Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Призывающий Оро / Иной Герой: " №08 Герой Последнего Дня " - читать онлайн

Сохранить .
Герой последнего дня VIII Зигмунд Крафт
        Глава 1
        Вэзилик чувствовал приятное волнение. Вокруг него суетились слуги, проводя предторжественные мероприятия с его телом, сам же «почти» король лишь исполнял незначительные движения, погружённый в собственные мысли. У него имелось много планов как на ближайшее будущее, так и на отдалённое. Разумеется, политический гегемон вроде Больдстона занимал в них основное место. Вэзилик продумал все возможные схемы, как войти автономной областью в состав его империи, а потом, изнутри… Разумеется, очень аккуратно. А что не успеет он - закончит сын, весьма смышлёный парень. Ему лишь недостаёт опыта, но с этим его отец поможет.
        А ещё Вэзилик владел тайной о судьбах Героев по истечению срока в 50 лет, так что границы власти амбициозного лорда ограничены. Осталось менее сорока трёх лет, не сам старик, ни его сын, но внуки будут править огромной страной…
        Вэзилик блаженно улыбался, наблюдая, как молоденькая служанка застёгивает его церемониальный камзол. Ещё немного и коронация начнётся… А главное, Владимир действительно не явился, иначе он бы уже знал об этом.
        Церемонию проводила девушка-ангел, которую Вэзилик собирался в будущем свести со своим сыном. Всё же, больше нет Ариэль, а пост Верховной Жрицы Света молодая особа занимает благодаря усердию того, кого коронует. А ребёнок от такой женщины определённо получит перманентную легитимность на власть.
        Мероприятие прошло без сучка и задоринки, даже присутствие Пресветлой заметили все. Всё же, Богиня не оставила своих подопечных совершенно без присмотра, что не могло не радовать. В будущем начинала проглядываться надежда, это чувствовали все собравшиеся на празднике. И не важно, что это, скорее всего, лишь мимолётное ощущение, а завтра с головной болью от похмелья придёт и гнетущее ожидание чего-то плохого.
        Процессия переместилась в бальный зал, где играли музыканты. Стоял гул голосов, эмоционально обсуждающих приятный опыт от посещения мероприятия, а также надежды на светлое будущее. К королю поочерёдно, согласно заранее оговорённому списку, подходили аристократы, чтобы поздравить с официальным восхождением на трон.
        Разумеется, мероприятие не отличалось пышной роскошью, сам Вэзилик был склонен проявить скромность и бережливость. Уж он то прекрасно понимал, что деньги лишними не бывают, тем более в столь тяжёлые времена. А потому посуда позолоченная, запечённое мясо лишь из местной фауны, как и овощи с фруктами, пролежавшими зиму. Всё же, для ягод середина весны совсем не сезон. А освещение обеспечивали лишь штатные маги, никаких свечей или сложных механизмов.
        - Моё почтение, - распинался один из молодых аристократов. - Надеюсь, ваше правление продлится долгие годы и приведёт страну к величию. Нет, я уверен в этом!
        Лесть, которую король слушал вполуха, так и лилась из уст парня. Само же внимание Вэзилика привёл двадцатипятилетний аристо, что шёл напрямую к нему. Взгляд его был насмешлив, а походка уверенная. Старик посмотрел на охрану, что стояла подле него: двое широкоплечих гвардейца будто не замечали потенциальную опасность. После ухода льстеца король обратился к ним напрямую, выражая раздражение:
        - Ну что же вы стоите? Задержите его!
        Сам он попытался скрыться, но был пойман под локоть тем самым наглецом с подозрительно знакомым лицом. Только сейчас, вплотную, он узнал этого человека и ноги подкосились.
        - Тише, тише, - снисходительно проговорил Владимир. - А вы таки меня узнали, верно? Несмотря на ужасно нарисованные картинки.
        Обернувшись, Вэзилик увидел лица недоумевающих гвардейцев, которые не понимали жестикуляции и мимики своего господина.
        - И не пытайтесь, - хмыкнул парень и потянул сжавшегося от страха старика в сторону балконов, - они меня банально не видят. Почти никакой магии, обработал их сознание заранее.
        Скрипнули стеклянные створки дверей, ведущих на балкон, а плотные шторы были тут же развязаны и задёрнуты слугами, которых Вэзилик прекрасно знал.
        - Не волнуйтесь, нам никто не помешает, - между тем, вещал гость.
        - Тоже, - король кивнул в сторону дверей, - обработали их сознание?
        - О, а вы, оказывается, не глупый человек, - наигранно удивился парень, внимательно разглядывая лицо старика перед собой. Тот же гадал, пытаются ли сейчас его зомбировать. - Жаль, очень жаль…
        Владимир, наконец, отпустил его руку и подошёл к перилам, чтобы облокотиться на них и подставить лицо холодному весеннему ветерку. Впереди виднелся внутренний сад королевской резиденции, изобилующий вечнозелёными растениями, а за ним - ограждающая стена.
        Вэзилик покосился на выход, но так и не рискнул попытаться сбежать. Даже будь он юн и полон сил, соревноваться с Героем не лучшая затея. Его уровень сороковой, что в разы слабее аналогичного у призывных воителей.
        - Жаль? Что именно? - решил продолжить диалог старик. Мало ли, вдруг не всё потеряно и получится договориться.
        - То, что ваш личный праздник станет величайшей трагедией человечества.
        - Что? - поразился Вэзилик. - Что вы имеете ввиду?
        Владимир говорил с некой грустью, но словно о чём-то свершившимся. И поражало старика именно то, насколько уверен был парень. Он определённо знал нечто важное.
        - А я разве не говорил? - наигранно удивился Герой, повернувшись к королю, а потом хищнически улыбнулся: - Ну, конечно не говорил! Для этого я вас сюда и привёл, дорогой «король».
        Он просто смеялся, упиваясь своей властью. Это вводило Вэзилика в состояние когнитивного диссонанса. Он не привык, чтобы с ним так разговаривали, даже покойный Вадис считался с его мнением. Но всё же он не стал бы в итоге королём, избавившись от всех конкурентов из тени, не умей держать себя в руках. Так что, поборов раздражение, улыбнулся:
        - Что ж, я вас слушаю, - кивнул он, что позабавило гостя.
        - Я о преждевременном Нашествии Демонов. До которого осталось менее часа.
        Не сдержавшись, Вэзилик прыснул от смеха. Он не мог и представить, что демоны могут нарушить давний цикл, так что подобное заявление могло его лишь позабавить, но никак не напугать.
        - Ну что вы, юноша, такое говорите? - внезапно ушла тревожность, а враг перестал казаться таким уж страшным. - С чего бы демонам начинать Нашествие на десятилетия раньше? То, что они могут готовить масштабную диверсию - не новость. Но полноценное Нашествие? Чушь!
        - Вы настолько уверены в непоколебимости мировых устоев? - Владимир внимательно разглядывал старика, словно жука под лупой. - Даже после уничтожения Долины Ангелов вместе с их Жрицей? И после того, как я смог завоевать практически все земли вокруг людей? Неужели вы полагали, что, в конечном итоге, я не обращу взор на вас?
        - Насколько я знаю, война ваша несёт довольно миролюбивый характер. И мы могли бы обговорить условия… сотрудничества. Но не более. Вы, безусловно, талантливый военачальник и правитель, но у всего есть пределы.
        Старик не собирался выкладывать готовность присоединиться к территориям гостя, отложив подобный «козырь» на потом.
        - Вы так уверены из-за Васка? Или, может, вам удобнее будет называть его «Мышь»?
        Усмешка сползла с лица короля, так как имя тайного агента не знал никто, даже позывной был известен лишь единицам.
        - Знаете, - продолжал Владимир, - я мог бы принести вам его голову и кинуть в ноги, но… Он с первого дня пришёл мне на поклон и всё рассказал. Храбрый мужчина, я оценил его рвение. Даже все взятки разрешил оставлять себе. Разумеется, нет никакой сети шпионов, которую он якобы развёл для вас. И все люди, которых вы прислали под видом переселенцев, давно… скажем так, обработаны. Вы ведь никогда не бывали в моих землях, верно? Откуда вам знать, насколько абсурдная на бумаге система может быть успешной. Точнее, абсурдная для вас, но не на деле.
        - К чему всё это? - прервал монолог король, чувствуя, как земля уходит из-под ног. - Вы пришли убить меня? Самое время, не к чему эти прелюдии.
        - Нет, не убить. Дело… - он отошёл от перил и навис над Вэзиликом, что инстинктивно вжал голову в плечи и стал казаться ниже, - в игре.
        Король моргнул несколько раз, но парень не спешил продолжать.
        - Каковы ваши игры? Я не понимаю, - снова появилась надежда, что всё же удастся договориться.
        - Не совсем мои, - парень отвернулся и вернулся к перилам. - Понимаете, я лишь пешка, что пытается выгадать миру чуть больше времени. Подарить смертникам хоть несколько минут счастливой жизни перед тьмой, что поглотит их души, а затем перекроит заново. Но такой роскоши достойны лишь те, кто сам сделает шаг навстречу. Увы, конкретно ваше время уже упущено. Так что, мне очень жаль. Но хватит болтать! - Владимир вновь повернулся к Вэзилику. Вскинув руки, он сменил тон на ведущий, словно стал на время глашатаем перед толпой, жаждущей зрелищ. - Времени всё меньше и меньше. Ваши минуты жизни сочтены, так что выберете вы? Как проведёте их? Как трус, глупец или герой? Выбор только за вами!
        Вэзилик был ошарашен внезапной переменой. «Его же сейчас все услышат! Даже [Тишину] не наложил!» - удивился он.
        - Прорыв случится здесь и сейчас, - продолжал разглагольствовать Владимир, - прямо в вашей резиденции! Главный вход, а также восточный и западный! Осталось сорок минут! Что же вы выберете? Будете ли бороться? Или отдадите гостей на корм монстрам? Понимаю, условия не самые удачные, потому, держите мой подарок.
        Парень протянул несколько скреплённых вместе листков и ошарашенный король принял их. Быстренько пробежавшись по строчкам, он побледнел: это был довольно подробный план нападения на его резиденцию.
        - Вы… С ума сошли? - поражённо воскликнул Вэзилик. Он мог бы принять всё сказанное за шутку, если бы не подробный план здания с пометками размещения охраны, о которых посторонний не мог знать. - Напасть на меня? Вот так запросто? Как вы это себе вообще представляете?
        - Не я, - парень отрицательно покачал головой. - Точнее, не совсем я. Нападать будут демоны и их приспешники. Я бы на вашем месте поторопился.
        - Так всё же… - король сглотнул, - слухи не врали? Вы действительно служите демонам? Но тогда что это? - он тряхнул бумагами в своих руках. - Внезапная вспышка совести?
        - Понимайте, как хотите, - пожал плечами парень. - Главное, не забывайте. Часики тикают. Уже стемнело, до Нашествия осталось не так много времени.
        Вэзилик кивнул и поспешил уйти, а Владимир не стал ему мешать.
        Глава 2
        Йонас присутствовал на празднике как гость, а потому чувствовал себя не совсем комфортно. Всё же, он далёк от политики, всё это внимание аристократов тяготило его. Конечно, за прожитые годы он научился поверхностно общаться с ними, но это ему не нравилось. Пустые разговоры, где слова не значат ровным счётом ничего, и в то же время между строк может расположиться бомба замедленного действия. Куда обычному мяснику до высшего общества…
        Эгле чувствовала себя в подобных местах как рыба в воде, Розалия умудрялась засветиться, но быстро сбежать. Альгирдас обожал внимание к себе, собирая вокруг толпу поклонников. Илина постоянно отзывалась об аристо в пренебрежительном тоне, хотя смотрелась со стороны как ровня им. Общалась с милой улыбкой на лице, соря витиеватыми фразами, от которых у здоровяка голова начинала болеть. Он всегда молчал рядом с ней в таких ситуациях, позволяя говорить за себя.
        Йонас отклеился от стены, которую усердно поддерживал уже несколько минут, и направился в сторону коридора и балконов. Он чувствовал себя ужасно неловко от нахлынувшей грусти по умершим и, как это ни печально, сбежавшим товарищам, когда все вокруг выглядят такими счастливыми. И ведь действительно, Пресветлая всё ещё с ними, это почувствовали все. Вот только ощущение собственного одиночества давно тяготило его, как и свалившаяся непомерно огромная ответственность. Вот бы как раньше, гонять слаймов и крыс по первым уровням подземелья… Жизнь тогда казалась такой безоблачной, все Герои были вместе и хорошо ладили.
        - Йонас! - от крика короля парень чуть не подпрыгнул от неожиданности. Мужчина буквально бежал к нему с гримасой страха на лице: определённо случилось нечто плохое. Сразу же захотелось крепче сжать в ладони древко своей секиры, вот только та осталась в его комнате. - Как хорошо, что встретил тебя здесь! Владимир, он предупредил меня о нападении монстров, меньше, чем через полчаса. Прошу, задержи его и попытайся допросить, может, тебе удастся уговорить его помочь нам.
        Подбежав, он схватил парня за предплечья и повис на них, тараторя указания. У Йонаса же земля ушла из-под ног от подобных вестей. Что? Нападение? Прямо сейчас? Владимир здесь? Но поместье оцеплено, а вся местность вокруг посёлка просматривалась на несколько километров, их бы предупредили о приближении врага за несколько дней. Хотя, Столица ведь была уничтожена неожиданно, что демонам могло помешать вновь сделать нечто подобное?
        В горле пересохло, так что парень кивнул королю и быстрым шагом направился по коридору, выскользнув из ослабевших рук обеспокоенного мужчины. Разумеется, на балконе уже никого не было. Владимир обладал высоким уровнем [Скрытности], так что мог стоять рядом и вряд ли бы Йонас хоть что-то заметил. Так что он позвал бывшего товарища по имени и, не дождавшись ответа, побежал в свою комнату за снаряжением.
        Уже через несколько минут Герой мчался по коридору в сторону бального зала. Остановившись перед дверью, он обеспокоенно подумал о том, что может напугать гостей своим внешним видом. Но сомнения продлились недолго, тем более, музыки уже не было, только гомон голосов. Возбуждённые аристократы толпились возле противоположного выхода, постепенно покидая помещения. Но часть из них пыталась что-то доказывать гвардейцам, которые с перекошенными лицами орали на них и махали в сторону выхода.
        - Вы здесь! - послышался полный облегчения голос совсем рядом. Йонас повернул голову и увидел парня из охраны, что подбегал к нему. - Идёмте скорее, вам нужно ознакомиться с планом!
        Он махнул в сторону, где находилась группа военных вместе с королём. Тарелки с закусками были скинуты на пол, а на столе лежала бумага, в которую периодически тыкал пальцем начальник охраны поместья и что-то говорил. Долго упрашивать Героя не пришлось, и он тут же присоединился.
        - Я уже отправил послание по каналу экстренной связи и получил подтверждение. Но раньше, чем через сорок пять минут, они не придут.
        - У нас нет этого времени, - король трясся от злобы, - нужно пробиваться через врага к основным силам!
        - Я повторю вам ещё раз, нельзя бросать этих людей здесь!
        - Не стоило посылать гостей в бункер, я же говорил! Пусть уезжают немедленно! Если нападение будет как и прошлое… Йонас! Ты нашёл его?!
        Парень нахмурился и отрицательно покачал головой, отчего король грязно выругался, вызвав удивлённые взгляды рядом стоящих. Сам Йонас никогда не слышал, чтобы аристократы употребляли подобные слова.
        - Надеюсь, он всё же вмешается в критический момент, - решил высказать предположение начальник охраны. - Вы ведь уверены, что это был именно Владимир?
        - По крайней мере, он так представился, - недовольно пробубнил король. - Вряд ли кто-то видел его вживую из присутствующих, кроме Йонаса и его учеников, разумеется.
        - Если он этого не захочет, мы его всё равно не сможем найти, - вновь покачал головой Герой.
        - Не так важно, как то, что нам делать сейчас, - тряхнул головой король. - Я бы, конечно, бежал отсюда, чтобы просто сохранить жизнь. Но это дискредитирует меня как правителя, так что я не могу себе этого позволить. А вот ты - чтоб духу твоего здесь не было через пять минут!!!
        Мужчина схватил своего сына за руку и с силой толкнул в сторону, отчего тот, словно убегая, сделал несколько шагов вперёд, после чего обернулся:
        - Я не брошу тебя! Я не уйду.
        - Если ты сейчас же не уйдёшь, - он потянул руку в сторону и выхватил меч из ножен ближайшего офицера, что и не подумал препятствовать королю, - я сам тебя прирежу, понял? Если я погибну, всё останется на тебе. Сам знаешь, что делать, мы обсуждали это с тобой не раз.
        - Но…
        Король сделал [Рывок] вперёд, и парень еле успел уклониться от рубящего удара. Его лицо красноречиво говорило о страхе и возмущении, так что старику пришлось ещё несколько раз атаковать сына, после чего тот всё же побежал в сторону главного выхода.
        - Я приведу подмогу! - крикнул он напоследок и скрылся за углом дверного проёма.
        - О-ох, - кряхтя, король тут же опустился на пол. К нему подбежало несколько офицеров и помогли встать на ноги. - Стар я для подобных кульбитов, спину прихватило опять.
        - На карте не отмечен бункер, они могут и не знать о нём, - протараторил начальник охраны. - Это здание несколько раз перестраивалось, старые чертежи давно утеряны.
        - Хотелось бы надеяться на это, - вздохнул старик, когда его опустили на стул. - Но мы не будем, ясно? Стоять до последнего, вам всем понятно? Я уйду к остальным и буду вести себя как уверенный в себе лидер, на чьи плечи можно возложить ответственность за судьбу страны, - он достал из кармана какие-то пилюли и проглотил их, запив тут же поданным бокалом. К этому моменту в помещении остались только военные. - Когда всё это закончится, я поведу людей. И они не должны во мне сомневаться.
        - Слова мудрого короля, - поклонился начальник охраны.
        - Не к чему это, - нахмурился тот, - мы тут все в одной лодке. Я лишь не хочу, чтобы кто-то начал её раскачивать. А в критических ситуациях может произойти всякое.
        - Сопроводить Его Величество! - тут же было приказано одному из гвардейцев и тот протянул руку, чтобы дать опору пожилому мужчине. Но тот оттолкнул её и встал, гордо выпрямив плечи.
        - Это ни к чему.
        После этого они направились к боковому выходу, где и скрылись аристократы, а внимание Йонача привлёк начальник охраны:
        - На тебе главный вход, остальные по коридорам первого этажа. Если окажешься свободен, сразу же к бункеру, помогать там. Это первостепенная задача.
        Мужчина ткнул в листок на столе и принялся объяснять общую картину происходящего, чтобы в случае непредвиденных ситуаций Герой смог сориентироваться.
        - Прости, но твоих людей я заберу себе, - сказал мужчина напоследок и хмуро посмотрел на Йонаса.
        - Да, конечно, - кивнул парень. Он прекрасно понимал, что представители Светлого Отряда сильнейшие после него и пары человек из присутствующих. Собственно, они уже были одеты соответствующе и находились рядом.
        Крепче сжав в ладонях рукоять своей секиры, Йонас твёрдым шагом направился к главному входу поместья. Двери были распахнуты настежь, так что он сразу же вышел в холл, где встал посередине, внимательно рассматривая окружение. Он буквально кожей чувствовал полные надежд взгляды гвардейцев, находившихся здесь - от шестнадцатого до двадцать третьего уровня. И от всего этого Йонасу хотелось взвыть от горечи бессилия: он прекрасно понимал, что все они умрут в течении ближайшего часа. Парень лишь пару месяцев назад получил 56 уровень, и это стоило ему немалых усилий, ведь чем дальше, тем больше опыта нужно Мировой Системе, и тем сложнее его добыть. Крысами и слаймами уже не обойтись, только сильнейшие монстры низших уровней, которых даже ему в одиночку не всегда получалось победить. Он чувствовал себя невероятно паршиво, когда, истекая кровью, приходилось сбегать, так и не уничтожив очередное чудовище. Ему даже не хотелось думать о том, что могло таиться на самом последнем этаже Подземелья, иногда даже казалось, что конца и края им не будет. Каждый раз люди надеялись, что вновь открытый уровень окажется
страной демонов, но, увы, ничего помимо чудовищ и смерти там невозможно найти.
        К сожалению, к витражам над основным входом подхода не было, всё помещение представляло из себя второй свет с двумя лестницами по бокам. Здание вообще не было приспособлено к обороне, что сейчас злило больше всего.
        - Забаррикадировать вход, - приказал Йонас, махнув себе за спину. Конечно, вряд ли несколько деревянных лавок, прикрывающих створки, смогут остановить монстров, но хотя бы задержат. К тому же, согласно плану, входить будут враги только через эти три направления, со стороны же окон должны находиться застрельщики с небольшой группой поддержки, чтобы не дать никому сбежать. Конечно, время для атаки выбрано наилучшее, когда в одном месте собралась почти вся элита Вилантии. Без этих людей уже некому будет возглавлять сопротивление, да и передача наследственных прав при их исчезновении создаст ещё больше хаоса и в без того неспокойное время.
        Часть людей была отправлена наверх лестниц, часть пряталась за ними и колоннами. Сам же Йонас занял позицию по центру: он сильнейший, и потому постарается перетянуть основной бой на себя. Он всем сердцем желал, чтобы хоть кто-то из этих новобранцев выжил. Хоть кто-то…
        Входную дверь никто не открывал, она была заперта изнутри на простую щеколду. Все солдаты притихли, что Йонасу даже начало казаться, что он оглох, настолько ощутимо повисло в воздухе напряжение. Парень слышал собственное сердцебиение и дыхание, а потом створки слетели с петель, упав прямо перед ним. Этому предшествовал лёгкий топот, скорее похожий на группу слуг, чем вооружённых монстров.
        Неизвестные замерли в проходе, смотря на них, Йонас не мог поверить своим глазам. Полностью облачённые в потрёпанные доспехи, в шлемах и масках, они имели новенькие накидки из мешковины, перетянутые поясом. Прямо по центру красовалась выведенная красной краской символика, до боли знакомая Герою. Крест внутри круга, именно так помечались военные Владимира, его армия.
        Существа издали звук, похожий на хрип, после чего понеслись в сторону нагло стоящего в центре помещения парня. Тот с удивительной простотой и скоростью расправлялся с тварями, а ведь те определённо не являлись людьми. Более того, спустя несколько минул Йонас осознал, что не видит крови, что нет влажности под ногами, где лежали ошмётки врагов.
        «Нежить!» - осознал он происходящее.
        Глава 3
        Я расположился в штабе Лагеря, окутав себя коконом [Тишины], чтобы ничего не отвлекало. Переместился туда сразу же, стоило королю выскочить с балкона. Расположившись в окружении девяти магических шаров, чувствовал острую нехватку попкорна. Да уж, некоторые вещи из чистилища въелись в меня куда сильнее, чем хотелось бы.
        Йонас храбро сражался, его старания перетянуть на себя весь бой были весьма похвальны, возможно, я бы даже слезу пустил от умиления, не будь таким бессердечным. Незнакомцы никогда не вызывали во мне особого сопереживания, тем более такой расходный материал как эти слабаки. Им бы бежать оттуда сверкая пятками, но вряд ли кто-то удосужился уведомить их о реальном положении дел. Что ж, меньше мучаться будут, всё равно мир обречён, хочу я этого или нет. Излишняя жалость неуместна в таких условиях.
        Аристо в подвале имели убогий вид. Женщины плакали, кто-то аккуратно смахивая слёзы, чтобы не повредить макияж, а кто-то рыдал в три ручья. Сразу видно, кто сэкономил на косметике - у того она и потекла. Мужчины так же имели жалкий вид, даже те, кто пытался храбриться. Только Вэзилику стоило отдать должное - он был невозмутим, скала среди моря стенаний. Его опасения, что кто-то из присутствующих захочет выдвинуться, явно оказались ошибочны. Даже жаль старика немного, хороший ведь мужик…
        «Мне он не интересен», - пробубнил приживалец, как я его иногда называл про себя.
        На едкое замечание по поводу своей сущности Эой никак не отреагировал. Я в принципе мог «титуловать» его как угодно, он совершенно не обижался, скорее, забавляло. Наверное, как если бы попугай назвал человека дураком, тот бы тоже не сильно расстроился. К тому же, я прекрасно понимал, что необходим ему. Как оказалось, уничтожить душу невозможно, да и он, как сам признался, мало практиковался в чистке матриц. Именно на это он и списывал то, что не мог справиться со мной столько времени, несмотря на все старания. Либо, я действительно какой-то особенный, во что слабо верится.
        Между тем, бой проходил слишком стремительно, так что пришлось отозвать духи мертвяков и те попадали марионетками. Разумеется, со стороны это выглядело так, будто никчёмные защитники победили, так что меня позабавила реакция простых солдат. Лишь по недовольным минам нескольких офицеров было понятно, что они прекрасно осознавали, что произошло. Я сделал движение пальцем и появился звук одного из шаров.
        - Но… но… - недоумённо моргал наивными глазами какой-то гвардеец, пялясь на своего начальника.
        - Я ясно сказал, это не конец! - злобно рычал тот. - Забаррикадировать вход и ждать второй волны!
        Я вздохнул и прикрутил громкость, откинувшись в кресле. Маленькие монстры пауки из Подземелья, оснащённые специальным артефактом для передачи звука, когда изображение переносилось напрямую из их глаз. Наверное, посмотри на них кто-то из военных более внимательно, то всё бы заметил и понял, но те сидели под потолком и вели трансляцию, так никем и не замеченные.
        - Вторую фазу упустим, - сказал я достаточно громко и услышал тихий лязг металла за спиной. Наверняка краснокожий демон в очередной раз поклонился. - Переходите сразу к третьей. Они настолько слабы, что иначе вам ничего не достанется.
        - Слушаюсь, - и снова несильный металлический лязг, - в отношении Героя ваши планы не изменились?
        - Нет, зачищайте всех, как и было запланировано изначально.
        Послышались удаляющиеся шаги, резко оборвавшиеся, стоило демону выйти из зоны действия [Тишины].

* * *
        Когда нежить упала как подкошенная, Йонас первым делом огляделся. К его величайшему облегчению, потерь не было, лишь раненые, но и те справлялись исцеляющими зельями. К сожалению, магов в отряде фактически не было, люди предпочитали выбирать более практичный класс военного, как копейщик или мечник. Магию изучали немногие, лишь бы огонь зажечь в случае необходимости, либо осветить себе путь в темноте. Ещё пользовалось спросом умение создавать тепло, чтобы согреть себя в холодную погоду, либо худо-бедно высушить одежду. Целительство же относилось к более сложным наукам, обывателям проще изучить способы оказания первой помощи, чем потратить годы на полноценное обучение. Всё же, никто не рисковал получать несколько специализаций одновременно, стараясь как можно скорее освоить базу и начать зарабатывать. Вряд ли кто-то рассчитывает умирать молодым, даже идя в солдаты…
        У двух человек были серьёзно повреждены конечности, так что их зафиксировали и, разобрав баррикаду, был отправлен посыльный за лекарем. Пришедшие в себя принялись снимать шлемы с побеждённых. Как выяснилось, большинство из них являлись монстрами, когда часть всё же людьми. Нападение казалось Йонасу каким-то неправильным, и не из-за ходячих мертвецов. Его терзало тревожное чувство, но он никак не мог понять причины.
        Посыльный вернулся поникшим и злым.
        - Они не дадут нам лекаря, - сказал он в ответ на вопросительные взгляды. - Там погибло… слишком много. Раны остальных ужасны, маги будут экономить силы. Начальство говорит, что это лишь первая волна. Нужно занять позиции и принять ещё один бой. Скоро… скоро придёт подмога. Нужно продержаться.
        Раздались не одобрительные возгласы нескольких человек, остальные же хмуро промолчали.
        - Продержаться? Они серьёзно? Если бы не…
        Ворчавший это посмотрел на Героя, что продолжал стоять на горе трупов, словно статуя. Лица его не было видно под шлемом, но тот словно был погружён в свои мысли и не слушал окружающих. И все понимали, не будь сконцентрировано внимание врага на одном человеке, сейчас и в этом помещении находилось гораздо меньше выживших.
        Только сейчас Йонас понял, что не так с легко отбитой атакой: она просто не могла такой быть. Словно они оказались слабее, чем рассчитывал противник, а потому решил прервать и сам прийти «развлечься». Вот только это могло значить, что за ними наблюдают, так как вряд ли есть среди них предатель. Вот только… Как?
        Он осмотрелся по сторонам, выискивая хоть что-то, притягивающее взгляд, но ничего подозрительного не обнаружил. Возможно ли, что именно в этом помещении ничего нет? И если их сейчас атаковала безмозглая нежить, то что же ждать дальше?
        Ситуация в корне отличалась от прошлых диверсий демонов, что те совершали между Нашествиями. Прежде использовались в основном только монстры, причём никогда совместной атакой, лишь разрозненные многочисленные нападения. Даже когда погиб учитель Розалии, чью потерю девушка довольно тяжело переживала, виновниками являлись самые обычные тролли, и то после нескольких несвязанных атак других тварей. Отряд зачистки был банально измотан, потому и потерпел поражение. Похоже, сейчас защитников королевского поместья ждёт похожая участь.
        Входные двери были сорваны с петель и валялись где-то под трупами врага, так что Йонас просто вышел на крыльцо, всматриваясь в лужайку, скрытую сумерками. В паре десятков метров впереди располагался полутораметровый декоративный забор, за ним же ещё свободное пространство. Следи уходили вправо, к обычному пролёту между двумя окнами. Вот каменная кладка поплыла, словно рябь на воде, и из неё вышел монстр, которых Герой видел лишь на самых низких уровнях Подземелья, и то лишь несколько раз за все годы. С алой кожей, будто срезанным кончиком носа, чернотой в глазницах. Он походил на человека больше остальных уродцев, к тому же, был гораздо умнее и мог внятно разговаривать. По крайней мере, внутрисистемный автопереводчик справлялся со своей задачей, в отличии от тех же гоблинов.
        Слишком поздно пришло понимание того, что стоило заранее подумать о возможном использовании пространственной магии, чтобы найти место и забаррикадировать его теми же трупами. Всё же, Герой никогда не видел её и не был уверен, что она действительно существует, либо не утеряна. Ведь очень и очень давно враг уже так не перемещался, ещё задолго до появления Йонаса в этом мире.
        Между тем монстр, облачённый в доспех, вышел вперёд и за ним появились ещё четверо. Два мечника, маг, боевой топор и пика - полноценная группа. Они имели разный рост и телосложение, но первый определённо являлся их лидером.
        - Он мой, - усмехнулся командир, смотря на Йонаса, отчего тот невольно вздрогнул.
        Остальные монстры быстрым шагом начали обходить Героя по дуге, чему парень попытался помешать. Всё же, внутри остались раненые и павшие духом, им не выстоять против четырёх высокоранговых монстров. Но Лидер молниеносно переместился, встав перед носом Йонаса. Тот даже не успел испугаться и отскочить назад, как был откинут пинком в живот. Одновременно с ударом его кожу по всему телу прожгла немеющая боль. Парень ударился спиной и затылком об стену, слыша, как кладка потрескалась под ним. Благо общая крепость тела вместе с доспехами смягчила последствия атаки врага. Кое-как сохранив равновесие, он посмотрел на монстра, чью фигуру окутывали голубые всполохи электричества, как и его двуручный меч.
        - Я же сказал, - ткнул в его сторону пальцем краснокожий, - что ты мой.
        - Что вам нужно? - первое, что пришло в голову Йонаса. - Вы ведь понимаете, что как бы не старались, вам и вашим хозяевам не победить Пресветлую Богиню.
        В ответ на это монстр расхохотался.
        - Ты совсем глупенький, да? Мы уже выиграли! Наш Хозяин захватил весь материк, а вас, людей, оставил на закуску.
        Взгляд переместился на нагрудную эмблему, уже не на мешковине, а на самом доспехе.
        - Кто он? Кто твой хозяин?
        - Ельвар Морохил Друлавар Аветус, разумеется. Не выскочка Атилиил Аверил Сервилир Теурий же?
        Имена звучали тарабарщиной, парень не знал никакого Ельвара, хотя, если опираться на пример второго полного имени небезызвестного Теурия, Аветуса? Но этот знак на груди врага?
        - Что он значит? Этот символ на тебе, крест в круге?
        - Это эмблема моего господина, он взял её себе, как вернулся в этот мир.
        - Ты… Ты знаешь Владимира Больдстона?
        Монстр наклонил голову вбок и удивлённо посмотрел на парня.
        - Точно, совсем забыл, - хмыкнул он. - Ведь вы, люди, знаете только это имя, а настоящее вам не ведомо. Тогда скажу иначе, мой господин это тот, кого вы называете Владимиром Больдстоном, или Шестым Героем.
        Йонас качнулся, теряя равновесие из-за ослабевших коленей. Он слышал и прежде подобные догадки, но никогда и не думал принимать их всерьёз. Даже спрашивая у Розалии при их кратковременной встрече, он не верил в правдивость слухов. Он своими руками убил Илину, выступать же напрямую против ещё одного товарища было выше его сил.
        - Полагаю, приветственный разговор окончен, - голос монстра звучал будто откуда-то издалека. - Пора приступать к самому интересному.
        В следующую же секунду тело Йонаса прожгла немеющая боль, возвратив его тем самым к реальности. Отринув сомнения, у него получилось отбить второй удар врага.
        - Ну наконец-то, я уж было подумал, что это будет слишком легко. И придётся потомкам сочинять подробности.

* * *
        Похоже, опять начал растягивать сюжет, третья глава, а герои всё ещё никак не закончат с поместьем.
        Глава 4
        Йонас сжал свою секиру крепче и применил [Рывок], от которого Лидер благополучно отклонился, ударив оппонента по спине. Электричество уже начало раздражать парня, слишком неприятные ощущения оно вызывало.
        Резкий разворот и замах секирой, но монстр оказался слишком прытким, в очередной раз уйдя от атаки. Всё же, Йонас неповоротливый, но хорошо бронированный танк, так что бой будет скорее на истощение, чем на равных. Если бы только не молнии, с которыми Герой прежде практически не сталкивался…
        - Прекрати скакать уже как горный козёл, - постарался задеть его парень, но краснокожий лишь занял расслабленную позу и засмеялся.
        - Ну точно, дурачок! - сказал он и снова ринулся в атаку со своим почти светящимся от разрядов двуручником. Йонас успел выставить щит, вот в следующий момент монстр отпрыгнул на два метра назад и воткнул в землю своё оружие под небольшим углом к противнику. И лишь когда тело парня пронзила немеющая боль, он понял суть атаки.
        Щит тут же пал, а руки стали словно ватными, из-за чего Йонас не успел отразить очередную атаку. В груди появилась неприятная тяжесть, но реагировать на неё уже не было возможности - пинок в бок, вновь впечатавший его в стену. На миг парень потерял ориентацию и почувствовал тупой удар уже по голове. Каждое соприкосновение с монстром сопровождалось разрядом, казалось, что кожа примерзает к одежде и доспеху, хоть умом он и понимал, что такое невозможно.
        «Да сколько же у него маны?!» - поражался парень, активируя полный [Щит Света] вокруг себя, чтобы получить хоть немного отдыха. Он не помнил, чтобы кто-то применял на постоянной основе магию в бою с мечами, только как несколько сильнейших ударов, использующихся в критических ситуациях. Этот же словно искрился молнией.
        В голове гудело, как и в мышцах, они стали хуже слушаться. Очередной пропущенный удар - Йонас даже не заметил, в какой момент пал его [Щит]. Нестерпимая боль обожгла тело и сознание померкло.
        - И это всё?! - удивлённо воскликнул демон, тыкая в обездвиженное тело носком сапога. Он аккуратно наклонился и снял шлем, голова парня безвольно упала на коротко стриженную траву, которая росла у стен поместья. Лидер ответил несколько пощёчин, а затем прощупал пульс на шее. Но, похоже, человек и правда умер, его сердце не выдержало разрядов.
        Поднявшись на ноги, демон поднял свой двуручник острием вниз и вложил всю свою силу в удар. Броня не выдержала и пропустила лезвие, человек же даже не дёрнулся.
        - Всё же, придётся выдумывать эпические подробности, - пробубнил краснокожий себе под нос. Вытерев лезвие, он положил его себе на плечо, продолжая держать за рукоять, и с чувством полного превосходства направился внутрь поместья.

* * *
        Я не верил своим глазам. Неужели всё оказалось так просто? Демон же был лишь немного ниже по характеристикам Йонаса, как он мог проиграть такому?
        К трупу подбежала девушка со смутно знакомым лицом, судя по одежде, маг. Она начала что-то бормотать, умываясь слезами, и я сделал погромче.
        - Нет, нет! Только не так, не умирайте. Сейчас, сейчас…
        Она принялась растёгивать ремешки, которыми крепился доспех, после чего, наконец, сняла верхнюю пластину. Разорвав одежду на его груди, почему-то обрадовалась и начала использовать исцеляющие техники. Я даже на край кресла сполз, почти носом уткнувшись в шар, настолько мне было интересно происходящее. Неужели Йонас ещё жив? Или девица тешит себя надеждами?
        К сожалению, приблизить изображение я не мог, так что пришлось довольствоваться тем, что есть. Но Йонас определённо так и не пошевелился, даже когда девушка куда-то его потащила, подхватив под мышки. Ей это давалось нелегко, но она не сдавалась, смешно пыхтя и тараторя что-то о том, что спасёт парня.
        Раздался шум голосов, и я приказал птице посмотреть в другую сторону. Да, пауки находились в поместье, когда снаружи караулили три пернатых создания. Это была подмога, около тридцати солдат, мне смешно стало и я не стал сдерживаться.
        Тридцать простых солдат? Они серьёзно? И это всё подкрепление?
        Девушка бросила труп и кинулась к мужчинам, пытаясь что-то объяснить их командиру. В общем, тело взвалили на лошадь, с которой девушки и покинула территорию поместья. Интересно, неужели Йонас и правда остался жив?

* * *
        Силы возвращались медленно, а с ними и мыслительные процессы. Йонас не понимал, кто он и где находится, да и ему и не хотелось этого знать. Он чувствовал себя уставшим и разбитым, а на грудь словно камень положили.
        Открыв глаза, он ничего не увидел и растерялся. Лишь спустя несколько секунд пришло понимание, что в помещении просто нет освещения. Вздохнув, парень создал светильник навыком и увидел свод пещеры. Сам он лежал на соломенном матрасе, брошенном прямо на камни. По правую руку, со стороны стены, находилась его секира в активированном состоянии: кто-то явно постарался ради него раненого, раз притащил это увесистое оружие. От доспехов его освободили, из остального разве что рубашка стандартная из общего гардероба. В паре метров от него в другую сторону было выложено кострище с остатками пепла, а за ним ещё один такой же матрас.
        «Выходит, нас двое?» - рассеянно подумал он. Потерев виски, парень попытался вспомнить, как он здесь оказался, но ничего не шло в голову. Похоже, он находился на коронации, был праздник по этому поводу. Но что дальше? В памяти всплыло обеспокоенное лицо короля, который бежал к нему.
        «Точно! На поместье напали монстры!» - осенило Героя, а дальше всё встало на свои места. Даже слова краснокожего монстра, они снова оказали на парня гнетущий эффект. То, чего он боялся больше всего, свершилось: товарищ на стороне зла.
        «Но ведь так не должно было произойти! Он же, как и я, Герой! Или…»
        Да, появление Владимира произошло необычно. Но Мировая Система Навыков создана самой Пресветлой, разве можно её обмануть? Зачем нужен весь этот фарс, эти годы скитаний, если Шестой Герой изначально являлся высокоуровневым шпионом? Ведь будь его ранг низок, то давно бы раскрыли, да и изнутри, находясь при короне, возможностей больше. Так что же с ним такое произошло, что он решил сменить сторону, уйти в услужение демонам? Обиды на прежнего короля Вадиса? Но не слишком ли это было бы мелочно? Предать человечество ради… чего? Но как же его земли? Йонас видел своими глазами жизнь простых людей, райскую на фоне остальных.
        «Владимира оклеветали», - твердил парень сам себе и не верил в это. Слишком убедительны доказательства, так что заниматься самообманом и дальше он больше не мог.
        Через какое-то время раздался еле слышимые шорохи в глубине пещеры: кто-то приближался, используя относительно сильные навыки, но ниже, чем у Героя. Йонас насторожился, он лёг, притворившись спящим и сжав свою секиру, которая продолжала лежать рядом с ним. Светлячок, разумеется, он так же погасил.
        Это оказалась та, которую Герой, узнал. Открыв глаза, он резко сел, чем испугал Стелу Шиманскую, последнюю девушку из его отряда.
        - Вы пришли в себя! - воскликнула она, тут же придя в себя, и кинулась к парню, бросив мёртвого кролика, что держала в руках, на землю. Девушка тут же обхватила его щёки своими ладонями и заглянула в глаза, после чего принялась ощупывать его. - Как себя чувствуете? Ничего не болит?
        Так и не привыкший к повышенному женскому вниманию, парень смутился и отвёл взгляд в сторону.
        - Нет, нормально всё. В груди только немного давит.
        - Покажите, - попросила она, слегка приподняв край рубахи и внимательно смотря на него. Он ещё больше смутился, но всё же снял одежду через голову.
        Стела являлась очень красивой девушкой, в своей провинции её называли принцессой, хоть её аристократический род никогда не роднился с королями. Высокомерная и заносчивая, она сильно изменилась за месяцы службы в Светлом Отряде, особенно её потрясло то, что произошло с её кумиром Илиной. После того случая она стала относиться к своей профессии более серьёзно.
        - Вас проткнули мечом через доспех, - продолжила говорить, поглаживая его грудную клетку, девушка, - вот здесь, полсантиметра в сторону, и задели бы сердце.
        Парень удивлённо посмотрел вниз, но ничего не увидел.
        - Не переживайте, - улыбнулась Стела, - я подошла к вам сразу, как тот красный монстр ушёл. Так что даже шрама не осталось. А вот сердце… - она поникла, - оно всё ещё бьётся аритмично. Потребуется время для восстановления, следующая встреча с подобным противником может вас убить.
        - Вот оно как, - проговорил парень, опуская рубаху.
        Он открыл свой Статус и внимательно изучил его. Здоровье просело, но не понятно, что-то мешало ему восстановиться, либо просто прошло недостаточно времени. А ещё появился новый навык [Сопротивление молнии ур. 1].
        - Возможно, не всё так плохо, - улыбнулся он, и девушка с надеждой посмотрела на него. - Я получил устойчивость к молниям. Правда, сомневаюсь, что прокачивать этот навык мне понравится. Лучше расскажи, почему мы в пещере, а не где-то в деревне? Чем закончилось нападение на королевское поместье? Ещё кто-то выжил? Вэзилик?
        Стела опустила голову и приподняла плечи. Йонас тяжело вздохнул и положил ладонь ей на надплечье, отчего девушка вздрогнула.
        - Понятно, - сказал он, - всё очень плохо. Я и не рассчитывал на хороший исход.
        - Погибли все, - очень тихо проговорила Стела. - Никто не выжил.
        - Король?
        Она отрицательно покачала головой.
        - Его сын? Он должен был возглавить правительство после смерти отца.
        - Он… мёртв…
        - Как? - удивился Йонас. - Он ведь сбежал тогда! Неужели вернулся?
        Стела поднялась на ноги и отошла к своей лежанке. Достав нож, она закатила рукава и принялась разделывать тушку.
        - Прошло четыре дня, - сказала она. - Его убили вчера, при нападению на одну из деревень. Это не… понимаете?
        Девушка замерла, уронив голову и поджав ноги к груди. Она оставила тушку в покое, обняв себя за колени.
        - Это Нашествие, - всхлипнула она.
        Йонас не сразу сообразил, что девушка имеет ввиду.
        - Нашествие демонов? - решил он всё же уточнить. - Почему ты так решила? Ведь ещё слишком рано…
        - Будто я не знаю! - громко сказала она, после чего подняла лицо и посмотрела на него влажными глазами. - Нападения везде! Потому мы в глухом лесу, в этой пещере. Рядом есть поселения, до которых ещё не добрались, но это… дело времени. Да и небезопасно там сейчас.
        Йонас сжал кулаки и опустил взгляд.
        - Кто возглавил сопротивление? - спросил он.
        - Сопротивление? - хмыкнула она. - Нет никакого сопротивления. Никого нет. Каждый сам за себя.
        Её слова прозвучали как гром среди ясного неба.
        - Сам за себя, значит, - тихо проговорил он. - Хуже быть не может…
        Он остался не просто один, а совершенно один, Стела не в счёт. Он не хотел становиться последней надеждой человечества, но, похоже, выбора нет. Точнее, выбора у всех людей, ведь что Йонас может сделать в сложившейся ситуации? Раньше было пять Героев и армия, а сейчас…
        Глава 5
        Я шёл по земле, пропитанной кровью. На востоке только начало подниматься солнце, излучение которого всё чаще обжигало кожу простых обывателей. Пришлось даже официально объявить полуденные часы нерабочими, чтобы снизить нагрузку на лекарей. Как-то всё постепенно двигалось к тому, что мир сам начинал переходить на ночной режим демонов. Даже не знаю, радоваться этому или огорчаться.
        В стороне я видел пару гоблинов, обыскивающих один из трупов, что валялись повсюду. На них не было моего опознавательного символа, так как здесь я находился именно как Аветус Кровавый, Генерал Третьей Демонической Армии, подчинённый короля Теурия. Этой ночью войска захватили очередное поселение, а мне, по странному стечению обстоятельств, стало скучно, так что решил наведаться и посмотреть на всё своими глазами. Признаться, на душе стало только паршивее. Всё же, это обычное мирное население, в большинстве своём.
        «Эх, и как ты докатился до жизни такой?» - спросил я сам себя мысленно. Эой никак не стал это комментировать, возможно, спал. А мне же хотелось срочно рефлексировать, тем более момент был самый подходящий.
        Сколько я уже не спал? Точно не один год. Отдыхал, конечно, в тишине, но… Всё равно меня что-то тревожило. Это ведь не будет продолжаться вечно, и что дальше? Что случится со мной, когда тело перестанет мне принадлежать?
        Чем дальше я шёл, тем больше гоблинов-чистильщиков становилось вокруг. Они сортировали ценные вещи и целые тела, годные для повторного использования. Выглядело это как массовое мородёрство.
        В какой-то момент я остановился, услышав странные звуки. Сменив вектор направления, нашёл источник: в одном из домов находилось много живых. Они стонали и рыдали, так что заподозрив неладное, я попытался войти внутрь. Казалось, орк-охранник сейчас упадёт в обморок, он посерел сильнее обычного и задрожал. Разумеется, он узнал меня, так что не стал даже пытаться как-то помешать, так что я дёрнул за ручку запертой двери и, хмыкнув, ударил кулаком туда, где обычно находилась личинка запирающего механизма.
        Дверь открылась, внутри я увидел замерших в ужасе женщин и детей.
        - Как интересно, - произнёс я, потерев подбородок, и обратился уже к громиле-орку: - Что эти люди здесь делают?
        Не поворачиваясь, бес начал испуганно хватать пастью воздух, но всё же наконец соизволил выдавить из себя ответ:
        - Приказ… пленные… Это… Да, это… пленные… Генерал Ельвар Аветус…
        - Да? - показушно наигранно удивился я. - А ну-ка напомни, каков был приказ нашего короля Теурия дословно? А что я что-то запамятовал…
        У орка будто лихорадка началась, он пожелтел и упал на колени.
        - Это Куарт!!! Он распорядился запереть этих людей!
        Я задумался, но так и не смог вспомнить кто это, даже когда орк назвал его полное имя и звание. Демон, не из низших, командир того подразделения, что зачищало это поселение.
        - Убить всех, запомни это, - тоном, не терпящем возражений, сказал я.
        Орк активно закивал башкой, в то время как люди, всё это время пялящиеся на меня, начали ещё сильнее тесниться к стенам, увеличивая площадь свободного пространства между нами. Я не собирался ничего им говорить, успокаивать, просто продолжал стоять и смотреть. Из-под моих ног появился чёрный дым, клубы которого с большой скоростью двинулись в сторону пленных. Они даже закричать не успели, когда всё уже было закончено, [Поглощение] сработало, как всегда, на отлично. Через несколько секунд в помещении остались лишь трупы.
        - А теперь свободен, - вновь обратился я к орку, что отскочил от меня сразу же, стоило только дыму появиться. Вид был у него, конечно, неважный. Долго упрашивать не пришлось, он рванул прочь, сверкая пятками.
        Да уж, прямое неповиновение приказам, это довольно серьёзно. Похоже, следовало разыскать этого Куарта.
        Нашёл я демона довольно быстро, он руководил погрузкой ценностей в телеги. Куарт оказался сопляком, на вид лет 17-18-ти.
        - Мой Генерал, - склонился он в поклоне, стоило только узнать меня. Всё же, я хорошенько отсветил лицом на церемонии принесения клятвы верности Теурию.
        - Приветствую тебя, Куарт, - обратился я к нему, после чего обвёл взглядом замедлившихся работников-бесов. Те заинтересованно поглядывали на меня, как и ещё два демона-подчинённых, судя по их атрибутам власти на одежде. Обе девушки: мальчишка, видимо, дорвался до свободы. Хотя, кто знает, возможно они действительно хороши как бойцы и помощники командира.
        От того, что я позвал его по имени, демон довольно заулыбался, а девушки удивлённо переглянулись. Шагнув к парню, я обхватил того одной рукой за плечи и потащил в сторону, отчего его подчинённые оторопели, собственно, как и он сам.
        - Пошли отойдем, поговорить нужно, командир второго отряда первого подразделения, - сказал я и Куарт кивнул, не посмев перечить. Всё же, я для таких, как он, живая легенда.
        Я завёл его за угол какого-то дома, подальше от взгляда подчинённых, как демониц, так и бесов. Оглядевшись и не найдя лишних глаз, создал купол [Тишины].
        - И что же ты, Куарт, творишь, а? - спросил я, сжав хватку немного сильнее и смотря на него сверху вниз. Бедолага был одного роста со мной, но сгорбился.
        - А что я делаю… не так? - рассеянно спросил он.
        Отпустив его, шагнул в сторону, после чего скрестил руки на груди.
        - Каков был приказ нашего главнокомандующего войсками Теурия в отношении людей?
        - Захватить их территории в кратчайшие сроки! - отрапортовал он, вытянувшись смирно.
        - Убить всех, полностью зачистив территорию, - отрицательно покачал я головой, на что парень удивлённо округлил глаза.
        - Но… но… мы ведь так и сделали.
        - Повторю для особо одарённых: пленных не брать!
        - Вы о тех женщинах, что ли? - наконец понял он, о чём я говорю. - Так они не пленные, это рабы.
        Я хлопнул себя по лбу и медленно провёл рукой по лицу сверху вниз, после чего остановился на подбородке.
        «Да убей ты его, чего возишься?» - подал голос Эой.
        «Мы не убиваем демонов», - ответил я, инстинктивно скривив лицо от недовольства.
        «Да кто заметит то? Скукота!»
        И тут моя ладонь, которой держал подбородок, метнулась вперёд, хватая демона за шею и приподнимая над землёй.
        «Ты что творишь?!» - возмутился я, пытаясь вернуть контроль конечности. Спустя несколько секунд мне это удалось, хоть и с большим трудом.
        Парень устоял на ногах. Качнувшись, он схватился за горло и сделал несколько шагов спиной назад. Взгляд его выражал испуг и непонимание, судя по позе, нападать на меня в ответ он не собирался.
        - Убить всех - значит убить всех, - довольно злобно сказал я, сверля Куарта тяжёлым взглядом. - Или ты так и не понял, зачем мы всё это делаем?
        - Чтобы вернуть власть демонов, как в былые времена, - уверенно ответил он, потирая шею. - Как когда вы правили всеми демонами.
        И ведь попробуй что-то возразить…
        - Мир обречён, он осквернён Богиней и её деяниями, - начал я проповедь. - Наша цель, как избранного самой Праматерью народа, зачистить всё население по максимуму.
        - Но, как же трофеи? - удивился недовольный парень. - Разве победитель не имеет права забрать причитающееся?
        - Разве демон не должен следовать воле своего бога? Или гордыня от собственной значимости совсем замылила тебе глаза?
        - Я… я… - он пыхтел от возмущения, но так и не смог ничего выдавить из себя внятного.
        - Что ты? - с вызовом в голосе осадил я его. - Я посланник Праматери, я тот, кто несёт её волю. Ты хочешь что-то мне возразить? Того, с кем сила самих богов?
        Он определённо был не согласен со мной, но перечить не посмел. Опустив взгляд себе под ноги, он склонился в поклоне.
        - Нет. Вы правы, я виноват в том, что неправильно истолковал приказ, - отчеканил он каждое слово. - Готов понести заслуженное наказание.
        - Надеюсь, Куарт, это твой первый и последний проступок на этой войне. Можешь идти.
        Он удивлённо посмотрел на меня, после чего кивнул и, развернувшись, собрался уходить. Но, сделав несколько шагов, он остановился.
        - Генерал Аветус, могу обратиться? - спросил он.
        - Можешь.
        - Это ведь ваш приказ? Убивать всех людей.
        - Теурий не глупец, - ухмыльнулся я. - Он прислушивается к самому близкому к Праматери Жрецу.
        Парень кивнул и, наконец, ушёл.

* * *
        - С вами желает поговорить Теурий, - услышал я голос Вира.
        - Скажи, что меня нет дома, - улыбнулся я, прекрасно зная, что тот стоит за дверью и всё слышит. Настроение с утра у меня улучшилось, так что показалось хорошей идеей немного пошутить.
        - Мне необходимо срочно с тобой поговорить, - злобно проговорил он, сразу же ворвавшись в комнату, чем вызвал у меня приступ смеха.
        - Садись уже, - сказал я ему, показав на кресло рядом. - Что там у тебя случилось?
        «Король» опешил, увидев весёлого меня, сидящего у камина. Он всё ещё настороженно относился ко мне, что и не удивительно, ведь, по сути, являлся моим рабом. Поправив одежду, хоть та и так сидела идеально, он спокойным шагом подошёл ближе и сел рядом.
        - Ну так чем обязан чести, «мой король»? - хмыкнул я, не дождавшись от него объяснений. - Пришёл погоду обсудить? Или что-то серьёзное?
        - По поводу того приказа, что ты поручил мне передать от своего имени армии демонов. Ты что, и правда имел в виду тотальное уничтожение людей?
        - Убить всех, пленных не брать. Что именно оказалось не понятно тебе?
        - Да всё! - парень сжал подлокотники. - Ты решил поиздеваться? Зачем всё это?
        - Не кажется, что ты преувеличиваешь собственную значимость для меня? - покосился я на него, улыбаясь. - Полагаю, это по поводу инцидента сегодня утром?
        - Верно полагаешь. Ты хоть представляешь, что началось, когда тот мальчишка растрепался о случившемся среди командования? Мне пришлось выкручиваться на ходу!
        - Ну, а ты как хотел? - пожал я плечами. - Сам желал быть королём, вот и разбирайся с шелухой. Я именно потому и не тороплюсь на трон.
        - Ты серьёзно, с ума сошёл? - Теурий потерял терпение и повысил голос, пялясь на меня. - Как можно запрещать высшим демонам набирать себе рабов? Они же ради этого и пошли на войну! Они хотят власти над людскими массами, а не пустошами!
        Я вздохнул, смотря на огонь, и задумался. А ведь правда? Будь этот голос в голове лишь воображением… Всё было бы в разы проще!
        «Я же тебе говорил, что нужно было убить того мальца», - хмыкнул Эой.
        - Мне плевать, чего они там хотят, - ответил я довольно грозным тоном. - Всё будет так, как скажу я, понятно?
        Я перевёл взгляд на поджавшего хвост демона. Тот отвечать не спешил, так что я снова переключил внимание на камин.
        - Мне становится всё сложнее сохранять лояльность Совета, - довольно тихо сказал он, нарушив тишину.
        - У тебя ведь чудо-скипетр есть, в чём проблема? - отмахнулся я.
        - Я же говорил, что не могу его использовать постоянно, - раздражённо ответил он. - Что ты собираешься делать, когда верхушка открыто выступит против меня? Что мне им говорить?
        Да уж, я изначально и не ждал, что с демонами всё пойдёт гладко, но откладывал решение проблемы.
        - Слушай, а тот парнишка не рассказал, как я его чуть было не придушил?
        - Что? - судя по удивлённому возгласу, Теурий впервые об этом слышал.
        - Он надоел Эою, и тот попытался его убить. Мне стоило немалых усилий вернуть контроль тела.
        - К чему ты это говоришь? - нахмурился демон.
        - К тому, что Эою, как и Праматери, чхать на всех нас, дорогой мой король, - усмехнулся я. - Мы все умрём, и не когда-то там, а в довольно ближайшем будущем. Бог Разрушений жаждет сам понимаешь чего, мне всё сложнее сдерживать его. Если однажды демоны выйдут из-под контроля, - я повернул голову и пристально посмотрел в глаза парню, - то они тут же покинут этот мир. Скорее всего быстро и почти безболезненно.
        Теурий сглотнул.
        - Ты точно псих, - сказал он, явно впечатлённый.
        - Все мы психи в той или иной степени. Особенно когда до конца остаётся всё меньше времени. Ты ведь не в курсе, что днём уже невозможно находиться под солнцем? А прошло не так много времени, лишь несколько месяцев.
        - Нам всегда было тяжело находиться под солнцем, - недовольно пробубнил Теурий. - Глаза чувствительны к свету.
        - Я не о демонах, а о людях. Мир умирает.
        - Ты это давно говоришь, но пока все живы и здоровы.
        - А нужно, чтобы все были мертвы, здоровье уже не важно. Неужели ты сам не хочешь…
        - Хватит! - он ударил ладонями по подлокотникам кресла. - Ты на чьей стороне? Что ты хочешь? Ты за людей или демонов?
        - Демонов.
        - Тогда почему у тебя люди жируют? Ты полагаешь, об этом никто не знает? Или после всего намерен поделиться ресурсами?
        - Может, и намерен. Только если они примут мою модель содержания.
        - Не примут, - он отрицательно покачал головой. - Рабы должны содержаться подобающе. Как это было испокон веков. Просто отмени этот глупый приказ.
        - Не отменю. Я всё сказал.
        Глава 6
        В последние дни Сорин чувствовал себя довольно паршиво. Он знал о тех глобальных событиях, что готовились в мире, но всё же, когда увидел палатки беженцев перед воротами Зелёного Лога, то испытал чувство вины. Пропускной пункт мог обрабатывать лишь определённое количество человек в день, к тому же, история каждого поверхностно проверялась, выдавались сопроводительные документы, без которых невозможно было передвигаться по землям. Бюрократическая машина Больстона поражала своим размахом и медлительностью. Следование букве закона в первую очередь, и уж потом нормам человечности.
        - Мы не можем подвергать риску мир и покой всех поданных Больдстонов ради кучки незнакомцев, - ответил чиновник на пожелание юного мага ускориться хоть немного. - Как бы эти люди не страдали, мы в первую очередь должны беспокоиться о своих гражданах. Вот когда они пройдут все процедуры и станут полноценными членами нашего общества, сами будут против нарушения регламентов в отношении таких же беженцев. Поверьте, - мужчина снисходительно улыбнулся, - я знаю, о чём говорю. Если у вас больше нет ко мне вопросов, то, простите, но мне нужно работать.
        Сорин рассеянно кивнул и мужчина, которого он выловил в коридоре, продолжил свой путь, как и молодой секретарь с кипой бумаг в руках, что мялся с ноги на ногу во время их разговора. Если бы Хоментов не имел корочку представителя службы безопасности, то его бы даже слушать не стали. Этот пропуск уже неоднократно помогал магу решать проблемы, и он не представлял, каково приходилось обывателям. Хотя, и проблемы у них были несколько иного характера, более приземлённые.
        Парень брёл по улицам городка, погружённый в свои размышления, когда раздался колокольный звон, оповещающий о чрезвычайной ситуации. Улицы и так не отличались пустынностью, а тут ещё жители повываливали из своих квартир и начали переговариваться. Паники не возникло, но скопление народа не способствовало быстрому передвижению, так что Сорин тут же запрыгнул на крышу ближайшего дома и помчался к главным воротам. Каково же было его негодование, когда те оказались заперты…
        Начальник охраны заставы нашёлся на смотровой точке, Гуарил, высокий старик воинственного вида. Они познакомились шапочно ещё год назад, когда Сорин в составе Светлого Отряда вместе с армией короля Вадиса пытался брать штурмом этот самый городок.
        - Открой ворота! - злобно прорычал парень, которого пропустили даже без предъявления документов.
        - Да ну? - мужчина посмотрел на него сверху вниз и скрестил руки на груди: - С чего вдруг?
        - Нельзя оставлять тех людей одних! - парень махнул в сторону полей.
        - А кто их оставляет? - хмыкнул Гуарил. - Примчался в пене, ни в чём не разобрался, указываешь кому что делать. С чего столько чести такому, как ты, Хоментов? И что только лорд Владимир в тебе увидел?
        Услышав смешки окружающих офицеров и солдат, Сорин одёрнул себя. И ведь действительно, что-то тон стал нервным и безрассудным в последнее время. Хотя, причины он прекрасно понимал - Владимир. То, что делал этот человек, не могло оставлять бесстрастным. Действительно ли Сорин верную сторону выбрал? Правильно ли он поступает? Вот, вроде, всё логично, только… а стоит ли оно того, счастье одних, воздвигнутое на горе других?
        «Всегда так было, не глупи», - сказал он сам себе и посмотрел на начальника заставы, он же бывший генерал ополчения.
        - Простите мою несдержанность, - сказал маг. - Можете прояснить обстановку?
        - Для вас, специальный агент службы безопасности, всегда пожалуйста, - с лёгкой усмешкой ответил мужчина и слегка поклонился. - Демоны, наконец, позарились и на наш надел. Но, не беспокойтесь, господин Хоментов, мы предвидели подобное развитие событий. Третья Армия сейчас заходит с тыла врага, вряд ли они вообще дойдут до наших ворот.
        - Владимиру… сообщили? - сглотнул Сорин, осознавая масштаб происходящего.
        - Разумеется, - хмыкнул Гуарил. - Доклад уже отправлен, как только они приблизились к землям Дечебалсона. Тут работают не дармоеды, знаете ли.
        - Зачем ворота то закрыли, если опасности нет? - поразился Хоментов.
        - А потому что есть регламент, специальный агент. Или вы запамятовали? Негоже быть таким забывчивым. Профнепригодность это.
        - Я о том, что нет смысла их закрывать, если реальной опасности нет. В прошлый раз вы ведь именно так поступали, разве не так?
        Гуарил тяжело вздохнул и покачал головой из стороны в сторону. Сорин и так уже понял, что мужчина его недолюбливает и только статус позволяет избегать каких-то санкций.
        - Враг в поле видимости, это раз, - начал объяснять как нерадивому школьнику начальник заставы. - Если мы продолжим делать вид, что ослепли, это вызовет подозрения, два. Так что ворота будут закрыты ровно до тех пор, пока я не решу иначе. Здесь и сейчас именно я отвечаю за безопасность своих людей и граждан, это моя ответственность. Мои полномочия превосходят ваши, господин Хоментов.
        За стенами начался шум, несколько офицеров подошли к парапету. Сорин так же не удержался и решил посмотреть, что там происходит.
        Заметив то, что средь бела дня закрыли ворота, беженцы забеспокоились, почуяв неладное. Вскоре же и появление армии на горизонте не ушло от внимания. Началась паника. Люди бежали к воротам, прося их впустить, Сорин видел, какое безумие творится внизу, но не мог решить, что ему делать и как на это реагировать. Люди падали в ров, толкались, давили друг друга…
        - Ты ничего не можешь здесь сделать, смирись, - услышал парень над самым ухом.
        - Как вы можете просто наблюдать за этим, ничего не предпринимая? - парень посмотрел на мужчину.
        - Что мне сто тысяч бродяг, когда за моей спиной миллионы жизней? Запомни, парень, раз до сих пор ничего не понял. Не всегда можно поступить правильно, иногда приходится выбирать компромисс, идя на жертвы. Этот мир не идеален. Возможно, иной будет получше.
        Гуарил улыбался так, будто это являлось светской беседой, а там внизу не умирали бессмысленно люди.
        - Возможно, вы правы, - сказал он наконец. - Я ещё довольно молод. Но, всё же, не очерствел настолько, чтобы смотреть на всё это и ничего не чувствовать.
        На лице мужчины мелькнул гнев, он схватил мага за отворот куртки и резко притянул к себе.
        - Полагаешь, я в восторге от всего этого? У меня нет выбора, из двух зол я выберу меньшее. Хочешь помочь? Дерзай, подсоби Третьей Армии, полагаю, там ты нужнее, чем здесь.
        Он отпустил одежду парня и небрежно прогладил её. Сорин же решил больше не препираться с Гуарилом, а последовать его совету и выплеснуть всю свою ярость на врага.

* * *
        Теурий никогда не любил Придворный Совет, но был вынужден считаться с ним. Невозможно руководить страной, когда тебя не поддерживают самые могущественные представители общества. Конечно, у короля и раньше происходили разногласия с этой сворой заносчивых аристократов, но чего-то по настоящему серьёзного не было. К тому же, в особых случаях склонить Совет на свою сторону ему помогал артефакт власти, вот только слишком уж часто он им пользовался в последнее время. Казалось, демоны начали вырабатывать к нему иммунитет, особенно как раз представители Совета, что находились рядом с королём дольше других. А потому король с каждым днём видел всё меньше смысла в своём правлении. Он всего лишь раб на троне, неприятно подобное осознавать. Как бы он не пытался убедить Владимира в абсурдности его политики, тот продолжал гнуть свою линию.
        - Как наши дела? - устало спросил он Венедикта, главу Инквизария. Тот весь период правления находился подле короля, а когда сменил своего отца на высоком посту, то стал ещё полезнее. Уж в ком, а в этом демоне Теурий не сомневался.
        - Хотелось бы мне сказать, что всё замечательно, но, - парень развёл руки в стороны, - скажем так, стабильно плохо.
        - То есть, всё же плохо, - вздохнул король и бросил ненавистный взгляд на кипу бумаг перед собой. Именно из-за этих документов он находился на грани того, чтобы бросить всё куда подальше. И не важно, убьёт его Владимир или чего хуже, Теурию просто надоел весь этот фарс.
        - Лучше стабильность, чем нестабильность, ваше величество. Совет, да и будем честны, не только он, крайне недоволен теми привилегиями, что вы дали Аветусу.
        - Сначала они чуть ли не поклонялись ему, а теперь недовольны.
        - Говорят, вы так откупаетесь от его притязаний на трон.
        - Если бы, если бы… Надеюсь, твои ребята в форме? - скептически улыбнулся Теурий, смотря в глаза Венедикту. - А то скоро Совет будет ещё более недоволен, чем обычно.
        - Конечно, охраны на этом заседании будет больше, чем обычно, - кивнул парень. - Любопытно только, какой неприятный сюрприз вы приготовили для них?
        Теурий потёр лицо, размял кисти рук и снова упёрся взглядом в стопку бумаг.
        - Я отдам ему в управление треть Поверхности.
        Венедикт открыл рот в немом вопросе, но задать сразу его не смог из-за сильного удивления.
        - Вы серьёзно? Это не шутка? - выдохнул он наконец.
        - Серьёзнее некуда! Знаешь ведь, что случилось вчера? Он разбил армию сына Авдикия, которую, кстати, после отставки племянника, поддерживал Севир. Эти два сумасшедших старика недовольны больше всех. Они точно не плетут интриг?
        - Достоверных доказательств у меня нет, лишь домыслы. Информаторы говорят, что они только возмущаются за бокалом вина, не более. Да и подозрительных движений внутри Проклятых Земель нет. Кстати, я слышал, что сам Аветус на поле боя не появился.
        - Да, его не было. Иначе родственники этих стариков были бы мертвы, а меня одолевала головная боль от претензий их семей. И сейчас я хочу узаконить права Аветуса на часть земель, чтобы больше никому в голову не приходили дурные мысли отжать что-то у Генерала Третьей Армии.
        - Но треть… Не много ли чести? Пусть он даже не самозванец, слишком уж исключительные условия он получит. Верхушка древних семей точно будет недовольна подобным.
        Теурий сжал челюсть до скрипа зубов, настолько ему осточертел Владимир, оправдания поступкам и приказам которого ему приходилось высасывать из пальца. Так и хотелось дать отмашку «разбирайтесь сами» и свалить в рассвет, к Розалии… Странное дело, находиться рядом с ней оказалось куда приятнее, чем утопать в роскоши королевских привилегий. Хотя, у него и этого не осталось, только девчонка отдушина. До чего же докатился великий спаситель своего народа Теурий!
        - Тогда напомни им, - сказал он, повысив голос, - каков вклад Аветуса в общую победу! Он сделал за несколько лет больше, чем все они вместе взятые за столетия! Или я не прав?
        Глава Инквизария лишь простодушно улыбнулся и развёл руками:
        - Тут уж возразить нечего. Сомневаюсь только, что старикам есть дело до чего то подобного, когда их интересы ущемляются.
        - За свои интересы пусть борются сами, я не мать им, гладить по головке и говорить, что они лучшие просто потому, что они есть. За привилегии нужно расплачиваться кровью и потом, а не пафосными, но пустыми словами. Я отстаивал их интересы ровно до тех пор, пока они были обоснованы. Сейчас кроме брюзжаний о том, что им конфет меньше дали, я не слышу ничего.
        - Лучше поберегите свой пыл для Совета, ваше величество, - всё так же беззаботно улыбался Венедикт. - Меня вам убеждать не в чем, я и так на вашей стороне и всё прекрасно понимаю.
        В дверь постучали, после позволения вошёл слуга.
        - Совет собран, ваше величество. Ждут только вас.
        «Надеюсь, охраны достаточно, и меня не прирежут свои же», - подумал Теурий и поднялся из-за своего стола.
        - Тогда, идём, Венедикт, - сказал он, беря тонкую стопку бумаг со стола.
        Глава 7
        Заседание Придворного Совета прошло именно так, как и предвидел Теурий. Двадцать демонов, представителей влиятельнейших семей, оказались ожидаемо недовольны решением короля. Они то давно поделили Поверхность между собой, ещё столетия назад, а потому априори считали уже своими наделы. И тут им говорят, что те ничего не получат.
        Теурий и так смотрел сквозь пальцы на порабощение вместо истребления завоеванных народов. Что бы Владимир не говорил, но добиться подчинения демонов в подобных вопросах дело неблагодарное. Они всегда хотели большего, собственно, потому накануне и попытались отбить часть земель Больдо. Теурий предвидел подобное развитие событий, собственно, как и Аветус, но оба до последнего надеялись, что оно не произойдёт. И всё же, документ был подготовлен несколько месяцев назад и ждал своего часа.
        - Ваши попытки задобрить Аветуса смешны, - говорил Севир, лютый консерватор. Он являлся одним из троих на Совете, кто знал при жизни короля Аветуса Кровавого. Вторым был Теурий, а третьим Келсий, демон с куда более либеральными взглядами. Он предпочитал вмешиваться по минимуму, но свою выгоду никогда не упускал. - Не проще ли сразу уступить ему трон? К чему весь этот цирк, зачем вы настраиваете против себя всех?
        Теурий не мог ничего ответить на этот вопрос, хоть и хотел. Печать всё ещё запрещала ему распространятся о связи с Владимиром. Самое забавное, что он уже и сам бы с радостью уступил трон, вот только - кто ему позволит? Он прекрасно понимал, что роет себе могилу из-за распоряжений хозяина, будь он неладен. Чего добивается Аветус на самом деле, Теурий так и не понял, ведь это недовольство народа касается и его тоже, пусть и пока в немного меньшей степени.
        - По вашим словам выходит, что заслуги не стоят ничего? - мило улыбаясь, отвечал король. Собственно, как и всегда, он изображал уверенного в себе правителя, у которого абсолютно всё под контролем. Уж что, а играть он научился прекрасно.
        - Не нужно выворачивать посыл моих слов наизнанку, ваше величество. Вы прекрасно понимаете, что я имел ввиду, как и большинство присутствующих.
        - Полагаю, что все присутствующие прекрасно знают, что Аветус ещё до Нашествия окольными путями смог подчинить себе огромные территории. Даже сейчас остальные две армии чувствуют себя вольготно только благодаря той подготовительной работе, что провёл именно Аветус. Напомнить, что было в прошлый раз, позапрошлый? Каковы были наши успехи? Те крупицы, которым мы радовались и которые праздновали? Они меркнут с тем, что смог сделать всего один из нашего народа…
        - Из нашего народа?! - возмутился Авдикий, представитель более молодого поколения. Его отличительной чертой являлась нетерпимость к другим расам. - О чём вы вообще говорите?
        - Так и знал, что вы вставите своё никому ненужное мнение, - хмыкнул король, и было чему. Этот демон не так давно сменил своего отца в совете и относился к слабейшему дому из двадцатки. - Неужели вы всё ещё сомневаетесь в том, что Аветус именно тот, за кого себя выдаёт? И это после всего, что им было сделано?
        - Его тело человеческое, это знают все, он сам этого не отрицает! Он больше не один из нас, какие могут быть привилегии какому-то человеку?!
        Заявление Авдикия взбудоражило Совет. Не все считали его утверждение верным, но всё же оно имело смысл, к тому же сходилось с общими интересами.
        - А если бы в Сосуд поместили самого Люция, как и планировалось изначально, ваше суждение осталось бы прежним? - с усмешкой и достаточно громко спросил король.
        Разумеется, Люций являлся одиозной фигурой в истории демонов. Первый король, занявший место подле самой богини Тьмы, подобной чести удостоились единицы. Даже помыслить о том, чтобы назвать Люция человеком лишь из-за оболочки, которую он занял, было невозможно, и Теурий это прекрасно понимал. Пройди несколько тысяч лет и, возможно, самого Аветуса боготворили так же. Но пятьсот лет слишком малый срок, к тому же, официально он так и не появлялся рядом с Праматерью, до недавнего времени о судьбе его было совершенно ничего не известно.
        - Не говорите глупостей, - среди воцарившейся тишины раздался голос Севира. - Нельзя сравнивать этих двоих, они даже близко не похожи. Их судьбы, их связь с Праматерью, всё отличается.
        - То есть, вы ставите под сомнение поддержку Аветуса церковью? - улыбнулся король ещё шире, хотя самому было страшно. Сколько ещё он сможет манипулировать Советом, сдерживать их?
        - Церковь может поддерживать его сколько угодно, это не значит, что Праматери есть дело до него. Его роль может выполнить и кто-то другой.
        - Уж не вы ли Севир? А не стары для этого? Ни одному Генералу ещё не удалось сравниться с результатами Аветуса…
        - Хватит! - ударил ладонью по столу Севир и Теурий покосился на инквизария. Он точно уверен, что этот старик не возглавляет оппозицию? Слишком уж уверенно он себя чувствует на Совете. - Не стоит записывать в заслуги простое везение. У него всегда было тело человека, а потому он мог находиться в стане врага незамеченным. На подобное не способен ни один из нас, сколько попыток потерпели крах. Вопрос ещё ведь в чём, а не потому ли ему удалось так хорошо устроиться, что он человек?
        - И зачем человеку помогать нам, в таком случае? - спросил Теурий, хоть и сам знал ответ на этот вопрос.
        - Он прекрасно понимал, что наша победа лишь дело времени. Он добровольно поклонялся Праматери и заслужил её расположение. И всё для того, чтобы спасти часть человечества, дать им счастливую жизнь. Ему это удалось, что всем известно.
        - Наша победа дело времени? Чего же мы терпели поражение каждый цикл, не имея возможности вырваться из него? У вас есть ответы на эти вопросы? В чём вы сомневаетесь? Или только мне кажется, что данная дискуссия заходит в тупик?
        - Что ж, давайте проголосуем, - продолжил говорить за всех Севир. - Мы утвердим данные условия прямо здесь и сейчас, либо примем на рассмотрение? Второй вариант мне видится наиболее разумным, хотя я бы наложил право вето с большей охотой.
        - Право накладывать вето имеет весь совет, а не один его представитель, - хмыкнул король. - А что думает наш религиозный представитель?
        Теурий обратился к Лукреции, что не так давно укрепила свои позиции в церкви, хотя до этого предпочитала руководить Сквернозорием и пропадать в Подземелье, исполняя чужие желания. Уникальный дар, что может показаться бесполезным, на деле знатно обогатил девушку. Она была предана Аветусу, потому Теурий и выдвинул её кандидатуру на представительство в Совете, когда срок членства прошлого кандидата подошёл к концу.
        - Недопустимо, - довольно уверенно начала Жрица, - чтобы кто-то сомневался в Аветусе Кровавом, в его истинном предназначении, данном самой Праматерью Тьмой.
        - И? - спросил Теурий, когда Жрица смолкла, растеряв свой запал. - Вы что-то хотите предложить?
        - Да, ваше величество, - слегка поклонилась она. - Большое богослужение в главном храме. Сама Тьма даст ответ всем сомневающимся.
        - Я не против присутствовать на подобном мероприятии, хоть лично мне всё и так понятно. Что думает Совет?
        Демоны переглянулись и закивали друг другу головами. Наконец, все посмотрели на Севира, что вновь не понравилось Теурию.
        - Совет принимает приглашение на службу божеству. Многое должно стать на места, если Тьма почтит нас своим присутствием.
        Голосование же подтвердило то, о чём Теурий и так догадывался: распоряжение о распределении земель Совет взял на рассмотрение. Срок окончательного заключения по нему - следующий после богослужения день. Всё шло согласно плану.

* * *
        Лёжа в своей постели, Сорин вытянул перед собой руку. Он сжал и разжал пальцы, внимательно смотря на это простое действие. Накануне он поддался эмоциям и получил магическое истощение. С другой стороны, парень ни о чём не жалел, ему удалось выплеснуть весь негатив, что накопился в нём за несколько месяцев.
        Парень поднялся с постели и оделся. Посуду после завтрака уже забрали гоблины, да и после приёма пищи Сорин чувствовал себя готовым к тренировкам. Он улыбнулся, представив, как Фавоний снова будет бубнить про несерьёзность намерений человека служить Аветусу.
        Возле лаборатории толпились краснокожие, что удивило Сорина.
        - Наконец-то ты пришёл! - сказал один из них с явным облегчением. - Учитель опаздывает на целый час. Сам знаешь, мы бы сами сходили к нему, но… Ты с этим справишься лучше.
        - Точнее, меня вряд ли накажут, ты это хотел сказать? - хмыкнул парень. За мелкие проступки он никогда не расплачивался, а вот низшим демонам приходилось страдать. Что уж поделать, если учитель страдает тягой к садизму?
        - Ты, как всегда, проницателен, - улыбнулся демон. - Ну так что, сходишь?
        Сорин лишь кивнул, он тут же развернулся и направился в сторону личной комнаты Фавония. Он постучал несколько раз, но ответа так и не получил. Дёрнул за ручку, но та оказалась заперта.
        «Странно, не мог же он уйти куда-то, никого не предупредив?» - думал парень. Наконец, он решился и отпер дверь с помощью навыка.
        Внутри комнаты было так же темно, как и во всём убежище, но это не помешало рассмотреть обстановку. Кровать демона находилась за ширмой, так что парень осторожно обошёл её, еле дыша. Он не использовал навыки, так как против учителя они были бесполезны, за это он мог разозлиться. Каково же было удивление парня, когда постель оказалась не заправлена. Более того, из-под одеяла торчала копна седых волос.
        «Он что, спит что ли?!» - поразился Сорин и, сглотнув, подошёл ближе. Будить Фавония казалось не самой лучшей идеей, но он должен был проснуться при проникновении постороннего в комнату.
        «Проверка какая-то? Или чего он добивается?» - недоумевал парень. Подойдя ближе, он позвал учителя ромко по имени, но тот не откликнулся.
        - Вы что, заболели? Почему молчите?
        Аккуратно приподняв одеяло, он столкнулся с лицом старика. Тот словно спал, слегка приоткрыв рот. Его тощая, костлявая рука лежала рядом, так что Сорин коснулся её, с удивлением ощутив холод.
        - Помер, что ли? - сказал он вслух. Казалось сейчас старикашка подскочит, испугав незваного гостя, и начнёт хохотать. Но вместо этого он продолжал лежать, не шевелясь.
        Сорину ничего не оставалось, кроме как нарушить запрет учителя и использовать навык. Старик действительно оказался мёртв, в теле не было души.
        - Ну что? - услышал Сорин шёпот, стоило выйти из комнаты. Повернувшись, он увидел группу испуганных краснокожих, что с любопытством рассматривали его.
        «Пришли полюбоваться, как меня будут отчитывать?» - подумал парень и улыбнулся. Мечтам учеников не суждено сбыться.
        - Фавоний мёртв, - сказал он, наблюдая за тем, как рожи уродцев вытягиваются в изумлении.
        - Да ты гонишь!
        - Хочешь, иди сам проверь, - пожал парень плечами. - А я к Аветусу.
        Глава 8
        - Как это ты не будешь его воскрешать?! - Сорин был потрясён словами Владимира. - Ты хоть понимаешь, какой это будет удар по нашей военной мощи? Кто ещё возьмётся заниматься всем этим, пополнять запасы артефактов и зелий? А некромантия? На Фавонии же держится всё!
        Лорд земель и Хозяин тёмных тварей лишь устало посмотрел на парня и похлопал ладонью рядом с собой.
        - Присядь, не ори. Смотри, как красиво, - голос мужчины был довольно тихим.
        Маг и не стал бы спорить, что утопающие в закатном мареве зелёные холмы смотрятся потрясающе, но совсем не об этом он думал. Сейчас Больдоград и замок в нём казались объяты огнём, отчего в голову лезли ещё более неприятные мысли. Парень никак не мог взять в толк, зачем добровольно отказываться от такой полезной единицы, как полудемон-некромант.
        - Конечно, ты не понимаешь, - продолжил говорить Владимир. Не спеша, словно обдумывая слова на ходу. - Я знавал Фавония ещё в те времена, когда он был низшим по имени Фонсо. Раньше полудемоны по статусу стояли рядом с красными и не имели практически никаких привилегий. Знаешь, с тех пор немногое изменилось для него, что печально. Он прислуживал всю свою долгую жизнь, мечтал о свободе, когда никому ничем не будет обязан. Этому так и не суждено было свершиться, даже я не смог подарить ему хоть крупицу счастья, использовал, как и все. Но последнее его желание я не могу оставить без внимания, даже если это совершенно невыгодно для меня. Что так смотришь на меня? - хмыкнул мужчина, косясь на недоумевающего Сорина. - Я сволочь, конечно, но не последняя. Знаешь, мне вспоминается то время, когда он чуть было не придушил меня, приняв за имитатора. Ободрав меня как липку перед этим. Весёлые были времена, не то, что сейчас. Не испугайся он в последний момент тогда, всего бы этого не было.
        Повисла пауза. Отчасти Сорин понимал, что ему хотел сказать Владимир - Фавоний прожил достаточно и достоин покоя. Но… не сейчас же, когда Нашествие в самом разгаре!
        Вечер начала лета, когда воздух за день прогревался недостаточно, чтобы дарить тёплый ветерок и ночью. Шелест листьев, стрекотание насекомых. На миг парню показалось, что нет всего того безумия в мире. Неужели, именно за этим Аветус и приходит сюда? Не просто полюбоваться на пейзаж?
        - Вы говорите так, будто сожалеете о чём-то, - тихо сказал он, от волнения сжимая колени ладонями.
        - М? - Владимир удивлённо посмотрел на паренька. Нет, уже мужчину, скорее. Пусть он ещё достаточно молод, но взгляд тяжёлый, сразу понятно, что он многое перенёс. Это уже не тот наивный пухлый мальчик, каким Димир встретил Сорина в Южной Столице.
        Рука словно сама потянулась к его волосам, чтобы потрепать. «Интересно, Больдо вырастет таким же? Ах, да… вырастет ли…», - подумал Владимир и оставил волосы Сорина в покое. Тот же никак на физический контакт не отреагировал.
        - Однажды я решил жить так, чтобы ни о чём не жалеть. Знаешь, - Владимир улыбнулся, - вышло скверно.
        - Тебе кажется это всё забавным? - нахмурился парень. Похоже, он уже давно потерял страх, точнее, слишком уж это чувство стало естественным и родным.
        - Нет, конечно. Просто, если я не буду смеяться, то сам себе брюхо вспорю. Некрасиво получается, как считаешь?
        - И всё же, как нам быть без него? - решил Сорин вернуть разговор в прежнее русло. Тема, что затронул Владимир, вновь заставляла его сомневаться, а этого он пытался избежать уже давно.
        - Нет незаменимых, будь то человек, демон или кто-то ещё. Зачем я настоял на том, чтобы этот старый пердун взял учеников?
        - Ты хочешь на них спихнуть всё это? - удивился маг.
        - А то на кого, не на тебя же? Ты ведь у нас не тёмный.
        Сорин лишь вздохнул на подобное замечание.
        - Фавоний так и останется в Хранилище Душ?
        - Да, только не моём. Пусть отправляется к Праматери.

* * *
        Когда Сорин вернулся в Убежище, то нашёл всех красных за делом: они повторяли пройдённый материал на практике, причём каждый то, что хуже всего у него получалось. Человек даже усмехнулся про себя их рвению. Конечно, они были уверены, что учителя воскресят, но не могли не знать, что вернуться к обязанностям тот сможет минимум через неделю.
        Пий, именно так звали лучшего ученика Фавония, к нему парень и направился.
        - Как успехи? - спросил Сорин, наблюдая за тем, как тот старательно отвешивает ингредиенты для зелий. На нём была надета защитная маска, чтобы случайно дыханием не сбить крупицы вещества. Учитывая, что крыльев носа у него не было из-за расы, потоки воздуха распространялись прямо вперёд.
        Демон аккуратно пересыпал порошок с листка в колбу и повернулся к человеку, снимая маску.
        - А что, хочешь помочь? - усмехнулся он.
        - Нет, конечно. Просто ждал, пока освободишься.
        - Да? И что же тебе нужно от меня, особенный?
        Сорина называли «особенным» из-за статуса, что дал ему Аветус. В этом не было какого-то негатива, скорее клеймо, чтобы не забываться, что они не ровня.
        - С сегодняшнего дня ты хозяин лабораторий. Поздравляю.
        Пий моргнул, а потом залился смехом, чем привлёк внимание остальных членов группы.
        - Ну ты даёшь, я даже поверил на долю секунды.
        - Документы на твоё назначение будут подготовлены завтра, - продолжил говорить парень с каменным выражением лица. - Остальные станут твоими подчинёнными, сам распределишь обязаннсоти тем, кто решит остаться.
        - Ты что, серьёзно? Но как же учитель Фавоний?
        - Хозяин сказал, что не будет его воскрешать. Его служение господину окончено, так что учитель наконец направится к Праматери, как того и хотел.
        - А ты? - Пий удивлённо смотрел на человека, как и остальные краснокожие. - Что ты будешь теперь делать?
        - У Фавония большая библиотека, - пожал плечами Сорин. - Поищу что-то полезное, изучу. Вы и сами знаете, у меня помимо учёбы есть обязанности в землях. Так что о том, чем мне заниматься, вопроса не стоит. Вам же удачи, парни!
        Человек развернулся и ушёл из лаборатории, оставив недоумевающих демонов. Те не могли определиться, радоваться ли им сложившимся обстоятельствам, но в итоге решили закончить негаданный свободный урок, и уж потом хорошенько обдумать своё будущее.

* * *
        Культ Тьмы отличался от культа Светлой Богини. Праматери не были нужны десятки и сотни храмов, поклоняться ей позволялось где и когда угодно. Не важно, специально это отведённое место или нет. Некоторые выделяли для этого комнату в доме, другие даже собственный кабинет либо спальню, уголок в саду либо лесу. После многочисленных поклонений место становилось намоленным, пропитывалось энергией божества. Как итог, мана и здоровье восстанавливались немного быстрее, так что чувствовался душевный подъём - довольно неплохие свойства, которыми грех было не пользоваться.
        Главный храм можно было и не называть таковым, так как он являлся единственным по своей сути сооружением. Энергетика здесь такая, что особо юным индивидам могло вскружить голову. Жрецы же скорее не каста священников, как у Пресветлой, а класс военных магов, они же поддерживали порядок во время массовых мероприятий.
        Храм находился в Подземелье, вокруг него и воздвигался комплекс, разумеется, без прямого доступа. Когда-то это была огромная пещера, в которой располагалось настолько древнее капище, что никто не знал, когда всё это началось. Возможно, даже с момента сотворения расы демонов. Попасть сюда можно было только с помощью пространственной магии, того самого дара, которым могли пользоваться все тёмные. Но не все владели им одинаково хорошо, большинству приходилось тратить слишком много сил для активации. К тому же, лишь демоны могли войти сюда и провести представителя иной расы, что случалось лишь несколько раз за всю историю.
        Огромная пещера, амфитеатром спускающаяся к центру, где располагался алтарь. Человеческие жертвоприношения, Владимир уже совсем отвык от этого. Желоб для крови шёл прямиком к небольшому водоёму вокруг площадки, и если всё удавалось, то вода становилась чёрной как нефть. Иначе, алая жидкость обесцвечивалась, растворяясь. Но если ритуал всё же завершался успешно, то в ведущего Жреца мог вселиться представитель божества и передать волю Праматери.
        Демоны стояли почти у самой кромки воды, настолько много их собралось. Это и неудивительно, представление обещало быть зрелищным. Сам Владимир, облачённый в церемониальный балахон, как и все присутствующие, прошёл по узкому мостику к центральной площадке и остановился рядом с Лукрецией. Что и не удивительно, она была избрана ведущим: мало кого прельщало ради пяти минут «благодати» восстанавливаться несколько месяцев. Жрица же представляла собой исключительный случай: забрав укрепление тела молодостью у Розалии, она могла надеяться на отсутствие побочных эффектов. Сомневайся она в подобном исходе, вряд ли бы согласилась.
        Здесь же находилась зомбированная жертва. Лица её не было видно под капюшоном, но по росту Владимир предположил, что это молодая девушка. Вообще обстановка очень уж навевала ностальгию по тем временам, когда он ещё был Аветусом. Воспоминания не вовремя рвались наружу, приходилось их игнорировать, вслушиваясь в речь Лукреции. Он даже не заметил, как помощники уложили девушку в белой робе на алтарь и связали. Сами они ушли, слившись с толпой и забрав её плащ. На площадке остались только трое.
        Энергетика давила на Эоя, тот сидел тихо, не решаясь что-то комментировать. Сам же Владимир ощущал давно забытое чувство лёгкости в теле. Будто он наконец-то выспался…
        Лукреци закончила болтать и направилась к жертве, сжимая в ладонях церемониальный кинжал. Владимир почувствовал некоторое разочарование, но не от того, как демоница вскрывала грудную клетку смирной девушке, а что неожиданные мгновения лёгкости скоро закончатся.
        Так и произошло. Воды окрасились в нужный цвет, а Жрица посмотрела снизу вверх на мужчину рядом с собой. В прорезях её глаз плескалась сама Тьма, поглотивная сознание человека…
        - Сын мой… Любимый, - девушка протянула руку и коснулась щеки уже не человека. Эой качнулся и отстранился, испуганно озираясь по сторонам.
        - Ты что сделала? - удивлённо спросил он.
        - Просто остановила время ненадолго, - улыбнулась девушка. - Не волнуйся ты так. Я очень скучала.
        - Я заметил, - парень скрестил руки на груди. - Так любила и скучала, что заперла подальше и даже не подумала отпустить.
        - Лишь немного перестаралась, - всё так же улыбалась она, внимательно разглядывая его. - Ты сам виноват, мешал мне постоянно. В любом случае, ведь осталось не так много времени, и ты будешь свободен. Ты не можешь не чувствовать этого.
        - С чего вдруг ты решила поговорить? Я ведь приходил к тебе, но вместо того, чтобы всё объяснить, просто приказала исполнить предназначение. Неужели решила изменить наш договор? Что тебе нужно? Я ведь сказал уже, мы не сольёмся воедино, и не мечтай.
        - Сказала же, соскучилась. Ты мне не веришь? - немного обиженно проговорила она.
        - Ты хоть понимаешь, зачем эти демоны позвали тебя? Уж точно не ради разговоров со мной.
        - Да какая разница? - отмахнулась Тьма. - Их порывы так мелочны и скучны… Не считаешь, что следует ускориться? Ты же Бог Разрушений! А мир всё так же цел. Давно пора уже закончить всё это, не считаешь?
        - Будь всё так просто, - недовольно фыркнул Эой. - Кто этот Аветус, что ты мне подсунула? Почему мне не удаётся подчинить его?
        - А? - девушка удивлённо уставилась на него. - О чём ты? Он лишь игрушка, специально выбирала для тебя. Нравится? Вижу ведь, что нравится, иначе бы не возился так долго. Дарю, как и всех, кто находится в тебе. Только поспеши, хорошо? А по поводу демонов не беспокойся, я всё улажу.
        Глава 9
        Когда воды окрасились в чёрный цвет, демоны синхронно преклонили колени. Они ожидали увидеть кого угодно, но только не своего бога в смертной обличье. Энергетику Праматери все знали и не могли ни с чем спутать.
        Повисла звенящая тишина, так как всё место давило своей силой.
        - Любой, кто пойдёт против этого человека, потеряет мою благосклонность, как и его потомки. Такова моя воля.
        Я удивлённо смотрел в затылок говорившей Лукреции и понимал, что буквально за миг она переместилась в сторону от меня. К тому же, я сам стоял на краю площадки, совсем не там, где был только что.
        «Неужели… Эой?»
        Но божок продолжал молчать, будто его здесь и нет вовсе, вот только слишком долго я варюсь в одном котле с этим нечто, чтобы ничего не понять. Они поговорили, как долго - неизвестно, как и то, к чему пришли. И уж вряд ли это предвещало что-то хорошее.
        Всего лишь одна фраза и Лукреция упала. Это случилось довольно неожиданно, я поймал её только потому, что находился рядом и среагировал скорее инстинктивно. Аура божества так же пропала, но толпа продолжала стоять молча.
        - Помогите ей! - крикнул я в ту сторону, где должна была находиться охрана. Точнее, там стояли несколько Жрецов, так же преклонивших колени. Один из мужчин, самый старший из них на вид, медленно поднялся и подошёл ко мне. Я опустил взгляд вниз и увидел, что у уголка рта девушки появилась капелька крови, так что сместил ей на бок, чтобы жидкость вытекла наружу.
        - Её тело сильно повреждено, - услышал я тихий голос над ухом. Тот демон находился рядом и делал какие-то пасы руками над грудной клеткой девушки, что лежа на моих руках. - Позволите?
        Я без вопросов передал тело мужчине и поднялся на ноги, так как почти сидел на полу. Жрец кивнул мне и унёс Лукрецию. В толпе начали появлятся перешёптывания.
        - Вы всё слышали! - громко сказал я, пользуясь акустикой пещеры. - Кто пойдёт против меня, тот пойдёт против Праматери Тьмы!
        Сомнительно было ожидать чего-то ещё, публика была ошарашена произошедшим. Насколько я знал, Жрецы узнавали обо мне только из предсказаний, уже давно из свиты Тьмы никто не являлся на зов.
        Я обвёл взглядом толпу, не не увидел ничего, помимо смятения и благоговения. Никто не смотрел на меня с ненавистью. Открыв портал со спины, я шагнул в него, чтобы тут же оказаться в гостиной Убежища.
        - Ты мне ничего сказать не хочешь? - спросил я у тишины, но Эой не собирался отвечать мне. Он упорно молчал, скрывая своё присутствие. Или же действительно надумал спать в такое время?

* * *
        Теурий нервничал. После исчезновения прямо с церемонии Аветуса, ему пришлось самому отвечать на все вопросы аристократии, которые частично затрагивали его договор с Владимиром. Его сердце несколько раз сжималось от действия печати, а ведь требовалось держаться уверенно и не показывать слабости.
        - Вы ведь знали всё это с самого начала, верно? - последним к королю подошёл Венедикт.
        - Знал что?
        - Что всё это правда, несмотря на абсурдность. Что Аветус следует напрямую воле богов, что это не простые слова, не обычная риторика.
        - Если бы я этого не знал, то и не поддержал бы его, - хмыкнул король. - Что за странный вопрос?
        - Только кто кого поддерживает, интересно, - улыбнулся инквизариус, внимательно смотря в глаза своему королю.
        - Что ты имеешь ввиду? - нахмурился Теурий.
        - Да так, ничего, лишь мысли вслух. Кажется, нам тоже пора, - Венедикт посмотрел в зал, где осталось не так много демонов, так как большая часть уже разошлась.

* * *
        Несмотря на нелюбовь к публичным мероприятиям, на празднование собственного триумфа я не мог не прийти. К тому же, требовалось закрепить успех, чтобы уж точно никто больше на мои земли не полез.
        Кассия была в восторге от приглашения на праздник, всё же, она редко появлялась в обществе, лордство не в счёт. Людей за равных она никогда не воспринимала, скорее, относилась как к собственности, довольно бережно. И играла роль локальной королевы. В Проклятых Землях же она не появлялась несколько месяцев.
        Уж что жена и умела прекрасно, это одеваться закрыто, и в то же время вызывающе. Я собирался отправится в своей стандартной форме из устойчивого к повреждениям материала, но оказалось, что она подготовила для меня новый костюм, сочетающийся с её нарядом. Я взял пиджак в руки и подпалил кусочек подкладки - она тут же затянулась.
        - Тебе нравится? - спросила жена, заметив мою улыбку.
        - Ты, как всегда, очень предусмотрительна. И что бы я без тебя делал? - сложно было не улыбнуться ей, единственной, кто заботился обо мне и не жаловался на скверный характер. Мы проводили вместе не так много времени, но дважды в день обязательно кушали вместе. Я, она и Больдо, который говорил почти всё время. Создавалось иллюзорное впечатление, будто мы настоящая и обычная семья. Жена приняла ребёнка прохладно, старалась игнорировать, но ни во взгляде её, ни в интонации не проскакивало недовольства или ненависти. Она даже могла улыбнуться на его реплики, за что я был безмерно благодарен ей. Ведь она тоже хотела ребёнка…
        - Ходил бы всегда в одном и том же, зимой и летом.
        - У меня отличная теплорегуляция благодаря магии, какая разница? - пожал я плечами. - А то, что выделяюсь, это не только из-за одежды.
        - Ты ведь оденешь это? - вздохнула она с надеждой в голосе. Разве мог я отказать?
        Когда мы пришли, зал уже был полон, казалось, собрались абсолютно все демоны, даже больше, чем в древнем храме. При виде меня со спутницей гости затихали и вежливо кланялись. Для меня мало значащее действие со стороны незнакомых личностей, ведь неизвестно, что на самом деле у них на уме. А вот глаза Кассии блестели от избытка эмоций, хотя внешне она и оставалась льдинкой, величественной и притягательной. Не часто я видел её такой, а потому залюбовался.
        - Может, тебе стоит хоть кого-то выслушать? - улыбнулась жена, когда мы кружились в стандартном танце, единственном, что я знал. Ко мне уже пытались подойти несколько аристократов и заговорить, но я сбегал от них.
        - Зачем? В очередной раз пустые слова? Я уже разговаривал со всеми, кем требовалось. Помнишь, сама ведь список составляла и организовывала всё.
        - Это когда было? - удивилась она. - Год уже прошёл, наверное.
        - Вот и сейчас не собираюсь тратить на это время.
        - Зачем мы тогда вообще сюда пришли? Не ради же меня?
        - Если тебе не нравится, можем уйти прямо сейчас, - я отступил в сторону, прерывая заученные движения и потянул девушку за собой. В ответ на это она возмущённо посмотрела на меня и резким движением вернула на место, благо мы всё ещё держались за руки.
        - Пожалуйста, будь серьёзнее, - вздохнула она и перевела взгляд в сторону. Я давно уже заметил, что она кого-то выискивает, и даже догадывался кого именно. Крина. Пару раз уже Кассия говорила, что не видела эту сиротку довольно давно, а на письма та не отвечает.
        Всё же, я та ещё сволочь, так как не испытывал угрызений совести, делал вид, что ничего не знаю. Получалось на удивление естественно, ни разу я не заметил сомнения в глазах жены.
        Но всё же, я и сам кое кого искал в толпе, но тот или умело прятался от моего внимания, или действительно не пришёл.
        Музыка сменилась и мы отошли в сторону стола, чтобы взять себе бокалы. Тут моё внимание привлёк краснокожий, что пристально смотрел на меня, словно собираясь что-то сказать. Когда наши взгляды пересеклись, он подошёл ближе и поклонился:
        - Пройдёмте за мной, пожалуйста. Король хочет с вами поговорить. Только с вами, Аветус, - он перевёл взгляд на Кассию, которую я всё ещё держал за руку.
        - Скучать не будешь? - улыбнулся я ей. - Если хочешь…
        - Нет, иди, - она сама шагнула в сторону от меня. - Полагаю, Теурий хочет разговор без свидетелей.
        Я пожал плечами и направился за краснокожим, который вполне ожидаемо отвёл меня в личный кабинет своего короля. Мы миновали коридоры, полные гостей, но на нужном этаже уже никого не было, так как охрана не пропускала.
        - Какие люди, - хмыкнул Венедикт, когда я подошёл.
        - Ты тоже приглашён на аудиенцию? - удивился я присутствию инквизариуса, по сути, главы личной охраны короля. Никто не должен был знать о нашем договоре с Теурием, тем более он. Отец его был верен мне, а об сыне отзывался довольно нелестно.
        - Увы, такой чести я не удостоен, - улыбался он мне. - Мне пора идти, Генерал Третьей Армии.
        Он слегка поклонился и взмахом ладони приказал остальной охране удалиться от нужной мне двери. Я пожал плечами и вошёл, тут же обратив внимание на то, что миновал купол тишины. В кабинете находился только Теурий, остальные живые располагались достаточно далеко. Сам демон смотрел на меня отстранённо, он уткнулся носом в сложенные ладони и походил на статую.
        - Выглядишь так, будто Совет всё равно отказался подписывать бумаги, - сказал я, садясь в кресло.
        Теурий разомкнул пальцы, прикрыл глаза и откинулся на спинку кресла, скрестив при этом руки на груди.
        - Они и не подписали. Заседание завтра.
        - Не тяни время, о чём хотел поговорить-то?
        - У меня… нехорошее предчувствие. Венедикт уверяет, что всё отлично, никто не плетёт заговоров, но… Мне кажется, что артефакт перестал действовать. Со мной считаются лишь номинально. За нападение на твои земли родня Генерала выплатила штраф и принесла публичные извинения, вот только выглядело как подачка. Я сместил Фулвиана с должности. Как-то он не особо сопротивлялся, даже практически не возмущался. Странно всё это, слишком гладко.
        - Он здесь? Фулвиан, - поинтересовался я.
        - Должен быть, - пожал тот плечами.
        - Так если всё гладко и хорошо, какие проблемы? - вернулся я к теме разговора.
        - Скажи, ты действительно не собираешься садиться на трон?
        - Я уже высказывался по этому поводу. Ничего не изменилось.
        - Ты можешь… короновать Кассию?
        __ Что? Зачем мне это? - удивился я.
        - Я так больше не могу. Просто убей.
        Голос его, как и внешний вид, говорили об усталости, будто он не спал несколько суток.
        - Не понял. Ты больше не хочешь быть королём?
        Мужчина отрицательно покачал головой, всё также смотря на меня через полузакрытые веки.
        - Ха! Не узнаю тебя. Что-то изменилось?
        - Я стал рабом. Такая аргументация подходит?
        - Не преувеличивай, ты король и волен делать что хочешь. Почти что хочешь.
        Он наконец открыл глаза полностью и нахмурился, сверля меня взглядом, полным ненависти.
        - Шутить изволишь? Ты сам подводишь меня под могилу своими тупыми приказами, что исполнять приходится. Они настолько абсурдны, что моё лимит на актёрское мастерство уже исчерпан.
        - Сам ведь говоришь, что заговоров нет. Или ты не уверен в своём инквизариусе?
        - Я доверяю Венедикту, но уже не верю, что этот режим продержится хотя бы год. Мне нужен отдых, сам ведь пропагандируешь конец света.
        - Вот на том свете и отдохнём, в котле душ Праматери. Возможно, она даже за особые заслуги создаст тебе идеальный мир, пусть и иллюзорный. Да и чем ты вообще собираешься заниматься, если не быть королём?
        - Не знаю. Займу один из замков в Подземелье, заберу к себе Розалию…
        - Не будет этого, - от слов демона меня внутри передёрнуло. - Играй свою роль до конца, понятно? Это приказ.
        Демон зашипел, слегка сжав плечи: наверняка действие [Демонической печати]. Так он просидел достаточно долго, около минуты, но по глазам видны были муки, что он испытывал. Наконец, он закашлялся.
        - Будь ты проклят, Аветус!
        - Полагаю, это можно принять за положительный ответ, - улыбнулся я, смотря, как Теурий прижимает ладонь к области сердца. - Тебе есть ещё что сказать?
        - Прошу, не выкидывай фокусов сегодня, - еле слышно сказал он, не смотря на меня. Наблюдать за ним в таком состоянии доставляло мне удовольствие, да и не только мне: наконец я почувствовал чужое присутствие за прошедшие несколько часов с момента возвращения из храма.
        - Ничего не могу обещать, - сказал я и вышел из кабинета.
        Глава 10
        Все мои характеристики если и не являлись максимальными, то приближались, но, не смотря на это, я всё равно не мог определять, кто из многочисленных точек на карте кем являлся, даже градация по расе оставалась недоступна. Неужели сложно было доработать этот навык?
        «Он нам не нужен», - услышал насмешливый голос в голове.
        «О, таки выспался, бедолага?» - не мог я не съязвить.
        «Я не спал, я думал».
        «Даже интересно, чем это мамаша тебя озадачила, что заставила выпасть из реальности на несколько часов?»
        «Вообще без понятия, о чём ты», - хмыкнул Эой, вызывая у меня чувство раздражения. Его невозможно было зацепить, а вот он меня часто бесил. Эта игра в одни ворота тяготила и отдавала нотками отчаяния, в разы хуже, чем навязчивый сосед по студенческому общежитию.
        На карту было бесполезно смотреть, точки мельтешили похлеще броуновского движения, а где искать Кассию, я не представлял. На том месте, где я её оставил, девушки не нашлось. Помещение было просто огромно, больше священной пещеры Тьмы. Находилось в глубине скалы, а сверху второй свет, куда устремились тонкие резные колонны. Всё в позолоте и яркой лиловой краске, любимый вычурный стиль нынешнего короля. При желании здесь вполне можно было летать в боевой форме, только вряд ли хозяину хором подобная идея понравилась бы, не дай Тьма поцарапают или надломят что-нибудь.
        Возможно, Кассии не помешало бы побыть одной, она очень давно ни с кем из местного окружения не общалась, насколько я знал. Сейчас же её статус заметно взлетел, так что есть о чём поговорить и чем красоваться, ни у кого и близко нет в подчинении таких территорий, как у неё. К этому добавлялось спорная форма управления, та ещё тема для обсуждений. Выстроив логическую цепочку, выявил несколько точек притяжения и направился к ним, жену нашёл, но не стал подходить, так как заметил кое кого ещё. В жизни Фулвиана не видел, только на картинке, но узнал, в том числе благодаря Севиру. Этот старикашка мягко улыбался племяннику. Тема их беседы определённо являлась приятной, самое время разрушить идиллию.
        Использовав [Скрытность], подкрался поближе, после чего начал откатывать уровни навыка. Нет, я не исчезал, не становился невидимым, просто меня переставали замечать, не видя в упор.
        Первым в лице переменился Севир, хоть и постарался сделать вид, что всё ещё не замечает меня. Рядом с парочкой стоял демон, которого я смутно помнил, кажется, его звали Крисп Туллий, тот самый член Совета, которого я заразил Скверной. Конечно, после вылечил, но заставил перед этим насладиться муками. Он вытаращил на меня свои глаза и побледнел. Остальных двух я не знал.
        Фулвиан резко повернул голову, заметив реакцию приятелей.
        - Третий Генерал Аветус, - удивлённо то ли спросил, то ли констатировал факт он, повернувшись ко мне полубоком. - Решили почтить нас своим присутствием?
        Страха в его глазах не было, скорее, какая-то насмешка. Довольно молодой парень, на вид лет двадцати. Крисп побледнел ещё сильнее и сделал шаг назад, я кивнул ему и взмахнул рукой, отпуская. Тот слегка поклонился и ушёл прочь, вслед за ним ещё один незнакомец. Похоже, остальные приготовились лицезреть представление, как и другие случайные свидетели. Разговоры вокруг стихли, сложно было это не заметить.
        - Почтить присутствием? - удивлённо посмотрел я на мальчишку. - Вы ведь ломились недавно в закрытые ворота, пока хозяин отлучился по делам, напугали слуг. Думаете, мне не любопытно, зачем пожаловали тогда? Может, мои подчинённые перестарались, а вы лишь на чашку чая решили заглянуть?
        - Перестарались с чем? - хмыкнул парень. - Так, немного подразнил.
        - Приходите дразнить чаще, - улыбнулся я. - Мне материал расходный лишним не будет, ещё одну армию нежити такими темпами быстро соберу. Ещё и замечательная тренировка, чтобы подчинённые не потеряли хватку.
        - Похоже, вам было весело, - он повернулся ко мне всем корпусом и скрестил руки на груди. - Я рад.
        - Раз мы оба остались довольны, может, стоит выйти на новый уровень?
        - О чём вы?
        - Зачем примешивать слуг? - пожал я плечами. - Мы вот, друг перед другом. Как насчёт спарринга? Дружеского, разумеется.
        В глазах парнишки мелькнул страх, но тут Севир положил ему руку на плечо.
        - В это нет необходимости, - сказал старик, - никто здесь не сомневается в вашей силе.
        - Это так скучно, - разочарованно выдохнул я, склонив голову набок, - не находите?
        - О чём вы? - насторожился старик, сдвинув брови.
        - Быть самым сильным, почти равным богу, - пожал я плечами.
        Возгласы вокруг на время прервали молчание любопытствующих. Это сравнение, возможно, являлось для большинства присутствующих чересчур вызывающим. Севир поджал губы, мои слова его будто оскорбили.
        - Нескем даже размяться, не говоря уже о настоящем бое, когда…
        Я поднял руку и посмотрел на ладонь, которую сжал в кулак. По сути, я был искренен, мне хотелось вновь почувствовать вкус жизни, реальное сопротивление, азарт битвы, когда жаждешь победы, но не знаешь наперёд, одержишь ли её. Последние месяцы, или даже больше года, я плыл по течению, без шанса вырваться из круговорота чужих игр. Жалкие потуги что-то изменить, скрасить унылую повседневность хоть какой-то неопределённостью. То, чего от меня истинные боги не ожидают, удивить их и себя, узнать предел своих возможностей.
        - Да, - я опустил руку и приветливо улыбнулся, - я не буду пользоваться активными навыками, только пассивными, по понятным причинам. Как вам такие условия, Фулвиан? Если нарушу условия поединка, то можете просить что угодно. Выгодные условия?
        Парень сглотнул, его глаза были полны энтузиазма. Конечно, он хотел показать себя, но, похоже, и шагу не мог ступить без своего родственника. Тот сильнее сжал ладонь, что всё ещё лежала на плече племянника.
        - Выгодные, - кивнул Севир. - Думаю, Фулвиану стоит согласиться.
        - Конечно, я не дурак отказываться, - сразу же приободрился он. - Прямо под нами есть прекрасные тренировочные площадки и арена.
        - Замечательно, - улыбнулся я. - Веди.
        - А условия? - остановил нас старик.
        - Я же сказал, всё, что угодно. Можете озвучить хоть сейчас, если готовы.
        Севир кивнул племяннику и тот вздёрнул подбородок, гордо смотря на меня.
        - Тот документ о разделе земли вы отзовёте.
        Я хохотнул.
        - Запросто. Правда, я полагал, что потребуете все мои территории.
        Оба демона удивлённо уставились на меня.
        - И вы бы пошли на это? - поинтересовался старик.
        - Да, я ведь уверен в победе даже на таких условиях. Только один момент…
        - Какой?
        - Ограничение в десять минут, иначе всё это может отнять у нас слишком много времени.
        - Полчаса, - вставил парень.
        - Согласен, - кивнул я, так как не было смысла спорить. - Вы, как я полагаю, уже знаете все мои способности?
        - Вы о регенерации и усиленной прочности тела?
        - Об этом в том числе.
        Я направился вслед за Фулвианом, что гордо вышагивал в известном ему направлении. Всё же, я лишь несколько раз бывал во дворце Теурия, так что слабо ориентировался здесь, хоть и имелся в памяти план здания, за что отдельное спасибо следовало сказать Флавию. Рядом со мной спешил Севир, а за нами… Это отдельная история. Пока мы стояли разговаривали, точки вокруг нас замедлялись и стекались поближе, движение оставалось лишь на периферии. Когда же бывший Генерал Второй Армии направился к выходу, то это стало похоже на водный поток, мы словно превратились в инструмент, что освобождал путь жидкости. Похоже, на наше представление собирались поглазеть абсолютно все. Лишь несколько точек отправились в противоположную сторону, предположительно, ради доклада королю.
        Наконец, спустившись по широкой лестнице на уровень, мы вошли в дверь. Ступени вели вниз, к арене, также имелись ходы вправо и влево в отдельные комнаты и иные технические помещения.
        - Вы ведь не против, я отлучусь ненадолго? - спросил парень, обернувшись ко мне.
        - Разумеется, - кивнул я, после чего Фулвиан подошёл к стене, от которой фонило магией тьмы, и прошёл сквозь неё. Севир вышел вперёд меня и начал спускаться вниз по ступеням, я направился вслед за ним. Остальные гости мероприятия начали разбредаться в стороны, занимая места для обзора.
        - А вам переодеться не нужно? - поинтересовался старик, когда мы спустились. - Да и оружие…
        Он посмотрел на мой пояс, где не было ничего
        - Хм, - нахмурился я и поставив одну руку на бок, второй погладил подбородок. - Как-то не подумал, отвык от оружия, ведь оно мне не требуется, как правило. Я сам оружие массового уничтожения.
        - Наслышан, - хмыкнул старик. - Вспомнился один случай несколько лет назад. В Подземелье нашли гору трупов бесов и их хозяев, далеко не все из них имели очевидные причины смерти.
        - И? - пожал я плечами с невозмутимым видом после недолгой паузы, словно ожидая, что он продолжит. - Это случилось до или после моего призыва?
        - Примерно через год после.
        - Все вопросы о регулировании власти и работ в Подземелье к Теурию. Я к этому проекту отношения не имею, как и к вашим внутренним разборкам. Не то, что в старые времена, измельчали демоны… Но я вернулся, так что всё уже иначе.
        Севир выглядел растерянно, видимо, он хотел напугать меня, намекнув о компромате, но… Это было так давно, да и я знал от информаторов, что по тому случаю ни у кого вопросов не было.
        - Всё же, вам стоило бы взять хоть какое-то оружие, - растерянно сказал старик. Конечно, его племянничек будет во всеоружии биться против одних моих кулаков, последствия в любом случае для его репутации могут оказаться не особо приятными. И всё же, даже так я испытывал душевный подъём и не сомневался в победе.
        - Спасибо, но воздержусь.
        - И ваш костюм…
        - О, не беспокойтесь, он весьма удобный и из прочного материала.
        Наконец, Севир заткнулся, а когда его племянничек вышел к нам в броне с двуручным мечом в руках, свалил на трибуну. Подойдя ко мне, Фулвиан окинул скептическим взглядом.
        - Вы не отказываетесь от своих слов? - переспросил он.
        - Нет, разумеется.
        Парень нашёл дядю в толпе и кивнул ему, сразу после этого раздался громкий голос, объявивший об условиях предстоящего сражения. Трибуны притихли, а мой оппонент отошёл в сторону, заняв исходную позицию.
        Глава 11
        Последовал звуковой сигнал, объявивший начало состязания. Фулвиан тут же [Рывком] бросился ко мне, обволакиваемый насыщенной фиолетовой дымкой. Арена находилась под дворцом, а потому сила бойцов ограничивалась объёмами маны, если цвет приближался к чёрному, то испытания прекращались. Подобные механики как нельзя подходили условиям дуэли, именно потому мы находились здесь, а не где-то ещё в ничем не сдерживаемых условиях. Всё же, подавляющее большинство собравшейся аристократии не имело проблем с созданием Пространственных проходов.
        Между тем, я ожидал подобной банальщины и увернулся, вот только… Манёвр получился неожиданно медленным, я еле успел отклониться. Разумеется, использовать [Ускорение] не мог, сам подписался на это, а Ловкость дело хорошее, но не настолько, как навык.
        Моей растерянности хватило для того, чтобы демон умудрился атаковать снова, на этот раз плашмя мечом. Видимо, он сам не ожидал, что достигнет цели, так как на лице появилось сначала недоумение, затем торжество. Мне же пришлось сделать несколько быстрых шагов в сторону, чтобы не упасть по инерции. Удар пришёлся немногим выше почки на бок, так что в первую секунду знатно прострелило, пока не вмешался пассивный навык обезболивания.
        Ещё несколько ударов удалось парировать руками, которые до локтя покрылись чёрной драконьей чешуёй. Конечно, это уже относилось к активному навыку, но я и так находился без доспехов и оружия, а мы изначально договаривались о запрете боевых магических атак. Поверх специфических «перчаток» появился розовый дымок, свидетельствующий о незначительном использовании маны.
        Я чувствовал вибрацию от каждого удара, даже сам меч уже покрылся фиолетовым дымком. Уж не знаю, что именно использовал парень, но он явно выкладывался на полную, и я бы предпочёл уклоняться, но постоянно делать это не удавалось. Наконец, я просто зафиксировал пафосным хлопком полотно оружия между ладонями, когда меня в очередной раз попытались проткнуть.
        Впервые за долгое время меня переполняли эмоции, адреналин стучал в висках, даря эйфорию. Даже не знаю, как перекосило моё лицо, но Фулвиан побледнел и бросил рукоять, схватившись за кинжалы, что скрывались в его обуви. Это произошло достаточно быстро, так что плечи прожгла боль от воткнутых клинков, которая тут же стихла. Я так и остался стоять, чужой меч выпал из рук, я же постарался избавиться от лезвий, что будто зафиксировали конечности, пригвоздив их к телу.
        Не без труда, но мне это удалось. По кинжалам струился чёрный, почти осязаемый дым, так что не удивительно, что ему удалось не просто поцарапать, но и пробить мою плоть. По сути, это был конец, а ведь прошло не дольше пяти минут, большинство из которых я или уворачивался, или отражал удары мельтешащего вокруг меня двуручника в [Ускорении].
        Фулвиан испуганно смотрел на меня, ничего не предпринимая, и я это воспринял за капитуляцию.
        - Почему, не понимаю… - промямлил он и в следующую секунду схватил меч, что валялся у моих ног, и вонзил в грудную клетку недалеко от сердца.
        Арена ахнула, я же, несмотря на появившуюся тяжесть в груди и невозможность глубоко вдохнуть, сильно удивился наглости паренька. Он превзошёл себя, использовал запредельный уровень навка и маны, чтобы атаковать меня. Вообще все его действия с того момента, как он понял, что может попадать по мне, были направлены на убийство. Это уже не являлось соревнованием или фехтованием, но я и не думал останавливаться, так как чувствовал эйфорию. Сдерживать себя, пропускать удары и ощущать боль оказалось на удивление приятным опытом, практически забытым. Казалось, что я был слабым когда-то давно, в другой жизни, и вот вновь появилось нечто похожее. Но мне уже не было страшно, возможно потому, что достаточно перестать сдерживаться и можно уничтожить весь дворец вместе с Королевской Долиной?
        В повисшем молчании, под немигающим взглядом Фулвиана, я аккуратно вытащил из себя лезвие меча, покрытое фиолетовой дымкой и моей кровью. Ощущения были не совсем приятные, но не болезненные. Извлечённое оружие взял за рукоять и осмотрел, придерживая второй ладонью. У него оказались весьма неплохие статусы, даже с учётом легендарного ранга. Да и вообще меч был исполнен как произведение искусства, с гравировкой змей, струящихся по долу, так что им вполне можно было залюбоваться.
        Тишину нарушил звук бряцания доспеха о каменный пол, когда Фулвиан упал на колени передо мной. Глаза его были полны ужаса, кожа лица невероятна бледна, оттого тёмные радужки притягивали взгляд и были похожи на остывшие угольки, что обычно ставят снеговикам дети.
        Я отвлёкся от созерцания искусной гравировки уже потухшего меча и протянул его рукоятью к стоящему на коленях парню.
        - Продолжим? - сказал я, улыбаясь. И ведь действительно хотел этого, так как не успел войти во вкус.
        Парень слегка приоткрыл рот, так так ничего ответить и не смог.
        - Не стоит так переживать, - продолжил я, когда пауза затянулась. - У нас ещё есть время, верно?
        Фулвиан медленно повернул голову в сторону трибуны, где сидел его дядя. Я Так же перевёл взгляд в ту сторону и увидел старика, медленно отрицательно покачавшего головой. Он поднялся со своего места и направился к нам, так что я убрал свои «перчатки» и ощутил ледяное прикосновение клинка, даже немного обжигающее. Фулвиан снял шлем, положив его перед собой, и сел на пятки. Когда Севир приблизился, я передал меч ему.
        - Поединок окончен, - сдержанно сказал он, поджав губы.
        - Жаль, - вздохнул я и перевёл взгляд на парня, что всё так же находился на коленях. Выглядел он жалко, будто уже простился с жизнью. - В таком случае, я могу забрать свой выигрыш?
        Севир побледнел ещё сильнее, глаза его забегали.
        - Прямо здесь? - пискнул он, не удержав самообладания. Драма, что разворачивалась передо мной, являлась довольно забавной, так что я не мог не насладиться ей.
        - Да, а с этим могут возникнуть какие-то проблемы?
        Старик посмотрел на притихшие трибуны и сглотнул. Благодаря акустике нас все должны были прекрасно слышать.
        - Нет, всё в порядке.
        - Итак… - начал было я, но отвлёкся на что-то лепечущего Фулвиана.
        - Как так… почему… они же отравлены… они были отравлены… мне же сказали, что противоядия нет. Так почему? Почему же… достаточно царапины, или нет? Или как? Что происходит, что за кошмар, я сплю?
        Шептал он очень тихо, и если бы не мой улучшенный слух, я бы ничего не разобрал. Его дядя, похоже, тоже, так как никак не прореагировал на парня. Лишь смотрел на него настолько жалобно, что чуть ли слезу не пустил.
        - Может, ты кинжалы просто перепутал? - сказал я, пожав плечами. Парень вздрогнул и посмотрел на меня. - Уверен, что те самые прихватил?
        Севир издал болезненный стон и прикрыл глаза, но остался стоять, сжимая в руках меч, что я передал ему.
        - Я готов к расплате, не тяни, - тихо попросил Фулвиан и вновь опустил голову.
        - Хорошо. Итак, ты просил отозвать новый указ о переделе территорий в случае своей победы, моё требование должно соответствовать. Вот только, ты ведь не будешь против, если это окажется не совсем так?
        - Не тяни.
        - Хорошо, - сказал я с улыбкой и шагнул к нему. Парень вжал голову в плечи и зажмурился, в воздухе повисло такое напряжение, что хоть ножом режь. Сейчас на трибунах, казалось, все перестали дышать.
        Я же протянул правую руку к голове Фулвиана и коснулся волос, отчего он вздрогнул, а потом левой оттопырил средний палец и щёлкнул им по макушке парня. Потом ещё раз и ещё.
        - Полагаю, трёх щелбанов будет достаточно, - сказал я, после чего развернулся и направился к выходу.
        На первой площадке, равной по высоте трибунам, меня ждала Кассия, что просто светилась от счастья. Она уткнулась мне в плечо лицом и левой рукой переплела свои пальцы с моими на правой. Я приобнял её и слегка поцеловал в волосы, чтобы не повредить причёску. В нос ударил запах химии и духов.
        - Пойдём, - сказал я ей, на что девушка кивнула и мы развернулись, чтобы продолжить подъём по лестнице. Трибуны медленно оживали, наполняя пространство гулом.
        На выходе стоял хмурый Теурий. Ноги на ширине плеч, руки скрещены на груди.
        - Я же просил, - угрожающе, но довольно тихо сказал он, - не выкидывать фокусов сегодня. Хотя бы один раз так сложно вести себя спокойно? Каждое твоё появление на публике оборачивается чёрти чем!
        - Говорил же, что ничего не могу обещать, - хмыкнул я и прошёл мимо. Стоящий рядом с королём военный из Инквизариуса, которого видел не так давно на этаже перед кабинетом Теурия, вежливо поклонился и уступил дорогу. Кассия снова приобрела невозмутимый вид, гордо приподняв подбородок, и лишь её хватка на моём локте передавала эмоции. Что ж, похоже ей действительно понравилось представление, а это самое главное.

* * *
        Интерлюдия
        Севир прислонился к стене и схватился за сердце. Он находился в пустом коридоре, а потому мог себе позволить проявление слабости. Достав из внутреннего кармана капсулу, он закинул её в рот и сглотнул. Прошло несколько секунд и его дыхание выровнялось.
        По коридору послышались чьи-то шаги и старик отлип от стены, медленно направившись куда шёл до этого.
        - Занятное представление выдалось, - бодрым голосом с улыбкой сказал Венедикт, когда поравнялся с Севиром, и сбавил шаг.
        - А вам весело, как я посмотрю, - недовольно пробурчал старик.
        - Мы узнали много любопытного, просто наблюдая. Разве не повод для радости?
        - Я чуть было не лишился единственного племянника! Какая уж тут радость? Кто же мог подумать, что Аветус окажется таким шутником? Ещё и действительно не использовал ни одного боевого навыка… - демон покачал головой и вздохнул. - Всё пошло прахом.
        - Не стоит быть таким категоричным, ведь теперь мы знаем, что он не такой уж и всесильный, каким хочет казаться.
        - О чём вы говорите? Кроме защиты на руках у него не было ничего! Это видели абсолютно все, когда Фулвиан выложился по максимуму. Оказалось, этот идиот раздобыл какой-то яд и смазал ими свои кинжалы, на всякий случай, как он заявил мне потом. Вот только на проклятого ничего не действует, как выяснилось.
        - Он готов ради развлечения ослабить себя, а в этом случае у нас может появиться шанс.
        Севир резко остановился и шокировано посмотрел на парня, что по инерции сделал несколько шагов вперёд, после чего обернулся.
        - Что вы имеете ввиду?
        - Всему своё время, - расплылся тот в самодовольной ухмылке и продолжил движение по коридору.
        Глава 12
        Флавий Гинуций являлся редким гостем для меня. Он заходил лишь раз в месяц, иногда два, исключительно ради личного отчёта, причём при этом ни разу он не рассказал ничего действительно стоящего. Сейчас же прошла лишь неделя, но я уже предполагал причину визита.
        - Аветус, - старик поклонился, оставшись стоять в ожидании.
        - Мог бы и не вставать, - сказал я ему и занял место в кресле рядом. Как обычно, мы разместились в гостиной возле камина. - У меня нет жёстких требований к этикету, ты же знаешь.
        - В том и дело, что их нет у вас, - улыбнулся Флавий, - а вот у других…
        - Пришёл спросить, что вчера произошло? - решил я перейти к сути дела и старик устало вздохнул.
        - Не совсем, но и это тоже. Вас ранили почти в самое сердце, между прочим. Немного правее и всё, - он театрально развёл руками.
        - Не драматизируй, - отмахнулся я, - всё находилось под контролем высших сил. Эою самому было интересно провести подобный бой, он остался доволен по итогу. Фулвиан оказался меток, он действительно почти попал бы в цель, не вмешайся бог. Просто слегка изменил траекторию удара, главное же, что этого никто не заметил, так ведь?
        - Раз вы так говорите, то я поверю. И всё же, следует быть осторожнее.
        - У меня воистину божественные способности, что со мной может случиться? - пожал я плечами. - Так, разве что мелкие неурядицы.
        - Просто прошу вас, будьте осмотрительнее, - покачал головой демон. - Излишняя самоуверенность никому ещё на пользу не пошла. Повторюсь, что-то намечается, и вряд ли хорошее для нас.
        - Ты говоришь это мне не первый раз, - вздохнул я и еле удержался, чтобы не закатить глаза. - Дай угадаю, никаких доказательств у тебя всё ещё нет, верно? И как же твой сын, считаешь, что он профнепригоден?
        Старик давно предупреждал меня о тайном заговоре, но то, что он сообщал, больше походило на манию преследования или старческий маразм. То где-то кто-то замолчал при его приближении, то с ним слишком вежливы, ну и жалобы других долгожителей на своих детей и внуков, пустые домыслы. Разве можно к такому относиться серьёзно?
        - Мой сын скрытен и слишком вежлив, что ему не свойственно.
        - Ну вот, опять! - воскликнул я, слегка хлопнув ладонями по подлокотникам. - Ты снова это повторяешь! Может, он просто хочет наладить с тобой отношения?
        Старик умолк, погрузившись в свои мысли, я так же предпочёл любоваться огнём в камине, чем продолжать нелепый разговор. Аромат берёзовых полений расслаблял, даря умиротворяющее чувство. Всё же, магическое пламя не может дать подобного эффекта, в отличии от живого.
        - Вы правы, - спустя какое-то время, тихим голосом продолжил Флавий, - возможно, я слишком стар. Да и годы, проведённые в болезни, не пошли на пользу. От меня отвернулись многие, не без подачи сына, а кто остался - так же никчёмен. Я долго пытался игнорировать этот факт, но пришло время признать очевидное. Если всё идёт достаточно хорошо, то это ничего не значит.
        - Не стоит так расстраиваться, - решил я приободрить его, так как в словах его чувствовалась горечь. - Возможно, неправ я, а на деле ты ничего найти не можешь потому, что твой сын возглавляет заговор…
        - Исключено! - тут же повысил голос демон и зло зыркнул на меня. - Он инквизарий, это его долг, защищать короля. К тому же, они хорошо ладят, наверное, их даже можно назвать друзьями. Венедикт никогда не предаст Теурия, я в этом уверен.
        - Хорошо, как скажешь, - флегматично ответил я. - Ты зачем пришёл-то?
        - Вот, - он протянул запечатанный конверт. - Венедикт просил передать приглашение слушателем на заседание совета.
        - Ух ты, какая честь! - язвительно заметил я, брезгливо перехватив конверт двумя пальцами, большим и указательным. Уж что, а присутствовать на заседании у меня не было ни малейшего желания.
        - Завтра рано утром, - поспешил добавить старик, внимательно смотря на меня.
        - Да понял я, понял, - конверт упал на пол с противоположной стороны кресла. - Что-то ещё?
        Флавин продолжал смотреть на меня не отрывая взгляда.
        - Венедикт не может предать короля, но вы - не король. Прошу, будьте осторожнее.
        - Который раз за последние пять минут ты это повторяешь? - хохотнул я. - Со мной бог, чтобы ни случилось.

* * *
        Теурию нравилось перебирать пряди любимой девушки, когда та сидела на его коленях. Просто молчать рядом с другим и не чувствовать при этом напряжения - прежде казалось, что подобное невозможно.
        Они любовались восходом светила, а когда нижний край звезды оторвался от горизонта, демон нехотя проговорил:
        - Мне пора.
        - Уже? - Розалия обернулась и посмотрела на мужчину с искренним удивлением. - Но можно ведь ещё немного побыть здесь? Мы так редко выбираемся на Поверхность! Тем более, за пределы Проклятых Земель.
        - Поверь, скоро мы будем это делать гораздо чаще, - улыбнулся он и провёл ладонью по её щеке. - А сейчас…
        Он устало вздохнул и отвернулся.
        - А сейчас тебе пора. На заседание совета, - пробурчала девушка и неожиданно приободрилась: - А мне можно с тобой?
        Прежде она уже бывала во дворце, потому не видела в этом ничего особенного.
        - Нет, - нахмурился Теурий. - Совет только для политиков, да и скучно тебе там будет.
        - Ну ладно, - протянула слова девушка и встала с его колен. Она вытянула руки вверх и встала на носочки, раскрыв рот в зевке. Сам парень сидел на огромном валуне и не спешил подниматься на ноги, словно любуясь девушкой. Самые простые движения, естественные и немного детские. Казалось бы, ничего особенного, но такого он не видел столетиями, строго придерживаясь этикета. - Что?
        Девушка удивлённо посмотрела на парня и опустила руки.
        - Да так, ничего. Просто ты красивая, очень.
        Розалия улыбнулась и опустила взгляд, её щёки покрылись румянцем.
        - Пошли уже, - сказала она и протянула ему руку. - Дети наверняка уже проснулись, скоро завтрак.
        Демон недовольно скривился при упоминании отпрысков Эгле, так как ему хотелось своих. Но требовать что-то от Розалии он не спешил.
        Взяв её ладонь в свою, он потянул её к ближайшему дереву, где активировал Пространственный переход прямо к воротам дворца Кастула, там парень с девушкой и распрощались.
        Вернувшись к себе, Теурий переоделся не без помощи слуг и с тяжёлым сердцем отправился в зал заседаний. Уж что, а это последнее мероприятие, что он хотел бы посетить, вот только выбора не оставалось. Он не знал, будет ли подписан документ, или демоны вновь попросят времени. И что ему вообще делать в случае их отказа?
        Все места за большим круглым столом уже были заняты, хотя до начала оставалось ещё десять минут. Обругав внутренне себя за нервную поспешность, Теурий сел. Все взгляды были устремлены на него, от этого у него появилось ощущение духоты. В голову полезли воспоминания утра с Розалией, отчего становилось ещё хуже.
        - Пожалуй, начнём, - сказал он, внешне сохраняя спокойствие.
        Демоны кивнули и переглянулись. Теурий вытянул руку в сторону, куда помощник вложил конверт. Взяв его, король вытащил несколько скреплённых листов и разместил их на столешнице перед собой. Всё это время он обводил присутствующих хмурым взглядом и их реакция ему не нравилась. Они прятали глаза, отворачивались, нервно поправляли манжеты и делали много других телодвижений, никакой сосредоточенности.
        - Совет определился с решением? - Теурий озвучил главный вопрос. Может, ему не стоило даже доставать документ?
        Взгляды вновь устремились на Севира, как и в прошлое заседание. Несмотря на недавние события, старик держался уверенно и смотрел куда-то за спину короля. Теурий не удержался и обернулся, но там находились только Венедикт, Лукреция и два бойца из Инквизария, не считая молодого демона-помощника.
        «Видимо, он просто не хочет смотреть мне в глаза», - подумал Теурий.
        - Да, совет определился. Мы… - Севир запнулся, испуганно смотря на своего короля. Тот же замер в изумлении, не понимая источника неприятных ощущений. Сзади вскрикнула Лукреция.
        «Почему печать Аветуса активировалась?» - подумал он, но тут в горло что-то попало и парень закашлялся. На бумаге появилась россыпь красных пятен, а рот наполнила жидкость с резким металлическим привкусом. Посмотрев вниз, Теурий округлил глаза в недоумении: из его груди торчало лезвие меча.
        Рывок назад заставил короля качнуться - оружие вытащили из его тела. Перед глазами всё поплыло, но он успел узнать того, кто держал в руке меч, вытирая его от крови.
        - Вене-дикт? - попытался сказать Теурий и закашлялся.
        - Это яд, - холодно сказал инквизариус. - Ты умрёшь быстро и почти безболезненно.
        - Кхм… - вместо вопроса последовал лишь всхрип.
        - Потому что ты забыл, что значит быть королём. Пора занять трон тому, кто лучше справится с этой обязанностью.
        Неизвестно, услышал ли Теурий окончание фразы: глаза его остекленели. Один боец подхватили труп под мышки и унёс из помещения. Второй демон из охраны вышел незадолго до этого с телом Лукреции.
        Венедикт занял освободившееся место, аккуратно вернул испачканные листы в конверт, а затем двумя движениями порвал его на четыре части. Помощник, молодой демон, с невозмутимым видом забрал остатки от документов и передал своему хозяину новый конверт.
        За всё это время никто не проронил ни слова, казалось, будто члены совета даже не дышали.
        - Полагаю, обсуждать здесь нечего, - сказал Венедикт, доставая бумаги из конверта, - уже всё решено, и вы это сами прекрасно знаете. Верно, сообщники?
        Он хмыкнул, обведя присутствующих за столом взглядом, отчего некоторые закашлялись.
        - Границы земель утверждены, ваши подписи имеются. Осталось только, чтобы король поставил свою. Всего то и нужно, что избрать его.
        Венедикт повернулся и кивнул помощнику, тот начал обходить стол, ложа перед каждым заполненный бланк голосования. Демонам только и оставалось, что чиркнуть писчей палочкой и поставить сверху кровавый отпечаток. Когда формальности были улажены, уже новый король закрепил права каждого на территории Поверхности, утвердив указ о разделе земель.

* * *
        Союзная армия фактически вернула себе полный контроль над землями Содружества Вольных Путей. За прошедшие месяцы соотношение демонов и оборотней изменилось с одного к сотне до шести к четырём, и это несмотря на постоянный прирост от добровольцев. Олкимоса Дусманис подобное положение вещей заставляла нервничать, власть уже давно принадлежала тёмному народу, а не его.
        - Не нравится мне это, - сказал Олкимос, смотря на палатку руководства.
        - Что именно, дядя? - спросил его Тэйлс.
        - Почти все лидеры демонов уединились уже двадцать минут назад.
        - Это ведь их дела, разве нет? Нам то что?
        - А то, дорогой мой племянник, - мужчина обернулся к парню и внимательно посмотрел на него, - что на местах остались лишь представители метрополии, когда присягнувшие Аветусу все там, - он слегка кивнул в сторону. - Слишком уж смахивает на ловушку, не находишь?
        Парень нахмурился и перевёл взгляд на палатку. Через несколько секунд он удивлённо посмотрел на дядю:
        - Я не чувствую запахов оттуда, только магический фон.
        - Вот именно, вот именно. А теперь разворачивайся и спокойным шагом дуй к Силоуанусу, я же предупрежу остальных… Кого смогу. Возможно, скоро начнётся бойня.
        Глава 13
        Я переместился в коридор дворца, на давно обговорённое с Теурием место. Во время представления, устроенного Эоем несколько месяцев назад, сгорели все кристаллы, поддерживающие непроницаемый барьер, потому мне и удалось так легко уйти тогда. Вообще же эти механизмы отключались во время празднований, потому Фулвиан перед поединком смог спокойно отправиться домой и вернуться обратно в течении нескольких минут. Я же создал специальный Проход, по которому могли перемещаться только мы с Теурием по прямой связи с Убежищем в обход защите. Точнее, выход находился на холме, за барьерами моей резиденции. Всё же, мало ли чего могло произойти?
        Меня ждал демон из личной охраны короля, он поклонился и предложил проследовать за ним, указывая на стену:
        - Чтобы сэкономить ваше время, то мы подготовили Пространственный переход прямо в зал совещаний.
        Учитывая, что я и так слегка припозднился, кивнул, после чего демон вошёл в Проход, а я вслед за ним. Всё же, нужное помещение находилось относительно далеко, порядка десяти минут пешком по лестницам.
        При нашем появлении демоны затихли, по их лица легко можно было понять, что они предпочитали находиться где угодно, только не здесь. В этой напряжённой тишине мой провожающий поклонился и встал у стены.
        - Вы припозднились, - сказал Теурий нейтральным тоном, смотря на меня. - Мы уже закончили заседание. Верно? - он повернул голову к совету. - Тем для обсуждений на сегодня больше нет?
        - Нет, - лаконично и уверенно ответил Севир, после чего встал первым, поклонился королю и покинул стол, за ним потянулись остальные. Как итог, вскоре мы остались одни, так как и охране король сделал знак уйти.
        - И как всё прошло? - спросил я и сделал несколько шагов вперёд, после чего остановился и посмотрел вверх. Оказалось, что пространство вокруг стола было напичкано ловушками, о чём услужливо оповестил соответствующий навык.
        - Не поверишь, но прекрасно, - улыбнулся демон, внимательно смотря на меня. - Они подписали документ о разделе земель. Садись, чего стоишь?
        - Зачем тебе столько ловушек в таком месте? - поинтересовался я, повертев пальцем по кругу.
        - Как это «зачем»? - ухмыльнулся он. - Мало ли, предатель вскроется, или кто-то надумает напасть на меня? Тебе не о чем беспокоиться, они хоть и взведены, но сработают только при моём желании. Или боишься, что я хочу тебя поймать?
        Сказав последнее, он захихикал. Его поведение показалось мне каким-то странным, слишком уж Теурий был весёлым.
        «Если бы ты усовершенствовал [Ауру Жизни], то мы могли бы сейчас точно узнать, кто это, самозванец или нет», - обратился я к подселенцу.
        «Да какая разница? Что нам будет-то? Осталось совсем немного и я обрету свободу, ничто не в состоянии сравниться с моей божественной мощью».
        Я быстрым шагом приблизился и сел на соседний стул от Теурия, придвинув его ещё ближе, после чего внимательно посмотрел на демона, наклонившись чуть вперёд.
        - Не боюсь, - сказал я, ухмыльнувшись. - Мне вот только интересно, с чего вдруг ты таким жизнерадостным стал? Ещё и «выкать» перестал в коем то веке.
        Демон поменялся в лице, но это не было похоже на страх, а скорее на реакцию провинившегося ребёнка.
        - Простите, дела идут лучше некуда, так что я расслабился, - извиняющимся тоном ответил он.
        - Ха! Я никогда не запрещал тебе обращаться ко мне на равных, нечего извиняться.
        Возможно, я просто начал страдать паранойей? Заразился от Флавия…
        Наверное, не стоило расслабляться, так как в следующий момент послышался треск ломающегося подо мной стула. Я на инстинктах попытался вскочить на ноги, но ничего не вышло, так как лбом стукнулся о преграду и присел на корточки.
        - Ты совсем страх потерял, как я погляжу, - первое, что вырвалось у меня, когда попытался потрогать прутья клетки с сетчатой структурой. Ледяной металл выглядел как обычная нержавейка, при этом я больше не чувствовал ничего. Ни давления, ни боли, хоть и слышал нечто похожее на электрический гул.
        Теурий остался остался сидеть на месте, внимательно смотря на меня сверху вниз, после чего таки подал голос:
        - Что, не можешь выбраться? Сам удивлён, что это сработало. Ты так запросто подставился, хоть и предвидел подобный исход?
        Он поднялся со стула и отошёл в сторону, что позабавило меня. Таки подумал о своей безопасности?
        «Кажется, он нашёл способ отключить живое существо от мировой системы навыков», - задумчиво пробурчал Эой в моей голове.
        «И что теперь? Нас пленили?» - усмехнулся я от случившегося каламбура. Божок мало того, что из своей темницы не выбрался, так его «окошко» уже успели «упаковать». Хотя, мало забавного, находиться рядом с ним вечно не входило в мои планы. Всё же, надеялся наконец умереть спокойно, когда стану ненужным ему.
        Странно, но от сложившейся ситуации я не чувствовал ничего. Ни страха, ни радости, что Бог Разрушений пленён. Смысл, когда и без него всему придёт конец в обозримом будущем? Даже переживаний за свою судьбу не было, лишь немного грусти из-за Больдо: вряд ли он успеет стать взрослым, точно не в этой жизни.
        «Ну, будь ты обычным человеком, то да, - между тем, продолжал подселенец. - Но я ведь бог, для меня эта система Пресветлой не более, чем костыль, или даже ограничитель. Давай лучше послушаем, что сей гений скажет».
        «Неужели тебе интересно? Разве не хочется размазать по стенке? Ты ведь любишь такое».
        «В последние несколько часов ко мне прекратился поток энергии. Возможно, этот тип имеет отношение к подобной аномалии».
        - И ты говоришь об этом только сейчас? - сказал я вслух, не удержавшись от удивлениях.
        - Что? - переспросил Теурий, которого я перебил, когда он что-то рассказывал о том, что я теперь не смогу использовать свой главный козырь [Поглощение].
        - Зачем тебе всё это и кто ты? - спросил я, вздохнув. «Серьёзно, ты всё равно можешь выбраться в любой момент?» - задал вопрос уже богу. В ответ почувствовал лишь незначительное раздражение по поводу того, какой я непонятливый.
        - Кто я? Смысл уже знать тебе это, как и то, зачем мне всё это. Гораздо интереснее то, кто ты на самом деле? И как тебе удалось обмануть всех, даже саму Праматерь? Представься ты кем угодно из Свиты, никаких вопросов бы не возникло, но замахнуться на сына самого бога?
        Я моргнул пару раз и засмеялся.
        - Поверить не могу! Для тебя настолько кощунственная мысль, что у Тьмы может быть отпрыск? Кто-то, кого она создала раньше элементалей и демонов?
        - Этот мир всегда принадлежал нам, избранному народу Праматери. Хотя, откуда это знать такому, как ты? - скривился в усмешке Теурий. - Ещё и эти жалкие трепыхания с людишками и оборотнями, не слишком ли подозрительно? Ты назвал себя Аветусом Кровавым, но ты хоть знаешь, почему ему дали такое прозвище? Твои же руки по локоть в крови не кого-то там, а самих демонов и демонических созданий - бесов. Не спорю, они пушечное мясо, даже полноценной души не имеют. И всё же, уничтожать их бесцельно пачками? Все твои действия изначально противоречили легенде, что сам себе навязал. Ты не можешь быть демоном в принципе, это очевидно, и всё же, я весьма удивлён, что смог добиться того, что имеешь. Но теперь, тебе больше не на что рассчитывать.
        - Высказался? Легче стало? - флегматично спросил я. - Это из-за тебя мне энергия перестала капать?
        - Энергия? - удивился тот. - Ты держишься на удивление уверенно для сложившихся обстоятельств, знаешь, это немного раздражает.
        - Ну прости, что не оправдал ожиданий и не бьюсь в истерике, - улыбнулся я и немного развёл руки в стороны, так как для полноценного жеста банально не оставалось места.
        Демон подошёл довольно близко, смотря на меня надменно сверху вниз. Он поднял ногу и поставил её на ребро клети.
        - Мы заменили всё то оружие, что ты выдал своей армии, и которое пытался распространять среди остальных демонов. Это делалось постепенно, но ты так ничего и не заметил.
        «Кое кто заметил, но не придал значения. Верно, Эой?»
        «Я что, на каждую мелочь должен внимания обращать? Враги всегда умирали нестабильными числами, потому и уровень поступления энергии значительно скакал, недовольно пробубнил он, а потом добавил весёлым тоном: - Слушай, а пошути с ним!».
        «Я тебе что, клоун? Тамада? Или кто?» - возмутился я. Сложно было передать словами, как меня раздражал этот божок. Я сижу в клетке, практически сижу на пятках, согнувшись в три погибели, а ему вдруг захотелось услышать от меня что-то забавное? И всё же…
        - Слушай ты, как тебя там, - сказал я вслух, смотря на демона. - У тебя что, фетиш какой?
        Ухмылка сползла с лица псевдо-Теурия, он непонимающе уставился на меня.
        - В позу странную встал, будто решаешь, оросить ли меня «золотым дождём». Ты это, не пугай так, договорились?
        Парень встал ровно, после чего сделал несколько шагов назад. Нижнюю часть лица он прикрыл предплечьем, но и так понятно стало, что ему противна была сама мысль о чём-то подобном.
        - Что за мысли у тебя в подобной ситуации? - спросил он, когда опустил руку, видимо, вернув себе самообладание. - И раньше предполагал о безумии, но теперь это видится ещё отчётливее. Или это нервная реакция на безвыходную ситуацию?
        Рассмешить Эоя с каждым разом становилось всё проще, вот и сейчас я чувствовал его эмоции, что захлестнули и меня. Сначала это вылилось в еле сдерживаемое хихиканье, а затем превратилось в хохот от вида демона.
        «Нервная, только не на ситуацию, а на одного мелкого и противного божка», - подумал про себя. Эой на комментарий никак не отреагировал: видимо, отвлёкся. Демон же совершенно не понимал, что происходит, и лишь один божок упивался тем, что по его мнению являлось забавным.
        «Угораздило же взрастить дурного троля», - мелькнула очередная мысль.
        «Кого?» - удивился подселенец и мы тут же смолкли. Раздался хлопок вместе со вспышкой, ослепивший меня на несколько мгновений; неожиданно появилось многократно усиленное ощущение мощи, которое прежде испытывал при повышении уровня. Разве что, на этот раз будто кто-то подавил эйфорию и заткнул её в дальний угол.
        Клетка буквально испарилась, будто являлась виртуальной, я же медленно выпрямился и открыл глаза, смотря на то место, где стоял демон. Вот только… там не было ничего. Я в недоумении осмотрел помещение и увидел лже-Теурия, он уже находился у самого выхода, вот только жизни в нём я совершенно не чувствовал.
        «Какого происходит?» - удивился я глюку навыка.
        - Это невозможно, - услышал я взволнованный голос демона. - Ты не можешь быть богом.
        В следующий миг он не открыл дверь, а провалился в неё. Конечно, внутри действия кристаллов возможно создавать недлинные Пространственные походы, и я выследил бы местонахождение демона при желании, но тот не излучал признаков жизни. При этом, тот самый сигнал, что я принял за его, всё ещё находился в комнате на прежнем месте.
        Я подошёл ближе, но так и не понял, что именно обманывало мои навыки. Кстати, все ловушки пропали: видимо, они являлись частью одной сложной, в которую я и был пойман.
        Наконец, меня осенило: пол! Скорее всего, плитка лежала поверх деревянной основы, а в ней могло находиться что угодно. Мои руки почернели, покрываясь драконьей бронёй, на пальцах выросли когти, которыми и вырвал кусок покрытия. Внизу обнаружился связанный, свернувшийся калачиком гоблин. Взяв его за шкирку, поднял перед собой, но тот даже не проснулся: похоже, его опоили.
        - Что, всё ещё считаешь, что [Аура Жизни] идеальный навык?
        «Ой да ладно тебе, ничего же страшного не произошло!»
        - Эй, ты что творишь? - вскрикнул я, выпуская труп гоблина из пальцев. Тот шмякнулся с неприятным звуком вниз. Воспользовавшись моментом, Эой самовольно [поглотил] из беса всю энергию. - Он мог что-то знать!
        «Я тебя умоляю, ну что могло знать оно? Таких в детали не посвящают. Интересно, откуда я это знаю? Ах да, всё из закромов твоей памяти. Да?» - гГолос Эоя просто сочился сарказмом.
        - Но зачем ты в принципе это сделал? Неужели разозлился? - хмыкнул я.
        «Да что ж я невезучий то такой! - я даже удивился тому искреннему отчаянию, что он излучал не только тоном, но и эмоциями. - Это была энергетическая клетка, наподобие той, что когда-то ловили элементаль. Точнее, она находилась поверх внутренней, что ограничивала доступ в систему Пресветлой. Но вот почему так? Энергии не хватило совсем немного для моего пробуждения! Осталось убить с десяток демонов или чуть больше бесов…»
        Внутри похолодало, и это уже являлось моей личной эмоцией. Нет, я понимал, что однажды это произойдёт, но не сегодня же? Ещё несколько месяцев, пусть и меньше года, оставалось по моим примерным подсчётам.
        «Рад, что тебе так нравится быть со мной, гыг», - снова повеселел Эой, отчего ладонь моей правой руки непроизвольно прилетела в лоб.
        «Да когда ж ты заткнёшься? - зло подумал я. - И вообще, нам пора домой».
        При попытке создать Пространственный переход возникла незначительная задержка, что немного удивило меня. Но когда пространство подёрнулось едва заметной дымкой, я шагнул в него, вот только вышел не в гостиной Убежища, а в том же помещении, но с обратной стороны, сместившись на метра три.
        - Э-э-э, - протянул я вслух в растерянности. - Это что такое было?
        Вот только ещё четыре попытки не увенчались ничем, и тогда я просто вышел в дверь, сорвав её с петель. Уж не знаю, кто и когда успел запереть, да и зачем? Коридор оказался самым обычным, ничем не примечательным, но буквально через несколько метров отделка заканчивалась это и настораживало. Наконец, я выбил последнее препятствие и понял, что находился всё это время вовсе не в Проклятых Землях, да и постройка позади не являлась дворцом.
        Глава 14
        Я оказался в месте, напоминающем Подземелье, по крайней мере, строилось оно определённо по пространственным технологиям. Разве что, по размерам не превышало пары километров, да и над оформлением не заморачивались: простые своды пещеры, без растительности. С освещением вполне справлялись прожилки фосфоресцирующей руды, так как для [Ночного видения] этого было достаточно. Использование ещё двух типов доступных мне форм навыков, а именно [Тепловизор] и [Магическое зрение], ожидаемо ничего не дало. Закрыв глаза, прислушался к ощущениям, но кроме повсеместного влияния тёмной энергии здесь ничего не было. Похоже, все Пространственные пути в это место перекрыли, как и возможность выйти по свеже созданному. Также у заговорщиков хватило ума не применять анти пространственные блокировки, так как уже однажды Эой нечто подобное разрушал.
        - Поздравляю, нас заперли, - констатировал я факт вслух. - Совсем как я когда-то эльфийских Героев. И что теперь делать будем?
        Удивило, что божок не пожелал хоть как-то прокомментировать ситуацию. Он был чем-то недоволен, но адекватно интерпретировать его эмоции я, разумеется, не мог.
        - У нас есть только твой любимый метод: крушить! Разве не так? Пора приступать, собрат по несчастью, - хмыкнул я.
        И снова молчание, которое уже начинало раздражать.
        «Я не хочу крушить», - прозвучал тихий голос в голове. Между тем, сами слова поразили меня до глубины души, я не мог в них поверить.
        - Что? Я ослышался? Бог Разрушений не хочет крушить всё вокруг?
        «Ты верно всё услышал».
        - Уж прости за бестактный вопрос, - попытался съязвить я ещё раз, так как действовать требовалось для нашего же спасения, - но ты можешь пояснить причину?
        «Я не хочу тратить энергию, которую накопил с таким трудом».
        - Ты хотел сказать «мы накормили», полагаю. Но какая сейчас разница-то? Ты предпочитаешь дождаться гибели планеты здесь?
        «Неплохой вариант».
        Положительный ответ на шутку просто взбесил меня. С большой долей вероятности враги первым делом попытаются зачистить мои владения. Земли Больдо ещё продержатся несколько месяцев, а вот армия и народ оборотней, которые я сам же интегрировал с демоническими военными силами, вряд ли могут похвастаться наличием времени. Неизвестно, как глубоко лже-Теурий проник в структуру общества и каковы его связи, но вряд ли он всё это провернул в одиночку без поддержки. Да и наличие демонов из Совета, если это действительно были они, а не очередной обман, который я благополучно пропустил, ясного говорит об их соучастии. Среди всех них не было ни одного моего доверенного лица, Крисп Туллий не в счёт. Как бы он не боялся меня, он не в состоянии пойти против всех, да и моё исчезновение будет ему лишь на руку. Наверное, не стоило излечивать его полностью, а оставить крупицу скверны где-то в тканях, запечатав её на время. Но что уже размышлять задним числом? Здесь и сейчас мне требовалось выбраться, чтобы спасти те крохи, что создал, холил и лелеял последние годы.
        Глубоко вздохнув, я вернул себе самообладание и задумался. Нельзя терять контроль, божку только это и нужно.
        - Ты же понимаешь, - продолжил я, скрестив руки на груди, - что после уничтожения планеты Пресветлая покинет мир, а вместе с ней уйдёт и её МСН? Более того, откуда ты собираешься брать энергию, если живых существ больше не будет? Что ты будешь делать тогда? Надеешься, что мать поможет? О да, особенно после того, как ты исчез, не исполнив её волю. Сам ведь говорил, что окно из клетки лежит через пробуждения, связанные с МСН. Если система исчезнет, то и окно останется прежним, если не схлопнется. Уж не знаю, поделит тебя надвое, или целиком вернёшься в клеть, но обе перспективы не радужные, не находишь? Ты убрал ограничение на титул «Герой», который был привязан Пресветлой при призыве, создав мне новые данные, так что я могу быть с тобой столько, сколько захочешь. Но смысл всего этого какой?
        Эой молчал, я чувствовал его недовольство ситуацией, но не знал, что же он предпримет. Я хотел вернуться в мир как можно скорее, но всё же спокойно ожидал его решения.
        «Я всё это знаю и без тебя. Похоже, время игр закончилось… А жаль!»
        - Разве ты не можешь использовать свою силу? Не трогая…
        «Нет, - оборвал он меня, - только когда изолирован от системы, либо обходным манёвром является истощение маны»
        - Ты о пассивном навыке [Постоянное благословение]?
        «Благодаря нему ты не чувствуешь опустошения при критическом понижении объёма маны и не теряешь сознание, так как поток потребляемой энергии автоматически переключается на мой извне».
        - Но откуда эта энергия у тебя берётся? Она ведь не бесконечна! Да и взаперти ты давно…
        Мысли мои прервал смех.
        «Бог это и есть энергия. Меня нельзя убить, даже осушив до дна, и то, для этого нужно ну очень постараться. Энергия существует всегда и везде, в любой точке пространства и времени, она сущность бытия, просто бери и пользуйся. Точнее, делать так могут только боги, остальным видам, что биологическим, что энергетическим, подобное недоступно».
        - Даже элементалям? - удивился я. Прежде мне казалось, что они ограничены только тем, сколько их сознание может контролировать.
        «Всем созданиям. Так яснее? Все, кого создали боги, не имеют доступ к первородной силе».
        - Но разве тебя не создала Праматерь?
        «Глупец, я часть её сущности, разделённое божество сохранит все свои свойства и возможности, так как структура не изменяется. То, чем мы являемся, это часть мироздания, вселенной, материи. Боги не отделимы от… всего? Всё, что ты видишь или можешь представить, создано прямым или косвенным способом, но богами. Без таких, как я, всё станет ничем, истинной пустотой, без возможности появления и жалкого фотона».
        - Если ты такой всемогущий, так почему…
        «Это не моя сила! Пресветлая не просто так разместила здесь свою МСН, она подобным образом пометила всю энергию, вписав в неё даже часть того, что продолжает принадлежать Праматери».
        - Принадлежать? Этот мир ведь создала Тьма, так почему…
        «Энергия свободна, - вновь прервал меня Эой, - она никому не принадлежит, но её можно присвоить. Праматерь никогда не задумывалась о подобном, оно ей просто было не нужно, как и мне. Это то, чего возжелала Пресветлая, по только ей ведомым причинам. Скорее всего, это банально её хотелка, как ты, например, и эта планетка. Я не знаю, зачем матери всё это потребовалось. Она просто взяла и сделала мир и виды существ. Я не могу просто взять и забрать энергию как хочется, требуется считаться с теми правилами, что создала Пресветлая. Точнее, это возможно, но цена вопроса слишком высока. Ты ведь не мог не задаться вопросом, почему Праматерь просто не уничтожит или не выгонит другого бога? Потому что истинное противостояние повлечет моментальное разрушение всего. Волна процесса вернёт материю в первозданное состояние. Сомневаюсь, что именно этого хотела мать. Это не просто начать с чистого листа, это сделать этот чистый лист нужно будет, потому боги не воюют. И я слышу, о чём ты подумал! Это не хаос! Хаос возможен в рамках материи, так что мне так же тотальное уничтожение без надобности. Именно поэтому я не
могу разрушить клеть, хоть и могу, если очень постараюсь. Но что потом мне делать в первозданном предвеществе? Да и пребывание там… не совсем приятное занятие.».
        Вот уж что, а лекцию о божественности я не ожидал услышать, Эой был серьёзнее и разговорчивее обычного.
        «Я мог бы многое попытаться рассказать, - устало вздохнул он, - но поймёшь ли ты? Найдутся ли слова в рамках речи твоего вида, народа? Даже то, что я поведал, уже искажено из-за несовершенства подобной передачи информации».
        - Так что нам делать? Как я уже и сказал, сидеть и ждать окончания всего глупо.
        Повисло молчание, а ещё появилось нехорошее предчувствие.
        «Нельзя заранее сказать, сколько уйдёт на всё это. Я сожгу все накопленные в этом мире запасы маны, если потребуется, перейду на свои. Но ты должен понимать, что собирать их прежним способом я не намерен. Умрёт очень много созданий, я поглощу их жизни, и ты не посмеешь мне мешать. Так ведь?»
        Это был даже не вопрос, скорее ультиматум.
        - Ты же… Ты не хочешь сказать, что это будут и мои люди, демоны, оборотни?
        Снова пауза.
        «Мне нравилась эта игра, я готов был ждать. Что такое несколько лет по сравнению с тысячелетиями? Но начинать цикл заново нет ни малейшего желания».
        - Да какая тебе разница? - возмутился я. - Это всё равно рано или поздно закончится!
        «То есть я должен делать всё так лишь потому, что это хочется тебе? - хмыкнул Эой. - Не много ли берёшь на себя, человек?»
        - Как же ты мне… осточертел…
        Я сделал глубокий вдох, пытаясь в очередной раз пытаясь успокоиться, благо годы практики начали давать результат.
        «Ты моя единственная и любимая игрушка. Благодаря тебе я даже начал немного понимать мать… Я готов идти на уступки, но всему есть границы. И сейчас я говорю тебе, что по возвращению наберу потерянную ману так быстро, как смогу. Последствия этого ты должен понимать».
        - Ты не можешь просто так всё разрушить. Всё то, что я делал… что делали мы… И эта ситуация ведь возникла из-за твоей неосмотрительности, я не моей! Я ведь несколько раз предупреждал…
        «Как я и говорил уже, эта ситуация не проблема, но лишь я буду решать, что и как произойдёт в итоге. Мы достигли последней фазы Пробуждения, а потому мне осталось не так много для обретения свободы. Сколько, по твоему, я провёл в заточении? Считаешь, это соизмеримо с простым желанием поиграть?»
        - У тебя есть вечность…
        «И только мне решать, как ей распоряжаться. Последний раз повторяю, ты не посмеешь мне мешать, понял?»
        Ультиматум бога пришёлся не по душе: он прямым текстом сообщал, что уничтожит всё, что мне дорого. И что мог противопоставить я? Руки сами собой опускались, казалось, что всё напрасно. Подобные мысли не раз возникали и прежде, но мог ли я позволить себе отчаяние?
        - Не трогай только тех, что я люблю, - сдался я.
        «Вот и славненько».
        Его голос был полон самодовольства, да и эмоции я ощущал соответствующие. Примечательно, что прежде спектр являлся гораздо меньшим: злость, нейтралитет и жажда крушить. Лишь три состояния бога, сейчас же он всё больше уподоблялся «биологическим видам» - как сам он любил нас называть. И я не мог знать, хорошо это или плохо, однозначным являлось лишь то, что договориться с ним всё так же являлось той ещё задачкой, порой неразрешимой. Наверное, разъединение с Эоем могло бы поспорить за титул лучшего события во всех моих жизнях, лишь это утешало перед предстоящим хаосом.
        «Отдай мне контроль», - попросил он с долей снисхождения и я ощутил нечто похожее на судорогу в правой руке, но не стал ей противиться. Чувство моментально перекинулось на всё тело, но тут же всё пропало в буквальном смысле. Я всё так же мог наблюдать за окружением, но ничего не контролировал. Неприятное состояние, можно было бы закрыть глаза, погрузиться в себя, но я не стал этого делать. Нет, сомнений в том, что Эой вернёт контроль после «веселья» не возникало, но…
        - Да не переживай ты так, - услышал я свой голос и это вернуло меня к реальности. Вновь вернулись тактильные ощущения, хоть тело всё так же не принадлежало мне. Стало в разы не приятнее.
        «Не тебе такое говорить», - ответил я.
        - Можешь и поспать, вообще-то, - немного обиженно ответил Эой и поднял ладонь, смотря как пальцы сжимаются и разжимаются. - Когда вернёшься в мир, будешь уже свободен от моего влияния. Не об этом ли ты мечтал?
        «И ты так запросто оставишь свою игрушку в покое?» - усмехнулся я, зная ответ наперёд.
        - Ну, не совсем… Но теле в единоличное пользование ты получишь, как минимум.
        «Ты меня ни капли не обнадёжил. Лучше займись делом и покончим с этим».
        - Да как скажешь, человек, - хмыкнул Эой. - Впервые мы имеем действительно единое мнение хоть по какому-то вопросу. А теперь, крушить…
        Эой занял устойчивую позицию, скрестив руки на груди при этом, и посмотрел вверх. Как и в прошлый раз «явления чуда», я не чувствовал ничего, лишь косвенные признаки божественного влияния. Такие, как дрожь земли, а затем и обвал сводов пещеры.
        Глава 15
        Пространственный «пузырь» находился довольно глубоко под землей, это я смог понять по смутным мыслеобразам Эоя, когда он попытался что-то объяснить. Но кора планеты сама по себе вещь тонкая в масштабе, так что ощутимым препятствием для бога не являлась.
        Мы выбрались из ловушки в предрассветные часы и сразу же направились на территории оборотней. Уж не знаю как, но Эой прекрасно умел обходить ограничения системы, возможно потому, что сам их и задавал? Свечения душ были заметны издалека, они как маяк манили, рождая в разуме бога непередаваемый спектр эмоций, схожий с эйфорией.
        Первыми на нашем пути оказались демоны, уставшие и не готовые к бою. Да и какое сражение может проводиться с дорвавшимся до силы богом? Мы просто влетели примерно в середину их расположения, подняв тонны пыли и убив несколько сотен созданий. Кто это был - неизвестно, сами ли демоны, или бесы? [Аура Жизни] не тот инструмент, что позволял узнать подобные мелочи. Да и Эою это было банально не интересно.
        Эой мигом поймал души, что собирались по канону отлететь туда, куда им положено, всё благодаря [Поглощению]. Разумеется, прежде подобной функции у навыка не наблюдалось, но богам закон не писан, как говорится. Чёрный туман в пыли вряд ли было видно, чем мы и пользовались, наращивая утерянный запас маны. Собственно, к своим ресурсам Эой так и не обратился, хватило накопленного, но показатели просели знатно, что и неудивительно.
        Сложно было сказать, сколько времени мы потратили на демонический лагерь, всё прошло субъективно быстро, а эйфория убийцы ещё больше сглаживала восприятие. Но верхний край светила только начал отрываться от горизонта. Я предполагал, что это всё ещё был один и тот же день.
        Следующее свечение жизни оказалось оборотнями. Не было рек крови, криков агонии… Как и чаще всего, смерть приходит быстро и неожиданно. Эой подкрался на этот раз незаметно, стеля туман в утренних тенях. Он расползался ужасно далеко, мне даже сложно было представить расстояние.
        - Исключительно ради тебя, дорогой мой, - хмыкнул бог, вырвав меня из омута тягостных мыслей. И от его слов становилось лишь паршивее. Какая разница, убивает ли он тех, кто мне доверился, во сне или наяву? Сегодня оборотни вымрут как вид, я это чётко осознавал.
        А затем взошло местное солнце. Эой вёл себя нагло и уверенно, он являлся в поселения, где его узнавали как меня. Все местные созывались на площадь ради благословения божия, но стоило им сомкнуть веки, преклонив колени, как… больше света дневного они не видели. Тела так и оставлялись как есть, в тех же позах. Вряд ли кто-то смог бы увидеть это, ведь мы зачищали все окрестности.
        Если на пути попадались демоны, то тут Эой не сдерживался, словно пытаясь найти самый забавный способ убийства. Больше крови и внутренностей, меньше… Один лагерь с порядка пяти десятков солдат был превращён в мясорубку, покрывшую ошмётками останков всё в радиусе пары сотен метров. Но это уже не находило отклика в моей душе…
        Неожиданно я качнулся, обнаружив себя в эпицентре очередного побоища. Кажется, на тот момент прошло уже несколько дней. Вроде бы два. Мне сложно было судить, так как совсем не до этого приходились мысли. Просто чувствовал себя куском говна, ни на что не способным. Эти создания доверились мне, я собирался включить оборотней в свой проект утопии… Но что теперь? Голова пуста, я не представлял, что делать дальше.
        - Почему? - спросил я, так и не сформулировав сути претензии к богу.
        «Устал, - ответил он, причём интонация соответствовала содержанию. - К тому же, ты опять принялся ныть, это раздражает».
        - Я и слова не сказал! - почему-то стало обидно от безосновательных обвинений.
        «Да, зато эмоции твои кричат просто. И вообще, я нагулялся, пока».
        - Что? В смысле? - удивился я, но ответа уже не получил. - И как это понимать? - последовал уже риторический вопрос.
        Оглядевшись, обнаружил себя на возвышенности, а по кругу от меня лучами прямо на земле лежали трупы со сложенными на груди руками. Лица оборотней не выражали ничего, разве что умиротворение. Самые простые крестьяне, ни одного воина при них не заметил. И как только Эой умудрился так сделать? Учитывая его явно не свежий вид из-за массовых убийств, как только оборотни ему могли доверять?
        Перед глазами пронеслись сцены жестоких убийств последних дней, отчего я инстинктивно схватился за голову.
        «Интересно, я уже сошёл с ума или ещё нет?»
        Ответа не последовало, похоже, Эой и вправду уснул. Открыв меню своего статуса, я замер в недоумении. Ступор продлился довольно долго, так как увиденное не укладывалось в голове: он действительно вернул значения в исходное состояние! Вот только… Почему не добрал маны, чтобы обрести свободу? Разве не этого Эой желал больше всего? Разве не ради этого он убивал несколько часов к ряду?
        Наконец, удивление отступило. Собственно, я никогда не мог до конца понять его, так что ничего не изменилось. Я активно общался с ним уже больше года, но это никак не приближало к пониманию бога, даже попытки договориться казались жалкими, а прогресс случайным стечением обстоятельств.
        Я весь был в крови и вообще непонятной жиже, отчего стало ещё паршивее. Потому переместился в собственную спальню Убежища, чтобы сразу же направиться в душ. Магия услужливо подчинилась воле, подарив приятное ощущение контроля. Когда несколько дней был лишь сторонним наблюдателем без права голоса, прежде обыденное воспринималось иначе.
        Одежда с неприятным хлюпом полетела в угол помещения, а по телу потекли струйки тёплой воды. По правде говоря, испытывал двоякое чувство. С одной стороны, хотелось ощутить рядом живую душу, того, кто поймёт и окажет поддержку. А с другой - полное одиночество, истинное, учитывая сон Эоя. Подобное случалось в моей жизни всё реже и реже, он присутствовал почти всегда и везде, незримо наблюдая за всем моими глазами.
        Всё же, решил выбрать первое и, накинув халат, ткань которого показалась на удивление мягкой и приятной, нажал на специальную кнопку на стене. Вир не заставил себя долго ждать, увидеть его было приятно. Такой же услужливый и при этом с гордой осанкой, он являлся неизменным составляющим Убежища.
        - Постирай одежду и подготовь новую, - сказал я ему довольно тихим тоном. - И приготовь еды, что-нибудь повкуснее и поразнообразнее.
        - Слушаюсь, Хозяин, - тут же поклонился он. - К вам гость.
        Лицо моё тут же скривилось как от лимона. Никаких гостей я видеть не желал.
        - Меня нет дома, так и передай.
        - Простите, но она услышала, как вы меня позвали.
        - Она? - было бы неплохо, окажись это Кассия. Но она такая же хозяйка, как и я, и уж точно гостем её бы Вир никогда не назвал. - Кто это?
        - Розалия.
        - Спровадь её. Еду принеси сюда, в таком случае.
        Вир снова поклонился и направился в душ за вещами, после чего вышел из моей спальни. Камин в гостинной мне нравился больше, но можно и здесь посидеть. Скрываюсь от Розалии! Какая ирония, и это столько лет спустя.
        Я улыбнулся, чувствуя ностальгию, после чего сел в кресло и поджёг поленья. Хотелось просто спокойствия и частичку его я получил. Отобедав, даже немного успокоился. К тому же, Вир сообщил, что гостья ушла.
        Спустя несколько часов безмолвного отдыха, переоделся и поднялся на поверхность. Пора было возвращаться к реальности и узнать, что происходит в мире после того, что натворил Эой.
        - Появился таки, - хмыкнула за спиной Розалия, появившаяся словно из ниоткуда. Хотя, сам виноват, отключил навыки и не вернул их.
        - Что тебе нужно? - попытался сказать я с нотками веселья, как обычно и разговаривал, и повернулся к ней. - Соскучилась по моему прекрасному лицу? Мне казалось, что ты нашла другого любимчика.
        - Вот о нём и пришла поговорить, - строго сказала девушка. Каждый раз, когда я её видел, она казалась чуточку взрослее, вот и сейчас передо мной стояла уже двадцатилетняя девушка. Она скрестила руки на груди и смотрела с некой угрозой. - Ты где пропадал вообще? В курсе, что случилось за эти дни?
        Похоже, информатор сам пришёл ко мне, и не нужно ворошить сухие отчёты…
        - У меня были кое какие дела, - пожал я плечами, - так что можешь просветить.
        - У демонов новый король, - сказала она, сверля меня взглядом.
        - Надо же? И кто это? - немного удивился я. Неужели тот лже-Теурий не скрывался?
        - О, ты его прекрасно знаешь! - хмыкнула девушка. - Венедикт Гинуций, глава Инквизария.
        Мои брови поползли вверх, вспомнился недавний разговор с его отцом. «Венедикт не может предать короля, - таковы были его слова. - Но вы - не король. Прошу, будьте осторожнее». Как итог, осмотрительнее следовало быть всем, не доверять никому.
        - Вижу, ты правда удивлён, - продолжала говорить Розалия всё так же смотря на меня. - А знаешь, что с Теурием?
        Я не знал, но догадывался. А потому просто сделал шаг назад, где создал Пространственный переход в замок Больдо. Знакомая обстановка кабинета заставила меня облегченно выдохнуть, вот только… зря. Прямо перед моим носом появилась Розалия!
        - Я не один год живу бок о бок с демонами, - сказала она, смотря в глаза и находясь при этом буквально в паре сантиметров от меня. - Неужели ты полагал, что я не научилась их трюкам?
        В следующий миг меня ослепила вспышка, а тело отбросило в сторону на стеллажи книг: девушка просто напала на меня. Это оказалось неожиданно для меня, не сама атака, а то, что это сделала Розалия. Та самая милая лоли, что когда-то была без ума от меня. Почему-то это вызывало диссонанс в голове, хотя казалось бы, меня уже ничто в этой жизни не должно удивить. А ещё она не ровня мне, совсем не ровня.
        - Его убили, - кричала она, между тем. - Ты это понимаешь? Он умер из-за тебя!
        В меня полетели молнии света, которые отбросил взмахом руки. Кажется, в той стороне находился бар прежнего хозяина кабинета, так как шкаф вспыхнул ярким пламенем.
        - Он ведь просил! Почему ты не отпустил его? Мы с ним могли быть вместе, ты это понимаешь?
        - Он…
        Я запнулся. Голос девушки дрожал, глаза блестели от слёз, готовых вырваться на свободу, но она пока ещё держалась, ожидая от меня ответ. Но что я мог сказать? Что Теурий был её недостоин? Чушь собачья ведь, по сути. Я не доверял этому демону, его стремлениям, но печать на нём не позволила бы сделать ничего плохого ей. Я не знал, кем его заметить? Или просто не хотел?
        - Что «он»? Я любила его, он меня. Впервые за годы в этом мире я была счастлива. Но ты… - она шмыгнула носом и капли потекли по щекам. - Ты просто мог не вмешиваться и всё. Просто отпустить. Но ты не сделал этого и он мёртв.
        - Я могу…
        - Можешь что? - оборвала она меня. - Есть вещи, которые невозможно исправить! Ты отобрал у меня любимого, и нет тебе прощения.
        Она так и не дала мне ничего сказать по поводу воскрешения, вновь бросив заклинание. Конечно, мне это не могло причинить вреда, но помещение уже полыхало, всё же огнём магичка владела лучше всего.
        - Да послушай ты меня уже! Его можно вернуть!
        Но она не желала меня слушать. Слёзы лились из её глаз, вместо слов рычание, одно заклинание за другим лилось на меня. Чувствуя вину и разочарование вообще во всём, что происходило последние дни, я сократил дистанцию между нами и просто обнял её. Посох также вырвал из рук и отбросил в сторону.
        - Прошу тебя, успокойся…
        И тут её тело обмякло. Я даже не сразу понял, что произошло, наблюдая за чёртным туманом, что сползал с её лица и возвращался ко мне в тело. Внезапно все звуки пропали, осталось только её безмятежное лицо и осознание смерти.
        «Разоралась тут, поспать спокойно не дают», - пробурчал Эой.
        - Ты… ты… что творишь, паскуда? - с ужасом воскликнул я. - Ты же обещал не трогать моих близких!
        «Что? А это на неё тоже распространялось? Ты бы тогда список составил, что ли?»
        Вернулись звуки горящей мебели кабинета, лёгкий жар на коже и запах дыма. Рука сама потянулась к посоху, что валялся рядом. Я занёс острую часть для удара, но рука дрогнула, по мышцам прошлась судорога.
        «Ты чего это удумал?» - возмутился Эой.
        На самом деле, всё произошло спонтанно. Уничтожить сосуд этой твари первое, что захотелось сделать, причём неосознанно. Лишь замерев с трупом Розалии в левой руке и занесённым посохом в правой, я ужаснулся. Я что, только что собирался убить себя? Проткнуть палкой? Конечно, острия там не было, но с моей силой вполне можно повредить прочную кожу.
        «Нет, так дела не пойдут. А ну-ка подвинься…»
        И я перестал чувствовать тело, а обзор словно обхватила серая пелена. Эой вернул себе полный контроль над телом, причём попытался запихнуть моё сознание как можно дальше.
        Глава 16
        Я оказался в полной беспомощности, цвета вокруг померкли, а обзор сузился. Инстинктивные, а затем и целенаправленные попытки вернуть контроль не удались. По рукам прошлась судорога в очередной раз, тактильные ощущения остались на месте, но словно через плотную мягкую ткань. Тепло скипетра в ладони практически перестало чувствоваться, сам он будто стал легче, а потом рука опустилась сама по себе вниз, пальцы разжались и отпустили оружие магички. Самым ужасным и неприятным было то, что я не имел к этому абсолютно никакого отношения. Снова попытался дёрнуться, но тело не слушалось, будто сигнал к нему вовсе не поступал.
        «Почему?» - единственный вопрос, что вертелся в голове. Почему это происходит со мной? Да и раньше ведь мне удавалось хоть как-то сопротивляться его воле, возвращать контроль. Но сейчас… Я был опустошён. Как специально вторя моим мыслям, Эой опустил взгляд на труп, что левая рука всё ещё прижимала к телу, и провёл тыльной стороной правой ладони по щеке. Лицо девушки выглядело умиротворённо, будто она всего лишь спала. Хотелось обнять её крепче, сделать хоть что-то, чтобы вернуть, и я бы смог это сделать, но…
        «Верни её», - потребовал я.
        Рука Эой скользнула выше, а то, что произошло дальше, ввело меня в ступор. Ладонь медленно прошла сверху вниз, оставляя за собой мгновенно чернеющую кожу, одежду, пронизанную тонкими оранжевыми жилками как на тлеющей бумаге. А дальше тело рассыпалось в прах, пыль, что подхватывали конвекционные потоки царящего вокруг нас пожара.
        «НЕТ! Что ты наделал?!»
        Розалия не подписывала договор души, но в итоге её засосало в Хранилище Душ Эоя. И что-то мне подсказывало, что он её не выпустит, как уже было с Анной.
        Меня накрыла апатия. Смерть Розалии печалила, но не вызывала таких сильных эмоций, как несколько минут назад, и это удивляло. Я осознавал, что это неестественно, оттого диссонанс чувствовался сильнее. Что со мной не так?
        Так же я не понимал, что делать дальше, да и стоило ли пытаться? Прежде моё сознание полностью подавлялось, либо строились иллюзии, даже память подменялась, а теперь это. Похоже, Эой просто решил не усложнять себе работу, либо причина в ином - он хотел, чтобы я смотрел.
        Пока я размышлял, Эой поднялся на ноги и отряхнулся. Он взмахнул рукой и залил всё вокруг водой, используя навыки, что в нашем арсенале уже было не мало. Когда всё потухло, ничего уже не напоминало о присутствии магички. Посох же её он поднял с пола и, к моему удивлению, активировал, запустив тьму. Это было чем-то похоже на то, как он обошёлся с Посохом Света Эгле, но этот артефакт не подчинялся Пресветлой, так что всё прошло куда проще. Ещё пара манипуляций и предмет уменьшился, так что его можно было спокойно положить в поясную сумку.
        Закончив со всем, Эой направился к двери. Согласно [Ауре Жизни], к горящему кабинету уже неслись несколько человек, а ключ кроме меня имели только трое: Виорел, Яноро и Кассия.
        За дверью обнаружились слуги, что с ужасом уставились на меня. Вскоре прибежал Виорел, мальчик начал возмущённо причитать о порче имущества и разгонять слуг, оставив лишь двоих для уборки. Эой всё это время стоял, с улыбкой наблюдая за управляющим и уперев одну руку в бок. Почти сразу же явился и Яноро, но увидев произошедшее, перевёл взгляд на меня, развернулся и ушёл. Видимо, на лице было написано, что ничего не хочу обсуждать.
        Кассия… Наверное, сердце бы сжалось при её виде, но вместо этого лишь короткий укол печали, затопленный радостью бога. Стало немного тревожно за то, что он мог замышлять.
        Девушка тут же обняла меня, лишь после этого заглянув в дверной проём.
        - Что произошло? - тихо спросила она, так как рядом никого не было: управляющий уже ушёл, а служанки находились в помещении.
        - Неудачный эксперимент, - пожал плечами Эой и улыбнулся ещё шире. От его улыбки было не по себе, как и в целом изучать окружающую действительность словно сквозь сон.
        - Пойдём поговорим в другое место, - сказала она и потянула меня в сторону за ту руку, что до этого подпирала бок. Бог даже не додумался полноценно обнять её, лишь положил свободную верхнюю конечность на талию. Возмущало ли меня это? Скорее да, чем нет, ведь Эой являлся частью моей жизни так давно и плотно, что я просто смирился.
        После того, как Кассия переселилась в замок Больдо, ей был выделен отдельный кабинет и отчётность Виорела проходила через неё. Меня привлекали лишь в крайних случаях, так что нагрузка немного снизилась.
        Девушка подошла к столу и принялась собирать бумаги, что там лежали, убирая их. Видимо, была чем-то занята до того, как услышала о пожаре. Эой же сразу уселся на диванчик, закинув руки на спинку.
        - Тебя не было несколько дней, - сказала она, посмотрев на Эоя. Тот сидел так, что рядом пространства не оставалось, так что она заняла место за столом. - Что-то случилось? Ты вообще в курсе, что сейчас на фронте? Новости очень тревожные, я не знаю что и думать даже. Ещё и вестей от тебя не было… Ты хоть завтракал сегодня? Больдо переживает, что давно не видел тебя, да и я тоже.
        Она закусила губу, внимательно рассматривая Эоя. Почему-то мне показалось, что она начала что-то подозревать, хотя, сложно было не заметить странности. Божественная сущность просто не умела притворяться, она была самой собой.
        Забавляло, что имея прохладные отношения с моим сыном, Кассия упомянула его. Наверное, я бы как-то показал чувство вины, будь самим собой, но богу - плевать на всё, что ему не интересно. Он, наконец, додумался подвинуться и хлопнул ладонью рядом с собой.
        - Подойди ближе.
        Повисла незначительная пауза, но Кассия всё же поднялась и подошла к нему. Сев в полоборота с ровной спиной, она спросила строгим тоном:
        - И всё же, ты собираешься объяснять хоть что-то?
        Эой был разочарован её словами, по не показал виду. Он медленно поднял ладонь и положил ей на щёку, поглаживая большим пальцем скулу и внимательно смотря в глаза.
        - Позже, дорогая, позже. Знаешь, я соскучился по тебе, не это ли важнее в данный момент?
        Он приблизился к ней и начал целовать, наслаждаясь моим возмущением. Точнее, я предполагал, что именно это его так обрадовало. Я пытался отстраниться, но вместо этого лишь обзор сужался, да и чувство, словно я проваливался куда-то глубоко. Все потуги завладеть телом хотя бы частично походили на попытку поднять кусок влажного мыла, который постоянно выскальзывает.
        «Остановись! Чего ты добиваешься? Хватит уже!»
        Я резко прекратил свои манипуляции и насторожился: Кассия не отвечала, продолжая смотреть на него с плотно сжатыми губами. Эой отстранился и захихикал.
        - Умная девочка, поняла ведь, кто я?
        Она не спешила с ответом, продолжая сидеть как статуя.
        - Да это и не важно, Кассия, - продолжил он, положив уже вторую ладонь ей на другую щёку. Ещё один лёгкий поцелуй. - Я знаю всё то же самое, что и он, и даже больше. Я был с вами в постели каждый раз, ощутил всё то же, что и он, вторил его движениям. Вряд ли ты почувствуешь разницу, если этого боишься.
        Он просто издевался надо мной, всё как и обычно, только… Только в этот раз уже управлял телом и делал что вздумается. Терпеть его монологи и шутки раздражительно, но терпеть реальные выходки…
        - Зачем… вам это?
        Он спустил ладони ей на плечи, продолжая внимательно разглядывать.
        - Существование в теле биологического создания оказалось довольно забавным опытом. Мне лишь хочется повторить это самому, только и всего.
        - Именно я?
        Она держалась стоически, но всё же побледнела, в глазах можно было прочитать страх. Я же совершенно не понимал, чего Эой добивается. Насолить мне?
        «Прекрати, не трогай хоть её. Ты ведь обещал…»
        - Вы делитесь на два пола и полностью заменяемы, есть такое, - ответил девушке бог, вновь откинувшись на спинку диванчика. - Нужны просто женщина и мужчина для полноценного соития, другие варианты я не хочу рассматривать. А почему именно ты… Как бы тебе сказать? Единение с богом это дар, доступный единицам, последствия же чаще всего плачевны. И вот за тысячи лет появилось создание, способное вместить в себе эту первородную мощь. Возможно, я испытываю то, что недоступно ни одному иному богу. Чувства человека так близко, так ярко, - он положил ладонь на сердце и словно задумался на пару мгновений, после чего улыбнулся чуть ли не до ушей: - Нас снова будет трое, изменятся лишь нюансы.
        - Вам нравится мучать его?
        Эой засмеялся. Задорно, искренне, наверное, он был счастлив в этом момент, мне же становилось лишь паршивее.
        - Тебе не понять, что это такое, демоница. Я испробовал всё, что мог, ещё до того, как Тьма создала вас. До того, как был предан и заперт. Первородная пустота скучна и однообразна, но то, что можно сотворить с…
        Он осёкся и недовольно поджал губы.
        - Ох, как же ваш способ обмена информации ущербен, ты ты даже не представляешь! Не могу найти подходящих слов. Так вот, с НЕ первородной пустотой можно сотворить поистине потрясающие вещи, вас например. А ещё разрушить и снова создать. Вы как конструктор, глина, лепи что хочешь, бей и снова лепи. Мне же открылась ещё одна грань вашего существования, и кто бы мог подумать, что она окажется такой занятной. Ты говоришь - мучать. Но я не мучаю его, лишь изучаю, играю, чувствую. Он не часть меня, конечно, но это можно назвать любовью. Он самое любимое создание, даже немного жаль, что я не смогу сделать ничего похожего. Но зачем, когда вас и так много?
        - Он не принадлежит вам…
        Эой снова рассмеялся, запрокинув голову.
        - Да что ты можешь знать, демоница? Он принадлежит мне, и я буду делать с ним всё, что захочу. И с тобой тоже, со всеми людьми в этом здании, в этом мире. Пока вы ещё живы, разумеется. Век ваш так короток, а тела слабы… Владимиру ты дорога, если захочешь, то я помогу пережить конец мира и находиться рядом с ним так долго, как это будет возможно.
        - С ним… и вами?
        - Как знать, я не собираюсь жить в нём постоянно, - пожал он плечами. - Так что ты ответишь?
        Он склонил голову набок и замолчал, ожидая ответа, но Кассия всё так же изображала статую.
        - Ваши игры морали такие забавные, - усмехнулся он. - Бог уговаривает тебя на то, на что другие согласились бы не размышляя ни секунды. Интересно, почему так? Похоже, я буду изучать создания подобные тебе очень долго, нескольких лет просто недостаточно. Как же я рад, что ошибся: вы не такие простые и скучные, как думал прежде.
        - Долго не получится, мир скоро умрёт…
        - Какая же ты зануда, - он начинал испытывать раздражение от диалога. - С чего взяла, что после гибели этого никчёмного мирка не появится новый? Или то, что не существует иных миров?
        - Но там свои боги…
        - Не всегда и не везде, но мы уклонились от темы.
        - Я…
        Она опустила глаза и смолкла, ладони сжали в кулаки подол платья.
        То, что я испытывал во время всего этого диалога, сложно было сформулировать словами. Не понимал, чего добивается бог, зачем ему это нужно, слышит он меня или просто игнорирует.
        «Пожалуйста, прекрати. Я сделаю всё, что захочешь…»
        Эой устало вздохнул.
        «Я не разговариваю с предателями, - услышал его-свой голос, что будто окружал меня со всех сторон. - К тому же, ты и так сделаешь, всё, что я захочу. Желаешь ты того или нет».
        - Кассия, не разочаровывай меня, - уже с явным раздражением сказал он, положив руку ей на голову и жёстко притянув к себе и прижав к груди.
        Его пальцы погрузились в уложенные волосы и начали массировать. Девушка упёрлась одной рукой в спинку дивана, а второй в подлокотник за богом. Она всё ещё пыталась отстраниться, пусть и безуспешно.
        «Эой, твою ж мать, прекрати! Что ты хочешь от меня? Просто скажи! Оставь Кассию в покое!»
        Бог ухмыльнулся.
        - Слышала бы ты, что он заступается за тебя. Это так забавно! Я ведь не собираюсь делать ничего ужасного, но вы оба так реагируете…
        Он ослабил хватку и Кассия вскочила на ноги, тут же отбежав в сторону.
        - Ты меня раздражаешь, женщина. Не такая интересная, как он. Или это потому, что я не в тебе? Не бойся так, проверять не собираюсь, испепелю ещё ненароком.
        Похоже, он не понял двусмысленность своих слов, я же не собирался ничего ему объяснять.
        - Это вы уничтожили демоническую армию на землях оборотней? Вырезали как скот, будто это не народ самой Праматери…
        - Дура! - крикнул он, раздражаясь до предела. И тут уже мне стало страшно, неизвестно, на что он мог быть способен в таком состоянии. - Ты не знаешь ничего, но мнишь себя всеведущей! Каждая фраза твоя бессмысленна и пуста, так как не имеет отношения к реальному положению вещей.
        - Праматерь защитит…
        Эой захохотал.
        - Кого? Это всё её план, который начался задолго до появления твоего рода. К тому же, твой народ пошёл против воли Тьмы, когда избавился от Теурия, нашего ставленника.
        - Теурий предал…
        - Да умолкни ты уже, дура, - он рывком приблизился к ней, вжав в стол и нависнув над ней. - Он не мог нас предать по определению, божественная рабская печать, даже захоти всем своим сердцем отречься, он бы не смог этого сделать. Демоны начали вырезать оборотней… Возможно, я бы и не был против, так как общий замысел выполнялся, но они предали своего бога, предали его посланника. Но не беспокойся, все мертвы, я не оставил никого, ни демона, ни оборотня. Это плата за то, что меня пытались запереть. Меня, Бога Хаоса и Разрушений! Запереть глубоко под землёй? Глупцы!
        Кажется, Кассия забыла, как дышать. Она уже не держала маску и весь спектр эмоций отражался на лице.
        - Так что ты ответишь мне, женщина, демоница? Ты всего лишь создание, для меня раса не значит ровным счётом ничего.
        - Я… - её голос дрожал. - Я согласна.
        - Отлично, - кивнул он и сделал шаг назад. - Только вот знаешь, - он прищурился и погладил подбородок, - я вот не пойму, что он в тебе нашёл? Тупая как пробка, пустышка. Я не отказываюсь от своих слов, но обещание выполнишь позже. Когда у меня снова появится желание. Если появится.
        Он развернулся и вышел из комнаты. Я испытал огромное облегчение, как, наверное, и Кассия.
        - Хоть кто-то тут доволен, - пробурчал Эой себе под нос. - Скукотища! И чем бы мне заняться?
        Глава 17
        Эой материализовался перед дворцовой охраной с самодовольной ухмылкой.
        - Венедикт здесь? - нарочито вежливо поинтересовался он.
        Двое демонов тут же обнажили мечи и опустили забрала своих доспехов. Какие наивные…
        - Именем короля, вы арестованы…
        Он не выдержал и рассмеялся, заставив охрану лишь поднять оружие выше. Ещё до того, как мы услышали характерный шум приближающихся вооружённых стражников, заметили точки их душ. Пятнадцать плюс двое - катастрофически мало даже для меня, что уж говорить о боге.
        - Да вы юмористы, господа, - сказал, отсмеявшись, Эой и несколько раз хлопнул в ладони. - Я спрашиваю последний раз, Венедикт Гинуций здесь?
        На фоне демонов человек наверняка казался практически раздетым, лишь брюки с удлинённой курткой, сапоги, на руках даже перчаток нет. Да и зачем они, если в любой момент конечности можно трансформировать в лапу чудовища с острыми когтями, не уступающими эпическому типу оружия? В поясной сумке валялись несколько легендарок в неактивном уменьшенном состоянии, но я сам ими уже давно не пользовался, да и зачем, когда ты сам оружие массового уничтожения?
        Вперёд вышел самый матёрый на вид мужчина и с грозным видом решил представиться. Остальные, между тем, начали рассредотачиваться по кругу.
        - Слушай, мне плевать кто ты там, - отмахнулся Эой, оборвав его. - Ты что, совсем не осознаёшь, кто сейчас перед тобой?
        - Аветус Ельвар, вы сняты с должности Генерала Третьей Армии, у меня предписание на ваш арест. В ваших же интересах сдаться.
        - Ох, Тьма матушка! - устало выдохнул Эой. - И на что вообще надеялся ваш новый король, идя против богов? Давай так, я не убью вас, а ты мне скажешь, где Венедикт?
        Мужчина усмехнулся и отпрыгнул назад.
        - Вот ты и попался, - сказал он и стражники замкнули цепь, каждый вытянув перед собой руку. Появилось слабое голубоватое свечение, образующее купол, в центре которого находилось моё тело.
        От моих ног в стороны начал расползаться чёрный дым, но прикоснувшись к куполу, он словно ощупал его, а затем резко вернулся обратно. Эой же злобно захихикал, опустив голову и скрестив руки на груди.
        - Серьёзно, очередная внесистемная ловушка? - сказал он. - Вы лишь пушечное мясо, не более того.
        Дым снова метнулся в стороны, на этот раз уже преодолев барьер без проблем. Демоны тут же попадали замертво, а цепь замкнулась.
        - Ну вот, даже тратить запасы не пришлось, - хмыкнул бог, направляясь к единственному выжившему командиру. Тот активировал какой-то навык, так как по поверхности его тела прошлась заметная волна энергии. Сам мужчина крепче обхватил свой двуручный меч и бросился на человека, готовый к чему угодно, но только не к тому, что тот поймает клубящее маревом лезвие почерневшей конечностью с когтями.
        - Праматерь Тьма на нашей стороне, тебе не победить, - зло проговорил демон. - Она не отвернулась от нас.
        Бог не спешил с ответом, он с силой сжал ладонь и сломал клинок, тут же пнув мужчину в живот. Тот отлетел на несколько метров, но не упал, приземлившись на ноги и придерживая руку у места удара.
        - Конечно она будет продолжать давать вам своё благословение, а как иначе вы уничтожите всех и вся? - говорил Эой, не спеша приближаясь к командиру, который так же медленно отступал. Бога совершенно не смущало то, как демон видит ситуацию. - Тьма не отвернётся от вас, пока вы не останетесь единственным народом, а вот потом… - сделав драматическую паузу, он резким рывком оказался возле демона, заглядывая тому в глаза с ухмылкой на губах. Стоило отдать командиру должное, он хорошо держался. - Мне же нет дела до подобных мелочей, так что я уничтожу всех и вся, что встанут на моём пути. Итак, Венедикт здесь?
        Демон кивнул, после чего лицо его исказила гримаса боли. Опустив взгляд вниз, он отступил на шаг назад, прикрывая дыру в животе ладонями. Удавалось ему это не очень хорошо из-за металла кирасы, что не плотно прилегала к телу. К тому же, чёрная дымка повсеместного заклинания на потерю крови не хотела закрывать ранение полностью, оставляя просвет, через который виднелись кишки и вытекала кровь.
        Наконец, мужчина просто упал на землю и потерял сознание. Эой же сжимал в руке кусок мяса, подозрительно напоминающий печень.
        «Ты же вроде говорил, - решил я напомнить богу, - что не убьёшь, если тебе ответят на вопрос».
        - Это было до того, как они попытались спеленать меня своим смехотворным приёмом, - ответил бог, разглядывая орган в руке, затем же перевёл взгляд на лежащего командира. - В твоей памяти я находил информацию, что человек без печени может прожить не больше одного-двух дней, в течении нескольких часов впадая в кому. Судя по всему, для демонов этот орган не менее важный.
        Его пальцы сжались, давя орган, а затем он упал на каменный пол.
        «У него может быть ускоренная регенерация», - хмыкнул я, как и Эой наблюдая за точкой жизни демона, что продолжала светиться.
        - Что ж, тогда он везунчик.
        Бог пожал плечами и обернулся назад, где открывался шикарный вид на долину. Уж что, а место для возведения своей резиденции Теурий выбрал красивое. Был разгар дня, то самое время суток, когда демоны предпочитают отдыхать.
        Молча, Эой развернулся и направился внутрь тёмного дворца. От нас разбегались все, так что было решено передвигаться на [Скрытности], но и так найти что-то не представлялось такой уж лёгкой задачей. Рабочий кабинет и тронный зал оказались пусты. Я предложил поймать несколько одиночек, кто-то из них мог обладать информацией, либо знать таких сведущих. Вот только ни к чему хорошему это не привело, так что вскоре Эою просто надоело и он начал громить всё вокруг. Обрушив несколько коридоров и похоронив под завалами несколько десятков стражников, мы остались одни - уже никто не рисковал приближаться.
        - Венедикт, выходи! - кричал Эой и его голос эхом разносился по пустым коридорам. - Или я разрушу весь твой безвкусный дворец!
        «Вообще-то Теурий здесь ремонт делал и обставлял всё», - напомнил я.
        - Да какая разница, - раздражённо ответил бог и прошёлся когтями по барельефу, что красовался на одной из стен коридора. - Может, действительно просто уничтожить здание? Если он здесь, то вряд ли уйдёт так просто.
        «Но ты это не будешь знать наверняка».
        - И что? Всё равно рано или поздно он умрёт, как и все биологические виды на планете.
        Навык [Предчувствия] сработал как следовало, но откуда шла опасность понятно не было, так что отреагировать никто не успел. Возможно, Эой бы из принципа не стал уворачиваться, но это не тот случай. От мощного удара по спине тело отбросило далеко вперёд, я же словно погрузился под воду, всё вокруг крутилось, пока барахтался в попытке понять направление. Наконец, картинка перед глазами прояснилась и я увидел, как на другом конце коридора стоит Венедикт в позе, готовый к бою. Судя по появившимся разрушениям, я прозевал небольшую стычку.

* * *
        Интерлюдия
        Венедикт наблюдал за Владимиром уже около получаса и тот его не замечал. Но самым неприятным открытием оказалось то, что он постоянно с кем-то переговаривался. Сошёл ли человек с ума, или в нём поселилась некая сущность? Кем он мог быть одержим? Уж вряд ли богом, как утверждал, но и точно не простым смертным. Возможно ли, что это кто-то из Свиты Тьмы? Но почему Праматерь поддерживает его?
        С появлением этого человека весь поставленный на рельсы уклад пошёл коту под хвост. Та же полномасштабная война на десятилетия раньше намеченного срока - самоубийство. И пусть в итоге демоны захватили огромные территории на Поверхности, чего не было уже очень давно, риск слишком велик.
        Всего лишь одна особь, уничтожить её и всё встанет на свои места.
        Активировав навык, демон рванул к человеку. Никаких надежд на удачный исход, лишь проверить прочность. Согласно разведданным, объект мог предвидеть всё, что направлено на его устранение через жажду убийства, но с чем Чёрт не шутит?
        Увы, несмотря на внешнюю уязвимость, Владимир оказался весьма крепким. Удар лезвием одноручника пришёлся по пояснице, то место, к которому близок центр тяжести. У любого бы как минимум появились ощутимые ушибы или порец, позвоночник прострелило на худой конец, но этот индивид в полёте перевернулся, приложился спиной о стену и тут же рванул обратно. Неполная трансформация верхних конечностей - он не удосужился использовать хоть какое-то оружие.
        Несколько уклонений и Венедикту удалось отойти в сторону. Владимир же, подобно зверю, цеплял всё вокруг острыми когтями. Если бы не его полуулыбка и осмысленный взгляд, инквизариус бы решил, что тот потерял рассудок. Слишком уж размашистые движения, намеренные повреждения окружения, ещё и отказ от нормального оружия.
        - Искал меня? - крикнул демон, не ожидая диалога.
        Владимир замер и выпрямился.
        - Почему я тебя не вижу? Это ведь не настоящее тело, верно?
        Венедикт усмехнулся: ещё никто и никогда прежде не замечал подлога. Именно поэтому его заинтересовала ещё одна способность объекта - чувствовать живых разумных в определённом радиусе вокруг себя. Потому он и перестраховался, в ложном зале заседаний положив под стулом спящего гоблина. Отчасти это был риск, ведь раса совсем другая, но иного выбора не оставалось на тот момент. К тому же, это бес на основе его плоти, им же и созданный.
        - Верно, - ответил демон. - [Клон Тень], от оригинала отличить невозможно, та же сила, способности, плотность оболочки. Тепло тела и кровь при порезе, разве что, при критических повреждениях не остаётся ничего, даже мокрого места.
        - Ты можешь создавать только одного за раз?
        - Хм, - улыбнулся Венедикт. - Полагаю, этот момент я предпочту оставить в тайне. А ты не хочешь поделиться, как смог выбраться из пространственного кармана?
        - Пожалуй, предпочту оставить это в тайне, - ухмыльнулся в ответ Владимир.
        - Тогда, парочка последних вопросов перед тем, как мы продолжим. Кто ты на самом деле?
        - Говорил уже, но вы, демоны, не все поверили. Я Эой, Бог Разрушений.
        - И как же бог может существовать в теле простого смертного в течении нескольких лет? Разве подобное возможно?
        Человек развёл руками в стороны, приподнимая плечи.
        - Весьма редкое и удачное стечение обстоятельств. Благодаря этому появилось данное создание, - он приложил ладонь к груди. - Могу понять, это странно. Сам не ожидал, что подобное может произойти, и даже более того, мне понравится.
        - Владимира ведь уже давно нет?
        - Почему же? - удивился человек. - Он и сейчас смотрит и слышит всё, что происходит. Переживает, что ты сможешь причинить нам вред, - хмыкнул он. - Всё такой же наивный.
        Владимир умолк и недовольно скривился.
        - Да не ной ты! Ты что он может узнать особенного из того, что я сказал? Вот опять, - человек снова улыбнулся. - Бывает назойлив.
        - Почему ты тогда его не заставишь замолчать?
        - Это уже третий вопрос. Но я отвечу. Потому что он забавный и веселит меня.
        Закончив фразу, Владимир тут же рванул вперёд, так что Венедикту ничего не оставалось делать, кроме как отступать.

* * *
        Я не понимал, почему Эой решил поговорить с Венедиктом, рассказать о своих предпочтениях и нашем общении. Это глава разведки, что рискнул предать собственного короля. Что у такого на уме? При нём не стоило болтать, любое обронённое слово могло обернуться неприятностями в будущем.
        «Он ведёт нас вниз, - заметил я. - Это странно. И живые давно уже не попадаются».
        - Я заметил.
        Отчасти я понимал Эоя, при уничтожении клона можно было найти зацепки на местонахождение настоящего тела Венедикта, хоть и слабо представлял возможные механизмы. Меня не покидало чувство, будто демон нас изучает, ведь для чего-то он нам показался? Вряд ли он не уходит через Портал только потому, что мы сможем последовать за ним, должна быть и иная причина.
        И вдруг вокруг всё загремело. Эой замер, прислушиваясь к активированным навыкам слежения, пока на нас обрушивался потолок. [Щит] без проблем выдержал ношу, а вот магический след клона впереди начал таять.
        Применив божественную силу, что находилась за рамками системы, Эой раздвигал завалы перед собой и продвигался вперёд. Так мы и добрались до того места, где терялся слабый след Венедикта.
        - Да твою ж, - разочарованно проговорил бог, рассматривая обломки перед собой. Не было и намёка на использование Портала. Более того, след находился прямо перед нами, он хранил энергию тела, которое, судя по всему, просто исчезло. Похоже, Венедикт просто решил похоронить клона вместе с нами под грудой дворца.
        «Точно, он ведь не знает, как именно мы выбрались из той ловушки», - хмыкнул я.
        - Я устал. Разбирайся сам с остальным.
        Чувства вернулись с удивительной быстротой, в нос ударил запах пыли.
        «Эй! И как я должен выбираться отсюда?!»
        Вновь провал, словно я соскользнул с влажного склона. Рывок и мы пробили своим [Щитом] путь на поверхность развалин. Сразу же после этого Эой пропал.
        Меня захлестнула ужасающая слабость - бог определённо не щадил ресурсы тела. И ведь я не мог просто упасть и уснуть!
        Ноги подкосились, я опустился на колени, а затем и сел на пятки. Казалось, всё тело моё потяжелело на порядок, сложно было даже пальцем шевельнуть. Уж чего, а подобного изнеможения я не чувствовал очень и очень давно благодаря Выносливости, весьма полезной системной штуке.
        Вокруг меня всё ещё клубилась пыль, вдалеке был слышен шелест листвы и пение птиц в лесу. В голове - пустота. Просидев так такое-то время, я наконец активировал перед собой Портал и заполз в него на четвереньках.
        Глава 18
        Густой длинный ворс ковра возле камина казался ужасно родным и приятным. И пусть огонь не горел, я чувствовал внутреннюю теплоту от осознания того, что нахожусь в Убежище, сам управляя телом. Как был, уставший и грязный, лёг в темноте на пол. [Ночное зрение] пришлось подавить, чтобы хоть ненадолго представить, будто сплю. Увы, из-за пассивной бессонницы это было невозможно довольно давно. И как ещё не рехнулся? Или же…
        Сколько так пролежал - не знаю. Чувство времени растворилось в усталости, тишине и темноте. Наконец, я с трудом поднялся на ноги и нажал злосчастную кнопку на стене, после чего приказал пришедшему Виру приготовить ужин, как можно более разнообразный. Всё просто - хотелось порадовать себя хоть какой-то мелочью в свете последних сплошь неприятных событий.
        - Разрешите доложить, Хозяин, - немного неуверенно подал демон голос.
        - Слушаю.
        Уже раздетый, я замер у двери в душевую.
        - Три часа назад пришёл Флавий Гинуций. Нет… Он с трудом добрался до нас, раненый.
        - Что случилось? - спросил я удивлённо и осёкся, вспомнив, кем он приходился Венедикту. - Это сын его постарался?
        Демон лишь кивнул в ответ.
        - Как он? Жить будет? - решил поинтересоваться я. Видеть лысого старика не хотелось, но тон демона намекал, что с тем что-то не так.
        - Его раны залечены, но он всё равно слаб. Он ждёт только вас, Хозяин.
        - Приготовь одежду. Хотя, сам знаешь, что делать. Я навещу его после ужина.
        Сказав это, тут же зашёл в душевую и прислонился к двери. Да что за день то такой? Хотя, уже давно не день, а недели…
        Я сполз на пол и просидел на холодном камне некоторое время. На этот раз мне стало лучше гораздо быстрее - крепкий организм всё-таки восстанавливался.
        Поначалу было плевать на Флавия. Меня ждал стол, накрытый на несколько человек, с кучей разнообразной еды. Увы, предавался чревоугодию не долго, что-то тяготило меня, хотелось выместить всю свою злость и неудовлетворённость из-за смерти Розалии, но… Виновник никогда не понесёт наказания, я чётко осознавал это. Делить тело с иной, омерзительной до тошноты личностью, было морально тяжело. И судя по тому, что поганец не возмущался, он до сих пор спал. Да и не чувствовал я его присутствия…
        - Венедикт не может предать короля, говоришь? - тихо проговорил я, откинувшись на стуле, и посмотрел в потолок. Забавно, что он давно заподозрил неладное, я же воспринимал это за старческий маразм.
        С тяжёлым сердцем я поднялся со стула и направился в сторону лабораторного комплекса. Где ещё находиться раненому гостю, верно? К тому же, он всегда останавливался именно там, недалеко от комнаты Фавония. Представитель древнего аристократического демонического рода и сирота-полукровка, они были странными друзьями.
        - Мне ничего не надо, я же говорил, - услышал я тихий уставший голос, исходивший со стороны постели.
        - А я-то думал, что ты меня ждёшь, - хмыкнул я. - Но раз так, пойду займусь другими делами.
        - Господин Аветус? - встрепенулся старик и принялся ворочаться, чтобы подняться выше на подушки и сесть.
        - Да лежи ты спокойно, - вздохнул я, подойдя ближе. Удивительно, но старик повиновался.
        Я взял стул и развернул его спинкой вперёд, после чего сел и облокотился на неё. Флавий выглядел, мягко говоря, неважно. Исхудавший, кожа бледная, синяки под глазами. Конечно, он и раньше не отличался полнотой, но сейчас максимально походил на то нечто, что я обнаружил в Сквернозории несколько лет назад. На всякий случай прислушавшись к ощущениям, ничего не обнаружил.
        - Выглядишь как живой покойник. С тобой точно всё в порядке?
        - Меня предал сын, - на его тонких губах появилась грустная улыбка, он отвёл взгляд.
        - Эка невидаль, - хмыкнул я. - Меня тоже сынок убил когда-то, оборвав демоническую жизнь. Сам видишь, в кого превратился теперь.
        - О, я точно и на крупицу не приблизился к вам, - уже веселее улыбнулся он.
        - Откуда знаешь? Что находится по ту сторону ведомо лишь богам. И даже не могу сказать, что лучше, чтобы они заметили тебя или нет?
        На этот раз уже сник я.
        - Вы ведь о нём? - настороженно поинтересовался старик.
        - Да, об Эое. Не волнуйся, он спит.
        - Столько времени пробыть с богом, уму не постижимо, - покачал головой он. - У меня есть к вам просьба.
        - Слушаю.
        - Не воскрешайте меня. Не забирайте душу.
        - Но? - удивился я. - Мне казалось, тебе нравится жить. Ты перенёс Скверну и вдруг собрался умирать? Тебя точно вылечили мои подчинённые?
        - Залечили все раны, господин Аветус. Вот только от старости лекарств нет. Демоны не живут вечно.
        - Говоришь так, будто собрался помирать прямо сейчас.
        - Кто знает, господин? Только богам подобное ведомо, как вы и говорили. Я же хочу лишь покоя.
        - Как я тебя понимаю… К сожалению, мне такое не грозит, но я исполню твоё желание.
        - Спасибо.
        Повисла недолгая пауза, от которой мне стало ещё грустнее. В глазах Флавия пропал прежний блеск, это сложно было не заметить.
        - Отдыхай, не буду тебе мешать, - сказал я, вставая со стула и возвращая его на место.
        - Ещё раз спасибо, господин Аветус.

* * *
        Сорин нашёлся недалеко от Зелёного Лога, он стоял на холме и смотрел куда-то за горизонт. Но не на заходящее светило, так что явно не им любовался.
        - Что-то интересное? - спросил я, приземлившись рядом с ним.
        Парень ничего не ответил, лишь перевёл на меня изучающий взгляд.
        - Что? - улыбнулся я, пожимая плечами.
        - Флавий умер вчера. Сразу после твоего ухода, как мне доложили.
        И тут уже мне нечего было ответить.
        - Мда, похоже, это и правда не ты, - тихо сказал он.
        - Что не я?
        - Самоубийство, он выпил яд.
        Я даже почувствовал, как лицо моё вытянулось в удивлении. Уж от кого, а от него подобной выходки не ожидал.
        - То есть обладая такой силой, ты предположил, что я мог его всего лишь отравить? - засмеялся я.
        Сорин опять посмотрел на горизонт.
        - На нас не нападают, - сказал он.
        - Что? - растерянно ответил я.
        - Демоны громят всё вокруг, но к нашим границам не приближаются. Меня интересует лишь один вопрос: почему ты бездействуешь?
        «Я устал», - первое, что хотелось сказать. За последние дни я видел столько убийств, что хватило впрок. Хотя, скорее просто боялся снова потерять себя. Почему Эой остановился так внезапно, вырвавшись из ловушки? Почему он смог перехватить управление настолько легко, причём даже не утруждаясь спеленать меня иллюзией? Возможно ли… Но разве тогда не покинул бы он тело, обретя истинную свободу?
        Так же Эой спал уже больше суток. Что, если меня вновь попытаются захватить внесистемной ловушкой?
        - А зачем? - сказал я хоть что-то, чтобы тишина не затягивалась. - План и так выполняется.
        - И скоро война придёт сюда, в твои земли? - он снова посмотрел на меня. - Тогда ты позволишь уничтожить всех здесь? Во имя великого плана богов?
        - Не думай, что мне легче от всего этого. Или считаешь, что я могу остановить Бога Разрушений?
        - Не стоит взваливать всё только на себя, за тобой стоят тысячи людей…
        - Именно, людей, - прервал я его. - Кто они против богов, причастных к созданию этого мира? Или ты полагаешь, что всех снова спасут Герои? - хмыкнул я. - Их больше нет.
        - Ты один из Героев.
        - Уже давно нет, - покачал я головой. - Даже не так, я никогда не был настоящим Героем. Теперь же во мне находится воплощение врага всего мира, не только людей, но и демонов. Каково находиться на службе у такого? Не жалеешь?
        - Нет, не жалею. Но всё же хочу… уйти на время. Ты же не против?
        - Главный мой агент по безопасности просит отпуск, когда нас обложили враги со всех сторон? - хмыкнул я. - Делай, как хочешь, я не буду останавливать тебя.
        - Спасибо, - кивнул он, но остался стоять на прежнем месте. Я же согнул колени и совершил прыжок высоко вверх, где расправил демонические крылья. В конце концов, мне было что ещё проверить.
        Отряд демонов нашёлся в часе полёта, он разграблял деревеньку. Все были так заняты, что никто не удосужился взглянуть вверх, а ведь навык мой [Скрытия] всё так же не работал в небе…
        Людей сгоняли на центральную площадку, сами захватчика были рассредоточены по посёлку. Но всё же, из-за вытянутой конфигурации, в одной из частей их находилось больше. На это так же указывал навык [Аура Жизни].
        Приземление удалось максимально жёстким, вызвав сейсмическую волну. Следом я взорвал пустую печать, волна от которой снесла то, что не завалилось до этого. Точки жизненной энергии тут же ринулись в эпицентр, на что я лишь усмехнулся, натягивая капюшон на голову: не хватало ещё, чтобы меня узнали раньше времени. Дождавшись, пока они подойдут максимально близко, выпустил [Тень поглощения], что терялась в сгущающихся сумерках. Да и действовал я так быстро, как мог, чтобы не упустить никого.
        [Поглощение 100 %… Поглощено манны 325… Поглощено манны 296…]
        Я уж и отвык от всех этих уведомлений, так как давным давно отключил их. Кто бы мог подумать, что всё это мне вновь потребуется?
        В итоге набралось на вскидку около полутора тысяч, я открыл меню и… обомлел. Самые худшие опасения оправдались, набор маны для прорыва на новый уровень - максимальный - замер и не сдвинулся ни на единицу. Он показывал, что осталось совсем немного до истинного пробуждения и свободы бога.
        Тем временем, пока я предавался изучению своего статуса, подоспели недобитки. Свернув окошко, вошёл в [Ускорение] и перерезал всех оставшихся демонов когтями на трансформировавшейся руке. Это произошло достаточно быстро, вряд ли кто-то из них смог понять случившееся. Таким же образом расправился с остатками отряда: все они были чудовищно слабы по сравнению со мной.
        Осталась лишь группа местных, женщины, дети и старики, остальных уже убили демоны. Они смотрели на незнакомца с нескрываемым ужасом и частичкой надежды. Увы, спасать кого бы то ни было из них смысла не имело. Я вытянул руку вперёд и из ладони метнулся чёрный туман, что поглотил жизни всех.
        Не являясь богом, я не мог просто уничтожить место происшествия щелчком пальцев. Мировая система навыков - я всё ещё являлся её частью, а потому и выйти за рамки было лишь утопией. Отлетев на ближайшую возвышенность, я посмотрел на деревню, одной рукой потянувшись в поясную сумку. Нащупав нужное, достал цилиндр и усмехнулся.
        - Ну здравствуй, Лук Скверны. Сколько же я тебя не использовал?
        Риторический вопрос, конечно. Активировав оружие, ненадолго залюбовался переливами тетивы, а потом призвал Стрелу Света и прицелился. Громыхнуло неслабо, но всё же решил сделать ещё несколько залпов, после чего успокоился.
        Дул приятный летний ветерок, птички щебетали. Ничего не намекало на резню, случившуюся недалеко отсюда. Собственно, а разве могло быть иначе?
        Выбирая между стрелами тьмы и света остановился на втором: пусть демоны погадают, кто это мог быть. Наличие же Скверны напрямую бы указывало на меня.
        Глава 19
        Кассия смотрела на меня и улыбалась, подперев голову рукой. Я протянул к её лицу свою ладонь и погладил по щеке, после чего подался слегка вперёд и поцеловал. Мы находились в постели, из которой совершенно не хотелось вылезать.
        - Знаешь, - тихо сказала она, - он внешне ничем не отличался от тебя, даже цвет глаз зелёным был. Лишь когда понял, что я догадалась, сменил радужку на чёрную.
        Я устало вздохнул, но всё же был немного благодарен жене за смену темы, так как и сам хотел поговорить, но не решался.
        - Он не хочет притворяться во всём, либо не умеет. Это единственное наше спасение. И да, многие нюансы психики ускользают от его понимания.
        - Полагаю, всё же не умеет, так как он действительно хотел обмануть меня, цвет твоих глаз оставил неизменным.
        - Даже я не знаю, что он хочет на самом деле. Многие его слова похожи на глупую шутку, но разве может быть смертным ведомо о том, как думают боги?
        Кассия ничего не ответила, ещё немного посмотрев на меня, она положила голову мне на грудь. Я же начал гладить её по волосам, вспоминая их с Эоем диалог накануне.
        - Пожалуйста, никогда не перечь ему.
        - Но…
        Она не продолжила, лишь обвила мой торс руками и сжала, но я и так прекрасно понимал, что имелось ввиду.
        - Никаких «но». Ты должна беспрекословно подчиняться ему и никогда не перечить. Я не хочу потерять тебя из-за… гордыни? У него нет той заветной черты, через которую невозможно переступить. Он способен на что угодно. Если ты будешь покладиста, то станешь ему не интересна.
        Девушка подняла голову и бросила на меня серьёзный взгляд. Я уж было подумал, что она собирается перечить, но ошибся.
        - Если ты не хочешь меня потерять, то почему не даёшь подписать договор души? Он ведь тебя никогда не отпустит, а так мы всегда будем рядом.
        - Как ты не поймёшь… Я не хочу, чтобы он заполучил твою душу, чтобы ты скиталась по его Хранилищу вечно. Чтобы он пытался манипулировать через тебя. Уйдя к Праматери, ты обретёшь новую жизнь, потом ещё одну, и цикл вряд ли внезапно оборвётся. Ты будешь жить, ты будешь свободна.
        - Никто не может знать, что меня ждёт в следующих жизнях, в какой-то из них я могу стать рабыней.
        - Это не так важно, так как временно.
        - Но я хочу быть с тобой, как ты не поймёшь? Я ждала тебя почти полтысячи лет, лишь странное стечение обстоятельств позволяет мне оставаться молодой. На деле я древняя старуха, что всю свою жизнь любила лишь одного мужчину. И ты предлагаешь мне перед концом света отказаться от возможности навсегда остаться рядом с тобой?
        Прикрыв глаза, я уложил её голову обратно себе на грудь. Слова Кассии имели смысл, хоть мне совершенно не хотелось принимать это. У бога уже находились заложники - Розалия и Анна. Неизвестно, кого он ещё захочет и успеет поглотить.
        Важным фактом являлось то, что я прекрасно понимал - Эой меня никогда не отпустит просто так. Даже после конца света я останусь с ним. В слабую надежду, что ему надоест играться с созданиями, верить было бессмысленно.
        - Хорошо, если так хочешь, - сказал я наконец. - Мы подпишем контракт.
        Между тем, Бог Разрушений продолжал крепко спать, я его совершенно не чувствовал. Прошло достаточно много времени, меня эта тишина уже начинала тяготить, казалось, скоро придёт буря, которая мне ой как не понравится…

* * *
        Я перебирал бумаги в своём кабинете в Убежище, когда в дверь постучался Вир.
        - Господин, к вам пришла чета Геганиев, Кастул и Эгле.
        - С ребёнком? - удивлённо решил уточнить я.
        - Нет, только они двое.
        - Хорошо, пусть ждут в гостинной, я скоро приду.
        Слуга кивнул и вышел, тихо прикрыв за собой дверь, я же задумчиво упёрся носом в скрещенные пальцы. Разумеется, сложно было не понять причину их визита, разговор предстоял щепетильный. Похоже, пришла пора сжигать мосты.
        Я поднялся со стула и открыл перед собой Пространственный портал. Следовало подготовиться.
        Долго ждать гостям не пришлось: я вернулся, когда они ещё не допили и до половины своих кружек. Точнее, я надеялся, что это первое их чаепитие.
        Завидев меня, они тут же отставили посуду и поднялись со своих мест, приветствуя.
        - Не стоит! - поднял я руки в примиряющем жесте. - Сидите!
        Стоило мне занять место за столом, как услужливый Вир тут же поставил передо мной чашку и начал наполнять её. Я перевёл взгляд на Кастула и широко улыбнулся:
        - Спасибо тебе, друг. Ты поделился со мной самым профессиональным дворецким в мире, цены ему нет.
        Я уже давно проверил краснокожего: он не передавал никакой информации своему бывшему хозяину и был верен только мне.
        Кастул растерянно перевёл взгляд на Эгле, потом на меня.
        - Да не за что, - его рука тут же потянулась к затылку. - У меня много хороших слуг, мне совсем не жалко.
        - И всё же, Вир лучший.
        - Спасибо, господин, - сдержанно кивнул тот, хоть по глазам и видел, как ему приятна похвала. Держать лицо он всегда умел, так что с невозмутимым видом отошёл в сторону, так как закончил цедить мне напиток в чашку.
        Но я не просто так начал с отстранённой темы: хотелось понаблюдать за гостями, их настроением. Невербальные знаки говорили об их взволнованности, но отсутствии агрессии, так что я внутренне вздохнул с облегчением.
        - Кажется, вы впервые так навещаете меня, мне очень приятно. Жаль, что чаще делать подобное вряд ли получится.
        - Да, мы…
        Дракон никогда не отличался красноречием в бытовом плане, не то что в бою, где он и словом, и делом отрабатывал свою харизму. Хотя, скорее это брак так повлиял на него, сделал мягче. А ещё я мог лечить их сына, так что вряд ли они когда-то действительно захотят меня прикончить.
        - Розалия пропала, - сказала Эгле, протянув руку в сторону мужа и накрыв его огромную лапищу своей миниатюрной на его фоне ладошкой. Мужчина тут же перестал нервничать и кивнул, давая возможность говорить жене. - Ты её не видел?
        - Она приходила ко мне, дня три назад.
        Гости переглянулись.
        - Тогда она и пропала, - осторожно проговорила девушка.
        - Серьёзно? - постарался изобразить я искреннее удивление. - Я к ней так и не вышел, потом она ушла.
        - Так ты её не видел? - недоверчиво переспросила Эгле, нахмурившись.
        - Понимаешь, я догадывался, зачем она могла прийти, а потому просто не рискнул показываться ей на глаза. Я не хотел смерти Теурия, я знаю о её чувствах к нему. Наш разговор бы точно не был дружеским, а мне и так тяжело в последнее время. Так что её видел только Вир.
        Наши взгляда переместились на слугу, и тот не стал молчать.
        - Госпожа Розалия действительно приходила сюда. Она была очень взволнована, сильно нервничала. Хотела во чтобы то ни стало поговорить с господином Аветусом, но я сказал ей, что его нет.
        - Да, это я так попросил, - кивнул я.
        - Где же она может быть? - Эгле посмотрела на мужа, но тот лишь отрицательно покачал головой. - Не могла же она направится в Долину Королей ради мести?
        - Нет, что ты, - поспешил разуверить её Кастул. - Она же не самоубийца!
        «А вот с этим я бы поспорил», - пронеслось в голове, но вслух ничего говорить не стал.
        - Да уж, ситуация непростая, - нахмурился я. - Как вы сами эти три дня? С вами всё в порядке? После государственного переворота я даже не знаю, что и делать, совершенно не ожидал такого.
        - Мы запечатали все проходы, - сказал Кастул, - настроили защиту. С других уровней Подземелья к нам не проникнуть, два оставленных пути мы тщательно охраняем, к тому же они динамичные. Так что мой надел подобен отдельной огромной крепости. Телепортационные камни светлых так же уничтожены.
        - С тобой связывались лояльные к нам демоны?
        - Да, несколько. Но я не уверен, что им можно доверять.
        - Скажи, ты точно уверен, что твой уровень Подземелья неприступен?
        - Да, - кивнул тот. - Абсолютно.
        - Это замечательно, я рад за тебя и твою семью, - вяло улыбнулся я. - Как думаешь, Розалия не могла просто потеряться? Уйти куда-то, чтобы побыть одной.
        - Нет, вряд ли, она знает пути назад, как и то, что мы будем волноваться.
        - Я не хочу думать о плохом, как и вы. Но если она не появлялась уже три дня…
        Мы замолчали. Я же увидел на карте две точки жизни, что приблизились к гостинной, но остановились за дверью.
        - Кастул, Эгле, у меня есть к вам просьба, - серьёзным тоном сказал я, смотря на гостей.
        - Да, мы слушаем, - кивнул нахмурившийся мужчина.
        Я молча поднялся со стула и направился к двери, чтобы открыть её и впустить Вадому, ведущую за руку Больдо.
        - Папа! - тот отпустил ладонь гувернантки и начал радостно подпрыгивать на месте. Я встал на одно колено и крепко обнял его, после чего поднял на руки. Вадома отвернулась и вышла в дверной проём, чтобы тут же вернутся с огромным чемоданом в руке.
        Я вернулся за стол, а служанка встала рядом с Виром у стенки. Гости были растеряны появлением моего сына, их непонимающие взгляды бегали туда-сюда.
        - Прошу вас, приютите моего сына.
        - Разумеется. Но, как же ты? - растерянно проговорил Кастул.
        - Вы двое ведь прекрасно понимаете, кто враг номер один для Венедикта? Мои земли обходят стороной, но это больше похоже на окружение, чем осторожность. Скоро в лордстве начнутся полномасштабные военные действия, и мне бы хотелось, чтобы Больдо в это время находился в безопасности.
        - Папа, - мальчик подал голос, до этого во время моего диалога дёргая за край одежды. - Что такое? Я поеду в гости к тёте Эгле?
        - Да, сын, - кивнул я, посмотрев на него. - У папы очень много дел, а ты ведь давно не виделся с Элизой.
        - Ура! - обрадовался тот. - Я столькому научился, что она точно удивится!
        - Вот и замечательно. А я как освобожусь, тут же заберу тебя, хорошо?
        - Хорошо, папа.
        Я посмотрел на Кастула, тот молчал, не зная, что ещё сказать.
        - Как там Иллий? - спросил я об их сыне.
        - С ним всё в порядке, - ответила Эгле. - Он растёт и развивается как самый обычный ребёнок. Я проверяю время от времени печать, она никак не изменилась, всё такая же крепкая.
        - Это замечательно, - улыбнулся я.
        - Ну что, Больдо, - обратилась девушка к мальчику на моих коленях, - пойдёшь к нам в гости?
        - Да, - кивнул тот.
        Я поднялся на ноги и попытался сделать Проход к главному входу дворца дракона, но ничего не вышло: защита действительно работала. Повернулся к Кастулу и спросил:
        - Вас куда отправить?
        - Не важно, дальше мы сами доберёмся.
        - Тогда недалеко от Убежища, - кивнул я.
        Крепко обняв Больдо на прощание, попытался передать его на руки Эгле, но тот вывернулся и спрыгнул на пол.
        - Не надо, я уже большой, - сказал он и протянул ладошку девушке: - Леди?
        Та смущённо заулыбалась и взяла его руку, после чего они вошли в созданный мной Проход. Я кивнул Вадоме, и та последовала за Эгле, таща за собой чемодан.
        - Скорее всего, я его больше не увижу, - сказал я, посмотрев в глаза Кастулу. - Позаботься о нём, пожалуйста.
        - Не переживай, он в надёжных руках.
        Демон поднял руку и я сжал его ладонь, как и он мою.
        - Не ищите меня, если всё сложится хорошо, я сам приду. Иначе, рядом со мной слишком опасно. Бог Разрушений не церемонится.
        - Не переживай, я всё понимаю.
        Он наклонился чуть вперёд и мы коснулись плечами, ладонью он похлопал по моей спине, как и я по его.
        - Надеюсь, Розалия найдётся, - сказал я напоследок. Кастул кивнул и скрылся из виду.
        Чувствовал я себя в тот момент крайне паршиво. Не говоря больше ни слова, тут же шагнул во вновь созданный Проход, ведущий на вершину Убежища.
        Глава 20
        Совесть штука странная. Меня совершенно не беспокоили незнакомцы, но вот друзья, близкие… Врать другу, что не знаешь, где ещё один ваш общий друг, когда сам видел, как его убили твои руки…
        Глупые мысли, скажи я правду - было бы гораздо хуже всем. Ложь во благо? Не совсем. Я понимал, что лучше Кастулу ничего не знать, кроме лишних сожалений обоим это ничего бы не принесло. Он бы понял, кто виновен, но - мстить богу? Не хочется, чтобы ещё кто-то сталкивался с подобным безвыходным состоянием. Особенно, если это тот, кого ты считаешь другом.
        По поводу Больдо присутствовала небольшая грусть, всё же он являлся моим сыном. Но я сделал всё, чтобы обезопасить его, переживать бессмысленно по этому поводу.
        Закатные лучи скользнули по крышам замка и скрылись за горизонтом. Мнимый пожар потух и город утонул в сумерках. Картина, которую я наблюдал уже сотни раз, совершенно не надоедала.
        Чтобы не отвлекаться на жителей Убежища и прочих случайных посетителей этого места, зона действия [Ауры души] была сокращена. Когда на границе появилась точка, я насторожился. Она медленно направлялась в мою сторону, так что я недовольно цокнул языком и поднялся на ноги, намереваясь проложить Проход куда угодно, лишь бы подальше ото всех. И тут мой разум коснулось нечто невесомо знакомое, то, что было давно забыто, но навевало ностальгию. Я замер, пытаясь вспомнить, откуда всё это у меня. Уж что точно - не Эой. Но кто ещё мог проникать в голову и при этом не вызвать незамедлительное отторжение врождённым навыком [Усиленная воля]?
        Догадка поразила меня до глубины души, я медленно повернулся в сторону гостя, ожидая его появления и схлопывая только что созданный Проход. Если это действительно он, то почему один?
        Ветки кустарника раздвинулись и показалась огромная волчья морда с красными угольками вместо глаз. Чёрный дымок всё так же окутывал его тело, струясь словно пар.
        Мы стояли, смотря друг на друга какое-то время. Казалось весь мир замер в тот момент, не только мы двое. Его чувства осторожно проникали в меня, словно ощупывая сознание. Удивительно, насколько я стал чувствителен к подобным вещам! Хотя, когда внутри тебя эфемерное существо, которое норовит вмешаться по поводу и без, такой навык весьма полезен, да и должен был развиться банально из-за постоянной практики.
        Мунин был спокоен, я бы назвал это чувство умиротворением. Вот только, мне бы стало немного спокойнее, если бы он хоть что-то сказал, так как я не мог подобрать подходящих слов, да и ком в горле застрял.
        Я преклонил колено и протянул руки вперёд. Бес отреагировал через мгновение, подойдя к мне и уткнувшись в основание шеи своим тёплым влажным носом. Я так же обнял его в районе загривка, пытаясь сдерживать силу. Всё же, она сейчас достигала невообразимых прежде значений, многие бытовые вещи приходилось делать на расслабоне, чтобы не сломать ничего и никого.
        «Ты изменился», - сказал, наконец, Мунин.
        - Ты не представляешь, как я рад тебя видеть и чувствовать.
        Я отпустил его и сел на бревно, Адский Пёс же умостился рядом, положив свою огромную голову мне на колени.
        «Я тоже рад».
        - Позови Хугина, я по нему тоже соскучился.
        Мунин продолжил лежать без движений.
        «Его больше нет», - сказал он спустя пару мгновений.
        Мне нечего было ответить на это, я просто сидел, смотря на замок и глядя беса по голове.
        - Я ведь сказал больше не приближаться ко мне, - решил напомнить я спустя какие-то время.
        «Ты изменился», - вновь повторил Мунин.
        - Что ты имеешь ввиду?
        «Твоя энергия стала другой, не такой тяжёлой, как раньше. Несколько дней назад ты уничтожил деревню вместе с людьми и демонами, что там находились. Поступок странный, прежде ты предпочитал спасать человеков. Но я сразу заметил эти изменения, а потому наблюдал за тобой издалека. Подойдя же к тебе так близко, только уверился в том, что не ошибся».
        Слова беса несли кое что полезное, о чём я и так догадывался. Неужели Эой вовсе не спит, а где-то шляется? Это бы объяснило, почему я его настолько долго не чувствую, а также изменение энергетики. Обычно эти вещи называют благословением Тьмы, все её приспешники фонят этим, так друг друга и узнают, а заодно это явное клеймо для светлых, которое крайне сложно скрыть на поздних этапах развития. Хотя, какие сейчас светлые? Они в очень незавидном положении находятся, если бойцы среди них и остались, то весьма посредственные.
        - Как он погиб? - решил спросить я.
        «Кругом пожар войны, от него не скрыться. Это были демоны, люди всё ещё боятся нас. Боялись».
        Ну конечно, Адские Псы, единственные в своём роде, просуществовавшие более пятисот лет. Вряд ли найдётся тот демон, что не знал бы о них. Грозная сила, на голову превосходящая прочих бесов.
        Вспомнилась листовка, которая распространялась отделом пропаганды по лордству. Там были достаточно достоверно изображены Адские Псы, а ниже находился текст с восхвалением лорда. Дескать, помазанник Светлой Богини настолько силён, что даже создания Тьмы переходят на его сторону, чтобы сохранить себе жизнь, отрекаются от своего божества. Дальше шла инструкция по поведению при встрече с таким существом. Учитывая, что задолго до этого были распространены слухи о неком лесном духе, очень похожем по описанию, то Псы были легко приняты народом. Их образ закрепился в культуре, им пели песни, писали стихи и картины, сочиняли сказки. Что людям нужно для счастья? Безопасность, а вовсе не свобода.
        - Он может вернуться в любой момент. Не думаю, что он захочет причинить тебе вред, но всё равно будь начеку, хорошо?
        Мунин ничего не ответил, лишь волна счастья, что пошла от него, дала понять, что он лишь рад вернутся ко мне и быть рядом. Собственно, чувства мои были аналогичны.

* * *
        Йонас уселся на землю и положил на плоский камень перед собой кролика. Закатав рукава рубахи, взял в руки нож и начал разделывать тушку. В сторонке горел костёр, но без характерного потрескивания - магический.
        На мужчине не было доспехов, лишь стёганка, внешне он походил на обычного охотника, а вовсе не на Героя.
        - Ну и видок у вас, господин Йонас, - раздался голос с края лесной поляны.
        Мужчина тут же вскочил на ноги, перекинул нож в крови животного в левую руку, а правой схватил топор, что лежал рядом всё это время. Облокотившись на дерево, в расслабленной позе стоял парень, которого Йонас знал, вот только это не было поводом убирать оружие.
        - Что тебе нужно? - насупившись, спросил Герой.
        - Просто поговорить, - пожал плечами паренёк. - Вы не против?
        - Ты ведь с ним, верно?
        - Вы о Владимире, что ли? - удивился Сорин, оттолкнулся от дерева и сделал несколько медленных шагов к мужчине. - Нет, и он не знает, где я.
        - Но ты ведь служишь ему, я знаю.
        - Служу, - не стал парень отпираться. - Да уберите вы оружие, хотел бы вас убить, давно бы сделал, вы же понимаете это!
        - А может похитить хочешь, мне откуда знать?
        - Ну и зачем вы ему, такой красивый? И без вас дела идут прекрасно. К тому же, вы отошли от дел.
        Мужчина ещё какое-то время постоял, обдумывая ситуацию, после чего отложил топор и вернулся к прерванному занятию.
        - Да, отошёл, - сказал он.
        Сорин подошёл к костру и сел там, хотя вполне можно было найти место ближе. Он наблюдал за манипуляциями мужчины, не спеша начинать разговор.
        - Почему вы не остановились в деревне неподалёку, почему дикарём в лесу?
        Йонас бросил на парня недоверчивый взгляд, не отвлекаясь при этом от своего занятия.
        - Скоро её уничтожат, - сказал он. - Не сегодня, так завтра. Не завтра, так послезавтра. Или через неделю, или через месяц. Да какая разница? Я отошёл от дел.
        - И просто ловите живность, чтобы не умереть с голоду? Неужели не осталось никаких целей? Я ведь помню все ваши проникновенные речи на тренировках…
        - Слушай ты, - оборвал незваного гостя мужчина, ткнув в его сторону ножом. - Уж от кого, а от предателя я ничего подобного слышать не собираюсь!
        Он нервно сплюнул и продолжил разбираться с тушкой, уже лишённой шкурки.
        - Ну почему сразу «предатель»? - улыбнулся парень. - Этот мир так непостоянен… Вы хоть знаете, что демоны объявили охоту на Владимира?
        - Ха! Не удивлён. Нашёл с кем заигрываться. Вот только уже поздно, ничего не исправить.
        - Люди в лордстве всё ещё живут весьма неплохо. Новые присоединённые земли не подвергаются нападению, но, скорее всего, это не вечно. Демоны собирают силы, чтобы пойти против бога…
        - А, опять об этом, - хмыкнул Йонас, вытирая руки о тряпку. Он потянулся к сумке и достал миниатюрную кастрюльку, которая тут же увеличилась в его руках. - Об этом якобы боге.
        - Вы просто не видели Эоя, он совершенно иная личность.
        Сработало очередное заклинание и посудина наполнилась водой. Парень встал с земли и повесил её над огнём.
        - Слушай, меня всё это не интересует. Говори уже, зачем пришёл?
        - Мне нужна ваша помощь.
        - Как интересно, - хмыкнул Йонас, усаживаясь довольно близко к гостю, лицом к лицу. - Какая же помощь нужна одному из сильнейших магов от обычного секирщика, а ныне простого охотника?
        - Не нужно принижать свои таланты. Вы сильнейший человек после Владимира.
        - Оставь эту двусмысленную лесть, переходи уже к сути, - недовольно скривился мужчина.
        Сорин сделал драматическую паузу с серьёзным выражением лица, после чего ответил:
        - Помогите мне убить его.
        Йонас моргнул, после чего рассмеялся.
        - Ты что, умом тронулся? Ты точно всё ещё ему служишь?
        - Нет и да. Ум мой при мне, и я всё так же верен Владимиру.
        - Тогда что за чушь только что выдал? Ещё скажи, что он сам тебя попросил.
        - Можно и так сказать, - пожал плечами Сорин.
        Улыбка сползла с лица Йонаса. Он скрестил руки на груди и задумался.
        - Ты так не шути.
        - Я вполне серьёзен.
        - Поясни тогда, пожалей такого тугодума, как я.
        - Эой опасен для этого мира, но избавиться от него возможно лишь через убийство Владимира.
        - Кажется, ты сейчас кое что упустил. А именно орды демонов и их приспешников! Вот уж что действительно опасно для этого мира, не находишь? Да и как ты собрался избавляться от этого самого «бога», которого даже служители Тьмы уничтожить не в состоянии?
        - Всё очень просто. Он расправится с демонами сначала, а потому ослабнет на время.
        - Подожди подожди, - замахал руками Йонас. - Ты что сейчас несёшь? Допустим, после масштабной битвы Владимир ослабнет, но он ведь Жрец? Или нет? Жрецы могут брать энергию напрямую у своего бога.
        - О, так вы всё же верите в Бога Разрушений? - хихикнул парень.
        - Лишь рассматриваю возможности. И если он действительно Жрец, то запас энергии не проблема.
        - Запас энергии может и не проблема, но! - Сорин поднял вверх указательный палец. - Есть ограничение человеческого тела, которое не может вынести абсолютно любые нагрузки, - он оттопырил второй палец и продолжил: - Владимир просто не примет его помощи, иначе он бы не просил меня решить эту проблему.
        - Нет, ты спятил, - покачал головой Йонас. - Я не самоубийца.
        - Серьёзно? Вы лучше проживёте вот так, прячась в лесу?
        - Идиот. Просто я…
        Йонас опустил взгляд и замолчал. Ему потребовалось некоторое время, чтобы озвучить тяжёлые мысли.
        - Все мои товарищи мертвы. Мне пришлось убить Илину собственными руками. Каким бы не был Владимир, что бы он не творил, я просто не могу… позволить, чтобы ситуация повторилась.
        - Что ж, теперь я понимаю, как вы всё это видите. Вот только Эой существует в действительности, и остановить весь тот хаос, что творится в мире, возможно только приняв жертву Владимира.
        - Знаешь что, Сорин? Иди-ка ты куда подальше со своими шикарными предложениями.
        - Это ваше окончательное решение?
        - Проваливай.
        Парень поднялся на ноги и отряхнувшись, направился в лес.
        - Я не прощаюсь, - сказал маг напоследок.
        Глава 21
        Интерлюдия
        Облокотившись о ствол, Сорин сидел на ветке дерева и наблюдал за одиноким мужчиной, что-то ищущем в развалинах. В воздухе стоял устойчивый запах гари, кое где ещё дымились деревянные конструкции, хотя прошло уже порядка десяти часов с того момента, как деревню сожгли.
        Йонас доставал из завалов трупы и укладывал их на центральной дороге, а затем возвращался искать новые. Парню надоело смотреть на это, он спрыгнул на землю и остановился у последнего «спасённого». Мужчина никак на него не отреагировал, сгрузив тело рядом.
        - Чем вы занимаетесь? - поинтересовался Сорин, но отвечать ему не спешили. - Не вы ли говорили, что вам плевать на эту деревню, что скоро все они по любому умрут?
        Через какое-то время мужчина вернулся с очередной ношей, но на этот раз остановился, задумчиво потирая подбородок.
        - Говорил. Но это ведь не значит, что похоронить их не нужно. Не хватает ещё одиннадцати человек…
        - Их угнали, как скот, что тут странного, - пожал плечами Сорин. - Самых молодых и здоровых.
        Йонас внимательно посмотрел на него.
        - Что? Я что-то не то сказал?
        - Ты ведь можешь вырыть могилу магией?
        Сорин опешил от подобного вопроса. Он удивлённо поморгал, а потом хмыкнул, скрестив руки на груди.
        - Делать мне нечего. Но я помогу, если вы поможете мне.
        - Ясно, сам справлюсь, - отмахнулся мужчина.
        Он направился в сторону местного кладбища. То было огорожено частоколом от дикого зверья, а на каждой могиле находился валун, либо насыпь из камней. Открыв калитку, Йонас выбрал свободное пространство и потянулся в поясную сумку. Сорин шёл следом и наблюдал, как тот активирует свою легендарную секиру, а потом с её помощью делает неряшливый разлом в почве. Выглядело это максимально убого, так что парень не отказал себе в удовольствии посмеяться от души.
        Мужчина же, полностью игнорируя своего назойливого спутника, убрал оружие и раскидал остатки земли лопатой, что хранилась здесь же, на кладбище, как и другие инструменты для уборки.
        - А доспехи ваши тоже где-то рядом припрятаны? - спросил его Сорин через какое-то время. Отвечать ему, естественно, мужчина не собирался.
        Йонас свалил трупы в яму, таская по два за раз, благо их немного было, затем помолился Светлой Богине и насыпал холм. За всем этим молча наблюдал Сорин.
        - Проваливай, я никогда не соглашусь на это, - сказал мужчина, проходя мимо мага, и направился в сторону своей временной стоянки.

* * *
        POV
        За обеденным столом находились только мы с Кассией, отчего я чувствовал некую опустошенность внутри. Мои рассеянные взгляды на то место, где раньше находился Больдо, не остались незамеченными.
        - Ты принял правильное решение, - утвердительно сказала она, внимательно смотря на меня. Я лишь кивнул. - Количество переселенцев из дружественных земель увеличивается. Мы уже не можем создавать новые поселения, это повредит логистике и осложнит оборону. Вырубать оставшиеся леса так же не лучшая идея. Недавно мне принесли на одобрение план по ассимиляции эльфов в человеческом обществе…
        - Давай не будем о делах за столом? - попросил я.
        - Прости, - виновато улыбнулась она. - Я лишь хотела отвлечь тебя.
        - Возможно, я его больше не увижу. Только ты останешься рядом со мной до самого конца.
        Кассия хотела что-то ответить, но тут в дверь постучали и заглянул Яноро:
        - Разрешите? Важное послание! - взволнованно сказал он.
        Я переглянулся с женой и кивнул, протягивая в его сторону руку. Начальник замковой охраны тут же подошёл ближе и передал сложенную бумагу. То, что это не конверт, скреплённый печатью, меня насторожило. Видя непонимание на лице своего господина, Яноро поспешил пояснить ситуацию:
        - Донесение пришло на моё имя в конверте. Почему - сами поймёте, - он кивнул на листок.
        Прочитав, я действительно понял. Как правило, всю корреспонденцию я перечитывал раз в два дня, чередуя кабинеты в Убежище и замке, но бывали случаи, когда времени на это не хватало, либо банально находились дела поважнее. Передать послание замковому начальнику охраны, чтобы он незамедлительно отыскал меня, являлось верным решением.
        - Город Закатный захвачен демонической армией, - сообщил я вслух.
        - Это ведь ближайшее поселение на границе, верно? - удивлённо уточнила Кассия.
        - Да, они решили атаковать там, где меньше всего придётся передвигаться до Больдограда. Меня настораживает информация о том, что сразу же неприятель отправил разведчиков вглубь территории. Их тут же перехватили, но эта поспешность…
        - Они хотят как можно раньше вступить в бой? Но зачем?
        - Полагаю, они просто понимают, - говорил я, вставая со стула, - что ответные меры будут незамедлительными, вот и перестраховываются.
        - Ты даже не доешь? - хмыкнула Кассия.
        - Ну какая тут еда? - улыбнулся я. - Своей армии я давал шанс, и если враг им не по плечу, то пора мне выйти на сцену.

* * *
        Интерлюдия
        Парень забежал в дом, таща за собой девушку; обоим было не больше шестнадцати. Захлопнув дверь, они тут же принялись баррикадировать её комодом, что стоял рядом со входом.
        Со второго этажа послышался плач ребёнка и влюблённые недоумевающе переглянулись, после чего тут же бросились вверх по лестнице.
        В одной из комнат женщина около сорока лет на вид безмолвно рыдала, прижимая к себе плачущего грудного ребёнка. Из открытого окна были слышны звуки хаоса, царящего на улицах.
        - Мам, ты почему ещё жива? - строгим тоном спросил парень.
        - Гудику-у, - хныкала женщина, - только неделя отроду! Я не успела подписать за него контракт души-и!
        - Мам, - парень подошёл к ней вплотную со спины и, обняв за плечи, прошептал: - его всё равно убьют, его не спасти. Оставь его.
        Женщина тут же оттолкнула парня, с негодованием смотря на него.
        - Как ты можешь такое говорить? Он же твой брат!
        - Отец предлагал тебе отправиться к его сестре на несколько дней! Но ты сама отказалась! - закричал парень, не сдержавшись. Его девушка продолжала молча стоять в дверном проёме, наблюдая за ссорой родственников. Сын же вздохнул и продолжил более спокойным тоном: - Мам, уже ничего не исправить…
        Внизу послышался грохот.
        - Враги! Они здесь! - запищала девушка и забежала внутрь. Парень тут же закрыл дверь и прислонил к дверной ручке полубоком стул.
        - Мам? - обратился он к женщине, и та указала пальцем на комод.
        - В верхнем ящике слева, - сказала она.
        Он достал баночку с пилюлями, открыл её и одну передал девушке, та тут же её проглотила.
        - Проклятье, мы не успеем обезопасить свои трупы, - раздражённо проговорил парень и протянул вторую пилюлю матери.
        - Нет, я не могу оставить Гудика совсем одного! - та активно закачала головой, прижимая ребёнка к себе.
        - Мам, не дури…
        Раздался очередной грохот, обернувшись на который люди увидели лежащей на полу девушку с пеной у рта. На несколько секунд повисло молчание, а затем дверь слетела с петель. Пилюля тут же полетела в рот парня, который попытался прикрыть собой родственников. Ворвавшиеся в помещение гоблины заулюлюкали, окружая хозяев дома.
        Вскоре парень упал на пол, у рта его появилась пена, а женщина взвыла и преклонила колени. Она протянула руку вперёд, в попытке забрать у покойника баночку с ядом, но её конечность перехватили, а ребёнка вытащили из рук. Женщина завопила не своим голосом, но ничего не могла сделать, её тут же связали.
        В помещение вошёл молодой черноволосый парень с лицом, выражающем раздражение.
        - И тут трупы, - он пнул девушку, что лежала к нему ближе всего. - Что за город самоубийц?
        Гоблины раболепно склонились перед демоном, один из них вышел вперёд и услужливо протянул баночку. Парень брезгливо скривился, не собираясь принимать странное подношение, и вышел из комнаты.
        - Собрать самое ценное! - приказал он уже удаляясь по коридору.

* * *
        POV
        Похоже, захватчики стремились сохранить город, так как особых разрушений я с высоты птичьего полёта не заметил. Хотелось начать атаку издалека, но убивать свой же народ казалось как-то слишком цинично. Выкрутив навык [Аура души] на максимум, продолжил приближаться в ожидании того, что смогу покрыть всю площадь, ведь Эой охватывал гораздо б?льшие территории. Пункт назначения становился всё больше и больше при приближении, вот только я всё так же не мог ничего ощутить. Как итог, меня заметили гораздо раньше, чем хотелось бы, так что пришлось уворачиваться от магических снарядов.
        Наконец, я смог захватить почти половину города своим навыком, что заставило улыбнуться: живых здесь было гораздо меньше, чем должно. Выходило, что граждане или эвакуировались, или их…
        «Какой же я идиот…»
        От осознания случившегося я просто замер в воздухе, так один из снарядов таки угодил в цель. Падая вниз, оставалось лишь смеяться над собственной забывчивостью. Неоднократно корил Эоя в беспечности, сам же оказался не лучше.
        Со всеми гражданами заключался контракт душ, так что сразу после смерти они попадали в Хранилище Бога Разрушений, откуда извлечь их не составляло труда. Скольких уже людей мои некроманты вернули к жизни и не счесть… Жители лордства не боялись умереть, я сам утвердил свод рекомендаций в случае войны и прочих чрезвычайных ситуаций. Практически каждый имел запас яда, главной особенностью которого являлись безболезненный уход и консервация тела, чтобы отсрочить разложение.
        «Можно было одним махом стереть всех врагов со своих земель», - очередная очевидная и запоздалая мысль пришла в голову.
        Я развернулся в воздухе и создал в ладонях [Печать Скверны], не забыв покрыть себя же щитами. Бросив аналог бомбы вниз, сам взмахнул крыльями и попытался улететь как можно дальше до взрыва. Когда бахнуло, спикировал вниз и спрятался в одном из зданий. Волна пронесла по боковым улицам много пыли и строительного мусора, я же обернулся и окинул комнату быстрым взглядом. Здесь на полу находились два трупа, парня и девушки, так же маленькая детская кроватка. Дверцы шкафа распахнуты, а вещи свалены в кучу, как и содержимое из выдвинутых ящиков комода.
        От взрыва угасло множество жизней, но далеко не все, так что я вновь выскочил в окно и направился к ближайшей группе. Несколько движений острыми когтями, только после убийства понял, что это оказались бесы. Облачение их сложно было назвать полноценными доспехами, не то, что до последней инициированной мной через Теурия военной реформе, но и в разы хуже самой базовой экипировки бесовских отрядов лордства.
        Я двигался от точки к точке, оставаться незамеченным помогали клубы пыли и [Скрытность]. Разумеется, противопоставить мне хоть что-то бесы были не в состоянии. В конечном итоге, мне просто надоели механические движения, ставшими муторными. Чтобы хоть как-то разнообразить процесс, я стал видим, что позволило собирать бесов в группы, а затем подрывать их печатями, которые с моими то навыками легко генерировались одна за другой.
        Неожиданно по улочкам пронёсся шквалистый ветер, сгоняя пыль, которая успела осесть наполовину. В мою сторону, словно по приказу, тут же направилось множество точек, что вызвало лишь усмешку. Я не так глуп, как Эой: даже если враг подготовил очередную вне пространственную ловушку, я в неё не попадусь.
        Вернув руки в исходное состояние, я прикрыл глаза и активировал [Морфизм дракона], так как от наблюдения собственного превращения у меня начинала кружиться голова. Враги тут же остановились, не рискуя идти дальше: они должны были понимать, что значит огненный вихрь. Уж что, а такую махину запереть вряд ли получится, на то и был расчёт.
        Мялся противник недолго, вновь бросившись в мою сторону. Вот только… Жалкие бесы, на что они в принципе способны? За всё время я не увидел ни одного краснокожего демона, когда в моих войсках они занимали приличную часть. Высшие всегда считали их не более, чем прислугой, не давая доступа к оружию больше, чем требуется при базовой охране и самообороне. Собственно, поэтому многие сбежали ко мне.
        Одних бесов я смял передними лапами, других отбросил, взмахнув хвостом, затем повернулся к наиболее плотному скоплению бойцов и открыл рот, поливая их пламенем. Вопли не заставили себя ждать, жизни угасали, а на карте осталось не больше трети первоначального количества.
        Когда выдох закончился, я взмахнул крыльями и взлетел, уклоняясь от снарядов, что уже успели накастовать маги. Лиц их не было видно за капюшонами: уж не знаю, почему они прятались.
        В меня попали. Не ранило, конечно, но сбило с курса полёта. Чтобы избежать повторения подобного, я создал огромный щит, сделал небольшой полукруг и спикировал вниз. Маги бросились врассыпную, но всё же несколько погибли: бесов вокруг я уже и не брал в расчёт. Вновь открыл пасть и полил огнём троих ближайших выживших в балахонах. Их точки жизни погасли, я же начал поворачивать голову дальше, намереваясь задеть других, как неожиданно почувствовал слабость, голова закружилась. Спустя несколько секунд дезориентации, я обнаружил себя лежащим на земле. Приподнялся на вполне человеческих руках и обомлел от осознания того, что навык прервался сам собой.
        «Эой?» - удивлённо позвал я, но ответа не получил.
        Тем временем точки вокруг двигались, основная часть удалялась, но некоторые направились ко мне. Мельком взглянув в Статус, не заметил совершенно никаких изменений: уровень маны оставался прежним, практически максимальным. Челюсти сжались от злости на божка, что повесил картинку туда, где должны находиться актуальные данные. Догадка о произошедшем совершенно не добавила оптимизма, ведь когда-то очень давно я мог чувствовать нечто подобное.
        Истощение.
        Если так продолжится и дальше, то я могу просто потерять сознание, сделав демонам шикарнейший подарок.
        Трое самых смелых приблизились достаточно, чтобы оказаться в зоне действия [Тени поглощения]. Несколько секунд и они мертвы, вот только лучше я себя не почувствовал. Истощение привязывалось к проценту от максимально возможного уровня маны, так что требовалось больше жертв.
        Я поднялся на ноги и, пошатываясь, двинулся в сторону ближайших точек жизни. Те никак не реагировали на меня, когда же я завернул за угол частично разрушенного здания, орки испуганно уставились на меня, но сбежать не успели.
        Так и шёл, Поглощая всех на своём пути. Три мага окружили меня, но к тому моменту я уже набрался сил, давая попасть в себя. Отвлечённые атакой, они не заметили прокравшихся по земле жгутов тумана и погибли.
        С момента, когда я появился в городе, прошло меньше часа. Как итог, почти все здания были разрушены, а враги повержены. Тело ломило, как при температуре: Истощение не могло пройти незамеченным.
        Он так и не появился. Ни намёка на его присутствие.
        «Интересно, а если бы позвал?..»
        Отмахнувшись от подобной крамольной мысли, я создал Проход в Убежище. Где-то там в закромах хранились кристаллы, наполненные энергией. Кто бы мог подумать, что они мне когда-то вновь понадобятся?
        Глава 22
        Тело ломило, но бесило не это, а статичная картинка Статуса перед глазами.
        «Эой, ублюдок», - как только не поносил его, никакого отклика. То, что он шлялся где-то вне меня, лишь подтверждалось этим.
        Серьёзно, он оставил меня слепым? Зачем? Чего хотел добиться?
        По моим подсчётам, запасов маны в кристаллах хватало максимум на половину шкалы. Вопрос только - а стоило ли использовать всё? У меня ведь есть [Тень поглощения], всегда можно ей воспользоваться. Ещё, согласно изначальному описанию всех этих Пришествий и прочего, по завершению цикла мана должна была начать генерироваться сама, как и у всех остальных обитателей мира. Именно благодаря эволюции этого навыка Эой смог пройти во внешний мир, выскользнуть из клетки, где мариновался кучу времени. Именно из-за этого навыка я не мог генерировать ману самостоятельно. Сейчас же…
        Слишком долго я был с ним, неожиданная свобода казалась такой… странной? Будто неполной. Подросток, которого выкинули в мир и он не знает, что делать дальше. Неужели всё закончилось? Без эмоциональных сцен, пространных разговоров и плоских шуток? И это после всего, что он наговорил про любимую игрушку?
        «Да кто поймёт этих богов?»
        Я сидел на табурете, перебирая кристаллы из одного ящика в другой и опустошая их попутно. Решив, что на сегодня хватит, поднялся на ноги и, игнорируя боль в ногах, побрёл из Склада в собственную спальню. Почему не переместился? Дожился, экономить надо энергию…
        Упал в кровать и прикрыл глаза, наслаждаясь тишиной.
        «Сейчас бы поспать…»
        Увы, это было невозможно.
        В дверь постучали.
        - Войдите, - собственный голос показался ужасно хриплым, почти чужим. Я ведь даже не помылся, остался весь в пыли.
        - Господин, вам срочные донесения, - достаточно тихо сказал Вир, видя моё состояние.
        - Положи здесь, - ударил я ладонью по покрывалу рядом с собой, демон повиновался и тут же тихо прикрыл за собой дверь.
        Читать чтобы то ни было совершенно не хотелось. И так ясно, что там обнадёживающей информации не найти, а мне нужен покой для восстановления. Я повернулся на бок, спиной к бумагам, и подтянул ноги к груди. Сколько так пролежал, не знаю. Снова пришёл Вир, я попросил его разжечь огонь в камине.
        Языки пламени гипнотизировали, а треск полений давал толику умиротворения. Лёгкий запах дров и дыма отдалённо напоминали уют забытого дома детства. У отца так же в кабинете находился огромный камин, шкура медведя перед ним и кресло. Он любил откинуться на спинку с бокалом свежей крови в руке, а пальцами ног залезть в шерсть. Я сидел рядом с ним и так же смотрел на пламя, чувствуя тот же запах и слушая такую же тишину.
        Глаза защипало, так что я прикрыл веки. Отец так хотел умереть в бою, но из-за меня покинул мир в постели, измученный болезнью. Его разочарование и злость матери - вот и всё, что осталось. Далёкая прошлая жизнь, в которой я был рождён демоном, в которой стал королём… Как же хорошо, что они не видят то, во что всё превратилось. Наверняка очистились и ушли на перерождение, вряд ли Тьма оставила кого-то из них в своей Свите, слишком велика честь.
        Очередной раз заявился посетитель, только на этот раз это оказалась Кассия. Она молча подошла и села рядом, всё такая же прекрасная, в платье, скрывающем всё, но в то же время вызывающе дразнящем. Провела ладонью по моей голове и поцеловала в висок.
        - У тебя жар, - тихо сказала она. - Как ты себя чувствуешь, любимый?
        - Тело ломит, я испытал Истощение.
        Она лишь поджала губы, не став говорить очевидного: лучшее лекарство от Истощения это сон.
        - Я распоряжусь, чтобы тебе подготовили расслабляющую ванну.
        Она попыталась встать, но я перехватил ладонь девушки на её же колене и поднёс к губам, чтобы поцеловать.
        - Спасибо, - прошептал я.
        - Отдыхай, я скоро вернусь.
        Но вернулась не она, а свора гоблинов под предводительством Вира, они приволокли бадью, наполнили её горячей водой с какими-то травами, как подсказывал аромат, что наполнил комнату. Всё это время их присутствие полностью игнорировал, а потом они ушли.
        - Любимый, - она подкралась совершенно незаметно, я даже вздрогнул. Специально же деактивировал всё, что возможно, лишь бы не отвлекаться и отдыхать, - давай я помогу тебе раздеться.
        Сев и свесив с кровати ноги, я наблюдал за её движениями. Это было чертовски приятно, впервые она делала это настолько соблазнительно, что хотелось послать всё куда подальше и просто насладиться этой женщиной. Я интуитивно погладил её по щеке, на что Кассия улыбнулась.
        - Позже любимый, сначала нужно привести тебя в порядок.
        Когда я забрался в бадью, положив руки на бортики, она принялась массировать мои плечи. Она заботилась обо мне, как о раненом, но от этого не было чувства ущербности, наоборот, её действия приносили приятные эмоции. А потом она выполнила своё маленькое обещание.

* * *
        - Можно, я посмотрю?
        Кассия сидела на краю постели, поджав под себя ноги, и смотрела на меня. Имела ввиду она те листки бумаги, что мы спихнули на пол.
        - Если так хочется, то да, - вздохнул я. Чувствовал себя я в разу лучше, чем когда вернулся из Восточного.
        Девушка облокотилась одной рукой о кровать, свесившись с неё, и подобрала донесения. Волосы её, уже распущенные, водопадом упали с одной стороны головы. Не представляю, как ей удавалось оставаться такой соблазнительной в любой состоянии: в одежде и без, нежной и высокомерной, чтобы она не делала, какой бы возраст не имела на самом деле.
        Она молча изучила содержимое одного листка и переложила его под низ пачки, что держала в руках. Затем то же самое повторила с остальными. Лицо её ничего не выражало, но стало более официальным.
        - Ну, и что там? Дай угадаю: ничего хорошего.
        - Ты прав, - кивнула она. - Нас атакуют с нескольких сторон.
        - И как, мои войска справляются? - скептически поинтересовался я.
        - Можно и так сказать. Пока - да.
        Что будет после «пока», думать не хотелось.
        - Он покинул меня, - сказал я так обыденно, будто ничего страшного не произошло, а вот лицо Кассии вытянулось в удивлении.
        - Но… как?
        Я рассказал ей свои догадки и выводы, а также о статичном окне Статуса.
        - Ты сможешь справиться без Него? - нахмурилась она, но тут же спохватилась: - Конечно, я рада, что его постоянное присутствие больше не будет тяготить нас, но отрицать силу, что он давал, бессмысленно.
        - Моя собственная система навыков развита, она всё ещё со мной. Главная проблема в том, что он оставил меня слепым котёнком. Я не знаю, случайность это, или он так сделал намеренно, но воевать, не имея возможности оценить собственные ресурсы…
        Я покачал головой, слова тут были излишни.
        - Ты можешь призвать армию духов?
        - Нет, уже пробовал. Хранилище Душ всегда принадлежало ему, сейчас же он глух к молитвам. Мой статус Жреца стал бессмысленным, как и вкусная особенность доступа к безграничному божественному источнику энергии. Там нет доклада о том, что некроманты больше не могут воскрешать бойцов?
        - Нет, такого нет, - сказала она, ещё раз перетасовав бумаги.
        - Ну, хоть что-то радует. Понять бы только, зачем ему всё это?
        - Может, Он… проверяет тебя?
        Я даже приподнялся с подушки от недоумения:
        - Что? Что за чушь? Откуда такие выводы? - хохотнул я и снова откинулся на постель.
        - Он Бог, а им свойственно заниматься подобным. Вся ситуация последних пятисот лет не что иное, как проверка лояльности демонов своему божеству. Мы обязаны одержать победу и защитить честь Праматери.
        - Какая честь? Она не человек, не демон! У них совсем иные категории понятий. В любом случае, в твоих словах есть зерно логики, но ладно Тьма, а ожидать нечто подобное от Эоя… Я слишком долго делили с ним свою жизнь, выслушивал его бредни. Кроме него самого, его больше ничто не интересует.
        Стук в дверь.
        Кассия отложила листки в сторону и прикрылась одеялом, после чего кивнула мне.
        - Войдите, - сказал я, так же накинув на себя край одеяла.
        - Госпожа Кассия, вам послание, - вежливо поклонился Вир и тут же ретировался. Ни один мускул на его лице не дрогнул, я же в очередной раз отметил про себя его профессионализм.
        - Что там? - поинтересовался я.
        - Это от Виорела. Дела замка и города требуют моего присутствия.
        Она поднялась с постели и быстро оделась. Из сумки достала расческу и прибрала волосы в незамысловатую причёску. Впервые я видел, чтобы она так делала, почему-то раньше казалось, что только слуги эти занимаются.
        Закончив, она подошла ко мне и поцеловала в губы.
        - Я пойду, а ты отдыхай и набирайся сил, любимый, - сказала она с улыбкой, затем вновь поцеловала меня и вышла. Вскоре явились гоблины, что безмолвно и поспешно убрали бадью и прибрались.
        Через несколько часов пришёл Вир с очередной охапкой бумаг. На этот раз я соизволил прочитать содержимое, и оно меня повергло в шок. Королевские войска нашли способ проникнуть на тридцатый уровень Подземелья. В ходе нескольких боёв они достигли дворца Кастула и захватили его. Информацию эту принёс слуга, которому удалось сбежать. Как он уверял, хозяин дома отвлекал врагов на себя, давая жене и гувернантке с детьми скрыться, но что произошло дальше, демон не знал.
        Я схватился за голову от подобных новостей: мой сын Больдо и мои друзья. Я ведь запретил возвращаться ко мне, да и куда, если меня самого атакуют со всех сторон?
        Остальные донесения не сообщали ничего такого, что я бы не знал: отбитые атаки, не отбитые и захваченные города. Отчётов об эвакуации не было, но я подозревал, что они складируются в кабинете как менее важные.
        Ещё раз открыв свой Статус, я чертыхнулся: ничего не поменялось, всё так же ноль актуальных данных. Но продолжать «отдыхать» я больше не мог себе позволить. Рано или поздно они доберутся до Больдограда, а там моя жена и последние дорогие мне люди.

* * *
        Я смотрел на город издалека, пока краснокожий командир докладывал о текущем положении дел. Слушал его вполуха, а потому молчание заметил лишь спустя несколько секунд.
        - Имеет ли этот город стратегическое значение? Важен ли он, как форпост?
        - Нет, расположение его непримечательно.
        - Отлично, - сказал я и потянулся к поясной сумке. Рукоятка Лука Скверны удобно легла в ладонь, достав оружие, активировал его. Самое мощное, что есть в арсенале - Стрелы Скверны, они и пошли в ход. Командир тактично отступил, остальные присутствующие меньшего ранга так же сдвинулись на несколько шагов.
        Навык [Множественная стрельба], вслед за которым последовала череда взрывов. Убрав оружие, взмахнул рукой, создавая порывы ветра, что унесли всю пыль и дым, открывая вид на полностью разрушенный город.
        Я повернулся к своим ошарашенным командирам:
        - Зачистите что осталось. Полагаю, защитные костюмы у вас в наличии.
        - Д-да, господин, - ответил главный и я кивнул ему, создавая Пространственный проход в следующую точку, где требовалась моя помощь. Катастрофический расход маны, но радикальное и быстрое решение проблемы. Увы, делать так вечно я не смогу, до того момента следовало придумать хоть что-то.
        Глава 23
        POV
        Зелёный Лог… С этим городком было связано довольно много важных событий, оттого захват его не казался чем-то необычным. Главные южные ворота моих земель, один из центров торговли и экспорта. Разрушать его было глупо, слишком много складов с товарами и продовольствием, да и географически выгодное месторасположение.
        На одном из холмов уже соорудили дозорную вышку, с которой я смотрел на зелёные крыши вдалеке и не мог решить, что делать дальше. Послышался скрип позади: кто-то поднялся наверх, по [Ауре Души] сложно было следить за чем-то, когда находишься в эпицентре толпы живых.
        - Вы будете уничтожать город? - поинтересовался один из командиров высшего звена, краснокожий демон. В его голосе не было тревоги, лишь интерес. Один из людей рядом недовольно цокнул языком, но возразить ничего не решился.
        - Почему ты так решил? - повернулся я к демону.
        - До этого вы уничтожали поселения, - уверенно ответил он.
        - До этого их сохранность не имела важного значения. Мы восстановим те города, но когда уже всё закончится.
        - И воскресите людей?
        - И это тоже, - соврал я.
        Начало конца, это было очевидно, но зачем сеять панику среди военных и мирного населения? Сейчас они уверены, что в случае победы всё вернётся на круги своя, даже положив свои жизни, они воскреснут. Когда цель очевидна, а страха смерти нет, можно попытаться сделать немыслимые прежде вещи. К тому же, даже у меня теплилась надежда, что всё можно обернуть вспять, пусть и с некоторыми оговорками.
        Между тем, в счастливый исход событий слепо верить было глупо.
        Со стороны города что-то поднялось в воздух и направилось в нашу сторону. Я держал руки сложенными на груди, так что пальцы впились в кожу рядом с локтями. Это была виверна Теурия, одна из двух оставшихся в живых.
        - Боевая готовность! - заорал кто-то сзади, предупреждая войска внизу.
        Я активировал свой легендарный лук и прицелился, но [Стрела Тьмы] не достигла цели, так как животное уклонилось. Отчаиваться не собирался, так что применил [Множественную Стрельбу], и на этот раз один из снарядов достиг цели, но разбился о [Щит]. Естественно, виверна имела наездника-мага, а может и не его одного. Враг сменил траекторию движения, отброшенный отдачей, после чего уже с его стороны полетели огненные шары.
        Последовала издалека команда о щитах и снаряды разбились о купол прозрачной преграды, после чего он дрогнул и исчез. Но не из-за атаки безымянного мага, а из-за огромного Пространственного прохода, созданного прямо перед моей армией. Минуя стадию дальнего, бой перешёл в ближний.
        Я чертыхнулся, так как работать с моими навыками в таких условиях было нерационально. Присев, с силой оттолкнулся от опоры и подпрыгнул высоко вверх, где расправил демонические крылья. В этот момент почувствовал опасность сзади и спикировал вниз как раз вовремя, пропуская над собой вторую виверну, что зашла сзади. Даже удалось разглядеть трёх наездников, один из них спрыгнул вниз, прямо на меня, используя объятый тёмным пламенем меч. Его прикрывали маги, атакуя водными и огненными шарами. Каждый из щитов, что я создавал, лопался довольно быстро, а ведь прошло лишь несколько секунд.
        Поскольку до этого я успел подняться довольно высоко, я продолжил падать вниз, где должно быть больше шансов уклоняться от дальних атак. По крайней мере, на тот момент я так подумал. Но где-то на середине пути развернулся, почувствовав опасность: оказалось, тот мечник догнал меня. Щит тут же рассыпался, как и все за ним, пламя на мече заметно ослабло: видимо, его затраты шли на наносимый урон. Руки мои трансформировались в демонические, так что я без опаски хлопнул ладонями вдоль лезвия, зажимая, после чего тут же приложил усилие и сломал клинок. Сколько на всё это ушло маны, даже думать не хотелось.
        Реакции нападающего не было видно за идеально ровной маской без прорезей: дорогое магическое стекло чёрного цвета. Он отбросил меч без сомнений и тут же выхватил с пояса второй такой же, легендарный, лезвие на моих глазах моментально выросло из рукояти. Только я не собирался ждать продолжения его атаки, воспользовавшись небольшой заминкой противника. Тихий хлопок, я во тьме, где ничего не видно. Это продлилось секунду, после чего наблюдал, как труп мечника падает вниз: [Тень Поглощения] сработала как надо. Видимо, именно поэтому виверны, что преследовали меня, не приближались - остерегались.
        Снова чувство опасности заставило меня нарастить магические щиты. Вовремя: спустя мгновение вокруг начали взрываться бомбы, ничего не давая разглядеть, так что я чертыхнулся и просто использовал Пространственный проход к первому попавшемуся командиру с меткой. Те самые, что я ещё давно раздал всем важным лицам для экстренной связи. Воевать с магами на двух вивернах тяжело, палить же чем-то масштабным в надежде задеть противника - глупо в моём положении.
        Моё появление воодушевило солдат, они подняли вой, а несколько вражеских юнитов начали отступать. Во всей этой суматохе я уловил главное: куда мне нужно бежать. [Рывок] с последующим [Ускорением] и я там, где вокруг чужаки. Только и оставалось, что бежать и собирать энергию своим навыком, оставляя позади трупы бесов.
        Конечно, меня заметили сверху, уже обе виверны взяли в клещи, пока их наездники закидывали магическими снарядами. Снова [Ускорение] и я приблизился достаточно, чтобы схватить одно из животных тёмным жгутом за конечность. Тварь взревела от боли, скидывая с себя демонов, и рванула ввысь. Но отбросило меня в сторону не это, а взрыв рядом, когда щитов уже не было. Крепкое тело легко игнорировало урон, как и одежда, но на какое-то время я потерял ориентацию, а затем чувство опасности просто взбесилось.
        Рванул в сторону, но меня всё равно зацепило. Ноги прожгла боль, сам упал, пролетев немного вперёд, и покатился по земле. Вокруг нас уже никого не было, огромное пустое поле, лишь редкие трупы и следы среди утоптанной травы напоминали о том, что совсем недавно здесь кто-то толпился. Судя по шуму, бой шёл где-то в стороне.
        Боль утихла благодаря [Обезболиванию], картина внизу тела не обнадёживала: обрезало ровным срезом ноги ниже колен. Тёмный дымок кровоостанавливающего заклинания я не заметил, так как [Регенерация] уже начала работать. Росли кости, а на них куски мышечной ткани, выглядело это довольно мерзко. Увы, но на поле боя любое промедление смерти подобно.
        Собственно, сами отсечённые конечности оказались внутри клетки с подозрительным свечением, и от осознания, что чуть было не произошло, волосы дыбом вставали. Неужели Венедикт не отбросил попытки поймать меня во внесистемную ловушку? И откуда только у него столько весьма редких и специфических ресурсов?
        В панике, я уже хотел было переместиться в Убежище, чтобы спустя несколько минут явиться обратно на своих двоих, вот только… Ничего не вышло.
        А ещё я наконец заметил, что на меня никто не нападет.
        - Почему ты не обращаешься в дракона? - рядом раздался довольно громкий и весьма знакомый голос. Новый король. Вот только самого его видно не видно.
        Отвечать я не спешил, смотря на замерших на расстоянии магов. Двое находились на земле и крутили руками, создавая печати. Ещё двое на виверне, которая обходила меня полукругом. И вот, почти под носом, проявился воин, идентичный тому, которого убил недавно, в стеклянной тёмной маске.
        Щиты появились на инстинктах, духа его жизни я не видел и тут всё осознал. Это был он изначально, его копия, оттого и маска такая специфическая, чтобы свои же не узнали и не испугались смерти. Ведь раскрывать тайну множественного существования он не хотел.
        - Не хочется что-то, - оскалился я ухмылкой. Пусть тратит время на разговоры, пока мои ноги отрастают. Вот только клон резким рывком сбил все мои щиты, и если бы я не сместился в последний момент в сторону, то задел бы сердце, а так резанул бок. В следующий же миг я распустил вокруг себя [Тень Поглощения]и умертвил нападавшего.
        Земля дрожала: похоже, маги закончили приготовления.
        Была ни была, я деактивировал [Тень] и атаковал противников моментально сформированными печатями, так как их [Ауры Душ] видел на своей карте вполне отчётливо. Дотягиваться же другим навыком было довольно далеко. Я бы мог сделать это теоретически, но они бы успели принять меры.
        Мои магические печати настигли врагов, поглотив их во вспышке взрыва, но процесс был запущен и земля подо мной провалилась. Расправив крылья, попытался взлететь; пусть и с трудом, но получилось. Скрываемый пылью, я направился в сторону, что посчитал наиболее безопасной.
        Позади послышался очередной хлопок, подул ветер, открывая вид на кратер с очередной клетью в виде купола. Ноги мои успели, наконец, отрасти, и были босыми.
        Я ударился о барьер, отчего чуть было не упал вниз, так тело начинало ныть: похоже, я снова приближался к пику своих нагрузок. На обеих ладонях разместил шары скверны и приложил их к преграде. Она пошла рябью, а затем треснула, открывая путь к спасению.
        В итоге, я скрылся в лесу. Попытался из него же переместиться домой, но голова закружилась и я понял, что нахожусь на грани истощения. Следовало использовать нечто менее затратное, вот только что?
        - Ты слабеешь, - снова голос раздался совсем близко, испугав меня. Венедикт, не имея огня жизни, он мог спокойно подкрадываться ко мне. Возможно, я бы и заметил его благодаря своему высокому уровню [Скрытности], будь внимательнее, но привычки сложно игнорировать.
        - Не дождёшься, - последовал мой ответ, после чего послал [Тень] в ту сторону, откуда слышался голос. Он уклонился, отбежав в сторону, но и я смог заметить искажения в воздухе, так что ловить его стало немного легче. Как бы вёрток он не был, в конечном итоге понял, что не справиться, так что решил сбежать, но и я рванул следом. Догнав не без помощи [Ускорения], полоснул его по спине трансформирующейся лапой с когтями. Он замешкался и упал, не заметив моей подножки, на этом его [Скрытность] рассеялась.
        Разговаривать с ним я не собирался, а потому тут же Поглотил его жизненную энергию. Стало немного легче: видимо, магии в него было вложено немало.
        - Интересно, как ты это делаешь? - проговорил я вслух, наклоняясь над телом и снимая маску.
        Его лицо было расслаблено, казалось самым обычным, я даже пальцем потыкал в щёку, но ничего необычного не заметил. И лишь спустя несколько секунд, когда я уже собрался уйти подальше, труп дёрнулся, напугав меня. Я отскочил, готовый атаковать при необходимости, но движения мертвеца были больше похожи на эпилептический припадок, чем на осмысленные действия. Он начал уменьшаться в размере, черты лица меняться, а когда всё закончилось, то я обнаружил гоблина. Самого обычного гоблина.
        - И что всё это значит? - вздохнул я, задумавшись. Похоже, появилась привычка говорить вслух, ожидая ответа в голове.
        Чушь какая-то.
        Первым и пока единственным предположением стало то, что гоблин создан самим Венедиктом, потому через него он и может использовать свой навык. Ну, либо это можно делать через любого беса, а может, и имеет место контроль более разумного существа. Кто знает, какие ещё таланты скрывает глава Инквизария? В любом случае, вряд ли он однажды самолично явится передо мной.
        Оставив труп как есть, я направился в сторону звуков боя.
        Глава 24
        POV
        Из леса я вышел под [Скрытностью], так что моё появление вряд ли кто-то заметил. Сориентировавшись, нашёл расположение своего командования, так как на пространственное перемещение тратить энергию совершенно не хотелось.
        Демоны и люди дрались бок о бок, так как военное построение уже давно сбилось в пылу сражения, но неизменным оставалось то, что сильнейшие бились с сильнейшими. Уворачиваясь от ударов бойцов, меня не видящих, как своих, так и чужих, выхватил через [Рывок] и [Ускорение] двоих. Облик свой показал до того, как они чуть было не напали на меня.
        - Лорд? - удивлённо уставились они на меня, опуская оружие.
        - Приказывайте отступать, - сразу же перешёл я к делу.
        - Но как? Мы же побеждаем! Ещё ничего не закончено! - принялись кричать мужчины, перебивая друг друга.
        - Молчать! - рявкнул я и они заткнулись, несколько солдат вокруг обернулись на нас, но побежали дальше: здесь врагов уже практически не осталось. - Командуйте отступление, постарайтесь уйти как можно скорее, отделившись от врага. Я нанесу удар по площади, ваше же задача осадить город, но желательно взять его. Сможете?
        - Конечно, - кивнул человек. - У нас есть метки, диверсионную группу отправить будет не сложно…
        - Вот и прекрасно, - перебил я его, - вы и без меня прекрасно знаете, что делать. Вперёд!
        - Отступаем! Отступаем к городу! - они тут же бросились в стороны, но сумятица длилась недолго. Я отошёл к ближайшей возвышенности с кустарником, чтобы спрятаться там под прикрытием навыка, пока мимо бежали бесы, люди и демоны, все в форме лордства. Если кто-то и останавливался, чтобы напасть на затесавшегося в ряды врага, то тут же ему помогали и убегали дальше. На краю поля маги уже готовились открывать порталы, что лишь облегчило мне работу.
        Неожиданное бегство определённо поставило врага в тупик, так как последовал приказ не преследовать.
        «Идеально», - только и подумал я. Вот только толпа неприятеля начала отходить в сторону от места моей дислокации. Что ж, тянуть дальше смысла не оставалось.
        Я рванул вперёд, сшибая всё на своём пути, чтобы оказаться как можно глубже в массе бесов. Когда цель более или менее была выполнена, закрыл глаза и выпустил [Тень Поглощения] на максимальный радиус. Силы тут же начали наполнять меня, и пусть теперь все знают моё местоположение, я уже мог уничтожить хоть десятки двойников Венедикта. Примечательно, что по настоящему сильных демонов-аристократов я в его рядах не увидел. Были ли они в других местах, или банально отсиживались, оберегая свои тушки, в данный момент было не столь важно.
        Жизни вокруг гасли, как захваченные эффектом домино, но ничто не может длиться вечно, так что вскоре пришлось развеивать навык, чтобы хоть что-то увидеть.
        Войска разбегались в разные стороны, не важно куда, лишь бы подальше от опасности. И вот лишь пятеро бежали ко мне, все в подозрительно знакомых и одинаковых нарядах и масках. Видимо, единовременно клепать десятками двойников новый король не мог. Они пытались окружить, чего позволять им я не собирался, а потому рванул к ближайшему, протягивая в его сторону руку, чтобы поглотить всю энергию. Тот на удивление не испугался, а лишь бодрее ринулся вперёд. Оружия в его руках не было, я ожидал, что обнажит его на подходе, но вместо этого он перехватил мою руку за запястье, уворачиваясь от ладони.
        «Попался», - подумал я, выпуская [Тень].
        - Попался, - прохрипел он, падая на колени от истощения.
        Чуя подвох, а вовсе не опасность своим навыком, даже растерялся на несколько мгновений. Этого хватило, чтобы остальные приблизились неестественно быстро, тут то и началось нечто не поддающееся объяснению.
        Ладонь мертвеца отпустила моё запястье, на котором оказалось что-то вроде светящегося браслета. Конечно, я тут же попытался его сорвать, но вторую руку мою схватили и завели за спину. Четверо навалились разом, заставляя преклонить одно колено, я же, не теряя времени даром, выпустить [Тень], но… ничего не произошло.
        Не веря в происходящее, осмотрелся и увидел, что опутан тонкой светящейся верёвкой, именно она не давала мне двигаться. А ещё, снова появилась слабость, сильнее того, что была до поглощения толпы бесов. Из меня словно высасывали силы. Двое продолжили держать меня, ещё двое отошли в сторону, один из них снял маску.
        - Вот ты и попался, Аветус, - сказал он довольным тоном. - Или Владимир?
        Рука Венедикта потянулась к поясу и я сглотнул: он собирался доставать оружие. Вряд ли он намеревался брать меня живым, не дурак ведь.
        «Неужели всё, конец?» - мелькнуло в голове. И тут движения Венедикта замедлились, я даже не сразу сообразил, что это мне не мерещится, пока не услышал голос:
        «Примешь ли ты мою силу?»
        - Что? - голос божка показался неестественно чужим, хоть и не изменился, потому я растерялся.
        «Примешь ли ты мою силу?» - повторил он нейтральным тоном. В нём не было спешки или раздражения, насмешки. Совсем необычно для Эоя.
        - Да пошёл ты!
        Венедикт уже обнажил меч, в глазах его читался испуг. Видимо, он прекрасно слышал меня и понимал, что стоит торопиться. Но его движения всё равно были словно под водой.
        «Есть два варианта ответа: принимаю и не принимаю».
        Я прикрыл глаза и выдохнул. Волна эмоций накрыла меня, по большей части ненависти к божку, что пропал невесть куда, а потом неожиданно явился, словно выжидая удачный момент. Но было ещё кое что. Я не хотел умирать вот так. Знал, что это случится, что вряд ли покину мир окончательно и бесповоротно. И всё же, проиграть, просто так всё закончить быстро и неожиданно? Лица Кассии, Больдо, обоих управляющих пронеслись перед глазами. А ещё Эгле, Кастула, их детей, Розалии и, неожиданно, слуг, которые заботились о моём комфорте каждый день.
        Да я же не так давно чуть было сам себя не убил скипетром Розалии!!! Так почему?
        - Принимаю.
        «Умничка», - тон его изменился на довольный, и тут тело моё начала наполнять энергия, нити натянулись и лопнули. Я выпрямился, смотря на собственные ладони, и недоумевал. Всё это сделал именно я, но при этом чувствовалось присутствие Эоя, который не пытался перехватить управление.
        Вспышка боли заставила меня отвлечься от мыслей: Венедикт проткнул живот своим мечом. Очевидно, промахнулся, когда я неожиданно освободился и выпрямился.
        - Что за… - только и успел сказать он, когда я положил ладонь на его лоб и выпустил [Тень].
        Мгновение, и оставшиеся четверо двойников мертвы.
        «Чего стоишь? Может, уже повеселимся?» - вот этого Эоя я знал, знакомый и естественный тон.
        - Ты где пропадал столько времени, гадёныш? - я был зол, но не мог не испытывать радости от вновь обретённой силы, так что губы сами растянулись в улыбке.
        «Всему своё время, сейчас же, давай помогу…»
        Это отличалось от всего, что я чувствовал раньше. Тело не немело от чужой воли, а словно я противостоял вполне физическому влиянию извне. Как если бы кто-то попытался поднять мои руки самым обычным способом, только прикосновений к коже не было.
        «Да расслабься ты, - хмыкнул Эой, - я лишь помогу».
        - Ты чего это, какой-то… добренький? - недоверчиво проворчал я, но перестал сопротивляться.
        «Ну так ты же принял мою силу, принял меня. Понял, да? Принял меня в себя, по своей воле, ха!»
        Он захихикал, тихо как-то, но вполне искренне, я это чувствовал.
        Руки, между тем, вытянулись вверх, и на этот раз уже я чувствовал некое сопротивление, будто поднимал что-то тяжёлое. Ощутил дрожь земли, а потом всё вокруг пошло трещинами на сотни метров в стороны.
        - Что за… - удивился я.
        «Приятно, да?» - снова его довольный голос.
        Прежде я никогда ничего не чувствовал, когда Эой использовал магию, словно ничего и не происходило. Сейчас же понимал, что именно по моей воле почва приподнималась, погребая под собой бесов, которые всё же не успели убежать достаточно далеко. И да, я снова «видел» на приличное расстояние, на километр или больше. Я знал, где они все находятся, все смерти отражались на карте.
        Веселье божка передалось и мне, так что я, полный сил, побежал к ближайшей точке жизни, но на этот раз убивал когтями. Совсем как в тот раз, когда телом управлял Эой, а я лишь был наблюдателем. Резал и рвал плоть, слышал вопли и невнятную речь с мольбами о пощаде, но меня это совершенно не волновало.
        И всё же я понимал, что нахожусь на грани, голова болела, как и мышцы, перед глазами уже начинало всё плыть. Если бы не поддержка Эоя, то я бы давно упал, словно пьяный.
        Когда мы закончили, я прислонился к случайному попавшемуся дереву, обнаружив себя в лесу, и сдавил ладонями виски.
        «Ты отдохни, - голос бога выражал озабоченность, - а то откинешься ещё раньше времени. Зря я тебя спасал, что ли?»
        - Вот уж спасибо за заботу, - прошипел я сквозь зубы, чувствуя, как силы покидают меня. Не осталось ничего, кроме усталости и ломоты. Я отключил всё, что мог, после чего сполз по стволу дерева спиной. Глаза закрывались сами собой, дико хотелось спать, даже появилась надежда, что это может получиться.
        - Ты справился, - услышал я голос и вздрогнул, открывая глаза и пытаясь сфокусировать взгляд, - спасибо тебе.
        - Йонас? - удивлению моему небыло предела, даже усталость отступила и я попытался подняться на ноги.
        - Сиди, всё хорошо, - успокаивающе сказал он, продолжая приближаться. Выглядел он как настоящий Герой, каким я его и помнил.
        - Ты опоздал, - улыбнулся я ему. - Я победил всех демонов. Почти всех, - добавил я, помня, что многих действительно сильных не увидел.
        - Я видел, ты молодец. Справился с тем, с чем другие не смогли.
        - Но это не конец.
        - Ты прав.
        - Какими судьбами вообще здесь? С чего вдруг решил помочь?
        Йонас остановился и повернул голову в сторону.
        - Это я его попросил, - ответил другой голос, который я узнал без проблем: Сорин.
        - О, мой агент безопасности! Ты таки вернулся из своего отпуска? - ситуация казалась забавной. - Ребят, вы чутка опоздали, где раньше то были?
        - Спешили как могли, - пожал плечами Сорин.
        - Ладно, это всё хорошо, но мне бы действительно помощь не помешала, - я протянул руку вперёд. Казалось, она весит целую тонну. - Мне бы встать на ноги, устал очень.
        - Мы для этого и пришли, - вздохнул Йонас и нагнулся, а в следующее мгновение грудь прожгла боль.
        - Что за…
        Я посмотрел вниз и увидел, как его рука держит рукоять кинжала, что упирается в грудь в районе сердца. Поверх его ладони легла вторая, не веря глазам, я посмотрел выше, на Сорина. Холодные глаза этого подлеца ничего не изображали, когда взгляд Йонаса был опущен. Уходящие от навыка [Обезболивания] неприятные ощущения вернулись вновь: маг использовал какое-то заклинание.
        Больше я ничего сказать не смог, так как провалился внутрь себя. Знакомые ощущения.
        - Так нужно было, - услышал я голос Сорина издалека. - Ты и так сделал достаточно. Но Эоя пускать в этот мир нельзя.
        - Поздно, - уже мой голос ответил ему. Я ничего не чувствовал, но видел картинку, как моя рука вытаскивала из грудной клетки кинжал. - Я уже здесь.
        Вспышка, а дальше два трупа на земле. Кираса Йонаса пробита посередине, а тело Сорина разрезано пополам в районе диафрагмы. Крови нет, лишь дымок лечащего заклинания, но и он потух. Начала растекаться красная лужа, я отметил лишь то, что цвет какой-то ненасыщенный.
        А потом Эой задрал голову наверх и я увидел вспышки в небе.
        - Ты спрашивал, где я пропадал, помнишь? Так смотри.
        «И что это?» - не понял я.
        - Обломки ближайшей планетки.
        «Ты разрушил целую планету? - удивился я. - Но почему другую, а не сразу эту, если изначально так мог?»
        - Ну, во-первых, я не находился здесь полностью. Во-вторых, эта планета покрупнее будет как бы. Ну а в-третьих, полностью мёртвый объект, там нет элементалей! Мелкие энергетические твари, и шагу ступить не дают, мешаются под ногами и руками. Всегда так было, даже сейчас, когда их в разы меньше. Слушай, что-то ты совсем плох. Пошли-ка домой, тебе отдых нужен.
        Он создал Портал и мы тут же оказались в моей спальне Убежища. Камин всё ещё горел, а кровать уже была заправлена слугой.
        Эой лёг на постель.
        «Что за приступ заботы?» - насторожился я, но в следующий момент он ускользнул, а меня накрыла такая слабость и апатия, что впервые за очень долгое время я провалился в сон.
        Глава 25. Эпилог
        Мир умирал, это ощущалось во всём. Солнце грело меньше, но это не мешало ему выжигать остатки жизни жёстким ультрафиолетом.
        С холма над Убежищем я смотрел на место, где раньше находился город и замок Больдо. Это случилось, наверное, с месяц назад, я уже потерял счёт времени. Очередное землетрясение добило остатки цивилизации. Но природа ещё была жива и сдаваться не собиралась. Трава росла, птички чирикали. Вот только не было больше людей, оборотней и эльфов.
        Кстати о монстрах. Бесов тоже уже не существовало, как и демонов. Я несколько раз посещал остатки Подземелья, они были пусты, экосистема полностью разрушена. Кроме вони разлагающихся трупов больше ничего. Хотя, и это пропало за прошедший год. Но самым мерзким было проснуться и понять, что остался один. На поверхности Убежища уже находилось лишь пепелище, город и замок разрушен. Я искал среди трупов Кассию, но так и не нашёл. Всё казалось полным бредом, даже предположил, что снова в иллюзии божка, но вырваться из неё не получалось.
        Мировая система навыков пропала, я это заметил практически сразу, так как не было больше костылей для использования магии. Вот только она сама никуда не делась, я смог вновь научиться ей пользоваться обычным способом, ведь всегда умел это делать, по сути. Жизнь это облегчало, но не глобально.
        Никого больше нет. Только я ещё жив. Почему? Возможно потому, что сам не знал, кто такой. Эой молчал с самого дня конца света, когда с неба падали метеориты - его рук дело. Снова перехватил управление, я не мог ничего сделать.
        Прошёл уже год! Зимы с тех пор не было, а природа постепенно восстанавливалась. И только я бродил среди всего этого - последний из разумных форм жизни.
        «Я бы не называл их разумными», - раздался собственный голос в голове, и я подскочил с камня, который переволок на место сгоревшего поваленного дерева.
        - Эой?! - воскликнул я, не веря в случившееся.
        «А ты ожидал услышать кого-то другого?»
        - Может, я сошёл с ума и это слуховые галлюцинации?
        «Хм, и ведь не поспоришь. Давай тогда так».
        - Что так?
        - Тадам! - услышал я голос за спиной и обернулся, чтобы увидеть… самого себя.
        - Похоже, я действительно умом тронулся, - пробормотав себе под нос, я прикрыл глаза и вздохнул. Эой ещё никогда не покидал моего тела так явно, хоть я и допускал подобную возможность прежде.
        - Только не говори, что не рад видеть меня, - немного обиженно сказал мой двойник, как раз в своей издевательской манере.
        - Ты не Эой, ты галлюцинация, - был мой ответ.
        - Ничего себе выводы… Даже не спросишь, где я столько пропадал?
        - И где ты столько пропадал?
        - Спал.
        - Ну, на него похоже, - рассеянно ответил я, пожимая плечами. - Но всё равно не верю.
        - Какой же ты зануда, - вздохнул двойник и сел на мой камень. - Потому я и спал год, чтобы не слышать твоего нытья.
        - А вылез-то чего?
        Двойник расплылся в улыбке и хищнически посмотрел на меня.
        - Потому что боги ушли.
        - Но не все, раз ты остался. Если ты действительно Эой, а не мой глюк.
        - Смотрите, какие мы неверующие! - всплеснул он руками. - Ну-ка, попробуй из Хранилища Душ достать хоть кого-нибудь.
        - Хранилище Душ есть только у богов, - хмыкнул я. - Ты сам лишил меня доступа к нему, забыл?
        - А теперь даю, так что пробуй.
        Пожав плечами, я прикрыл глаза, вспоминая порядок действий на призыв рандомного духа. В животе появился дискомфорт, он переместился к пупку и вышел… Давно забытые ощущения, а оттого яркие. Я растерялся и даже не попытался поймать его.
        - Теряешь хватку, - сказал Эой, смотря на дух, что кружил между его ладоней. А потом божок просто хлопнул и призванный мной исчез.
        - Верни Анну, - сразу же потребовал я.
        - А ведь я предлагал тебе самому поискать её. С чего сейчас мне делать всю работу? Я ещё не подобрел настолько сильно.
        Хотелось его убить. Задушить собственными руками. Но вместо этого сделал глубокий вдох и постарался успокоиться. Ведь не в первый раз он трепал мои нервы, уже привык, наверное.
        - Верни Анну, - вновь повторил я. - Верни мою дочь.
        - Мне казалось, что биологические виды могут рожать только себе подобных. Твоя игра в отцы и дочки с этой элементалью умилительна. Интересно, а кто я тебе? Мы ведь не один год делили общее тело. Довольно интимное занятие, не находишь?
        - Что ты от меня хочешь? Почему я ещё жив? Где все? Как ты смог провернуть такое?
        - Присядь, дорогой мой Сосуд, - ответил Бог Разрушений, отодвигаясь на камне. Места там было столько, что нам двоим разве что в обнимку сидеть бы пришлось.
        - Спасибо, постою. Да и судя по всему - я уже не сосуд. А ещё - куда пропала мировая система навыков?
        Вопросов у меня было море, так что даже не знал, с чего начинать.
        - Ну так боги ушли, - пожал тот плечами. - Сам знаешь, это было дело рук Пресветлой, нет её, нет и системы.
        - И Праматери теперь тоже нет? - с недоверчивым прищуром посмотрел я на него. Действительно, чего бы создательнице сего мира просто так покидать его, не забрав с собой вторую свою часть, что сидела сейчас передо мной?
        - И её тоже нет, - кивнул Эой. - Зря я что ли столько времени прятался, скрывая и свой сосуд? Собственно, камни, падающие с неба, не из пустого места взялись, я разрушил соседнюю планету. Да и не всех разумных это убило. Тех, кто остался, забрала Смерть из свиты Праматери, ну и я ей помог, разумеется. Пресветлой же, полагаю, такой мир уже был не нужен, так что ушла сама.
        - Откуда она вообще взялась? - пробубнил я.
        - Пресветлая? - удивился Эой. - Ну, как сказать. Она появилась уже после того, как мать посадила меня в клетку. Как я понял, она просто имеет такое… вы это называете хобби. Такой не кровопролитный способ заполучить мир, выиграть его у другого бога в споре.
        - Другого бога? В смысле? А сколько вас? - поразился я от такой информации.
        - Без понятия, - улыбнулся парень. - Но очень много. Рассказать толком нечего, я кроме Пресветлой и Праматери не встречал никого. Всё, что знаю, мне поведала Тьма. Такие, как я, связаны с мирозданием, а потому не воюем, иначе это повлечёт неприятные эффекты. И всё же, не понимаю, чего Тьма с ней возилась столько времени? Можно было решить этот вопрос гораздо быстрее.
        - Может, потому что без тебя она была другой? - предположил я. - Не по этой ли причине мир и был уничтожен? Всё ради воссоединения с тобой. Где она сейчас?
        - Далеко, скажем так. Да и в итоге же всё весьма неплохо вышло, не находишь? Я, например, наконец получил свободу.
        - Вот только надолго ли, - хмыкнул я. - Когда планета будет окончательно разрушена звездой, - я ткнул пальцем в солнце и вздохнул, - хотя, откуда мне знать, что у подобных тебе на уме? Праматерь говорила, что создаст новый мир, куда переселит очищенные души.
        - В любом случае это произойдёт не скоро, - отмахнулся Эой, - особенно в рамках человеческой жизни. У нас есть сотня лет, а может и целая тысяча, прежде чем звезда взорвётся, переродившись.
        - Что значит «у нас»?
        - То и значит. Или ты забыл, что принял меня? - он растянулся в такой довольной улыбке, что меня передёрнуло.
        - Сам себе противоречишь, только что называл занудой.
        В ответ божок лишь рассмеялся.
        - И всё же, ты мой первый и единственный Жрец. А это что-то да значит.
        - Эой, что тебе от меня нужно? - мне уже начинал надоедать этот разговор. А ещё я злился на божка.
        - Ты и нужен, разве не ясно? - показушно удивился тот, полностью копируя мою манеру. - Я даровал тебе тело, я принёс его в этот мир, и ты смог начать жизнь заново.
        - Но в итоге забрал у меня всё. К тому же, тело изначально было твоим вместилищем. Совсем за идиота меня держишь?
        - Ты совсем меня не любишь, - вздохнул он.
        - А есть за что любить?!
        На этот раз я окончательно потерял контроль и шагнул к двойнику, сжав ладони на его шее. Вот только ожидаемого результата я не получил. Его кожа была подобна резине, она мялась под моими пальцами, но выражение лица этого гада оставалось таким же надменным. А потом, его очертания поплыли, я отступил на шаг и с удивлением обнаружил перед собой двойника Анны. Божок скопировал её внешность, но при этом сделал обычным человеком. Не было той однотонной слегка светящейся элементали, лишь самая обычная девочка с лицом моей дочери.
        - А так я тебе больше нравлюсь?
        Этот гад даже повторил её голос, отчего мне стало вдвойне противнее.
        - Прекрати.
        - Ну, не знаю. В таком обличье ты хотя бы не горишь желанием убить меня.
        - А тебя возможно убить? Ты же чертов бог! Да ещё и псих.
        - Ну, знаешь ли, тысячелетнее пребывание в одиночной камере вряд ли кому-то может пойти на пользу. Возможно, я просто дорвался до свободы. Или всё это, - девушка взмахнула руками, - результат работы моей больной фантазии, изнывающей от пленения. Может, я всё ещё нахожусь в клетке, а эти годы лишь миг прекрасного забвения?
        - Ты что, на жалость надавить пытаешься? Зря стараешься. Если бы я только мог, то уничтожил бы тебя, не задумываясь.
        - Ты ранишь меня в самое сердце, - вздохнул двойник Анны и поник.
        - Которого у тебя нет, к слову.
        - Злюка ты.
        - Иди к Чёрту, - ответил я и, развернувшись, просто ушёл.
        В Убежище была использована пространственная магия, возможно, потому оно и уцелело после стольких землетрясений. То же Подземелье разрушалось без присмотра, такое же пустое и безжизненное, как и мой дом. Не было больше Вира, что следил за порядком и готовил изумительную еду. Вадомы также больше не существовало, как и моего сына. Моей жены Кассии, друга Кастула и многих других. Опять нахлынула тоска, так как мне был важен каждый из них, даже самый последний командующий армией из низших демонов. Все мертвы, остались только я и этот псих.
        А может это я сейчас нахожусь в плену? Скован путами и подвешен в Хранилище Душ этого ублюдка, а вся эта галлюцинация, только чтобы вновь не выбрался? Это ведь невозможно узнать, разве не так? Ещё я не сплю из-за навыка, а сон бы мне не помешал, с помощью него можно было бы нащупать грань. Одну галлюцинацию в другой вряд ли бы удалось так просто изобразить.
        Усевшись в пыльное кресло перед камином, я, задумавшись, смотрел на огонь. Оборачиваться не хотелось от слова совсем - наблюдать за разрухой я не собирался. Возможно, стоило бы взять веник и тряпку, да прибраться хотя бы в тех помещениях, которыми пользуюсь?
        Вперёд поверх плеч потянулись женские руки и обняли меня. Разумеется, я знал, кто это. Больше некому. Но накрыла такая апатия, что даже не было ни малейшего желания хоть как-то реагировать.
        - Есть более действенный способ вернуться назад, - тихо сказал я.
        - А может я хочу попробовать что-то новенькое?
        Я узнал этот голос. Кассия. Эой, как всегда, в своём репертуаре, режзал по больному.
        - Слушай, отвали, а? Этот год был не так уж плох только из-за того, что ты «спал» и не изводил меня своими шуточками.
        Двойник Кассии убрал свои руки и сел в кресло рядом.
        - И всё же ты зануда.
        - Может, тогда свалишь отсюда? Или убьёшь меня наконец?
        Я перевёл взгляд на девушку и тут же отвернулся. Слишком больно смотреть на любимого человека, которого нет.
        - Не думай, что всё будет так просто.
        - Да я и не надеялся. Забыл уже, что это такое. Я так и не нашёл труп Кассии, не знаю, что с ней стало.
        - Она мертва, как и все, - улыбалась девушка. От темы разговора и её образа у меня шёл когнитивный диссонанс. - Понимаешь, что это значит?
        - Она у тебя? - вспомнил я условия контракта душ.
        Кассия кивнула. Нет, не Кассия.
        - Прекрати дразнить меня её обликом, - сказала я, закрывая глаза, не в силах смотреть на девушку.
        - Тебе не угодить.
        - Верни хотя бы Анну, чтобы мне не было настолько одиноко.
        Для Кассии не было тела, а жить духом спорное удовольствие, я бы не хотел ей такой участи. А ещё, мне было стыдно встретиться с ней лицом к лицу, ведь я не смог защитить её по итогу.
        - Сам поищи, - расплылась в улыбке копия моей жены.
        - Почему ты не можешь просто достать её? Неужели настолько нравится мучать меня?
        - И да, и нет. Понимаешь ли, я поставил на неё заглушку, чтобы во время… моего временного отсутствия, ты не мог её извлечь. Естественно, после такого искать её можно только вручную.
        - Нет, ты издеваешься…
        - Я правду говорю. Поглотить тебя?
        Я задумался. А какая разница то? Всё равно жизнь превратилась в форменное чистилище, где я должен был страдать, а так хоть есть вероятность найти Анну. И встретить Кассию, ведь с ней таких проблем быть не должно.
        - Откуда мне знать, что ты не обманываешь?
        - Ниоткуда, - пожал тот плечами. - Так что выбор только за тобой.
        Глубоко вздохнув я ответил:
        - Согласен.
        Девушка нагнулась вперёд и положила мою ладонь на свою, после чего мир померк. Возможно, это действительно к лучшему. Но не обрекаю ли я себя на чистилище? Хотя, мне не привыкать.
        *****
        @LITRPG_KINOZAL канал жанра LitRPG в телеграмме
        *****
        или @LITRPG_KINOZAL канал жанра LitRPG в телеграмме. Подписывайтесь и следите за новинками, будьте одни из первых.
        или @LITRPG_DISCUSSION обсуждение книг. Любителей обсуждать книги жанра LitRPG приятно будет увидеть в чате.
        Если вам понравилось произведение, вы можете поддержать автора подпиской, наградой или лайком.
        *****
        ?ЗЕРКАЛА ДЛЯ ??СКАЧИВАНИЯ И ??ЗАМАГНИЧИВАНИЕ БИБЛИОТЕКИ «LITRPG» (КНИГИ??) НА РАЗНЫХ ТРЕЙКЕРАХ ?
        ?? КАНАЛ С ОБНОВЛЕНИЯМИ - HTTPS://T.ME/LITRPG_KINOZAL
        ?? ЧАТ ДЛЯ ОБСУЖДЕНИЯ - HTTPS://T.ME/LITRPG_DISCUSSION
        ??СКАЧАТЬ КНИГИ С KINOZAL.TV - HTTP://KINOZAL.TV/DETAILS.PHP?ID=1369136
        ??СКАЧАТЬ КНИГИ ИЛИ ??С NNMCLUB.TO - HTTP://NNMCLUB.TO/FORUM/VIEWTOPIC.PHP?T=1452109
        ??СКАЧАТЬ КНИГИ ИЛИ ??С RUTOR.INFO - HTTP://RUTOR.INFO/SEARCH/LITRPG

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к