колюще-режущее на зависимых землях являлось «освещённым» на передачу жизненной энергии при убийстве мне. А военные, зная о возможности воскрешения не понаслышке, бились словно берсерки.
        Прежде я бы радовался читерской прокачки, но только не сейчас. Точнее, удовлетворение ощущалось, вот только… не моё. За прошедшие годы странно было бы не научиться различать свои и чужие эмоции. Эой уже давно не пытался овладеть телом, а если и делал это, то просил разрешения, а потом легко возвращал. И это мне очень не нравилось, будто затишье перед бурей. Порой я даже не представлял, наблюдает он за окружением в данный момент или нет, так как молчал, хотя прежде любил вставлять свои комментарии по поводу и без.
        Очередной отчёт, на этот раз из Вилантии. Недавно коронованный родственник Вадиса мёртв. Похоже, во власти этой страны началась чехарда. А мне ведь даже и делать ничего самому не пришлось…
        - Можно?
        В кабинет заглянула жена, мило улыбаясь. Я кивнул ей, и та подошла ближе, после чего села мне на колени. Человеческая свадьба уже давно прошла, я отыграл свою роль и благополучно вздохнул с облегчением. Разумеется, для Кассии это мероприятие значило больше, но только ради неё я всё это и затеял.
        - Ты снова в делах, - сказала, поцеловал меня. - Как в старые добрые времена.
        - Странно слышать подобное от демоницы, - хмыкнул я.
        - А что такого? - слегка удивилась она. - Те времена были явно добрее и светлее. Сейчас же мир погряз в хаосе, что не может не радовать. Ты велик, как и прежде. И не важно, какое у тебя тело, человека или демона. Душа всё та же.
        Я устало вздохнул и опустил взгляд. Вся эта лесть от неё неспроста.
        - Кто на этот раз? - поинтересовался я. - Ты же знаешь, мне сейчас не до демонов с их местечковым проблемами.
        - Тебя не обмануть, - улыбнулась она ещё шире и встала с моих колен. - Это сам Теурий, он ждёт тебя в Убежище.
        Я поднялся на ноги. Дневной свет резко померк, так как я переместился в гостиную Убежища. Мой личный стационарный личный разлом был не только в спальне, но и здесь в гостинной, немного в стороне от стола, чтобы не задеть тех, кто может за ним сидеть.
        То, что Теурий вздрогнул, не ушло от моего внимания. Даже испуг на его лице продержался больше секунды - совсем расклеился парень.
        Мне не было смысла куда-то спешить, а Убежище само по себе давало чувство удовлетворённости и спокойствия, как никак - самое безопасное место в мире.
        «Я дома».
        Огонь в камине потрескивал - Вир знал, что я скоро приду и всё подготовил. Молча я последовал к креслу и указал жестом Теурию сесть рядом, но что он повиновался. Я видел, что он чем-то взволнован, но имел уважение не болтать, пока не позволят.
        Так прошло несколько десятков минут. Когда парень впал в апатию, я повернулся к нему и спросил, улыбаясь одним уголком рта:
        - Что привело вас ко мне, мой король?
        Теурий вздрогнул и сжал подлокотники, в его глазах блеснула ярость, которую он тут же подавил.
        - Всё шутить изволишь? - его голос звучал спокойно. - Это ни к чему, мы здесь только вдвоём.
        - Так зачем пришёл то? Что-то важное? - мой голос звучал уже скучающе.
        - Демоны… Совет на стороне высшей аристократии. Они наслышаны о твоей войне на поверхности и горят желанием взять Проклятые Земли под своё управление.
        - А разве там ещё кто-то есть? - скептически переспросил я. - Я о людях, естественно.
        - Мало, но всё же некоторые остались. Кое-кто уже прибрал к рукам несколько деревень и навёл свои порядки.
        - И кто такой смелый?
        - Пара стариканов из Совета.
        Имена, что назвал мне Теурий, были лишь смутно знакомы. Голова забита чем угодно, только не демонами, я даже забыл некоторых… с десяток, если не больше. Хотя, о чем это я? Никогда особо и не запоминал. Все скоро умрут, так что есть ли смысл? Да и Кассия подобным занималась, как правило.
        Но вот то, что демоны решили начать активную деятельность без разрешения, меня не устраивало. Рано ещё для их выхода по моим планам, хоть в течении месяца и собирался отдать распоряжение.
        - Не справляешься с обязанностями? - хмыкнул я, спустя несколько секунд раздумий.
        Теурий подавил очередную вспышку гнева.
        - Я делаю всё, что могу, - с явным недовольством ответил он. - Но твои… успехи… они как красная тряпка. Ты хоть понимаешь, что провоцируешь всех демонов? Начали появляться группы аристократов, на полном серьёзе разрабатывающие план боевых действий. А как другие генералы? Ты хоть представляешь, в каком они бешенстве?! Ты покоряешь их территории! А меня обязал удерживать их в Проклятых Землях! Мне всё чаще приходится использовать артефакт, а это чревато последствиями.
        - Так его влияние ведь никто не чувствует, даже я. В чём могут быть проблемы?
        - Он имеет накопительный эффект. Если часто взаимодействовать с кем-то, то однажды у него сработает порог чувствительности навыка. Да и демоны не слепцы, они прекрасно видят, как другие меняют мнение после нахождения в моём дворце. Пока что спасает то, что мне не обязательно находиться рядом и говорить хоть что-то, но надолго ли это?
        - Ты излишне осторожен.
        - Не ты рискуешь всем, - парировал демон.
        Я задумался. Рано ещё начинать Нашествие, не всё подготовлено. С другой стороны, а имеет ли это значение? Для тех, кто ещё не находится под моей властью - нет. Но закончив с ними, демоны возьмутся за мои земли, так как никогда не смогут принять подобное устройство общества. Для краснокожих это всё не имеет значения, они будут рады служить мне и дальше, а вот высшие - с ними сложнее. Они трусливы, но горделивы, подчиняться только в том случае, если прижму их к ногтю, пролив реки крови.
        «Реки крови?» - хмыкнул Эой, чем испортил мне настроение. Не передать словами, как мне уже хотелось остаться наедине с самим собой…
        «Ты и сам прекрасно понимаешь, что всё идёт к этому, разве нет?» - не унимался божок, и ведь был прав.
        «Я не успел подготовить почву для союзников. Если демоны пойдут на меня раньше времени, то войска останутся без управления, если не уведены из-под носа высшими».
        Эой на это заливисто засмеялся. Я покосился на Теурия, так как вряд ли бы смог услышать его из-за подобного шума в голове, но тот молчал.
        «Души всех их принадлежат НАМ, - выделил бог последнее слово. Разумеется, на деле всё это являлось именно его богатством, а не моим. - Достаточно щелчка пальцев и все войска упадут замертво, а их души пополнят Хранилище. И не забывай, рано или поздно должны умереть все».
        «Ты всё же решил исполнить предназначение матери?»
        На удивление не последовало негативной реакции с его стороны, что не могло не насторожить.
        «Как знать, человек, как знать, - явно улыбнулся он, судя по голосу. - Просто мне начинает наскучивать это топтание на одном месте, давай просто повеселимся? Я и так сижу без дела и просто наблюдаю уже довольно давно».
        - Хорошо, - сказал я вслух. - Даю добро на захват Проклятых Земель.
        - А как же твои обожаемые людишки? - хмыкнул демон. - Которые ещё остались там.
        - Кто не успел, тот опоздал, - пожал я плечами. - Да и не превозношу я людей, просто нашёл вариант разведения верного скота. А учитывая, что даже ты этого не видишь, имея доступ к бумагам, то и людям этого не понять. Идеально.
        Теурий ничего не ответил, лишь недоверчиво покосился на меня.
        - Кстати, - я повернулся к нему, - особо ретивых можешь отправлять на «секретное» задание, а именно - помогать оборотням.
        - Разве им для этого не придётся присягнуть на верность тебе? - насторожился Теурий.
        - Нет, этого делать не нужно. Но не злоупотребляй, толпы демонов мне там не нужны. Пока что.
        - Но что делать с твоей новой религией? Ей ведь поклоняются оборотни, как бы это не вызвало лишних вопросов.
        - Эой является сыном Праматери, и всё, что сейчас происходит, идёт именно согласно её плану.
        Демон удивлённо посмотрел на меня, а затем тихо засмеялся.
        - Ты это что, на ходу придумываешь?
        - Нет, так было всегда. Просто до этого у богов было недопонимание, но недавно что-то изменилось. Так что, всё согласно планам Праматери Тьмы и тем пророчествам, что уже давно есть у Жрецов. Просто посодействуй распространению информации о том, кто такой Эой на самом деле. Это никак не противоречит культу Праматери.
        Видя, что Теурий смотрит на меня что-то выжидая, я намекнул ему, что он может уходить.
        - Розалия считает, что ты можешь спасти этот мир.
        - Она может считать что угодно, лишь бы ей легче было от этого на душе. Всё же, она человек. И да, не забывай, что пророчество касается всех, в том числе и демонов.
        На этот раз Теурий кивнул и поднялся на ноги, после чего молча ушёл. Я же остался смотреть на огонь, снедаемый нехорошим предчувствием. Почему на этот раз Эой не злится по поводу того, что я упомянул вслух о его родстве с Праматерью?
        Глава 32
        После разговора с Теурием я пробыл в Убежище кое-какое время и вернулся в замок Больдо - не все отчёты ещё были разобраны.
        Стоило появиться в кабинете, как меня как током пробило - в кресле напротив стола кто-то сидел, я отчётливо видел его [Ауру жизни].
        «Идиот, я же не закрыл помещение перед тем, как уйти!»
        Нет, я не боялся, что меня убьют или ещё что-то в подобном роде. Отчёты - их можно было прочитать и уйти со всей этой информацией, а я бы даже ничего не заметил. Ну, или выкрасть - эффект тот же.
        Покорив себя за такую нелепую оплошность, я сел за стол и увидел перед собой пустое кресло. Точнее, очертания какого-то человека, так как уровень моего навыка [Скрытности] явно превышал незваного гостя, являясь максимальным.
        - Появляйся уже, хочу уже увидеть рожу такого наглеца, - хмыкнул я и оторопел, когда он это сделал. - Сорин?!
        - Похоже, ты и правда удивлён, - удовлетворённо проговорил он, улыбаясь.
        - Не то слово, - кивнул я, - причём впервые за долгое время это действительно приятный сюрприз. Только зря ты так, я ведь мог сразу же убить.
        - Думаешь, я не подготовился для подобного? - так же невозмутимо ответил парень.
        - Мало ли, всё же я силён. Даже не знаю, есть ли кто сильнее меня.
        - Я понадеялся, что ты не бросишь в меня ничего такого, что сможет нанести серьёзные повреждения твоему замку. А с остальным я бы справился.
        Улыбка слезла с моего лица, когда вспомнил, как легко избавился от Героев эльфов. Я ведь мог и не посмотреть в итоге, кто же там находился.
        - Ну хорошо, - закатил глаза Сорин в ответ на мою реакцию, - а ещё я был просто уверен, что ты захочешь сначала увидеть такого умельца в лицо, причём живым, а не в виде ошмётков.
        - Да уж, - улыбнулся я снова, - ты стал умнее и увереннее в себе. Даже с прошлой встречи как-то изменился, только не могу сформулировать, в чём именно. Ты словно… живее?
        Парень виновато улыбнулся и отвёл взгляд.
        - Я сбросил своё уже второе прошлое. И да, стало легче. Знал бы, не тянул так с этим.
        - Как интересно, - я облокотился локтями о столешницу, уперев подбородок в ладонь, и начал внимательно разглядывать его. - Я знаю, что ты выполнил моё указание, потому и решил окончательно перейти ко мне?
        - Ну… не совсем так. Вадиса убили вообще без моего вмешательства. Меня даже не было в тот момент в поселении.
        - Это не так важно, - отмахнулся я, - главное, что событие свершилось, а кто и как, это уже дело десятое. Точно! Что мы как чужие сидим? Вина будешь? Или чего покрепче?
        Сорин состроил кислую рожу.
        - Не против, но что-нибудь менее крепкое, - сказал он, на что я лишь усмехнулся.
        Бар располагался там же, где и у старика Больдо, я вообще практически ничего не изменил в помещении с тех пор, что не ушло от внимания моего управляющего Виорела. Казалось, отчасти потому он так легко принял меня как хозяина - я уважал память его друга.
        - Скинь там всё со стола на пол, - бросил я гостю через плечо, выбирая, что взять из ассортимента.
        - А разве это не что-то ценное? - хмыкнул парень. Я услышал шелест - он явно исполнил просьбу, не смотря на сам вопрос.
        - Да какая разница уже? Пока меня не было, ты мог и наизусть всё выучить. Признавайся, смотрел же?
        - Ну, есть немного, - не стал он скрывать. - Твои осведомители хороши, тут и не поспоришь.
        Выбрав наконец напиток, я вернулся к столу и остановился, посмотрев на Сорина.
        - В отличии от охраны, верно? Ты ведь смог сюда как-то пробраться.
        - Мне было сложно это сделать, выжидал подходящий момент несколько дней. Ещё и ты умудрился кабинет оставить без присмотра - невиданная удача. Да и я лучший в своём деле, других таких специалистов не встречал, так что можешь особо за безопасность не беспокоиться.
        - Но всё же поговоришь с моим начальником охраны? Пусть закроет оставшиеся лазейки.
        Сорин кивнул, я же поставил бокалы на стол и начал разливать в них вино. За этим парень смотрел даже подозрительно внимательно, но свою порцию всё же взял.
        - В этот раз ты встречаешь меня иначе, - сказал он, отпив алкоголь. - Более дружелюбно.
        - А в прошлый я что, гнал тебя ссаными тряпками? - засмеялся я, сев в кресло. Впервые за долгое время я чувствовал не чужое хорошее настроение, а своё собственное, и это было чертовски приятно.
        - Примерно так и было, - хмыкнул Сорин. - Убить короля? Ты рехнулся?
        - А что, тебе такое было не под силу?
        - Не в этом дело, - недовольно скривился парень. - Просто из-за этого пострадают обычные люди, я ведь знал. Грызня за власть игрушка для аристократов, для простолюдинов же ещё одна напасть.
        - Дело в том, что тогда ты сомневался, - признался я. - Был словно слепой котёнок, что не знал, в чью ладонь ткнуть свою мордочку.
        - Что? Я котёнок? - удивился он сравнению.
        - Я же видел тебя тогда, и сейчас ты совсем другой. Да, тогда и сейчас ты хотел примкнуть ко мне, но дьявол кроется в деталях.
        - Тьма прячется в деталях? - опять удивлённо переспросил парень.
        - Ох уж эти трудности перевода, не бери в голову, - отмахнулся я.
        - Ты об [Интерпретации]?
        - Да, о чём же ещё? Эта гадость не даёт мне даже на родном демоническом разговаривать, так как подсовывает перевод.
        Сорин подавился, разлив немного вина. Повисла неловкая пауза.
        - Позвольте представиться, - сказал я, изобразив поклон сидя, - Ельвар Морохил Друлавар Аветус, именуемый Аветус Кровавый. Родился в обычной демонической аристократической семье под тыщу лет назад, после чего умудрился стать королём, залив весь континент кровью. Собственно, потому молва и начала величать меня своеобразно так. Но в один момент я был убит, по стечению нескольких не совсем приятных мне обстоятельств. Пресветлая умыкнула мою душонку из лап Тьмы и запихнула в местечко, где я должен был страдать, воплотившись в теле человека. А потом это тело попало сюда, - закончил краткий рассказ я, разведя руки в стороны.
        Сорин сидел, смотря на меня не мигая. По его подбородку всё ещё стекало вино, а лицо не выражало ничего.
        - Ты ведь шутишь так? - голос его прозвучал твёрдо, он определённо был серьёзен как никогда. Парень вытерев подбородок, не переставая смотреть на меня.
        - Как бы тебе так сказа-ать… - виновато улыбнулся я. - Я ведь ещё не упомянул о дрязгах богов, один из которых выбрал мою тушку своим вместилищем…
        Сорин выдохнул и опустошил бокал. Он сосредоточенно посмотрел на меня, словно о чём-то размышляя.
        - Не шути так больше, хорошо?
        - Кха, - я изобразил ещё более виноватое лицо. - Давай поговорим обо всём завтра, я не хочу портить эту встречу. Столько проблем навалилось в последнее время, что твой приход подобен глотку свежего воздуха.
        - Нет, - твёрдо сказал он. - Ты мне всё расскажешь сейчас.
        - Это будет долго.
        - А у тебя так много неотложных дел?
        Мою гордость кольнуло, и ведь действительно, кто он и кто я? С другой стороны, близких и так почти нет. А тех, кому я могу полностью довериться - вообще в природе не существует. Та же Кассия, я не могу потерять её, потому и она не всё знает. Но не убивать же мне этого парня просто потому, что он недостаточно учтив со мной?
        «Похоже, ничто хорошее не длиться вечно…» - вяло подумал я, откинувшись на спинку кресла.
        - Ты же знаешь, я никогда не врал тебе. Потому прошу, не порть момент.
        - Не врал? Ты никогда не упоминал, что бывший демон.
        - Так ты и не спрашивал.
        - То есть, это серьёзно? Всё что ты сказал? Но какая разница, кем ты был? Это в прошлом. Сейчас то передо мной человек.
        - Человек…
        Я вытянул перед собой руку и видоизменил её, внимательно следя за парнем.
        - Вот только не пытайся удивить меня своими фокусами, - фыркнул он.
        Видя, как он спокойно реагирует, я полностью изменил форму на боевую демоническую и услышал, как кресло скрипнуло подо мной. Да и пятую точку будто зажало в тиски.
        Сорин всё так же спокойно смотрел на меня. Он уже поставил бокал на стол и скрестил руки на груди. Я сдался и вернулся в прежнее состояние.
        - Хороший костюмчик, я ведь заметил, что это превращение не иллюзия.
        - Ты прав, - я поправил манжеты, - устойчивый к урону материал, ещё и самовосстанавливающийся. Хочешь такой же?
        - Не отказался бы, хоть и стоит наверняка целое состояние.
        - Для друга бесплатно, - улыбнулся я.
        - Хочешь подкупить меня? - наконец-то Сорин расслабился. Кажется, он всё же не поверил мне, решив свести всё к недоразумению.
        - А это необходимо? Мне казалось, я тебе нравлюсь таким, какой есть.
        Гость задумался, взяв в руки бокал. Но уже это радовало, значит, он не узнал ничего такого, из-за чего мог бы повернуться против меня.
        - Я был на твоих землях и то, что там видел, никак не согласуется с твоим якобы демоническим прошлым. Люди счастливы и свободны, у них мирная сытая жизнь.
        - Свободны, - протянул я слово. - А свобода в принципе существует, а, Сорин? Как ты считаешь?
        - Глупый вопрос. Конечно она есть, это великая ценность жизни.
        - Ценность, значит, - хмыкнул я. - Свобода - значит жить для себя и не быть никому ничего должным, так ведь?
        - Ну да, - нахмурился он. - Ты к чему клонишь? Вижу ведь, что сам не согласен с подобными определениями.
        - Раз ты изучил жизнь в моих землях, то не мог не заметить и тотальный контроль практически над всеми уровнями жизни людей.
        - Заметил, как и то, зачем это сделано. Благодаря подобному в городах полный порядок и нулевая преступность.
        - А ещё свобода вполне условна.
        - Но они единственное, что обязаны, это соблюдать закон! - удивленно воскликнул парень. - Платить за это незначительными неудобствами является ничего не значащей мелочью. Ведь нигде, кроме как у тебя, подобного и близко нет. А каков результат? Он ведь стоит того.
        - Вот и не только ты так думаешь. Преступники, как считаешь, что с ними?
        - А что с ними? - удивлённо приподнял бровь парень. - Это имеет какое-то значение? К подобного контингенту личностей никогда не было милосердия. Или ты хочешь меня поразить какой-то жестокостью? Поверь, я и так насмотрелся.
        - То есть, мой мир идеален, по твоему мнению?
        - Да, - кивнул тот и опустошил бокал, который смаковал всё это время.
        - И не важно, что скрывается за этим фасадом?
        - Димир, ты будто отговорить меня пытаешься от чего-то, - засмеялся тот.
        - Возможно, ты и сам сбежишь, когда узнаешь кое-какие детали. Ведь в них скрывается Тьма…
        Я повторил вариант перевода вместо оригинальной фразы и он мне понравился. Взяв бутылку, я с улыбкой на губах подлил себе и гостю напитка.
        - Так ты всё же Тьме поклоняешься? - усмехнулся парень. - А ведь так распинался перед покойным Вадисом о том, как верой и правдой следуешь воле Пресветлой.
        - Ты удивишься, но не той и не той.
        - Никому из богов? - изумился парень. - Неужели всё это исключительно твоя идея?
        - Идея то моя, я подглядел всё это в чистилище, куда сослал меня Пресветлая. Неужели ты полагал, что после всего я буду служить этой сучке?
        - Я и не предполагал, вообще узнал об этом пять минут назад. И то, не уверен, что это не шутка такая.
        - О, поверь, не шутка! В том чистилище эта идея называлась «современным рабством». Там магии не существовало, так что история мира пошла по совсем иному пути, изобретя аналог этой самой магии - технологии. Но сейчас не об этом. Идея лежала на поверхности, о ней говорили, вот только никто так и не смог реализовать весь её потенциал. Забрать часть свободы людей, чтобы проще было осчастливить их жизни. Разумеется, всё это не от альтруизма, а извлекать выгоду. В том мире сила находилась в иных вещах, не магии, и последняя из вариаций заключалась именно в том, что сами люди и есть ресурс. Некий восполнимый и в принципе бесплатный источник дохода, которому только и нужно, что создать условия, после чего греби деньги лопатой. Как зверёк в колесе, он бегает потому что такова его жизнь, заложенная природой, а кто-то из создаваемого им кручения получает выгоду для себя.
        Сорин непонимающе смотрел на меня, я же вспомнил, что здесь хоть и есть электрическая магия, но как создать ток без неё не знает никто.
        - Это как, например, если бы при вращении колеса зверьком можно было извлечь ману. Крохи, конечно, но если у тебя клеток с животинками сотни тысяч, то это уже вполне ощутимый прирост ресурса. Понимаешь?
        - Звучит логично, но невыполнимо, - хмыкнул парень. - Там ведь наверняка столько подводных камней могло бы быть…
        - Они есть везде, пока не начнёшь что-то делать, то не узнаешь. Я рискнул, и дело выгорело. Ты видел лишь витрину, а за всем этим нелицеприятная изнанка с демонами и монстрами. Я пытаюсь минимизировать издержки, но они всё ещё присутствуют.
        Я вздохнул, думая о демонах. Ведь именно их я хотел бы поставить во главе своей новой империи, которой уже не быть. Как и тому, чтобы моя раса в принципе приняла тот факт, что кому-то, кроме них самих, может быть хорошо жить.
        - Мир не идеален, - вырвал меня из мыслей Сорин. - Ты сам показал мне несколько лет назад, что нет добра и зла, мы всегда барахтаемся где-то посередине. Различие лишь в оттенках.
        - Ты прав, - улыбнулся я, приободрившись. - Рад, что понимаешь меня. И есть кое что, из-за чего твоя помощь была бы для меня незаменима. Даже больше - это может стоить мне жизни.
        - Как-то странно ты говоришь, будто кто-то тебе угрожает. Хотя сам недавно утверждал, что самый сильный маг в мире.
        - Да, я силён. Вывел из строя Героев, причём не со всеми поступил так же гуманно, как и с Эгле, Розалией. Такое не каждому под силу. Вот только…
        Я прислушался к своим ощущениям, даже глаза прикрыл. Следит ли за мной Эой? Скрывается или его действительно сейчас нет? Чем он тогда занят и где? Основная его часть всё ещё находится в клетке вне времени и пространства, я ведь лишь средство связи с реальностью. Так почему он решил начать так редко выглядывать в единственное окно своей темницы?
        Открыв глаза, я посмотрел на Сорина.
        - Как уже и сказал, я не служу ни Тьме, ни Пресветлой. Но есть кое кто другой, иной бог. Когда-то очень давно Праматерь разделилась с частью себя, что представляла хаос и разрушения. Это всё мешало ей сосредоточиться на своём новом проекте - мире, в котором мы сейчас находимся. Вот только отделённая сущность обрела самосознание и назвала себя Эой, которого остальные создания прозвали мёртвым богом. Через какое-то время он рассорился с матерью и та заперла его в темнице. Вот только не всё так просто. У Тьмы бал план на своё чадо. Однажды он должен был вырваться на свободу и уничтожить мир, который она сделала с ошибками, не идеально. Так вот, к чему я всё это говорю. Я и есть тот ключ, что выпустит этого парня на свободу. Именно ему я служу сейчас, я его Жрец, понимаешь? Единственный. Периодически он забирает контроль над телом, а учитывая, что он бог хаоса и разрушений, то сам понимаешь, к чему это может привести. Помнишь затопление архипелага островов? Землетрясения, что были одновременно с этим? Всё это дело рук Эоя. Даже не знаю, - я усмехнулся, схватившись за голову, - подслушивает ли он меня
сейчас. В последнее время он часто куда-то девается, словно спит.
        Сорин молчал, а взгляд его словно кричал о том, что он думает сейчас.
        - Знаю, - кивнул я, - как всё это может казаться со стороны. Что я псих. Но у тебя будет ещё время понаблюдать за мной, я даже хочу этого, чтобы когда божок захватит моё тело, ты смог сразу это заметить. У него тот ещё характер, совершенно не похож на меня. Прошу лишь одного, когда он полностью завладеет мной, помоги. Найди способ узнать его, либо убить, пусть и нас обоих. Кое кто может тебе в этом помочь…
        «Считаешь себя самым умным?» - перебил меня внутренний голос, и я почувствовал, что на голове зашевелились волосы.
        - Ты выглядишь так, словно привидение увидел, - обеспокоенно проговорил Сорин, спустя несколько секунд тишины.
        - Я некромант, - выдохнул я, так как понял, что всё это время практически не дышал. - Так что дело не в привидениях. Просто Эой здесь, сидит и слушает. Но полагает, видимо, что мои потуги обыграть его смешны. Хотя, он же бог. Возможно, это и так.
        Я выпил залпом свой бокал, налил ещё, а потом плюнул на всё и приложился к бутылке. Сорин молчал, внимательно наблюдая за мной.
        - Видишь? Такой я и есть на самом деле. Никчёмность, что даже самому себе не принадлежит. Как иронично, если учесть то, какую жизнь создал на собственных землях. Я лишь пешка в игре богов. В игре, где люди, демоны, оборотни, ну и кто там ещё, мы все пустое место. С нами можно не считаться, хоть один представитель ты расы, хоть вас миллиард.
        «Не принижай свои таланты. Меня же ты как-то заинтриговал?»
        Эой улыбался, я слышал это по голосу. А потому засмеялся от абсурдности случившегося. Чтобы хоть как-то успокоить Сорина, который вообще не понимал, что сейчас происходит, я сказал ему:
        - Он пытается меня утешить, говорит, что я не так уж и плох. Понимаешь? Эой меня утешает!
        Я зашёлся в нервном смехе, пока Сорин терпеливо ждал отката. И он наступил через несколько минут. Я просто стал серьёзнее.
        - Ты ведь поможешь мне?
        - Понятия не имею, что могу сделать в принципе. Но ты меня не отпугнул, если уж на то пошло. Хоть мне и правда сейчас не по себе.
        - Да, прости, - вяло улыбнулся я, вставая из-за стола. - Пойдём, распоряжусь выделить тебе лучшую комнату. Пообщаешься с Виорелом и Яноро. А мне стоит отдохнуть.
        Глава 33
        Как сообщил мне Сорин, среди Светлого отряда произошёл раскол. Одни считали, что им стоит оставаться на службе у сменяющихся королей, так как те платили весьма недурно. Другие же склонялись к идее поискать счастья на стороне и не видели препятствий к этому. Собственно, Хоментов являлся далеко не первым из тех, кто ушёл, несмотря на подписанный ранее договор. Он знал способы снятия обязательств, наложенных магическим путём, другие, видимо, так же догадывались о подобных возможностях. С другой стороны, всё это делалось в те времена, когда Вадис боялся привязывать солдат серьёзными заклинаниями, так как это выглядело бы весьма подозрительно и походило больше на рабство. Новый же король, успевший почить, заикался о переподписании договоров, но на более жёстких условиях. Конечно, поддержки дальше круга приближённых он не получил, а вот остальные задумались о возможном будущем.
        Что ж, пусть королевство и дальше разваливается, мне пока не до него.
        Знакомство с основными обитателями замка прошло обыденно. Сорин и бровью не повёл, когда я представил Виорела, хоть тот и выглядел как ребёнок. Уже наедине пояснил, что это второе тело старика, на что парень выдохнул. Кассия так же приветливо встретила Хоментова, тот же молчал как будто в рот воды набрал и не отводил от девушки глаз. Моя жена свела его поведение в шутку и оставила нас.
        - Она же действительно демон, мать твою! Демон! - только и сказал парень, вцепившись в меня руками и выпучив глаза. - Так всё же ты не врал? Поверить не могу! Как это вообще возможно?
        - Вообще, она моя жена ещё с прошлой жизни, - виновато улыбнулся я. - Только не вздумай спрашивать, сколько ей лет, хорошо?
        - Да уж… - опешил парень. - Но выглядит она лет на двадцать, не больше двадцати трёх. Но теперь ты просто обязан рассказать мне всё в подробностях.
        И я рассказал, так что пришлось отложить посещение Убежище до следующего дня. Заодно и посвятил его в детали о том, каково положении вещей в моих землях и как это коррелирует с Богом Хаоса. Лишь около полуночи Сорин уединился в своей комнате. Что ж, ему действительно есть о чём подумать, но я уже понимал его готовность принять всё как есть.

* * *
        Сорин уже понимал, что, когда Димир появился в своём кабинете из ниоткуда, это являлось не чем иным, как знаменитым перемещением демонов в пространстве. Основная слабость этой способности заключалась в том, что необходимо знать точные координаты, а ещё в этом месте должна находиться пустота. Именно поэтому раньше места появления демонов засыпали холмиками, знали об этом методе до сих пор, вот только те уже давно не выходили за пределы Подземелья. Как выяснилось теперь, это не простое перемещение, а что-то вроде коридора в пространстве… Когда бы ещё подобное Сорин мог узнать?
        Перемещение ничем не выделялось. Разве что изменилась температура, так как в замке было прохладно, а в Убежище довольно тепло, хоть и темно. Но он уже успел обзавестись специфическим навыком, так что смог всё разглядеть. Комната неправильной формы, чуть более двадцати квадратных метров, с большим дубовым столом посередине. У одной из стен камин с магическим огнём и двумя креслами, две двери. Стены из материала, похожего на камень, облитый чем-то. Сорин прикоснулся и понял, что это расплавленный песок.
        - Справа дверь в жилые помещения, - между тем сказал Димир, - ну а слева в нежилые. Там находятся кухня и подсобные помещения, а ещё дальше лаборатории, к ним отдельный специальный допуск.
        Сорин инстинктивно покрутил на пальце кольцо, что ему дал лорд Больдстон. Аветус же подошёл к двери слева и нажал на кнопку, что там находилась, после чего развернулся к парню с улыбкой на губах.
        - Убежище является самым безопасным известным мне местом. Именно это мой дом, - он развёл руки в стороны и провёл одной ладонью по стене. - Все помещения, что ты здесь найдёшь, сделаны лично мной. Для некоторых использована та же технология, что и для Подземелья. Разумеется, за всем этим приглядывает местный управляющий Вир, а вот и он.
        В помещение вошло человекообразное существо. Нос немного скошен, так что ноздри видны, глаза маленькие, глубоко посаженные, чёрные, на подбородке небольшая треугольная бородка. Кожа красная, словно облита кровью, такого же цвета широкие, немного изогнутые небольшие рога на голове. Одето существо было в человеческий костюм, характерный для прислуги высокого ранга. Но самой очевидной являлась исходящая от него тёмная аура, характерная для демонов. Различие от Кассии проявлялось в том, что находящийся перед Сорином ощущался в разы слабее, если убрать из вида специфическую внешность.
        - Вир, это Сорин Хоментов, мой друг, - между тем, представил парня Димир. - С сегодняшнего дня он имеет наивысший уровень допуска.
        Демон удивлённо посмотрел на гостя, после чего поклонился. Сдерживая отвращение и желание убить, парень благосклонно кивнул существу. Пусть он и принял идею о том, что все расы не сильно отличаются друг от друга, это не отменяло инстинктов. Как сказал Димир, это лишь дело времени и однажды Сорин научится доверять представителям других видов, основываясь на их личных качествах и поведении, а не на внешности.
        - В таком случае, оставляю всё на тебя, Вир, - лорд похлопал демона по плечу. - Обязательно покажи ему Убежище и представь Фавонию. Ну а ты, - Владимир повернулся к парню и стал более серьёзным, - сам знаешь, что со всем этим делать.
        Сорин сглотнул и кивнул. О неком Фавонии Владимир говорил вчера, представив его как старого и мудрого, хоть и сварливого, мага и просил принять от него максимально возможное количество знаний. А ещё поговорить о ситуации, в которой находился лорд.
        Когда Владимир ушёл, Сорин ждал чего угодно, но только не человеческого и услужливого поведения демона. Тот прекрасно знал общий язык и вёл себя сдержанно и вполне профессионально, так что парню даже стало немного неловко за свои неприятные мысли по отношению к этому существу. А потом его познакомили с тем самым магом…
        - Господин Фавоний! - обратился к нему Вир, заранее постучавшись и, не дождавшись ответа, всё же вошёл. Старикашка в балахоне повернулся и Сорин дрогнул от его вида. Более мерзкого существа он не мог себе и представить. Скукоженная ошибка природы с красными глазками, что словно ненавидели всё вокруг. Собственно, характер его оказался под стать внешности. - Господин Аветус велел вам передать…
        - Меня не волнует, что он там велел! - ворчливо перебил его старикашка. - Пусть сам приходит, если хочет, я его не боюсь.
        - Господин Фавоний, это Сорин Хоментов, он будет…
        - Он же человек! - озвучил очевидный факт тот. - Какого он тут вообще делает? На ферму его сплавь, мне гоблинов хватает в прислужниках.
        - Господин Сорин будет вашим учеником, - продолжал Вир с невозмутимым видом, словно с ним сейчас не общались как с назойливой мухой.
        - Да сдался он мне! Я вообще-то помирать уже собрался, какой такой ученик? Он ведь даже не тёмный, будто я не вижу этого.
        Сорин начинал злиться, он и так находился в напряжении с самой первой минуты, что находился в Убежище. Единственное, что его удерживало от использования боевого заклинания, это книжный шкаф, возле которого сидел некромант, а также лабораторное оборудование, которое могло легко повредиться. Но у парня имелось в наличии ещё и обычное оружие, которое хотелось применить.
        - Ах ты, отрыжка Бездны…
        Парень тут же оказался рядом со стариком, схватил того за волосы, запрокинул голову и приставил к горлу нож.
        - Прошу вас, господин Сорин! - тут же подбежал к нему краснокожий с испуганным видом. - Простите господина Фавония, он часто бывает не сдержан в высказываниях, но Хозяин его очень ценит!
        - Ну же, убей, - с вызовом сказал старик, смотря прямо в глаза парню. - Чего остановился то?
        Сорин дрогнул и отпустил его. Что-то в нём было пугающим, будто за опрометчивый поступок юному магу придётся жестоко расплатиться. Нет, угроза исходила не от самого старика, а словно от сил, которые за ним стояли, и от которых не будет возможности уйти.
        - Трус, - с пренебрежением выплюнул Фавоний и Сорина отбросило к стене, о которую он сильно приложился спиной и затылком. Самым странным было то, что парень так и не понял, кто именно применил магию и как.
        - Господин Фавоний, прошу вас, это приказ самого Хозяина! - не унимался Вир.
        - Да понял я уже, - отмахнулся старик. - Иди отсюда, мешаешь.
        Краснокожий подошёл к уже поднявшемуся на ноги парню и поклонился ему.
        - Пожалуйста, не злитесь на него. На самом деле он не такой плохой, каким хочет казаться.
        - Ты что мелешь? Я ведь слышу! - недовольно проворчал Фавоний.
        Управляющий ещё раз поклонился и вышел из лаборатории. Старик же уткнулся в свои колбочки, старательно игнорируя Сорина. Тот решил не поддаваться на провокацию и начал осматривать содержимое помещения. А тут было на чём задержать своё внимание! Оборудование для зельеварения являлось наиболее полным и качественным, предназначение некоторых приспособлений он даже не знал, а о других только слышал и видел изображения в книгах. Имея всё это, можно было приготовить что угодно, лишь бы были ингредиенты. И они также нашлись в шкафу, даже самые редкие, отчего парень присвистнул. Некоторые вещи стоили огромных денег, а хранились не в сейфе, а просто на полке!
        - Хватит скрестись как мышь! - рявкнул в тишине Фавоний, отчего Сорин испуганно вздрогнул. - Сюда иди, человек. Это вот помой.
        Он спихнул парню в руки несколько колб на подставке и отвернулся.
        - А как же гоблины помощники, о которых говорили? - усмехнулся юный маг.
        Старик тяжело вздохнул и упёр в него тяжёлый взгляд.
        - Умный, значит? - устало спросил он, а затем рявкнул: - Так найди их сам!
        Парень развернулся и вышел в коридор. Там он посмотрел в обе стороны, не зная куда идти, а потому направился к ближайшей двери, где слышался какой-то шум. Это оказалось что-то вроде склада с ящиками, где убирающимися скелетами руководил гоблин. Он испуганно мотнул голову в сторону двери, но увидев парня тут же успокоился.
        - Ты кто такой? - спросил он с небольшим акцентом.
        - Новый ученик Фавония, - ответил Сорин, намеренно не используя «господин».
        - А, ещё один? - тот почесал лысину с задумчивым видом.
        - Помыть надо, - протянул ему колбы парень и гоблин взял их без лишних вопросов.
        - Свежие в комнате через дверь, - сказал он.
        Сорин кивнул и вышел за дверь, за которой замер от ощущения нереальности происходящего. Тупоголовый монстр, сородичей которого парень истреблял годами, только что говорил с ним! Ещё и колбы забрал, чтобы их помыть. Это как если бы собака встала на задние лапы и начала вести светскую беседу.
        Но Сорину предстояло ещё многому удивиться, так что через несколько часов он чувствовал себя как выжатый лимон и, найдя Вира, попросил того отвести его в комнату. Как потом узнал парень, краснокожие ученики Фавония жили там же, где и лаборатории, в комнатах по двое, когда его самого поселили в крыле Хозяина, как Владимира здесь поголовно называли. Всего их было шестеро, а когда они привыкли к человеку рядом с собой, то не стеснялись поливать своего учителя последними словами. И юный маг был на удивление солидарен с ними, так что границы, как и обещал Димир, действительно начинали стираться.
        Старик имел прескверный характер, учил нехотя, но всё рассказывал по существу, без лишней воды, заставляя о некоторых вещах самим додумываться. Для своего нового ученика он отобрал нейтральные умения, которые не требовали применения тёмной энергии. Ничего делать не заставлял, и как сказали другие, бездельников по итогу выгонял и больше не принимал назад.
        Несмотря на отталкивающие поведение старика, Сорин начинал проникаться к нему уважением. Он действительно знал столько, что мог любого человеческого мага с лёгкостью заткнуть за пояс. Причём познания его не ограничивались нейтралитетом или тьмой, про свет он так же был весьма осведомлён. Да и некоторые поступки и слова Фавония начинали вызывать улыбку, так как тот имел неплохое чувство юмора, хоть и чёрного.
        Через несколько дней к ним заглянул Владимир, и старика словно подменили, он стал кротким и тихим, услужливым. И всё это несмотря на прежние уверения в том, что Аветуса он не боится. Сам Хозяин общался с ним просто, как со старым другом, что не ушло от внимания юного мага. Когда лорд земель ушёл, он обратился к Фавонию:
        - Как же твоё «я его не боюсь»?
        Тот бросил на парня недовольный взгляд, но ругаться не стал.
        - А ты не боишься его? - спросил он довольно нейтрально.
        - А должен? - хмыкнул Сорин.
        - Ты вроде как давно с ним знаком, так ведь? Привёл тебя сюда, дал допуск ко всему. Сразу понятно, что не простак с улицы.
        - Давно, - кивнул парень.
        - Уверен, что действительно его знаешь? Порой он бывает пугающ в своей мощи.
        Хоментов промолчал про такое замечание. Конечно, он знал о силе Владимира, но только сейчас подумал о том, что ничего не чувствует рядом с ним, никакой мощи. Он просто принимал на веру то, чего не видел, на основе виденного прежде. А ещё он знал, что от высокоранговых людей обычно ощущаются своеобразные эманации.
        - Созданное им внушает трепет и уважение, - продолжал Фавоний, - но есть и другая сторона, о которой не так много знают.
        - Ты о боге, что в нём сидит? - нахмурился Сорин. Он уже давно не знал, как подойти с этим вопросом к учителю, а тут такой повод.
        - И о нём тоже, - кивнул старик. - Ведь тот, что в состоянии сдержать божественное существо, сам подобен богу. Не представляю, как он справляется, как вообще продолжает держаться столько времени.
        - То есть, вы верите во всё это? - всё же решил задать вопрос парень.
        Фавоний посмотрел на него как на идиота.
        - Тебя не было с нами последние годы, ты не видел бога в нём. Когда тот овладевал телом Аветуса. Это было, мягко говоря, жутко. Я находился рядом перед тем, как Эой утопил острова. Тогда я, наверное, действительно понял, что такое животный ужас.
        - Не боишься называть его имя вслух?
        - Он пока ещё заперт, видит и слышит то же, что и Аветус. Но это до тех пор, пока полностью не пробудится. Недолго до этого осталось, потому я и рад, что скоро умру. Не хочется присутствовать в мире будущего, где есть такой бог, ещё и не связанный договором невмешательства.
        - Владимир сказал, что ты можешь знать, как остановить Эоя.
        - Остановить? - засмеялся старик. - Я похож на психа? Кто в своём уме будет тягаться с богом?
        - То есть, никакого способа нет? - уточнил парень.
        Отсмеявшись, Фавоний задумался, теребя свою бороду.
        - Сдержать ненадолго, - сказал он спустя какое-то время. - Есть кое-какие идеи по этому поводу. Вот только смысл? Применивший подобное точно не жилец.
        - Настолько опасная техника?
        - Нет, просто Эой точно не пощадит, - снова засмеялся старик. - Проглотит твою душу и не подавится!
        - И всё же, научите меня?
        - Самоубийца, что ли? Хотя, не важно. Техника эта произведение искусства, жаль будет, если уйдёт со мной в могилу… ладно, бери перо и бумагу, записывать придётся много…
        Глава 34
        Утром меня разбудил поцелуй жены.
        - Вставай, соня, - улыбнулась Кассия. Уже одетая, она стояла, облокотившись на постель. - Дети спустились к завтраку, ждём только тебя.
        Поцеловав меня ещё раз, она вышла из комнаты. Я зевнул и потянулся в кровати, но сонливость не торопилась уходить. Пришлось встать как есть и одеваться.
        Как и сказала Кассия, дети уже находились за столом. Больдо, мой младший, ему уже почти шесть, пришёл вместе со своей гувернанткой Вадомой. И выглядел он куда более подобающе ребёнку, чем старший сын. Виорел всегда отличался тягой к знаниям, рано пошёл, рано заговорил, научился читать в два года, а сейчас являлся помощником замкового управляющего Вира, чем очень гордился. Для восьмилетнего ребёнка это очень хорошие результаты, мы с Кассией пророчили ему успешное будущее. Вот только, смотря на собственных сыновей, я испытывал странные чувства. Казалось бы, умный первенец должен вызывать у меня не меньшее проявление любви, чем второй ребёнок, вот только этого не было. К Виорелу я испытывал симпатию и уважение, что никак не вязалось с отцовскими чувствами. Когда закончился завтрак, оба сына обняли меня перед тем, как уйти по своим делам, и диссонанс ощущений завёл меня в тупик.
        - Что с тобой? - спросила Кассия, накрыв мою ладонь своей.
        - Не выспался, - ответил я, вырвавшись из липкого оцепенения, чувствуя теплоту рук жены.
        - И я даже знаю почему, - игриво подмигнула она мне.
        День прошёл непримечательно, я бы даже сказал скучно. Мне казалось, что чего-то нехватает, а ещё усталость и сонливость никак не проходили. Постоянно хотелось куда-то уйти, там где буду чувствовать себя более комфортно. Перед глазами стояла картинка вида на замок - моё любимое место для отдыха и размышлений. И я бы сорвался туда, если не отчёты. Они мелькали перед глазами, время от времени встречался детский почерк старшего сына, и выглядел он крайне чужеродно. И это вызывало во мне волну чего-то липкого и тёплого, отчего хотелось незамедлительно избавиться. Почему некоторые вещи, что я наблюдал сотни раз, начали казаться странными?
        После обеда я недолго просидел в кабинете, после чего всё же сорвался. Не мог больше терпеть стен замка, они давили меня, оставляя тревожные ощущения. Взял лошадь и направился в любимое место, путь занял около часа. Взобравшись на холм, почувствовал себя гораздо лучше - тот же поваленный ствол дерева и вид на замок. Сев на любимое место, задумался.
        И чего я переживал? Ведь Виорел ребёнок от первого брака, его мать погибла от рук похитителей. Чувство вины часто гложило из-за того, что смог спасти только сына, оставив его сиротой. С того дня он словно повзрослел и стал развиваться ещё стремительнее. А когда я взял в жёны Кассию, дочь одного из своих лордов, между нами словно пропасть пролегла. Жена хорошо относилась к нему и не выделяла младшего как любимца. Но, всё же, она не мать, имя которой мы больше никогда не произносили вслух. И ведь я люблю их всех, несмотря ни на что.
        Дела земель идут в гору, крестьяне меня уважают, дети и жена - идиллия. И всё же, почему я не счастлив? Что меня не утраивает?
        Меня куда-то тянуло, сам не понимал куда. Поднявшись, я направился в сторону, куда, кажется, прежде не ходил. Начиналась весна, местами ещё лежал снег, но из-под него пробивалась трава, а на ветках набухали почки. Приблизившись к какому-то вечнозелёному кустарнику, почувствовал волнение и учащение сердцебиения. Дрожащими руками приподнял ветви и замер в ступоре. Ничего, но почему ощущение, будто-то здесь что-то должно быть?
        Чувствуя себя довольно паршиво, спустился к лошади и вернулся в замок.
        Прошло несколько дней, самых обычных. Я работал, ездил по деревням, проверял соответствие отчётам. Казалось, что делал это уже не раз, но всё равно возникало чувство неправильности происходящего, словно чего-то не хватает. Отпустив охрану, я углубился в лес. Хотелось сбежать ото всех и от того неприятного ощущения, что преследовало последние дни, побыть наедине с самим собой.
        «Тебе давно пора отпустить ту ситуацию, - сказала мне на днях Кассия, намекая на смерть первой жены. - Просто наслаждайся моментом! Думаешь, я не замечаю, как ты бесцельно бродишь по замку и невидящими глазами смотришь на слуг? У тебя есть я и дети, неужели нас тебе недостаточно?»
        И я хотел бы «наслаждаться» жизнью, но как бы не старался, ничего не выходило. Ощущение неправильности происходящего не покидало меня, заставляя чувство вины разрастаться ещё больше. Почему я просто не могу быть счастливым? Хотелось просто уйти навсегда и не портить настроение семье своей кислой миной.
        Через пару часов блужданий я поднялся на гряду холмов, окружающих низину. Смотрел на деревья так, словно их не должно здесь быть, будто здесь прежде находилось поселение.
        «Деревня глубоко в лесу? Вдали от дорог? Что за чушь!»
        Я уже хотел развернуться и уйти, как голову пронзила вспышка. Военный лагерь! Огромный, спрятанный глубоко в лесу. Разномастные солдаты, точнее, их силуэты. Огромные широкоплечие, а между ними сновали, будто дети, какие-то карлики.
        Снова посмотрел на низину, будто что-то могло измениться за несколько секунд. Спустился вниз, но кроме девственного леса и белок, скачущим по ветвям, ничего не нашёл, разве что липкая теплота душила, от неё было невозможно избавиться. А ещё тишина вокруг, она словно звенела, давя на уши и создавая ощущение присутствия чего-то незримого. Практически на автомате я закрыл глаза и использовал [Тишину], чтобы абстрагироваться от реальности.
        И тут образы поплыли перед глазами… Огромная армия, война. Я воевал с эльфами! От осознания того, что была другая жизнь, сорвался с места, покидая зону действия заклинания. И тут наваждение пропало.
        «Эльфы?»
        Голова дико заболела, стоило подумать о странных, низкорослых эльфах с человеческими чертами лица, в простой одежде. Они заметно отличались от тех гордых и высоких блондинов, что я видел прежде, а ещё их лица изображали ненависть. Низкие убивали своих господ, которыми и были классические эльфы.
        «Да откуда такие мысли то?»
        Я должен был вернуться туда, где чувствовал себя лучше всего.
        «Убежище».
        Нет, просто тот холм с поваленным стволом дерева.
        Пока я добрался до него, вспомнил всё, или почти всё. Что Кассия не человек, а демон. Что я бывший демон. Что Виорел ни разу не сын мне. И всё же, воспоминания были слишком необычными, нереальными. Руководить армией монстров? Серьёзно? Завоевать всё эльфийское королевство? Больше походило на беллетристику, чем реальные события. В голове смешались две жизни, где в одной я лорд Больдстон, женат на красавице и отец двух сыновей, а во второй бывший демон Аветус, женат на той же женщине, но она демоница, и нет у нас детей. Только мой единственный сын Больдо.
        От каши из воспоминаний голова болела так, что хотелось выть. Вместо этого челюсть свело до скрежета в зубах, а перед глазами мелькали серые пятна и «мошки». Кажется, это называлось аурой при мигрени.
        Я добрался до холма, но не стал подниматься наверх, а обошёл его. Пещера, она же парадный вход в Убежище. Она просто обязана быть здесь!
        И она нашлась. Меня аж пот прошиб от волнения. Конечно, она немного отличалась от воспоминаний, той же грунтовой дороги, ведущей к ней от ближайшего поселения монстров, не было. Привязав лошадь к стволу дерева, вошёл внутрь. Обстановка казалась одновременно знакомой и чужой, а боль стала совсем нестерпимой. Дыхание моё участилось, а каждый шаг отдавался жгучей вспышкой в висках.
        «Нужно вернуться домой и лечь отдохнуть».
        Предательские мысли крутились в голове, образы постели и жены в ней проплывали перед глазами.
        «Зачем я это делаю? Это обычная пещера, здесь ничего нет!»
        От злости на самого себя я бы сжал зубы ещё сильнее, будь это возможно. Но их скрежет и так стоял в ушах, а я продолжал плестись дальше вглубь пещеры.
        Свет.
        Хоть и ожидал нечто подобное, всё равно был ошарашен. Магический огонь возле одной из стен освещал то, что вполне можно было назвать помещением. Оно было до боли похоже на гостинную Убежища, и в то же время совершенно не похоже. Тот же дубовый стол посередине, только всего лишь с парой стульев, а не комплектом. Возле камина - а это был именно он - два кресла с высокими спинками. Не с обивкой из ткани, а просто вырезанные из массива дерева.
        Я прислушался к ощущениям и почувствовал [Ауру жизни] в одном из них. Боль словно уменьшилась, отступив на второй план, зубы перестали скрежетать. На негнущихся ногах я подошёл к свободному креслу и посмотрел на сидящего. Старик в балахоне, лица не видно из-за капюшона, только борода на груди.
        «Фавоний», - мелькнуло в голове.
        Я медленно сел, не сводя глаз со старика. Он повернул голову и я оторопел. Человек! Да, не красавец, глубокие морщины, корявый нос, но глаза не красно-чёрные, а белые - катаракта. Он был всё таким же бледным с просвечивающей синевой вен.
        - Владимир? - спросил старик вполне знакомым голосом. - Это ты ведь? Я вижу твой свет, хоть он и немного другой. Что, опять тоска напала?
        Я промолчал. В голове всплывали воспоминания, которые я не хотел знать. О том, как приходил к отшельнику Фавонию в его пещеру и рассказывал свои сны. И снова это мерзкое липкое чувство, от которого хотелось немедленно отмыться.
        - Ох, эта молодёжь! - проворчал старик и снова повернулся к огню.
        - Почему он магический, а не настоящий? - спросил я, сам не понимая зачем. Казалось, что подобный разговор уже случался прежде.
        Фавоний захихикал.
        - Хочешь, чтобы я тут задохнулся от дыма?
        «А куда девался дым в том, настоящем Убежище?» - задался я вопросом. И вспомнил, как сам делал микроразлом в Подземелье, на каком-то уровне, где своды пещеры напоминали небо, затянутое тучами. Как настоящий демон, я владел пространственной магией!
        - Ты говорил с Сорином? - снова задал я вопрос, не совсем понимая, зачем. Ведь в этой реальности нет никакого Сорина.
        - Кого?
        - Я приводил его сюда.
        - А, ещё один «друг» наподобие Эоя? - хмыкнул старик. - Ты бы завязывал с воображаемыми друзьями, давно ведь уже не ребёнок.
        Я сжал подлокотники, ничего не ответив. Неужели эта реальность единственная? Я и правда схожу с ума?
        «Он хочет, чтобы я так думал».
        В своих землях я не носил оружия, помимо кинжала. Встав со стула я подошёл к старику, смотря на него сверху вниз.
        «Это не Фавоний», - мысль казалась очевидной и правильной.
        - Что встал над душой? - проворчал чужак. - Шёл бы ты домой, к жене и детям. Не приходил сюда больше года, я уж было подумал, что завязал со своими фантазиями.
        Мне надоело его слушать, схватив бороду левой рукой, потянул мужчину к себе, воткнув тому в живот кинжал.
        - П-почему? - только и сказал он, смотря на меня невидящими глазами с катарактой. Следующим взмахом я перерезал его горло.
        Достал из кармана платок, вытер кинжал и сел в кресло, залюбовавшись огнём. Странно, но раскаяния или неприятных эмоций после совершённого я не испытывал. Лишь спустя несколько секунд вдруг понял, что голова перестала болеть. Это развеселило меня, так что я громко засмеялся.
        Странная апатия, но она мне нравилась куда больше, чем то липкое противное чувство, что сопровождало несколько дней. Стало дышать легче, прошла сонливость и усталость, я был полон сил.
        «Интересно, что бы это значило?»
        Но увы, сколько бы я не сидел, пещера оставалась таковой быть, она не превращалась в гостинную. Вышел наружу я уже затемно - наверняка пропустил ужин с семьёй.
        «Семья».
        Кажется, я уже знал, что буду делать дальше.
        Глава 35
        Вернулся я домой когда уже совсем стемнело. Слуги были встревожены, они сообщили, что Кассия искала меня. И снова, я не испытывал ничего - ни вины, ни сожаления за содеянное.
        Распустив всех, направился в спальню. Жена ждала меня, читая книгу. Выглядела она, мягко говоря, недовольной.
        - Где ты был? - вопрос прозвучал так, словно от ответа зависела моя жизнь. Вот только это не вызвало у меня страха, а наоборот, усмешку.
        - Гулял. А что, обязан был отчитаться?
        Кажется, мой ответ выбил её из равновесия, глаза забегали, она не знала, что сказать дальше.
        - Дорогой, - наконец, улыбнулась она, - я просто беспокоилась, боялась за тебя.
        - Что мне будет в собственных же землях? - наигранно удивился я.
        - У тебя снова обострение, - она отвела взгляд и обняла себя руками. - Годовщина, как произошло то проклятое похищение. Каждый год ты около месяца сам не свой, словно заново переживаешь эту трагедию.
        - Трагедию? - хмыкнул я и подошёл к девушке вплотную. - Возможно, это действительно могло бы быть трагедией, люби я Дану.
        Кассия удивлённо уставилась на меня.
        - Но ты ведь любил её!
        - Как интересно, - я приподнял её подбородок своим пальцем, заглядывая в глаза. - И кто тебе сказал эту чушь?
        - Но… Но…
        - Больдо ребёнок Даны и мой сын, а Виорел никогда таковым не был. Это старик управляющий, которого я переселил в новое тело с помощью некромантии.
        Девушка была ошарашена и даже испугана, это отчётливо читалось на её лице. А ещё ясным как день являлось то, что это не та Кассия, которую я давно любил, хоть и безумно похожа на неё. Не было в ней той надменности и величия, которые настоящая демоница отпускала лишь наедине со мной.
        - Что ты такое говоришь? - она сделала шаг назад, испуганно смотря на меня. - Больдо наш сын.
        - Такой же «наш», как и то, что ты якобы человек и дочь одного из подвластных мне баронов.
        - Но это так!
        Я не стал тянуть время и дальше, а просто взмахом руки перерезал её горло. Она попыталась зажать рану, жадно вдыхая воздух и тихо хрипя. Кровь текла сквозь пальцы, впитываясь в ткань халата. Я смотрел на это как завороженный, пока, наконец, девушка не упала, вызвав у меня лишь усмешку. Снова, никакого раскаяния, лишь осознание правильности действия.
        «Интересно, так действительно сходят с ума?» - мелькнуло в голове, когда я уже стоял возле двери комнаты Виорела.
        «Что за чушь? Я не сошёл с ума», - помотал головой сам себе и тихо вошёл в тёмное помещение. Мальчик спал. Он умер, не приходя в сознание. Ведь я не такой изверг, чтобы мучать ребёнка, пусть и двойника.
        Следующим на очереди был Больдо, вот с ним пришлось сложнее. Всё же, я любил его, да и этот ребёнок похож на оригинал больше остальных. Я осторожно погладил его по волосам и зажал сонную артерию, как и Виорелу.
        Его грудь перестала вздыматься, тихое сопение пропало. Даже [Аура Жизни] больше ничего не показывала. Вот только, сколько бы я не сидел на корточках у кровати сына, ничего не менялось. Внутри начала подниматься паника: а что, если всё это реальность? Но стоило поддаться влиянию чувства, как вновь появилась тёплая липкость, обволакивающая меня с ног до головы. Мерзость.
        Я прикрыл глаза и вновь использовал навык [Тишина], и это помогло. Мысли стали чёткими, а уверенность в нереальности мира, где Виорел является моим сыном, где у меня нет армии бесов, лишь окрепла.
        Но время шло и ничего не менялось. Всё те же стены и давящая тишина. Я провёл ладонью по холодной щеке Больдо и поднялся на ноги. Попытался поджечь его деревянную кровать навыком, но ничего не вышло. Не понимая, вызвал системное меню и понял, что оно разительно отличается от того, каким было ранее. Странно, но я уже отвык обращать внимания на все эти цифры, ведь нет в этом смысла, когда ты самый сильный.
        И что теперь делать? Пришлось взять свечу и с её помощью поджечь кровать. Времени потребовалось больше, чем я ожидал. Вышел из комнаты и проделал те же манипуляции со всей деревянной мебелью на пути и шторами. Слуг не было в жилом крыле, я ведь сам их распустил, так что пожар заметили довольно поздно. Я уже стоял во внутреннем дворе, где находился сквер, когда послышались испуганные крики людей, которые пытались потушить огонь.
        «С холма наверняка вид сейчас потрясающий», - подумал я и попытался переместиться. Ожидаемо, с первого раза ничего не вышло. Но я и не торопился, проявляя настойчивость.
        Наконец, мне удалось это сделать, даже не знаю, с какой попытки, я не считал. Вид на горящий замок действительно был потрясающим, так что я залюбовался.
        Время текло медленно, но несмотря на произошедшее чувствовал себя удовлетворённым.
        «Уничтожаю мир так, будто это я Эой», - подумал я и улыбнулся. Если всё происходящее вокруг дело рук божка, то теперь понятно, где он пропадал столько времени. Наверняка ведь много сил вложил во всё это, вот только зачем? Хотя, ему лишь бы поразвлекаться. Так было всегда.
        Я поднялся на ноги и развернулся, намереваясь наведаться в Убежище. Но стоило сделать шаг, как мир вокруг изменился. Я стоял в центре одной из своих лабораторий, такой знакомой и родной, аж глаза заслезились от счастья.
        - Владимир? - удивлённый голос Сорина раздался откуда-то сбоку.
        Я повернул голову и чуть было не бросился целовать мальчишку, но вовремя сдержался. Вряд ли бы он положительно оценил внезапные проявления «чувств», да и подумать мог лишнее. Так что я пустил взгляд и заметил, что пол исчерчен письменами и рунами.
        - Ты… Ты спас меня? - не мог поверить я в произошедшее. И да, поддавшись искренней эмоции счастья, я не ощутил липкого чувства. Всё было так, и должно.
        - Я ничего не делал, - твёрдо сказал парень и отрицательно покачал головой. - Не успел.
        - Что ты имеешь ввиду? - не понял я с ходу, чувствуя внутреннее волнение. Скосил глаза вниз и увидел, что руки дрожат. Всё же, я перенервничал. В какой-то момент почти поверил, что та выдуманная жизнь реальна, что я действительно мог убить собственных детей…
        Нет, хватит. Это всё гадёныш Эой, будь он неладен. И ведь молчит! Решил сделать вид, что ни при чём?
        «Ты скучный», - прозвучал голос, и я почувствовал его раздражение.
        - А, что? - переспросил я, так как прослушал ответ Сорина.
        - Готовился, начертил знаки, говорю, - повторил он. - Но активировать не успел. Он сам тебя вернул.
        - Интересно, - протянул я.
        «И с чего ему так просто отпускать меня?»
        - Сколько меня не было? - решил спросить я, так как в иллюзорном мире прошло около недели.
        - Несколько часов. Когда ты вернулся, я сразу заметил перемены. Он… действительно отличается от тебя, и даже не утруждается хоть как-то подражать.
        - Подражать? - хмыкнул я. - Он считает себя индивидуальностью. Вот только что произошло? Как он смог оградить меня от управления собственного тела? Я не помню этого момента.
        - Насколько я знаю, ты направился в земли эльфов.
        - Земли эльфов?
        Я задумался. После гибели эльфийских Героев по стране прошлась волна тайных агентов, благодаря которым мои войска успешно закреплялись на территории. Как оказалось, страна была закрыта не просто так, местной верхушке было что скрывать. Сегрегация мирного населения в ней приобрела пугающие масштабы, из-за чего простые эльфы отличались от аристократов не только культурно, но даже внешне. Они были ниже, имели волосы не такие шелковистые, а больше похожие на солому. Из-за тяжёлого физического труда они проживали жизнь, соизмеримую с человеческой - собственно, ничего нового, всё как у людей. Эльфы создали себе репутацию возвышенной и процветающей расы, когда на самом деле переживали тяжелейший внутренний кризис. Чем-то мне эта ситуация напоминала одну южную страну из Чистилища, хотя, не её одну. Возможно, разумные везде одинаковы, какой бы расы они не были.
        Война шла сама по себе. Зачастую слуги проявляли инициативу и убивали своих господ исподтишка, после чего сдавали поселения без боя. Другие аристократы начали бояться подобного и окружали себя магически порабощёнными эльфами. Разумеется, популярности им этого не добавило, так как прежде подобные меры практиковались разве что на преступниках. Как итог, менее, чем за полгода, я завладел огромными территориями, занимающими четверть континента.
        Но не всё шло гладко: как сообщала разведка, верхушка собирала свои силы в горном утёсе недалеко от моря. Открытая вода находилась за высоким хребтом с крутыми, труднопроходимыми склонами. Высока вероятность, что через гору имелся тайный выход к воде. Возможно, раньше это и имело смысл, когда ещё существовали острова, но сейчас? Разве что у них есть некая договорённость с русалками, во что слабо верится, ведь для остального мира они канули в лету, подобно дриадам.
        По имеющимся данным, сопротивление на треть состояло из аристократов, остальные - исключительно магические рабы. Запасов еды и воды у них имелось на несколько лет вперёд, а сама крепость, как говорилось в донесении, являлась неприступной. Прошло три недели, в течении которой мои войска несли потери, пусть они и заключались исключительно в нежити, это не отменяло того, что ситуация зашла в тупик.
        «Похоже, пришло время повеселиться», - голос Эоя был полон предвкушения, отчего захотелось его разочаровать и остаться дома. Но… Я просто не мог так сделать. Да, победа уже фактически была за мной: страны людей разрознены и пребывают в глубочайшем кризисе, оборотни успешно подавляют оппозицию и даже не просят помощи, все земли эльфов, за исключением небольшого клочка гор, принадлежат мне. Что может пойти не так? Я ведь обещал развлечений ему, в конце концов.
        Прибыл Переходом, как обычно, по метке, что находилась у Крины. Лагерь был разбит у подножия скалы, а сверху - зубцы. Склон практически отвесный, так что сразу стало понятно, почему невозможно захватить крепость. Ещё и ущелье, разделяющее поляну с лагерем и гору…
        Я стоял у края и собирался уже просить у бога о чуде…
        Что дальше? Следующее воспоминание о том, как проснулся в иллюзии.
        - Что с горой?
        - Какой горой? - не понял Сорин.
        - Не важно, - отмахнулся я. - Поговорим чуть позже.
        Не дожидаясь ответа парня, я переместился в свой кабинет в лагере. Там в ящике стола хотел отыскать парную метку Крины, чтобы создать к ней Пространственный переход, но ничего не нашёл. Даже метки Скендера не было.
        «Неужели оставил их там?»
        Лететь сломя голову на другой конец континента особого желания не было, хоть и хотелось увидеть, что сейчас там. Ударил по столешнице, чуть не сломав её, после чего подошёл к окну и сделал глубокий вдох. На площади проходили тренировки бесы, я наблюдал за ними несколько минут, как вдруг пришло понимание, что необходимо обратиться к следующему по старшинству командиру.
        Выглянул в коридор, где стояли два гоблина и отдал им приказ. Пришлось ждать порядка десяти минут, прежде чем в кабинет зашёл краснокожий командир.
        - Есть ли донесения с эльфийской стороны? - первое, что спросил я, так как на столе новой документации не было.
        - Ещё не все отчёты собраны, Хозяин, - поклонился низший. - Только восемь часов, когда обычно всё готово в полночь.
        Восемь вечера, когда я отправился к своей армии в одиннадцать утра.
        «Что же ты делал эти девять часов?» - поинтересовался я у подселенца, но тот отвечать не торопился.
        - Принесите мне все имеющиеся на данный момент отчёты.
        - Слушаюсь, - поклонился командир и покинул мой кабинет главнокомандующего.
        Глава 36
        Шестнадцать часов, именно столько мне потребовалось времени, чтобы преодолеть расстояние от замка до эльфийской крепости по небу. Иметь высокий уровень выносливости хорошо, конечно, но не настолько, чтобы получать удовольствие от монотонного действия. Пейзаж внизу развлекал от силы часа три, а потом опостылел, внимание обращал уже только на ориентиры нужного направления. Вскоре начал беспокоить голод, а на лету не представлялось возможности перекусить, что в образе дракона, что в боевом демоническом: через [Щит] свободно проникали потоки воздуха. Собственно, ничего удивительного, иначе заклинатель мог просто задохнуться, долго находясь под защитой.
        Наконец, на горизонте показалось нужное место, вот только я не сразу это понял. Скалы больше не было, как и части хребта за ним, вместо этого наблюдался залив с отвесным обрывом. Похоже, Эой решил не церемониться с эльфами и выполнил то, о чём я только собирался у него попросить. Вот только как именно он перехватил управление? Почему в этот раз я проснулся не в молочном тумане, а внутри иллюзии? Как он смог манипулировать моими воспоминаниями? Если и раньше имел возможность провернуть подобное, то зачем тянул? И ведь молчит, гад, совершенно не хочет со мной разговаривать, что невероятно бесит. Но психовать сейчас - значит идти у него на поводу.
        - Где. Моя. Армия.
        Голос мой прозвучал злобно, не так хотел, но теперь уже ничто не поделать. Эой читает мои мысли и чувства в любом случае.
        - И долго ты будешь дуться как девчонка? - хмыкнул я. - Обиделся, что я в очередной раз вырвался из твоих пут?
        «Да откуда ты только взялся на мою голову?» - голос его был раздражён, я же подметил, что он совсем очеловечился в выражениях.
        - У мамочки спроси.
        И тут оказалось, что продолжать диалог божок не собирается.
        - Ладно, просто скажи, где они? - спросил я спустя какое-то время. - Ведь нет никаких отчётов, а это значит только одно. Надеюсь, тебе ведь хватило ума не поступать так?
        «Ха! А чего ты так разволновался?» - его насмешливый тон мне не понравился.
        - Шутки шутками, но где армия?
        «А ты догадайся», - уже откровенно хихикал он, мне же пришлось подавлять вспышку гнева.
        - Зачем ты сделал это?
        «Просто так, скучно стало».
        - Чёрт побери! Я могу понять попытки сломить меня в очередной раз, но зачем уничтожать собственную армию? И если они мертвы, то значит находятся в Хранилище душ. Но я не смог призвать ни Крину, ни Скендера. Выходит, они живы?
        Эой рассмеялся.
        «Выходит, что я просто не хочу их отдавать тебе».
        От подобного заявления у меня внутри похолодело.
        - Какого ты творишь?!
        «Человек, этот мир обречён. Угомонись уже. Ты слишком привязываешься к окружающим».
        - А ты, значит, решил пойти на поводу у мамочки?
        «Да какая разница? - простодушно заявил он вместо того, чтобы разозлиться. - Мне скучно, я устал ждать, хочу веселья. Понимаешь ли, это моя божественная суть, я Бог Хаоса и Разрушений или кто? Надоело играть в твою ферму. Так ведь те игры в мире Пресветлой назывались? Всё ходишь по кругу, возводишь свой мирок, вот только зачем? Сам ведь прекрасно знаешь, что нет будущего ни у кого. Давай уже доберём критическую массу энергии, да я наконец смогу вылезти из темницы и свободно вздохнуть. Или ты собираешься мариновать меня в своей тушке до самой старости? В принципе, я могу и подождать. Одряхлеешь, деменция начнётся, тут уже сломить тебя будет проще».
        Его слова заставляли меня скрежетать зубами от бессильной злобы. Будь он материален, я хотя бы знал, куда бить. Но когда враг сидит внутри головы и представляет из себя бесплотный голос, то тут и рехнуться легко. Вот только, а что, если…
        Нет, хватит думать о подобном. Я вполне осознаю себя, я не псих.
        Эой снова засмеялся. Громко, заливисто.
        Живот в очередной раз скрутил голодный спазм, так что я достал из сумки пирожки и флягу с чаем, после чего уселся на подходящий камень. Эой вскоре заткнулся и я перестал чувствовать его присутствие.
        Холодные порывы ветра трепали мои отросшие волосы, но в сложившейся тишине стало легче на душе. Казалось бы, на высоте было так же, но меня тяготила неопределённость произошедшего. Но стоило узнать хоть немного и это тут же возымело эффект.
        Отдохнув, назад я уже переместился с помощью Пространственного перехода.

* * *
        - Ухди! Сда нелзъ-я, - пробасил громила с жутким акцентом, стоило Богне пройти несколько десятков шагов после перетянутой ленты. Охранник был закован в кожаный доспех с металлическими вставками на особо важных местах. Поверх всего этого была накинута светлая материя с красным символом креста в круге, перетянутая поясом. В роли защиты небольшой круглый щит и боевой топор. На голове имелась балаклава из мешковины с прорезями для глаз, которые весьма недобро смотрели на нарушительницу.
        - Тц, - только и издала девушка, доставая из рукава свою палочку. Взмах и в сторону незнакомца направилась светло-фиолетовая молния. Тот резво отпрыгнул в сторону, а затем рванул в сторону Богны, замахиваясь своим топором. Но магичка с лёгкостью увернулась и метнула в спину ушедшего вперёд по инерции врага фиолетовым полупрозрачным шаром, издающим тихие щелчки. Разряд заставил того выгнуться всем телом и рухнуть на землю, а в воздухе появился аромат обожжённой плоти.
        Довольная девушка уже готова была направиться к трупу, но тот приподнялся, заставляя её отпрыгнуть на пару метров назад и напрячься. Ни один человек не смог бы выжить после такого удара, если только у него нет специфической защиты, что маловероятно, а даже обычное заклинание щита тот не использовал.
        Мужчина рычал, слегка сгорбившись. Он определённо испытывал неприятные ощущения, но всё же желал продолжить стычку. Богна усмехнулась - контактнику с ней воевать крайне сложно, так что очередная фиолетовая молния метнулась к мужчине, которую тот принял на щит. Кусок дерева, обитый железной окантовкой, развалился, сам же охраник продолжал переть на девушку. Топор он прижал к груди, словно собираясь сбить девушку как таран.
        Богна подогнула колени и подпрыгнула, схватившись за ветку. Она прокрутилась, как заправская гимнастка, после чего выпрямила ноги, уверенно стоя на новой опоре. Спрятав палочку обратно в рукав на крепление, она хищнически улыбнулась и вскинула руки. Тем временем мужчина уже был под ней и замахнулся, чтобы срубить ветку, как с растопыренных пальцев сорвалась сетка молний, устремившись к громиле. На этото раз его ничто не могло спасти, он забился в конвульсиях и упал на землю. От его истлевшей одежды повалил дымок. Богна использовала сканер, и только убедившись в смерти врага, спрыгнула вниз. Зажав нос большим платком, она присела на корточки и потянула балаклаву с головы трупа.
        - Твою ж мать! - воскликнула она, вскочив на ноги. Уж кого, а рожу орка сложно было не узнать. Ещё никогда девушка не видела монстров в одежде, скрывающей их кожу и фигуру, так что с лёгкостью спутала его с человеком. - Какого хрена здесь творится?
        Она сбежала от последнего короля пару недель назад. Когда пропал Сорин, ей уже нечего было делать там, и даже резко подскочивший уровень зарплаты не смог её удержать. Смысл, если главные цели девушки не способны воплотиться в жизнь? Уже никто не хотел выступать против чуть ли не единственного благоденствующего лорда. Ненавидели Владимира люто, но молча. И она решила лично отправиться в земли Больдо: не тянуть же до самого Нашествия?
        Богна знала местные порядки благодаря странному пленению в прошлом. А ещё - слышала пересуды о странностях, творящихся в лесу, а также призванной нежити, вспахивающей поля. Тогда ей всё это показалось сказками, как и намёки на то, что монстры подчинются лорду. Но вот орк, чей труп лежал у её ног, красноречиво указывал на то, что любой слух может оказаться правдой. Это выбивало из колеи, ведь зло и добро никогда не встанут бок о бок. Мысли путались, от них начинала болеть голова.
        «Если ему подчиняются монстры, значит, он зло во плоти, - решила она. - Ничего нового для меня».
        На самом деле, Богне просто не хотелось разбираться в происходящем. Она пришла сюда убить Владимира и сделает задуманное, чего бы ей это не стоило.
        От необходимости анализировать происхождения трупа орка в человеческой экипировки девушку отвлёк шум в кустах: кто-то убегал. Магичка тут же принялась преследовать негаданных свидетелей произошедшего. Их было трое, на вскидку подростки чуть больше двенадцати лет. Сердце ёкнуло, но Богна одёрнула себя: «это не люди». Вывод напрашивался сам собой, так как они носили ту же форму, что и орк. Три разряда молний - проще простого. Уже упавших она проткнула кинжалом в область сердца. К сожалению, одному всё же удалось сбежать. Рука её не дрогнула, уверенная в собственной правоте, она стянула маски и идентифицировала убиенных как гоблинов. На этот раз у неё было достаточно времени, чтобы изучить монстров, и то, что она видела, ей не нравилось.
        Одежда, сшитая по размерам, как и броня. Это не что-то переделанное, ещё и выглядело всё довольно новым, с незначительными следами повреждений. Даже зажиточному местному крестьянину пришлось бы собирать на подобное обмундирование целый год, не считая трат на прочие бытовые потребности. Так откуда у монстров подобное? Ведь обычно ходят они в обносках и набедренных повязках по вполне обыденным причинам - не развитые ремёсла. Эти же выглядели довольно цивилизованными, орк так вообще умудрился выучить короткую фразу на общем языке. Интересно, он осознавал своим примитивным мозгом, что именно обозначают эти слова?
        Облутив поверженных врагов, девушка продолжила углубляться в лес. Здесь её точно никто не найдёт, прекрасная возможность подкараулить и напасть неожиданно. Каким бы сильным не был воин, все они слабы в определённые моменты своей жизни. Богна намеревалась обосноваться рядом с Больдоградом и изучить маршруты Владимира, мирная жизнь для этого не годилась. Любого приезжего брали в оборот, будь это путешественник или переселенец. Куча бумажек и бюрократических проволочек, казалось, к каждому прикреплялся наблюдатель, а любой встречный житель при виде незнакомца норовил подсобить с жильём и работой. Потому магичка чувствовала себя в поселениях крайне некомфортно, словно под лупой. Если обычно никому ни до кого нет дела и легко скрыться в подворотне, то в землях Больдо каждый норовил прилипнуть словно банный лист, ещё и безлюдных переулков днём с огнём не сыскать. И ночью тоже. Даже захудалая деревенька по ночам освещалась так, что любой столичный город изошёлся бы от зависти.
        Между тем, Богна нашла подходящее место для привала, совершенно игнорируя очевидное: столкнулась она с совсем не простыми монстрами. Это не те глупые слабо организованные создания, которых она видела прежде, а часть регулярной армии. И по следам нарушительницы уже был отправлен отряд зачистки.
        Глава 37
        Богна перестала жевать и медленно повернула голову в сторону. Зажмурив веки, она открыла их вновь, только в этот раз её глаза покрыло фиолетовое свечение. Просидев так несколько секунд, девушка моргнула, и её внешность вернулась к обычному состоянию. Проглотив то, что было во рту, она начала спешно собирать инвентарь: защитные ловушки зафиксировали попытку проникновения. Судя по потреблению энергии, враг был довольно силён, так что скоро покров будет разрушен и девушке стоит или убраться поскорее, или подготовиться к битве. Она выбрала первое.
        Уже приблизившись к противоположному краю купола, Богна услышала хлопок, означающий прорыв барьера. Цокнув языком, она ускорилась.
        Увы, надолго ей это не помогло. Преследователи, а их девушка насчитала по косвенным признакам пятерых, и не собирались скрываться, издавая шум при передвижении. Сколько бы раз Богна не меняла направление движения, сколько бы не перепрыгивала с ветвей на землю, от неё всё равно не отставали: видимо, в отряде имелся хороший следопыт. Рано или поздно её бы догнали, магичка это прекрасно понимала, а потому приняла решение вступить в бой. Но, для начала, она попыталась спрятаться.
        Дойдя до ручья, она по собственным следам обратно добралась до одного из деревьев и бесшумно забралась на него. Уровень следопыта у неё был не высоким, и она нервничала, не окажутся ли преследователи сильнее в этом. К сожалению, для подобного были все предпосылки.
        Каково же было её удивление, когда трое вышедших на открытое пространство оказались хвостатыми. Они определённо являлись звероящерами, в такой же броне и форме, что и убитые монстры. Также в отряде присутствовал великан, походивший на высокоуровневого орка, и гоблин. Использовать на них своё [Познание] девушка не решалась: кто знает, на что они способны? А если заметят? Хоть она и не слышала, чтобы монстры имели чувствительность к сканированию, но уже ни в чём не была уверена. Что это за сборка такая? Как такие разные существа могут работать вместе? Чтобы орк согласился на кооперацию с ящерами? Гоблины то ладно, залезут куда угодно…
        Дойдя до дерева, на которое Богна первоначально запрыгнула, один из ящеров преклонил колено и что-то прохрюкал на своём примитивном наречии. Все остальные, кроме громилы, начали оглядываться по сторонам. Тот же издал громкий рык и начал бить по стволу ближайшего дерева своей дубиной. Внутри Богны всё похолодело: она знала этот звук: тролль. Тупой монстр-одиночка, почему он работает в команде с другими? Обычно, эти твари хватают и едят всё, что движется!
        Следопыт прохрюкал и указал туда, где сидит девушка. Монстр с дубиной тут же рванулся в ту сторону, начав остервенело бить по стволу. Под ногами опора задрожала, но девушка смогла удержать равновесие, путь и не надолго. Она успела просмотреть статусы своих противников, отчего появилось одно желание - бежать! Все выше семидесятого уровня! Причём это только гоблин, а остальные от 81 до 85-го. Ей определённо не справиться с ними, даже с каждым в одиночку проблематично, а на тролля идти только группой можно.
        Один из ящеров отдал троллю свой топор, что обескуражило девушку ещё больше, и дело пошло быстрее. Вскоре дерево завалилось и Богна упала, от чего сорвалась вся маскировка. Монстры тут же рванулись к ней, но против такой «команды» магичке противопоставить было нечего. Она применила свой мощнейший удар по площади, это могло убить только слабых и больных, но и для здоровых созданий являлось весьма болезненным, сковывало мышцы и давало возможность скрыться. Девушка, возможно, могла бы убежать, но колоссальная регенерация тролля просто не давала ей шанса. Он взвыл и погнался за ней, ловкость помогала магичке уворачиваться от топора в его лапах, но вскоре подоспели отошедшие от эффекта её атаки остальные монстры. Её повалили на землю, а потом ударили по голове. Последней мыслью был ужас от осознания того, что её не собираются убивать, а зачем-то связывают.

* * *
        - Ой, я просто хотела приготовить что-то вкусненькое для тебя, дорогой! - улыбалась девушка с затуманенными глазами, глядя на гоблина перед собой.
        Сорин смотрел на поселение рожениц со смешанными чувствами. С одной стороны, каждая из местных лишь инкубатор, а с другой… Такого обхождения могли дождаться только аристократки, и то не все. Каждая имела комнату, чистую и опрятную, вещи для рукоделия, какие только могла пожелать. Да здесь даже книги были!
        Конечно, беременность монстрами шла быстрее, всего четыре месяца, что отрицательно сказывалось на здоровье женщин. Им запрещалось работать и таскать тяжести, готовка и уборка лежала на плечах местного персонала. Да, кормили их хорошо, а ещё были шаманы, что занимались целительством. Сознание рожениц было затуманено, каждая из них видела собственную иллюзию, основанную на прежней жизни. Она странным образом накладывалась на окружающую действительность, так что те могли взаимодействовать с миром вполне комфортно. Хотя, они больше походили на сумасшедших, счастливых и беззаботных.
        - Какая готовка? - возмущался гоблин на чистом общем языке. Практика давала о себе знать, большинство персонала хорошо говорила на нём. - Тебе рожать скоро! А ну марш в свою комнату отдыхать!
        - Ой, ну хорошо, хорошо, - захихикала девушка и засеменила восвояси, подбоченясь под поясницу. Её огромный живот выпирал вперёд настолько, что казалось, вот-вот перевернёт её, заставив как неваляшка качаться. Сорин тряхнул головой, смахивая наваждение, а гоблин взял злосчастное ведро с водой и понёс его в сторону местной кухни.
        - Роды у них тоже вы принимаете? - спросил парень у своего провожатого.
        - Когда как, - ответил тот непринуждённо. - Гоблинята маленькие, в разы меньше человеческих детей. А если женщина рожала, то, - он махнул рукой и криво усмехнулся, - они сами выкатываются. Практически безболезненно.
        - И что дальше?
        - А что дальше? Они забывают всё. Стоит забрать ребёнка больше, чем на час, и они всё. Даже не вспомнят. Первый сон и всё. Проснулась в новой и чистой комнате. И всё по кругу. Когда шаман разрешит, конечно, - тут же поправил он. - Раньше женщины часто умирали. Даже не успев родить. А теперь, - он сделал много значительную паузу и посмотрел на парня. - Хозяин - великий демон! Величайший из всех. Мы умрём за него с радостью. Никто не сделал для нас столько, столько он.
        - Да уж, это точно, - задумчиво протянул Сорин. - И не только для вас.
        К чему бы Владимир не прикасался, оно становилось инородным, непонятным и чужим. Противоречивым, и в то же время устраивало всех. Словно лечебная грязь, противная и вонючая, но полезная.
        Не все девушки могли даже ходить, большинство местных являлись юродивыми, с дефектами развития. Но о всех заботились одинаково хорошо, лежачих регулярно мыли и делали массажи, чтобы предотвратить развитие пролежней. И цена за всё это казалась вполне приемлемой, пусть и мерзкой.
        Несколько поколений, рождённых от человеческих женщин, давали о себе знать. Гоблины стали выше, умнее. Хотя, возможно, дело ещё и в систематическом обучении, которое проходят все. Изучение того же языка чего стоит. В дикой природе логово гоблинов редко существовало больше года, их просто уничтожали. Всё же, слишком много следов и проблем они оставляют за собой. Даже в крайне редких случаях, когда популяция выживала в течении нескольких лет, они становились ненамного умнее. Здесь же у этих существ появилась новая культура бытия, с весьма человеческим лицом. Все одеты и обучены, никто из них не желает возвращаться к жизни предков. Все минусы подобной кооперации с лихвой окупали плюсы.
        Проводник, между тем, повёл Сорина в «блок передержки», как он выразился. Там находились те, кого ещё предстояло «обработать». Это здание скорее походило на тюрьму, здесь были каменные стены и решётки вдоль длинного коридора, а женщины выглядели испуганными и неопрятными.
        - Они буйные, - продолжал вещать гоблин. - Кто-то меньше, кто-то больше. Самые спокойные на втором этаже. Они приняли судьбу и ведут себя тихо.
        Второй этаж действительно выглядел лучше, но в то же время нелепо. Просто местные жительницы имели мебель и могли закрыться от коридора занавесками. Но, выглядели они и правда лучше, хоть и грустно. Сердце у парня неприятно сжималось при виде всего этого. Особенно внимание привлекла девушка с впалым лицом и косоглазием. Она сидела на ватном одеяле на полу и играла в куклу. Кажется, она совершенно не понимала, что происходит и где находится. Рядом с ней, на своей койке, прижав колени к груди, находилась девушка с культями вместо рук, одна длиннее другой - это было видно по завязанным узлом рукавам одежды. Взгляд её был осмысленным и влажным, уж она вполне осознавала то, куда попала.
        - Господин, - воскликнула она, вскочив с кровати. - Пожалуйста…
        Её подбородок дрожал, она была готова расплакаться в любой момент. Она умоляюще смотрела на Сорина, первого человека, что увидела здесь.
        - Пожалуйста, я ничего плохого не сделала.
        Парень протянул руку сквозь решётку и погладил её по щеке.
        - Всё будет хорошо, девочка, - тихо сказал он, используя один из своих навыков. - Ты устала, поспи.
        Лицо девушки разгладилось, дыхание успокоилось, а веки начали смыкаться. Она зевнула и вернулась к кровати, чтобы лечь и тут же уснуть.
        - О, да вы мастер! - негромко проговорил гоблин с восхищением, но от этой похвалы парню лучше не стало. Он сам не понимал, отчего ему так противно на душе, ведь всё здесь соответствовало философии Владимира. Той самой, которую он привил парню, и которой тот придерживался последние годы своей жизни.
        - У меня даже есть предложения по улучшению всего этого… процесса, - сказал Сорин вслух.
        - Не сомневаюсь, господин, - активно закивал гоблин, - не сомневаюсь. Хозяин о вас весьма высокого мнения не просто так. Я уверен в этом.
        Когда они спустились на первый этаж, то заметили двух гоблинов, спорящих с людоящером. Провожающий недовольно скривился и покосился на человека рядом с собой. Ему хотелось показать своё место работы высокопоставленному гостю только с лучшей стороны, а потому неожиданный конфликт испортил бы все планы.
        - Пошли, - хмыкнул парень. - Возможно, я смогу помочь.
        - Хорошо, господин, - смирился тот.
        - Её нужно в подвал! А такого у нас нет! Найди другое место! - возмущались гоблины. - Или другой отдел пусть этим занимается!
        - В своде правил чётко сказано, - возражал людоящер, - что всех нарушителей женского пола в родильню сдавать! Или ты имеешь что-то против законов самого Хозяина?!
        - Что у вас происходит! - недовольно проворчал сопровождающий гостя.
        - Начальник, - тут же успокоились гоблины и начали заискивающе поглядывать на него, - они хотят отдать нам мага. Женщину. Но что нас с такими делать? У нас нет зачарованных кандалов. Она всех здесь поубивает, когда очнётся!
        - Магичка? - удивился парень. - Вы поймали магичку?
        - Да, - кивнул ящер. Он не знал этого человека, но раз тот находится здесь и ведёт себя по-хозяйски, значит так и должно быть. Да и аура от него, а именно от кольца Хозяина, исходила соответствующая. - Сильная магичка. Молниями швырялась. Очень сильная. Далеко зашла за периметр.
        - Молниями? - нахмурился Сорин. - Покажите мне её.
        Во дворе нашлись ещё два людоящера, у ног которых лежала девушка в костюме авантюриста, и тролль, что сидел под деревом и будто дремал в обнимку с огромной дубиной. Подойдя ближе, парень присел на корточки и перевернул пленницу, чтобы посмотреть ей в лицо.
        - И кто бы мог подумать, - прошептал он сам себе под нос, - что ты всё же решишься на это.
        Он узнал Богну. Она часто говорила, как пойдёт и отомстит за свою семью, но даже попав в плен местным людям, не рискнула предпринять хоть что-то. Сорин был уверен, что она никогда не рискнёт своей жизнью, которую очень даже любила. Деньги её интересовали больше, чем всем известная идея фикс. Всё же, парень её считал немного трусливой и взбалмошной. Жизнь это не академия, здесь нет преподавателей, что могут разрулить ситуацию, а за себя каждый отвечает сам.
        - Что-то не так, господин? - поинтересовался сопровождающий.
        - Нет, всё в порядке. Я могу усыпить её, продержится дней двадцать или тридцать, даже кормить не нужно. Её сила поддержит в ней жизнь. И уж кто, а ваш Хозяин сможет снять колдовство.
        - Господин…
        Сопровождающей благоговейно посмотрел на Сорина и низко поклонился ему.
        «Похоже, ты обрела место, достойное тебя, Богна», - подумал парень с лёгкой усмешкой на губах и поднялся на ноги. Ему было совершенно не жаль эту девушку, даже наоборот, так как она успела попортить ему нервы. Было ли это решение местью? Он не хотел думать о подобном. Просто, ему стало легче, а гложащее в груди чувство пропало. Всё же, он увидел достаточно, это место не такое уж и плохое, даже лучше, чем иные за пределами земель влияния лорда Больдстона.
        - Спи спокойно, здесь твой путь окончен, - в его глазах засветилось проявление магии и он положил руку девушке на лоб.
        Глава 38
        Я смотрел в отчёт и не мог поверить глазам: в них упоминалось участие Садорина в одной из последних битв. Прошёл уже почти месяц, в течении которого я считал его мёртвым, так как он находился тогда там, у последнего оплота эльфов. И тут выясняется, что он продолжает принимать активное участие в войне, не показываясь мне на глаза!
        Я поднялся из-за стола и тут же переместился из Убежища в Лагерь. При моём появлении бухгалтерия встрепенулась, работающих здесь гоблинов чуть инфаркт не хватил. Все они относились к гибридам в несколько поколений, выбраны как самые сообразительные по результатам тестов. Гоблины оказались в принципе довольно полезным видом со своими тонкими пальцами и усидчивостью. Трусливость и склонность к подчинению также окавесьма зались полезны.
        - Мне нужны бланки о выдаче зарплаты всем высшим чинам армии, - потребовал я.
        Гоблины засуетились и вскоре принесли гроссбух, взяв который, я уселся на ближайший стол и принялся его изучать. Благо, все имена и клички располагались в алфавитном порядке, так что я без проблем нашёл Садорина Ханнрэта. Как выяснилось, он расписывался за недельное жалованье весь последний месяц, без пропусков.
        «Вот ведь паскуда», - подумал я про себя и обвёл взглядом притихших гоблинов.
        - Чего встали как истуканы? Работаем, работаем.
        Сказав это, я вышел из помещения, оставив учётную книгу на столе. Что ж, стоит аккуратно прощупать почву, если эльф поймёт, что я ищу встречи, то может сбежать. Так что следующей точкой, которую я посетил, был распределительный пункт. Отчёты от них я не получал, но именно там знали кто где находится, сколько понесено потерь, сколько воскрешено и поднято из мёртвых, ну и распределение новобранцев так же входило в их компетенцию.
        Вскоре у меня на руках уже была выписка о «путешествиях» Садорина внутри армии, а также сроки, когда он брал отгулы. Собственно, таких дней оказалось лишь два, скорее всего, парень просто уходил в самоволку, никого не ставя об этом в известность. Но зная его крутой нрав и высокое положение, всё оформлялось задним числом. Так мне и сказал главный секретарь, сетуя на свободолюбие воскрешённого эльфа. На этот раз должность занимал людоящер, имеющий в подчинении свору гоблинов.
        Вернувшись в свой кабинет в Убежище, я откинулся в кресле и уставился в потолок. Улыбка сама наползла на лицо: прогулка выдалась на удивление продуктивной. Всё же, редко посещаю подобные места, так как там нет ничего важного. Это не поставки золота и продовольствия, в конце концов. Но когда нагрянул неожиданно, то увидел воочию всю слаженность работы управленческого аппарата. Отчёты отчётами, это лишь сухие цифры, а вся жизнь - она там, где трудятся бок о бок бесы разных видов и низшие демоны.
        Насладившись приятными ощущения от осознания собственного величия, ведь я всё это придумал и реализовал, вернулся к трём листкам на столе. Согласно последней записи, Садорин часто менял отряды, в данный момент он также должен был находиться по пути к новому месту службы. А ведь хитрый гад, понимает, что я не стану с ним церемониться при встрече, и скрывается. Да и моё появление в любом месте наведёт шороху, тут же расползутся слухи. Стоит придумать что-то необычное, чтобы никаких подозрений даже у командного состава не возникло.

* * *
        Садорин сидел возле костра, отложив в сторону пустую миску. Ужин уже закончился, и ему хотелось просто спокойно посидеть и подумать о ближайшем будущем, ведь далеко он не заглядывал. Рядом с гибридом тролля с душой эльфа внутри сидели краснокожие демоны и травили байки друг другу. Садорин слушал их вполуха, даже не собираясь вступать в диалог, хоть ему так же было что рассказать. Он не имел ни малейшего желания заводить приятелей либо как-то выделяться. Жизнь его неожиданно быстро пришла к черте, которая казалась непреодолимо далёкой и нереальной. Эльфийская аристократия как класс уничтожена, срезана под корень. Если кто и остался, то участь их незавидна, против же крестьян Садорин ничего не имел.
        Перед глазами стояла картина того, как целая гора превратилась в груду камней, перемоловших собой обитателей крепости. А потом всё это было выброшено в море градом булыжников. Мероприятие заняло времени меньше пяти минут, что заставило парня благоговеть и ощутить собственную ущербность воочию. Чем-то момент напоминал то, как крестьянин засевает поле, только в том случае Эой собрал свою жатву в форме жизни и посеял её ошмётки в солёной воде. Бог Разрушений как он есть, и которому перерождённый эльф помог занять место Владимира в этом мире. А потом…
        «Спрячься и не попадайся мне на глаза, если жизнь дорога», - приказал Эой. И ведь эльф понимал причины, бог собирался уничтожать всё на своём пути, чтобы мир мог перейти на новый круг перерождения… Вот только… Он не делал ничего. Судя по новостям, он вёл себя как прежний Владимир, и это могло значить только то, что это он и есть. И как объяснить подобное, Садорин не понимал. Он вообще был растерян, так как потерял то, ради чего жил. Любимая девушка мертва и отомщена. Ему дано новое, лучшее тело. Вот только, что теперь делать дальше? Умирать он не хотел, хоть и знал, что это не так страшно на самом деле. Занятный опыт, не более. Возможно, стоило бы бросить всё и уйти на перерождение? Вот только что-то его останавливало, но что именно - он не понимал.
        Из омута тоскливых мыслей парня вывел писклявый голос гоблина.
        - Господин, вам поручение, - сказал тот, сгорбившись и заискивающе смотря на гибрида снизу вверх. - Пройдите, пожалуйста, за мной.
        Говорил он с небольшим акцентом, видимо, давно в услужении у людей. Возможно, Садорин даже встречал его раньше, просто все гоблины для него на одну рожу.
        - Ну, пошли, - устало ответил он и поднялся на ноги.
        Краснокожие смолкли и посмотрели на гибрида, а затем перевели взгляды на мелкого гоблина. Когда тот проходил мимо них, один из демонов топнул и подался вперёд с рыком. Гоблин пискляво взвыл и побежал, скрывшись за ближайшим кустом. Но вскоре вернулся назад, чтобы встать на безопасном расстоянии в ожидании Садорина. Бес нервно переминался с ноги на ногу и боязливо поглядывал на низших демонов, что уже закончили смеяться и продолжили свой разговор.
        Бывший эльф никак на случившееся не отреагировал, он спокойным шагом приблизился к гоблину и тот повёл его в темноту леса. Гибрида преследовало странное чувство неправильности происходящего. Но гоблина он совершенно не боялся, а потому спокойно продолжил идти за ним. Лишь когда они прошли пару десятков метров, Садорина осенило: весь командный состав располагался у костров в совершенно другой стороне…
        - Эй, ты! - недовольно проговорил он, ускоряясь, чтобы схватить мелкого беса за плечо. Но тот оказался на удивление вёртким и вовремя отпрыгнул.
        Гибрид хотел ещё что-то сказать, но гоблин уже смотрел на него иначе, как-то изучающе, с лёгкой усмешкой. Это сбило эльфа с толку.
        - Ладно, - сказал бес пискляво, - мы достаточно отошли.
        Сразу после этого звуки ночного весеннего леса смолкли. Гибрид недоумённо осмотрелся по сторонам.
        - Ты… Ты использовал [Тишину]? - удивлённо спросил он и услышал звук рвущейся одежды. Резко обернувшись в направлении гоблина, увидел человека, что уже отбрасывал в сторону порванную форму.
        Садорина сковал первобытный ужас, так как он узнал Владимира. Это был именно он, а не Эой, что можно было определить по осанке и взгляду.
        - Ничего сказать не хочешь? - хмыкнул человек и слегка склонил голову набок.
        Он скрестил руки на груди, расставив ноги на ширине плеч. Довольно уязвимая позиция, но эльф не обманывался относительно внешней слабости Владимира. Пусть он и не бог, но имеет тело, способное не просто вместить высшее существо на какое-то время, но и принять его мощь. Даже не совсем понятно, какая сила принадлежит Эою, а какая - его сосуду.
        Садорин не торопился отвечать, да он и не знал, что именно хочет услышать лорд Больдстон. Его мозг усиленно искал способ выбраться из передряги, так как жить ему всё же хотелось, особенно сейчас.
        - Молчим, значит, - устало выдохнул Владимир и укоризненно покачал головой. А в следующий момент гибрид пропал в Пространственном проходе, который тут же схлопнулся.

* * *
        Я недовольно цокнул языком и рванулся вслед за Садорином. Это раньше требовался Фавоний, чтобы зацепиться за пространственный след, теперь же я вполне мог сделать это сам. Переместившись, сразу же использовал [Скрытность] - хотелось посмотреть, что он собирается предпринять.
        Лицо бывшего эльфа меня позабавило, он испуганно смотрел прямо сквозь меня. Затаив дыхание, он словно выжидал чего-то, и лишь спустя десяток секунд облегченно выдохнул. В левой руке он сжимал камень-маяк для мгновенной телепортации. Весьма дорогостоящий и редкий артефакт, я таких произвёл не больше двадцати пяти пар, исключительно для главнокомандующих отрядов, самых ценных и нуждающихся в подобной технологии. Садорин, естественно, в этот список не входил. К тому же, для активации требовался определённый уровень тёмной силы, я не знал, что он подобного достиг. Проверять статус не стал, в любом случае это действие особого смысла не имело.
        Я дождался, когда Садорин успокоится, после чего подошёл вплотную со спины и выкрикнул «бу!». Тот подскочил на месте и дал бы дёру, не схвати я его за предплечье.
        - Владимир?! - в ужасе воскликнул он, пока я смеялся, чувствуя удовлетворение Эоя. Тот никак не переживал по поводу своего приспешника, что и не удивительно. Боги вообще сущности гипер-эгоистичные, чтобы они не делали, всё исключительно ради своих интересов. Им неведомы такие вещи как сострадание и благодарность. Будете ли вы благодарны рабке за то, что она у вас живёт? Или жалеть муравья?
        - А то кто ж, - ответил я, улыбаясь, и отпустил его руку. - Ты ждал кого-то другого? И да, можешь даже не пытаться, тебе не сбежать.
        - Если думаешь, что я просто так позволю себя убить, то ошибаешься, - оскалился тот.
        - Просто ответь, как именно ты помог ему? Ну?
        Вот только бывший эльф смотрел на меня как-то выжидающе. Догадавшись о его мыслях, рассмеялся.
        - Серьёзно? Полагаешь, что он тебе как-то поможет? Даже не надейся, ему плевать на всех, кроме себя любимого.
        Гибрид сразу же поник.
        - Хоть что-то он говорит? Не может быть, чтобы он… хотя бы не попытался сделать хоть что-то.
        - Эой, скажешь хоть что-то? - спросил я вслух и прислушался.
        «Мочи его уже», - как-то устало прозвучал голос. На подобную реплику я лишь хмыкнул.
        «Говорил же ему, чтобы держался подальше. Так что, без обид».
        - Даже так? - удивился я и перевёл взгляд на гибрида. - Он говорит, что приказал тебе держаться подальше, так что без обид. Попросил убить тебя.
        Садорин скривился в гримасе, изображающей нечто вроде разочарования и отчаяния.
        - Так ты ответишь на мой вопрос?
        Вот только вместо ответа гибрид бросился на меня, поначалу я даже подумал отпрыгнуть от него, но вместо этого просто поймал кисть его руки.
        - Наши силы как небо и земля, не устраивай балаган. Или я сам выбью из тебя правду.
        Немного сжав хватку, услышал хруст костей. Гибрид прижал к себе руку, но спустя пару секунд опустил её вниз - тролльская регенерация работала прекрасно.
        - Зачем тебе это? - поинтересовался он.
        - Любопытно, - пожал я плечами. - Потребовалось два часа, чтобы вновь вернуть контроль, но всё равно инцидент неприятный.
        Садорин нервно рассмеялся. Он схватился за лицо и согнулся пополам, будто его в живот ударили. Когда приступ закончился, он выпрямился и посмотрел не меня. Лицо его не выражало ничего, лишь отрешённость. Похоже, он принял какое-то важное для себя решение.
        - Ударил по затылку, только и всего, - безэмоционально сказал он. - Разве что, силы приложил на пределе возможностей. Всё же, тело у тебя подобно камню. Но и камень можно разбить.
        Он опять бросился на меня, на этот раз не с кулаками, а с мечом. Взмахом руки я отбросил его в сторону и покачал головой. Но ничего сказать он мне не дал, вновь атаковав [Рывком] с того места, куда отлетел. Так продолжалось несколько десятков секунд, пока мне это не стало надоедать. Медленно, очень медленно, мы слишком разного уровня.
        - Это бессмысленно, когда ты уже поймёшь? - крикнул я. Но гибрид словно не услышал меня, так что следующую атаку я зарубил на корню, пинком по спине подбросив парня вверх. Затем сам подпрыгнул и ещё одним ударом ноги отправил к земле. В месте приземления образовалась вмятина, во все стороны от которой прошлась ударная волна в виде приподнятой почвы. Сам я расправил демонические крылья и плавно опустился вниз.
        Садорин дышал поверхностно, булькая и плюясь кровью. Кажется, все кости его были сломаны, некоторые даже покинули пределы тела, прорезав плоть. Но бешенная регенерация брала своё: слышался хруст возвращающихся на место костей, а под кожей и одеждой словно ползали крысы.
        - Иногда высокая регенерация не такая уж и хорошая способность, верно? - спокойно сказал я, смотря на полные боли глаза парня. Шапка с его головы спала, обнажая лысину. В подобном состоянии он уже был не так похож на эльфа, как прежде. - Потому я старался развивать в первую очередь обезболивание… Хотя, я не мог прокачать что-то одно, что также являлось не особо приятным моментом.
        - Убей, - захлёбываясь, попросил он.
        - Уверен? - нахмурился я. - Регенерация ведь позволит восстановиться.
        - Убей, - вновь повторил он.
        Я устало вздохнул и использовал [Печать взрыва огня]. Под телом Садорина проявился круг с письменами, которые становились ярче. А потом вверх взмыл столп огня, ограниченный защитным барьером, что я намеренно создал.
        Что ж, ещё один бесславный конец.
        Злился ли я на бывшего эльфа? Всё же скорее нет, он был лишь пешкой божка, собственно, как и я. Будь возможность, Эой бы с лёгкостью избавился от меня.
        Глава 39
        Йонас сложил посуду обратно в сумку. Уже такое обыденной действие, когда под влиянием манны вещи уменьшались в размерах и становились будто игрушечными.
        Парень уже давно перестал обращать внимание на завораживающую составляющую магии, слишком долго прожил в этом мире и взгляд замылился. Больше пятнадцати лет прошло с тех пор, как он был самым обычным мясником в продуктовой лавке. Тогда его интересовали совсем другие вещи, а будущее виделось простым и лёгким. Он как раз собирался сделать предложение своей молоденькой любовнице-вдове, когда… Когда, идя к пассии вместе с букетом цветом и коробкой конфет, провалился в иной мир. Где ему дали великую силу и велели бороться со злом. В тот момент он был полон воодушевления и с радостью принялся служил короне. Вот только…
        Когда всё пошло не так? Как бы Йонас не хотел, он не мог забыть последние слова Илины. Ведь именно с появлением Владимира в их команде, буквально через пару месяцев…
        Парень тряхнул головой, отгоняя дурные мысли. Он не хотел выступать против бывшего соратника, причём не только из-за этических соображений, но и потому что прекрасно понимал, насколько тот силён и влиятелен. Его военные успехи гремели на весь континент, рождая сотни противоречивых теорий о Шестом Герое и роли, что отведена ему богами.
        Закончив со сбором посуды, Йонас ещё какое-то время просидел, смотря в одну точку, после чего закинул сумку на плечо и направился вверх по склону. Что-то тянуло его туда, хоть, казалось бы, успел налюбоваться на то, что там находилось. Вот только… поверить в это до конца он не мог.
        Внизу раскинулось жерло огромного вулкана, которое когда-то являлось райской Долиной Ангелов. Здесь, у края, скверна практически не встречалась, в то время как в центре она перемешивалась с остывающей лавой. Полноценного извержения не произошло, но весь ландшафт из-за взрыва содрогнулся и провалился внутрь. Магия вечного лета так же пропала.
        Когда в обломки Столицы явилась группа ангелов, их приняли за закрытыми дверями. И не зря, так как весть они принесли шокирующую: Долины Ангелов больше не существовало. Что произошло - никто не знал, так как каждый из них находился по поручениям Верховной Жрицы далеко от места событий. Все как один ощутили внезапное чувство тревоги и поспешили домой, чтобы обнаружить пылающую землю вместо того места, где прожили всю свою жизнь.
        Не сказать, что Йонас им не поверил, скорее, он просто не мог принять подобное известие. Отправленный новым королём, разведывательный отряд подтвердил слова ангелов, самим им было предоставлено убежище. Простым людям, естественно, ничего не сообщили. Да и многим аристократам тоже, по понятным причинам. Политическая нестабильность ввергла страну в пучину беззакония. Все, кто мог, уже сбежали в земли Больдо.
        Спустя несколько недель Йонас не выдержал гнетущего чувства тревоги, взял отпуск и направился к бывшей Долине Ангелов. Ему просто хотелось увидеть всё своими глазами.
        И он увидел. Только легче от этого не стало. Совершенно.
        Вздохнув, Йонас последний раз обвёл взглядом жерло и развернулся, чтобы уйти не оглядываясь.
        Воистину, начались тёмные времена, и дальше всё будет только хуже. Единственный Герой при короне в этом не сомневался.

* * *
        Я занимался промывкой мозгов раз в месяц, тратя на это несколько часов своего времени. До того момента всех подопытных собирали в одном месте, а затем поочерёдно приводили ко мне. [Морок] являлся сильным и почти безупречным навыком, если бы не одно «но»: одновременно воздействовать я мог только на одного человека.
        На этот раз первым делом мне в освобождённый для процедуры кабинет принесли на носилках бесчувственную девушку. Я удивлённо перевёл взгляд с одного гоблина на другого, после чего подошёл к ней и присел на корточки, чтобы потрясти за плечо.
        - И что это такое? - поинтересовался я.
        - А господин… господин Сорин вам ничего не говорил? - испуганно ответил мне один из уродцев. Тот, что являлся главным на этом объекте.
        - Нет. А должен был?
        - Несколько дней назад её поймал отряд зачистки, - начал спешно оправдываться гоблин. - Она уничтожила один патрульный отряд. Из которого одному удалось сбежать. Он и навёл на неё. И потом её привели к нам, вот.
        - Да, - продолжил за сдувшимся начальником его заместитель, - мы брать не хотели. Зачем нам магичка? Условий нет. Но господин Сорин был здесь… на этой… экс-экскурсии. Он сказал, что поможет. И вот, - гоблин вскинул руки в сторону спящей. - Господин сказал, что вы её сами разбудите. Что спать будет долго и можно не кормить. И она не умрёт от голода или жажды.
        - Понятно… - протянул я и произвёл деактивацию всех наложенных заклинаний одним из универсальных навыков. Он помогал, в моём случае, практически от всего, сработал и в этот раз. Девушка сонно застонала и потянулась. Почему-то её лицо мне показалось смутно знакомым.
        К сожалению, помимо воздействия на одного индивида за раз, для [Морока] требовался зрительный контакт с находящимся в сознании, и никак иначе. Что ж, зато эффект носил пожизненный характер.
        - Ты?! - осипшим голосом попыталась возмутиться девушка и тут же закашлялась.
        - Да, я, - ответил, не став спорить. - Посмотри мне в глаза.
        - Убийца, - она попыталась оттолкнуть меня. - Умри!
        По одежде пробежались фиолетовые молнии, оставив за собой чувство лёгкой щекотки. Я услышал тихие щелчки разрядов, но не придал им значения. Сами же гоблины с воплями ужаса выбежали из помещения.
        - Хм, красиво, - проговорил я, чем вызвал шок у девушки. - А что это было?
        Но она просто ловила ртом воздух, не в состоянии что-то ответить. Я же воспользовался моментом:
        - Всё хорошо, ты дома, с теми, кто тебя любит…
        А ещё я вспомнил, где видел эту девушку: в палатке на переговорах с Вадисом. Выходит, она занимала почётное место при дворе и, скорее всего, могла входить в состав Светлого отряда.
        Когда гоблины оправились от приступа страха и с виноватым видом вернулись, уже всё было закончено. Девушка смотрела на меня затуманенным взглядом, а на её лице красовалась блаженная улыбка. Собственно, другого исхода я и не ожидал. Мой уровень силы приближался к божественной, разве мог хоть какой-то навык или заклинание противостоять мне?
        - Ну наконец-то! - проговорил я. - Ей положено особое отношение. Случка только с сильнейшими шаманами, специально для усиления магических способностей потомства. Всё понятно?
        Гоблины активно закивали головами…

* * *
        - Как всё прошло? - поинтересовался Сорин, войдя ко мне в кабинет Убежища.
        Видел я этого парня редко, так как он обычно находился в лабораторном комплексе, либо ездил по поручениям в моих землях.
        - Ты о чём? - не понял я.
        - Ты ведь вернулся с промывки мозгов, верно? - поинтересовался он, сев напротив меня. Один из немногих, кто мог вести себя настолько свободно в моём присутствии.
        Я кивнул.
        - И ничего не хочешь мне сказать? - удивился он.
        В ответ на его вопрос я лишь развёл руки в стороны и пожал плечами.
        - Понятно, - нахмурился он. - А проблем со спящей девушкой не было?
        - А, ты про неё? - вспомнил я. - Нет, не было. Прошло как обычно. Бесы сказали, что это ты её усыпил, чему я приятно удивился. Не ожидал от тебя энтузиазма в подобном вопросе.
        - Выходит, - хмыкнул он, - ты её не узнал?
        - А должен был? Говори уже, что за таинственность?
        - Помнишь случай в Южной Столице, когда ты уничтожил местного главу торговой гильдии, Богдэна Вуйчика?
        - Хм… Не помню, чтобы такое тебе рассказывал, - задумался я, вспоминая те времена, когда ещё не был равен богу.
        «Не зазнавайся, ты и не был никогда», - недовольно фыркнул внутренний комментатор.
        «Конечно-конечно», - иронично заметил я.
        - Верно, - кивнул Сорин, - я просто сопоставил имеющиеся данные. Историю Богны Вуйчик и твой скорый отъезд из города. Массовые убийства - как раз твой почерк.
        Подобный сомнительный комплимент меня позабавил, отчего я даже слегка хмыкнул.
        - Так это она что ли была? - озвучил я предположение.
        - Да, она. Думал, ты её узнаешь. Но это уже и не важно.
        - Подожди-ка, ты ведь её хорошо знал? - пришло понимание. - И зная, что её ждёт, усыпил?
        Парень кивнул.
        - Она была… не совсем приятным человеком. Скажем так.
        - Что ж, спасибо за содействие, - кивнул я с лёгкой усмешкой.
        - Кстати, - Сорин полез в свою сумку и достал конверт, - вот. Мои рекомендации по модернизации устройства Родильни.
        - О-о-о, - протянул я, принимая конверт. - Удивлён, признаюсь.
        Парень приветливо улыбнулся и поднялся на ноги.
        - Что ж, я пойду, - сказал он.
        - Сорин! - окликнул я его.
        Парень остановился у двери, вопросительно смотря на меня.
        - Тебя ведь всё здесь устраивает? Не жалеешь о своём решении примкнуть ко мне?
        Он отрицательно покачал головой и вышел из кабинета. Я же выдохнул и достал из запечатанного конверта листки бумаги. Прочитав содержимое, удовлетворённо закивал: советы действительно являлись стоящими. Предполагалось, что будущим роженицам стоило бы дожидаться моего приезда в отдельной деревне и знать, что их примет лично лорд земель, после чего распределит на работы. Таким образом, исключалось их содержание в условиях, подобных тюремным, что должно наилучшим образом отразиться на их эмоциональном состоянии и уменьшить риски членовредительства.
        Я отодвинул ящик стола, куда собирался положить рекомендации Сорина, и заметил конверт с печатью Вилантии. Достав его, тут же распечатал и прочёл. Что ж, снова каламбур, очередное приглашение на коронацию очередного короля. Вот только, на этот раз оно весьма кстати, у меня уже всё подготовлено к началу Нашествия. Кого-то ждёт неприятный сюрприз…

* * *
        Мужчина со светлыми длинными волосами, собранными в высокий хвост, трясся от гнева. Он находился в приёмной зале, где стоящий перед ним чиновник вёл себя нагло и демонстративно медленно. Он водил пальцем по списку, а с очередным переворотом листа «проситель» вздрагивал в нетерпении.
        - Мне необходимо срочно переговорить с Вэзиликом! - заявил он в очередной раз, будто его прошлые два раза не услышали.
        - С королём, - поправил его чиновник неспешным тоном, - вы это хотели сказать, полагаю.
        - Формально, он ещё не король, - мужчина скрестил руки на груди и сверху вниз посмотрел на собеседника. Ангелы в принципе отличались высоким ростом, а мужчины - тем более. Рагуил всё ещё оставался командиром патрульно-разведывательного отряда, который во время трагедии находился за пределами Долины, а потому считал себя вправе требовать разъяснений у будущего короля.
        - Формально, возможно, - парировал чиновник. - Но фактически, он управляет страной уже несколько месяцев. Так что попрошу вас…
        - Что тут за шум? - дверь за спиной чиновника приоткрылась и показалось лицо молодого парня, советника нынешнего правителя Вилантии. Точнее того, что осталось от этой страны.
        - Господин… Рагуил, - выделил имя чиновник, покосившись на высокомерного мужчину, пышущего недовольством, - желает в срочном порядке что-то обсудить с королём.
        - В срочном порядке? - парень удивлённо вскинул брови и посмотрел на ангела. Через паре секунд гляделок дверь закрылась.
        - Считайте, что вам повезло, - фыркнула чиновник, садясь на своё место. - Ожидайте, сейчас вам ответят.
        Но ждать долго не пришлось, и ангела впустили. Рагуил бросил на служащего уничтожительный взгляд, на что тот лишь снисходительно усмехнулся.
        Вэзилик являлся почти ровесником Вадису, но выглядел согласно возрасту, совершенно седой. А уж то, каким именно боком он роднился с тем, стоило только гадать. Но обсуждать подобное никто не решался, как и заикаться о «последнем настоящем короле». В свете современным реалий высказывать какое-либо мнение являлось плохой идеей, ведь неизвестно, кто будет стоять у руля через месяц или через неделю.
        Старик сидел в королевском кабинете с видом, преисполненным величия. Но Рагуила подобным было не пронять, мало кто мог тягаться с властностью покойной Ариэль…
        - И что же хотел обсудить со мной ангел? - поинтересовался Вэзилик таким тоном, будто обращался к ребёнку.
        - Как понимать то… что вы пригласили на коронацию демонопоклонника и предателя? - чеканя каждое слово, сказал мужчина. Ему приходилось прикладывать значительные усилия, чтобы не переходить на крик.
        - Можете ли объяснить мне, - насмешливо обратился к нему правитель, - а каким образом вы вообще властны влиять на то, кого я сочту нужным приглашать на собственную коронацию?
        - Вы, вы… - ангел сделал глубокий вдох и прикрыл глаза, пока король переглянулся со своим помощником, по совместительству младшим из сыновей. И который по «чистой случайности» являлся не просто единственно живым, но ещё и недавно признанным бастардом. - Вы поклялись служить Свету и Пресветлой, - наконец, закончил свою мысль Рагуил.
        Вэзилик недоумённо пожал плечами.
        - И как это противоречит тому, кого я имею право приглашать, а кого - нет?
        - Он…
        - Кто?
        - Вы сами прекрасно знаете, кто! Владимир, он предал всё светлое, начал якшаться с демонами, покушался на Ариэль! Наверняка и к уничтожению земной обители Пресветлой он также имеет прямое отношение.
        - Это всё не более, чем слухи и домыслы. У вас есть какие-то доказательства? Помнится, вас даже не было… рядом с местом трагедии.
        - Вы! - Рагуил сделал широкий шаг в сторону короля и облокотился о столешницу ладонями. Помощник немного побледнел и уставился на отца, который не изменился на лице. Лишь спрятал руку под столом, где находилось магическое устройство, способное обезвредить в том числе и ангела.
        Но конфликт не имел продолжения, Рагуил резко развернулся и ушёл, хлопнув дверью. Через несколько минут все успокоились, и Вэзилик обратился к сыну:
        - Ты уверен, что он и в этот раз не придёт?
        - Да, мой король, - уважительно поклонился тот. - Информатор, что обходится нашей казне весьма недёшево, уверяет, что Владимир занимается текущими делами и никуда за пределы своих земель не собирается…

* * *
        Продолжение тут Nota bene
        

        
        127098127098(127098)

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к