Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.

Сохранить .
Третий шаг Евгений Решетов
        Одаренный #3
        Моя жизнь сделала ещё один крутой поворот. Всё перевернулось в один миг. Война. Грядёт война между монстрами и инквизицией. И я должен встать под знамёна ордена, чтобы спасти себя и своих близких.
        Но так ли верен мой выбор? Не сгину ли я в пучине интриг, которыми оказалась опутана инквизиция?
        Евгений Решетов
        Одаренный. Третий шаг

* * *
        ЧАСТЬ VII
        - Он жульничает! Это не те карты, которые я ему сдал. Ой.
        Глава 1
        Где-то недалеко от деревни Вешки, что за МКАДом, раскинулся элитный коттеджный поселок. Всё как водится: с охраной, шлагбаумом и чистенькими газонами. А в центре поселка - монастырь, который был больше похож на крепость. Его высоченные стены окружали несколько старинных белокаменных часовен с золотыми маковками, церковь с голубой луковкой купола и хозяйственными постройками. Ещё здесь стояло пятиэтажное вытянутое здание со стрельчатыми окнами, коваными решетками и лепниной на светлом фасаде. Вот в этот почти дворец меня и привезли после того, как я переоделся в подвале клуба.
        Сейчас я оказался на третьем этаже в крошечном кабинете с видом на церковь. На куполе последней уже играли лучи восходящего солнца.
        В кабинете я был не один. На резном кресле с позолоченными подлокотниками восседал Константин. Он положил мосластые руки на крышку массивного п-образного стола из красного дерева и хмуро смотрел на меня. А я мысленно матерился, изумляясь местной роскоши. В углу стоял антикварный шкаф с изогнутыми ножками. И он был битком набит старинными книгами в кожаных переплетах, от которых пахло стариной. С потолка свисала хрустальная люстра, а под ногами лежали медвежьи шкуры. Даже низенькая кушетка, на которой я сидел, стоила немалых денег. Что уж говорить о телефонном аппарате, выполненном под старину? Он был отделан серебром и слоновьей костью.
        Инквизитор несколько секунд понаблюдал за мной и проронил, словно оправдываясь:
        - Это не мой кабинет.
        - Слишком бедно обставлен и маленький? - иронично сказал я, глянув на Константина. Тот сидел в трех метрах от меня. И мне были прекрасно видны его глаза, в которых блеснуло отвращение.
        - Вычурно. Всё блестит. Я бы никогда не создал себе такой кабинет. Но это сейчас не имеет значения. Ты подумал над моим предложением?
        - А если я не присоединюсь к ордену? То, что тогда? - хмуро спросил я.
        Ещё в подвале клуба, возле сотен трупов, Константин дал мне выбор. Стать неким символом инквизиции или же свалить домой. Но выбор был мнимый. Нелюди убьют меня, если я не окажусь под защитой ордена. До патриархов дойдет то, какую роль я сыграл в побоище. И они точно не оставят меня в покое.
        Понимал это и Константин. Поэтому он с легкой отеческой улыбкой смотрел на меня. В его глазах я был неразумным ребенком, который отказывается лишь из чистого бараньего упрямства.
        Я исподлобья глянул на него и нехотя спросил:
        - А что будет с моими близкими?
        - Всех на кого ты укажешь пальцем, я привезу сюда. В монастыре они будут в безопасности, - с готовностью произнес инквизитор и сцепил пальцы в замок.
        Ага, особенно вампирша. Ей тут самое место. Пышкин-то ладно. Он приживется. Правда, ему придется по большей части молчать. Но вот Каринэль… С ней могут возникнуть проблемы, если местные узнают, кто она такая. Но и оставлять её одну - тоже опасно. Нелюди попробуют дотянуться до всех, кто был связан со мной.
        - Ну? - поторопил меня инквизитор, бросив взгляд на настенные часы с маятником.
        - А что я конкретно буду делать, приняв ваше предложение?
        - Во всем слушаться Совет ордена и меня лично.
        - Как-то охренеть расплывчато, - заметил я, недовольно поджав губы.
        - Ты будешь символом. Твоя задача - вдохновлять членов ордена. Они должны понимать, что на нашей стороне ангел, - проговорил Константин и открыл резной ларчик, стоящий на краю стола. Он бережно извлек из него щепку от Креста господнего и показал её мне. - Ты знаешь, почему она засветилась в твоих руках?
        - Из-за моей святости? - нервно пошутил я, уставившись на реликвию. Она будто магнитом манила меня.
        - Нет. Мы считаем, что тот, чья кровь попала на нее, тоже был ангелом. Только гораздо более сильным, чем ты, - пояснил инквизитор, убрав щепку обратно.
        - Охренеть! - выдохнул я, выпучив глаза.
        - И на этом можно сыграть. Мы объявим тебя потомком того самого ангела, сыгравшего колоссальную роль в истории нашего мира. Конечно, твой настоящий отец вряд ли имеет к Нему отношение, но ради победы над нелюдями - можно и солгать.
        - Кхем… - поперхнулся я воздухом. Вот Константин заливает! Да он же под такие сказки целый крестовый поход соберет! Мда, теперь мне полностью ясен его замысел!
        - Я в свою очередь обещаю тебе доступ к библиотеке ордена, безопасность и… кровь.
        Я сглотнул слюну и решительно прогнал видение своего тела, прокачавшегося до состояния полубога. Уж больно инквизитор мягко стелет. Где-то должен быть подвох. Хотя почему «где-то»? Он прямо перед моей ошарашенной физиономией. Я стану послушной игрушкой в руках Совета. К тому же все мои близкие окажутся в этом монастыре. Если я попробую заартачиться, то на меня всегда можно будет надавать. А инквизиторы не чураются таких способов. Их верхушка готова солгать своим подчиненным, признав во мне потомка… Блин, я даже не могу назвать его имени. Это же какое-то кощунство. Но с другой стороны - а какой у меня выбор? Биться одному против озлобленных монстров? Нет уж, увольте. Лучше в золотой клетке, но живым. А там, глядишь, я смогу освободиться от опеки ордена.
        - Ладно, по рукам, - решительно выдохнул я, вставая с кушетки.
        - Я не сомневался в тебе, - усмехнулся Константин, довольно сверкнув буркалами. - Так кого мы первым делом привезем в монастырь? Каринэль?
        Я вздрогнул. И тут же отвернулся к окну, чтобы инквизитор не увидел шокированной гримасы, против воли возникшей на моем лице. Твою мать, он знает о эльфийке! Но пронюхал ли он…
        - Да, но это будет наша маленькая тайна, - произнес мне в спину Константин. - И я не читаю твои мысли. Просто они написаны даже на твоём затылке.
        - Как вы… узнали? - с трудом прохрипел я, чувствуя на горле стальную хватку ордена.
        - Не стоит недооценивать ни меня, ни инквизицию, - холодно произнес мужчина, поправив галстук. - Теперь ты слишком ценен. Возможно, ты единственный ангел, если твой отец погиб.
        - Вы будете искать его? - со смешанными чувствами спросил я.
        - Разумеется. И ещё мне нужно сделать всё, чтобы ты не погиб, - заявил инквизитор и следом добавил, вернувшись к теме вампирши: - В Каринэль я уверен. Она не причинит тебе зла. Прочим же членам ордена не стоит знать, кто она такая. Но вот как они уживутся с Ленаэль? Или ты не станешь защищать её?
        Константин с интересом посмотрел на меня. А я мрачно глянул за окно. Млять, вот это меня угораздило влипнуть в историю. Но раз уж я оказался в такой ситуации, то не стоит вешать нос, а надо извлекать выгоду.
        - Бульдога, Профессора, Молчуна, Испанца и всех их близких тоже надо обезопасить, - безапелляционно выдал я, нисколько не сомневаясь в том, что Константин всё прекрасно знает и о них.
        - Как скажешь, ангел, - согласно качнул головой мужчина и тоненько улыбнулся.
        Я едва не скрипнул зубами, глядя на его рожу. Он будто давал понять, что пусть я и командую, но сила - за ним.
        - Поехали, - ровным голосом произнес я, не выдавая своих чувств.
        Константин снова неприятно улыбнулся, встал и вышел из комнаты. А я потопал за ним, отчаянно стараясь не наделать глупостей.
        По пути нам встречались обитатели монастыря. Некоторые из них были облачены в рясы, а другие - в классические костюмы. И все они при виде меня кивали головами или слегка кланялись. Правда, и Константин удостаивался подобных знаков внимания. Похоже, он был птицей высокого полета. Но в то же время инквизитор не чурался грязной работы. Вспомнить хотя бы его «выступление» в квартире Оли, когда он убил ведьму.
        В это миг в моей голове заскреблась какая-то неожиданная мысль. Но она не успела оформиться. Её спугнул тучный низенький человек в сутане. Он величаво вышел из бокового коридора. И тут же радостно пророкотал глубоким голосом:
        - Как хорошо, что я вас встретил магистр Константин.
        - Что же в этом хорошего? - пробурчал инквизитор, смерив толстяка недружелюбным взглядом холодных глаз.
        - Архимагистр срочно вызывает вас к себе. И вы не волнуйтесь. Я возьму на себя бремя помощи ангелу Матвею, - улыбнулся мужчина и поправил круглый массивный золотой медальон. Он висел на толстой цепи из того же металла, красующейся на короткой шее человека.
        Константин поиграл желваками и прямо посмотрел на собеседника. Тот расправил узкие плечи, втянул животик и ответил ему таким же острым взглядом. В воздухе на самой грани слышимости будто бы раздался звон столкнувшихся клинков. И я даже залюбовался борьбой их взглядом.
        Мужчина оказался не из робкого десятка, хотя выглядел он совсем не грозно. Его седую голову украшала шикарная розовая плешь. На круглом лице с крупным носом выделялись пухлые раскрасневшиеся щечки. А подбородков я насчитал аж три единицы. И при всем при этом рост толстячка составлял где-то метр семьдесят. Но он непреклонно смотрел маленькими карими глазками на возвышающего над ним инквизитора.
        В итоге Константин тяжело проронил, раздувая крылья носа:
        - Ладно, я явлюсь к архимагистру, раз он призывает меня к себе, - тут инквизитор перевел взор на меня и строго добавил: - Если что - звони мне. Вот этот человек организует для тебя машину и охрану.
        Я кивнул. И инквизитор торопливо удалился. А повеселевший толстячок призывно махнул мне жирненькой лапкой и двинулся по ковровой дорожке, покрывавший пол коридора. Я потопал за ним, отметив, что внутри ордена не всё так гладко. Кажись, здесь ведется не хилая борьба.
        Тем временем мой новый провожатый иронично вздохнул:
        - Ох уж эти вояки. У них же в голове что? Кость. А ведь они должны быстро и четко выполнять приказы. Кошмар. Ты согласен со мной? И ничего, что я сразу на ты?
        - Ну, отчасти согласен, - дипломатично сказал я. - Да, можно и на ты.
        - Меня зовут Аристарх. Я советник архимагистра и вхожу в Совет ордена, - проинформировал меня толстячок и по-доброму улыбнулся, словно заботливый дед любимому внучку.
        - А я… да вы, в общем, знаете.
        - Да, знаю. Ты очень вовремя появился. Это знак, что орден на правильном пути. Хотя время сейчас сложное. Надо быть пластичным. Ты так не считаешь?
        - Считаю, - кивнул я, выйдя следом за советником из здания.
        - Вот и хорошо. Мы с тобой точно подружимся, - заверил меня Аристарх, зябко поежился и властно поманил к себе парочку мужчин в пальто. Они стояли возле статуи какого-то святого и о чем-то беседовали вполголоса. Но увидев жест советника, тут же подскочили к нему и вытянулись точно рядовые перед генералом.
        - Так, ребятки, сбегайте в гараж и подготовьте две машины. Одну для охраны, а другую - для ангела Матвея, - привычно приказал Аристарх, кивнув головой в мою сторону.
        «Ребятки» с благоговением покосились на меня и молниеносно умчались. Толстячок же кому-то позвонил, а после короткого невнятного разговора протянул мне руку и сообщил:
        - Рад был познакомиться. Для меня это честь. И я взял на себя смелость приставить к тебе в качестве телохранителя одного из лучших бойцов ордена. Он сейчас подойдет.
        - Спасибо, - промычал я и пожал его руку. Ладонь оказалась мягкой, без мозолей. А ногти советника были в идеальном состоянии. Даже у Каринэль не всегда такие. И ещё я заметил чистое запястье. Татуировка клана отсутствовала. Да и откуда ей взяться? Инквизиторы не играли в эти игры.
        Я отпустил руку Аристарх и увидел лысого мужчину лет сорока. Он только что показался из здания и уверенной походкой подошел к нам. Его светло-синие глаза скользнули по мне изучающим взглядом. А брови сдвинулись над переносицей. Лицо мужчины было жестким, с резкими морщинами, крючковатым острым носом, впалыми щеками и до синевы выбритыми квадратным подбородком. Фигурой же боженька его не обделил. Толстая кожаная куртка едва не рвалась на широких плечах. Да и ростом он был выше меня.
        Начавший приплясывать от холода советник торопливо представил его мне:
        - Это Максим. Он-то и будет твоим телохранителем, Матвей. Всё. Езжайте с богом. Удачи.
        Аристарх поспешно нырнул в теплое здание. А лысый крепко пожал мою руку и молча повел меня к гаражу. Кажется, он был не слишком-то словоохотливым человеком. И, наверное, мне не стоило пока ему доверять. Хрен его знает какие тут внутренние противостояния. Аристарх явно набивался ко мне в друзья. А Константин не слишком-то был добр к нему. Макс же являлся стопроцентным человеком советника. Он бы не сделал моим телохранителем кого-то другого. Интересный завязывается сюжет. В такой мутной водичке можно и половить рыбку…
        Но пока я всего лишь достал телефон, набрал номер Каринэль и спрятался от порыва ветра за треугольной спиной Макса.
        - Моть, ты почему ещё не дома? - тревожно выдохнула из динамика девушка. Она знала, что я победил в турнире, так как мне удалось позвонить ей несколько часов назад. - Что-то произошло?
        - Ничего серьезного. Я скоро буду. А ты пока собирайся. Мы снова переезжаем. Я нашел нам более комфортабельное и защищенное жилье, - ни на грамм не покривил я душой. Монастырь реально был и комфортным, и защищенным.
        - Точно ничего не случилось? - подозрительно уточнила вампирша. На заднем плане неожиданно раздался сонный голос Пышкина: - С кем разговариваешь? С Мотей? Пусть по дороге говядинки купит. Давно я что-то мясца не ел. И это… любовника своего прогони, а то ещё Мотя застанет его. Хи-хи-хи…
        Кот залился скрежещущим смехом, явно решив, что сморозил офигенную шутку. Но мне сейчас было не до веселья.
        - Приеду и всё объясню, - резко произнес я и сбросил вызов.
        К этому моменту телохранитель уже притащил меня в гараж. Он был огромным и вмещал десятки разнообразных машин. Мне довелось забраться на заднее сиденье черного Jeep'а Wrangler. Вместе со мной в нем поехал Максим и, само собой, водитель. Ещё четверо членов ордена уместились в темно-зеленом Hummer H3 и погнали за нами.
        На выезде из поселка мы преодолели пост охраны и погнали в сторону Москвы. Мой водитель гнал тачку так, словно он был сыном главы ГИБДД города. И даже в самой столице он не перестал нарушать правила: ехал через две сплошные, на красный свет светофора…
        В какой-то момент я не выдержал и прошептал на ухо Максима, ехавшего на переднем сиденье:
        - А наш водитель точно знает правила дорожного движения?
        Тот кивнул. И даже не улыбнулся. Наверное, с таким лицом идеально в покер играть.
        Благо, несмотря на все лихачества водилы, мы в целости и сохранности приехали к пункту назначения. Я вышел из машины и направился к подъезду. Ко мне тут же пристроились трое охранников и Максим. Хорошо хоть мне удалось убедить их не входить в квартиру. Они остались стоять на лестничной клетке. А я проник в коридор хаты и закрыл за собой дверь. Что-то меня уже напрягает такой надзор.
        Первым меня встретил кот. Он выскочил из кухни и разочарованно заорал:
        - А где мясо?!
        - Будет тебе мясо, но потом, - протараторил я и, не разуваясь, прошел в комнату.
        В ней я обнаружил Каринэль. Она уже облачилась в джинсовый костюм и задумчиво стояла перед раздувшимся чемоданом. Но смотрела девушка на пару платьев, лежащих на кровати.
        - Моть, тебе какое больше не нравится? - спросила она у меня, кивнув на шмотки.
        - Оба, - выдохнул я, облизал губы и успокаивающе проговорил: - Каринэль, ты только не волнуйся…
        - … Та-а-а-ак, - не дала мне договорить эльфийка и тревожно посмотрела блестящими глазами. - Когда мне так говорят, я сразу начинаю волноваться.
        - И я, - поддакнул грустный кот. Он искренне расстроился из-за мяса.
        - В общем, тут такое дело. Ты, наверное, лучше присядь, - попросил я её, указав на кровать. - Главное, знай. У нас как бы особо и нет выбора. Только если мы попытаемся скрыться за границей. Но тогда нас будут искать и те и другие.
        - Моть, я тебя не понимаю, - прошептала девушка, шумно сглотнув. Она так и не присела. Осталась стоять.
        - Да я сам ещё не до конца всё понял. Но если вкратце… Грядет война между монстрами и инквизиторами. А я стал одной из её причин. И теперь, чтобы выжить мне придется заключить союз с инквизиторами, иначе чудовища убьют меня. Заодно они могут прихлопнуть и всех моих близких. Но это ещё не всё. Слушай дальше. Моя матушка-полукровка восемнадцать лет назад умудрилась переспать с ангелом, который потом хрен пойми куда делся. Догадываешься, кто у нее родился? Именно наследие отца-ангела дало моей крови такие свойства.
        - Ох-х-х, - потрясенно выдохнула остроухая. И она буквально рухнула на кровать. Вот лучше бы сразу присела, как я и говорил.
        Глава 2
        Спустя пару десятков минут моих разглагольствований Каринэль окончательно поняла, что произошло и какой перед нами выбор. Она уткнулась мордашкой в ладошки. Посидела так немного, а потом решительно выдала:
        - Надо заключать сделку с орденом.
        - Ага, я тоже так думаю, - обрадованно заявил я, не став ей говорить, что уже ударил по рукам с Константином. Вампирша не разочаровала меня. Она поступила именно так, как я и рассчитывал.
        - А нас там хорошо кормить будут? - с надеждой спросил Пышкин. Он принял новость о переезде без всяких душевных метаний.
        - Угу. Только тебе в монастыре придётся по большей части молчать. Я нисколько не сомневаюсь в том, что за нами там будут охренеть как приглядывать. Наверное, в наших комнатах даже будут прослушивающие жучки и скрытые камеры, - пробурчал я, играя бровями.
        - Хм… - нахмурился кот. - Тяжело мне придётся.
        - Да ты всё равно полдня спишь, - бросил я и посмотрел на эльфийку.
        Девушка порывисто встала, потрогала моё плечо и с вымученной улыбкой заявила:
        - Никогда не думала, что моим парнем будет ангел. Да я даже не знала об их существовании.
        - Парней? - сострил Пышкин, принявшись тереться об мою ногу. На джинсах оставались клочки его рыжей шерсти.
        - Да и я не знал об ангелах. А вот о демонах знал… - тяжело проговорил я.
        К этому времени я уже успел поведать девушке о том, как погибла моя мать и неродной отец. И ещё я сказал ей, что Константин пообещал мне разобраться с демоном. Ему я тоже сообщил о своей проблеме. И теперь Рогатого ждёт весёлый приём. А до этого знаменательного события остался всего один день. Уже завтра в полночь должен явиться тот, кто приходил ко мне в кошмарах на протяжении почти шести лет.
        Неожиданно Каринэль спросила, задумчиво нахмурив чистый лобик:
        - А почему демон не убил тебя? Ведь ты был ребёнком и не смог бы оказать ему никакого сопротивления. Не то, что я хотела бы этого. Просто любопытно.
        - По дороге в монастырь мы с инквизитором обсудили войну ангелов и демонов. О ней мало что известно. Так что в основном мы строили фантастические догадки. Константин считает, что пришедший за мной демон каким-то образом чувствует ангелов. Или же он использует какую-то магию. В той же рунной магии инквизиторов существуют несколько заклинаний, которые могут определить приблизительное нахождение живого объекта. А вот почему Рогатый не убил меня… Есть мысль, что демон не стал отрывать мне голову именно из-за того, что я не мог даже поцарапать его левую пятку. Он бы не удовлетворил свою ярость. Приятнее же победить врага, а не убить ребёнка. Или же была какая-то другая причина. В общем, он дал мне время подготовиться.
        - Но ведь демон всё равно во много раз сильнее тебя, - справедливо заметила эльфийка. - В бою он растерзает тебя…
        - … Порвёт на британский флаг, - вставил кот и знающе покивал головой.
        - Спасибо, что вы так верите в меня, друзья, - промямлил я, хотя и сам прекрасно понимал правоту их слов.
        - Мы честны с тобой, - произнесла Каринэль, пожав плечами. - Лучше горькая правда, чем сладкая ложь.
        - Вот поэтому я и заручился поддержкой ордена. Вместе мы отпинаем этого урода, - прорычал я, скрипнув зубами.
        - А если демон не один и за ним придёт другой? - проговорила девушка, потирая тонкий подбородок.
        - Тогда мы и его убьём. И вообще… судя по всему в этом мире почти не осталось ни ангелов, ни демонов. Даже орден за сотни лет не встретил представителей этих рас. А уж инквизиторы ещё те пронырливые крысы, - насмешливо выдал я. И тут же почувствовал вибрацию в кармане. Поспешно вытащил телефон и увидел номер своего телохранителя. Мы успели обменяться с ним номерами телефонов. Блин, он как-то почувствовал, что я неподобающим образом отзываюсь об ордене? Надеюсь, нет.
        Я нажал на зелёную кнопку и прижал агрегат к уху. Из него тотчас вылетел спокойный мужской баритон:
        - У вас всё в порядке?
        - Всё нормально. Я просто решаю свои ангельские вопросы.
        - Вам нужна наша помощь?
        - Нет.
        - Принято, - ответил тот и сбросил вызов.
        - Кто это? - с любопытством спросил Пышкин, сверкнув глазищами.
        - У меня теперь есть сиделка. Большая, накаченная и с пистолетом.
        - Телохранитель?! - смекнул кот. - Я тоже себе хочу телохранителя!
        - Не. Не выйдет. Тем более он тебе будет мешать.
        - Почему мешать?
        - Потому что перед тобой стоит архиважная задача. Ты должен будешь исследовать монастырь и параллельно подслушивать чужие разговоры.
        - Оо-о-о, - выдохнул Пышкин. И его глаза засверкали подлинным энтузиазмом. - Я буду как Штирлиц! Один в логове врага!
        - Почти, - усмехнулся я и посмотрел на Каринэль. - Ты давай заканчивай собираться, а я пойду пока позвоню.
        Девушка кивнула. А я утопал на кухню и набрал номер Валерона.
        - Дарова, - вылетел из динамика его сонный бас. Да, утро только-только начиналось. - Ты чего так рано трезвонишь? Случилось что-то? Я проспал войну?
        - Ты почти пророк, - невесело сказал я.
        - Рассказывай, - насторожился охотник.
        Я подумал немного, подбирая слова, и вкратце поведал ему о том, что орден инквизиторов развязал войну.
        - Етижи пассатижи! - ошеломлённо выдохнул он. - Но ты-то тут каким боком?
        - Слушай, я пока не могу тебе всё рассказать. Просто поверь мне. Я оказался причастен к началу этой войны, и монстры попытаются отомстить. Но меня они не достанут. И тогда… ну ты всё понимаешь.
        - Возьмутся за твоих близких, - приглушённо проронил Бульдог.
        - Да. Но орден может защитить всех нас. У него есть охренеть какие укреплённые монастыри по всей стране.
        - Предлагаешь мне и остальным охотникам спрятаться под крылышком инквизиции?
        - Это один из вариантов. Только… только я не уверен в том, что инквизиторы белые и пушистые. Возможно, они будут использовать вас в своих интересах.
        - О как! - изумился Валерон. - Хотя поведение того мутного Кости подтверждает твои слова. Ладно, я перетру с охотниками и позвоню. Мы прикинем как нам лучше поступить.
        - А Ленка? Ты поговоришь с ней? - спросил я и затаил дыхание.
        - Ага. Она же теперь в нашей банде.
        - Супер. Тогда я в любом случае жду твоего звонка.
        - Договорились.
        Я сбросил вызов и вернулся в комнату. Каринэль уже закончила собираться, так что я закинул за спину сумку, взял чемоданы и вышел из квартиры. Охранники тут же выхватили у меня из рук поклажу и сами попёрли её. А Макс внимательно оглядел оробевшую эльфийку колючими глазами и покосился на кота. Он признал их безопасными для моей жизни и первым вошёл в лифт.
        Вся наша компания спустилась вниз и расселась по тачкам. Каринэль и Пышкин, естественно, оказались со мной на заднем сиденье. Я взял девушку за руку. Она была влажной от волнения и немного подрагивала. Конечно, тут любой перетрухает - когда ты вампирша, а вокруг тебя те, кто годами охотится на таких, как ты. Но девушка изо всех старалась сохранять каменное выражение лица. Нервишки у неё - что надо.
        Машина плавно тронулась с места и стала набирать скорость. Мы в тишине помчались прочь из Москвы. За окнами проносились смазанные силуэты домов, сугробы снега и автомобилей.
        - Макс, радио, что ли, включи, а то едем как на похороны, - попросил я телохранителя.
        Тот незамедлительно выполнил мою просьбу. И первая радиоволна оказалась новостной. Он хотел переключить её, но я торопливо запротестовал:
        - Оставь, оставь. И громче сделай.
        Макс опять беспрекословно повиновался, вызвав в глазах кота презрение. Он-то никогда не слушался меня.
        Из динамиков же неслись срочные новости. Они-то и привлекли моё внимание. Хорошо поставленный мужской голос вещал о том, что в центре столицы в ночном клубе произошёл террористический акт. Его результатом стали сотни изрешеченных пулями тел. Никто не взял на себе ответственность за совершение этого злодеяния. Но Совет Тринадцати уже заявил, что найдёт тех, кто устроил эту чудовищную бойню.
        - То ли ещё будет… - тихонько прошептал я себе под нос.
        Каринэль разобрала мой бубнёж и мрачно поджала губы. Она прекрасно понимала, что впереди нас ждут сложные времена. И они начались даже раньше, чем я ожидал. Уже в гараже монастыря. Там нас ждал хмурый Константин. Он наградил недружелюбным взглядом выбравшегося из машины Макса и холодно процедил:
        - Твои услуги больше не нужны.
        - Советник Аристарх назначил меня личным телохранителем объекта А. И только распоряжение Аристарха или Архимагистра может отменить данный приказ, - безэмоционально отчеканил Макс, точно робот.
        Я шумно сглотнул, почувствовав, что обстановка накаляется. Но она не перешла в борьбу взглядов. Константину нечем было бить довод Макса, так что он резко махнул мне рукой и быстро двинулся к пятиэтажному зданию. Мы всей толпой потопали за ним.
        Я-то уже был знаком с местной архитектурой, а вот кот и девушка, несмотря на нервную обстановку, с любопытством смотрели по сторонам.
        Нутро здания тоже привлекло их внимание. Оно явно напомнило Каринэль особняк вампиров. Такая же помпезность и неуместная роскошь. И отведённые нам покои - тоже кичились ненужным богатством. Все пять комнат блести позолотой, серебром и хрусталём. Помимо них здесь стояла мебель из дорогих сортов дерева и лежали роскошные ковры. А уж ванная комната - настоящее произведение искусства. В ней обнаружилось даже джакузи.
        Мы сумели внимательнее оглядеть покои после того, как все, кроме Константина, покинули нас. Охранники утопали по своим делам. Макс остался стоять под дверью в коридоре, а вот инквизитор, словно взъерошенный коршун, молча ходил за нами. Каринэль нервировало его присутствие. Она то и дело бросала на него косые взгляды. А он будто не замечал девушку. Хмурил брови и о чём-то напряжённо размышлял.
        Вдруг Константин сделал мне знак рукой и ушёл в другую комнату. Я пожал плечами и последовал за ним. Инквизитор обнаружился перед шкафом со старинными книгами. Он заложил руки за спину и бегал взглядом по корешкам.
        Я подошёл к Константину и тут же услышал его шёпот:
        - Не доверяй Аристарху. Он интриган, крыса. Его интересует лишь власть. Жаль, архимагистр не видит этого. И Максимилиану тоже не доверяй. Он полностью предан советнику.
        - Но спину-то он мне прикроет? - так же тихо поинтересовался я, окончательно поняв, что попал в междоусобную борьбу.
        - Прикроет, - нехотя признал инквизитор. - Сейчас Аристарху ты нужен живым. Но что будет потом… Он может и избавиться от тебя, если того потребуют его личные амбиции. Так что слушай только меня.
        - А почему вы шепчите? Комнаты прослушиваются? А камеры есть?
        Он едва заметно кивнул. Сука, так и знал. Теперь меня будут пасти двадцать пять часов в сутки.
        - Так что ответили твои друзья-охотники? - нормальным голосом неожиданно спросил Константин. Он отошёл от шкафа, сел на стул с резной спинкой и закинул ногу на ногу.
        - Им надо подумать, как поступить в такой ситуации, - честно сказал я.
        - Понимаю, понимаю, - покивал инквизитор. - Ленаэль, видимо, тоже пока не ответила?
        - Угу, - кивнул я и следом спросил: - А если они откажутся приехать в монастырь, то орден может выделить им телохранителей?
        - Инквизиция - не благотворительная организация. Война уже на нашем пороге. Каждый воин будет на счету. Если твои друзья дорожат жизнь, то пусть приезжают в монастырь. Иного пути нет. Так что пусть они хорошенечко подумают. И нам надо подумать. Уже завтра демон явится за тобой. Мы должно хорошо встретить его.
        Губы мужчины изогнулись в жёсткой усмешке, а глаза полыхнули предвкушением. А я вот вообще не испытывал такого энтузиазма. Внутри меня гулял неприятный холодок страха. Он был родом из детства, а детские травмы самые сильные. Это вам любой психолог скажет.
        Между тем Константин попросил меня:
        - Повтори всё, что произошло в ту ночь, когда погибла твоя мать и неродной отец. Любая мелочь может помочь нам одолеть демона.
        Я сделал несколько глубоких вздохов, вызывая видения прошлого, и пересказал их инквизитору. Тот не только внимательно выслушал меня, но и записал мои слова на диктофон.
        После этого он встал, одёрнул пиджак и решительно сказал:
        - Я совместно с другими инквизиторами разработаю план и подготовлю место. Мы справимся с демоном. Можешь не сомневаться.
        Я кивнул, очень надеясь на то, что слова Константина окажутся правдой. Но мой мозг понимал, что даже ордену будет тяжело завалить опытного демона. Его же нельзя тупо окатить святой водой - и он исчезнет со смрадным духом. Демоны и ангелы - это всего лишь расы, а не те самые демоны и ангелы, мелькающие в мифологии и религии. Взять, например, моего отца. Он обрюхатил мою мамашу и свалил в неизвестном направлении. Согласитесь, так себе поступок, совсем не ангельский.
        Тем временем инквизитор покинул покои. А я потопал в ванную комнату. По пути взял за руку Каринэль, увлекая её с собой. Кот же сам пошёл за нами. Он каким-то звериным чутьём понял, что у нас будет военный совет.
        В ванной комнате я включил воду. Упругая струя тотчас принялась с шумом разбиваться об дно джакузи. А я начал шептать, целуя шею напрягшейся эльфийки:
        - Как я и думал в покоях прослушка и видеокамеры.
        - Ох-х-х, - выдохнула Каринэль и негодующе прошипел: - Они же будут видеть меня голой. Как мне переодеваться?
        - Да у них явно найдётся какая-нибудь ширма. За это не стоит волноваться, - успокоил я её. - Главное - не сболтнуть лишнего. А тебе, Пышкин, просто не сболтнуть. Понял?
        - Мяу, - утвердительно мяукнул тот.
        - Раз все всё поняли, то дайте мне насладиться джакузи. Надеюсь, хоть в ванной комнате камер нет, - с улыбкой произнёс я, отстраняясь от девушки.
        Задумчивая девушка и кот покинули меня. А я отдал должное горячей воде, гидромассажу и прямо в джакузи поговорил с Валероном. Он позвонил мне даже быстрее, чем я рассчитывал. И его ответ оказался для меня вполне ожидаем. Бульдог отказался от защиты ордена. Он сказал, что у предусмотрительного Профессора есть местечко, где можно с комфортом пересидеть лихие времена вместе со всеми родственниками и друзьями. Но вот Ленаэль, по словам охотника, решила воспользоваться услугами инквизиторов. Только ей гордость мешает позвонить мне первой. Она же вроде как будет просить защиты, а это для неё то же самое, что для меня серпом по яйцам.
        Мне пришлось самому позвонить ей после того, как я попрощался с Валероном.
        - Да, - вылетел из агрегата её взволнованный голос. В нём не чувствовалось страха, а была какая-то горечь и… душевная боль.
        - Привет. Ты уже готова? Родителей берёшь с собой? Что ты им сказала? Надеюсь, не правду? Её лучше выдавать по частям, а то они подумают, что ты ку-ку, - на одном дыхании выдал я кучу вопросов и один совет.
        - Матвей, - протянула она, громко сглотнув. - Мой отец сегодня утром неожиданно купил три путёвки на Бали. И он бросил все дела ради этого отдыха. Мама пытается отговорить его. Перенести отдых. У нас же множество незаконченных дел. А он настаивает. И вид у него такой… такой взволнованный. Я никогда не видела его таким. Он напуган. Мне больно это осознавать, но ты понимаешь… понимаешь, что это может значить?
        - Угу, - буркнул я.
        - Ты сейчас единственный разумный с кем я могу поделиться этим. И мне нужен твой совет. Он же мой отец! - чуть ли не плача выдала эльфийка.
        - Так, подожди, мне надо подумать. Дай мне минутку, - попросил я её и стал разгонять серое вещество. В итоге оно подсказало мне наиболее безопасный вариант. Я тотчас озвучил его вслух, стараясь говорить убедительно, словно хотел повесить на девушку кредит: - Ленаэль, не паникуй. Просто отправляйся вместе с семьёй на Бали. И там всё обдумай. Если у тебя есть возможность покинуть Россию - ей надо воспользоваться. Мне ещё так мать говорила.
        - Но я хочу сражаться! И я буду сражаться! - жарко заявила эльфийка.
        Я уже знал по своему опыту, что её трудно переубедить, поэтому надавил на самое больное:
        - А ты не думала, что твою сестру могли выпить из-за делишек твоего отца, если он, действительно, посвящённый? На Бали у тебя будет больше возможностей расколоть его, чем…
        - … Я перезвоню, - решительно бросила девушка, не дав мне договорить. И в мои уши ввинтились короткие гудки.
        - Твою мать, лишь бы она не наделала глупостей.
        Глава 3
        Спустя час я ещё раз набрал номер телефона Ленки, но она не ответила. Я начал нервничать. Вдруг с ней что-то случилось? Но кто мог причинить ей вред? Отец? Монстры вряд ли бы так быстро добрались до неё. Похоже, эльфийка всё-таки психанула и принялась выяснять отношения с батей. Хм… интересно, он, правда, посвящённый? Или просто кто-то из посвящённых завуалированно посоветовал ему валить из страны? Но чем бы ни закончились его разборки с Ленкой, она, скорее всего, приедет в орден. Надо предупредить Каринэль, чтобы не было кошачьих драк.
        Вампирша в это время лежала на громадной кровати с балдахином и бережно листала какую-то книгу в потёртом кожаном переплёте.
        Я присел рядом с эльфийкой и издалека начал:
        - Что читаешь?
        - Жизнеописание монаха Александра. Он был борцом с монстрами, - ответила она, заложила палец между страниц и закрыла книгу. - Ты хотел сказать мне что-то важное? У тебя лицо бледное.
        - Да ты понимаешь… - заюлил я, чем привлёк внимание Пышкина. Он вылез из-под кровати и заинтересованно посмотрел на меня. - Короче, я пытаюсь защитить своих друзей и близких знакомых. И вот по этой программе защиты свидетелей в монастырь с большой долей вероятности приедет одна эльфийка.
        - И что? Я должна ревновать? - приподняла бровь Каринэль.
        - Нет, что ты! У меня с ней вообще ничего нет и быть не может! - твёрдо заявил я, покосившись на кота. Тот с надеждой в зелёных глазах слушал наш диалог. Кажется, Пышкин надеялся на то, что мы поссоримся.
        - Тогда зачем ты завёл этот разговор? - прищурилась вампирша.
        - На всякий случай. Чтобы не было… э-э-э… конфликтов, - выдал я, порывисто встал с кровати и добавил: - Ну, ладно, читай. А я отправлю Пышкина погулять. За мной.
        Я махнул коту рукой. И он недовольно потрусил за мной. Его разочаровал исход беседы. Опять я не погнал девушку в шею.
        Мы пересекли несколько комнат, а потом я открыл входную дверь и обнаружил за ней не только Макса, но и незнакомую мне девушку лет двадцати пяти. Она кого-то мне напомнила. Холодные голубые глаза, правильные черты волевого лица, тонкий нос, упрямо сжатые губы, стянутые на затылке в пучок светло-русые волосы. Незнакомка оказалась невысокого роста и была одета в белый брючный костюм. Он безукоризненно сидел на её крепкой, спортивной фигуре с довольно широкими для девушки плечами.
        Я скользнул по ней оценивающий взглядом и весело спросил у Макса:
        - А ты зря времени не теряешь. Уже подружку себе завёл.
        - Я не его подружка, - звонким голосом проговорила девушка, метнув на парня неприязненный взгляд. - Меня зовут Мария. И я ваш новый телохранитель.
        - Новый? - уточнил я и выразительно посмотрел на «старого».
        - Точнее не новый, а ещё один, - поправилась девушка, вытянувшись во весь рост, чтобы казаться выше. - Меня назначил магистр Константин.
        - Тогда всё ясно, - покивал я и вдруг понял, кого она мне напоминает. - А вы с Константином не в родстве?
        - Это не имеет никакого значения, - сухо ответила Мария.
        - Лады, - проронил я и легонько пнул под зад кота. - Иди уже гуляй.
        Офигевший от такого отношения Пышкин пролетел полметра, приземлился на все четыре лапы и гневно посмотрел на меня. Кажется, он только в последний момент сдержал трёхэтажный мат, заменив его яростным «мяу».
        Я же с усмешкой спросил у телохранителей:
        - Тут никто моего котика не обидит?
        - Нет, - быстро выдохнула девушка, словно хотела опередить Макса. - Но в этом здании много комнаты и коридоров. Ваше животное может потеряться.
        - Если это случится, то я его найду, - пообещал протеже советника.
        - Спасибо, Макс, ты настоящий друг, - улыбнулся я ему и скрылся в покоях. Похоже, между телохранителями намечается битва за моё внимание. Это может быть забавно.
        Я вдруг поймал себя на мысли, что в этих интригах на каждом шагу что-то есть. Какой-то элемент состязания. К сожалению, дальше я не успел развить эту мысль. В кармане забренчал телефон. Я поспешно вытащил его и увидел номер Ленки. Давно пора!
        - Ты чего не отвечала, когда я звонил? - свистящим шёпотом выдал я, двинувшись в самую дальнюю от Каринэль комнату.
        - Моть… - раздался из динамика стон, перемежаемый со всхлипами. - Мой отец посвящённый… Он признался…
        - Это, конечно, хреново, но не повод рыдать, - мрачно проговорил я.
        - Да, ты прав, ты прав, - поспешно залепетала эльфийка и с трубным звуком высморкалась.
        - Что между вами произошло?
        - Я устроила скандал. Начала обвинять отца в связях с чудовищами. И он в какой-то миг не выдержал. Сказал, что я права, и он служит оборотням. Но его к этому поступку подтолкнула смерть моей сестры от клыков вампира. Папа стал уверять меня в том, что только защита оборотней спасла нашу семью от участи моей сестры! - на одном хриплом дыхании выпалила Ленка. Я даже через телефонную связь слышал отголоски бури, затихающей в её груди. - А потом он приказал мне собираться в аэропорт. Но я отказалась. Отец попытался силой заставить меня… и я… и я… ударила его. Он упал, из его носа пошла кровь. А я убежала из дома.
        - Ты где сейчас? Назови адрес, - попросил я девушку. И она протараторила улицу и дом. Потом я стал утешать её: - Не переживай. Хоть твой батя и оказался посвящённым, но он защищал свою семью. И, надеюсь, ему хватит ума без тебя свалить на Бали. Сама знаешь, какой скоро начнётся замес. Ему тоже может достаться на орехи. Но ты всё равно лучше напиши ему, чтобы он улетал вместе с твоей мамкой. А ты, типо, нашла защиту у крутых охотников.
        - Хорошо. Ты приедешь за мной?
        - Я пошлю за тобой человека из ордена.
        - Ты пошлёшь за мной человека? - удивилась Ленка. - С каких это пор ты способен на это?
        - Я потом тебе всё объясню. Никуда не уходи. Скоро за тобой приедут.
        - Ну, ладно, - пробормотала она.
        Я сбросил вызов и снова вышел к телохранителям. Они вышколено стояли по обе стороны двери. И даже не играли в мобильные игры. Профессионалы!
        - Так, товарищи, у меня есть просьба, - вежливо начал я, пытаясь скрыть азарт в голосе. - Кто из вас сможет съездить в город и привезти сюда мою подругу?
        - Мне нельзя отлучаться от вас, - заявил Максим, виновато пожав плечами.
        А вот Мария закусила губу и нахмурила лоб. У неё явно были такие же инструкции, но она уже на один балл отставала от человека советника, поэтому произнесла:
        - Я могу съездить. В монастыре же с вами ничего не случится.
        - Отлично. Я не сомневался в тебе. И это… потом размести, пожалуйста, мою знакомую в других покоях. Не в моих.
        Я тепло улыбнулся девушке, назвал адрес и описал внешность Ленки. Телохранительница тотчас рванула к гаражу, бросив на хмурого Макса победный взгляд. Один-один.
        И уже спустя час Мария в целости и сохранности привезла Ленку в монастырь. Но я не увидел её, а лишь получил смс, что эльфийка уже на месте. К этому времени Константин увёз меня из монастыря. Но до этого он поинтересовался - где Мария? Я рассказал ему, что послал её за Ленкой. Инквизитор лишь дёрнул бровью и больше никак не отреагировал. Пришлось нам ехать втроём - Макс, естественно, отправился со мной. И поехали мы к складу, в котором инквизиторы планировали встретить демона.
        Склад находился за МКАДом на территории безлюдной промзоны, огороженной высоким бетонным забором. Правда, сейчас здесь народа было хоть отбавляй. И все оказались так или иначе связаны с орденом. Люди рьяно готовили встречу демону: что-то носили, варили сваркой, отрабатывали манёвры. Работа кипела. И эта картина вдохнула в меня уверенность. Кажись, я не сдохну в свой восемнадцатый день рождения. А если и сдохну, то весьма запоминающимся образом.
        Константин принялся водить меня по промзоне и складу. Параллельно он в подробностях рассказывал детали плана, и какая мне в нём отведена роль. Я внимательно слушал его, кивал головой и иногда прятал лицо от порывов сильного, холодного ветра, который к тому же бросал в физиономию пригоршни колючего снега.
        В целом в плане меня всё устраивало, кроме одного момента.
        - Вы категорически не хотите привлекать дракона? Я же его пригласил на свой дэ рэ.
        - Здесь будет слишком много того, что не должен видеть нелюдь, - ответил инквизитор и поднял воротник пальто.
        - Блин, жалко. Получается, что я обманул его? Мне нужно хотя бы позвонить ему и предупредить.
        - Ты думаешь, что я сейчас прикажу своим людям искать номер этого гнома? - саркастично произнёс Константин и глянул на меня, как на юного несмышлёныша.
        - Я могу заняться этим, раз магистр считает проявление вежливости - не достойным внимания, - сладко пропел советник Аристарх и подошёл к нам. Кажется, он приехал вон на том чёрном внедорожнике.
        Инквизитор полоснул недружелюбным взглядом толстячка в кожаной дублёнке. Из-под последней выглядывал подол рясы.
        Неожиданно к Константину подлетел взмыленный мужчина лет тридцати и начал стрекотать:
        - Магистр, магистр, пойдёмте скорее со мной. Там… там… в общем, сами увидите.
        - Что там ещё? - пробурчал инквизитор и торопливо ушёл вместе с мужчиной.
        Аристарх проводил его грустным взглядом и со вздохом проговорил:
        - Вот всё ему надо контролировать. Простые члены ордена боятся сделать шаг без его одобрения. Хорошо хоть другие магистры не такие. Хотя и среди них хватает деспотов. А знаешь что, Матвеюшка, самое плохое?
        - Что? - послушно выдохнул я, пропустив мимо ушей Матвеюшку.
        - Люди подобного склада характера совсем не ценят жизни своих подчинённых, - доверительно пробормотал советник, сцепив пальцы на пузике. - И они такое отношение переносят и на своё окружение. Я вот голосовал за тот план, в котором угроза твоей жизни была бы минимальна. Но большинство, включая Константина, проголосовало за то, что мы сейчас имеем. Эх…
        Я наигранно благодарно посмотрел на разочарованное лицо советника. Грубо, господин Аристарх, грубо играете. Наверное, вы, в силу моего возраста, считаете, что я не пойму более тонких намёков? Вскользь брошенного слова, к месту скорченной гримасы…
        Вслух же я тепло произнёс:
        - Спасибо за вашу заботу обо мне. Максим тоже мне очень помогает.
        - Я рад, я рад. Максим хороший мальчик. Он далеко пойдёт, - заулыбался толстячок, отчего внушительные щёки едва не скрыли искрящиеся глазёнки. - Ты, кстати, подготовился?
        - К чему? Битве с демоном?
        - Нет. К встрече с Советом и самим архимагистром, - огорошил меня советник.
        - А мне никто ничего не говорил, - растерялся я, облизав губы. Вот зря я это сделал - потрескаются же на ветру и морозе.
        - Да? - изумился Аристарх. - Наверное, Константин забыл упомянуть об этом, хотя он всегда отличался крепкой памятью. Что ж, давай тогда я расскажу тебе о грядущем событии. Совет желает сегодня вечером познакомиться с тобой и оценить твои способности.
        - Какие способности? - заволновался я. Неужели Константин слил инфу о том, что я могу прокачиваться кровью монстров? Он же должен был молчать об этом.
        - Ну как же… ангельские. Ты должен показать, как щепка креста Господнего реагирует на твоё прикосновение.
        - Ах это, - сразу же успокоился я. - Покажу. Чего ж не показать?
        Советник продолжал с отеческой улыбкой смотреть на меня, но его глаза стали цепкими, как у опытного дознавателя.
        Благо, что к нам подошёл Константин. Он положил руку мне на плечо и сказал:
        - Всё. Пора возвращаться в монастырь. Тут нам делать нечего.
        - Хорошо, - согласился я и совсем не просто так спросил у него: - А когда вы научите меня пользоваться рунами? Чтобы я через портал мог вжух - и на месте.
        - Нерационально пользоваться порталом по таким мелочам. Энергию надо беречь. А что касается рун… даже если ты сможешь использовать их, то тебя никто не будет обучать им. Руны предназначены только для инквизиторов. Ты инквизитор?
        - Нет, - промычал я, тяжело вздохнув.
        - То-то же, - хмыкнул Константин и пошёл к машине.
        Я потопал за ним. Но прежде кинул взгляд на советника. Тот хитро посмотрел на меня и кивнул. А я улыбнулся ему в ответ. Надеюсь, мы поняли друг друга правильно.
        Через несколько шагов ко мне и инквизитору присоединился Макс. Он всё время топтался где-то недалеко от меня, пока я с магистром ходил по территории.
        Вскоре телохранитель сел рядом с водителем, а мы с Константином уместились на заднем сиденье. Внедорожник тут же заурчал мотором и помчался в монастырь, пробираясь по заснеженной дороге.
        По пути магистр тихонько сообщил мне о вечернем мероприятии. Я сделал вид, что не знаю о встрече с Советом и принялся внимательно слушать его.
        - Покажешь членам Совета и архимагистру как щепка светится в твоих руках, - приглушённо говорил он, буравя острым взглядом лысый затылок Макса. - А потом зарядишь её.
        - В смысле «зарядишь?» - не понял я.
        - Щепка способна лечить любые раны и болезни, но в ней мало энергии. Она долго накапливает её. Но если наши предположения верны, то твоя кровь должна наполнить реликвию энергией, - вывалил инквизитор на мою голову дымящуюся информацию.
        - Охренеть! И вы только сейчас мне об этом говорите?! - выдохнул я. Мой мысленный взор услужливо показал меня в роли батарейки.
        Эта новость существенно осложняет моё положение. Инквизиторы вряд ли откажутся от того, кто сможет постоянно заряжать чудо-лечилку. Твою мать!
        - Я сам не знал. Данные пришли только сегодня утром. Кто-то из хранителей библиотеки отыскал манускрипт. На основе него он и сделал предположение о твоей крови и щепке, - хмуро пояснил магистр и достал курительную трубку.
        - А если этот библиотекарь ошибается? - с надеждой протянул я.
        - Тогда твоя ценность для ордена упадёт, но всё равно останется высокой, - заявил Константин и стал раскуривать трубку. Внутри машины тотчас запахло табаком. И мне пришлось дышать ароматами табака вплоть до гаража монастыря. Но уже здесь я поспешно выбрался из тачки и потопал к жилому зданию. Морозный воздух проникал в мои лёгкие, снег хрустел под ногами, а позади - шёл Макс. Инквизитор же двинулся в другую сторону. Хоть отдохну от него.
        Мария встречала меня возле входа в здание. И по лицу девушки невозможно было понять - наказал её Константин за то, что она ездила в города по моей просьбе, или нет? Я на всякий случай приветливо кивнул ей и мягко спросил:
        - Ленаэль не доставила тебе хлопот?
        - Нет, - отрицательно покрутила она головой, скрытой меховой шапкой.
        - Супер. Ты отведёшь меня к ней?
        - Конечно, - кивнула телохранительница и вошла в здание.
        Она привела меня на тот же этаж, где располагались мои местные покои. Оказывается, Ленку поселили рядом со мной. Её дверь была соседней.
        Я поблагодарил Марию и попросил её вместе с Максимом остаться в коридоре. А то они навострили тапки вместе со мной идти в комнату Ленки. Телохранители синхронно поморщились, но выполнили мой приказ. А я постучал в дверь и спустя несколько секунд вошёл внутрь. Обитель эльфийки оказалась поскромнее моей, но всё равно довольно пышной. Сама же девушка обнаружилась в кожаном кресле перед большим телевизором. Она неотрывно смотрела новости. А там шёл срочный репортаж о массовом убийстве. Оно произошло в Санкт-Петербурге. Неизвестные расстреляли уважаемую в городе семью эльфов. И они не пощадили никого.
        Ленаэль повернула голову на звук моих шагов и спросила хриплым от волнения голосом:
        - Это ведь то, что я думаю?
        - Угу. Инквизиторы активизировались во всех крупных городах. В ближайшие дни мы увидим много таких репортажей.
        - Но при чём тут ты? Почему инквизиторы так… так относятся к тебе? Ты будто какая-то крупная шишка среди них, - произнесла эльфийка, озадаченно хмуря брови. Похоже, Мария ничего ей не рассказала и не объяснила. Придётся самому.
        - Короче, тут такое дело. Я что-то вроде знамени ордена. Оказывается, я по папеньке - ангельских кровей.
        Девушка изумлённо вытаращила глаза, а затем зашлась в приступе нервного хохота. И она от избытка чувств даже начала похрюкивать свозь смех и с трудом лепетать:
        - Ой не могу… ангел он… да ты рожу-то свою… Ах-ах-ха.
        Я же молча наблюдал за её покрасневшей от смеха физиономией.
        Глава 4
        На складе было холодно. За мутным окном, забранным решёткой, завывал ветер, гонящий в темноте снег. А внутри - рядами протянулись бумажные мешки цемента. Я сидел на корточках, привалившись к ним спиной, и напряжённым взглядом сверлил стальную дверь, ведущую на склад. Благо, меня согревал пуховик. Иначе я бы окоченел здесь, ещё до прихода демона.
        Время уже подбиралось к полуночи. Блин, ещё вчера всё казалось не столь опасным. А сейчас у меня от волнения зубы стучат, а мозг уже принялся прокручивать всю мою жизнь. И начал он с позавчерашнего дня.
        Мне тогда с грехом пополам удалось убедить Ленку, что я всё-таки ангел. Даже Макса с Марией пришлось звать на помощь, чтобы они подтвердили мои слова. Девушка поверила им и ошеломлённо замолчала. Вот в таком молчании я её и оставил. Потом я смог позвонить дракону и извиниться перед ним. Его номер мне сообщил Максим.
        Тем же вечером я встретился с Советом в большом зале. Его стены оказались облицованы диким камнем, и создавалось впечатление, что я попал в раннесредневековый замок. Здесь-то мне и пришлось продемонстрировать одиннадцати участникам Совета свои способности. Сперва я показал им, как щепка светится в моих руках, а потом перешёл к делу посложнее. Но сначала реликвию взяла женщина с больным видом. Она около минуты держала щепку в кулаке и её взор просветлел. Женщина с ликованием заявила, что чувствует себя намного лучше. А вот реликвии явно поплохело. Она стала выглядеть ещё более рассохшейся, грозя вот-вот рассыпаться в труху. Члены Совета напряглись и глянули на меня. Вот тут-то я нахмурился, полоснул себя ножом по ладони и капнул кровью на щепку. Та впитала бордовую влагу и мягко засветилась. По залу прокатился вздох облегчения. А затем пронёсся восторженный шепоток, когда заряженная моей силой реликвия вернула зрение слепому старику.
        На этом моменте надсадный скрип двери прогнал мои воспоминания. Я весь съёжился, увидев прямоугольник света. Сквозь открытую дверь в склад залетели порывы метели, несущие пригоршни снега. Под потолком завыл ветер, точно голодный волк. А у меня по спине забегали слоноподобные мурашки.
        В дверном проёме обрисовалась высокая, широкоплечая фигура. Ужас, родом из детства, сковал моё тело. В ушах набатом зашумел участившийся пульс.
        А фигура меж тем шагнула внутрь тёмного склада и прошипела:
        - Ты здес-с-сь… Я чувствую тебя-я-я-я…
        Тот же самый низкий шипящий голос со змеиными нотками. Я слышал его шесть лет назад. Это был точно он - демон.
        - С днем-м-м рождения-я-я-я, - насмешливо выдал мужчина. Да, сейчас он выглядел, как обычный представитель рода человеческого. Тьма не была помехой моему взгляду. Так что я увидел его скуластое лицо, глумливую улыбку, раздвоенный подбородок и полное отсутствие волосяного покрова. Демон оказался одет в чёрный костюм-тройку. И его явно не донимал никакой мороз.
        - Спасибо, - прохрипел я и выпрямился.
        Нелюдь стоял в тридцати метрах от меня. И мы находились, словно в коридоре, в котором стены были сложены из мешков цемента. Я не увидел в его руках никакого оружия. Но демон сам по себе был охренительным оружием.
        Он медленно пошёл ко мне. Грохот его тяжёлых шагов отдалённо напоминал звук, с которым гвоздь входит в крышку гроба.
        - Почему ты не убил меня в прошлый раз? - дрожащий голосом спросил я, стоя на одном месте.
        - А разве-е-е это было-о-о бы весело-о-о-о? - полыхнул ярко-красными глазами монстр. Они сверкали в темноте как два злых уголька. - Я - воин-н-н.
        - Сколько всего осталось в мире ангелов? И где их искать? Из-за чего началась наша война? - прострекотал я, особо не надеясь на ответы. Но эти вопросы стоило задать. Вдруг всё-таки нелюдь что-то да скажет?
        - М-м-м… ты кое-что выяснил-л-л, - усмехнулся демон и вдруг остановился. Потянул носом, нахмурился. И из его рта вылетел недовольный, приглушённый рык. Сучье отродье! Кажется, он что-то заподозрил. Надо действовать незамедлительно!
        Я выхватил из-под пуховика «узи» и нажал на спусковой крючок. Треск выстрелов присоединился к завыванию ветра. А в нос ударил запах пороховых газов. В демона же полетели пули. Но они не достигли цели. Весь свинец упруго отскочил от бледно-жёлтой овальной завесы. Она мгновение назад возникла в полуметре от мощной груди демона. Я лишь успел увидеть, как он взмахнул рукой. Но только ли рукой? Нет. В его ладони оказался кнут. Он был усеян загнутыми шипами и его «язык» касался пола.
        Кнут будто материализовался в его ладони. А почему «будто»? Похоже, хорошо прокаченное живое оружие способно на это. А я нисколько не сомневался в том, что кнут демона подобен Тетсую. Только во много, много раз мощнее. Кажись, дело сильно усложнилось. Но я и не рассчитывал на то, что будет легко.
        Я стиснул зубы и продолжил давить пальцем на спусковой крючок. Вспышки выстрелов разрывали темноту. Но пули всё так же безвредно отлетали от сияющей защиты демона. Тогда я начал торопливо пятиться. Мне нужно было нырнуть за мешки цемента.
        Нелюдь же презрительно улыбнулся, громко зарычал и бросился в мою сторону. Энергетический щит летел перед ним! Охренеть вот это номер!
        Одежда демона почему-то начала тлеть. И от неё стали отделяться переливающиеся алым цветом кусочки, словно искры от костра.
        Вдруг шмотки чудовища, и вовсе, вспыхнула. Нелюдь превратился в факел огня, озаряющий дрожащим светом склад. Я впервые в жизни увидел, как, в самом деле, горит пердак. Но монстра всё устраивало. Похоже, что пламя не обжигало демонов или конкретно этого демона.
        Он широкими прыжками бежал на меня, а за ним тянулся шлейф огня. Куски горящей одежды падали на пол. А сам пол в этот момент раздвинулся с металлическим скрежетом. Демон ухнул вниз. И снова раздался металлический скрежет. Но это сомкнулись не части пола, а створки клетки. Фух, ловушка сработала!
        Это была часть плана. Инквизиторы вырыли под полом котлован и установили туда клетку три на три метра. Она была изготовлена из крепчайшей стали и имела толстенные прутья. А ещё у неё были автоматические створки. Они работали почти синхронно с полом, который члены ордена тоже прокачали. Нажатие всего одной кнопки привело в движение сразу два механизма. В сторону резко ушли части пола, а потом с небольшим запозданием горизонтально сошлись створки, расположившиеся вверху клетки. Этого запоздания вполне хватило для того, чтобы демон оказался в ловушке. Примитивно, но сработало же.
        Тут же врубились мощные прожекторы, установленные под потолком. А у меня ноги едва не подогнулись от радости. Есть! Получилось!
        Инквизиторы же стали выскакивать из-за рядов цемента. Всё они были хорошо вооружены и облачены в кожаную броню. И их в складе пряталось около сотни. Целая маленькая армия.
        Первым к рукотворному провалу в полу подбежал Константин. А я был где-то десятым. Мой ликующий взор сразу же метнулся вниз. Демон уже не горел. И он перестал выглядеть, как человек. В клетке метался обнажённый двухметровый мускулистый краснокожий бугай с кожистыми крыльями летучей мыши, рогатой башкой и красными глазами. Он, яростно скаля зубы, пытался раздвинуть прутья клетки. Под красной кожей вспучились чудовищные мышцы, вспухли вены. Но прутья не поддавались. И даже не скрипели.
        Инквизитор довольно посмотрел на него и отчётливо приказал:
        - Огонь!
        Окружившие провал бойцы прижали приклады к плечам и стали стрелять. Но их оружие выплёвывало не пули, а дротики с транквилизатором.
        Инквизиторы хотели взять демона живым. Он ведь кладезь интереснейшей информации. И я считал ровно так же. К тому же Константин шепнул мне по секрету, что кровь демона достанется мне, когда он уже станет бесполезен. Меня полностью устраивал такой исход дела. Но план начал сбоить…
        Большая часть дротиков хоть и попадала в демона, но отскакивала от него и со стуком падала на пол клетки. Кожа нелюдя оказалось очень крепкой. А ведь убойная сила инквизиторского оружия была отменной! Что же делать?
        Я покосился на Константина и взволнованно проронил:
        - Может, по глазам?
        - Нет, с такого расстояния никто не попадёт. Да и демон - не дурак. Видишь, голову нагнул? Бережёт свои буркала, - с ненавистью выдал магистр.
        Он, сощурив сверкающие глаза, напряжённо смотрел на демона. А тот вдруг вскинул башку, презрительно усмехнулся, что-то прорычал на незнакомом языке и взмахнул кнутом. Его кончик описал круг, который быстро стал затягиваться энергией. Портал! Тварь создаёт портал! Но портал не смог сформироваться до конца. Он просто исчез.
        Фух, сработали руны инквизиторов. Они были выведены кровью на прутьях клетки. И слабо засветились, когда нелюдь стал создавать портал. А потом погасли, нейтрализовав магию. Инквизиторы предусмотрели и такой вариант развития событий.
        Демон же раздражённо зашипел, отмахнулся от летящих в него бесполезных дротиков и стал бегать по клетке. Но он не бесцельно метался по ней, а осматривал сотни рун. Они хоть и были предусмотрительно нарисованы снаружи, но нелюдь всё равно мог увидеть их. Один из знаков чем-то особенно не понравился ему. И он огрел его вспыхнувшим кнутом. Руна изменила свою форму, потеряв силу.
        Константин взбудоражено прохрипел:
        - Демон знает значение священных символов. Он уничтожает «якоря», на которых держится заклятие. Если ему удастся отыскать ещё шесть, то он нейтрализует действие заклятия и сможет создать портал.
        - О как, - глупо выдохнул я.
        Обстановка накалялась. Победа грозила уплыть из наших рук. Я снова почувствовал дыхание смерти. Если сейчас не разобраться с демоном, то потом он будет готов к тому, что у меня есть союзники.
        - Константин, надо убить его! - решительно выдохнул я, взглянув на инквизитора. - Прикажите открыть огонь на поражение, пока ещё не поздно.
        - Он обладает знаниями, - прошипел тот, напряжённо наблюдая за тем, как демон вывел из игры ещё один символ. Судя по тому, что щека магистра дёрнулась, нелюдь снова сумел распознать «якорь».
        - Ещё пять - и он вырвется на свободу, - горячо напомнил я, смахнув со лба выступивший пот. - И он не даст нам второго шанса завалить его. Демон будет осторожен.
        Лоб инквизитора расчертили глубокие морщины. Он усиленно размышлял. В нём боролся прагматизм и жажда знаний.
        В итоге Константин приказал своим людям:
        - Смените оружие на боевое.
        Бойцы ордена быстро послушались его и взяли нормальные «калаши». Дротики перестали лететь в демона, который к этому времени вырубил ещё два «якоря».
        - Одиночными, - бросил магистр, махнув рукой.
        В нелюдя устремились редкие пули. Кажется, Константин решил ослабить его и взять в плен раненым. Но демон взмахнул кнутом - и вокруг него образовалась сфера энергии. Пули упруго отскакивали от неё, точно от резиновой!
        - Охренеть! - выдохнул я.
        Это же какой-то запредельный уровень живого оружия! Сфера двигалась вместе с демоном! Он всегда был внутри неё! А мой паршивый Щит Самурая после создания оставался статичен! Где его создашь - там и он висит, пока не развеется из-за недостатка энергии.
        Магистр тоже был порядком потрясён новой способностью оружия противника и предпринял самые решительные меры:
        - Палите изо всего оружия! Отправим эту тварь обратно в Ад!
        Обстрел сферы усилился. Свинец потоком полился на неё со всех сторон, но она продолжала держаться.
        Тогда инквизитор пошёл ва-банк. Он приказал бойцам отойти от провала и использовать гранаты. Склад сотрясли звуки взрывов, а с потолка посыпалась пыль и рухнул плохо закреплённый прожектор. Крыша задрожала, грозя рухнуть. Всё заволокло дымом и мелким мусором, поднявшимся в воздух. Теперь-то демон сдох? Вероятно, Константин подумал так же. Он приказал бойцам прекратить швырять гранаты в провал с клеткой.
        И я сквозь дым метнулся к ловушке. В моей груди тлела надежда на то, что я увижу бездыханное тело демона. Но тот живёхонький забился в угол немного покосившейся клетки. Её металл выдержал взрывы гранат, как выдержала и сфера демона. Она продолжала окружать его, но её цвет стал более бледным. Кажется, энергия заканчивалась! Ещё! Нужно ещё гранат!
        Но краснокожий нелюдь уже вскочила на ноги и создал портал! Демон успел нейтрализовать все «якоря»! Заклинание больше не окутывало клетку, не давая создать в ней пространственный переход между двумя точками! Это жопа, господа.
        - Нельзя, нельзя дать уйти ему, - прохрипел я, вытащил Тетсуя и заорал: - Луч Смерти!
        Из кончика клинка вырвался поток голубой энергии. И он ударил в сферу демона. Для неё эта атака стала последней каплей. Она с шипением испарилась, но чёртов рогатый урод успел запрыгнуть в портал. И тот схлопнулся.
        В этот миг ко мне подбежал раскрасневшийся Константин и бойцы ордена. Они выстроились вокруг провала, и принялись угрюмо рассматривать пустую клетку, сотни гильз, дротиков и осколков гранат.
        В складе же продолжал гулять ветер, разнося по углам дым, насыщенный запах пороха и ароматы фиаско.
        - И куда он мог уйти? - пробормотал себе под нос инквизитор и покосился на меня, будто я мог знать ответ.
        - Без понятия, - процедил я и зло скрипнул зубами. Вот гадство!
        Магистр кивнул и гаркнул членам ордена:
        - Осмотрите периметр! Возможно, демон недалеко перенёсся!
        - Даже не знаю, что лучше… недалеко или далеко, - пробормотал я, облизав губы.
        Бойцы стали рассредоточиваться по складу. Их фигуры скрылись за стенами из мешков цемента, а кто-то выбрался на улицу. Я же продолжал стоять подле Константина. И мой взгляд лихорадочно ощупывал пространство, а уши ловили подозрительные звуки. Пока вроде бы всё было спокойно. Но вдруг за пределами склада раздались выстрелы и людские крики.
        - Твою мать, - выдохнул я, поняв, что там совсем не свадьбу празднуют.
        - Бойцы! Занять позиции! Цель - дверь склада! - заорал магистр и метнулся под прикрытие цемента.
        Я рванул следом за ним. И стоило мне привалиться спиной к мешкам, как случило то, что мало кто мог предсказать. Автоматы членов ордена были направлены в сторону выхода из склада, но демон всех перехитрил. Внезапно сверху раздался скрежет рвущегося металла - и следом пятки нелюдя ударились об пол рядом со мной. Он тупо расхреначил крышу и, гася крыльями скорость падения, спрыгнул. И на всё про всё у него ушло секунд пять. Бойцы не успели перегруппироваться. Так что я, Константин и ещё троица членов ордена оказались в «коробочке» из двухметровых рядов мешков с цементом. А демон скалил зубы прямо перед нами. И ладно бы он их просто скалил, но они были в крови. Да и скалился враг очень предвкушающе.
        В следующий миг он взмахнул кнутом, что-то гортанно выкрикнув. И трио бойцов, которые стояли слева от меня, оказались поделёнными надвое. Кончик заалевшего демонского оружия располосовал их, точно горячий нож мягкое, податливое масло. Склад разорвали пронзительные предсмертные вопли. И на пол со смачными шлепками упали части тел. Кровь мигом заструилась по бетону, смешиваясь с пылью.
        Я же со страхом уставился на довольного краснокожего урода. Он жадно втягивал запах свежей крови и буквально трепетал от наслаждения. Его горящие гневом глаза обратились на меня. И он прошипел:
        - Пришло-о-о-о время умира-а-ать…
        - Точно, - бросил я, держа руку в кармане. - Луч Смерти!
        Немного изогнув кисть, я направил Тетсуя на демона. Заряд энергии пронзил мой пуховик и вошёл в левый бок нелюдя. А если бы он не дёрнулся, то пронзил бы его чёрное сердце. А так - Луч Смерти прожог в рёбрах демона сквозную дыру. Она была около двух сантиметров в диаметре. И я сквозь неё видел мешки позади вражины.
        Глава 5
        Демон яростно зашипел и непроизвольно прижал к ране свободную руку. И этот момент инквизитор посчитал подходящим для атаки. Он вытащил из кармана здоровенный револьвер, грозно блестящий в свете прожекторов. Я впервые увидел такой калибр. Это был настоящий монстр. Отдача от выстрела из такой пушки может три раза провернуть запястье вокруг своей оси.
        И Константин стал разворачивать дуло к демону. Но вдруг время резко замедлило ход. Почему? Мне угрожает прямая опасность? Демон же ошеломлён и инициатива на нашей стороне. Он болезненно морщился. И даже его крылья обвисли вялыми кожаными тряпками.
        Но я недооценил противника. Точнее его коварство. Этот козёл просто притворялся. Он внезапно яростно оскалился и резко взмахнул кнутом. Вспыхнувший «язык» устремился к руке инквизитора, в которой был зажат револьвер. В то же время палец Константина замедленно нажал на спусковой крючок. И из дула вылетел сноп искр и пуля. А само оружие окутало облачно порохового дыма. Я увидел как «маслина» полетела к мускулистой груди нелюдя. Но также мне суждено было узреть то, как Константин потерял руку. Кончик кнута ударил по его правому запястью. Оно отделилось от руки, словно отсечённое лазером, и медленно полетело к полу. А из обрубка брызнула кровь. Лицо инквизитора стала искажать судорога боли, а рот распахивался в крике.
        Но почему же время замедлилось? Ведь атака была направлена не на меня. А вот почему. Обратным движением «язык» кнута устремился ко мне. И я уже мало что успевал сделать. Мне лишь пришла в голову мысль - парировать живым клинком выпад демона. Я, с трудом преодолевая сопротивление воздуха, сумел выставить перед собой Тетсуя. Его лезвие оказалось перпендикулярно полу.
        В этот миг время снова ускорило свой бег. Заорал Константин, брызнула демонская кровь, а кончик кнута намотался на лезвие Тетсуя. Я почувствовал, как его рукоять раскалилась до запредельной температуры. И, вскрикнув, рефлекторно выпустил её. Тотчас Тетсуя и оружие демона ослепительно вспыхнули, словно между ними шла борьба. Через миг во все стороны ударили потоки энергии. Они отбросили меня на стену из мешков цемента. Я крепко ударился затылком и потерял сознание. Последнее, что я запомнил - это отлетающий демон с развороченной грудной клеткой.
        В себя я приходил долго и муторно. Темноту сменяли видения из прошлого, образы знакомых девушек и вдруг передо мной предстала мама. Не такой, какой я её запомнил, с проломленной грудной клеткой, а милой, заботливой и с доброй улыбкой на устах.
        - Ну что же ты, Матвеюшка… - грустно произнесла она.
        - Что? - прохрипел я.
        - Разве этому я тебя учила?
        - Чему? - продолжал тупить я.
        - Думай, сынок, думай. Что объединяет всех вампиров, демонов, ящеров, драконов…
        - Что?
        Мама сокрушённо покачала головой. И её образ рассеялся, словно туман на ветру. А ему на смену пришло видение моих покоев в монастыре и три взволнованные физиономии. На моей кровати сидели Каринэль, Ленка и Пышкин. Последний расположился прямо на моей груди, скрытой одеялом. И сейчас он мягко ударил меня лапой по носу и еле слышно прошептал:
        - Очнулся? Сколько великолепных котов перед собой видишь?
        - Одного. Но такого себе, средненького, - так же тихо прохрипел я, чувствуя сухость во рту. И громко добавил: - Дайте мне воды.
        Девушки вскочили с кровати и метнулись к прозрачному кувшину. Вампирша успела первой и бросила злорадный взгляд на Ленку. А та высокомерно хмыкнула и снова присела рядом со мной на кровать и стала быстро рассказывать:
        - Тебе привезли буквально три часа назад. И ты, наверное, хочешь узнать, чем всё закончилось?
        Я еле-еле кивнул. В теле почему-то царила жуткая слабость, но оно вроде бы не имело никаких повреждений.
        - Тогда слушай, - продолжила эльфийка, поправив длинные волосы. - Демон ушёл…
        - … Твою мать, - прошипел я, а потом залил в глотку целый стакан воды, который заботливо дала мне Каринэль. - Константин хоть выжил?
        - Угу. Только он теперь однорукий, - вставила вампирша, которая присела по левую руку от меня. Ленка восседала справа.
        - … И на него спустили всех собак, - добавила охотница на монстров. - Он же руководил операцией, а та провалилась.
        - Откуда ты всё это знаешь? - я удивлённо посмотрел на эльфийку.
        - Макс поделился, - ослепительно улыбнулась та, свысока глянув на Каринэль. Кажется, Ленка нашла подход к суровому телохранителю. А тот оказался не таким уж и суровым.
        - Ясно, - мрачно проронил я, пытаясь проанализировать, чем мне грозит опала Константина.
        - Мотя, а расскажи в подробностях, что там было? - заблестела Ленка любопытными глазками и затаила дыхание.
        - А что же, Макс, тебе не рассказал?
        - Не. Из него надо каждое слово клещами тянуть.
        - Ладно. Слуша… - я оборвал себя на полуслове и торопливо выдохнул: - А где Тетсуя?
        Все как-то сразу начали отводить глаза, кроме Ленки. Она их ещё больше вытаращила и выдохнула:
        - А это ещё кто такой?
        Ах да, она не знает о существовании живого оружия. Но вот почему молчат Пышкин и Каринэль. Моё сердце тут же кольнуло нехорошее предчувствие.
        - Он того… погиб? - прошептал я, сглотнув ком, вставший в горле.
        - Угу, - прошептал кот, грустно опустив голову. - Мы с ним не ладили, но что уж теперь вспоминать прошлое.
        - Как? Что с ним произошло? Кто-нибудь знает? - выстрелил я вопросами, ощущая нарастающую душевную боль.
        - Мария сказала, что он превратился в лужу металла. Но и кнут демона погиб. Частички душ, заключённые в них, схватились не на жизнь, а насмерть, - приглушённо произнесла Каринэль.
        - Мля-я-я-ять, - простонал я, откинув голову на подушку и уставившись в лепной потолок.
        - Частички душ? Кнут? - не к месту ещё больше изумилась эльфийка. - Вы должны мне всё рассказать!
        - Мы тебе ничего не должны! - огрызнулась вампирша.
        Кот заинтересовано посмотрел на них и азартно прошептал мне на ухо:
        - Ставлю сотку, что Каринэль уделает Ленку.
        - Так, дамы, оставьте меня, - резко попросил я. - И Пышкина с собой возьмите. Мне надо побыть одному.
        Девушки недовольно покосились на меня, но комнату покинули. Кот ушёл следом за ними. А я остался лежать на кровати. Мне было искренне жаль Тетсуя. Я будто потерял близкого человека.
        Ну а если откинуть эмоции и посмотреть на смерть клинка через призму голого расчёта, то выходит, что мои боевые возможности без него рухнули вниз. А тут ещё этот демон… Он залижет раны и вернётся за мной. Не знаю, когда это произойдёт, но нелюдь снова явится по мою душу. И теперь эффект неожиданности будет на его стороне. Он вполне может ждать удобного случая и год, и два. А может уже на следующей неделе где-нибудь подкараулить меня. И без клинка мне с ним не справится. Демона ведь даже не остановила пуля из гигантского револьвера Константина. Я сам видел, как она вошла в его грудь и вышла из спины вместе с ошмётками плоти и осколками костей. Да у него в грудной клетке была такая дыра, в которую мог пройти мой кулак. А демон всё равно выжил… И как же мне его убить?
        Я принялся размышлять над этим. И вскоре ненароком вспомнил свой то ли бред, то ли сон… Что могли означать слова матери? Точнее, не матери, а моего подсознания? Не могла же она с того света явиться к своему непутёвому сынку. И эти слова хоть и возникли в весьма неординарный момент, но они заинтересовали меня. Что-то в них было. Что же объединяет всех вампиров, демонов, ящеров, драконов и прочих существ? Гулей, ведьм и подобных им созданий мы не берём в расчёт. Они совсем другая субстанция. Одни поражены вирусом, а другие - просто женщины, научившиеся различным фокусам.
        Моё серое вещество принялось биться над этим вопросом. А лоб избороздили морщины. Я и так сравнивал нелюдей и эдак. И в итоге у меня возник целый список того, чем они все были похожи.
        Естественно, что все монстры, так или иначе, употребляли в пищу плоть или кровь разумных существ, обладали какими-то характерными способностями и, по большому счёту, все чудовища была оборотнями. Даже вампиры имели второй лик, пусть он и не сильно отличался от стандартного эльфийского. И на что же пыталось обратить моё внимание собственное подсознание в образе матери?
        Я опять задумался, а потом решил сравнить себя с чудовищами. В моих жилах течёт кровь расы ангелов, у меня есть характерная способность и я жажду внутривенную жидкость вампиров. Тут уже не стоит бегать от себя и надо признать это. Я хочу пригубить вампирскую кровь так же сильно, как алкаш бутылку водки. Но в то же время у меня нет второго лика… Хм… А что если он есть?
        Я аж дышать перестал от последней мысли, настолько она мне показалась бредовой и в то же время логичной. Бл-и-и-ин… а ведь правда. Вдруг у меня есть второй лик? Хотя я полукровка и они вроде как не должны иметь способностей своего родителя-монстра. А ангелы, как не крути, относятся всё-таки к нелюдям. Но с другой стороны - у меня же проснулось шестое чувство и мой организм способен что-то такое вытягивать из крови монстров и брать это себе. Так я стал лучше видеть, слышать и даже получил ИИ арахнидов. Короче, ничего не понятно. Надо кое-что прояснить.
        - Каринэль! - громко позвал я, привстав на локти.
        Девушка через мгновение ворвалась в комнату, будто стояла возле двери. И в её глазах плясало сдержанное ликование. Кажется, вампиршу вдохновило то, что я позвал именно её.
        - Что, Моть? - присела она на кровать. - Тебе что-то надо? Ты только скажи. Нам стоит позвонить по телефону и в покои всё принесут.
        - Ложись, - похлопал я по одеялу рядом с собой.
        - Не думаю, что это сейчас будет уместно, - мило покраснела она, украдкой посмотрев на потолок, где могут быть камеры.
        - Надо поговорить, - прошептал я, прикрыв рот рукой, будто вытирал губы.
        - А, - выдохнула она, легла на бок и прижалась ко мне. Мы смотрели друг другу в глаза и едва не касались носами.
        - Как ты превращаешься в вампиршу?
        - Я родилась такой, - не поняла она суть вопроса.
        - Да я не то имел в виду. Как ты заставляешь своё тело выпускать клыки, когти и прочие вампирские атрибуты? - разжевал я ей свой вопрос.
        - Ну это просто. Я даже не задумываюсь над этим. Ты же когда двигаешь, к примеру, рукой делаешь это автоматически. Вот у вампиров также с клыками и всем остальным.
        - А может, есть какое-то упражнение, которое позволяет менять облик быстрее? - с надеждой протянул я, заглядывая в её прекрасные глазки.
        - Единственное, что я знаю - это медитация. Надо расслабиться и внутренним взором исследовать своё тело. Почувствовать каждую его частичку, - проговорила девушка, хмуря лоб. А потом подозрительно прищурилась и спросила: - А ты почему интересуешься этим?
        - Кари, - безбожно сократил я её имя и доверительно прошептал: - А что если и у меня есть вторая форма?
        - Что? - выпучила она глазёнки.
        - Да ты послушай, - торопливо выдохнул я и привёл ей свои доводы.
        Вампирша надолго задумалась. И в итоге она пришла к выводу, что у меня в теории действительно может быть второй лик. Но если я хочу сохранить его втайне от инквизиторов, то эксперименты с медитацией стоит проводить не в этой комнате и лучше вообще не в монастыре.
        Я согласился с её мнением. И решил как-нибудь потом исследовать собственное тело. Хрен его знает, как обернётся теперь моя дружба с орденом после сегодняшнего фиаско. Мне лучше иметь пару козырей в рукаве.
        Между тем в комнату без стука вошла Ленка и неприятным голосом осведомилась:
        - Ну и чего мы здесь уединились? Мне надо срочно поговорить с Мотей.
        - Давай поговорим, только чуть позже, - проронил я и сумел встать с кровати.
        Тело вполне неплохо слушалось меня, но было ещё откровенно слабым. Всё же я смог пересечь комнату и подойти к эльфийке.
        - О чём ты хотела поговорить? Только шепчи и смотри в пол, чтобы не видно было твоего рта, а тот тут кругом одним камеры.
        - Я знаю, - прошипела она, склонив голову, словно рассматривала узор ковра. - Твоя подруга мне уже сказала. А вот ты, дружок, многое мне не рассказал. Почему я только сейчас узнаю о живом оружии, которое у тебя было всё это время? А кот? Твой кот говорит.
        - Я тебе сразу сказал, что разговариваю с ним, - усмехнулся я, глядя на макушку эльфийка.
        А та вдруг вскинула голову, обожгла меня недовольным взглядом и прошептала:
        - Ты понимаешь о чём я.
        - Ладно, потом поговорим, - громко произнёс я. - Сейчас мне надо пойти проведать Константина. Как он там без моего ангельского надзора?
        - Может, тебе лучше пока полежать? Ты ещё слаб, - забеспокоилась вампирша.
        - На передок, - еле слышно фыркнула эльфийка и вышла из комнаты.
        - Всё нормально, - бросил я Каринэль.
        Вампирша тяжело вздохнула. А я покинул покои. В коридоре возле двери стояли Макс и Мария. И на лице девушке было написано лёгкое беспокойство. Она пыталась изо всех сил скрыть его, но я видел вертикальную морщинку, которая появлялась, когда Мария хмурилась.
        - Доброе утро, товарищи, хотя какое оно доброе, - мрачно проговорил я, глянув за окно. Там уже рассвело. - Но вы не грустите. Мы всё зло победим, поставим на колени и жестоко убьём. Как там Константин? Ты отведёшь меня к нему?
        Я вопросительно посмотрел на Марию. А та максимально равнодушным голосом произнесла:
        - К магистру сейчас нельзя. С ним разговаривает архимагистр.
        - А когда можно будет?
        Телохранительница пожала спортивными плечами. А я скорчил недовольную гримасу. Мне была не безразлична судьба инквизитора. И я хотел как можно скорее разузнать, как у него дела. Сильно ли на нём отразилась сегодняшняя неудача? Ведь тот же советник Аристарх явно будет ещё глубже топить Константина.
        В этот миг в кармане пиджака Марии запиликал телефон. Она вытащила его, молча выслушала, что ей сказали и отчеканила:
        - Простите, господин. Я вынуждена покинуть вас. Меня вызывают.
        - Иди, чего уж там, - проговорил я.
        Телохранительница кивнула и потопала по коридору. И она даже задницей не виляла, будто и не девушка вовсе.
        - Кхем, кхем, - покашлял в кулак Макс, привлекая моё внимание.
        Я посмотрел на него, вопросительно изогнул левую бровь и следом строго выдал:
        - Если ты хочешь спросить у меня о Ленаэль. То да - она свободна. Но никаких шпили-вилли до свадьбы. Ты меня понял?
        - Кхем, - уже по-настоящему закашлялся парень. - Да я… нет… что вы… и в мыслях не было. Не то чтобы она была некрасивой… просто… она же не человек.
        - Ладно, проехали. Чего тогда ты хотел? - спросил я, почувствовав какое-то невнятное облегчение, словно за печкой заткнулся раздражающий меня сверчок.
        - Если вы готовы… - понизил голос телохранитель, - то я могу отвести вас в закрытую часть библиотеки.
        - Хм… - хмыкнул я и кивнул головой.
        Макс поманил меня рукой и двинулся по коридору. Я пристроился рядом с ним, вспоминая советника Аристарха. Кажется, мы действительно поняли друг друга там, возле склада. И он, в отличие от принципиального Константина, оказался не столь категоричен. У меня не было даже сомнений в том, что именно советник приказал Максу отвести меня в закрытую часть библиотеки.
        И в этот миг телохранитель подтвердил мои мысли:
        - Советник просил, чтобы это маленькое послабление осталось между нами.
        - Конечно, мой рот на замке, - убедительно сказал я, спускаясь по лестнице следом за Максом.
        - Советник считает, что в нынешнем положении не стоит идти на поводу у ретроградных запретов. Чем вы, Матвей, будете сильнее, тем лучше для ордена и всех, кого мы защищаем.
        - Я никогда не сомневался в здравомыслии советника. Он просто образец для подражания, - похвалил я Аристарха. Надеюсь, Макс передаст ему мои слова.
        Глава 6
        Мы спустились в самый подвал монастыря. Тут за тяжёлой железной дверью притаился прямоугольный зал с высоким арочным потолком, раскрашенный летающими ангелами с нимбами и белыми крыльями. О, мои родственники. Старинные книги в кожаных обложках стояли аккуратными рядами на полках резных шкафов. И высота последних внушала уважение. Не менее трёх метров. Поэтому между рядами шкафов имелись удобные лестницы с маленькими колёсиками.
        Макс повёл меня мимо всех этих раритетов, за один лишь взгляд на которые любой настоящий букинист отдал бы левую руку. Мы пересекли зал и остановились возле небольшой неприметной дверцы. Телохранитель достал бронзовый ключ, открыл её и вошёл. Следом щёлкнул выключатель и крохотную комнатку озарил свет потолочной лампы. Здесь книг было заметно меньше. Всего четыре шкафа. Да и выглядели книги новее тех, что остались в главном зале.
        Телохранитель с благоговением в голосе пояснил:
        - Здесь собраны книги, которые посвящены исключительно магии рун. Я бы вам рекомендовал начать с первой полки вон того шкафа.
        - Спасибо, - искренне сказал я, жадным взором пожирая фолианты. - Можешь идти, Макс. Я тут и сам справлюсь.
        - Извините, Матвей, но мне нельзя отлучаться от вас, - решительно заявил мужчина. - Тем более в свете последних событий. Ведь магистр Константин не сумел нейтрализовать демона.
        Я поморщился. Вообще-то, это камень и в мой огород. Я там тоже был. Но вслух говорить ничего не стал. Мне вдруг пришёл на ум вполне логичный вопрос. А почему Макс не переживал за меня, когда я без его надзора шастал в покоях, а здесь, по сути, в каменном мешке, он не хочет оставлять меня одного? Хм… хотя я в покоях никогда не был один. Там постоянно тусуется как минимум Каринэль. Да и камеры кругом. А здесь, видимо, вообще нет никаких следящих устройств. Вот телохранитель и проявляет бдительность.
        - Ладно, только не мешай мне, - решил я и показал на стул, который стоял в углу комнатки. Помимо него здесь был ещё один стул и небольшой столик. На нём расположилась подставка для книг и горбатая настольная лампа.
        Макс благодарно кивнул, закрыл дверь на ключ и присел туда, куда я ему приказал. Блин, а мне всё больше и больше нравится отдавать распоряжения. Вот чувствую, что моё это.
        Я усмехнулся, подошёл к шкафу и пробежался пальцами по шероховатым корешкам книг. Так, начинаем с азов. Я взял самую первую книгу, которая оказалась самой потрёпанной, и сел за стол. Включил дополнительное освещение и открыл первую страницу. Я думал, что на меня дохнет стариной и мне придётся пробираться через хитросплетения слов с буквой «ять», но ничего этого не было. Книга оказалась написана вполне современным языком. Ну, так даже лучше, хоть и не так атмосферно.
        Я принялся читать и вскоре понял, что данный том похож на азбуку. В нём были крупно нарисованы руны и описано их значения. А также одна глава оказалась посвящена принципу действия магии. Если убрать всю словесную чепуху, то он сводился к наличию энергии в крови. Если она есть, то руны будут работать. Ну, ежели их выстроить в правильном порядке. И я так понимаю, у каждого заклятия был свой порядок. А если вспомнить портал Константина, который тот рисовал только на дверях, есть и другие требования к созданию заклятий. Какие-то внешние условия.
        Тьфу. Я ведь так в одно табло не разберусь во всём этом колдунстве. Мне нужен наставник. Я оценивающе посмотрел на Макса. А тот, склонив голову к плечу, тихонько сопел. Спит охранничек. Ему бы сейчас ещё кроссворд на колени и фирменную кепку.
        - Макс, - тихонько позвал я.
        - Я не сплю! - выпалил он, дёрнувшись на стуле. А его правая рука метнулась под пиджак.
        - Да не спишь, не спишь, - благодушно проронил я, откинувшись на прямую спинку стула. Неудобная, собака. - Ты мне вот что скажи… Как мне проверить, смогу я использовать руны или нет?
        - Надо написать самое лёгкое, ученическое заклятие, - пробормотал он, потряс головой и следом потёр пальцами глазные яблоки. - Если оно сработает, то, соответственно, энергия в крови есть.
        - А ты поможешь мне его написать? - вкрадчиво произнёс я и посмотрел на телохранителя своим самым добрым взглядом.
        Тот поёжился, отвернулся и виновато проговорил:
        - Мне нужно разрешение советника. Я не могу принимать самостоятельные решения, когда дело касается обучению магии.
        - Так передо мной десятки учебников. Хуже не будет! - воскликнул я, удивлённо распахнув глаза.
        Телохранитель промолчал. Ясно. Он не переменит своего решения. Тогда что же мне делать? Гм… а ведь Аристарх явно знал, что мне самому во всех этих книгах не разобраться. Да и стоит ли разбираться, если у меня не получится пользоваться магией инквизиторов? Зачем же он пустил меня сюда? А не для того ли, чтобы я осознал всю бесперспективность самостоятельного изучения магии? И осознав этот прискорбный факт, я должен буду найти себе наставника. И кто им может быть? Только тот, кому разрешит Аристарх. А я таким образом окажусь перед ним в ещё большем долгу. Хитро. Пока советник по всем статьям переигрывает Константина.
        Я тяжело вздохнул, исподлобья глянул на суровую физиономию Макса и вернулся к «азбуке». Хотя бы её я должен за сегодня осилить. Ведь мне вряд ли разрешат взять её в свою комнату и читать перед сном. Всё это должно остаться втайне.
        Несколько часов я корпел над книгой, старательно всё запоминая. И даже квакающий от голода желудок не был мне помехой. Возможно, я бы ещё часок посвятил изучению рун, но тут прорезался голос Макса:
        - Матвей, уже шесть часов вечера.
        - Да? - изумился я. - Мне казалось, что меньше. Ладно. Давай закругляться. Ужинать пора. Но сперва отведи меня к Константину. Наверное, к нему уже можно.
        Телохранитель кивнул. А я встал со стула, охнул и повертел затёкшей шеей. После этого мы покинули библиотеку. И уже на лестнице Макс кому-то позвонил и сказал мне, что магистр ожидает меня. Отлично.
        Протеже советника Аристарха отвёл меня на второй этаж и указал рукой на скромную дубовую дверь. Я понятливо качнул головой и постучал.
        - Войдите, - раздался холодный голос Константина.
        Я открыл дверь и прошмыгнул в небольшую комнатку. Телохранитель остался в коридоре. В комнатке обнаружился письменный стол, шкаф с книгами, глобус, кресло и кушетка. На последней лежал бледный магистр. И у него было две руки…
        - Как? - ошеломлённо выдохнул я, загнав брови к волосам. На месте отсечённой кисти красовался не протез, а самая настоящая рука. Правда, она была девственно-светлой, совсем безволосой, без мозолей и, на вид, казалась мягкой, как у младенца.
        - Щепка, - бросил инквизитор, принял сидячее положение и поиграл пальцами новой кисти. - Теперь разрабатывать придётся.
        - Ну лучше уж так, - справедливо заметил я, только сейчас оценив всю мощь реликвии. - А щепка мёртвых оживлять не умеет?
        - Нет.
        - Пробовали?
        Константин не ответил на мой вопрос. Он встал, заложил руки за спину и начал вышагивать туда-сюда по комнате. Он мне напомнил тигра в клетке. Очень мрачного тигра.
        Я робко присел на кресло и спросил:
        - Как архимагистр отреагировал на наш э-э-э… конфуз?
        - Меня пока не отстранили от поимки демона, но ещё один прокол… - многозначительно недоговорил инквизитор и задумчиво пробормотал: - Где же он может быть? Куда скрылся?
        - В геенну огненную? Ад? - с сухим смешком предположил я, но нарвавшись на острый взгляд мужчины этим же смешком и подавился.
        - Если демон заключит союз с чудовищами, то нам придётся туго в этой войне. Пока мы побеждаем по всем статьям, но всё это может измениться, - хмуро произнёс инквизитор и резко остановился. Кажется, он принял какой-то решение. - Вставай. Нам надо прогуляться.
        - Да мне и здесь хорошо, - проговорил я.
        Но Константин не обратил на мои слова никакого внимания. Он в полной уверенности, что я последую за ним, вышел из комнаты. Мне пришлось пойти за ним. В коридоре Макс хотел присоединиться к нам. Но инквизитор наградил его весьма угрожающим взглядом. И телохранитель решил остаться, посчитав, что я в полной безопасности рядом с магистром.
        Константин скупо улыбнулся и повёл меня куда-то вниз. Я опять начал спускаться по лестнице. Только теперь расположенной в другом крыле здания. И снова мне довелось оказаться в подвале. Но дальше магистр отпер ключом небольшую дверь и вошёл в тесный подземный коридор. Он был обложен красным кирпичом, а под потолком тускло горели одиночные лампочки. Воздух здесь оказался тяжёлым и затхлым.
        - Константин, а куда мы идём? - чуть взволнованно поинтересовался я, следуя за спиной инквизитора.
        - Увидишь, - коротко бросил тот, даже не повернув головы.
        - Очень информативно, - недовольно прошептал я, выглянув из-за спины Константин. Впереди уже забрезжил более яркий свет, но он всё равно оказался слабым, словно инквизиторы решили сэкономить на освещении этого помещения. Что же там такое?
        Мы прошли ещё несколько метров и очутились в небольшой комнате с тремя дверьми. Магистр ключом отворил ту, что была справа, и проник в соседнее помещение. Здесь за столом сидели двое бойцов. Они мигом вытянулись при виде инквизитора. А тот кивнул им и указал рукой на глухую железную дверь с засовом. Один из мужчин открыл её. И мы двинулись дальше.
        Впереди нас ждали ещё несколько комнат с бойцами, а уже после них мы оказались в прямоугольном зале с тюремными камерами. Я увидел за решётками сотни людей, эльфов, гномов, орков и полукровок. Все они носились мешковатую серую форму с вышитыми на груди буквами.
        - Зачем вы привели меня сюда? - лихорадочно спросил я, чувствуя витающие в воздухе ароматы немытых тел и безнадёги.
        - Чью кровь ты ещё не пил? - деловито бросил инквизитор, двинувшись мимо камер.
        - Все они монстры? - содрогнулся я, понимая, к чему клонит магистр.
        - Нет. Здесь сидят и посвящённые. Но они же тебе не нужны, - заявил Константин и вдруг остановился напротив камеры, в которой находился костлявый мужик. На его робе были две буквы «А» и «Х». - Может, хочешь ещё одного арахнида? Я устрою.
        - Ты предлагаешь мне вот так выпить кровь? - ужаснулся я, перейдя на «ты». - Чем я тогда буду лучше монстра?
        - Подбери сопли. Тебе нужна сила. Демон в десятки раз сильнее тебя, - холодно произнёс инквизитор, смерив меня суровым взглядом. - Это война. Не будь размазней. Все эти твари сидят здесь не просто так. У них за спиной десятки убийств. Они жрали мужчин, женщин… детей. А ты тут разыгрываешь из себя ангела. Ангел - это не святое существо с крылышками и нимбом. Ангел - это раса, способная через смерть забирать у монстров их способности. В тебе ангельская кровь. Так используй её.
        - Братан, не делай этого, - прошептал забившийся в угол арахнид, хлопающий огромными рыбьими глазами. - Я здесь случайно… Я «травоядный»…
        - Все вы «травоядные», - саркастично усмехнулся Константин, презрительно плюнув под ноги.
        - Если вы хотите, чтобы я стал сильнее, то почему просто не обучите меня рунной магии? Неужели нельзя сделать исключение.
        - Даже если бы я пошёл на это, то потребуется месяцы, а то и годы, чтобы сносно обучить тебя. А у нас нет этого времени! - громыхнул магистр, играя желваками. Он начинал выходить из себя. Страшное зрелище. Его глаза метали молнии, а ноздри яростно трепетали. Я даже сделал шаг назад и упёрся спиной в холодные прутья клетки. Тут-то и взвыло моё шестое чувство. Я дёрнулся вперёд, и холодные пальцы арахнида скользнули по моему затылку и ухватились за ворот футболки. Раздался громкий треск ткани. И в руке нелюдя остался клок футболки.
        Я ошарашенно уставился на него. В его глазах вспыхнуло разочарование, а гримаса из мстительной превратилась в плаксивую. Он метнулся в дальний угол камеры, сжался в комок и задрожал всем телом. Заключённый явно ждал наказания за свой поступок.
        Но инквизитор внезапно разразился каркающим смехом и выдавил:
        - Теперь ты понял, Матвей, что им верить нельзя? Думаешь псевдо-«травоядный» хотел на память клочок твоей футболки? Стоит только повернуться к ним спиной. И они вцепятся в твою шею. Это их природа. Они всегда будут следовать ей.
        - Но я не могу вот так просто взять и выпить кровь, - пробормотал я, опустив голову.
        - Пока ты здесь сопли жуёшь, очередной вампир пьёт кровь маленькой остроухой девочки или мальчика… Они любят детей, - процедил инквизитор, приблизив рот к моему уху. Я чувствовал его тяжёлое дыхание на своей мочке.
        Константин похлопал меня по плечу и взвинченной походкой двинулся к выходу. И он сознательно шёл гораздо быстрее, чем обычно, словно хотел отделаться от меня. Я хмуро посмотрел ему в по-военному прямую спину и медленно поковылял следом. В моей голове сражался рационализм и отвращение к безжалостному убийству заключённых, пусть они и твари со стажем.
        Между тем я уже почти подошёл к двери, за которой скрылся инквизитор, но внезапно раздался странно знакомый голос:
        - Ангел постой.
        Я вскинул брови от удивления и обернулся. По ту сторону решётки камеры стоял худющий эльф с буквой «В» на робе. Его длинные седые волосы оказались грязными, спутанными и закрывали часть высохшего, морщинистого лица с бледными губами. А единственный мутно-голубой глаз пылал внутренней силой. На месте же другого - зиял чёрный провал, покрытый сукровицей.
        - Мы знакомы? - проронил я, рассматривая остроухого.
        - Короткая же у тебя память, - насмешливо выдал он. И снова мне его голос показался знакомым.
        - А-арам? - неуверенно протянул я, вопросительно изогнув бровь.
        - Я польщён, что вы всё-таки узнали меня, - саркастично выдал старик и изобразил насмешливый поклон.
        - Хорош кривляться, - пробурчал я, заметив отсутствие ногтей на его левой руке. Мда… вряд ли он так сильно увлёкся тем, что грыз их. Похоже, инквизиторы пытали его. Он явно многое может рассказать.
        - А помните ли вы, как я спас вас? - вполне серьёзно спросил вампир и склонил голову к плечу. Он стал напоминать серую неопрятную птицу.
        - Будете взывать к моей совести? Не получится. Максимум, что я могу - это принести вам хороший ужин, - сказал я и решительно сжал губы.
        - Ужин, это, конечно, замечательно. Но что я получу, если помогу вам уничтожить демона? - вкрадчиво произнёс он и прижался лицом к прутьям решётки.
        - Откуда вы знаете?
        - О, слухи доходят даже до тюрьмы. Уже всем здешним обитателям известно о провале магистра Константина, - глумливо выдал вампир, оскалив зубы в ехидной улыбке.
        - Чем вы можете помочь? - заинтересовался я, не слишком-то доверяя древнему монстру.
        - Знаниями. Мне известно несколько мест, где, по приданиям, находятся храмы демонов, - прошептал он и следом добавил: - Надеюсь, эта информация останется между нами? Ведь я скорее умру, чем что-либо под пытками расскажу инквизиторам. Я хочу заключить сделку. И не с кем из ордена, а с вами. Вы будете гарантом моей безопасности. Инквизиторам нельзя верить. Они нарушают слово так же легко, как дают.
        - Возможно, они нарушают слово, данное нелюдю? - произнёс я, так как раньше не замечал подобного за инквизиторами.
        - В моём случае, как раз это и важно, - заметил вампир. - Так что, вы согласны?
        - А если вы лжёте, чтобы сохранить свою жизнь? - подозрительно проговорил я и облизал губы. Блин, заманчивое предложение. Я сейчас был готов ухватиться за любую соломинку. Даже за такую.
        - Я никогда не лгу, в отличие сами знаете от кого, - возмущённо прострекотал старик, полыхнув единственным глазом. - Но ежели вы всё равно не верите мне, то давайте поступим следующим образом…
        Глава 7
        Из тюрьмы меня вывел один из охранников. Сам бы я заблудился в хитросплетении этих массивных дверей, тёмных коридоров и крутых лестниц. Охранник привёл меня на пустынный первый этаж. И тут я мягко спросил у него:
        - Любезный друг, где я могу побыть в одиночестве, думая о благе всего человечества?
        - На четвёртом этаже есть незанятые кельи, - ответил тот, восторженно глядя на меня голубыми наивными глазами. В качестве проводника мне выделили самого юного охранника. Ему не было и двадцати лет, хотя мышцами он бы мог поспорить с Максом. Но в силу возраста парень ещё не умел скрывать свои эмоции и постоянно косился на меня точно щенок на хозяина.
        - Отлично. Ты мне очень помог. А ты мог бы помочь мне ещё нем…
        - …Конечно! Я готов! Приказывайте, - рьяно выдал парень, даже не дав мне закончить. И тотчас смущённо добавил: - Ой, извините, я вас перебил.
        - Ничего страшного. Принеси-ка мне моего кота. Он в моих покоях. Только скажи ему, что несёшь его ко мне, а то он очень нервный. Может и глотку тебе вскрыть, - закончил я с милой улыбкой и чиркнул большим пальцем по кадыку.
        Охранник икнул, потёр шею и пролопотал:
        - Но мне велено сопроводить вас до покоев и не оставлять одного.
        - Да кто меня тронет в монастыре полном инквизиторов? Иди, не переживай. И постарайся не притащить с собой моих телохранителей. Они очень приставучие персонажи. Скажи им, что понёс кота… э-э-э… к ветеринару. Мол, дурно ему стало. Обожрался дармовыми харчами. А я подожду тебя здесь. Вон картинами буду любоваться, - закончил я и кивнул на стену. На ней рядком висели изображения какого-то кровавого побоища: выпущенные кишки, отрубленные головы, кровища ручьём. В общем, было на что посмотреть.
        Парень поколебался немного, а потом всё-таки усвистал. Только пятки засверкали.
        Вскоре он скрылся из виду и я остался в коридоре в гордом одиночестве. Присел на прохладный подоконник и начал размышлять над предложением Арама. Он в качестве доказательства правдивости его слов указал мне местоположение одного из храмов демонов. Но как мне туда попасть? Одного меня туда никто не отпустит. А я как-то не горю желанием делиться этой инфой с Константином или Аристархом. Если я расскажу о храме магистру, то он рано или поздно поймёт, что эти сведения у меня от Арама. И что будет дальше? Да он его запытает до смерти в попытке выудить из вампира все сведения о демонах. А я обещал Араму, что приложу максимум усилий для того, чтобы он покинул монастырь живым и невредимым.
        Нет, этим путём идти нельзя.
        Но и с советником мне не по пути. Если Константин узнает, что я слил Аристарху место нахождения храма демонов и пошёл туда именно с ним или его людьми, то инквизитор меня просто с говном съест. Он возненавидит меня до глубины своей холодной души.
        И что ж делать? Время поджимает. Демон восстанавливает свои силы. Если он действительно скрывается в одном из храмов, то мне надо немедленно прочесать всё, пока нелюдь не оправился от ран. А у меня тут подковёрные игры между членами ордена. Чёрт, чёрт, чёрт!
        Между тем в конце коридора показался охранник. Он топал, виновато опустив голову, а за ним печатали шаг мои одинаково угрюмые телохранители и весело трусил Пышкин. Кажется, кота забавляла эта ситуация.
        Я всё равно показал отчасти справившемуся парню большой палец и произнёс в качестве утешения:
        - Я верю, что ты сделал всё что мог.
        Охранник шмыгнул носом, кивнул и удалился. А Мария строго произнесла, звеня сталью в голосе:
        - Вы не должны так поступать! Я ваш телохранитель. А вы пытаетесь скрыться от меня?
        Молчаливый Макс просто кивнул, поддерживая девушка. Эдак, они скоро перестанут враждовать, а там и до пелёнок-распашонок недалеко.
        Я мысленно улыбнулся. И постарался максимально разгорячено выдать, исступлённо потрясая руками для убедительности:
        - Мне просто надо побыть одному! Что тут плохого? Я не могу думать, когда вокруг меня постоянно кто-то ходит, сопит, громко дышит, воняет…
        Макс мигом перестал дышать и украдкой понюхал подмышки. А девушка поиграла желваками и упёрто произнесла:
        - У меня приказ. Я не могу его нарушать.
        Я громко выдохнул, развернулся и быстро пошёл к лестнице.
        Кот задрал пушистый хвост и побежал рядом со мной. А телохранители пошли позади. Но шли они не как обычно - в метре от меня, а в паре-тройке, а то и дальше. Их немного проняла моя речь.
        Вскоре все мы поднялись на четвёртый этаж. Там я отыскал незапертую келью и вошёл внутрь вместе с котом. Мария и Макс остались в коридоре. Келья оказалась небольшой - три на три метра. И в ней были нарочито не облагороженные стены, пол и низкий давящий потолок. Я будто попал в мешок из серых грубых блоков. Свет внутрь поступал из единственного стрельчатого окна. А из мебели тут обнаружилась узкая деревянная кровать, похожая на полку в поезде, скособоченный шкафчик и колченогий шаткий стул.
        - Ну, здесь точно нет прослушки, - пробормотал я, подтащил стул к окну и присел на него. Тот жалобно скрипнул. Ноги я закинул на подоконник и стал смотреть в мутное окно. За ним весело кружились снежинки и умирал день. На территории монастыря зажглись фонарные столбы. И один из них бил прямо в окно.
        - О чём хотел поговорить? - заинтриговано прошептал кот и по-хозяйски запрыгнул на мои ноги.
        - Как прошло твоё путешествие по этажам? Слышал что-нибудь интересное? - с надеждой спросил я, опасливо покосившись на дверь. Нет, даже если телохранители будут подслушивать, то ничего не расслышат. Максимум - невнятное бормотание.
        - Не, - махнул лапой Пышкин и печально выдохнул. - Все разговоры только о войне с чудовищами. Даже о бабах никто не говорил. Может, они все эти… ну… друг друга любят?
        - Сплюнь, - содрогнулся я, едва не упав со стула. Тот угрожающе заскрипел, но устоял.
        - Только Ленка и Каринэль радуют меня. Всё время шипят друг на друга, глазками сверкают. Любо-дорого посмотреть, - приподнято проговорил кот и внезапно увидел на карнизе нахохлившегося голубя. Пышкин сразу же перепрыгнул на подоконник и возмущённо протараторил: - Ух-х-х… каков паразит. Кыш отсюда! Моть, открой оконную раму. Я ему сейчас покажу.
        - Голубь - божья птица. Он в некотором роде на своей территории. А кошки всегда ведьмам служили, - иронично заметил я, криво улыбаясь.
        - Никому мы не служили! - взбеленился Пышкин и утробно заурчал, глядя на бесстрашного голубя. - Это ведьмы служили нам!
        - Интересный взгляд на историю, - усмехнулся я и серьёзно попросил кота: - Слушай, мне надо провести один эксперимент. Я сейчас лягу на пол и попробую помедитировать. А ты понаблюдай за мной. И если заметишь какие-то изменения с моим организмом, то сразу скажи. Ок?
        - Мяу, - согласно выдал рыжий, бросив недовольный взгляд на голубя. - Живи пока.
        Я, не мешкая, вытянулся на неровном полу и сразу же сквозь одежду почувствовал идущий от него холод. Нет, я так скорее почки простужу, чем добьюсь результата. Мне пришлось переползти на кровать. Она оказалась жёсткой, но хоть не такой холодной.
        Кот в это время наигранно изумлённо протараторил:
        - Моть, что-то происходит. Твоё тело встало. Легло на кровать.
        Я ожёг его недовольным взглядом, закрыл глаза и сложил руки на груди. Так, что там Каринэль говорила? Надо расслабиться и внутренним взором исследовать своё тело. Почувствовать каждую его частичку. Ну, поехали. Сперва у меня ничего не получалось. Отвлекали посторонние мысли, ноющая после многочасового чтения шея. Но потом мне всё-таки удалось настроиться на нужную волну. Тело стало отзываться. Я почувствовал пальцы ног, икры, живот… Но ничего сверхординарного я не ощущал. Только в районе лопаток появилась какая-то щекотка, и словно кто-то стал несильно подёргивать ногти.
        Пышкин же пропыхтел уже без наигранного изумления:
        - Мать моя чистокровная тигрица… Моть, твоя кожа немного светится, как у Мари Кюри. Вот тебе моё честное мяу. Я, пожалуй, отойду, а то мало ли что… мир не может потерять, такого кота, как я.
        Я тотчас распахнул глаза и действительно увидел тусклое белое свечение. Оно будто плёнка покрывало кожу. Но уже через секунду свечение пропало.
        - Охренеть! - радостно выдохнул я, резко вскочив с облегчённо скрипнувшей кровати. - Получилось! Что-то есть!
        - Что «есть»? - с любопытством уточнил кот, который забрался на шкаф.
        Я подскочил к нему и свистящим шёпотом поведал о своём предположении. Дескать, у всех нелюдей есть второй лик, так почему бы ему не быть у меня? И нынешнее свечение доказывает, что мне удалось что-то такое нащупать. Правда, пока неясно - перерастёт ли свечение в нечто больше или я так и останусь слабенькой лампочкой? Всё-таки во мне лишь половина ангельской крови.
        Пышкин выслушал меня и важно покивал. А я, находясь в возбуждённом состоянии, поведал ему о своих проблемах с Арамом и демонским храмом.
        И кот дал мне неожиданно дельный совет:
        - А почему бы тебе не поговорить с архимагистром? Он должен быть пластичным дядькой, раз сумел возглавить такую организацию. Может, он и Арама не грохнет, и магистру будет не с руки обижаться на тебя за то, что ты пошёл к нему. Попытка не пытка. Ты, главное, не сразу вываливай ему то, с чем пришёл. Прощупай его. И если поймёшь, что с ним можно иметь дело, то - дерзай.
        - Пышкин, а ты голова… - восхищённо протянул я. - С меня филе красной рыбы.
        - Теперь ты понимаешь, почему ведьмы служили нам? - напыщенно изрёк кот и самодовольно сверкнул зелёными глазищами.
        Я улыбнулся и вылетел из кельи. В коридоре всё так же околачивались мои телохранители.
        - Друзья, товарищи, братья и сестры, кто сумеет организовать мне встречу с глазу на глаз с архимагистром?
        - Я могу попытаться, - быстро предложила свои услуги Мария, даже не став спрашивать ради чего я хочу встретиться с главой ордена.
        - А я могу организовать, - отчеканил Макс, позволив себе лёгкую улыбку превосходства.
        - Отлично, тогда работайте вместе, - потёр я руки. - Так больше шансов, что архимагистр прямо сегодня и встретится со мной. Нам уже пора познакомиться, поболтать, чаю попить.
        Телохранители покосились на меня, но спорить не стали. Я благодарно кивнул им и скрылся в келье, где продолжил свои эксперименты. Правда, они не привели даже к свечению. Хотя я усиленно медитировал. Чуть в нирвану не впал.
        Спустя час в дверь постучали. Это оказались мои защитники. Они повели меня к архимагистру, а кот самостоятельно двинулся в мои покои.
        Глава ордена обитал на последнем этаже в просторном жарко натопленном кабинете. Здесь на стенах висели карты Москвы, области, России и мира в целом. На полу лежал дорогой толстый ковёр. Под потолком висела хрустальная люстра. В углу уместился кожаный диван, а в центре - обосновался вытянутый стол на пару десятков персон.
        Сам архимагистр обнаружился в большом кресле, притаившимся за заваленным бумагами письменным столом, на котором стояли современные компьютер и телефон.
        Глава ордена поправил халат и милостиво указал мне на стул, стоящий в метре от его стола, и принялся с интересом рассматривать меня.
        Я присел и свою очередь начал разглядывать архимагистра. Он оказался крошечным сухоньким стариком, который буквально утопал в кресле. Какой у него рост? Метр шестьдесят пять? А возраст? Его бледное лицо было изборождено глубокими морщинами и напоминало кору дуба. Седые усы переходили в длинную бороду, а голову венчала лысина. Кожа оказалась покрыта пигментными пятнами. Крючковатый нос нависал над посеревшими от времени губами. А острые скулы переходили во впалые щёки. Но вот его глаза… Они оказались сосредоточением жизни. Глубоко запавшие в череп, тёмно-синие, цепкие. В них бился недюжинный ум и несгибаемая воля. Казалось, что только глаза и жили на этом лице мумии.
        - Приятно видеть вас лично, - сухим голосом произнёс архимагистр, изобразив улыбку. - Моё имя Никодим.
        - Матвей, - представился я и скользнул взглядом по кабинету. Мы находились в нём лишь вдвоём. Мария и Макс остались в приёмной вместе с секретаршей главы ордена. Казалось, что у Никодима нет охраны. Но что-то мне подсказывает, что за одной из двух дверей, обнаружившихся в кабинете, явно притаились не хилые ребята, которые могут защитить старика.
        - Что привело вас ко мне, Матвей? - прямо спросил архимагистр, взял ручку и что-то принялся писать на листе бумаги. - Вы не возражаете, если я поработаю, пока мы будем беседовать? Могу вас заверить, что наше общение нисколько от этого не пострадает.
        - Да, да, конечно. Вы же глава ордена… у вас работы до жо… очень много, - вовремя поправился я, пока не зная, как подойти к интересующей меня теме.
        Никодим усмехнулся и вдруг попросил:
        - Расскажите о том, что произошло на складе.
        - Э-м-м-м… ну, я сразу хочу сказать, что мы не знали с чем столкнёмся. Демон оказался чудовищно силен, - принялся я излагать чистейшую правду. Мне в своём рассказе даже не пришлось врать или кого-то выгораживать. Потому что в ту ночь все действовали верно. Закончил же я такими словами: - Так что магистр Константин не виноват, что нам не удалось пленить или убить демона.
        - Да, не виноват. Но он был в ответе за эту операцию. Значит, и наказание вполне заслужил, - произнёс старик, тяжело вздохнул и откинулся на спинку кресла. - Поймите, Матвей. Мне порой приходиться наказывать даже невиновных, чтобы другие видели и понимали, чем чреваты провалы. Я знаю о вашем отношении к Константину, так что прошу - не держите на меня зла.
        - Да у меня и в голове не было ничего такого, - быстро проговорил я. Кажется, старик решил, что я пришёл к нему, дабы замолвить словечко за магистра. Нет, Никодим, не угадал. Я тут по другому поводу. - Но благодаря тому, что демон получил тяжёлые ранения в складе, он сейчас очень уязвим. У него в груди дыра была в два кулака. Даже у демонов такие раны вряд ли быстро зарастают.
        - Но мы не знаем где он, - напомнил архимагистр. - Мои агенты действуют по всей стране, но не могут найти его.
        - Кхем, - кашлянул я в кулак и осторожно выдал: - Возможно, я бы мог помочь. Когда-то давно мне довелось услышать о демонских храмах…
        Я искоса посмотрел на Никодима. А тот замер точно морщинистая статуя и выжидательно уставился на меня.
        - В теории я смог бы вспомнить местонахождения одного из них…
        - Продолжай, продолжай, - подбодрил меня старик, кивая головой. От его лысины отразились лучи света, испускаемые люстрой.
        - … И было бы неплохо, если бы я один…
        - … Исключено, - вставил Никодим, нахмурив лохматые брови, которые можно было в косички заплетать.
        - Кхам… - сбился я, подумал немного, собирая мысли в кучу, и решительно выдал, словно голышом бросился в ледяную воду: - Если вы дадите мне сопровождающих и никому не расскажете о нашем разговоре, то я могу попробовать найти храм. Авось демон там и мы добьём его.
        Старик сквозь бороду потёр узловатыми пальцами подбородок и логично проговорил:
        - Я не смогу утаить ото всех наш разговор и твоё путешествие в храм, если будет задействовано много людей. Но я, изучив все показания о битве на складе, могу с уверенностью сказать, что демона надо брать не числом, а умением. У меня есть три подходящих бойца, которым нет равных. Но и ты мне кое-что должен пообещать.
        - Что же? - спросил я и затаил дыхание в ожидании его слов.
        - Никто не должен узнать об их… особых способностях. Иначе я очень сильно расстроюсь… - мягко закончил старик. Но его мягкость была обманчивой. Он ясно давал понять, что даже статус знамени ордена и ангельская кровь не уберегут меня, если я выдам его секрет.
        - Я умею хранить тайны, - заверил я Никодима. - И ещё - там, за дверь, меня ждут телохранители. Давайте придумаем для них какую-нибудь байку? О чём мы могли разговаривать в столь поздний час?
        Глава 8
        Я вышел из кабинета вместе с архимагистром. Мои телохранители тут же вытянулись, расправили плечи. А Никодим им небрежно кивнул и безапелляционно сказал негромким голосом:
        - Теперь вы подчиняетесь исключительно Матвею.
        И старик неспешно возвратился в кабинет. А я подмигнул помрачневшим телохранителям и потопал в свои покои.
        По пути я весело вещал, бурно жестикулирую руками, словно хотел взлететь:
        - Хороший мужик ваш глава ордена. Мы с ним познакомились, обсудили ход войны…
        - … И от нас избавились, - буркнула Мария, следуя за мной с похоронной миной на лице. - Вы же нам прикажите больше не охранять вас.
        - Угу, - печально поддакнул Макс, засунув руки в карманы. - А другие… э-э-э… начальники нас за это по головке не погладят.
        - Точно. Скажут, что мы не справились с задачей, - в унисон ему произнесла девушка и тяжело вздохнула.
        - Не всё так печально. Просто нам надо отдохнуть друг от друга, проверить наши чувства, - со смешком сказал я, приплясывая от возбуждения. - Вы, скажем так, за заслуги перед отечеством получаете пару дней выходных. Отдохните, сходите в салон красоты, тир, убейте пару чудовищ. Ну или сгоняйте на свидание. Вы такая замечательная пара.
        Мария громко фыркнула, а Макс покосился на неё и перекрестился. Как-то так любовь и начинается.
        - Короче, вы меня поняли. Ближайшие два дня, чтобы я даже запаха вашего не чувствовал. А у меня обоняние что надо, - грозно заверил я их и поспешно скрылся за дверью своих покоев.
        Пышкин сразу же подбежал ко мне, а Каринэль вышла чуть позже. И вид у неё был не очень-то весёлый.
        - Ты чего? - обеспокоенно спросил я, вопросительно изогнув бровь.
        - Матвей, нам надо серьёзно поговорить, - твёрдо заявила она и хмуро посмотрела на оживившегося кота. - Наедине.
        - Ладно, - нехотя выдал я, скорбно глянув на сдувшегося Пышкина, который стал недовольно мести хвостом пол.
        Вампирша отвела меня в соседнюю комнату, закрыла дверь и, не стесняясь прослушки, негодующе произнесла:
        - Матвей, что себе позволяет эта Ленаэль?
        - Не знаю, - пожал я плечами, присев на роскошное кресло. - Я её только утром видел.
        - А я целый день её видела! Она тут и там. Всё вынюхивает, расспрашивает. И её почему-то очень интересуют наши отношения: где мы познакомились, когда начали встречаться…
        - Она просто любопытная, - протянул я с улыбкой, встал с кресла и попытался обнять девушку. Но та отстранилась. Кажется, дело серьёзнее, чем я думал.
        - Я не хочу, чтобы она жила рядом с нами.
        - Предлагаешь отправить её на мороз к чудовищам?
        - Нет. Может быть, ей стоит переехать в другой монастырь? - серьёзно проговорила девушка и исподлобья глянула на меня.
        - Не, нам надо быть всем вместе, - безапелляционно отрезал я, подпустив стали в голос.
        - Я тебя услышала, - гордо вскинула голову вампирша и быстрым шагом двинулась в спальню.
        - Слушай. Ну ты чего? Мы же взрослые люди…
        Ответом мне стала громко хлопнувшая дверь. Вот и первая небольшая ссора. Я бы, наверное, пошёл за ней и объяснил, что если нам придётся линять из ордена, то это проще сделать, когда мы все в одном месте, а не разбросаны по разным монастырям. Но тут во входную дверь кто-то тихонько постучал.
        - Началось, - прошептал я себе под нос, погасил свет в комнате, надел тёплую одежду и открыл дверь.
        За ней в тёмном коридоре стояла высокая, долговязая фигура в кожаном зимнем плаще с глубоким капюшоном. Если бы у фигуры в руках имелась коса, то она бы могла играть роль Смерти. Но косы не было. Да и голос оказался хриплым, мужским.
        - Матвей, пройдёмте за мной.
        - Пошли, - согласно кивнул я, осторожно прикрыл за собой дверь и посеменил за фигурой. - А как мне к вам обращаться?
        - Первый, - коротко ответил мужчина. Судя по голосу, он уже далеко не юнец. Хотя его движения всё ещё были чёткими, выверенными и энергичными. И шёл он совсем неслышно, словно на его ногах были мягкие мокасины. Любопытный тип.
        Он привёл меня в скромную глухую комнату, служащую чуланом, а потом открыл двери большого платяного шкафа, чем-то там щёлкнул - и задняя стенка отъехала в сторону. Ого! За ней обнаружились каменные ступени ведущие вниз.
        Первый в кромешном мраке начал уверенно спускаться. То ли он всё здесь досконально знал, то ли, как я, видел в темноте. У меня начали появляться некие подозрения в отношении него. Но я их не высказывал вслух. Просто молча спустился и энергично пошёл за молчаливым Первым по длинному подземному коридору. Воздух в нём оказался затхлым и спёртым. Вероятно, он не был оборудован вентиляцией. А судя по красным, потрескавшимся кирпичам, которыми был облицован проход, построили его давненько.
        Мы довольно долго шли по нему, а затем поднялись по крутым каменным ступеням и упёрлись в деревянный люк. Первый постучал по нему особым стуком, будто выводил мотив простенькой мелодии. И спустя пару секунд кто-то с той стороны с натугой открыл люк, заскрипевший петлями.
        Наша парочка ловко выбралась из подземного хода. И я увидел подвал со всякими закрутками и заготовками. А ещё тут обнаружился персонаж одетый ровно так же, как Первый.
        - Вы, наверное, Второй? - с усмешкой бросил я, глядя на новенького.
        - Вы ошиблись. Я Третий, - ровным голосом ответил тот. Кажется, он был младше Первого.
        Третий вывел нас из подвала в гостиную обычного частного дома. Похоже, мы очутились в коттеджном посёлке, который раскинулся вокруг монастыря. Здесь появился ещё один человек, который своим гардеробом не отличался от Первого и Третьего. Но у него в руках оказались кожаные ножны. В них покоился нож со слегка искривлённым лезвием и простой деревянной рукоятью. Последняя блестела от множества касаний. Он протянул мне клинок и прошелестел бесцветным голосом:
        - Возьмите, Матвей. Это вам подарок от архимагистра.
        - Что это? Может, лучше «калаш»? - пробормотал я, приняв нож. И тут мой мозг наконец-то сообразил, чем завладели загребущие руки. - Постойте, это же живое оружие? Какие у него возможности?
        - Никто не знает, - ответил Первый, встав рядом со мной. От него пахло кожей и свежей землёй. - У этого оружия давно не было хозяина. Оно по некоторым сведениям принадлежало соратнику вашего дальнего родственника.
        - Кого? - озадаченно протянул я, нахмурив брови.
        - Того самого, - многозначительно вставил Третий и размашисто осенил себя крестным знаменьем.
        Но я всё равно не сразу понял, что он имел в виду Иисуса. А как понял, так даже растерялся. Оказывается, работает легенда, придуманная Константином.
        Я сглотнул слюну, вдруг ставшую вязкой, и по-новому посмотрел на нож. Он был стар, реально стар. Рукоять покрывала сеть тонких трещинок, но она всё ещё была крепка и удобно лежала в руке. А блеснувшее пятнадцатисантиметровое лезвие имело необычный синий оттенок. И на нём не было ни пятна ржавчины.
        Второй, а это, скорее всего, именно Второй дал мне живое оружие, проговорил:
        - Клинок следует пробудить вашей кровью Матвей. Но он очнётся не сразу. Слишком долго спал. Затем оружие будет молча впитывать информацию о мире и учить язык.
        - То есть я нескоро с ним поговорю? - облизал я губы и посмотрел под капюшон Второго. Там, во тьме, блеснули красноватые точки глаз. И он коротко проронил: - Вероятно.
        - Ясно, - буркнул я и чиркнул себя кончиком ножа по мясистой части ладони. Тотчас выступила кровь и несколько капель покатились по лезвию клинка. Но они не достигли рукояти, а быстро высохли точно бусинки воды на раскалённом металле.
        - Теперь мы можем двигаться дальше, - прорезался хриплый голос Первого.
        Все в гостиной сразу пришли в движение и устремились к выходу из дома. И уже через несколько секунд мы покинули его.
        На улице ярко светила луна и чувствовался крепкий морозец. Он щипал за нос и пробирался под одежду. Благо, что мы быстро сели в громадный внедорожник с затемнёнными стёклами и рванули на нём в сторону столицы.
        Я указывал дорогу, памятуя слова Арама. Храм демонов находился недалеко от Арбата глубоко под старинным особняком. Престижный у демонов райончик. Центр города.
        Мы быстро добрались до цели, пролетев залитую светом ночную Москву. И пока мы ехали, я почувствовал витающий в воздухе страх. Война ордена и чудовищ нашла отображение в ежедневных новостных сводках: взрывы, налёты, перестрелки. Всё это носило массовый характер. И до чёртиков напугало горожан, хотя те привыкли к разборкам кланов. Но на сей раз народ попрятался по домам и засел перед теликами. И круглосуточно неспящая столица с наступлением ночи словно вымирала.
        Я выбрался из припаркованного внедорожника, окинул цепким взглядом пятиэтажный дом с лепным фасадом и бросил Первому:
        - Нам надо в подвал вот этого здания.
        Он кивнул и бесшумно открыл багажник. Там обнаружился «калаш» с глушителем, несколько «рожков» к нему и кожаная инквизиторская броня.
        - Это мне? - смекнул я, с любопытством выглядывая из-за плеча Первого. - А вам?
        - Нам не надо, - ответил тот и посмотрел на дом. Из некоторых окон сквозь шторы пробивался тусклый жёлтый свет.
        - Хм… - хмыкнул я и пожал плечами. - Ну, как знаете.
        Я взял очередные подарочки и вошёл в тёмный подъезд, пахнущий свежей штукатуркой. Там я с помощью Третьего довольно быстро облачился в броню, которая села на меня точно вторая кожа. Я почувствовал себя супергероем из комиксов. Мне для полноты образа не хватало только цветастых трусов поверх штанов.
        Я мысленно хмыкнул, закинул за спину «калаш» и прицепил к поясу ножны с живым оружием. А затем сказал, глянув на железную дверь, ведущую в подвал:
        - Есть чем сбить замок?
        - Есть, - кивнул Первый и вытащил из-под полы плаща самую настоящую катану. Он взмахнул ею и что-то буркнул. Лезвие засветилось слабым голубым светом. И оно беззвучно, без видимых трудностей, развалило надвое толстую дужку навесного замка.
        Тут-то я и понял, почему архимагистр взял с меня слово не упоминать об этих товарищах. Они не люди, а монстры или в их жилах течёт какая-то часть крови монстров. Ведь никто, кроме чудовищ или их потомков не может владеть живым оружием. Об этом мне ещё говорил Константин.
        Мда уж… вот это поворот! А святоши не такие уж святоши. Как минимум у главы ордена рыльце в пушку. Но с другой стороны - возможно, его… э-э-э… скажем так, гибкость в некоторых вопросах поможет мне договориться с ним о свободе Арама.
        Но это всё потом, а сейчас мы спустились в тёмный подвал и двинулись вдоль труб к дальней стене. Нам пришлось идти, согнувшись, вдыхая отвратительно тёплый, вонючий воздух. Под ногами хлюпала вода, а сверху капала мутная жижа. Да ещё и крысы по углам возмущённо попискивали. Но всё это фигня. Главное добраться до храма.
        - Вот это стена, - показал я пальцем на влажные от испарения кирпичи.
        Первый кивнул и снова воспользовался своей катаной. Из неё вылетел тонкий голубой луч, который прошил стену. Несколько кирпичей раскрошились в красную пыль. И за стеной обнаружилось ещё одно помещение. Второй и Третий быстро расширили пролом, и мы проникли дальше. Там в крошечном закутке на полу обнаружился густой слой пыли. Где-то под ним должен скрываться проход, ведущий вниз. Наш квартет принялся искать его, раскидывая пыль ногами. Она взвилась в воздух, и я закашлялся. Благо, Второй быстро нашёл железный люк со ржавым кольцом и с трудом поднял его. Под ним пряталась винтовая лестница, вертикально уходящая вглубь земли. Не соврал-таки Арам, кажется, храм и правда существует.
        Первый тронул меня за руку и жестом показал, чтобы я шёл третьим. Я согласно кивнул, чувствуя, что пыль до сих пор изнутри щекочет мои ноздри.
        Первый и Второй по очереди ступили на лестницу и стали спускаться. Я потопал за ними. А Третий замыкал. Мы шли очень осторожно, прислушиваясь к любому шороху. Но на лестнице с нами ничего не произошло. Правда, наша банда довольно долго спускалась по ней. Она будто бы вела прямо в ад. Если соизмерять её с обычной лестницей в многоэтажном доме, то мы спустились этажей на двадцать.
        Но наконец-то лестница закончилась, и мы очутились перед толстой каменной дверью, испещрённой какими-то таинственными символами. Дверь оказалась приоткрыта. И рядом с ней обнаружились отпечатки человеческих ног, снабжённых когтями. Я вполне сносно рассмотрел их в пыли.
        - Демон здесь, - взволнованно прошипел я в затылок Второго, который стоял передо мной. - Похоже, он порталом перенёсся на лестницу.
        Тот кивнул. И мы по одному проскользнули за дверь. Сразу за ней обнаружились три широкие ступени и возвышались две статуи, изображающие демонов в боевой трансформации: рога, оскаленные клыки, крылья. А потом шли ряды витых колонн, теряющихся во тьме. Мой взгляд не мог одолеть густой мрак. Я видел лишь на расстояние в десять-пятнадцать метров.
        Первый, держа в руках катану, склонился над полом. Его взор явно изучал цепочку следов, которые убегали во тьму, минуя колонны. Лишь бы он сейчас, как в голливудских ужасах, не приказал нам разделиться. Тогда демон убьёт нас по одному. Но Первый оказался умнее или просто кино не смотрел. Он показал нам кулак. Видимо, это означало двигаться вместе.
        Второй и Третий бесшумно достали свои катаны. И мы одной предельно внимательной и осторожной группой медленно посеменили вдоль следов демона. Ну а кого же ещё? Вряд ли здесь ходил электрик в «кошках».
        У меня из-за грядущей встречи с демоном начали подрагивать пальцы, а сердце ускорило свой бег. Он же может в любой момент выскочить из тьмы. Но мы шли всё дальше, а его всё не было. И даже подозрительные шорохи не нарушали тишину обволакивающей темноты. Подобная тишина заставляла мои нервы натягиваться всё больше, а фантазия рисовала демона, притаившегося за колонной. Вот сейчас… сейчас он выскочит и его страшные когти разорвут горло Первому или Второму, а может и моё.
        Но мы без проблем пересекли зал и оказались перед стеной, в которой был проход. Он привёл нас в большую пустую комнату с ещё тремя проходами. И в конце одного из них в бронзовой чаше плясали языки жёлтого огня. Мы переглянулись и пошли к пламени, потому что и следы вели туда.
        Я к этому моменту уже до того изнервничался, что мне отчаянно хотелось скорее броситься на демона и прекратить эту пытку неизвестностью. Но в комнате с чашей огня никого не оказалось. Здесь была лишь разбитая амфора и каменное ложе, запятнанное чем-то бурым. И ещё в пыли присутствовало множество следов. Но самого демона тут не было.
        - Твою мать, - яростно прошипел я, смачно сплюнув под ноги.
        Вдруг мой взгляд обнаружил кое-что любопытное. Свет пляшущего пламени освещал стену. А на ней красовались без сомнения древние рисунки, похожие на те, которые находят в пирамидах. Они уже были порядком выцветшими, потрескавшимися и полустертыми временем, но я при ближайшем рассмотрении сумел разобрать некоторые рисунки. Они изображали битву крылатых человекоподобных чудовищ. Я сразу подметил, что когти наличествовали у всех монстров, а вот рога только у одной из противоборствующих сторон. И изображены чудовища были разными цветами: одни - красным, а другие - грязно-белым. Неужели это битва ангелов и демонов? Да, очень похоже на то.
        В этот миг мне на плечо легла рука Первого и он проговорил:
        - Пойдём отсюда. Нужно полностью осмотреть храм. Возможно, демон всё ещё здесь.
        - Или ушёл порталом, ведь нет обратной цепочки следов, - мрачным тоном сделал я логичное предположение.
        - Или он мог воспользоваться крыльями, чтобы мы расслабились, - вклинился Второй.
        - В любом случае храм надо осмотреть, - вынес вердикт Первый, поигрывая катаной, отражающей лучи пламени.
        ЧАСТЬ VIII
        Глава 9
        - Расскажи мне сказку.
        - Сейчас придет твой отец, который уже три часа как должен быть дома, и расскажет нам сказку.
        Демонский храм оказался не столь огромен, как виделся мне вначале. Но в нём было множество артефактов ушедших эпох: амфоры, предметы быта, фрески, холодное оружие… И главное - демона мы в нём так и не нашли, хотя тщательно обыскали все углы и закоулки. Зато нам удалось отыскать циклопический пятиугольный зал с десятиметровыми стенами из серых массивных блоков. В нём, возле одной из стен, обнаружилась огромная, монументальная статуя из чёрного мрамора с зелёными прожилками. Она изображала рогатого, чудовищно мускулистого демона, разрывающего над головой ангела, чьи крылья обвисли бессильными тряпками.
        А ещё в этом мрачном помещении помимо ковра пыли и лохмотьев паутины имелось на полу потрескавшееся каменное кольцо пяти метров в диаметре. Оно стояло на круглом постаменте и оказалось густо исписано рунами. Кажется, такие же или похожие я видел в «азбуке» инквизиторов, которую читал в закрытой секции библиотеки.
        Но и кольцо оказалось не последним, что мы тут увидели. Прямо за ним наша четвёрка заметила глубокую яму, облицованную гранитными плитами. Мы подошли к ней и узрели на дне тысячи костей и черепов. Все они принадлежали разумным. Кости были древними и пожелтевшими от времени. Многие из них оказались сломаны или имели отчётливые следы клыков и когтей.
        Я покашлял в гробовой тишине и почему-то сдавленно прошептал:
        - Жертвенник или столовая демонов?
        - Не знаю, - пожал плечами Первый и принялся привычно командовать: - Матвей, вы и Третий отправитесь к архимагистру. Расскажите ему о том, что тут увидели. А я и Второй останемся здесь на случай возвращения демона.
        - А вы вдвоём справитесь? - со скептицизмом спросил я, но постарался, чтобы мои слова не прозвучали обидно.
        - Если он появится, то мы подадим сигнал архимагистру и постараемся задержать демона до прихода подмоги, - объяснил свой план воин.
        - Как вы подадите сигнал? Здесь не ловит телефонная связь. Мы слишком глубоко под землёй, - живо напомнил я и многозначительно посмотрел на изрезанный трещинами потолок, с которого порой сыпались мелкие камешки. Лишь бы не рухнул.
        - У меня есть способ связаться с главой ордена, - проронил Первый, засунув под плащ так и не пригодившуюся катану.
        - Ладно, давайте так и поступим, - согласился я и призывно махнул рукой другому бойцу. - Третий, пошли. Нам надо к самому высокому начальству.
        - Я - Второй, - с тихим смешком бросил тот.
        Я сконфуженно хмыкнул и потопал за Третьим, который стоял чуть в стороне от Второго.
        Мы собирались покинуть это место через такой же портал, которым владел Константин, но тот в храме не сработал. Третий вывел на двери кровавые руны, да только они лишь вспыхнули на краткий миг и исчезли.
        - Храм оберегает заклятие, - проговорил мой спутник. - Видимо, поэтому демон и явился сюда через дверь, а не сразу в храм.
        - Логично, - хмыкнул я, расстроенный тем, что теперь придётся подниматься по лестнице. Но ничего не попишешь, пришлось поработать ножками.
        Вскоре мы уставшие и с ног до головы покрытые пылью вылезли из люка. И уже здесь Третий использовал в качестве основы для портала побитую ржавчиной дверь, ведущую из подвала пятиэтажки.
        На сей раз руны засияли, после чего Третий открыл заскрипевшую дверь, а за ней оказалась ярко освещённая комната. Она была совсем крошечной и без окон. Но в ней обнаружилась сразу троица бойцов ордена. Они лихо наставили на нас автоматы. А я вместе с Третьим уверенно шагнул вперёд и пробурчал, прикрывая рукой глаза, которые резал яркий свет:
        - Свои, товарищи. Я ангел Матвей. А это - мой сопровождающий. Тоже местный. Вы меня узнаете?
        - Узнаём. Но нам нужен пароль, - сурово бросил один из бойцов, не спеша убирать оружие.
        Третий выдал какую-то абракадабру. И люди успокоились. Замысловатые тут у них пароли.
        Нас беспрепятственно выпустили из комнаты. Но потом мы прошли ещё два кордона, прежде чем выбрались из подвала монастыря.
        Да, серьёзно они здесь подходят к безопасности. Но я, кажется, спалился. В том смысле, что кто-то из охранников явно шепнёт Константину или советнику о том, что видел меня среди ночи с одним из подручных архимагистра. А может быть никто никому ничего и не расскажет. Надо попросить Никодима, чтобы он озаботился молчанием охранников.
        Пока же я вместе с Третьим вломился в кабинет архимагистра. А тот всё так же восседал на кресле за рабочим столом. И только его глаза чуть больше покраснели, да спина ссутулилась.
        - Излагайте, - сразу же требовательно бросил он и устроился поудобнее.
        Третий молча присел на диван, а я прижопился на стул и сперва торопливо рассказал старику об охранниках. Он махнул рукой и сказал, чтобы я не волновался. Тогда я в подробностях пересказал ему обо всех перипетиях нашего путешествия к центру земли, в смысле, в храм.
        Никодим выслушал меня, сурово нахмурил брови и пробурчал:
        - Значит, опоздали. Демон покинул храм и теперь вряд ли вернётся. Если бы ты всего на три-четыре часа раньше рассказал мне о храме, то мы бы успели. Почему ты молчал? Из-за чего скрывал эту важнейшую информацию?
        - Да я, если честно, сам только недавно узнал, - признался я, виновато опустив взгляд.
        - Как? - удивился старик, приподняв лохматые брови. - Ты же мне сказал, что тебе, цитирую, «когда-то довелось услышать о демонских храмах».
        - Ну, может и не когда-то, а не так давно. Чего теперь прошлое ворошить? - пробурчал я, не зная куда деть руки.
        - Ты солгал мне! - грозно засопел архимагистр, буравя меня тяжёлым взглядом, пробирающимся в саму черепную коробку.
        - Немножко. Да и мне можно. Я же всего наполовину ангел, - смущённо проговорил я, стараясь не смотреть в лицо старику.
        Тот фыркнул и холодно заявил:
        - Надеюсь, ты в первый и последний раз лжёшь мне?
        - Надеюсь, - хмыкнул я.
        Никодим дёрнул уголком рта и отчеканил:
        - Кто тебе поведал о храмах?
        - Я расскажу, но прежде вы мне пообещаете, что ни вы, ни кто-то другой не причинит вред этому… э-э-э… существу, - серьёзно произнёс я и состроил самую упёртую в мире физиономию. Дескать, я от своих слов не отступлюсь. Даже руки на груди сложил и брови нахмурил.
        Архимагистр снисходительно посмотрел на меня, точно на избалованное дитя, и с усмешкой выдал:
        - Обычно я не даю обещаний, не разобравшись в ситуации, но, учитывая обстоятельства, позволю себе поступить иначе. Хорошо, будь по-твоему. Никто не причинил вред твоему информатору.
        - Отлично. У вас в застенках томится некий вампир по имени Арам. Он-то мне и рассказал о храмах. Точнее об одном храме. Об остальных он скажет, только если получит свободу! - на одном дыхании выпалил я и впился внимательным взглядом в морщинистое лицо Никодима. - Напомню, что вы обещали его не трогать. Так что пытки здесь не допустимы. Давайте всё решать миром.
        - Хм… - хмыкнул старик, подумал немного и медленно проговорил, словно продолжал размышлять над своими словами: - Я не могу отпустить его до конца войны. Но могу предоставить ему хорошие условия заключения, пищу со своего стола, донорскую кровь и безопасность.
        - Вы не передумаете? - лихорадочно уточнил я. Вроде хорошие условия. Авось, вампир согласится. Правда, война может продлиться не один год, ну так и кровосос долгоживущий. Потерпит.
        - Да, можешь передать ему мои слова, - слегка качнул головой архимагистр и положил ладони на стол.
        В этот момент противно зазвонил настольный телефон. У меня аж зубы заболели.
        Старик, не спеша, взял пластмассовую трубку, поднёс её к уху и принялся слушать. До моих барабанных перепонок доносилось лишь невнятное, торопливое бормотание, хотя слух у меня, как у летучей мыши, а то и лучше. Но по всё более мрачнеющему лицу Никодима я понимал, что новости совсем не радужные. Наверное, пенсионный возраст опять повысили.
        Наконец старик положил трубку на место, сцепил пальцы в замок и мрачно выдал:
        - Демон обвёл вас вокруг пальца. Слышишь, Третий?
        - Слышу, - отозвался тот. Он на протяжении всей моей беседы с Никодимом молчаливой недвижимой статуей просидел на диване.
        - Как?! - пылко выдохнул я, сжав руки в кулаки.
        - В помещение с чашей огня была потайная комната. Демон подождал там, пока вы уйдёте, а затем выбрался и покинул храм. Первый заметил его уже возле выхода. Он вместе со Вторым бросился за ним в погоню, но демон ушёл порталом прямо с лестницы. По словам Первого, демон феноменально быстро пользуется рунами… смесью наших рун и каких-то ещё.
        - А разве руны инквизиторов доступны нелюдям? - удивился я.
        - Раньше я думал, что нет. Никто из пленённых нами чистокровных монстров не смог овладеть ими. Только у полукровок кое-что получалось, - пробормотал старик и бросил почти неуловимый взгляд на Третьего. - Только этот демон, по описанию, не похож на полукровку. Видимо, демонский род может использовать наши руны. Что ж, теперь нет смысла держать в храме засаду. Я отправлю туда специалистов ордена, чтобы они изучили его. Возможно, они найдут там что-то интересное.
        - В идеале бы, конечно, пленить демона. Я так понимаю, что он полностью не оправился от ран, раз не напал на Первого и Второго. Да и живого оружия он лишился, - пробубнил я, понимая, что и Никодим думает так же. - И при всём при этом демон превосходный источник новой информации о магии.
        - Верно мыслишь, - похвалил меня архимагистр, пожевав иссохшие губы.
        - Так, ладно. А мне сейчас что делать? Идти к Араму? Но демон теперь вряд ли появится в другом храме, - спросил я, прямо посмотрев на Никодима.
        - Иди. Нелишним будет проверить все храмы. Даже если они пусты, то послужат объектом изучения, - твёрдо проговорил старик и махнул рукой. Мол, вали уже.
        Я кивнул, встал со стула и энергичной походкой вышел из кабинета архимагистра. Третий остался внутри. Так что мне пришлось в одиночестве плутать по ночному монастырю. Я даже не сразу нашёл дорогу к тюрьме. Здесь ведь на стенах не висят таблички-указатели. Но в итоге мне удалось добраться до первого кордона с тюремщиками. Они признали меня и без вопросов пропустили. И вскоре я уже стоял перед камерой Арама. Тот не спал, несмотря на глубокую ночь.
        Вампир сразу же метнулся к прутьям решётки и выдохнул, обдав меня смрадом изо рта:
        - Каков результат?!
        - Нашёл храм, но демона там не было, - хмуро бросил я, не став расписывать ему свою неудачу. - Возможно, он в каком-то другом храме.
        - Я знаю координаты ещё нескольких храмов… - многозначительно протянул кровосос, блеснув единственным глазом. - Но я что-то не ощущаю на своих щеках ветра свободы.
        - И вряд ли ощутите в ближайшее время, - хмыкнул я, посмотрев на вмиг помрачневшее лицо. - Зато у меня есть немного другое предложение и под ним подписался сам архимагистр. Ему можно верить. Нормальный дядька.
        - Никодим? Старый пройдоха дал какое-то обещание? - искренне удивился Арам.
        - Угу. А что тут удивительного? - не понял я, метнув на старого кровососа изучающий взгляд.
        - Всё. Он явно благоволит к тебе, - заметил вампир и жадно добавил, прильнув потрёпанным лицом к прутьям: - Что… Что он сказал?! Не томи.
        - Вы получите свободу после окончания войны. И ещё вас переведут в комнату с нормальными условиями, будут давать свежайшую донорскую кровь, хорошую еду из мишленовского ресторана и не станут пытать. Как по мне, королевские условия, - приподнято закончил я, отступив от кровососа на шаг. А то уж больно сильно от него воняло.
        - Передай Никодиму, что я согласен, - не думая, выпалил Арам и тотчас прострекотал координаты четырёх храмов.
        - Ещё что-то о демонах знаете? - уточнил я на всякий случай. - Могу под эту информацию выбить для вас ещё какие-нибудь поблажки: вино, девок, домашний кинотеатр.
        - Нет, ничего больше не ведаю, - как мне кажется, искренне проговорил Арам и возбуждённо добавил: - Ну быстрее, иди к архимагистру! Я хочу в ванную! Всё тело чешется.
        - До встречи, - пылко бросил я и резво помчался к Никодиму, чувствуя себя ангелом на побегушках. А ещё эти чёртовы лестницы с бесконечным количеством ступеней. У меня уже ноги подрагивают от усталости. И я бы тоже был не прочь полежать в ванной, а у меня ведь в покоях не просто ванная, а джакузи с гидромассажем. Эх, скорей бы!
        Но пока я лишь добрался до архимагистра, который в одиночестве сидел в своём кабинете, и торопливо рассказал ему о беседе с Арамом. Тот покивал головой и записал координаты храмов. Один был в Питере, второй - в Екатеринбурге, третий - недалеко от Байкала, а четвёртый - в Сибири.
        - Всё? - спросил Никодим, вопросительно приподняв седые брови.
        - Угу. Вампир больше ничего не знает. Но я так мыслю, что храмы есть ещё, как минимум за границей, - задумчиво проговорил я, потирая подбородок.
        - Капитан… как там дальше? - усмехнулся старик и начал щёлкать пальцами.
        - Очевидность, - промямлил я, недовольно глянув на хозяина кабинета. - Мне можно теперь идти в свою тёплую кроватку?
        - Да, - отпустил меня глава ордена.
        И я наконец-то поплёлся в свои покои. Быстро добрался до них, с наслаждением поплескался в джакузи и тихонько прошмыгнул в спальню. Я рассчитывал бесшумно лечь в кровать, но вампирша всё-таки проснулась.
        - И где ты был половину ночи? - негодующе прошипела она, яростно сверкая в темноте глазами. - Не дай Бог я узнаю, что у Ленаэль…
        - Нет, ты чего? - тут же открестился я и, понизив голос, продолжил: - Я просто с тремя отморозками побывал в древнем храме демонов, где нашёл кучу человеческих костей и какое-то каменное кольцо. И ещё нас там облапошил демон, но хорошо хоть он никого не убил. Но я всё равно страха натерпелся на неделю вперёд.
        - Ты точно не был у этой белобрысой? - выдохнула девушка, словно сейчас именно это была самым важным.
        - Да вот те крест, - истово бросил я.
        - Ладно. Верю, - снисходительно прошелестела вампирша.
        - Спасибо и на этом, - саркастично пробурчал я, взбив подушку.
        Больше мы в эту ночь не разговаривали. Я смог довольно быстро заснуть, а наутро вполне мило пообщался с Каринэль за завтраком. Она вроде бы не выказывала признаков ревности, пока к нам не заявилась Ленка.
        Эльфийка без стука вошла в покои и радостно проронила:
        - О, а вы чай пьёте! Отлично, а то мне одной скучно.
        - Присоединяйся, - похоронным тоном проговорила вампирша, всем своим видом демонстрируя остроухой, что ей здесь не рады.
        Но та лишь мило улыбнулась, плюхнулась на свободный стул и проворковала:
        - Спасибо, дорогая. Ты такая добрая.
        - Ага. Но моя доброта знает границы, - холодно произнесла Каринэль с завуалированным намёком.
        В этот миг Пышкин оживлённо подмигнул мне. Дескать, сейчас начнётся. Но девушки, похоже, постеснялись цапаться при мне. Они молча вкушали свежую, хрустящую выпечку и ароматный чай. Всё было очень вкусным. Что ни говори, а повара в монастыре оказались отменными.
        Но тишина всё же не продлилась долго. Ленка с интересом спросила у меня:
        - А чего под дверью не стоят Макс и Мария?
        - Я их отпустил. У них сегодня свидание, - пробормотал я, допив чай одним глотком.
        - Правда? - округлила глаза эльфийка и даже вампирша заинтересованно посмотрела на меня.
        - Угу. Только никому не говорите. Это секрет. Они как Ромео и Джульетта, - максимально серьёзно сказал я и встал из-за стола.
        Как раз в эту секунд в дверь кто-то постучался. Я открыл её и обнаружил молодого парня лет восемнадцати. Он взволнованно посмотрел на меня и тихонько проговорил:
        - Вам послание.
        - Хм, необычные нынче смски, - беззлобно сказал я, посмотрев на засмущавшегося юнца. - Излагай.
        - Все четыре места оказались пусты. И буквально десять минут назад узника Арама нашли мёртвым в своей камере…
        Глава 10
        - Кто его убил?! - ошарашенно выпалил я, раззявив рот, как впечатлительная баба.
        Но для меня эта печальная новость действительно стала настоящим шоком. Это как если бы парнишка сообщил мне о том, что на Красную площадь высадились инопланетяне и принялись водить хоровод.
        - Ведётся расследование, - сообщил мне вестник сухим, официальным тоном. - Архимагистр приказал никому не покидать монастырь.
        - Это он молодец, - лихорадочно пробормотал я и задумался. А не он ли и хлопнул Арама, ведь только трое знали о моей беседе с вампиром: я, архимагистр и Третий? Но зачем? Чтобы не переводить его в нормальные условия содержания? Да ну, бред. Архимагистру это ничего не стоило. Сидел бы вампир где-нибудь в заточении в башне высокой, да и всё. Так что Никодим вряд ли имеет отношение к смерти кровососа. Но тогда кто его убил? Кому он мешал? Только тем, кто боялся, что Арам ещё что-то может рассказать ордену. Пока он молчал - его не трогали, а как поведал о храме демонов, так буквально через несколько часов вампира хлопнули. Похоже, кровосос солгал мне. Он знал что-то ещё. Но не хотел делиться этим со мной. Да только тот, кто его убил, посчитал, что Арама лучше устранить. А то вдруг он и дальше будет сотрудничать с орденом? Но как же убийца прознал о том, что Арам стал сливать инфу?
        - Как убили узника? - задумчиво спросил я, потирая подбородок.
        - Пулей в лоб, - охотно ответил парень и принялся рассказывать без понуканий с моей стороны: - Никто ничего не слышал. И камеры не зафиксировали никого постороннего. Но в тюрьме их только начали устанавливать, поэтому они просматривают далеко не все углы.
        - Ясно, - кивнул я, продолжив усиленно размышлять.
        Похоже, кто-то знал, куда смотрят камеры, и спокойно миновал их. Но как он прошёл через все эти кордоны охранников? Убийца же не мог перенестись в монастырь заклятием. Все здания опутаны рунами, не дающими этого сделать. Только одна комната не покрыта магическими символами. Та, в которую из храма попали мы с Третьим. Что-то муть какая-то творится.
        Между тем «смска на ногах» проговорила:
        - Архимагистр настаивает, чтобы вы вызвали своих телохранителей и никому ничего не рассказывали об убийстве.
        - Договорились, - согласно бросил я и скрылся в покоях.
        - Кто приходил? - с живым интересом спросила Ленаэль, заполучив хмурый взгляд Каринэль.
        - Доставка. Ошиблись дверью. Приносили вибраторы какой-то любопытной эльфийке, - буркнул я под натянутый смешок вампирши и злобное шипение Ленки. Потом достал телефон и набрал номер Макса.
        - Да, Матвей, слушаю, - после первого же гудка раздался его настороженный голос.
        - Привет, дружище. Как отдыхается? - дружелюбно спросил я, присев на стул.
        - Я в тренажёрном зале, - ответил он на фоне громыхания железа.
        - Мария рядом? - многозначительно уточнил я, покосившись на эльфиек. У тех от любопытства уши ещё больше вытянулись, а сами они смотрели куда угодно, только не на меня. Типа, мы вообще не прислушиваемся.
        - Нет, - удивлённо ответил тот. - С чего бы ей быть рядом?
        - Тогда как она оденется, скажи ей, что вы оба возвращаетесь на службу. Заскучал я без вас. Чао, - проговорил я и поспешно сбросил вызов.
        - Ого, а у них всё серьёзно, - не сумела сдержаться Ленка, хлопая длинными ресницами. - А так и не скажешь.
        - Ну они же суперагенты. Привыкли шифроваться, - усмехнулся я и свалил в другую комнату.
        Мне надо было дождаться телохранителей и вместе с ними снова посетить ту келью. Раз уж из-за смерти Арама никто не должен покидать монастырь, то я хотя бы попробую принять свой второй лик.
        Мне не пришлось долго ждать своих защитников. Уже через десяток минут мне пришла смска от Макса «мы здесь». Отлично. Я взял с кресла дрыхнущего Пышкина и вместе с ним покинул комнату.
        Телохранители предсказуемо обнаружились в коридоре. И они были не одни. Возле них настойчиво кружила Ленаэль, словно пчела около ароматных цветов, полных сладчайшего нектара.
        - …Нет, мы не встречаемся, - холодно произнёс парень, глядя на эльфийку, а затем покосился на меня.
        - Конечно, конечно, - проворковала Ленка и многозначительно подмигнула ему. Дескать, ты можешь говорить всё, что угодно, но я-то знаю правду.
        Мария же внимательным взглядом окинула ушастую и следом посмотрела на меня. Её взор был мрачным и даже злым. Я вздрогнул. Чего это она? Но в следующий миг в глазах девушки уже лучилось дружелюбие. Я опять вздрогнул. Только теперь из-за резкой перемены, произошедшей с Марией. Неужели я настолько сильно её обидел своим решением дать ей «выходной»? Или дело в чём-то другом. Может, Макс ей что-то наплёл? Надо бы выяснить. Но сперва я шикнул на Ленку:
        - Отстань от людей.
        - А что я? Я просто хочу помочь, - фыркнула она, окатив меня недружелюбным взглядом.
        - Макс, Мария, за мной, - приказал я и энергичной походкой двинулся по коридору, держа на руках зевающего во всю пасть Пышкина.
        Ленка что-то недовольно пробурчала мне вслед и пошла в свои покои. А я подозвал к себе Макса. И когда он подошёл, то тихонько прошептал:
        - Ты что Марии передал? У неё сейчас был такой взгляд, словно она убить меня хочет.
        - Просто сказал, что вы нас ждёте, - ответит тот, вроде бы честно.
        - И всё? - подозрительно сощурил я глаза, принявшись подниматься по лестнице.
        - Да. Я как её увидел, только это и сказал, - проронил защитник.
        - В смысле, увидел? Ты ей не звонил?
        - У меня нет номера телефона Марии. Я её случайно встретил в коридоре, когда шёл к Иерониму. У него записаны все номера членов ордена и комнаты, в которых они проживают, - объяснил мужчина.
        - Тогда всё понятно, - пробормотал я.
        Кажется, девушка и правда обиделась на «выходной». Ей, видимо, не хило досталось от Константина. Он же скор на расправу. Да ещё и последний раз мы с ним расстались весьма скверно. Магистр тогда рассерженной пулей вылетел из тюрьмы. Надо будет подбросить Марии в качестве извинений что-нибудь позитивное.
        Пока же я оставил телохранителей возле двери той самой кельи и вошёл внутрь. Похоже, с прошлого раза здесь никого не было. Стул стоял на том же месте. И даже оконные шторы пребывали в том же положении.
        Пышкин запрыгнул на подоконник, убедился, что на карнизе никого нет, и прошептал:
        - Опять эксперименты с телом?
        - Угу, - кивнул я и вытянулся на жёсткой кровати. - Наблюдай.
        - Я - сама внимательность, - азартно проговорил кот, начав возбуждённо размахивать хвостом.
        Я закрыл глаза и попытался расслабиться. Но мысли о смерти Арама не давали мне покоя. Если его убили из-за храмов, то к этой смерти могли приложить руку последователи демона или он сам. Но если убийца вампира посчитал, что он по полной программе будет сотрудничать с орденом, то его могли убрать из-за боязни того, что Арам как-то навредит всему сообществу монстров.
        Неожиданно от тяжёлых раздумий меня отвлёк Пышкин:
        - Ну ты долго? Когда уже светиться начнёшь? Я вообще-то жду и не молодею. У меня для кота и так почтенный возраст.
        - Не бурчи, - проронил я и глубоко вздохнул, очищая сознание. Вроде бы помогло. Мысли постепенно улетучивались на юг в тёплые страны, я погружался внутрь себя, исследуя тело. И на сей раз у меня гораздо быстрее получилось почувствовать щекотку в пальцах и в районе лопаток. Даже больше того - щекотка переходила в лёгкое покалывание, а то в болезненные спазмы. Мне стало сложнее контролировать себя. Разум пытался скинуть некое оцепенение, чтобы уйти от боли. И я хрен его знает, чем бы всё это закончилось, если бы не Пышкин…
        Он вдруг громко и злобно заурчал. Ударил меня когтями по руке и спрыгнул на пол. Я тотчас открыл глаза, готовясь гневно отчитать кота, но осёкся. Краем глаза, я заметил приоткрытую дверь и стоящую боком Марию. Она сжимала в ладони пистолет с глушителем. И её рука оказалась недвусмысленно вытянута в мою сторону.
        Я даже не успел удивиться или что-то спросить. Моё шестое чувство взвыло дурным голосом. И я скатился с кровати, больно ударившись рёбрами об каменный пол. В ту же секунду прозвучал хлопок выстрела, и подушка выбросила в воздух сноп белых перьев.
        Следующий выстрел пришёлся в пол, где я лежал. Благо, что мне удалось секундой ранее шмыгнуть в другую сторону. Пуля выбила из камней лишь злые искры. А я оказался вне видимости Марии за дверью. Но та незамедлительно распахнула её пинком ноги и наставила на меня пистолет.
        Всё. Конец. Прятаться мне негде. Да и расстояние слишком маленькое. Я лишь успел увидеть Макса, лежащего в луже крови. И уже через мгновение из дула пистолета выпорхнула свинцовая «птичка». Я рефлекторно закрылся рукой, всем своим нутром ощущая дикое желание жить.
        И тут произошёл целый калейдоскоп одновременных событий. Пышкин рыжей пружиной взвился в воздух и с пронзительным воплем вцепился зубами в ту руку Марии, которой она сжимала оружие. А я почувствовал ужасную резь в спине и увидел перед собой кожистое, светящееся крыло. Пуля попала в одну из тонких костей крыла и слегка изменила траекторию. Она не вонзилась мне в сердце, а прошла чуть левее, прошив рёбра.
        Я зашипел от боли и непроизвольно захлопал крыльями… своими крыльями. Мощно затрепетали занавески, в воздух взлетела пыль, а Мария непроизвольно закрыла глаза. Её пистолет уже лежал на полу, а Пышкин застыл рядом с ним, воинственно распушив хвост. Пару секунд назад ему удалось обезоружить девушки. И сейчас она злобно сморщилась, а затем рванула по коридору. Я, не раздумывая, помчался за ней. Да только новое обличие сразу же сыграло против меня. Мне не повезло удариться крылом об косяк двери, а потом я запнулся ногой об ногу. Грохнулся на пол и увидел, что из моих ботинок выглядываю когти, насквозь прошившие кожзам.
        - Твою мать! - ошарашенно выпалил я.
        - Я за ней! - азартно бросил Пышкин, перепрыгнул через меня и понёсся за стремительно убегающей Марией.
        - Стой! Она же тебя убьёт! - отчаянно заорал я, вытянув в его сторону руку. Твою ети! У меня и пальцы рук заканчивались загнутыми трехсантиметровыми когтями.
        - Бог не выдаст, свинья не съест! - выдал кот и скрылся на лестнице следом за девушкой.
        - Надеюсь… - жарко проронил я и перевёл взволнованный взгляд на Макса. Тот лежал в луже крови и слабо хрипел. И что самое страшное - чуть выше его левой брови темнело чёрное пулевое отверстие. Ему срочно нужна была медицинская помощь. Хотя, какая медицинская с такой-то раной? Магическая! Так, у кого сейчас щепка Креста господнего?! У Константина!
        Я молниеносно достал телефон, с трудом когтями отыскал в списке его номер и позвонил.
        - Да, - раздался его холодный голос.
        - Срочно на четвёртый этаж вместе с щепкой! Мария ранила в голову Макса! Быстрее, пока он ещё жив! - в панике проверещал я, встав на колени.
        - Плохая шутка, - процедил он.
        - Какая, млять, шутка? - прорычал я. - Ты слышишь в моём голосе смех?!
        - Мария сидит рядом со мной, - огорошил меня магистр. - И она здесь уже полчаса.
        - Как? - выдохнул я и тотчас прострекотал, мудро решив потом разгадывать загадки: - Бери её, щепку, и на четвёртый этаж.
        - Но если это шутк…
        Я не дал ему договорить, сбросив вызов. Надеюсь, они успеют. А мне бы не помешало принять человеческий вид. Что-то мне не хочется демонстрировать свою вторую внешность. А она впечатляла. Когти - шикарные, кожа тела стала бледной, как у поганки, а крылья - чуток светились. Интересно, какой у меня размах? Я расправил крылья. И они кончиками задели стены коридора. А тот имел в ширину метра четыре. Ладно, хорош экспериментировать.
        Я закрыл глаза, сконцентрировался на крыльях и мысленно приказал им скрыться под лопатками. Авось, это так работает. И как ни странно, у меня получилось. Я действовал наугад, но крылья и даже когти исчезли. Наверно, я знаю, как ими управлять на каком-то подсознательном уровне, передавшимся мне с кровью отца. Вот только крылья исчезли с ощутимой вспышкой боли, пронзившей всю спину. А пальцы рук и ног чуть ли не вывернуло наизнанку.
        - М-м-м, - зашипел я, повалился на пол и скрючился в позе эмбриона.
        А ведь у меня ещё и рёбра болели. Между ними красовалась сквозная огнестрельная рана. Хорошо хоть пуля ничего не задела и вышла из моей многострадальной спины. Но боль от раны стала нарастать, пропорционально покидающему меня адреналину.
        - Матвей! - раздался взволнованный возглас Марии.
        Я вздрогнул и с толикой страха глянул в конец коридора. Оттуда ко мне бежали Мария и Константин. Магистр на бегу доставал из кармана футляр.
        - Ему, ему окажите помощь! - прохрипел я, ткнув пальцем в сторону Макса. А то, кажется, инквизитор хотел сперва заняться мной. Его внимательный взор сразу заметил мою рану. Но он практически мгновенно понял, что она не смертельная, и упал на колени возле Макса. Извлёк из футляра щепку и прижал её ко лбу парня.
        Я в это время встал на ноги, использовав стену в качестве опоры. И бочком-бочком отошёл от Марии, которая тревожно смотрела на Макса. У того из пулевого отверстия во лбу медленно вышел кусок свинца и упал в покрывшуюся тонкой коркой лужу. Следом рана затянулась, и остался лишь бледно-розовый след молодой кожи. А сам парень застонал, но глаза не открыл.
        - Он будет жить? - лихорадочно спросил я, прижимая ладонь к своим рёбрам.
        - Скорее всего, - равнодушно проговорил Константин, принял вертикальное положение, отряхнул колени и приказал: - Рассказывай.
        Я заколебался. А что если магистр с Марией решили разыграть какую-то хитрую комбинацию? Или я себя накручиваю. Мой внимательный взор впился в девушку. У той на щеках разлился красный лихорадочный румянец, глаза взволнованно блестели, а на руке не было следа укуса Пышкина. Да и сейчас на ней оказался костюм другого цвета.
        И тогда я решился рассказать Константину правду, начиная с сегодняшнего утра, когда позвонил Максу. Конечно, я не упомянул о своих экспериментах и смерти Арама.
        Магистр выслушал меня, молча взвалил на плечо безвольное тело Макса и твёрдо проронил:
        - Все за мной. И не отставайте. В монастыре завёлся мимик.
        - Мимик? - выдохнул я, послушно потопав за инквизитором.
        - У тебя проблемы со слухом? - рыкнул Константин. - Мимик. Это существо способное полностью копировать внешность.
        - Охренеть, - проронил я.
        - Попробуем вычислить его по камерам. И, похоже, мимик для чего-то сегодня убил Арама. Я понимаю, почему он приходил за тобой. Но при чём здесь вампир? - задался вопросом магистр и остро посмотрел на меня. Я пожал плечами. Константин продолжил: - Странно. Очень странно. А что ты делал в келье?
        - Думал… в одиночестве, - хмуро ответил я.
        - А что с твоими ботинками? - заметил дыры глазастый инквизитор.
        - Порвались. Китайские, - проворчал я и с радостью увидел Пышкина, выметнувшегося с лестничной площадки.
        Он резко остановился, увидев Марию, потом потянул носом и расслабился.
        - Откуда здесь твой кот? - удивился инквизитор, приподняв брови.
        - Я люблю думать, поглаживая кота. А когда началась вся эта заварушка, он испугался и убежал, - объяснил я, получив возмущённый взгляд Пышкина.
        Магистр недоверчиво посмотрел на меня и стал спускаться по лестнице. А я взял кота на руки и тихонько шепнул:
        - Ну?
        - Ушла. Она закрыла дверь на третьем этаже. А у меня же лапки, - расстроенно прошипел Пышкин и следом с интересом спросил: - Кто это был? Та Мария пахла не так, как эта.
        - Потом объясню, - прошептал я, еле размыкая губы. А то вдруг идущая позади меня девушка что-то да расслышит. Мне всё меньше и меньше хочется выдавать свои секреты. Вот если бы не Пышкин, то мимик точно застрелил бы меня. Да я и так выжил лишь чудом, благодаря стечению обстоятельств. Мне тупо повезло, что одна из костей крыла изменила траекторию полёта пули…
        Глава 11
        Так и не пришедшего в себя бедолагу Макса мы оставили в лазарете, а потом потопали все вчетвером, включая кота, к архимагистру. По пути Константин позвонил ему и рассказал о произошедшем.
        Но так просто мы к главе ордена не попали. Секретарша не пустила. Оказывается, Никодим собрал срочное совещание, на котором присутствовали лишь те, кто отвечал за безопасность монастыря. Нам пришлось полчаса ждать в приёмной и лишь после этого наш квартет зашёл в его кабинет.
        - О, кот! - удивлённо выдохнул старик, увидев Пышкина.
        А тот тихонько прошипел, дёрнувшись на моих руках:
        - О, архимагистр.
        - Т-с-с, - легонько выдохнул я и занял место на диване.
        Мария стремительно присела рядом со мной, а магистр по-хозяйски оседлал стул возле стола Никодима и сразу же атаковал его вопрос в лоб:
        - Что-то выяснили о мимике?
        - Пока мы знаем лишь то, что он где-то в монастыре, - поморщившись, ответил старик и следом конструктивно добавил: - Камеры засняли псевдо-Марию, но потом мимик зашёл в комнату и переоделся. В коридор уже выбрался инквизитор Александр. Он был облачён в стандартный чёрный костюм. А в такой одежде ходит чуть ли не половина ордена. Так что мимик просто менял внешность и затерялся в столовой.
        - Плохо, - нахмурился магистр и стал нервно барабанить пальцами по столу. - Как мы его найдём? Ангелу грозит опасность. Он пришёл за ним. Но на кого работает мимик? На демона? На кого-то из патриархов нелюдей? Почему он убил Арама? С какого бока здесь этот вампир?
        - Я не знаю, - развёл руками старик. И на его морщинистом лице не дрогнул ни один мускул. - Но мне мыслится, что в ближайшее время кто-нибудь придумает способ отыскать мимика…
        - Эм… - промычал я и поднял руку. - Кажется, я уже кое-что придумал.
        - Да? - вопросительно уставился на меня архимагистр и удивлённо хмыкнул.
        - Запах. Вряд ли мимик может подделать запах копируемого им разумного, - логично выдал я, основываясь на словах Пышкина. - И у нас есть одежда мимика. Та, в которой он изображал Марию.
        - Ты меня удивляешь! - своеобразно похвалил меня Константин и резво вскочил на ноги. - Нам нужны собаки-ищейки! Архимагистр, позвольте мне возглавить операцию по поимке мимика.
        - Позволяю, - махнул тот кистью и кивнул головой. - Только поезжай за собаками вместе с Марией. Больше никого не бери. А то вдруг ты вывезешь из монастыря мимика. Сейчас никто не имеет права покидать монастырь, но для тебя и Марии я сделаю исключение.
        - Благодарю! - искренне выдохнул Константин, призывно махнул девушке и пулей выскочил из кабинета. Мария едва успела вылететь за ним.
        В помещении сразу стало спокойнее. Никодим откинулся на спинку кресла, указал мне рукой на освободившийся стул и устало проговорил:
        - Присаживайся поближе, а то мне не хочется напрягать голосовые связки.
        Я выполнил его приказ, уселся на стул и задумчиво прошептал, положив руки на стол:
        - Так на кого работает мимик? Ваши предположения, архимагистр?
        - На демона, - поколебавшись, произнёс старик и потёр скрюченными пальцами глазные яблоки с полопавшимися капиллярами. - Если бы мимика послали патриархи нелюдей, то он бы в первую очередь убрал меня.
        - Но если мимик слуга демона, то почему он сразу же не шлёпнул меня? Зачем первым убил Арама? - выявил я нестыковку и вопросительно изогнул бровь.
        - Вампир явно знал что-то ещё о демонах, поэтому его и убили. И тебя бы убили, если бы не случайность… Что, говоришь, произошло в той келье? - с интересом спросил Никодим и внимательно уставился на меня.
        - Если бы не он, то мимик застрелил бы меня, - я ткнул пальцем в сторону дивана, на котором беззастенчиво развалился Пышкин. - Кот зашипел, когда дверь открылась. И я сумел среагировать. Но мне всё равно досталось. Благо, щепка убрала рану.
        - Занимательный у тебя кот, - хмыкнул старик, скользнув ласковым взглядом по Пышкину. - Если судить по камерам, то он даже бросился в погоню за лже-Марией.
        - Я его просто воспитал как бойцовскую собаку, - невнятно пробормотал я и поспешно сменил скользкую тему: - А как мимик понял, что Арам сотрудничает с орденом? Об этом знал лишь я, вы и Третий. Ну и в теории Первый со Вторым могли догадаться.
        - Секретарша, - сразу же бросил старик и тяжело вздохнул.
        - Секретарша? - удивился я, приподняв брови до потолка.
        - Именно. Помнишь ту ночь, когда ты возвратился ко мне от Арама? - спросил Никодим, хотя только склерозник мог забыть её.
        - Угу. Ваша секретарша тогда в приёмной сидела. Но я, если честно, на неё внимания совсем не обратил, - пожал я плечами.
        - А зря. Это уже был мимик. Потому что моя настоящая секретарша ушла примерно в тот момент, когда ты вышел из моего кабинета и помчался к Араму рассказывать условия сделки. Получается, когда ты вернулся в приёмной сидел мимик. И я так полагаю, что он банально подслушал нас, а затем утром убрал наш единственный источник информации о демонах. Он бы и тебя убрал, если бы не это усатое чудо, - старик снова с нежностью глянул на Пышкина. Кажется, он заядлый кошатник.
        - Но почему мимик не убил меня той же ночью? - опять удивился я.
        - Может, ждал более удобного момента? Или демон ещё не дал приказ на твоё устранение? - предположил Никодим. - У меня есть подозрение, что мимик в монастыре уже не первый день. Скорее всего, демон прислал его к нам сразу после битвы на складе. Так что у мимика явно и раньше были возможности убрать тебя.
        - Дела-а-а, - сокрушённо протянул я, покачав головой. - А как вы узнали о секретарше?
        - Я проверил её сразу же после того, как Константин сообщил мне о мимике. Оказывается, я самолично отпустил её минувшей ночью. Чего, как ты понимаешь, я не делал.
        - Как всё запутано-о-о-о… - промычал я. У меня уже голова разрывалась.
        - И не только запутано. Игры кончились, мой мальчик. Демон настроен решительно. Он перестал соблюдать правила и решил убить тебя не своими руками, а через мимика, - мрачно изрёк архимагистр и пожевал сухие губы.
        - Справедливости ради стоит заметить, что я первым нарушил правила, втянув в нашу вражду орден, - невесело проговорил я и испустил тяжёлый вздох. - С другой стороны - если бы не орден, то Матвеюшка уже бы сложил свою буйную головушку.
        - Верно, - не преминул заметить старик и добавил: - Ну, кажется, мы всё выяснили. Возвращайся в свои покои и никого не впускай. Я позвоню, когда всё будет закончено.
        - Хорошо, - благодарно кивнул я и встал со стула.
        Рука архимагистра исчезла под столом. И буквально через секунду из-за неприметной двери вышел наголо бритый амбал с челюстью, напоминающей экскаваторный ковш.
        - Сопроводишь Матвея до его покоев и останешься охранять, - строго сказал ему Никодим и внушительно глянул на меня. - Если кого-то встретите в коридоре, то будьте осторожны. Я приказал всем разойтись по своим комнатам. И если что - то за тобой будут наблюдать через камеры. Мимик может повторить своё нападение.
        - Спасибо за заботу, - искренне поблагодарил я старика, взял на руки Пышкина и вместе с новым телохранителем покинул кабинет.
        В приёмной сидела хмурая секретарша и мужчина в классическом костюме. Кажись, охранник. Похоже, архимагистр всё-таки не всех разогнал по комнатам, но те, кто остались, должны были держаться минимум по двое. Разумно.
        Я приветливо кивнул секретарше и прошёл мимо. Телохранитель грузно потопал за мной, напоминая носорога.
        - У тебя ствол есть? - спросил я у него.
        Тот молча расстегнул пиджак, продемонстрировав «беретту». Она покоилась в кобуре под левой подмышкой. Отлично. Если вдруг объявится мимик, то у нас хотя бы есть пистолет. Ну и мои способности.
        Подобные мысли подбодрили меня и я продолжил путь. Коридоры оказались пусты, как и лестница, по которой мы спускались. А в воздухе подрагивало напряжение. Оно настойчиво кусало мои нервы. А тут ещё кот вывернулся из моих рук и спрыгнул на ступеньку.
        - Ты чего? - недовольно бросил я ему, сдвинув брови над переносицей.
        А тот многозначительно посмотрел на меня, демонстративно потянул носом воздух и глянул в сторону третьего этажа. Я заколебался. Кажется, Пышкин почуял мимика или пока не почуял, но рассчитывает найти его по запаху. Хм… а я ведь даже не знал, что он на такое способен. Но стоит ли мне рисковать? Может, предоставить поимку мимика Константину?
        - Матвей, вы почему остановились? - насторожился телохранитель, зыркая по сторонам маленькими глазками.
        - Ты как насчёт премии или внеочередного звания? - спросил я, облизав губы.
        - Не понял, - нахмурился тот.
        - Иди за мной и держи руку недалеко от пистолета, - приказал я и решительно двинулся за котом.
        Шкаф не стал мне перечить и потопал за мной. А кот меж тем, задрав хвост, шёл мимо дверей и нюхал воздух. Где-то он останавливался и принюхивался несколько секунд, а где-то уверенно проходил мимо.
        Я потихонечку начал волноваться и сомневаться в своём решении поймать мимика. Но что если он успеет куда-то свалить, пока Константин добывает собак-ищеек? Я же потом вообще не усну. Мне везде будут мерещиться прихвостни демона.
        В это время кот вышел на другую лестницу, повертел головой и стал спускаться. Мы послушно двинулись за ним.
        Пышкин же добрался до второго этажа и тут замер возле ничем не примечательной двери. Он сунул под неё нос, а затем уверенно глянул на меня и отошёл от двери.
        Я свистящим шёпотом спросил у телохранителя:
        - Тебя как зовут?
        - Михаил, - прогудел тот, понизив голос.
        - Слушай, Михан, за этой дверью, скорее всего, мимик, так что вытаскивай свою пушку и будь настороже. Только не убивай его. Лучше в ногу ему шмальни, - проинструктировал я мужчину.
        - Так надо же сообщить главному, если там мимик, - торопливо проговорил телохранитель. - Лучше вызвать подкрепление.
        - Сами справимся, - резко сказал я. - Но действуем аккуратно.
        Я не мог допустить смерти мимика. Он может знать, где находится демон. Да и ещё много чего может знать. Поэтому я первым хотел поговорить с ним. Вдруг он может рассказать мне то, что не следует знать инквизиторам? Из-за этого я и рисковал.
        - Но архимагистр приказал сразу сообщить о мимике, если его кто-то найдёт, - упёрся мужчина и нахмурил брови.
        - Мы его ещё не нашли, - отрезал я и решительно бросил: - Я сейчас открываю дверь, а ты влетаешь туда чёрным коршуном и сразу берёшь на мушку любого, кто там находится, даже если это сам Никодим. Усёк?
        - Усёк, - хмуро проронил телохранитель, вытащив из кобуры пистолет.
        Так, время пошло. Тот, кто наблюдает за камерами, явно заинтересуется тем, что мы тут делаем, а дальше события будут развиваться вполне предсказуемым образом… К нам отправят бойцов, который не дадут мне пообщаться по душам с мимиком. Михаила я смогу выставить за дверь, а вот их… вряд ли.
        Я не стал тратить драгоценные секунды. Повернул щёлкнувшую ручку и настежь распахнул дверь. Михаил тотчас залетел в комнату точно буйвол. И изнутри раздался истошный женский визг, резанувший по ушам. Я ворвался в помещение следом за телохранителем и увидел довольно скромную жилую комнату. В её углу стояла перепуганная горничная лет сорока. А рядом с ней на столике покоился серебряный поднос с графином воды. Мне такой постоянно приносят в покои.
        - Что происходит? Что я сделала? - залепетала женщина, широко распахнутыми глазами уставившись на пистолет. Тот смотрел точно на неё. А Михаил грозно играл желваками. Выражение его лица даже меня проняло, а горничная вдруг плаксиво выдала: - Уберите пистолет… пожалуйста… я боюсь… Я уже столько лет служу в монастыре…
        - Сколько? Неделю? - насмешливо бросил я, покосившись на кота. Тот недвусмысленно выгнул спину дугой, пронзая горничную яростным взглядом. - Михаил, прострели-ка ей коленную чашечку.
        - А если вы ошибаетесь? - пробормотал он, сглотнув слюну.
        Я не успел ему ответить. Физиономия женщины злобно исказилась, а сама она схватила со стола тяжёлую вазу с цветами и швырнула её в Михаила. Всё произошло настолько быстро, что телохранитель даже крякнуть не успел. Ваза ударила его в лоб, разлетелась на несколько крупных осколков - и тот с грохотом рухнул на спину в ореоле рассыпавшихся цветов.
        Пистолет упал на ковёр рядом с Михаилом. И я с места рванул к нему. Краем глаза я заметил, что фигура горничной поплыла, а одежда стала трещать на появляющихся чудовищных мышцах. Мимик преображался очень быстро. Он явно был не новичок.
        И когда мои пальцы схватили рукоять «беретты» тварь уже превратилась в краснокожего демона в обрывках одежды горничной. Выглядел он нелепо, но устрашающе. Внешне это был тот самый демон, с которым у нас многолетняя вражда. Я даже на миг подумал: а что если и не было никакого мимика? Что если просто демон научился принимать другие обличия? Но в следующий миг мне стало не до размышлений на эту тему…
        Противник бросился на меня, а я попытался выстрелить в него, но нелюдь кончиком крыла выбил у меня из рук пистолет. Тот отлетел к окну и закатился под кресло. Твою мать! Демон с горящими от ярости глазами сбил меня с ног, и мы смачно упали на пол. Тут же истошно взвыло шестое чувство. И я, изобразив змею, сумел откатиться в сторону. Когти монстра пронеслись в считаных сантиметрах от моей головы, зацепив ухо.
        Я зашипел от боли, а затем закрыл глаза и сумел вызвать свой второй облик. Вероятно, из-за бушующего в крови адреналина у меня это получилось сделать крайне быстро. Тотчас мои крылья разорвали на спине футболку, а когти на ногах пропороли очередные ботинки. Демон или мимик резко отпрыгнул, разрывая дистанцию. Похоже, он испугался меня. И теперь уже я бросился на него, завладев инициативой.
        Нелюдь принялся злобно шипеть, отмахиваться острейшими когтями и бить меня крыльями. А я орудовал лишь когтями, да и то довольно неумело. Крыльями-то я вообще не умел сражаться. Противник довольно быстро исполосовал порезами мою грудь и руки. На пол закапала кровь. А в глазах вражины появилось торжество. Но я всё равно не отступал, хотя от потери крови меня уже начало пошатывать. И мне даже удалось прижать монстра к резному шкафу. Но, наверное, я бы всё равно проиграл если бы не усатое чудо…
        Пышкин верно оценил ситуацию, вскарабкался на шкаф и столкнул с него мраморный бюст какого-то лысого мужика. И тот упал прямо на голову моего противника. Он вздрогнул, его глаза закатились, и нелюдь с глухим вздохом рухнула на пол. По его черепу заструился ручеёк крови, но он был жив. Просто потерял сознание. А лишившись связи с реальностью, чудовище стало превращаться в высокую статную женщину с белыми волосами и бровями.
        - Всё-таки мимик и демон это разные персонажи, - с трудом прохрипел я, а потом перевёл взор на довольного кота. - Пышкин, ты в очередной раз спас меня. Благодарствую.
        Тот сел на толстую задницу и залихватски отсалютовал задней лапой. А я навис над мимиком и ощутил некое разочарование. Мне до зубовного скрежета хотелось выпить её кровь, ведь маленький тюбик с амброзией всегда хранился в моих штанах, но я понимал, что информация важнее. Вот только мимик без сознания. А потом когда она придёт в себя, то сможет рассказать инквизиторам о том, что я научился принимать другой облик. Но опять же - информация важнее…
        - Твою мать! - зло исторг я из пересохшего горла, быстро превратился в квартерона и наткнулся взглядом на графин. Да, это то, что мне сейчас нужно. Я схватил его и жадно сделал несколько глотков холодной воды. Она пронеслась по пищеводу и осела в желудке. А во рту остался какой-то странный привкус… Он раздражал горло…
        Глава 12
        Неожиданно в моём животе громко забурчало и появилась нарастающая острая боль. Я непроизвольно согнулся и застонал сквозь зубы.
        - Моть, ты чего?! - тревожно выпалил Пышкин и мягко спрыгнул со шкафа.
        - Не знаю… - с трудом прохрипел я, видя перед собой размытый рисунок ковра. Зрение стремительно пропадало, а перепуганные крики кота превратились в невнятное бормотание. Я уже мало, что соображал. И даже, когда я рухнул на пол, то не почувствовал удара. Моё тело стали выкручивать судороги, а изо рта пошла пена… А затем сознание трусливо оставило меня. Я погрузился во тьму. Она окутала меня точно пушистое одеяло. Неужели я так тупо умер?
        Но вскоре что-то начало происходить… что-то странное… до моих ушей донёсся приглушённый звон металла, тяжёлые шаги и прерывистое дыхание множества разумных.
        В следующий миг мои глаза распахнулись - и я с изумлением увидел впереди себя закованного в стальную броню человека. Он в числе прочих людей в темноте спускался по крутым подземным ступеням. На его голове красовался остроконечный шлем русских витязей, а за спиной висел каплевидный щит.
        Позади меня тоже шли разумные. Их глаза тускло светились голубым светом. Я сумел рассмотреть гордые лица с решительно сжатыми губами и мечи в ножнах.
        Конечно же, мне отчаянно захотелось спросить у ближайших людей, что вообще происходит? Но я не смог открыть рот. Он просто не слушался меня. Да и ногами я работал как-то неосознанно.
        И только спустя пару минут попыток и лихорадочных метаний мой мозг уразумел, что я вообще не хозяин этому телу, а кто-то вроде стороннего наблюдателя.
        Тут-то мне в голову и пришла логичная мысль, что я до сих пор лежу без сознания, а может и помер, а вокруг меня - бред. Правда, этот бред был каким-то очень реальным. Я хоть и не управлял телом, но чувствовал вес доспехов, запахи, витающие в воздухе, и напряжение, царящее среди людей.
        Ну а вскоре я узнал то место, по которому мы шли. В этом мне помогла каменная дверь, исписанная рунами. Твою мать, я снова в храме демонов! Но здесь уже было не так уж и пыльно. Да и дверь не казалась особо старинной!
        Я стоял на ступенях и со жгучим любопытством наблюдал за действиями своих соратников. Один из них снял латную перчатку без кончиков пальцев, полоснул себя ножом по руке и стал кровью выводить символы на двери. Его кровь хоть и была красной, но светилась всё тем же голубым сиянием. И я заметил, что его кираса имела довольно большие прорези на спине. Зачем? Твою мать, что-то я туплю! Конечно же, для крыльев! Вокруг меня ангелы! Охренеть!
        Между тем руны на двери полыхнули. И ангел, который вывел их, прошептал:
        - Все помнят для чего мы явились сюда?
        Разумные кивнули, в том числе и мой аватар. После этого ангелы рванули дверь и молча ворвались в храм. Внутри стояли десятки чаш на треногах. И в них плясали языки пламени. А воздух пах маслом. Помимо чаш тут обнаружились десятки демонов. Все они были в чёрных мантиях, но как только твари увидели нас, то сразу же стали принимать свои рогато-когтистые обличия.
        Ангелы же со слитным криком «ура-а-а-а», заметавшимся между колоннами, бросились на них.
        Завязалась яростная, кровавая битва. Храм стали оглашать звон стали, рычание демонов, крики ангелов, хрипы умирающих и шелест магии немногочисленного живого оружия. А пол стремительно покрывался лужами крови и отрубленными конечностям.
        Ангел, в теле которого я оказался, сражался обычным мечом и когтями левой руки. Он умел частично трансформировать тело. И когда надо было, он отращивал крылья, чтобы ударить ими врага или отлететь на безопасное расстояние. Но по большей части он их берег. Всё-таки в такой свалке довольно легко потерять мягкие, незащищённые крылья.
        Подобная предусмотрительность нисколько не снижала боевых качеств ангела. Он рубился умело и отчаянно. Кровь демонов летела во все стороны, попадая нам в лицо. Аватар порой стирал её тыльной стороной ладони и продолжал яростно кромсать демонов. А тех всё прибавлялось и прибавлялось. Они лезли из смежных помещений. И появлялись даже демоны в доспехах крова-красного цвета.
        Мой аватар вдруг хрипло выкрикнул, откинув ногой тело очередного поверженного врага:
        - Они отворили врата! Надо запереть их! За мной!!!
        Ангел рьяно ринулся в сторону шестиугольной комнаты. Я помнил, что она находится именно там. И за ним ломанулись другие ангелы. Они бронированным тараном сметали демонов, но и сами падали ранеными и убитыми. Повсюду трещали кости, звучали яростные крики и испуганно трепетало пламя. Некоторые чаши оказались перевёрнуты, и горящее масло разлилось по полу.
        Но ангелов ничто не могло остановить. Они прорвались через зал, завалили трупами коридор и вышли к заветной комнате. Здесь обнаружилось не меньше сотни демонов в доспехах и с алебардами в руках. Они с кипящим в глазах гневом бросились на нас.
        И пока мой аватар ожесточённо бился с врагами, я потрясённым взором осматривал комнату, в которой не оказалось статуи демона, разрывающего ангела. Но обнаружилось то самое гигантское кольцо на каменной подставке. Оно было затянуто извивающимся желто-рыжим пламенем, из которого выходили демоны. А по окружности кольца горели красным цветом кровавые руны.
        Ровно за кольцом возле ямы стояло несколько демонов в мантиях. Они жестоко когтями разрывали глотки грязных, лохматых людей, эльфов, гномов и орков в старинных мешковатых обносках. А затем их тела сбрасывали в яму, в которой громоздилась гора окровавленных трупов. Но обычные разумные не орали и не бунтовали. В их глазах царила рабская покорность и какое-то облегчение, словно они наконец-то обретут покой.
        Между тем атака ангелов стала захлёбываться и выдыхаться. Подкрепление демонов сделало своё дело. Свежие рогатые бойцы переломили ход сражения. И ангелы начали пятиться, теряя соратников. А среди краснокожих стали нарастать ликующие вопли.
        И в этот момент картинка боя начала смазываться, отдаляться. Меня снова накрыла тьма. Но она, по ощущениям, продлилась всего миг.
        Уже через мгновение я открыл глаза и мутным взором увидел стальные прутья клетки.
        - Что за дерьмо? - тихонько просипел я пересохшим горлом.
        Следом мне удалось повернуть пудовую голову и осмотреться. Я в одних трусах лежал в клетке посредине комнаты, оборудованной, как медпункт. Повсюду были шкафчики с лекарствами, светлые тона, мягкий свет, льющийся с потолка, а на обычном стуле обнаружился Константин. Он склонил посеребрённую возрастом голову на грудь и тихонько посапывал носом.
        - Кхам! - громко кашлянул я в кулак и принял сидячее положение, хотя клетка позволяла встать в полный рост.
        Магистр резко распахнул глаза, и его рука метнулась под пиджак. Но заметив меня, он скрестил руки на груди и облегчённо выдохнул:
        - Наконец-то проснулась наша спящая красавица.
        - Долго я был без сознания и почему меня засунули в клетку? - тревожно прохрипел я и следом жарко попросил: - Дай-ка мне попить. Во рту прям пустыня.
        - Ты уже один раз попил, - мрачно проронил Константин, налил воды из кувшина и протянул мне полный бокал. - В том графине был очень сильный яд. Он действует крайне быстро. Чудо, что ты выжил.
        - Угу, - живо бросил я, жадно выхлебал всю воду и передал мысленный привет на тот свет бабке из Питера, чья кровь дала мне способность бороться с ядами. Возможно, благодаря ей я и выжил.
        - Похоже, мимик хотел отнести графин в твои покои, но ему даже не пришлось идти. Ты же сам выпил отравленную воду? - с усмешкой спросил магистр, приподняв бровь.
        - Ага. Какая, млять, ирония, - хмуро признался я, вытерев ладонью губы. - Ну а почему я в клетке? Меня больше некуда было положить? Мест не оказалось?
        - Возможно для тебя это не новость, но ты способен превращаться в ангела, - проговорил Константин и впился в меня внимательным взглядом.
        - Да ну? - вытаращил я глаза. - Не шутите?
        Тот поколебался, но вроде бы поверил мне, и сказал:
        - Не шучу. Пока ты находился без сознания, твоё тело отращивало крылья и когти. И ты, продолжая пребывать в забытье, начинал ими очень активно орудовать, словно сражался с кем-то. Нам пришлось поместить тебя в клетку, чтобы ты ненароком никого не убил.
        - Вот это поворот, - промычал я, почесав затылок.
        - И ещё у тебя крылья светились. Правда, потом они перестали светиться, но вот твои глаза… Они начали полыхать голубым даже сквозь веки, - проинформировал меня магистр, закинув ногу на ногу.
        - Охренеть! - непритворно выдохнул я, ошеломлённо приоткрыв рот. Да я же стал, как те ангелы из моего… не знаю чего. Бреда? Видения?
        - Щепка от Креста господнего полностью исцелила тебя, но ты всё равно два дня лежал без сознания, - огорошил меня инквизитор.
        - Целых два дня?! Жесть, - неприятно изумился я и тотчас горячо спросил: - А что с мимиком? Он рассказал, где прячется демон?
        - Нет, - поджал губ собеседник, отрицательно покачал головой и уважительно добавил: - Она проглотила свой собственный язык и задохнулась. Старая школа. Во времена СССР агентов внешней разведки учили подобным трюкам.
        - Твою мать! - разочарованно взвыл я не хуже волка, которому наступили на яйца. - Что же теперь делать?! Мы лишились шикарного источника информации!
        - Отчасти по твоей вине, - обвинил меня магистр, сверкнув холодными глазами. - Зачем ты решил геройствовать? Почему один пошёл к мимику? Надо было сообщить архимагистсру и дождаться подкрепления.
        - Я был не один, а с Михаилом. Он опытный боец, - промычал я, стараясь не встречаться взглядом с Константином. - Да и кто сказал, что вышло бы иначе? Я разобрался с мимиком и преподнёс его вам на блюдечке. Не моя вина, что ваши люди не смогли уберечь её от самоубийства. Да она бы так и так покончила с собой.
        - Да, наверное, - согласно кивнул инквизитор и жёстко добавил, тяжело посмотрев на меня: - Но впредь так не делай. Ясно?
        - Ясно, - нехотя выдал я, отчасти завидуя демону. У него, оказывается, есть очень преданные сторонники. Мимик лишила себя жизни, чтобы не выдавать секретов. Или по какой-то другой причине?
        - Макс тоже сегодня пришёл в себя, - неожиданно обрадовал меня Константин. - Он сказал, что не успел даже глазом моргнуть, а лже-Мария уже выстрелила ему в лоб.
        - Аристарх, надеюсь, наградит его? - поинтересовался я, глядя на то, как магистр встал со стула и подошёл к клетке.
        - Скорее наоборот… Он ведь подвёл его, - сухо произнёс инквизитор и открыл дверь клетки.
        - Жалко. Надо с ним поговорить. Максим мне нравится. Хороший мужик, - искренне пробормотал я и вышел на свободу. Тут даже воздух был слаще и дышалось легче. - Что дальше-то делать будем?
        - Если я правильно понимаю мотивацию демона, то он обязан совершить следующий шаг, так что будем ждать, - задумчиво выдал Константин, расчертив лоб глубокими морщинами. - Конкретно ты будешь ждать в обществе нескольких телохранителей в монастыре. Архимагистр решил, что тебе опасно покидать его.
        - А в нём как будто безопасно, - иронично произнёс я и нашёл взглядом вешалку с классическим чёрным костюмом-тройкой и белой рубашкой. Размер, кажется, мой. Да и ботинки вон стоят. Точно для меня приготовили.
        Я быстро оделся, обулся и в обществе Константина двинулся в свои покои. Пышкин и Каринэль, наверное, сейчас жутко волнуются. Хотя кот с давних пор уверен в том, что я выживу даже в жерле извергающегося вулкана.
        И интуиция меня не подвела. Когда я уже в одиночестве вошёл в покои на меня сразу же радостно бросились Каринэль, Пышкин и… Ленка.
        - Хватит, хватит! - принялся я отбиваться от этой троицы. - Вы чего? Убить меня хотите?
        - Ты так не шути, - строго мне сказала вампирша и недовольно покосилась на эльфийку. Та с широкой улыбкой на устах смотрела на меня. - Мы знаешь как с Пышкиным переживали?
        Кот довольно громко хмыкнул и всем своим видом показал, что он-то не сильно переживал. Скорее его больше интересовало то, кто будет его кормить, если я отправляюсь в Рай.
        - А чего вы переживали? Там отрава-то была ерунда. Вот если бы меня накормили стряпнёй Ленки, тогда бы я точно не выжил, - пошутил я, чтобы разрядить обстановку.
        Вапирша тут же весело рассмеялась со злорадными нотками в голосе, а эльфийка, ничуть не обидевшись, выдала:
        - А мне и не надо уметь готовить. Я могу себе позволить рестораны.
        - Но не сейчас. Ближайшее время нам нельзя покидать монастырь, - проронил я и сел за стол. - Может, чаю попьём? У меня в горле до сих пор першит.
        - Хорошо, - послушно бросила Каринэль и помчалась к телефону, чтобы позвонить на кухню и сделать заказ.
        Ленка же с горящими от любопытства глазами буквально потребовала от меня:
        - Расскажи, что произошло? Нам ничего не сказали. Только приказали не покидать комнаты.
        - Как только чай принесут, так сразу всё расскажу, - пообещал я, сложив руки на груди.
        И как только нам прикатили на столике с колёсами чайный сервиз, выпечку и сласти я честно поведал девушкам о том, как мне довелось драться с мимиком, а потом, как я сам себя отравил. Но, наверное, всё это они уже знали от кота. Так что мои слова не стали для них особой новостью. А о своём бреде я, естественно, не стал говорить.
        Ну а после того, как я закончил свой рассказ, Ленка настойчиво попросила меня, сверкая глазами:
        - А покажи крылья…
        - Не получится, - буркнул я, поняв, что до них дошла и эта информация. - Не хочу портить такой замечательный костюм.
        - Так ты разденься! Чего я там не видела? - с усмешкой бросила эльфийка.
        Тотчас от вампирши полыхнуло жаром ревности. У меня аж волосы на руке дыбом встали. Кажется, мне теперь придётся объяснять, что значат слова Ленка.
        А та продолжала меня упрашивать, строя глазки:
        - Ну чего тебе стоит, Моть? Я никогда не видела крылатых существ.
        - И не увидишь, - холодно отчеканила Каринэль, скомкав пальцами скатерть. - Матвей не будет раздеваться. И уж тем более служить в качестве зверушки, которую можно рассматривать. В зверинец сходишь, там и посмотришь.
        - Мотя сам решает, что ему делать, а что - нет, - не менее холодно проговорила Ленка и сощурила глаза.
        В воздухе повисло ощутимое напряжение. Даже стали проскакивать мелкие электрические разряды и запахло озоном. Всё это вызвало у Пышкина искренний интерес. Он запрыгнул на стул, чтобы ему было лучше видно, и приготовился ждать развязку. Я видел по его ехидной физиономии, что он надеется минимум на перебранку, а максимум - на швыряние друг в друга посуды. И судя по физиономиям эльфиек всё к этому и шло.
        Я решил взять инициативу в свои руки и поспешно проговорил:
        - Девочки-красавицы, мне давно хотелось провести один эксперимент… предлагаю вам за ним понаблюдать. Что скажете?
        Пышкин презрительно фыркнул. Он был явно против эксперимента и за драку эльфиек. Но те посмотрели друг на друга и согласно кивнули головами.
        Я удовлетворённо улыбнулся, положил на стол кисть левой руки и закрыл глаза. Интересно, у меня получится частичная трансформация, как у того ангела, в теле которого мне довелось оказаться? Ну, сейчас попробуем. Я сконцентрировался только на кончиках пальцев левой руки, а о спине, ногах и другой руке будто забыл. И уже через пару секунду я услыхал удивлённый вздох Ленки и почувствовал болезненную резь в пальцах.
        Тут же я открыл глаза и с ликованием увидел когти. Получилось! Получилось! Да ещё так просто, словно я точно знал, как производить частичную трансформацию! Хм… может, правда, во мне просыпается память крови? Тогда и битва в храме демонов может быть не бредом, а воспоминанием кого-то из моих далёких предков? Ведь судя по оружию и доспехам ангелов, та битва произошла много сотен лет назад.
        Глава 13
        Вечером того же дня я навестил Макса и искренне поблагодарил его за отважную службу. Парень криво улыбнулся и сказал, что это его работа. Судя по его грустным глазам, он понимал или уже знал, что советник им недоволен. Что ж, потом как-нибудь разыщу Аристарха и перекинусь с ним парой словечек.
        Пока же мне надо было вернуться в свои покои. И во время этого процесса меня сопровождала тройка новых телохранителей с внимательными взглядами, ощупывающими буквально каждый сантиметр пространства.
        Я в их обществе чувствовал себя некомфортно, поэтому искренне обрадовался, когда скрылся за дверью своего логова. Но там меня ждала мрачная Каринэль, зыркающая исподлобья. Я судорожно сглотнул, ожидая, что она начнёт орать на меня из-за Ленки, но всё оказалось несколько иначе.
        Девушка мягко подошла ко мне, нежно обняла и горячо прошептала прямо в моё ухо:
        - Мне нужна кровь. Ты же не забыл, кто я?
        - А тебя опять не вывернет наизнанку? - уточнил я, нахмурив брови. - Тут не достать крови, кроме моей. Даже если мы расскажем Ленке, кто ты такая на самом деле, она своей кровью вряд ли поделится.
        - Мне не нужна её кровь, - возмущённо фыркнула вампирша и тут же добавила: - Я попробую удовлетвориться твоей. И на сей раз выпью совсем немного. Один глоточек.
        - И как мы это провернём? - задался я вопросом и сразу же сам на него ответил: - Под одеялом. Тем более уже пора спать.
        Каринэль согласно кивнула. Мы вырубили свет, завалились на кровать, забрались под одеяло, и там вампирша почти нежно укусила меня за запястье. Правда, потом она судорожно закашлялась. Но из-под одеяла девушка выбралась с такими словами:
        - Кислота. Настоящая кислота. Но бодрит. Спасибо.
        - Обращайся, - усмехнулся я и посмотрел на прокушенное запястье. На нём красовались две небольшие ранки от клыков девушку. Ерунда. Скоро заживёт.
        И с чувством выполненного долга я провалился в сон. А тот снова привёл меня в храм демонов. Я словно увидел вторую серию фантастического сериала…
        Ангелы отступали под яростным натиском демонов. Но вдруг кто-то из соплеменников моего аватара закричал глубоким командным голосом:
        - Вперёд!
        И тут произошло то, что можно назвать хорошо отрепетированным манёвром. Часть ангелов, собрала последние силы и с гневными воплями ринулась на врагов. А другая часть - расправила крылья и стремительно полетела к порталу. В числе последних был и мой аватар.
        Он взмыл в воздух, ловко уклоняясь от атак живого оружия и параллельно отбиваясь обагрёнными кровью мечом, ногами и когтями от демонов, которые тоже взлетели. Я чувствовал, как ему тяжело. Доспехи тянули к полу, крылья работали на пределе возможностей. Да и рогатые твари сумели нанести ангелу несколько мелких ран, из которых сочилась густая кровь.
        Всё же ангел в числе прочих своих товарищей умудрился подлететь к порталу. И вместо того, чтобы попытаться разрушить его, он решительно нырнул в пламя. Оно не обожгло тело крылатого воина. Он спокойно преодолел его и вылетел в титанически огромное помещение из блоков, подобных тем, которые использовали при строительстве пирамид. Я такого никогда в жизни не видел. Здесь могли бы поместить два, а то и три Больших театра. Потолок поднимался на чудовищную высоту, а возле стен на мраморных подставках стояли бронзовые чаши с огнём. Они имели аж по три-четыре метра в диаметре и в них полыхали настоящие костры.
        Длинные языки пламени освещали расположенный в центре помещения каменный пьедестал с широкими ступенями. Возле ступеней выстроилась многометровая яростно гомонящая очередь из демонов в броне. А на самом пьедестале красовалось функционирующее кольцо портала. По обе стороны от него обнаружились два крупных рубина. Каждый из них был больше средних размеров дыньки. И оба они ярко сияли. Рубины оказались заключены в паутину серебряных нитей, которые связывали их с порталом. И ангелы, вылетевшие из портала, сразу же бросились к ним…
        Демоны взревели и ринулись на защиту рубинов. Рогатых в зале оказалась тьма-тьмущая, но никто из них не ожидал гостей с той стороны портала. Они сперва растерялись и лишь затем бросились на ангелов.
        На пьедестале же находилось всего десять демонов: шесть воинов и четверо в мантиях. Последние явно были кем-то вроде операторов, контролирующих работу портала. Они сразу бросились врассыпную при виде озлобленных ангелов, а воины, без раздумий, напали.
        Ангелов было всего пятеро, но они с праведным гневом в глазах зарубились с демонами, словно от этого боя зависела судьба всего мира. В воздухе разнёсся звон металла, и раздались злые крики сражающихся.
        А я, то бишь ангел в чьём теле мне довелось оказаться, ловко прошмыгнул мимо демонов, схватил рубин и дёрнул его на себя. Серебряные нити разорвались, вызвав вопль ужаса у рогатых в мантиях. И в ту же секунду пламя портала стало бледнеть.
        - Получилось! - ликующе заорал один из моих соратников и храбро добавил, наградив меня горячим взглядом: - Уходи! Мы их задержим!
        Я кивнул и с боем прорвался к почти погасшему порталу. Благо, что мне всё-таки удалось пройти на ту сторону, а вот мои товарищи - все до одного полегли на пьедестале. Да и в храме демонов тоже уже всё подходило к концу. Краснокожие жестоко добивали немногочисленных ангелов.
        Но как только рогатые увидели меня, то среди них пробежал взволнованный шепоток:
        - У него священный рубин… у него священный рубин… Великие врата погаснут без него.
        И в качестве доказательства правдивости их слов - портал за моей спиной схлопнулся.
        Демоны разразились лютыми воплями и бросились на меня. А я, воспользовавшись кровью, сочащейся из ран, начал молниеносно выводить перед собой руны. Они зависали прямо в воздухе. Я работал быстро и чётко, не отвлекаясь на лавину противников. И благодаря этому успел закончить заклятие и положил окровавленную ладонь на рубин. Тот ярко вспыхнул. И одновременно с ним засветились руны, которые превратились в огненно-красный огненный овал.
        И я поспешно шагнул в него, услышав наполненные яростью слова:
        - Клянусь предками, я найду тебя и убью! Я буду безжалостно истреблять твоих детей! А если не хватит моих собственных сил, то мои потомки будут лично убивать твоих ничтожных отпрысков, пока твой проклятый род не пресечётся!
        На этом моменте я резко проснулся и уставился в потолок замыленным взором. Моя грудь часто-часто вздымалась, а тело покрылось капельками пота. Каринэль же мирно сопела в подушку, а Пышкин бессовестно развалился на кресле.
        Охренеть! Кажется, я только что побывал в переломном моменте войны между демонами и ангелами. Мой предок утащил рубин, чем лишил рогатых возможности путешествовать через порталы. А потом ещё и сумел свалить с рубином из храма, хотя тот до сих пор опутан заклятиями, не дающими с помощью магии покинуть его. Но мой предок как-то обошёл это обстоятельство. Возможно, благодаря силе рубина. Ведь он воспользовался именно ей во время бегства.
        Но кое-что не сходится… Рунные порталы вполне успешно работают и сейчас. Тогда почему демоны взвыли, когда поняли, что не смогут больше пользоваться гигантским кольцом-порталом? Ну, только если это кольцо не просто портал, а скажем… портал между мирами…
        У меня аж дух захватило от последней мысли. Это же потрясающая информация! Если другие миры и правда существуют и там есть жизнь, то мой личный мир уже никогда не будет прежним! Просто офигеть! Хотя чему я удивляюсь? Я уже столько всего повидал за свои восемнадцать лет, что даже на прилёт НЛО должен реагировать скучающим зевком. Всё же меня немного потряхивало.
        И ведь помимо знания о другом мире, я понял, почему за мной с таким упорством охотится демон. Он явно потомок того самого рогатого, который обещал убить всех потомков моего предка. Ну, теперь хоть ясно из-за чего он так ненавидит меня.
        Но кое-что во всей этой истории осталось в тени. Где магический рубин? У кого он? Демоны вернули его? Или он у ангелов? А может - тупо спрятан? Пока мне известно лишь то, что демон, который охотится за мной, уверен, что я вообще ничего не знаю о местоположении рубина. Он ведь никогда даже не заикался о нём.
        Мда… вопросов - море, а ответов - с гулькин нос. Вот, например, есть ли у ангелов свой мир? Почему началась война с демонами? Можно ли сейчас попасть в другой мир? Где мой отец? И что стало с рубином? И я ещё могу сходу придумать с десяток вопросов, но всё это бессмысленно. Ответы мне могут дать лишь новые видения. Но будут ли они?
        По крайней мере, в эту ночь мне больше ничего не приснилось. Но уже утром меня ждала определённая неожиданность. Я как раз бултыхался в джакузи и тут мне позвонил Бульдог.
        - Слушаю, - настороженно проговорил я, прижав телефон к мокрому уху.
        - Дарова, Стажёр, - наигранно беспечно бросил он. - Как дела? Всех чудовищ перебил?
        - Привет. Да я, если честно, практически не принимаю участия в войне, - не стал я кривить душой, подозревая, что охотник мне позвонил не из-за того, что соскучился.
        - Зато инквизиторы ещё как принимают. Ты в курсе, что в крупных городах ввели комендантский час? - хрипло произнёс он на фоне посигналившей машины. Кажется, Валерон стоял где-то на оживлённой улице.
        - Что-то такое слышал, - соврал я. Мне в последнее время вообще не до того было.
        - А если так дальше пойдёт, то власти введут чрезвычайное положение. Ваша война уже вылилась на улицы, - укоризненно закончил Бульдог.
        Я с неудовольствием отметил, что он сказал «ваша война». Похоже, бравый охотник хотел бы, чтобы её не было.
        - Ты мне звонишь только для того, чтобы обрисовать ситуацию в стране? - холодно спросил я, сдвинув брови над переносицей.
        - Нет. Мне нужна твоя помощь. Только твоя, - твёрдо проговорил Бульдог. - Орден я не хочу впутывать.
        - Что случилось? - заволновался я. Всё-таки Валерон не был для меня чужим человеком.
        - Не по телефону. При встрече расскажу, - громыхнул он и на кого-то зло рявкнул, чтобы проходил быстрее.
        - Со встречей могут возникнуть проблемы, - поморщился я, вспомнив запрет архимагистра Никодима. - Так уж получилось, что мне сейчас лучше не покидать убежище. А если я и покину его, то вокруг меня будет три кольца охраны, несколько танков и Чак Норрис.
        - Ладно, сам справлюсь, - выплюнул Валерон и сбросил вызов.
        Мне в ухо врезались короткие гудки, а сердце сковали железные цепи. Мда, нехорошо получилось. Бульдог бы не стал звонить из-за ерунды. Значит, стряслось что-то серьёзное. Может, позвонить Испанцу? Он более лёгкий на язык. Но даже если он мне расскажет в чём дело, то как я помогу? Дельным советом? Валерон не хочет решать проблемы, используя ордена. А я из монастыря - ни ногой. Хотя…
        Тут мой ленивый мозг решил показать хозяину, что он ещё не совсем скис. Перед моим мысленным взором вдруг отчётливо встали руны, которые открыли моему предку спасший его портал. Хм… а что будет, если и я попробую их нарисовать? Да, у меня нет рубина, но вроде как существует моя собственная сила. Может, её будет достаточно для открытия портала? Стоит попробовать. Я же всё равно ничего не теряю.
        Приняв такое решение, я выскочил из джакузи, оделся и решительно вышел из ванной комнаты. Так, тёплую одежду не стоит надевать, чтобы не вызывать подозрений, а вот пистолетик надо бы засунуть в карман. Мне как раз выдали «беретту» с глушителем. Да и деньги с документами тоже надо прихватить. Ну и новый живой клинок не стоит забывать. Я всё это рассовал по карманам, клинок же засунул за пояс и заглянул в комнату Каринэль.
        - Дорогая, я прогуляюсь по монастырю, а то мне уже надоело сидеть в покоях.
        - Только осторожнее, - строго бросила она и состроила грозное лицо.
        - Да, да, как скажешь, - просюсюкал я и заработал полный презрения взгляд Пышкина.
        Я подумал - а не взять ли мне кота с собой, если удастся сотворить портал? Но потом отказался от этой идеи. Ему лучше остаться рядом с девушками. Надеюсь, он не даст их в обиду, если им будет грозить какая-нибудь опасность.
        В общем, я покинул покои один. А уже в коридоре ко мне присоединились телохранители. Они послушно потопали за мной на четвёртый этаж, где располагались кельи. И по пути они сверлили взглядами все тёмные углы и подозрительные места.
        А когда я открыл дверь какой-то кельи, один из телохранителей мягко оттёр меня мускулистым плечом и первым вошёл внутрь. Он внимательно осмотрел помещение, заглянул в шкаф, под кровать, удовлетворённо кивнул и лишь потом вышел в коридор. А я поспешно вошёл внутрь и плотно закрыл за собой дверь.
        На сей раз я выбрал другую келью, потому что в той, наверное, уже натыкали камер и микрофонов. А эта явно ещё была «чистой» от слежки. Келья оказалась, как две капли воды похожа на предыдущую. Здесь лишь занавески были другого цвета и подушка.
        - Ну, приступим. Надеюсь, портал ведёт куда-нибудь в Москву или хотя бы в Подмосковье, - пробормотал я и частично трансформировал левую руку. Её увенчали крепкие загнутые когти. Я провёл одним из них по запястью, и сразу же показалась кровь. Авось силы хватит, и я ничего не перепутаю.
        Я попытался уподобиться своему предку и прямо в воздухе нарисовать руну, но у меня ничего не вышло. Тогда я снова измазал указательный палец в крови и принялся рисовать на стене. Помню, в детстве так пару раз делал, пока не получил звездюлей от матери. Эх, хорошие были времена. Беззаботные. Теперь же мне приходилось по памяти рисовать руны своего далёкого предка-ангела, чтобы выбраться из монастыря своих типо друзей-инквизиторов. И у меня вроде бы кое-что получалось…
        Магические знаки легли на шершавый камень стены, образовав собой овал в человеческий рост. Но руны не вспыхнули и портал не образовался. Хм… может, под это заклятие не подходит стена? Что если его можно создавать лишь в воздухе? Хрен его знает. В этой магии сам чёрт ногу сломает. И я хоть и не особо рассчитывал на успех, но всё равно испытал разочарование и даже некультурно сплюнул под ноги. Зараза. Так и не проверю, куда ведёт портал. А ведь благодаря ему я мог смыться из монастыря и помочь Бульдогу.
        Я на всякий случай ещё раз внимательно проверил руны и обнаружил одну с небольшим изъяном. Моё сердце забилось чаще. И я с отчаянной надеждой подправил её. В эту же секунду руны засветились, и от них к центру овала потянулась бледно-голубая плёнка.
        Я тотчас опасливо отскочил и с расстояния в пару метров стал с интересом наблюдать за процессом. А он уже завершился. И теперь на стене сияло некое подобие зеркала. Оно совсем не напоминало тот портал, который получился у моего предка. Но ведь у него была другая энергия.
        Надо бы проверить, что у меня в итоге вышло, какое заклятие.
        Я осторожно подошёл к «зеркалу» и прикоснулся к нему рукой. Кончики пальцев почувствовали упругое сопротивление и прошли сквозь магическую гладь. Всё-таки у меня получился портал, а не какая-то другая хренотень. Тогда я выдернул руку и просунул голову в «зеркало».
        Спустя миг темноты я увидел запорошённый снегом сквер с пушистыми голубыми елями, а сам портал красовался на стене белокаменной церкви. И возле неё обнаружился тучный поп с алюминиевой лопатой в руках. Он нехотя чистил снег, перебрасывая его через низенькую кованую ограду. Но тут поп увидел мою голову, торчащую из портала, широко распахнул глаза, раззявил рот и застыл, точно заяц перед удавом.
        - Бог в помощь, батюшка, - вежливо проронил я и поморщился из-за крепкого мороза, принявшегося кусать меня за нос. - А это какой город?
        - Мо-мо-сква, - заикаясь, пролепетал тот, перекрестился, закатил глаза и хлопнулся в сугроб. Бедолага лишился сознания.
        - Отлично, - радостно проговорил я и вышел из портала.
        Глава 14
        Я с сомнением посмотрел на валяющегося в снегу попа, но потом всё-таки снял с него пуховик, зимние сапоги и шапку. А самого попа я с трудом затащил в безлюдную церковь и поспешил смыться оттуда. Авось, он очнётся и подумает, что его боженька наказал за нерадивую уборку снега. Ну и в церкви поп точно не замёрзнет. Конечно, его вещи были мне сильно велики, но зато я не околею.
        И вполне довольный собой я преодолел около километра по аллее и выбрался на широкую улицу, по которой летали машины. Вдалеке виднелся стадион Лужники, а совсем рядом - выкрашенный зелёной краской ларёк с надписью «Шаурма». Бог ты мой, сколько же я не ел этот деликатес? Желудок мигом квакнул, сообщив, что долго, братан, долго.
        Я не стал спорить со своим желанием и купил одну шаурму у ловкого гнома. Потом зашёл за ларёк. Там обнаружились высокие столики на блестящих ножках. Но прежде чем я стал вкушать вкуснятину в лаваше, позвонил Бульдогу.
        - Да, - вылетел из телефона его холодный голос.
        - Привет, - весело поздоровался я, алчно косясь на шаурму. - Мне удалось сбежать от воспитателей. И теперь я недалеко от Лужников. Приедешь за мной?
        - Неожиданно, - буркнул охотник с нотками удивления в простуженном басе. - Диктуй адрес.
        Я приложил ко лбу ладонь козырьком и посмотрел на табличку, висящую на фасаде ближайшего здания, и сообщил Валерону номер дома и название улицы. Тот сказал, что скоро приедет. И я наконец-то смог жадно вцепиться зубами в шаурму. Обжигающий сок мигом брызнул в мой рот, даря море эмоций.
        И тут вдруг я услышал тихий надтреснутый голос с гортанным акцентом:
        - Здравствуй…
        Я выпучил глаза, ошарашенно уставился на шаурму и горячо выпалил:
        - Да ну нет! Не может быть такого. Ладно котёнок, но чтобы говорящая…
        - Здравствуй, - снова раздался тот же самый голос, который мог бы принадлежать обессилевшему старику.
        Теперь я понял, что он доносился из-под куртки попа. Я торопливо распахнул её и понял, что голос принадлежит живому клинку. Моя рука торопливо достала его из-за пояса, вынула из ножен и я радостно спросил:
        - Ты наконец-то очнулся?
        - Да, - прошелестел клинок, словно с того света. - Моё имя - Лазарь. Я долго спал и практически лишился сил…
        - Ага. Ты не фигово так вздремнул, - поддакнул я, украдкой оглядевшись. Никто не наблюдает за мной? Но вроде бы около ларька я был один. А то ещё в дурку позвонят или милицию вызовут.
        - Нет в том моей вины, - прошептал Лазарь.
        - Понимаю, понимаю, - пробормотал я, куснул шаурму и продолжил с полным ртом: - А што… ты умеефь?
        - Мне подвластен Круг защиты и Змея разрушения, - гордо ответил клинок.
        - И всё? - удивился я и разочарованно промычал под нос: - Как-то совсем негусто. Кажись в древности технологии изготовления живых клинков - были так себе. Тетсуя, светлая ему память, и то умел больше, хотя он и был зелёным юнцом по сравнению с Лазарем.
        - Всё, - меж тем ответило оружие, не отреагировав на мой шёпот или не расслышав его.
        - Ладно. Не печалься. Мы тебя так прокачаем, что ты и третье умение откроешь, - обнадёжил я клинок и засунул его в ножны. А те опять отправил за пояс и взялся за шаурму. И мне удалось уничтожить её до приезда Валерона.
        Знакомая «буханка» остановилась возле ларька, а за лобовым стеклом красовалась хмурая бульдожья физиономия. Я приветливо помахал охотнику рукой и запрыгнул на переднее пассажирское сиденье. Валерон кивнул мне и надавил на педаль газа. Тачка с грохотом помчалась по дороге, стиснутой грязно-белыми сугробами снега.
        - Рад тебя видеть, - искренне произнёс я, ощущая себя так, словно вернулся в те времена, когда только-только познакомился с Бульдогом. - Что стряслось-то?
        - Кто-то выслеживает нашу группу охотников, поэтому нам пришлось вылезти из норы, чтобы ударить на опережение, - с тяжёлым вздохом проговорил хозяин «буханки», скользнув по мне быстрым взглядом. - Я смотрю, инквизиторы дают тебе одежду, которую не жалко.
        - Не. Это не их шмотки. Мне их Бог послал. А кто вас выслеживает? Нелюди? - уверенно бросил я, нахмурив брови. Кажется, за охотников взялись из-за меня. Они же совсем не участвуют в войне.
        - Угу. Профессору по секрету шепнули из университета, что им интересуются подозрительные личности. И Молчуну кореша с работы сказали, что его ищут, - мрачно проронил Валерон.
        - Ясно, - кивнул я, глянув в окно. - А куда мы едем?
        - Мы хату сняли на западе Москвы. Сейчас там Проф, Испанец и Молчун. Приедем, перетрём с ними и, надеюсь, что-нибудь путное придумаем, - без запинки произнёс охотник, нервно дёрнув кадыком. Хм… что-то он какой-то напряжённый. Да и синяя жилка бьётся на виске. Бульдог явно нервничает. Но с чего? Пока ещё никого не убили. Мне в голову стали закрадываться обоснованные подозрения.
        Вдруг в моём кармане настойчиво завибрировал телефон. Я поспешно достал его и увидел номер Константина. Очухались, защитники. Нехотя нажал на зелёную кнопку и поднёс агрегат к уху.
        - Алло.
        - Ты где?! - без прелюдий яростно бросил инквизитор. Я по голосу слышал, что у него сейчас пукан рванёт.
        - За шаурмой вылетел. Я уже забыл, что как это хорошо - побыть одному вне стен монастыря, - приподнято заявил я, уловив краем глаза появившуюся на лице охотника хмурую мину.
        - Как ты выбрался из монастыря?! - продолжал лютовать магистр. У него даже в горле что-то клокотало.
        - Улетел, - насмешливо проронил я и резко напомнил: - Я, вообще-то, птица вольная. Вот сейчас сделаю свои делишки и вернусь обратно в золотую клетку.
        - Ты понимаешь, что подставляешь весь орден? Что если демон найдёт тебя? - Константин чуток успокоился и попытался воззвать к моему чувству долга. - Он же как-то ощущает тебя. Забыл, как он нашёл тебя на складе? А твоя смерть сильно ударит не только по ордену, но и по обычным разумным.
        - Он не успеет меня найти. Всё, отбой, - решительно выдал я и сбросил вызов.
        - Кто не успеет найти тебя? - поинтересовался Бульдог и лихорадочно облизал губы.
        - Демон. Он охотится за мной, потому что наши предки очень сильно повздорили много веков назад, - беспечно проговорил я.
        - Демон? - просипел Валерон, громко сглотнув. - Настоящий?
        - Ага. С крыльями, рогами и когтями.
        - А как ты узнал о предках?
        - От дружбы с инквизиторами есть польза, - туманно ответил я, внимательно наблюдая за физиономией спутника. - Слушай, ты мне ничего не хочешь сказать? У тебя рожа вся бледная и глазки бегают как у мелкого жулика.
        Бульдог пожевал губы, нахмурил брови, а затем резко нажал на тормоз. Я чуть головой не пробил лобовое стекло. Благо, пристегнулся, когда сел в тачку.
        - Ты чего?! - возмущённо выпалил я, негодующе глядя на охотника.
        А тот положил руки на руль, прямо посмотрел на меня и отчеканил:
        - Да гори оно всё синим пламенем. Я тебе соврал. Мы едем не к охотникам. В той хате тебя ждёт засада.
        - Кто именно? - спокойно поинтересовался я, уже минут десять подозревая что-то подобное.
        - Вампиры, - тяжело выдохнул Бульдог и виновато повесил голову.
        - Вампиры? Это мне сегодня фартит, - обрадовался я, мигом почувствовав знакомую жажду крови. - Поехали скорее в этот дом.
        - Стажёр, ты чего? Рехнулся? - изумился мужчина, выкатив глаза и приоткрыв желтозубый рот.
        - Поехали-поехали, - серьёзно сказал я, кивнув головой. - Ты только по дороге расскажи, что да как и сколько их примерно будет.
        - Ты сейчас не шутишь? - не поверил мне Валерон. Он сощурил глаза и смотрел на меня, как на психа.
        - Какие шутки? Поехали! - рявкнул я, громко хлопнув ладонью по панели.
        Охотник вздрогнул. И снова погнал тачку по дорогам Москвы. Но теперь он горячо рассказывал уже другую историю.
        - Повязали нас прямо в секретном убежище Профессора. Оно оказалось не слишком-то и секретным. Два десятка вампиров быстро скрутили нас, и давай о тебе расспрашивать. Выходил, мол, Матвей Разумовский с вами на связь? Есть его координаты? А если не будете сотрудничать, то всех порешим. А ведь с нами там было всё семейство Профессора и близкие Молчуна. Ну они на пару и запели. А куда деваться?
        - Некуда, - беззлобно вставил я.
        Бульдог, ободрённый моей спокойной физиономией, взволнованно продолжил:
        - Короче, вампиры узнали, что хотели и поставили нас перед выбором: либо приводим тебя в ловушку, либо - карачун нам. И отправили к тебе именно меня, так как у нас наиболее доверительные отношения.
        - А если бы я не вышел на связь после того, как ты трубку бросил? - озадаченно спросил я. - Ты не больно-то и упрашивал меня помочь.
        - Ты бы вышел на связь, я тебя знаю. А если бы я начал упрашивать тебя, то ты бы что-то заподозрил. Потому что и ты меня знаешь, - с горькой усмешкой проговорил охотник.
        - Твоя правда, - вынужденно согласился я.
        - Только я теперь хрен его знает, что делать, - удручённо пробормотал Валерон, скрипнув зубами. - Если вампиры поймут, что я всё тебе рассказал - заложникам конец. И если ты не придёшь в ловушку - заложникам конец. Но я не мог поступить иначе. Не мог! Понимаешь?
        Его огненный взгляд обратился ко мне. А я ободряюще подмигнул ему и сказал:
        - Не паникуй. Сейчас что-нибудь придумаем. И вот мой первый и окончательный вариант. Мы тихо-мирно подъезжаем к хате, ты меня заводишь в неё, а там вампиры окружают меня всего такого белого и пушистого. А ты уходишь в соседнюю комнату и спокойно там сидишь. И пусть тебя не настораживают крики и вампирские вопли. А когда они стихнут - можешь выйти. Ну или я тебя позову. А если уж совсем скучно станет, то ты охранника своего убей. Тебя же явно одного в комнату не отпустят.
        - Стажёр, ты серьёзно? Или я чего-то не знаю о тебе? - выдохнул Валерон, нахмурив лоб. - Ты так уверен в своих силах? Может, Профессор не зря боялся тебя? Да и вампиры весьма серьёзно подошли к встрече с тобой. Их будет минимум полтора десятка. И они взяли оружие.
        - Да это просто трусоватые вампиры. Я о таких слышал, - с весёлой ухмылкой отмахнулся я и следом весомо проронил: - А если серьёзно, то не переживай за меня. Инквизиторы кое-чему меня научили.
        - Ладно, - кивнул охотник. Он вроде бы поверил мне. - Возможно, всё получится. Тем более что вампиры, кажется, хотят взять тебя живым.
        - Ну вот видишь! - ликующе выдал я, почесав взмокший под шапкой затылок. - Это уже считай моя полная и безоговорочная победа. Нам уже можно переходить ко второй части плана, а именно - спасению заложников. Ты не знаешь, где их держат?
        - Неа, - отрицательно мотнул Валерон патлатой головой.
        - Значит, мы не должны дать вампирам связаться с теми упырями, которые караулят пленников. И ещё нам надо будет разговорить одного из них, чтобы он выдал местонахождение Профессора и компании, - задумчиво проговорил я, постукивая себя согнутым пальцем по подбородку. - Хм… задачка, конечно, плёвая. Я думал, что будет сложнее. Так что не кисни Валерон. Долго ещё ехать, а то уже зубы чешутся, в смысле, руки?
        - Близко. Пяток минут осталось, - пробормотал тот, странно поглядывая на меня, будто впервые увидел.
        - Отлично, - уверенно бросил я и уже не так уверенно принялся анализировать свои шансы. Они, без сомнения, имелись. Но высоки ли они? Смогу ли я завалить пятнадцать вампиров? Ну, при определённых условиях, - да. И ведь мне всё равно отступать нельзя. Нужно вызволять охотников, которые отчасти по моей вине угодили в такую ситуацию.
        Между тем Бульдог остановил машину возле высокого глухого забора с коваными воротами и вышел из «буханки». Я последовал за ним. Он открыл передо мной калитку и пропустил первым во двор. Там обнаружилась дорожка из булыжников, которая вела к двухэтажному кирпичному коттеджу с решётками на окнах.
        - Вот тут Профессор нас и ждёт, - приподнято сказал мне в спину Валерон.
        - Давненько я его не видел, - отозвался я, пробежавшись взглядом по неухоженной территории, заваленной снегом. А вот дорожка была тщательно очищена. Видимо, чтобы на ней не осталось множество следов от обуви вампиров.
        - Идём, идём, дверь открыта, - с улыбкой проронил охотник, но вот его глаза отнюдь не улыбались. В них царило жесточайшее напряжение. Как бы он не перегорел.
        Моя рука торопливо открыла стальную входную дверь. И я услышал позади почти безжизненные слова:
        - Налево, в гостиную.
        Мне удалось быстро преодолеть коридор и открыть ещё одну дверь: теперь межкомнатную. Бульдог за мной не пошёл. Он отстал ещё в коридоре.
        А стоило мне войти в гостиную, которая предусмотрительно оказалась избавлена от мебели, как из двух смежных дверных проёмов повалили вампиры. Они быстро заполонили собой довольно большую комнату и наставили на меня пистолеты. И следом за ними в гостиной появился пожилой упырь в сером костюме, с волчьей улыбкой и породистым лицом.
        - Кто к нам заглянул… Настоящий ангел, - наигранно изумлённо выдал он, держа руки за спиной сцепленными в замок. - Удивлён, что встретил здесь нас?
        - Есть немного, - хорохорясь, выдал я, скользнув внимательным взглядом по вампирам. Один… два… пятнадцать. Плюс с Бульдогом - один-двое. Значит, заложников караулят не так уж и много упырей. Ну, если взять за основу, что их было двадцать.
        - Ты знаешь, Матвей, - продолжил старый вампир, - обычные разумные почему-то так держатся за своих друзей и родных, что, порой, могут совершить ради них страшные злодеяния.
        - Согласен, многоуважаемый упырь, - проговорил я. - И можете не рассказывать мне ваш гениальный план. Я уже сообразил, что к чему.
        Вампиры недовольно зашипели, выпустив клыки. И их глаза покраснели. А вот старик лишь усмехнулся и произнёс:
        - Ты можешь оскорблять меня, делать вид, что не боишься, но я-то знаю из какого ты теста.
        - Бездрожжевого, - насмешливо проронил я и тотчас добавил: - Вы если убить меня хотите, то чего тянете? А ежели есть дельное предложение, то милости просим - излагайте.
        - Хм… - хмыкнул патриарх. Да, он, скорее всего, патриарх. - А ты кое-что соображаешь. Феи были правы. У меня к тебе предложение. Ты делишься со мной информацией о планах инквизиторов, количестве их воинов и устройстве обороны монастырей. А я дарую твоим друзьям не только свободу, но и много, много денег. С такими ресурсами вы сможете покинуть Россию и счастливо зажить в другой стране. Орден никогда до вас не доберётся.
        - Чёт я тебе не верю, - скептически бросил я и дёрнул щекой. А то как-то подозрительно вот так сразу соглашаться. - Вы вот так запросто простите меня? Я ведь совсем немного причастен к началу войны.
        - Ты всего лишь марионетка. Пусть грубо, но я говорю правду, - выдал вампир, нахмурив брови. - Инквизиторы всё равно бы развязали эту бойню. Им нужен был предлог. Ты лишь удобный случай. Смотрите, ангел! Это знак! Пора нам уничтожить эту нечисть!
        - Ладно. И что дальше?
        - А дальше то, что ты не понимаешь в какую игру ввязался, точнее - тебя втянули в неё против воли. И последствия для тебя будут ужасающими, - вкрадчиво проговорил упырь, блеснув глазами. - Я не знаю на каких условиях ты сотрудничаешь с орденом, но они тебя в любом случае не отпустят. Если ты покажешь себя хорошо в этой войне, то инквизиторы заставят тебя и дальше служить им. А если ты ничем не выделишься, то тебя убьют в подходящий момент и обставят это так, будто тебя убили монстры. Смерть ангела от рук нечисти разожжёт огонь мести в сердцах рядовых членов ордена. И они будут сражаться в десять раз яростнее. Ты понимаешь это? Если ты останешься с инквизиторами, то в любом случае проиграешь.
        Я всерьёз задумался. Мне и самому приходили в голову подобные мысли. Конечно, старик где-то перегибал, но в целом - орден действительно может так поступить. Но я не мог согласиться на предложение вампиров по многим причинам…
        Глава 15
        Пока мы с патриархом разговаривали, прочие вампиры слегка расслабились. Диалог ведь шёл конструктивный и, казалось, что я колеблюсь. Но мой криминальный разум ждал удобного момента, чтобы нанести удар. И я его дождался. Ближайший ко мне вампир между делом посмотрел на патриарха. И я воспользовался его проколом. Молниеносно выхватил из-под куртки живой клинок, прыгнул к вампиру и ударил его древней сталью прямо в сердце. Тотчас брызнула кровь, и в комнате раздался стон наслаждения, который мог бы принадлежать наркоману, наконец-то принявшему дозу. Лазарь впервые за целую уйму лет поглотил душу и преобразовал её в энергию.
        - Круг защиты! - истошно выпалил я, уже слыша хлопки множества выстрелов.
        Я ожидал, что передо мной появится что-то вроде энергетического щита, но клинок удивил меня. Он создал полноценную полусферу, которая защитила меня со всех сторон. Она была подобна той, что была у демона. Только у этой цвет оказался иной - светло-голубой. А вот функционировала она так же превосходно. Пули вампиров отлетали от неё и безвредно падали на пол.
        - Я долго не удержу Круг, - с трудом просипел Лазарь, словно атлант, держащий на своих плечах небо. - Мне нужна ещё энергия.
        - Понял, принял, - выдохнул я и посмотрел на разъярённого патриарха. У него аж лицо пошло красными пятнами. И он выразительно провёл большим пальцем по своей морщинистой шее. Но я лишь усмехнулся, показал ему средний палец и трансформировался в ангела.
        Вампиры удивлённо ахнули и кто-то из них даже стрелять перестал. А я пошёл рубить хардкор. Вытащил «беретту» и ринулся на врагов. Всё моё тело запело от жажды битвы. Даже крылья, которые раньше лишь мешали мне, сейчас очень удачно били противников по головам. Они стали эффективным продолжением меня. А уж как великолепно я орудовал клинком! Просто закачаешься! Да из пистолета я редко промахивался. Вампиры падали мне под ноги один за другим. В воздухе смешались их дикие крики и звуки выстрелов. А пол быстро покрывался лужами крови.
        В какой-то миг в мой опьянённый боевым азартом разум пришла вполне логичная мысль. Уж как-то больно круто я сражаюсь, будто прошёл курсы ангельских боевых искусств. Я лишь немного уступал своему предку, который крушил всех в храме демонов. Хм… логично предположить, что мне как-то перешла часть его навыков. Ничем иным я не мог объяснить свой феноменальный прорыв. Ведь даже патриарх ничего мне не смог противопоставить. Я поднырнул под его руку с острейшими когтями и воткнул в глаз кончик крыла. Тот глубоко вошёл в глазницу, после чего вампир рухнул на спину и задёргался в предсмертных конвульсиях. Да, я точно получил боевые навыки от предка. Но вот моё тело пока не могло все их воспроизвести с той же скоростью и ловкость. Мне требуется опыт. Мышечная память.
        Всё же мне удалось разобраться со всеми вампирами. Последние двое попытались убежать, но их остановили пули, выпущенные в спину. Они рухнули на пол. И в комнате прибавилось болезненных стонов. Некоторые вампиры ещё были живы. И я решил воспользоваться их кровью. Меня уже всего трясло от предвкушения очередной порции силы. Вампиры. Вкуснятина!
        Я торопливо выпил амброзию, а затем стал наносить им смертельные раны и жадно, голодно вкушать их внутривенную жидкость.
        Упыри находили в себе силы проклинать меня или наоборот - умолять сохранить их жизнь. И, несмотря на то, что меня буквально разрывало желание выпить их всех, я сумел остановить себя и навис над жалобно скулящим молодым вампиром. В его груди зияли два пулевых отверстия, но парень, скорее всего, выживет.
        Он смотрел на меня огромными, затянутыми плёнкой боли глазами и тихонько стонал:
        - Пощади… пощади… Мне приказали…
        - Где держат пленников?! - рявкнул я, схватив раненого за грудки и приблизив его физиономию к своей, покрытой вампирской кровью.
        - Недалеко отсюда… близко… сейчас…
        Мне даже не пришлось пытать его. Он назвал мне адрес. И вроде бы его слова были искренними.
        Всё же я предупредил его:
        - Если ты мне соврал, то я вернусь за тобой.
        - Я сказал правду, - проронил он и отключился.
        Я довольно грубо уложил его на пол, выпрямился во весь рост и осмотрелся. Трупы вампиров устилали комнату, и никто из них не пищал и не шевелился. Тогда я вернул себе человеческое обличие, оглядел порванную, заляпанную кровью одежду и мрачно прошептал:
        - Всё-таки я - монстр, чудовище. Не знаю, сразу ли ангелы пили чужую кровь и получали способности или лишь меня угораздило стать таким, но, кажется, в моём случае что-то пошло не так…
        В этот миг я краем глаза заметил чью-то фигуру в дверном проёме. Я тут же направил туда пистолет и увидел Бульдога. Он вскинул руки и очумелыми глазами смотрел на меня, а затем его взор стал скользить по комнате.
        - Что… Что здесь произошло? Как ты их сумел расхреначить? - проблеял он, опустив волосатые ручонки.
        - С божьей помощью, - мрачно выдохнул я, вытерев рукавом физиономию. - Сейчас не время обсуждать такие мелочи. Поехали выручать заложников. Они тут недалеко. Их держат в таком же коттедже. И, возможно, вампиров уже насторожили звуки выстрелов.
        Словно в подтверждении моих слов в кармане патриарха настойчиво зазвонил телефон.
        - Быстрее! За мной! - выпалил я и ринулся прочь из дома. Меня даже не волновало то, что в моих шмотках будто кто-то взорвался.
        Бульдог помчался за мной, потеряв по дороге шапку. Мы выскочили из двора, сели в тачку. И Валерон погнал её по указанному мной адресу. Нам потребовалось всего пять минут, чтобы достигнуть цели. Но мы не стали подъезжать прямо к дому. Охотник остановился «буханку» возле соседнего забора и вопрошающе уставился на меня.
        Я торопливо сглотнул слюну и протараторил:
        - Ты сейчас колотишься в калитку и орёшь, что патриарху нужна помощь. Главное, делай рожу перепуганную и глаза дикими. А я обойду дом и перелезу через забор. Так что отвлекай их хорошенечко. И сам не подставляйся. Да и в дом не суйся. Ок?
        - Замётано, - кивнул тот, облизав толстые губы.
        Мы выскочили из машины. И каждый из нас побежал своим маршрутом: Бульдог к калитке, а я - к забору. Мне быстро удалось перелезть через него, и я рухнул в сугроб. Местный двор оказался покрыт глубоким снегом, так что я воспользовался крыльями, дабы не терять время. Они понесли меня низко над сугробами, а холодный, встречный ветер превратил в ледышку мой нос.
        А когда я уже оказался во дворе нужного коттеджа с улицы раздались истошные вопли Бульдога и его тяжёлые удары по калитке. Надеюсь, вампиры отвлекутся на него. Я же быстренько метнулся за баню и глянул на окна дома. Они оказались скрыты плотными шторами и на них обнаружились крепкие кованые решётки. Нет, через окно я в дом не попаду. Сквозь печную трубу, как Санта-Клаус? Тоже отметается. Я не настолько дрищ. Тогда как? Через парадный вход?
        Благо, мой лихорадочный взор заметил часть двери, заметённой снегом. Она вела в подвал и оказалась наполовину ниже уровня земли. Вот я её чуть и не проглядел. Но вот в чём вопрос - связан ли подвал с жилой частью дома? Ну, сейчас узнаю.
        Я метнулся к двери, разбросал снег и с ликованием увидел, что вход в подвал охраняет лишь щеколда. Моя рука быстро дёрнула её в сторону, после чего я проник внутрь. Тьма не была мне помехой, поэтому я легко рассмотрел садовые инструменты, канистры, верстак и небольшую арочную дверь. Отлично! Я подскочил к ней и почувствовал тепло, идущее из-под неё через тонюсенькую щёлочку. Но вот никаких запорных механизмов я на ней не обнаружил. Значит, она открывалась изнутри. Как быть? Попробовать выбить и всех переполошить? Не, надо поступить хитрее.
        - Лазарь, - позвал я клинок, вытащив его из ножен. - Змея разрушения… э-э-э… разрушит эту дверь?
        - Конечно, - уверенно ответило оружие налившимся силой голосом.
        - А какой при этом будет уровень шума? - поинтересовался я, слыша с той стороны двери невнятные звуки.
        - Никакого, - бросил Лазарь.
        - Отлично, - обрадовался я и направил клинок на дверь. - Змея разрушения.
        В ту же секунду из кончика оружия выметнулось нечто похожее на толстую зелёную лиану, извивающуюся в воздухе. «Змея» бесшумно проделала в двери дыру диаметром в полметра. Материал будто испарился.
        Я удивлённо хмыкнул, просунул руку в отверстие и открыл задвижку. А затем проник в кухню. Проход вёл именно сюда. И тут я услышал взволнованные слова, идущие из соседней комнаты:
        - Иди уже! Проверь, что ему надо! Он сейчас всех переполошит!
        - Но если это ловушка? - лихорадочно выдал другой голос. Он тоже принадлежал мужчине. - Телефон патриарха не отвечает. И мы должны следовать инструкции - убить заложников.
        - Ты дебил?! Они наша страховка! Если кто-то умудрился разобраться с патриархом и нашими сородичами, то и нас он порежет на ломти! - протараторил вампир. Его голос дрожал от страха. Похоже, вампир оставил охранять пленников самых слабых и юных упырей, да ещё и трусливых. - Петь, давай просто свалим отсюда и всё.
        - А если патриарх жив? Что тогда? Нас казнят за невыполнение чёткого приказа!
        - Тогда почему не он берёт трубку?! - взвизгнул другой, находясь на грани истерики.
        Я между тем немного высунулся из-за косяка и увидел гостиную. Посреди неё в полутьме стояли два юных вампира, вооружённые «макарами» с глушителями. А возле стены лежали люди и гномы. Все они были тщательно связаны верёвками, а на их головах покоились чёрные, непроницаемые мешки. И разумные что-то невнятно мычали. Видимо, им не забыли вставить кляпы.
        Мне, конечно, было довольно интересно, чем закончится диалог упырей, но я не стал ждать его окончания. Метнул клинок в спину одного из вампиров и швырнулся своё тело в сторону другого. И он даже пикнуть не успел. Я нанёс ему сокрушительный удар в голову. Вампир тотчас осел на пол, потеряв сознание. А его товарищ хрипло застонал, обзаведшись клинком в спине, и начал стремительно усыхать. На диван он упал, уже напоминая мумию и не подавая признаков жизни. Я вытащил из него Лазаря, а затем достал флакон из-под амброзии и обнаружил, что тот почти пустой. Но на донышке всё-таки кое-что плескалось. Надеюсь, хватит. Я отправил эти пару капель в рот, нанёс смертельную рану потерявшему сознание вампиру и испил его крови. Она мне показалась какой-то жидкой и безвкусной, точно водица. Хм… слабый упырь. Он не даст усиления моему телу.
        В это время разумные замычали громче. Они явно слышали, что в гостиной что-то происходит, но не могли понять, что именно. Я не стал их развязывать, а пошёл осматривать коттедж. Мне на это дело понадобилось всего минут пять. И я не обнаружил спрятавшихся упырей.
        Тогда мои стопы направились к калитке. Валерон уже еле хрипел за ней. Он сорвал голос и только стучал.
        Я открыл калитку и весело спросил:
        - Ну и чего ты здесь разбушевался? Я кофе хотел попить, а тут ты орёшь.
        - Получилось?.. - горячо просипел он, схватив меня за плечи своими лапищами.
        В его глазах царила такая надежда, что я проглотил очередную шутку и серьёзно произнёс:
        - Да. Они в гостиной. Иди, развязывай их. А я…
        Мне не удалось договорить. Мой внимательный взор заметил два знакомых чёрных внедорожника. Они с бешеной скоростью мчались к коттеджу. И я сказал совсем не то, что хотел:
        - Так, Валерон, давай прощаться. Это за мной, - кивнул я на автомобили. - Нашли-таки меня инквизиторы. Похоже, жучок куда-то засунули или магией воспользовались. Не дали мне времени побыть одному.
        - Да мы их сейчас! - воинственно выдохнул Бульдог.
        - Забей. Это мои проблемы. Ты лучше вместе с другими охотниками и их близкими поезжай куда-нибудь за границу. Я денег тебе переведу, - спокойно проговорил я, покосившись на внедорожники. Они остановились возле забора. И из одного из них вышел злой, как чёрт Константин. Но ему хватило ума не подходить ко мне. Он просто застыл возле капота тачки.
        - У меня есть деньги, - проронил охотник и хмуро посмотрел на инквизитора. - Ишь нос задрал. Важная, млять, птица.
        - Ладно, передавай привет охотникам. Прощай, - немного печально проговорил я и пожал его руку, а затем нехотя пошёл к машине. Валерон же скрылся во дворе коттеджа.
        - Тебя ждёт серьёзный разговор с архимагистром, - процедил Константин, полоснув меня максимально холодным взглядом.
        - Я чувствую себя провинившимся внуком, - с усмешкой выдал я и присел на заднее сиденье внедорожника.
        Инквизитор плюхнулся на другую сторону сиденья и скомандовал водителю:
        - Поехали! Чего стоишь?!
        Тот нажал на педаль газа. И чёрный стальной монстр с рёвом рванул по дороге. Другая машина погнала чуть впереди нашей.
        - Итак, как ты выбрался из монастыря? - задал мне вопрос магистр и нахмурив брови. - И прежде чем ты начнёшь мне нагло врать, я хочу сказать, что изучил записи с камер наружного наблюдения и на них тебя нет.
        - Я просто очень быстро летел, - буркнул я и следом задал свой вопрос: - Вы нашли меня с помощью магии? Или мне придётся разбить свой телефон в поисках жучка? А может подошву ботинок вскрыть?
        - Магия, - проронил Константин.
        Я удовлетворённо кивнул. Он и раньше как-то находил меня.
        - Так как ты выбрался из комнаты? Порталом? - не отставал от меня инквизитор, который вооружился курительной трубкой.
        - Ага. Я запомнил, какие вы рисовали руны и воспроизвёл их, - довольно правдоподобно соврал я и покосился на магистра.
        Уже пришла его очередь удовлетворённо кивать. Кажется, он подозревал именно такой способ моего побега. Но всё же мужчина сделал затяжку и проговорил:
        - Назови руны, которые используются в этом заклятии.
        Я фыркнул, желая бросить что-то резкое, чтобы не отвечать, но тут мой мозг выдал весьма яркое видение из склада, когда мы с Константином уничтожили оборотней и освободили Листу. Он тогда вывел руны на двери склада. И сейчас я их видел, точно секунду назад был там. Да и их названия я знал благодаря нескольким часам, проведённым в библиотеке с позволения советника. Ну, дела! Похоже, кровь вампиров сказалась на работе моего мозга, а может быть это пробудившееся ангельское начало. Я теперь сам не понимаю, что во мне за что отвечает.
        Константин же не дал мне побыть наедине со своими мыслями и с нажимом повторил:
        - Назови руны.
        Мне хотелось послать его куда подальше, но я решил не обострять ситуацию и через губу выдал:
        - На самом верху была руна похожая на букву «О» с тремя палочками, потом…
        В общем, я ему описал все руны, не став говорить их названия. Ведь откуда я их мог знать? Магистр же не знает, что Аристарх подпустил меня к тайне магии инквизиторов.
        - Не думал, что у тебя такая хорошая память, - произнёс мужчина, покачав головой. - А ещё ты, оказывается, способен пользоваться магией. Но кое-что меня смущает…
        - …Вас? Что-то смущает? Быть того не может, - иронично вставил я и услышал тихий смешок водителя.
        - Меня смущает то, что ты смог создать портал в той части монастыря, которая защищена рунами от подобных заклятий, - выдал Константин и хмуро посмотрел в выбритый затылок водилы.
        - Чудеса, - развёл я руками и улыбнулся.
        - Я бы на твоём месте так не веселился. Если ты создал портал из монастыря, то демон, вероятно, может создать его в монастырь, - неприятно удивил меня магистр. Я ведь о таком даже не думал. Хм, получается, что я не могу чувствовать себя в безопасности даже в твердыне инквизиторов? А вот это неприятная новость… Хотя…
        - А если скопировать руны, защищающие храм демонов? Они же не пустили его прямо в храм. Значит, эти руны работают и против демона, - задумчиво выдал я.
        Константин посмотрел на меня и удивлённо хмыкнул.
        P.S. Дорогие читатели, сегодня в 0:00 по МСК 01.12.2021 выйдет моя новая книга из другой серии. Надеюсь, вы поддержите её лайками и комментариями.
        Глава 16
        Уже совсем скоро я оказался в кабинете Никодима. И тот принялся отчитывать меня, точно генерал провинившегося рядового. Я попытался вербально защититься, но разошедшийся старик попросту не слушал меня. Он поливал меня упрёками под одобряющим взглядом Константина. Магистр удобно устроился на диване и порой поддакивал начальнику. А тот аж красными пятнами пошёл, а его дыхание со свистом вылетало изо рта.
        Но в какой-то момент Никодим взял паузу, чтобы отдышаться, и этой заминкой воспользовался Константин.
        Он встал с дивана и приподнято проронил, словно его зарядила энергией моя порка:
        - Архимагистр, позвольте откланяться. Меня ждут срочные дела.
        Старик вяло махнул ему рукой. И тот покинул кабинет, не забыв окинуть меня сокрушённым взглядом, словно я Родину продал. А я хмуро глянул ему вслед и застегнул верхнюю пуговицу изодранной, грязной рубашки. Мне даже не дали возможности переодеться. Сразу привели к архимагистру.
        А он вдруг резко успокоился и вполне мирно спросил, уставившись на меня мудрыми, внимательными глазами:
        - Чего ты хочешь, Матвей? Только честно. Не лги и не юли.
        Я немного изумился той разительной метаморфозе, которая произошла с Никодимом. Вот он пышет праведным гневом, а после ухода Константина превращается в усталого мирного старца. Похоже, вся эта яростная тирада была направлена не только на меня…
        И я, подумав немного, честно проговорил, откинувшись на спинку стула, который стоял перед столом архимагистра:
        - Покоя. Я хочу покоя. Просто жить и не от кого не бегать.
        - Покой? - криво усмехнулся Никодим, сощурив глаза. - Рано ты заговорил о нём. Твоё желание достойно опытного, умудрённого жизнью разумного.
        - А я уже достаточно повидал, чтобы накопить опыт, - логично парировал я, закинув ногу на ногу.
        - Что ж, не хотелось бы тебя расстраивать, но покоя ни тебе, ни мне никогда не видать, - грустно произнёс архимагистр, налил из графина воды в стакан, опорожнил его и продолжил: - Вот сколько ты сегодня убил вампиров? Константин докладывал, что около двух десятков. Так?
        - Так, - подтвердил я, подивившись пронырливости инквизитора. Вот везде он успевает и всё замечает.
        - И вот у каждого из них могли остаться близкие. Двадцать! Двадцать вампиров! Уж кто-нибудь обязательно захочет отомстить тебе за их смерть. И ты ведь особо не таился. Мир нечисти уже скоро будет знать о том, кто убил их. И не только знать, но и понимать твою реальную силу. В следующий раз за тобой пошлют более многочисленный отряд. А ежели отыщется мститель-одиночка, то он будет очень тщательно выбирать момент удара, ведь никто из нелюдей, кроме демона, не сравнится с тобой, - проговорил старик, сцепив пальцы в замок. - И, возможно, удар придётся вовсе не в тебя, а в твоих близких. А ведь помимо вампиров, скольких ты ещё убил? Так что забудь о покое. Ты нигде не будешь в безопасности, даже на необитаемом острове где-нибудь в Индийском океане.
        - Какая-то вгоняющая в тоску история, - нахмурился я.
        - Зато правдивая. Повторяю, тебе не обрести покой, скольких бы врагов ты не убил. В этом мире всегда найдутся ещё. Ты можешь немного успокоиться, только если сменишь мир, - с сухим смешком закончил архимагистр и снова испил водицы. - Так что при всех наших разногласиях, нам нужно помогать друг другу или, как минимум, не враждовать.
        - Так это вы меня в ежовых рукавицах держите, - мрачно напомнил я. - Туда - нельзя, сюда - нельзя…
        - Изловим демона, и я обещаю, всё изменится, - серьёзно проговорил старик. - Орден больше не станет тебя ни в чём ограничивать. Ты будешь волен покинуть монастырь в тот же день и час.
        - Хм, - задумчиво хмыкнул я.
        Мой поднаторевший в интригах мозг мигом уловил прямую связь между моей «свободой» и демон. Кажется, я для инквизиторов жирный сочный червь, на который они хотят поймать краснокожую рогатую рыбу, знающую кучу всего о магии. Забавно вывернулось моё сотрудничество с орденом.
        - Вероятно, ты думаешь, почему я вдруг снизошёл до откровений? - меж тем проговорил старик и усмехнулся.
        - Вроде того, - промычал я, почесав щеку.
        - Ты изменился. Ты сильно изменился. Совсем недавно ты трясся перед Константином, а сейчас смотришь на него свысока. Ты даже не считаешь его равным себе, - произнёс Никодим. - А он не любит этого. Вот и злится. Всему виной твоя быстро растущая сила. Мы теперь даже если захотим, то не сможем удержать тебя в стенах монастыря. Поэтому просто давай договоримся, что все свои поступки, несущие тебе потенциальную опасность, ты будешь обговаривать со мной. Двери моего кабинета всегда открыты для тебя.
        - Я постараюсь. Честно, - глухо проговорил я, решив не портить отношения с архимагистром. Он в целом не такой уж скверный дедок, хоть и хитрый, как лиса. - А теперь я могу пойти помыться?
        - Да, конечно, - кивнул Никодим.
        На этом наша беседа окончилась. Я вышел из кабинета, и ко мне тут же пристроилась троица телохранителей. Уже других. Тех, похоже, отправили на переподготовку, так как они не уследили за мной и дали сбежать.
        Я весело ухмыльнулся и потопал в свои покои. По пути мне встречались обитатели монастыря. И все они с любопытством косились на меня: то ли их интересовал мой подранный вид, то ли они уже были наслышаны о моих проделках. Впрочем, я всех игнорировал и молча дошёл до своих покоев. А уж когда я проник в них, тут-то мне и пришлось развязать язык.
        - Ты где был?! - тотчас завопила Каринэль, вскочив из-за стола. Ленаэль аж печенье уронила от неожиданности, чем воспользовался Пышкин. Он рыжей кометой метнулся к сладости, схватил её зубами и тут же схрумкал. Эльфийке досадливо поморщилась, взяла другую печеньку и с интересом в глазах уставилась на меня. Она, как и Каринэль, жаждала услышать мои оправдания, но не демонстрировала этого столь бурно, как вампирша.
        Я замялся на пороге, покашлял в кулак и проговорил:
        - В общем, я немного прогулялся за пределами монастыря.
        - Один? - опешила Каринэль, выгнув брови дугой. - И почему на тебе какие-то окровавленные обноски? Немедленно рассказывай, что произошло! - требовательно закончила девушка и топнула ножкой.
        Ленка и Пышкин синхронно усмехнулись, глядя на меня, как на отъявленного подкаблучника.
        - Так, Каринэль, успокойся. Присядь и выдохни. Я всё-таки мужик и сам решаю, что мне делать, - громыхнул я, опасливо покосившись на вампиршу. Та громко фыркнула, сложила руки на груди и опустила свою попку на стул.
        Ленка же иронично показала мне большой палец и тихонько протянула:
        - Мужи-и-ик.
        - А ты прекрати подливать масла в огонь! - грозно бросил я ей.
        - Батюшки мои, - всплеснула руками юная охотница, картинно всплакнула и просюсюкала: - Как быстро мальчики превращаются в мужчин.
        - Ры-ры-ры, - зарычал я и метнул на неё убийственный взгляд. А та лишь убрала кончиком пальца из уголка глаза несуществующую слезинку.
        - Ленаэль, заканчивай этот театр одного актёра, - пробурчала вампирша, недружелюбно посмотрев на эльфийку. Но всё-таки не так недружелюбно, как прежде. Кажись, между ними установились более-менее нормальные отношения. Они вон уже и чаи вместе гоняют. А куда им деваться? Они же одни в монастыре. С кем им ещё общаться? Как говорится, на безрыбье и рак - рыба.
        - Всё, всё, - заявила Лена, сокрушённо покачав головой. - Не цените вы мой талант.
        - Когда кончится война, уходи из меда и поступай в театральный вуз, - посоветовал я ей и вкратце рассказал, как спас Профессора и компанию. Естественно, в моём повествовании портал был тот, который я подсмотрел у Константина. Я же не забыл, что в моих покоях камеры и микрофоны.
        - Офигеть у тебя память! - ахнула охотника, когда я закончил свой рассказ. - Вот мне бы такую!
        - Хорошо, что всё так сложилось. Ты всех спас и никто не погиб. Ну, кроме вампиров, - облегчённо проговорила Каринэль и недовольно добавила: - Но ты бы мог мне сказать, что задумал сделать.
        - Да ты бы с ума сошла от волнения, - бросил я, криво улыбнувшись.
        - А что же получается? Мы теперь в любой момент можем покинуть монастырь без ведома инквизиторов? - еле слышно прошептала Ленка, прикрывая рот ладошками, будто тёрла нос.
        - Можем, но не будем, - так же тихо ответил я и решительно отправился в ванную комнату. У меня уже всё тело зудело. Пот, кровь, пыль - всё это покрывало мою кожу.
        И я испытал настоящее наслаждение, когда сбросил с себя никуда не годное тряпьё и залез в джакузи. Вода сразу стала неприятного цвета, так что мне пришлось пару раз менять её. И лишь затем я расслабленно вытянулся среди щекочущих тело пузыриков.
        Но мне не удалось долго пробыть в джакузи. В дверь ванной комнаты кто-то деликатно постучался и следом раздался голос Каринэль:
        - Моть, ты ещё долго? К тебе Максим пришёл. Что мне ему сказать?
        - Иди. Пусть подождёт, - нехотя выдал я, выбрался из воды и надел махровый белый халат.
        И прямо босиком пошлёпал к входной двери. Возле неё стоял хмурый Макса. И на него уставились сразу три любопытные физиономии. Ну, вы догадываетесь, кому они принадлежали. Даже коту было любопытно зачем сюда пришёл мой бывший телохранитель. А тот скромно кивнул мне головой и покосился на эльфиек. Я мигом понял, что он хотел бы поговорить наедине.
        - Привет, пошли в комнату. Не будем мешать дамам, - весело проговорил я и заработал два недовольных взгляда, принадлежащих как раз дамам. А вот Пышкин нагло пошёл за нами, величаво покачивая пушистым хвостом.
        Когда мы все втроём оказались в соседней комнате, Макс помялся немного и проговорил:
        - Советник Аристарх хотел бы встретиться с вами и выказать вам благодарность за всё то, что вы делаете для ордена.
        Я даже рот открыл от такой наглой лести. Я что-то делаю для ордена? Вот уж не ожидал. Даже кот удивлённо выпучил глаза, точно увидел двухметрового лосося в сметане. Всё же мне удалось справиться с собой и подобрать с пола нижнюю челюсть.
        - И всё? Ты только ради этого сюда шёл? - спросил я и вопросительно приподнял левую бровь. Надеюсь, он знает, что у меня тут повсюду микрофоны? Да, он точно знает. Советник явно сказал ему о них.
        - Кхм… - смутился Макс, непроизвольно потрогал шрам на лбу и произнёс: - Нет, не только ради этого. Ещё у меня есть просьба личного характера…
        - … Хочешь, чтобы я был твоим другом жениха? Всё-таки решил на Марии жениться? - приподнято спорол я чушь, чтобы разрядить обстановку, а то телохранитель был сам не свой. Мялся точно девушка на первом свидании.
        - Нет, нет! Что вы! - испугался тот. - Я совсем не об этом хотел поговорить.
        - А о чём? Да говори ты уже. Здесь все свои.
        - Вы бы это… не могли замолвить за меня словечко перед советником, - наконец-то разродился парень. - После моего ранения он отстранил меня ото всех дел. Я, по сути, сейчас вообще ничем не занимаюсь. Без дела шатаюсь по монастырю да выполняю мелкие поручения. А я ведь столько лет тренировался… И всего один прокол угробил мою карьеру. Так же нельзя. У всех должен быть второй шанс.
        Макс отчаянно посмотрел на меня. А я положил ему руку на плечо и успокоил:
        - Не переживай. Я поговорю с Аристархом. И, когда тебя ранили, это был вовсе не прокол. Даже я не понял, что Мария - вовсе не Мария. А ведь я ангел. И чутьё у меня получше будет. Но я сам едва ласты не склеил. Короче, я попрошу советника, чтобы он вернул тебя на роль моего телохранителя.
        - Правда?! - жарко выдохнул парень.
        - Вот те крест.
        - Спасибо! Я не подведу вас, - протараторил он, сияя глазами.
        - Тогда пошли к Аристарху. Я прямо сейчас навещу его. Только вот оденусь. Не в халате же мне к нему идти. Всё-таки аж советник. Птица высокого полёта.
        Осчастливленный Макс вылетел из комнаты, оставив меня одного. А я стал переоблачаться. И я весьма тщательно подбирал свой гардероб. Ведь мне на самом деле предстоит встретиться с не самым последним человеком в ордене. А такие, как он всё подмечают. Оденься я попроще - и он может оскорбиться, но вида, конечно, не подаст. Поэтому я напялил на себя строгий костюм-тройку и бравой походкой вышел из комнаты.
        - Жених, - сразу же притворно восхищённо выдохнула Ленка, которая до сих пор не ушла в своё логово.
        - А ты куда это направился такой красивый? - подозрительно сощурилась Каринэль и мигом вся подобралась.
        - К советнику Аристарху, - честно и громко ответил я, ведь всё равно эту встречу не утаить. Да советник и не собирался этого делать.
        - Но если ты опять куда-нибудь ввяжешься… - угрожающе недоговорила вампирша.
        - Нормально всё будет, - улыбнулся я ей и вышел вон.
        В коридоре меня встретил Макс. И он сразу же повёл меня по монастырю, а троица телохранителей вышколено шла за нами по пятам. Благо, они хоть не стали заходить в кабинет советника, дабы убедиться, что мне в нём ничего не угрожает. Макс тоже остался в коридоре. А вот я постучал и после вежливого «войдите» проник внутрь.
        Кабинет советника оказался приличных размеров и поражал скромным убранством. Я не увидел здесь блеска золота, сияния серебра или дорогих картин. Нет, меня будто переместили в кабинет советского чиновника средней руки. Длинный лакированный стол, ряд стульев, несколько пластмассовых телефонов и пара шкафов. На полу лежал далеко не новый ковёр, а на стене висела карта России и ближайшего зарубежья.
        Аристарх же склонился над пачкой документов и что-то читал. Но стоило мне войти, как он отвёл взгляд от листов, приветливо улыбнулся и указал мне пухлой ручонкой на ближайший к нему свободный стул.
        - Присаживайся, Матвей. Спасибо, что заглянул.
        - Это вам спасибо, что позвали, - с улыбкой проговорил я и присел туда, куда указывал советник.
        Аристарх устало потёр красные глаза и глянул за окно. Там уже начинало темнеть. И тоскливо завывала настоящая буря. Снег, как бешенный, носился в воздухе, а стекло покрыли ледяные узоры.
        Советник поёжился и внезапно предложил:
        - Может, коньячка? В такую погоду - самое оно.
        - Замечательная мысль, - поддержал я толстячка, хоты мы сидели в тёплом кабинете, и нам совсем не грозило замёрзнуть.
        Он подмигнул мне и достал из ящика стола два стакана, вазочку с конфетами и непочатую бутылку дорогого коньяка. Прям, реально дорогого. Да ещё и не распечатанного. Готовился к встрече со мной или случайность? Я больше склонялся к первому варианту. Кажись, хитрый пройдоха решил подпоить меня. С пьяным-то всегда легче вести диалог. Можно много чего узнать, что по трезвому я хрен ему скажу.
        Но отступать уже поздно, так что мне ещё раз придётся проверить на прочность «подарок» той страшной бабки из Петербурга. Вот, кто бы знал, что сексуальный аппетит Испанца сыграет в моей жизни такую важную роль? А ведь тогда я мысленно крыл его всеми матерными словами, которые знал.
        Тем временем Аристарх налил в стаканы на два пальца коньяка и поднял свою тару. Мы чокнулись и выпили. Благородный напиток скользнул по моему пищеводу и оставил приятно-горьковатое послевкусие. Недурно. Очень недурно.
        Ну и под коньячок мы с советником разговорились. Обсуждали в основном войну ордена с монстрами.
        Во время разговора Аристарх не забывал подливать мне коньяк, а сам пил мало. Мне пришлось играть роль пьянеющего юнца. И я чувствовал себя, как на экзамене. К счастью, у меня неплохо получалось. Советник поверил моей игре и плавно стал расспрашивать меня о моих отношениях с Никодимом, Константином, о демоне и ангельской крови. Я отвечал уклончиво и всё больше плямкал губами, да клевал носом, уже окончательно поняв, что задумал толстяк.
        Всё же я успел замолвить словечко за Макса, прежде чем советник позвал телохранителей и приказал им доставить меня в мои покои. После этого Аристарх ласково попрощался со мной. А я, опираясь на телохранителя, вихляющей походкой отправился восвояси. И в моей голове бродила весьма логичная мысль. Кажется, Аристарх решил совершить какой-то сильный ход. Он явно начал действовать более смело. Никодим точно узнает о том, что он «напоил» меня и потребует объяснений. А я ведь вполне могу рассказать ему о расспросах советника. Мда… похоже, затевается большая игра.
        ЧАСТЬ IX
        Глава 17
        - Кто-то копит деньги, а я - приключения на свою задницу.
        Телохранители практически на руках дотащили меня до покоев. А дальше я сам открыл дверь и буквально упал на пол. Благо, тот был покрыт мягким ковром. И вот лёжа на этом ковре я увидел, что в комнате горит свет, а на кресле с книгой в руках восседает Каринэль.
        Она удивлённо вытаращила глаза, всплеснула руками и вскочила на ноги. Торопливо оббежала меня, закрыла дверь и шокировано прострекотала, нависнув надо мной:
        - Мотя! Да ты напился! От тебя за версту разит!
        - Угу, - плямкнул я, продолжая играть роль.
        В этот миг ко мне вальяжно подошёл Пышкин, обнюхал, смешно двигая розовым носиком, и заглянул в глаза. И, кажется, он понял, что я не так уж и пьян. В его взгляде сперва появилось сомнение, потом удивление и закончилось всё тем, что он почти по-человечески весело усмехнулся и принялся с наслаждением дубасить меня лапой по уху.
        - Пышкин! - прикрикнула на него вампирша, наградив грозным взором. - Что ты делаешь? Он же пьян!
        Кот ещё шире усмехнулся, но всё же перестал издеваться надо мной и отошёл в сторону.
        Девушка же помогла мне подняться и отвела в ванную комнату. Там она раздела меня и засунула в джакузи.
        А я сквозь шум воды прошептал:
        - Да я трезвый. Просто притворяюсь.
        - Ого, - удивились Каринэль и тотчас постаралась скрыть своё изумление. - Но от тебя же буквально разит коньяком. Причем не дешёвым.
        - Это мы с советником Аристархом выпивали, - честно сказал я, скрывшись под водой вместе с головой. А потом вынырнул и добавил: - Каринэль, не доверяй ему. Возможно, он захочет и с тобой поговорить по душам. Этот человек весьма скользкий и хитрый. И он ведёт какую-то свою игру.
        - Нам что-то угрожает? - тревожно спросила она, склонившись над джакузи, чтобы не было видно её губ.
        - Пока не знаю. Мне надо будет как-нибудь переговорить с Никодимом. А сейчас - пошли спать. Время уже много.
        - Вылезай уже, алкаш, а ещё ангел называется! - с толикой гнева выдала девушка, тоже решив побыть актрисой.
        Я с её помощью покинул джакузи, вытерся и отправился в спальню. Там мы рухнули на мягкую кровать с балдахином. Но сон не шёл ко мне. Я глядел в потолок и думал, думал…
        Вампирша почти сразу заметила, что я даже не пытаюсь заснуть и тихонько спросила, приблизив губы к моему уху:
        - А ты чего не спишь? О бабах думаешь?
        - Если бы… И мне не дают покоя мысли об этой войне между орденом и нелюдями, - признался я, погладив девушку по волосам.
        - Какие именно мысли? - поинтересовалась она, блестя в темноте глазами.
        - Эта война ведь никогда не закончится. Когда инквизиторы начнут явно побеждать, тогда монстры уйдут в ещё более глубокое подполье и станут, вроде как, партизанить. И, возможно, в отместку за потери среди своих они примутся с ещё большей жестокостью уничтожать обычных разумных, - предположил я, хмуря лоб.
        - Это только догадки, - пробормотала Каринэль и по-хозяйски закинула согнутую ногу на мой живот.
        - Возможно, - согласился я и, поколебавшись, добавил: - Ты никогда не думала о том, что между чудовищами, разумными и инквизитора может быть мир? Что если все монстры перейдут на донорскую кровь, а орден будет чем-то вроде милиции, контролирующей деятельность чудовищ?
        - Нелюди никогда не пойдут на это. Всегда будут те, кто хочет «живой» крови, - печально прошептала вампирша и тихонько вздохнула.
        - Да, наверное, - хмыкнул я. - Ладно, давай баиньки.
        - Давай.
        Я всё-таки попробовал провалиться в сон. И у меня это вскоре получилось. Правда, сон обернулся очередным видением.
        На сей раз я, кажется, оказался в теле другого своего предка. Почему, другого? Так на дворе стоял уже иной век. Мой дальний родственник шёл по узкой извилистой улице, покрытой снежно-грязевой кашицей. А вокруг стояли дома и русские терема из брёвен.
        Масляные факелы разгоняли вечерние сумерки, а разумные спешили мимо ангела. На некоторых горожанах я увидел меховые шубы, шапки, а кто-то был одет попроще - в армяки и зипуны.
        Мой предок упорно шёл вперёд, ступая по чавкающей кашице. Вот он обогнал сани, запряжённые усталой лошадью. И я заметил, что грива животного оказалась покрыта инеем, а от дыхания, вырывающегося изо рта, шёл пар.
        Ещё по пути до моих ушей постоянно доносился старинный русский говор. Иные слова я вообще не понимал. Какой же сейчас век? И что это за город?
        Благо, один из прохожих эльфов упомянул царя и то, что тот, вроде бы, собрал опричное войско, да идёт сюда. Хм, если исходить из школьной программы, то я, вполне возможно, попал в Новгород шестнадцатого века.
        Между тем ангел скользнул в тёмный переулок, прошёл мимо худющей собаки с добрыми глазами, едва не наступил на конские каштаны и постучал в неприметную дверь с железным кольцом вместо ручки.
        - Кто там? - донёсся из-за двери грубый мужской голос.
        - Матвей, - проронил мой дальний родственник и заставил нынешнего меня изумиться. Вот те раз, его зовут так же, как меня, а если точнее - меня зовут, так же, как его.
        Тем временем взвизгнули несмазанные петли - и дверь отворилась. Я увидел стоящего на пороге крепкого человека в сером кафтане. Он хмуро посмотрел на меня колючими глазами и посторонился.
        Я отряхнул от снега овечий тулуп, пригнул голову и зашёл в небольшую жарко натопленную комнату. Тут обосновался стол, несколько стульев, сундук и кое-чего по мелочи. Что-то подобное я видел в музеях, в которых были представлены реконструкции быта горожан данного исторического периода.
        Мужик закрыл дверь, прошёл до стола, скрипя рассохшимися половицами, и уселся на стул. Перед ним на столе в глиняной плошке чадила единственная жёлтая свеча.
        Он указал лапищей на пустующий стул и проронил:
        - Присаживайся.
        Ангел уместил свой зад на жёсткий стул, исподлобья посмотрел на человека и недружелюбно бросил:
        - Чего хотел? Мне не досуг с тобой встречаться.
        - А ты отдай мне Священный рубин и больше никогда не увидишь меня, - насмешливо пробурчал тот и пристально глянул на моего родственника.
        - Даже если бы я ведал, где Священный рубин, то никогда бы не сказал ни тебе, ни кому бы то ни было из твоего поганого племени, - проскрежетал ангел.
        - Охолонись! Не оскорбляй попусту моё племя, - повысил голос человек. Его глаза посверкивали красным цветом в лучах робкого пламени свечи. - Лично между нами нет вражды. Я - не потомок Крага и не охочусь за семенем Матвея Вора.
        - Он не вор! - вскричал мой аватар и ударил кулаком по столу. Плошка со свечей подпрыгнула и с жалобным звоном вернулась на место.
        - В нашей истории он всегда будет вором, - твёрдо проговорил мужик, нахмурив брови, и следом добавил: - Но сейчас мы не о нём будем вести речь, а о моём предложении.
        - Что ты хочешь мне предложить, демон? - скептически изрёк мой предок и откинулся на спинку скрипнувшего стула.
        - Без Священного рубина врата в моём мире перестали работать. И уже сотни лет демоны заперты в этом ничтожном мире. Ты всегда можешь вернуться в свой родной мир, а я - нет.
        - …Зачем ты говоришь мне это? Я всё превосходно знаю. Говори сразу - чего хочешь?
        - Домой. Я хочу домой. На родину своих предков. И мне ведомо, что ангелы нашли способ перемещаться между мирами, минуя Великие врата, - вкрадчиво произнёс демон. - Священный рубин не потребуется.
        - Бред! - громко заявил мой родственник и презрительно искривил губы. - Тебя надули. Только Великие врата способны соединить два мира.
        - Ой ли? - не поверил мужик, насмешливо блеснув красными глазами.
        - Ежели это всё, то я ухожу, - решительно выдал ангел и оперся руками на стол, готовясь подняться со стула. Но он вернул свою задницу на место, когда в толстых пальцах демона показалась ярко-красная небольшая сфера, похожая на шарик желатина или вишню.
        - Вижу, что любопытство разобрало тебя, - довольно проговорил рогатый в человеческой личине.
        - Что это? - спросил мой родственник, сверля взглядом шарик. Демон перекатывал его между большим и указательным пальцами.
        - Умение. Зело редкое. Я такое впервые повстречал на своём веку, - произнёс собеседник, загадочно улыбаясь толстыми губами. - Оно бы помогло возвыситься твоему роду. Ведь иерархия ангелов такая же, как и у нас, демонов. На вершине пирамиды самые сильные воины, имеющие множество умений. Мы ведь именно за ними пришли в этот мир, который стал яблоком раздора между нашими древними расами.
        - Что оно даёт? - поинтересовался ангел и спрятал руки под стол.
        Демон сразу же занервничал и хмуро проронил:
        - Ты же помнишь, что ты мой гость, а я - хозяин?
        - Я чту традиции. И по моему хотению в этом доме не прольётся кровь, - отчеканил мой предок, наградив собеседника косым взглядом.
        Тот успокоился и ответил на предыдущий вопрос:
        - Лично тебе это умение ничего не даст. А вот твоим потомкам… В возрасте от восемнадцати до двадцати годов к ним во сне начнут приходить видения о жизни их пращуров. Конечно, твои потомки не получат умений предков, но они смогут в кратчайшее время овладеть их боевыми навыками. Им не нужны будут годы упорных, изнурительных тренировок… Они за несколько лет станут первоклассными воинами. Ты понимаешь, какой это шанс для рода Матвея Вора? Он рано или поздно возвысится.
        Мой родственник задумался и даже не огрызнулся, услышав прозвище нашего предка, данное ему рогатыми.
        Демон же замолчал и стал пристально наблюдать за ангелом. И он не прекращал крутить в пальцах «вишенку», точно ласкал её. Ангел нет-нет да и косился на неё. А затем, решившись, свистящим шёпотом проговорил:
        - Откуда ты взял это умение? Чьё оно?
        - Я не ведаю, как называлось это создание. Оно имело вид женщины с прозрачной мышечной субстанцией и кожей. Я зрел её внутренние органы.
        - Как ты погубил её? - продолжал расспрашивать демона мой далёкий предок.
        - С трудом. С превеликим трудом. Но подробностей ты не услышишь, пока я не получу ответ на свой вопрос.
        - Хм… что ж, есть один способ отправить тебя в мир демонов…
        - Слушаю, - взволнованно выдохнул рогатый и подался к моему родственнику.
        На этом месте видение покинуло меня. Дальше я продрых без задних до самого утра, не увидев даже снов.
        А уже наутро игривый солнечный лучик упал на мои закрытые веки и стал припекать их. Мне пришлось открыть глаза и лечь на бок. В таком положении я увидел, что за окном царил погожий денёк, а вампирша уже покинула кровать. Наверное, она сейчас смотрит телик.
        Я же потянулся и не спешил вставать. Мой мозг отчётливо вспомнил каждое мгновение видения, и мне многое стало ясно. Вот, оказывается, откуда у меня память крови. Тот ангел каким-то образом завладел «вишенкой». И ещё теперь я знаю из-за чего началась война демонов и ангелов. Они просто не поделили ценный ресурс, а именно - умения монстров. И, кажется, сами чудовища не знали, что ангелы и демоны охотятся на них. А может и знали, но до наших дней не дошло никаких записей о той охоте. Сохранился лишь Великий пакт о нейтралитете, да и то о нём знают лишь единицы.
        И ещё я не понимаю, почему ангелы до сих пор не ведут охоту на монстров? Что-то изменилось? Им уже не нужны умения? Да и вообще - из-за чего ангелы стали такой редкостью? Куда они пропали? Хм… допустим, львиную долю демонов могли извести за столько лет, но ангелы же могли перемещаться между мирами. Или не могли? Вдруг тот демон ошибался, а мой предок подыграл ему?
        Твою мать, всё так сложно и запутано. Мне явно не хватает информации. Надо бы испить кофею, чтобы зарядить мозги энергией.
        Я наконец-то встал с кровати, оделся и переместился в ту комнату, которая служила нам столовой. Там уже восседали две кумушки и кот. Последний лежал на стуле и недовольно размахивал хвостом. Ему явно не дали какое-то лакомство и теперь Пышкин искренне негодовал.
        - Ну ты и спать, - сразу же прижучила меня Ленаэль, уплетая розовую зефирку. - Ты так всё на свете проспишь.
        - И тебе доброе утро, - пасмурно проронил я и присел за стол.
        Кот тотчас спрыгнул со стула, подошёл к моей ноге и начал тереться об неё. Так, что же он хочет? Мой взор окинул заставленный едой стол и остановился на бутербродах с красной рыбой. Похоже, нашёл. Я взял один, снял с него рыбу и бросил коту. Тот поймал её на лету и принялся жадно поглощать угощение.
        - Разбалуешь, - выдохнула Каринэль и сделала крошечный глоток из фарфоровой чашечки.
        - Правильно. Мужиков надо держать в строгости, - поддержала её эльфийка и многозначительно улыбнулась, показав жемчужные зубки.
        - А ты ежели будешь есть столько зефира, то серьги будут единственным, что ты сможешь надеть со школьного выпускного, - парировал я и задорно подмигнул.
        - Хам, - бросила Ленка и демонстративно оглядела свою точёную фигурку. - Мне ещё есть и есть. Я - тростиночка.
        Я открыл было рот для очередной шутки, но, подумав, захлопнул его. Молча опорожнил бокал кофе и вышел из покоев. В коридоре меня ждали три телохранителя. И одни из них был Макс. Он сиял как юбилейный рубль.
        Я поприветствовал его кивком и спросил:
        - Как дела?
        - Замечательно, - радостно ответил он, покосившись на хмурые физиономии других телохранителей. - Ты куда-то собираешься пойти, Матвей?
        - Ага, - кивнул я, намереваясь заглянуть в какую-нибудь келью, чтобы перекинуться в тело ангела и поупражняться. Я хотел как можно лучше овладеть боевыми навыками предков. Но пока моему желанию не суждено было сбыться…
        В конец коридора показался как всегда хмурый Константин. Он подошёл ко мне, кивнул и, не здороваясь, произнёс:
        - Пошли, есть разговор. А вы, - обратился он к охране, - стойте здесь.
        - Но мне прика… - попытался заикнуться Макса. Но я его перебил, решив не нагнетать ситуацию: - Оставайся здесь. Я скоро вернусь.
        Тот нехотя кивнул. И я последовал за инквизитором.
        - Ты с ним разговариваешь, как с маленьким ребёнком. Он должен молча выполнять приказы, - пробурчал по пути магистр, неодобрительно посмотрев на меня рыбьими глазами.
        - Ко всем надо относиться по-человечески, - заметил я.
        - И это мне говорит квартерон? Ангел? Кровопийца? - насмешливо выдал Константин, став спускаться по лестнице.
        - Но это не отменяет того факта, что я совсем не жестокий разумный, - проговорил я, недовольно дёрнув щекой. Кровопийца мне особенно не понравился.
        Инквизитор покосился на меня и вышел на улицу. Ветра не было, да и морозец решил сегодня взять выходной, так что мне даже в одной футболке не грозило прям уж так сразу замёрзнуть. А на магистре так и вовсе - красовался пиджак.
        Между тем Константин отошёл от здания, встал возле скамеечки и без предварительных ласк спросил у меня:
        - О чём ты разговаривал с советником?
        - О бабах, - не сумел я сдержаться, наблюдая за тем, как инквизитор достал из внутреннего кармана курительную трубку.
        - Не дерзи, - хмыкнул магистр, набил трубку табаком и раскурил её. - Аристарх скользкий тип. Я ему вообще ни на грош не доверяю. Что он тебе обещал? Какие золотые горы?
        - Ничего он не обещал. Скорее - расспрашивал, - проговорил я, сгрёб ладошкой немного снега со статуи ангела и начал лепить снежок. - Его интересовали мои отношения с архимагистром, вами. И ещё он хотел узнать о демоне и моих ангельских способностях. В общем, ничего необычного.
        - И что ты ему сказал? - полюбопытствовал Константин, неодобрительно глядя на мой снежок. Дескать, такие ребячества не к лицу уважающему себя ангелу.
        - Ну, что уважаю Никодима, а вас - ненавижу, - с наслаждением произнёс я, швырнув снежок в стену здания.
        - Молодец, что соврал, - кивнул магистр.
        А я криво усмехнулся и испустил короткий смешок…
        Глава 18
        После короткой беседы с Константином я уже собирался оставить его и отправиться в келью, а потом навестить Никодима. Но магистр вдруг произнёс:
        - Мы нашли в храме демонов потайную комнату. В ней практически неповреждённые фрески. Возможно, тебе было бы любопытно взглянуть на них.
        - Ого, - удивился я. С чего это инквизитор такой любезный? Может он денег у меня в долг хочет попросить. Вслух, конечно, я этого не сказал, а изложил свои мысли чуть иначе: - Хм, неожиданное предложение. То мне носа нельзя показывать из монастыря, а теперь вы сами приглашаете меня проехаться в город, хотя угроза демона никуда не исчезла.
        - Возможно, я недооценивал тебя. Ты, вероятно, можешь постоять за себя, - нехотя признался Константин, хмуря лоб. - Да и мне весьма любопытно, что ты скажешь, увидев фрески. Ну и мы с собой возьмём большой отряд охраны.
        - Я согласен. Поехали. Только Каринэль предупрежу, - быстро проговорил я, пытаясь не показать раздирающего меня любопытства.
        Магистр кивнул. И я в его обществе добрался до покоев и залетел внутрь. Вампирша и кот обнаружились перед телевизором. С экрана вещал немолодой мужчина с сединой:
        - … В последние дни в столице и других городах наблюдается затишье. Террористы пока никак не проявляют себя. По данным МВД к этой минуте от рук террористов погибло беспрецедентное количество граждан. Счёт уже идёт на тысячи…
        - Да выключите вы эту чернуху, - проговорил я, схватил пульт и вырубил телек. Мне неприятно было осознавать, что я хоть немного, но причастен к этим смертям. Ведь в войне погибали не только монстры, но и против воли втянутые посвящённые, да и просто были случайные жертвы.
        - Ты чего такой нервный? - тревожно спросила эльфийка, прямо посмотрев на меня. - Что-то случилось?
        - Нет, ничего не случилось, - отмахнулся я и добавил: - Мне тут надо покинуть на несколько часов монастырь. Но всё согласовано с инквизиторами. Это не побег. Я поеду с Константином и скоро вернусь. Мы решили посетить храм демонов. Там нашли какие-то интересные фрески.
        - Хорошо, - кивнула девушка, немного нахмурившись. Всё-таки она переживала за меня.
        Пышкин же азартно вскочил с пола, подбежал ко мне и стал тереться о ногу. Клочки его шерсти оставались на моей штанине.
        - Ну и чего ты хочешь? - спросил я, приподняв бровь. - Поехать со мной?
        Кот едва заметно кивнул. Кажется, ему уже опротивело находиться в монастыре. Тем более его разведывательные миссии ничего нам не приносили. Инквизиторы если что-то и замышляли, то вслух об этом не говорили даже при коте.
        - Ладно, поехали, - решил я и потопал за верхней одеждой. Обрадованный Пышкин потрусил за мной.
        Я оделся и вышел из покоев. И чтобы кот не утруждал свои лапы, приказал Максу взять его на руки. Пышкин весьма благосклонно отреагировал на такой жест. Парень же послушно выполнил мой. И теперь кот искоса поглядывал на своего «скакуна».
        Мы спустились вниз. И тут Макс хмуро глянул на Константина, который обнаружился вдалеке возле гаража. Парень будто чувствовал, что магистр обязательно съязвит. И чутьё не подвело его.
        Стоило всей нашей банде подойти к гаражу, Константин сразу же ехидно глянул на протеже советника и сказал мне:
        - Наконец-то ты нашёл ему дело по плечу. Только зачем ты берёшь с собой кота?
        - Ему полезно проветриться, - твёрдо произнёс я, поправив шапку, а то в ухо дуло.
        Магистр пожал плечами и нырнул в гараж. Там мы обнаружили ещё восьмерых охранников. Но всем нам удалось разместиться в трёх монструозных бронированных джипах. И мне повезло очутиться на заднем сиденье в обществе всего-то одного Константина, ну и Пышкина.
        После этого машины выскочили из гаража, быстро преодолели территорию посёлка и погнали в город по трассе, стиснутой снегом.
        В самом городе я в первую очередь обратил внимание на увеличившееся количество патрулей. И притом все милиционеры оказались вооружены автоматами Калашникова. Разумных же на улицах было заметно меньше, чем я привык видеть, хотя погода сегодня выдалась на удивление чудесной. Солнце ярко светило с чистого голубого неба, снег весело искрился, а ветер решил взять выходной. Казалось бы, гуляй да радуйся, ан нет. Большинство горожан сидело по домам. Ведь вокруг такие страсти творятся. Террористы совсем распоясались.
        Между тем автомобили завернули в знакомый переулок. И я увидел, что возле того дома, в подвале которого находится вход в храм, трутся ребята в оранжевых жилетах и лежат стройматериалы. Интересное прикрытие.
        А когда мы вышли и проникли в подвал, то я увидел, что тот преобразился в лучшую сторону. Стены и потолок оказались отремонтированы, вместо старых труб появились новые, а проход в то помещение, где находился люк, теперь прикрывала толстая дверь.
        Орден развернул тут бурную деятельность, прикрываясь ремонтными работами. Даже каменные ступени, спускающиеся к храму, оказались оборудованы перилами и под потолком тянулись провода с яркими лампами накаливания. Похоже, инквизиторы решили всерьёз заняться изучением храма.
        Мы спустились по ступеням и вошли в храм. Тот оказался освещён прожекторами и вокруг шастали люди. Они фотографировали руны, что-то измеряли и ходило с озабоченно-восторженными лицами. Но нас, несмотря на свою увлечённость, они заметили и поприветствовали, удивлённо глядя на кота. А тот продолжал царственно «ехать» на руках Макса.
        Константин же сухо кивал исследователям и будто бы искал кого-то глазами. И вот перед нами показался старичок лет семидесяти. Его роскошную плешь обрамляли седые волосы средней длины. И он сразу же поздоровался с нами, вызвав у магистра лёгкую улыбку. Кажись, его-то инквизитор и искал.
        Старичок незамедлительно повёл нас в глубь храма. Мы пересекли зал, преодолели коридор и оказались в круглом помещении. Тут обнаружилось ещё одно помещение. Оно было гораздо меньше, и все его стены были испещрены рисунками. Стоя возле входа в него, Константин произнёс, обращаясь к старичку:
        - Любезный Дмитрий Иванович, расскажите Матвею, что вы здесь обнаружили.
        - Да, да, конечно, - замельтешил исследователь и призывно махнул мне рукой. - Пройдёмте, пройдемте, Матвей, за мной. Я так счастлив, что увидел ангела.
        - Наслаждайтесь, - хмыкнул я и проник в таинственное помещение следом за старичком.
        Вместе с нами в него вошёл лишь магистр и кот. Последний спрыгнул с рук Макса и брезгливо прошествовал по пыли. А вот телохранители остались в круглой комнате.
        - Итак, на этих стенах история войны между демонами и ангелами, - принялся рассказывать Дмитрий Иванович, поправив халат и сцепив руки за чуть сгорбленной спиной. - Если вы, Матвей, обратите внимание, то в нижнем углу стены самое начало этого конфликта. Вон там, где изображены большие фигуры ангелов и демонов, а между ними маленькие фигурки оборотней и вампиров. Что, конкретно случилось, мы пока ещё не расшифровали.
        - Ага, ясно, - кивнул я и ткнул пальцем в изображение врат и коленопреклонённых рогатых. - А это что?
        - Если мы не ошибаемся и правильно трактуем целую серию фресок, то здесь речь идёт о том, что демоны потеряли возможность вернуться в свой мир. Да, представляете? Эта комната поведала нам, что у демонов и ангелов есть свои миры. Но они почему-то пришли в наш, из-за чего сцепились между собой, долго воевали, и вот на этом рисунке изображён переломный момент в этой войне. Видите, крупный камень, похожий на рубин? Мы считаем, что он служил неким энергетическим элементом, без которого портальные врата перестали функционировать. Ангелы завладели им. А вот на этом рисунке уже более свежем, как можно понять по его яркому цвету, показано, что ангелы переместили камень в свой мир.
        - Занятно, - задумчиво проговорил я. Кажется, демоны всё-таки выяснили, куда делся Священный рубин. Но это, наверное, произошло уже после встречи моего предка с демоном в Новгороде. Тогда рогатые ещё не знали точную судьбу камня.
        - Матвей, а посмотрите теперь сюда. Видите, целая серия рисунков? Они рассказывают нам о том, что ангелы последовательно уничтожали демонов. Но, в конце концов, и самих ваших собратьев стало меньше. Мы сперва с коллегами подумали, что и они тоже в изрядных количествах погибали в этих битвах, но уже вот эти фрески поведали нам о том, что ангелы добровольно стали покидать наш мир. Кажется, он им перестал быть интересен. А что же касается демонов, то вполне вероятно их к этому времени остались считаные единицы. Вот, собственно, поэтому и вышло так, что в наше время доподлинно известны лишь по одному представителю каждой из этих рас.
        - Спасибо за экскурс в историю, - искренне поблагодарил я, признательно улыбнувшись. - Но мне кое-что непонятно… А почему демоны просто не записали все эти события? Зачем усложнять и всё это рисовать? Я бы эти рисунки без вашей трактовки не понял.
        - Возможно, таковы демонские традиции. Мы же так мало знаем о них, - грустно проговорил Дмитрий Иванович и развёл руками.
        - Понимаю, понимаю, - сочувствующе покивал я и вопрошающе посмотрел на магистра. На кой чёрт он меня сюда притащил? Я, конечно, благодарен ему за то, что мне удалось закрасить пробелы в истории противостояния ангелов и демонов, но всё же хотелось бы узнать ответ на свой вопрос. Но Константин не торопился прояснять ситуацию.
        - Премного вам благодарен, Дмитрий Иванович, - проговорила инквизитор. Он впервые на моей памяти к кому-то относился с такой теплотой. - И до встречи. Нам пора в монастырь.
        - Доброй дороги, - пожелал старичок, подслеповато щуря глаза. - Заходите ещё.
        - Всенепременно, - заявил магистр и вышел из помещения.
        Мы с котом потопали за ним. Но уже в круглом зале Пышкин требовательно подошёл к Максу. И тот послушно взял его на руки. А я двинулся к выходу рядом с Константином. И первым прервал молчание.
        - Ну и зачем вы меня сюда притащили? Мне, конечно, очень понравилось. И я весьма потрясён тем, что, оказывается, помимо нашего существуют ещё как минимум два мира. Но я пока не улавливаю смысла.
        - Даже нет никаких мыслей? - усмехнулся инквизитор, взглянув на меня холодными глазами.
        - Есть. Но они весьма фантастичные, - признался я и через паузу выдал их, увидев заинтересованность на лице Константина: - Первое - вы хотите попасть в другой мир. И второе - вы хотите попасть в другой мир. Но это же безумие. У нас нет ни технологий, ни знаний. Да и сам факт такого путешествия может вызвать ответную реакцию. Демоны или ангелы могут вернуться в наш мир. А нам это надо? Мы с одним-то рогатым справиться не можем, а если их будут миллионы? Да и кто знает до чего у них дошли технологии? Может, там уже одна крошечная батарейка питает огромный мегаполис и рубль стоит дороже доллара? Вдруг они захотят захватить Землю? Лучше нам не влезать в эти межмировые переходы.
        - Ты думаешь, как простой обыватель. Это же такие возможности, - с презрением проронил Константин и добавил: - Но верхушка ордена не глупа. Мы не будем даже пытаться открыть демонские врата, хотя они стоят прямо тут, в этом храме. Наши специалисты лишь будут изучать руны, которые покрывают нутро этого строения.
        - То есть вы хотите к ангелам? - прямо спросил я, приподняв бровь.
        - Если появится такая возможность, - не стал скрывать Константин.
        - А если они не лучше демонов? Вы же знаете о моих… э-э-э… кровавых способностях, - понизив голос, договорил я.
        - Твои способности опасны только для монстров, а мы их скоро выведем, - уверенно произнёс инквизитор. - Так что орден будет искать ангельские врата. И нам, возможно, понадобится твоя кровь, поэтому ты и здесь. Я привёл тебя сюда, чтобы ты своими глазами всё увидел. Никодим не хотел использовать тебя втёмную. Он пожелал, чтобы ты знал правду.
        Я покосился на Константина. Интересно, а ты сильно противился его решению? Для тебя использовать кого-то втёмную - норма. Вспомнить хотя бы тот турнир, с которого началась война.
        И тут мой мозг вспомнил ту реплику архимагистра… Как он тогда сказал? «Повторяю, тебе не обрести покой, скольких бы врагов ты не убил. В этом мире всегда найдутся ещё. Ты можешь немного успокоиться, только если сменишь мир». Уже тогда Никодим знал о других мирах. Вот ведь хитрый старик.
        У меня сразу же возникло желание с ним поговорить, но когда мы вернулись в монастырь мне не дали такой возможности. У Никодима было какое-то важное совещание. Тогда я плюнул на него и отправился в келью. На сей раз я выбрал новую, но логика мне подсказывало, что в этом может быть мало смысла. Если инквизиторам так важно подглядывать за мной, то они уже успели понатыкать камер во все кельи. Ну или не во все, а только часть оборудовали ими. А те, которые остались без камер, просто закрыли.
        Благо, что сейчас уже наступил вечер. Так что я просто закрыл окно плотной занавеской и очутился практически в темноте. Вот так-то лучше. Я быстро перекинулся в форму ангела и стал исполнять что-то вроде «боя с тенью». Мне хотелось как можно лучше овладеть навыками предков. Я же потенциально охренеть какой боец.
        И моя тренировка продлилась не меньше двух часов. Я весь вспотел и когда вернулся в покои, то с наслаждением искупался. Ну а после - меня дико потянуло в сон. Я плюнул на желание встретиться с Никодимом и завалился спать.
        Но в какой-то момент что-то вырвало меня из сна. Я открыл глаза и уставился в потолок. Каринэль мирно дрыхла рядом. На кресле посапывал кот. А за окно светила луна. Что за чёрт? Нервишки шалят? Но я не стал закрывать глаза и прислушался. Хм… вдалеке, за пределами монастыря, вроде бы раздавался какой-то ритмичный звук. И он приближался.
        Я осторожно выскользнул из-под одеяла и на цыпочках, чтобы никого не разбудить подошёл к окну. Двор монастыря был хорошо освещён уличными фонарями. И в их свете к стене спешно шли десять человек. А на самой стене, точно на крепостной, толпилось ещё больше народа. И все они держали оружие. Что, мать вашу, происходит? Какие-то учения?
        А ритмичный звук меж тем нарастал. И я уже понял, что он мне ужасно напоминал. А потом и увидел его источники. К монастырю летели боевые вертолёты. Целых пять единиц. И как только они оказались на достаточном расстоянии, то мигом выпустили ракеты. Те ударили в ворота. И напрочь снесли их.
        Защитники монастыря ответили автоматными очередями, а с крыши зданий заговорили крупнокалиберные пулемёты. Воздух сразу же взорвался сотнями звуков: грохотом выстрелов, криками людей, взрывами ракет.
        Каринэль вскочила с кровати и перепугано проверещала:
        - Что происходит?!
        - На нас напали, - мрачно ответил я, ощущая, как сердце ускорило свой бег. Мой взор видел, что к стене монастыря бегут сотни вооружённых фигур. И их прикрывали БМП. Кажется, нас ждёт полномасштабный штурм.
        - Кто?! Кто на нас напал?! - выдохнула вампирша и метнулась к окну, опередив Пышкина. Тот тоже проснулся и запрыгнул на подоконник. И теперь мы втроём наблюдали за тем, как защитники монастыря подогнали к воротам грузовик и перекрыли вход.
        - Похоже, монстры решили нанести ответный удар, - процедил я, хмуря брови.
        В этот миг внутри здания включилась леденящая душу сирена. Она призывала всех схватить оружие и встать на защиту обители. Тотчас дверь моих покоев распахнулась, и внутрь влетели телохранители и заспанная Ленаэль.
        Один из охранников тут же выпалил:
        - Матвей, срочно идите за мной. Вам надо спуститься в укрытие. Таков приказ архимагистра.
        - Хм… слушай, дружище, отведи туда девушек и моего кота. А я пойду разомнусь…
        Глава 19
        - Но архимагистр приказал, чтобы и вы пошли в укрытие, - настаивал телохранитель, решительно глядя на меня исподлобья.
        - Я благодарен ему за заботу, но всё же поступлю так, как считаю нужным, - отрезал я, нахмурив брови и гордо вскинув голову.
        - Я пойду с Матвеем, - преданно вызвался Макс, держа в руках пистолет.
        Телохранитель скептически покосился на него, потом глянул на меня, вздохнул и молча вышел из покоев. Но в коридоре он и его коллеги замерли, так как и эльфийки не собирались прятаться в убежище.
        Вампирша решительно тряхнула волосами и заявила:
        - Я тоже буду сражаться!
        - И я! - поддакнул Ленаэль, перекрыв вой сирены.
        - Глупости, отправляйтесь вместе с этими милыми людьми, - кивнул я на охранников. - Во дворе сейчас будет жуткая бойня. Вы там только мешать будете.
        - Именно, - поддержал меня телохранитель и мрачно добавил: - Рунный купол почему-то не сработал, так что вертушки спокойно обстреливают здание. Там, действительно, вот-вот станет жарко. Прошу вас, леди, идите за мной.
        - Или я с вами месяц разговаривать не буду! - угрожающе выпалил я, выскочил из покоев и быстро пошёл по коридору.
        Макс торопливо рванул за мной, точно верный пёс. А вот эльфийкам и коту всё-таки хватило ума остаться с телохранителями.
        - Фух, слава богу, - удовлетворённо выдохнул я и глянул в окно.
        Грузовик, перекрывающий вход во двор монастыря, оказался объят пламенем. И его в эту секунду прицепили тросом к вражеской БМП и потащили прочь. А в открывший проход хлынули противники. Некоторые из них двигались очень быстро, намекая на то, что они не обычные разумные. На орден явно напали монстры.
        Инквизиторы встретили их шквальным огнём. Но на подмогу атакующим прибыли вертолёты. Они обстреливали защитников. А потом в небе показалось ещё несколько вертушек. Но эти уже были с десантом. Они высадили его на крышу главного здания. В нем-то я сейчас и находился. И так как я не был подкован в подобных боях, то торопливо посмотрел на Макса и лихорадочно спросил:
        - Где мы принесём большую пользу?
        - На крыше, - уверенно отозвался он, тиская в ладони пистолет и взволнованно наблюдая через окно за тем, что происходит снаружи.
        - Тогда вперёд, - выдохнул я, со всех ног помчался к лестнице и с любопытством спросил на бегу: - Что за рунный купол?
        - Очень мощное и сложное заклятие, - принялся отвечать Макс, став лихо скакать по ступенькам. - Оно должно было накрыть всю территорию монастыря чем-то вроде прозрачного бронекупола, который отрезал бы нас от мира. Мне в том году удалось посмотреть на него, когда архимагистр приказал провести учения. Это было что-то невероятное, Матвей. Пули попадали в этот купол и отскакивали! Я сам трогал его рукой и ощущал стальную твёрдость. И при этом сквозь купол всё превосходно было видно.
        - Так чего же он сейчас не сработал? - зло выдохнул я, миновав группу инквизиторов, которые, грохоча берцами, бежали вверх по лестнице. Они все покосились на меня. И я заметил, что в глазах мужчин нет признаков страха. Их лица оказались сосредоточенными и решительными.
        Я ободряюще кивнул им и показал большой палец. А затем пронёсся мимо.
        Макс же продолжал мчаться за мной и параллельно тараторил:
        - Я не знаю почему купол не заработал. Возможно, что-то пошло не так. Заклятие же ужасно сложное. По всему монастырю разбросана уйма рунных узлов. Какой-то из них мог сломаться.
        - Или кто-то саботировал его работу, - мрачно предположил я и взлетел на последний этаж. Здесь более отчётливо слышались звуки автоматных очередей, крики людей, рык монстров и шум винтов вертолётов. - Странно, что самая главная защита ордена не сработала как раз во время нападения врагов.
        - Среди инквизиторов нет предателей! - возмущённо выпалил Макс, облизав губы.
        - Я бы не был столь категоричен, - криво усмехнулся я и посмотрел на металлические дверные створки, ведущие на крышу здания. Их уже знатно поклевали пули. Но ни одна из них не пробила металл.
        Ну-с, приступим. Я со скрежетом открыл створки и передо мной предстала плоская крыша. На ней были размещены крупнокалиберные пулемёты и полусферы металлических куполов с отверстиями для ведения огня. Вот только куполы уже были разворочены ракетами кружащих над зданием вертолётов. Крыша оказалась усеяна металлическими обломками и телами инквизиторов. А около трёх десятков монстров в бронежилетах добивали отчаянно отстреливающихся членов ордена.
        Повсюду блестели лужи крови, валялись гильзы и оторванные конечности. А монстры с ликующими воплями бросались на людей с перекорёженными от гнева лицами. Я заметил среди нападающих целую россыпь чудовищ: тут были вампиры, оборотни, арахниды, змеелюди и даже один дракон. Последний, слава богу, оказался не моим ехидным знакомцем. Хотя этот, судя по всему, тоже был гномом.
        И пока я стоял в дверях, заворожённый картиной боя, позади меня раздался топот множества ног. Это подоспел тот отряд инквизиторов, которых мне удалось обогнать. Всего их было одиннадцать хорошо вооружённых человек в кожаной, магической броне. Но удержим ли мы крышу, учитывая, что у нападающих вертолёты? В первую очередь надо заняться именно вертушками.
        Пока же я хрипло бросил бойцам ордена и Максу:
        - Господа, берите на себя живую силу врага, а я разберусь с вертолётами. И не лезьте мне под руку. Все поняли?
        - Так точно! - слитно громыхнули они.
        Хм… какие понятливые ребята.
        Я кивнул им, вытащил живой клинок и проронил:
        - Лазарь, просыпайся, пора поработать.
        - Всегда готов, - проскрежетал старик, словно самый старый пионер.
        - Ну, поехали, - с предвкушающей улыбкой проронил я и обернулся ангелом.
        Бойцы многоголосо ахнули, а моя одежда с треском порвалась. Следом я выбежал на крышу, расправил крылья и приказал клинку:
        - Лазарь, Круг защиты!
        Я сильно оттолкнулся ногами от крыши. И уже в воздухе меня окружил сферический кокон магической брони. Он тотчас принялся отбивать летящие в меня пули и умения живых клинков. Оказывается, те, кто был на крыше, владели ими. Я насчитал аж три тушки, имеющие чудесное оружие. Монстры хорошо подготовились к атаке на монастырь. Видимо, выгребли все из своих запасов.
        Благо, что все магические выпады клинков разбивались о защиту Лазаря. Он хоть и имел всего два умения, но они оказались чертовски мощными.
        К тому же мой клинок недавно выпил уйму душ, так что сил у него было предостаточно. Моя защита даже не думала рассыпаться. Она непоколебимо окружала меня, поэтому я мог сконцентрироваться на вертушках.
        А тут и инквизиторы открыли огонь по монстрам. И тем пришлось отстреливаться. На крыше завязалась ожесточённая перестрелка. А количество пуль, летящих в мою сторону, резко сократилось. И я стал гоняться за вертолётами, применяя Змею разрушения.
        Конечно, вертушки пытались приголубить меня пулемётными очередями, но куда там… я был манёвреннее, быстрее, владел шестым чувством, видел в темноте и оказался защищён магией. Враги не имели шансов.
        Клинок же выстреливал зелёными порциями магии, похожими на лианы. А целился я в жизненноважные для летающей машины части. Хотя, наверное, для неё всё важно. И благодаря тому, что магия насквозь прошивала вертушки, оставляя отверстия диаметром около пятидесяти сантиметров, мне буквально за минуту удалось подбить три вертушки.
        Они понеслись к земле под ликующие вопли членов ордена:
        - Ангел! Ангел! Ангел!
        А пилоты других вертолётов, видя такое дело, точно испуганные воробьи рванули прочь от монастыря. Но далеко они не улетели. Принялись кружить вокруг внешних стен монастыря и обстреливать тех защитников, которые находились во дворе. Мне пришлось ещё немного погоняться за вертушками, чувствуя сопротивление воздуха и слыша свист ветра в ушах.
        Я в эти секунды ощущал себя примерно так, как Пышкин всегда себя ощущает - грозным, смертоносным зверем. Но я-то на самом деле был таким.
        Мне удалось подбить все вертолёты и вернуться на крышу. А тут дела шли не очень хорошо. Из одиннадцати инквизиторов в живых остались лишь трое и Макс. И они вчетвером обороняли вход на последний этаж. А на них наседало двадцать разъярённых чудовищ, которым нечего было терять. И в их числе были те самые трое, которые владели живыми клинками. Они-то и стали моими первыми жертвами.
        Мои ноги коснулись крыши, и я пошёл рубить хард-рок. В моей правой ладони покоился клинок, а в левой руке хоть и не было оружия, зато она имела шикарные когти. И они великолепно рвали глотки.
        Противники же бросались на меня точно дворняжки на волка. Но я был быстрее них и ловчее. А магическая защита продолжала прикрывать меня от пуль и умений живых клинков. Даже пламя дракона не навредило мне.
        Понятное дело, что я растерзал всех монстров, которые были на крыше. Последнему же я наступил на кадык, когда он поскользнулся в луже крови и упал на спину.
        После этого я двинулся к инквизиторам, которые тотчас принялись оказывать помощь своим раненым. При этом они смотрели на меня, как кролики на удава. А я медленно топал к ним, чувствуя, что адреналин уходит и ему на смену спешит чудовищная усталость. У меня даже ноги стали подгибаться. Но я не подавал виду, что мне становится хреново. Продолжал идти к людям, ровно держа спину. Хотя дыхание с хрипами вырывалось из моего рта, а грудная клетка бурно вздымалась.
        Инквизиторы же расступились передо мной, ошарашенно глядя на мою покрытую чужой кровью фигуру. Кровь уже стала высыхать, неприятно стягивая кожу на лице. Помыться бы. Но сейчас это непозволительная роскошь. Врагов ещё оставалось предостаточно. Но крышу мы отвоевали.
        Всё же я решил взять минутный тайм-аут. Вошёл внутрь, присел на самую верхнюю ступеньку лестницы и бросил инквизиторам, которые кружили возле стонущих раненых:
        - Водички ни у кого нет? А то что-то в горле пересохло.
        - Сейчас, сейчас, - протараторил самый высокий из людей, который командовал остальными и порой отчитывался по рации перед вышестоящим руководством. Он достал из поясной сумки небольшую фляжку, протянул мне и предупредил: - Это не вода, а тонизирующий напиток. Но жажду утоляет хорошо.
        - Благодарю, - кивнул я, взял тару и сделал несколько глотков жидкости, которая пахла травами. Она пронеслась по моему пищеводу, даря прохладу. И я нехотя вернулся фляжку владельцу.
        Тот взял её и вернул в сумку. А я проговорил, вставая на ноги:
        - Что ж, вы тут охраняйте, а я спущусь вниз. Начальство по рации что-нибудь говорит? Как там во дворе?
        - Паритет, - быстро ответил Высокий и добавил: - Но к нам скоро прибудет подкрепление.
        - Это замечательно.
        - Матвей, я пойду с вами, - прохрипел Макс, болезненно морщась. Левый рукав его пиджака оказался мокрым от крови, и в нём зияло отверстие от попадания пули.
        - Может, тебе дождаться медиков? - бросил телохранителю высокий инквизитор, сноровисто перезаряжая автомат Калашникова.
        - Угу. Лучше оставайся тут. Вдруг опять кто-то попробует взять крышу? - вторил я бойцу и смахнул жгучий пот со лба.
        - Я ваш телохранитель и пойду с вами, - упрямо процедил Макс и двинулся вниз по лестнице.
        - Ладно, - проронил я и пожал плечами.
        - Удачи, - искренне пожелал нам Высокий, бросил мне запасную рацию и добавил: - Возьмите, Матвей. Пригодится. И мы все обязаны вам. Если бы не вы…
        - …А, ерунда, - отмахнулся я, поймав прибор. - Мне как раз ночью скучно стало.
        Инквизитор вытаращил глаза, не понимая, пошутил я или нет. А мы с Максом молча исчезли на следующем этаже. И тут до нас донеслись глухие выстрелы. Стреляли явно не на улице, а на этаже. Может, кто-то из окна палил по супостатам? Или монстры как-то проникли внутрь здания? Но если они отыскали какой-то потайной ход, то, скорее всего, он вёл бы на первый этаж или в подвал. Что-то тут не так.
        Выстрелы меж тем прекратились. И я решительно сказал насторожившемуся Максу:
        - Надо бы проверить.
        - Согласен, - кивнул парень и зашипел от боли.
        Всё же он довольно быстро потопал за мной по пустынному коридору, который оглашали звуки перестрелки, происходящей во дворе.
        И тут вдруг раздался жалобный звон бьющегося стекла, и с потолка посыпалась штукатурка.
        - Твою мать! - нервно выдал я, заметив воронку от шальной пули. А ведь на мне нет магической защиты. И если бы свинец попал мне в голову, то это была бы нелепейшая смерть. Меня аж дрожь пробрала от этой мысли.
        Но уже в следующий миг я не сумел перебороть своего любопытства и, не сбавляя шага, выглянул в окно. Надо же проверить, как там идут дела у ордена. И я увидел, что атакующие застряли во дворе. Они не могли проникнуть в главное здание. Но и обороняющиеся не имели сил выгнать их. Благо, что все БМП оказались подбиты и ярко полыхали в ночи. А ещё во дворе лежало несколько догорающих вертолётных остовов. А в целом территория монастыря напоминала поле боя из голливудского боевика про войну.
        Макс тоже выглянул в окно и задумчиво пробормотал, хмуря лоб:
        - Почему монстры не отступают? Чего они ждут? Разве они не понимают, что их атака провалилась? Скоро из города прибудут отряды разумных. Им уже подали сигнал.
        - Судя по вооружению чудовищ и их технике, у них тоже нашлись союзники среди высших эшелонов власти, - просипел я, продолжая идти.
        - Да, их посвящённые есть везде. Но у нас помощников гораздо больше, - заявил парень, гордо сверкнув глазами. - И они это понимают.
        Я открыл было рот для очередной тирады, но в эту секунду мы повернули и поражено замерли. Дверь одной из комнат превратилась в портал. И из него по одному выскакивали с ног до головы вооружённые монстры. В коридоре их уже было полтора десятка. А чуть в стороне от противников - лежал молодой инквизитор с пистолетом. Его-то выстрелы мы и слышали.
        Быстро поняв, что к чему, я спрятался за угол и дёрнул за собой побелевшего Макса.
        - Но как? Как они открыли портал? - прошептал он, округлив глаза.
        - Меня тоже интересует этот вопрос, - мрачно выдал я.
        Никодим говорил, что только демон имеет шансы создать портал, ведущий прямиком в монастырь, а все остальные порталы могут открыться только в специальной комнате, в той, которая приняла нас с Третьим, когда мы покинули храм демонов.
        Что же выходит? Кто-то нарушил не только работу рунного купола, но и поломал заклятие, отвечающее за предотвращение возникновения таких порталов, как тот, который сейчас в двадцати метрах от нас?
        Я тотчас озвучил вслух свои мысли взволнованному Максу и уверенно подытожил их:
        - В ордене завёлся предатель. Да не просто рядовой член, а такой мужик, который всё хорошо знает об устройстве важнейших заклятий, обороняющих монастырь. Кто это может быть? Советник Аристарх? Ты сейчас, Макс, забудь, что он твой покровитель. Ты преданный служитель ордена? Или это не так?
        - Так, так, - искренне закивал он. - Но я не могу поверить, что советник предал нас. Он ведь столько лет верой и правдой служил ордену.
        - Может это и не советник, - бросил я, прислушавшись к себе. Нет, слабость ещё не прошла. Но мне всё равно придётся пойти в бой. - Макс, возьми рацию и сообщи руководству о порталах. А я пойду поубавлю количество непрошеных гостей. А ты в битву не суйся.
        - Хорошо, - кивнул телохранитель и взял аппарат.
        Я же принял форму ангела, выхватил клинок и приказал ему:
        - Лазарь, Круг защиты.
        Вокруг меня тут же появилась магическая полусфера. И я выскочил из-за поворота, сразу бросившись на переполошившихся монстров. А позади меня, из-за угла, раздавался хриплый от волнения голос Макса. Он тараторил в рацию о портале и возможном предателе.
        Глава 20
        Ту ночь я, наверное, не забуду никогда. Этот был какой-то кровавый вертеп с вытаращенными в ужасе глазами, осколками костей и дикими криками. Мне пришлось убить огромное количество нелюдей. После тех монстров, которых я завалил в коридоре, мы с Максом нашли ещё один портал. Притом что все они оказались односторонними. Монстры не могли вернуться через них восвояси и дрались крайне ожесточённо. Но я был для них кем-то вроде муравьеда для, собственно, муравьёв. Они ничего не могли мне сделать. А я крошил их пачками. Уже совсем скоро моё тело с ног до головы было залито кровью, а от усталости подкашивались ноги.
        И я, добив очередную партию чудовищ, сполз по стеночке прямо в тёплую лужу отнюдь не вишнёвого компота и прохрипел:
        - Отдохнуть, надо отдохнуть.
        - Я покараулю, - тотчас вызвался Макс, который смотрел на меня одновременно с ужасом и благоговением. Он с пистолетом в руке встал подле моей тушки.
        Телохранитель, в отличие от меня, выглядел бодрячком, хотя его рана на предплечье никуда не делась. Но он не вступал в битвы, а околачивался на безопасном расстоянии. Макс понял, что он только будет мешать крылатой машине для убийств по имени Матвей. Поэтому парень сохранил гораздо больше сил. И его голос звучал довольно уверенно, когда он с кем-то разговаривал по рации.
        Вот и сейчас рация ожила, и из неё вылетел хриплый голос, который сообщил Максу, что из двора монастыря оттянули часть бойцов. И теперь они обследовали здания, пытаясь отыскать новые порталы.
        Я отреагировал на эту новость жалобным блеянием:
        - Когда там уже прибудет подкрепление? Меня вырубает от усталости.
        - Скоро, скоро, - подбодрил меня парень и вдруг резко развернулся, вскинув пистолет. Он целился в конец коридора. Там только что появились два мужика в кожаных доспехах. Но для Макса они были всего лишь силуэтами в темноте.
        А вот я со своим зрением легко увидел, кто там шляется и успокаивающе пробормотал:
        - Свои, Макс. Не стреляй. Хотя можешь и выстрелить, если тебе кто-то из них не нравится. Война спишет все потери.
        - Юмор, конечно, у вас… специфический, - промычал телохранитель и опустил руку с пистолетом.
        В этот миг к нам настороженно приблизилась парочка инквизиторов. Они настороженно смотрели на нас. И потом один из них проронил, глядя на меня:
        - Держись, брат. Я вызову медика.
        - Только если психотерапевта, - проговорил я, вставая на ноги и стирая с лица кровь. - У меня из ран только душевные.
        - Это ангел, - хмыкнул Макс, кивнув на меня головой.
        - Простите, Матвей, я не узнал вас, - тотчас выпалил инквизитор. И оба они выпрямились передо мной, точно рядовые, увидевшие генерала.
        - Да я понимаю. «Грим» несколько изменил черты моей физиономии, - невесело проговорил я и криво усмехнулся.
        Внезапно снова ожила рация. И мужик с хриплым голосом сообщил координаты нового портала. Тот оказался недалеко от нас, в комнате отдыха. Мне пришлось вместе с инквизиторами ринуться туда. И там снова началась кровавая мясорубка. Но теперь за мной восхищённо наблюдала сразу троица союзников. Макс предупредил инквизиторов, что им лучше не лезть мне под руку, а делать ставки на то, за какое количество времени я перелопачу очередную банду монстров. Сперва они отказывались делать ставки, а потом втянулись.
        А я убивал, убивал и ещё раз убивал. Мой живой клинок из-за этого прилично раскалился и немного жёг ладонь. И я испытал истинное наслаждение, когда по рации сказали, что атака отбита, новые порталы не появляются, а к монастырю движется подкрепление. Я тотчас рухнул на какой-то диван подле кадки с декоративным деревцем и мгновенно вырубился. А вот Максу и инквизиторам пришлось охранять мой сон.
        Но даже во сне я не обрёл покой. Ко мне пришло очередное видение. Я вдруг осознал себя сидящим на пеньке, а вокруг меня раскинулась небольшая лесная поляна. Деревья тихонько шумели молодыми листочками, ласковое весеннее солнышко безжалостно добивали последние островки серого снега. А воздух пах чернозёмом и жареным мясом. Над обложенными камешками красными углями красовались три разделанные заячьи тушки. Они висели на закопчённом вертеле и вызывали у моего аватара повышенное слюноотделение.
        Он даже не смотрел на двух средних лет мужиков, которые сидели на поваленном дереве. Оба скинули верхнюю одежду и восседали лишь в толстых шерстяных рубахах. А на коленях у них обнаружились то ли фузеи, то ли мушкеты. Я не силён в старинном огнестрельном оружии. Хорошо хоть мне удалось понять, что сейчас восемнадцатый век, а уж какой год… тут я хрен угадаю.
        Один из мужиков был брюнетом с щегольскими усиками и аккуратной бородкой, а другой - рыжий, конопатый, курчавый и с круглым лицом, похожим на блин. И вот он-то первым и заговорил, вплетая свой низкий голос в хор звуков, издаваемых птицами и насекомыми:
        - Ты пораскинь мозгами, Матвей, пораскинь. Все наши уходят отседова. Оказывается, нас окружает столько новых миров… Тьма. И все ангелы ломанулись в них. Поговаривают, что там целая россыпь разумных с различными новыми умениями. И некоторые из них зело мощные. Чуть ли не целый град одним махом могут изничтожить.
        - Враки, - скептически бросил мой далёкий предок и бережно повернул вертел. На угли сразу же упали капли жира и те громко, злобно зашипели. - Не бывает таких умений. Народ в любом мире горазд привирать и сочинять небылицы.
        - А пусть и так, - подал голос третий ангел, залихватски подкрутив ус. - Но в тех мирах всё едино больше возможностей для нашего брата, чем тут. На Земле мы уже века собираем умения. Всю вдоль и поперёк её исходили, излетали и изъездили, а там, в других мирах, действительно, можно наткнуться на что-то дивное и сильное. Шёл бы ты, Матвей, с нами, а не просиживал тут штаны. Втроём-то оно веселее да безопаснее.
        - То-то и оно - что безопаснее, - хмыкнул мой аватар, принявшись кинжалом счищать налипшую на сапоги жирную грязь. - Никто нас в других мирах с распростёртыми объятиями не ждёт. Будет война, точно вам говорю. Как тут на Земле с демонами.
        - Пущай, - махнул рукой усатый и расправил плечи. - Рогатых мы здесь почти под корень извели и там, ежели надо будет, победим всех супостатов. Или ты, Матвей, боишься?
        - Я? - искренне удивился мой предок и даже удивлённо рот раззявил.
        - Ага, - поддакнул рыжий. - О тебе ходит много легенд. Дескать, воин ты хоть куда, лучше многих ангелов. Так чего же с нами не хочешь пойти в новый мир?
        - Я к этому привык. По сердцу он мне, - хмуро выдал Матвей и метнул грозный взгляд на парочку ангелов. Те испуганно вздрогнули и робко заулыбались. - Но в одном вы правы. Тут уже нет новых сильных умений. За ними надо идти в другие миры. Но то дело серьёзное. Тут думать надо…
        На этом месте видение покинуло меня. И ему на смену пришло ощущение чего-то тёплого и влажного. Неужели я надул в штаны?! От этой страшной мысли я резко открыл глаза и немного охренел. Мои телохранители и диван пропали, а вместо них появилась Каринэль и джакузи. Вот в последнем-то я и лежал. И лишь моя голова выглядывала из бледно-розовой от крови воды. Вампирша же заботливо придерживала мой затылок и отмывала слипшиеся волосы.
        - О, ты уже пришёл в себя, - обрадовалась она и вытерла тыльной стороной ладошки трудовой пот со своего лба. - А я уже измучилась и трижды пожалела, что решила вымыть тебя. Но с другой стороны - от тебя несло, как от мусорного бачка.
        - А я думал, что ты меня утопить решила, как котёнка, - хмыкнул я и взял протянутую девушкой мочалку. - А почему я не помню, как тут оказался?
        - Ты очень крепко спал. Телохранители принесли тебя часа два назад. И я велела положить тебя на ковёр. А потом, спустя час вони, сама еле-еле дотащила тебя до джакузи. А ты лишь что-то бормотал во сне, но не просыпался, - отчиталась вампирша и присела на бортик «купальни».
        - Офигеть. Похоже, я мощно выложился, защищая монастырь, - присвистнул я, яростно орудуя мочалкой. Вероятно, все эти перевоплощения в ангела - серьёзный стресс для организма. - А ты как чувствуешь себя? До укрытия враги не добрались?
        - Нет. Но я пока сидела в нём, чуть все ногти не сгрызла. Настолько сильно переживала. Правда, мы слушали переговоры по рации. И знали, что ты жив, но всё же я ужасно боялась за тебя, - проговорила эльфийка и вдруг прижала мою голову к своей груди. На её футболке тотчас осталось мокрое пятно.
        - А Ленка где? И Пышкин? - спросил я, нехотя отстранившись от соблазнительных полушарий.
        - В соседней комнате. Телевизор смотрят, - ответила она.
        - Что там говорят? Новости уже были?
        - Ага. Но - тишина. Никто не упоминает об этом нападении.
        - Вот это да. Как же ордену удалось скрыть такие боевые действия от СМИ? - изумился я. - Здесь же была и военная техника, и стрельба, и столько трупов.
        - Угу, трупов, наверное, было действительно много, - вторила мне вампирша. - Но когда нас выпустили из укрытия, их уже все убрали. На полу остались лишь лужи крови. Но те уже через полчаса замыли.
        - Оперативно, - восхитился я, покрутив головой.
        - Угу, - поддакнула Каринэль и как-то странно посмотрела на меня, словно не решалась что-то спросить.
        - Да говори уже, - с ухмылкой бросил я, вылез из джакузи и стал вытираться мягким, как либерал, полотенцем.
        - Моть, инквизиторы говорят, что ты в одиночку перебил чуть ли не десятую часть всех нападающих, - проговорила она, прижав руки к груди. - Но ведь на это способен… даже не знаю кто.
        - Да врут они, безбожно врут, - весело сказал я и услышал облегчённый вздох вампирши. - Я завалил гораздо больше монстров.
        - Правда? - выпучила девушка глаза и затаила дыхание.
        - Хрен знает. Я же не считал. Да и какая разница? - отмахнулся я. - Пойдём лучше в комнату.
        - Пойдём, - несмело кивнула Каринэль.
        Кажется, она начала меня немного побаиваться. Да я сам после этой ночи начал себя побаиваться. Мне кажется, что я даже круче среднестатистического ангела. Кстати, ангелы… Новое видение позволило мне понять, куда они делись. Ангелы просто ушли в другие миры, потому что там интереснее, чем на Земле и больше новых умений. Ушёл ли с ними мой предок? Может быть. Но он или кто-то из его потомков вернулся на Землю. Возможно, всего на одну ночь, но вернулся, иначе я бы не родился.
        Меж тем мы с вампиршей покинули ванную комнату и отыскали Ленку и кота перед теликом. Пышкин, приветствуя, немного кивнул мне головой. А эльфийка тотчас иронично проговорила, окатив меня насмешливым взглядом:
        - А вот и гроза всех монстров. Ужас, летящий на крыльях ночи…
        - Ленаэль, прекрати, - выдохнула Каринэль, покосилась на экран телевизора и полюбопытствовала: - Так ничего и не показывали о монастыре?
        - Неа, - покачала головой девушка.
        В этот миг кто-то постучал во входную дверь. Эльфийки вздрогнули, я непроизвольно выпустил когти, а кот весело хмыкнул. Дескать, он тут единственный разумный с крепкими нервами.
        - Пойду, открою, - проронил я и покинул комнату.
        Подошёл к двери и отворил её. За ней обнаружилась троица телохранителей. Причём один оказался новым. И Макса среди них не было.
        - А где Макс? - тотчас поинтересовался я.
        - После того, как ему оказали медицинскую помощь, его отвели в допросную, - ответил мне новичок, оказавшийся широкоплечим мужчиной лет сорока.
        - О, как, - удивился я. - А что у него хотят вызнать?
        - Мне не докладывают, Матвей, - пожал плечами мужчина и официально добавил: - Меня зовут Иван. И я ваш новый главный телохранитель.
        Я пожал его протянутую мозолистую лапу и спросил:
        - Ты за этим в дверь барабанил? Чтобы познакомиться?
        - Не только, - ответил Иван и кивнул головой другому телохранителю, держащему в руке сумку.
        Тот достал из неё уже знакомый мне ларчик и благоговейно протянул мне. Я молча взял его, открыл и вытащил щепку от Креста господнего. Закрыл глаза, зарядил, положил реликвию на место и вернул ларчик телохранителю.
        - Ещё что-то? - спросил я, выполнив функцию зарядного устройства. И, весьма вероятно, мне ещё не раз придётся это сделать. У ордена явно много раненых.
        - Да, архимагистр Никодим приглашает вас к себе, - сообщил мне Иван.
        - Ладно, пошли. Сейчас только домочадцев своих предупрежу, - проронил я и вернулся в комнату. Там я объяснил ситуацию Каринэль и потопал с телохранителями к Никодиму.
        По пути мы зашли к медикам и вручили им щепку. Те искренно поблагодарили нас, так как бедолаги уже сбились с ног. Их лица посерели от усталости, а под глазами появились мешки. Раненых оказалось действительно много. Все палаты оказались забиты ими. И они лежали даже в коридоре, прямо на полу. Видимо, не хватало коек. А воздух в этой части монастыря оказался пропитан металлическим запахом крови и болью.
        Я тотчас подумал, что если бы не мой ночной бенефис, то раненых и убитых было бы гораздо больше. Эта простая мысль успокоила мою совесть, которая нет-нет да и начинала вспоминать убитых мной монстров. Уж слишком много их было.
        Между тем я со своей свитой двинулся дальше. И вскоре вошёл в кабинет Никодима. Тот сидел за своим столом и что-то писал. Я мигом подметил, что на лице архимагистра будто бы прибавилось морщин. А глаза оказались красными из-за полопавшихся капилляров. Похоже, великовозрастный инквизитор не смог урвать даже часок сна, хотя время уже давно перевалило за полдень. За окном ярко светило солнце и слышались голоса членов ордена, которые поспешно устраняли последствия нападения.
        Тем временем Никодим поднял на меня тяжёлый взгляд, указал сухонькой рукой на стул и просипел:
        - Присаживайся. Рад видеть тебя в добром здравии.
        - И я вас рад… но вы что-то выглядите не совсем здоровым. Поспать бы вам не мешало, - честно сказал я и присел на жёсткое сиденье стула. И теперь между мной и стариком был только его рабочий стол, заваленный бумагами.
        - А ты сегодня откровенен, - усмехнулся архимагистр и сцепил пальцы в замок.
        - И ещё мне ваш нос не нравится, да и уши, и…
        - Всё, довольно откровенности. Не перегибай. И сейчас не время для шуток, - помрачнел Никодим. - Мы обнаружили предателя…
        - … Дайте угадаю. Советник Аристарх? - уверенно выдал я, перебив старика.
        - Именно. Я просмотрел змею в наших рядах, - процедил архимагистр и неожиданно ударил кулаком по столу. - Вина за эти огромные потери лежит на мне. И теперь монастырь перестал быть безопасным. Работа самых важных защитных заклятий нарушена. Пока мы их восстановим могут пройти месяцы. Я уже приказал вывозить из обители самые ценные вещи. Мы их отправим под Екатеринбург. У нас там тоже есть монастырь.
        - Печально, - пробормотал я, нахмурив брови. - Но почему советник предал орден именно сейчас? И ради чего?
        - Ответ на первый твой вопрос довольно банален. Просто именно сейчас предатель мог получить самую большую оплату своих услуг. Монстры на грани поражения и они готовы отдать многое, дабы не проиграть вчистую в этой войне, - объяснил Никодим, играя желваками.
        - Но что получил Аристарх? Деньги? Власть? Всё это у него было, - произнёс я, почесав щеку. - А теперь, после предательства, для ордена он превратится во врага номер один. Инквизиторы везде будут искать его. Что же смогло заставить Аристарха пойти на такой шаг?
        - Мы перерыли все его покои и рабочий кабинет, но не нашли ответ. И только слова Максима, твоего телохранителя и приближённого Аристарха, смогли пролить свет истины на предательство советника, - вкрадчиво произнёс архимагистр. - Он утверждает, что однажды мельком видел, как Аристарх читал древний фолиант. Максим запомнил, что на обложке было выведено всего одно слово на латыни «immortalitas».
        Глава 21
        Я приподнял левую бровь и озадаченно выдал:
        - Immortalitas? Что-то связанное с бессмертием?
        Никодим кивнул и стал размеренно объяснять:
        - Мы нашли эту книгу в библиотеке. Аристарх вернул её. И в ней были собраны все сведения о бессмертии и способах достижения оного. Конечно, многое в книге оказалось откровенной чушью, но там наличествовала одна глава, которая заинтересовала меня больше всех. Она была посвящена анагру…
        - … Онагру? Это же вроде дикий осёл. Я как-то смотрел телепередачу о природе Азии, - блеснул я знаниями, самодовольно усмехнулся и закинул ногу на ногу.
        - Я рад, что ты интересуешься животным миром, - иронично сказал архимагистр, одарив меня хмурым взглядом. - Но сейчас речь идёт не об ослах. Анагр - это вампироподобный монстр. В этой книге ему приписывают бессмертие и ещё одну необычайную способность - вроде как он может передать своё бессмертие другому существу, но при этом сам анагр погибает.
        - И советник поверил в эти сказки? - усомнился я.
        - Возможно, его как-то убедили в этом, - пожал плечами старик. - А потом монстры отыскали анагра, готового отдать жизнь за то, чтобы перетянуть советника на сторону чудовищ.
        - Чую, в нашем мире осталось не так много анагров.
        - Совершенно верно. Я даже никогда не слышал об их существовании. И вполне возможно, что монстры обманули советника Аристарха, выдав за анагра кого-то другого. Впрочем, меня сейчас не особо интересует то, чем закончилась сделка предателя. Мне на данный момент нужно обеспечить безопасность наиболее ценных монастырских вещей и людей, - сказал Никодим и недвусмысленно посмотрел на меня. - Собирайся. Ты немедленно едешь в Екатеринбург. А потом, когда здесь будет безопасно, - вернёшься.
        - У меня есть предложение поинтереснее. Я сопровожу своего кота, Каринэль и Ленаэль в Екатеринбург, а затем сразу же вернусь. Вы уже наверняка знаете, что я вполне могу постоять за себя, и монстры мне не страшны.
        - А демон? - вкрадчиво спросил архимагистр и немного склонил голову к плечу.
        - Мне кажется, что я вполне готов встретиться с ним лицом к лицу, - храбро выдал я, хотя и не был до конца уверен в своих словах.
        - Ночные успехи вскружили тебе голову, - неодобрительно проговорил старик и откинулся на спинку кресла. - Плохой звоночек. Я на своём веку повстречал немало переоценивших свои силы юнцов, которые потом погибали. И все они говорили именно то, что ты сейчас скажешь…
        Я открыл было рот, но после концовки предложения Никодима захлопнул его. Да, старика явно не впечатлят мои слова о том, что я буду осторожен, прекрасно осознаю свои возможности и так далее. И надо признать, что в словах архимагистра есть здравый смысл. Но я не хочу отсиживаться в очередном монастыре. Пришла пора вылезти из норы и действовать более смело.
        - Мне надоело прятаться, - решительно проговорил я, состряпав непоколебимую физиономию. - И я, пожалуй, рискну.
        - Что ж, я могу лишь советовать тебе, а не указывать. Так что пусть будет по-твоему, - произнёс Никодим, сурово посмотрев на меня из-под лохматых, седых бровей. - Сопроводи своих близких в Екатеринбург и возвращайся. До поезда тебя довезёт Иван. Константин сейчас занят.
        Я кивнул и вышел из кабинета архимагистра.
        Иван с товарищами уже ждал меня в приёмной. Я объяснил им ситуацию и потопал в свои покои. Там меня предсказуемо встретило любопытное трио. Мне не составило труда вкратце пересказать им последние новости, а потом я сообщил о переезде.
        Надо сказать, что девушки отреагировали довольно положительно. Для них это была хоть какая-то смена обстановки. Поэтому они споро принялись собирать свои вещи. И уже через полтора часа обе эльфийки и кот были готовы к поездке.
        Иван к этому времени сумел раздобыть для нас бронированный чёрный микроавтобус с затемнёнными стёклами и внедорожник. На последнем, правда, красовалось несколько вмятин в районе правой задней двери. Хрен его знает, что конкретно случилось ночью с этой машиной, но она с достоинством выдержала испытание и сейчас была готова к дороге. В неё села группа сопровождения из пяти телохранителей, а мне, Пышкину, девушкам и Ивану довелось разместиться в микроавтобусе.
        После этого мы тронулись в путь. И наша дорога лежала не в сторону столицы, а в Подмосковье. Недалеко от монастыря у ордена имелась своя станция, где нас ждал локомотив с тремя вагонами. Один из них был предназначен для кухни и столовой, второй - спальный, третий - что-то вроде гостиной.
        Когда мы добрались до станции по заснеженным дорогам и вошли внутрь, я почувствовал себя императором. Мне ещё никогда не приходилось ездить в таких условиях. Вагоны оказались отделаны по последнему слову техники. Да ещё они имели бронезаслонки на окнах и отверстия для ведения изнутри стрельбы по возможным врагам, решившим напасть на состав.
        В общем, крутое место. Эльфийки то же по достоинству оценили его и с комфортом разместились в просторных купе. Пышкин же сразу намекнул взглядом, что надо бы проверить повара на профпригодность. Я решил пойти у него на поводу и, как только поезд со скрежетом тронулся в путь, попросил организовать нам перекус.
        Нам накрыли один из пяти довольно больших столов в вагоне-ресторане. На нём появились салаты, закуски, бутерброды и напитки.
        Я бросил коту кусок красной рыбки, поднял бокал с чаем и сказал:
        - Ну, давайте выпьем за то, чтобы поскорее закончилась эта война, и мы все смогли спокойно вести прежнюю жизнь.
        Эльфийки поддержали меня. И даже молодой парень, который обслуживал нас, позволил себе согласный кивок. Мы все пригубили из бокалов. Да вот только Ленка жадным ртом хватанула слишком много горячего кофе. Зафыркала, облилась и, в конце концов, выронила бокал. Тот устремился к полу. Но вдруг стал замедляться…
        Я видел как тёмно-коричневая жидкость вытягивается под действием гравитации, но делает это в сотни раз медленнее против обычного. И ещё стук колёс по рельсам начал как-то растягиваться. А паренёк из обслуги уже десяток секунд пытается закончить шаг в сторону кухни, отделённой железной перегородкой.
        Мне было знакомо такое поведение мира. Но неужели я остановил время? Да ещё не приостановил, как в прошлые разы, а именно остановил. Бокал завис в воздухе. Поезд остановился. А все четверо разумных, которые оказались недалеко от меня, смотрели в пространство немигающими взорами.
        Охренеть! Что же произошло?! Я встал и осмотрелся. И тут меня пронзило шестое чувство. Я тотчас отпрыгнул к стене вагона. А буквально через мгновение открылась дверь и в то место, где я стоял миг назад, устремился воющий шар огня. Он пронёсся мимо меня, обдав жаром, и безвредно расплескался по стене. А я тотчас посмотрел на того, кто его выпустил.
        Демон, уже в боевой трансформации, стоял на пороге вагона. И его скуластое лицо могло похвастаться недовольным взглядом. В руке же он держал рапиру с замысловатым эфесом. Она смотрелась игрушкой в его лапище, но, тем не менее, это было живое оружие. И оно, повинуясь шипению демона, снова изрыгнуло шар огня. Тот устремился в мою сторону. Но я успел перекатиться в сторону и даже достал свой клинок, с которым не расставался.
        - Лазарь, Круг защиты! - судорожно выкрикнул я.
        Меня мигом окружила знакомая магическая полусфера. И она вызвала у демона кислое выражение лица. Я впервые видел его таким. Кажется, он знал, что за клинок у меня в руках и понимал его мощь. Вероятно, поэтому он взмахнул крыльями и резко сократил расстояние. А я встретил его Змеёй разрушения. И она пробила его левое крыло. Демон сразу же неуклюже накренился вбок и врезался в стол. Посуда истошно взвизгнула и часть её опрокинулась.
        Я в эту секунду ощутил бешеную тревогу. А вдруг демон сейчас бросится на кого-то из эльфиек? Они же сидят в паре метров от него и даже не могут двигаться. Время продолжало стоять на месте. А этот чёртов краснокожий рогатый урод вроде бы реально нацелился на девушек. Он полоснул меня яростным взглядом и с глумливой улыбкой вытянул руку с рапирой в сторону Каринэль.
        - Стой! - заорал я, хотя в принципе успевал выпустить в него Змею разрушения. Но вдруг она не убьёт его наповал? Тогда он сумеет отправить на тот свет вампиршу. Я решил не рисковать.
        И, как ни странно, демон отреагировал на мой крик. Он замер. Кончик его оружия смотрел на Каринэль. А Лазарь был направлен на демона. И сложилась классическая сцена из боевиков, когда главгад держит под прицелом любимую главного героя, а тот стоит с пушкой в руках и боится выстрелить сразу по нескольким причинам: опасается спровоцировать злодея, уступить ему в скорости нажатия на спусковой крючок или задеть красотку. Правда, тут последний вариант был не про меня. Я Каринэль точно не задену. А вот первые два варианта - вполне относились к моей ситуации.
        Между тем демон прошипел, намекая на то, что смотрел те же самые боевики, что и я:
        - Полож-ж-жи… клинок на пол.
        - Ты дебил? - офигел я от его просьбы. - Ещё скажи, что я должен снять с себя магическую защиту. А может мне лучше сразу самоубиться? Такой вариант тебе подходит?
        Рогатый немного смутился, но всё-таки решительно выдал:
        - Иначе я убью твою… подстилку!
        - А что дальше? Я убью тебя, - логично произнёс я. - Твоя кожа явно не выдержит магию моего живого клинка. Пробитого крыла тебе мало? Следующей будет башка.
        - Что ты предлогаеш-ш-шь? - проговорил демон, ненавидяще глядя на меня.
        - Честный поединок один на один, - выдал я и прямо посмотрел в глаза рогатого. В них уже не было прежней уверенности. Кажется, он слышал о том, как я разогнал монстров или по каким-то другим признакам понял, что перед ним совсем другой Матвей. Похоже, краснокожий стал опасаться меня.
        И своим ответом он подтвердил мои мысли:
        - Такой поединок не будет ч-ч-честным. Твой клинок много сильнее моей рапиры.
        - А у тебя опыта больше. Чего ты как трусливая баба? - презрительно бросил я и насмешливо оскалился. - Ты вон даже сумел время остановить. Хотя вряд ли это умение. Скорее - артефакт.
        Демон промолчал, но я и так понял, что попал в яблочко. Ни одно умение не способно на подобный трюк. Они ведь прокачиваются кровью монстров только до определённого уровня, а потом уже бессмысленно глотать внутривенную жидкость тех или иных чудовищ. Вот, например, я выпил уже столько вампирской кровушки, что мне нет больше смысла охотиться на клыкастых.
        Между тем демон упрямо повторил:
        - Я отказываюсь от такого поединка.
        - Тогда давай один на один без всякого оружия, - немного колеблясь, предложил я. - Только ты - потомок Крага. И я - потомок Матвея Вора.
        - Откуда ты знаеш-ш-шь?! - изумился он, выпучив глаза. - Это он тебе сказал?!
        - Змея разрушения! - заорал я, вместо ответа на вопрос.
        Лазарь тотчас выпустил заряд магии. И тот в мгновение ока преодолел короткую дистанцию, отделяющую клинок от демона, и буквально стёр из пространства плечо рогатого. Он истошно заорал от боли. А я с радостью увидел, как на пол упала его рука, с зажатой в ней рапирой.
        И уже в следующий миг я подскочил к воющему демону, наставил на него Лазаря и яростно выдал:
        - Ты слишком поздно пришёл за мной. Но как же я рад этому. Твоя смерть принесёт мне настоящее наслаждение. Ты убил мою мать и приёмного отца…
        - … Меня заставили, - простонал тот, прижав к плечу ладонь здоровой руки. Но это мало помогало. Кровь обильно струилась из развороченной раны, в которой белели кости и виднелись обрывки сухожилий и вен.
        - Кто? Кто тебя заставил? Ты чего лепечешь? Кто мог заставить демона! - заорал я.
        - Помоги мне. И я всё расскаж-ж-жу, - затихающим голосом просипел он.
        - Что ты расскажешь? - зло бросил я и пнул его ногой.
        - Всё. Я открою тебе имя того, кто заставил меня уби-и-ить твою семью, - прохрипел демон, глядя на меня мутнеющими глазами. - Или ты до сих пор думаеш-ш-шь, что я тогда оставил тебе ж-ж-жизнь из желания встретиться через несколько лет с достойным противником? Нет. Мне просто запретили убивать тебя. Велели разж-ж-жечь в тебе пламя ярости, дабы ты начал развивать свои способности.
        - Если ты заговариваешь мне зубы, то я… я оторву тебе ноги, а потом срежу кожу с ещё живой плоти, - угрожающе прорычал я и сделал шаг назад. - Чем тебе помочь? У меня нет способности заживлять чужую плоть.
        - Тогда отойди. Я сам попробую излечить себя, пока ещ-щ-щё есть силы, - прошипел он, закатил глаза и впал в состояние некоего транса.
        Мне было вполне ясно, что он не сможет одновременно восстанавливать свою плоть и отвечать на мои вопросы. А они калёным железом жгли меня изнутри. Если демон не врёт, то всё переворачивается с ног на голову. Ежели он простой исполнитель, то, оказывается, помимо него у меня есть ещё враги. И кто они?
        Меня буквально раздирало желание вытрясти инфу из демона. Но тот лежал в луже крови. И только мерно вздымающаяся грудь намекала на то, что он ещё жив. Я присел рядом с ним на корточки и глянул в окно. Там в воздухе на одном месте висел снегирь. Хм… как долго будет действовать артефакт рогатого? И почему он не остановил время лишь для меня и него? Вероятно, всё дело в нашей крови. Артефакт тупо не действует на подобных нам существ.
        Я нахмурился и решил обыскать демона. На нём всё равно, кроме порванных трансформацией свитера и штанов больше ничего не было. От последних сохранилось лишь подобие шорт. Но карманы были целы. Вот их-то мои ловкие пальцы и обследовали. И как вы думаете, что я в них отыскал? Золотой перстень с большим кроваво-красным рубином. Он неярко светился пульсирующим огнём и оказался тёплым на ощупь.
        И тут вдруг Лазарь подал голос:
        - Перстень древний. Сильный.
        - М-да… демоны умеют делать артефакты, - проронил я, крутя цацку в пальцах. - Похоже, этот рогач хранил его на крайний случай.
        - Этот перстень изготовили не демоны. Он ангельской работы, - выдал Лазарь.
        - Уверен? - удивился я, выгнув брови дугой.
        - Да, я однажды видел такой. И как только он перестанет светиться - время снова продолжит свой бег. А все те, кто побывал в этом пузыре, созданном перстнем, обнаружат то, что их часы отстают на несколько минут, - проинформировал меня клинок.
        - Интересно. А почему он не подействовал на тебя и оружие демона?
        - Потому что мы часть своих владельцев. Ваша кровь дала нам такие способности, - объяснил Лазарь.
        Я хотел задать ему ещё пару вопросов, но тут мой взор заметил, как вытекающая из раны кровь прекратила свой бег. Она остановилась, а тело начало сращивать повреждённые волокна, кости и связки. Рука демона не восстанавливалась, но плечо «запечатывалось». И вскоре оно выглядело так, будто рогатый когда-то потерял руку. Теперь ему не грозило умереть от этой раны. Но он ещё несколько секунд не открыл глаза, а когда всё-таки разлепил веки, то слабо выдохнул:
        - Когда-то давно ко мне приш-ш-шел ангел. И он предложил мне сделку…
        - Какую?! - нетерпеливо выдохнул я, нахмурив брови.
        - Он пообещ-щ-щал, что отправит меня в мир демонов, если я сумею победить полуангела. Но он поставил мне ряд условий… Убийство твоих родителей было одним из них. Я долж-ж-жен был дождаться твоего восемнадцатилетия и лишь тогда переходить к активным действиям. И ты сумел удивить меня.
        - Я бы на твоём месте следил за мной.
        - Он не разрешил.
        - Да кто он такой? Как его зовут?! - проорал я, чувствуя, как отчаянно бьётся в груди сердце. Оно словно свободолюбивая птичка, хотело покинуть клетку из рёбер. Я отчаянно желал услышать ответ на свой вопрос. И тут случилось нечто невообразимое…
        Глава 22
        Краем глаза я заметил какое-то движение и резко повернул голову. Мой до предела удивлённый взгляд впился в молодого парня, который обслуживал нас. Он хрипло дышал и смотрел на меня холодными глазами. И я увидел в них осознание собственного могущества и величия. В парня будто бы кто-то вселился. Кто-то несоизмеримо более древний и сильный. И этот кто-то явно доставлял телу человека серьёзные неудобства. Вены на его висках и шее вздулись, точно верёвки. По лбу стекал пот, а в глазах стали лопаться капилляры.
        Демон тоже заметил отмершего парня, на которого перестал действовать перстень. И рогатый тотчас обречённо выдохнул, глядя на человека:
        - Давай, не томи.
        Парень молниеносно выбросил вперёд руку и из неё в демона ударили сотни мелких льдинок. Они оказались настолько крепкими, что буквально изрешетили голову краснокожего. Кровь, осколки черепа и частички мозга окатили стену вагона и прилипли к ней, повинуясь воле артефакта.
        А затем парень жёстко усмехнулся и снова посмотрел на меня. Тот, кто находился внутри него, просто изучал меня, не делая попыток убить. А я с ужасом чувствовал невероятно мощную ауру вселенца. Она буквально рвала тело парня изнутри. У него уже из ушей и глаз пошла кровь, а на лбу лопнула кожа.
        В следующий миг голова человека лопнула, как гнилой арбуз. Её ошмётки устремились в разные стороны, забрызгав эльфиек, меня и стол. И практически тут же мигнул кроваво-красный рубин и перстень перестал тормозить время. Оно снова понеслось вскачь. Вагон продолжил с грохотом мчаться по рельсам, за окном проносились заснеженные деревья, а кровь и кусочки мозга стали сползать по поверхностям вагона. И безголовое тело обслуживающего нас паренька с грохотом упало на пол. Эльфийки тут же синхронно завопили, а потом завопили ещё громче, когда поняли, что их лица покрыты далеко не макияжем.
        Я же стёр с физиономии ладонью кровь и промычал:
        - Дела-а-а.
        Между тем в вагон с грохотом влетели телохранители. Их офигевшие от изумления взгляды скользили по безголовому парню и демону, у которого тоже с головой были изрядные проблемы. Она напоминала кашу, под которой растекалась лужа крови. Я, глядя на это месиво, почувствовал дикое разочарование. Мне и ответы не удалось узнать, и не довелось вкусить демонской крови. Вот чёрт!
        Тем временем взъерошенный Иван выпалил, глядя на меня круглыми глазами:
        - Матвей, вы не пострадали? Что произошло? У вас всё лицо в крови!
        - Кхам, кхам, - покашлял я в кулак, ощутив себя на сцене театра. Все взгляды разумных были устремлены на меня. Даже Пышкин смотрел в мою сторону, но при этом не забывал жадно пожирать рыбку. - Значится, дело было так. У демона в загашниках имелся артефакт, который был способен остановить время в определённой, довольно большой, точке пространства. В этот пузырь безвременья уместился весь наш железнодорожный состав. Но артефакт не мог затормозить время для тех, в ком есть кровь демонов или ангелов. А также живое оружие тоже не подпало под влияние остановившегося времени. Кстати, товарищи телохранители, заберите рапиру от греха подальше, - Иван тотчас осторожно взял в руки живое оружие почившего демона, а я продолжил, сев за стол: - В общем, демон напал на меня, но я его завалил. Правда, он успел убить паренька, обслуживающего нас. Мир его духу.
        - Что же получается… - начала вампирша, судорожно вздохнув, - демона больше нет? Теперь тебе некого больше боят… опасаться?
        - Угу, - соврал я и попытался скрыть дрожь, пронзившую моё тело. Тот, кто завладел телом юнца вряд ли желал мне добра.
        - Так это же хорошо, - промычала Ленка, отчаянно оттирая платком перепачканную в крови моську. Она так рьяно это делала, словно хотела стереть и кожу. Та аж покраснела, будто от кипятка.
        - Поздравляю, - искренне проговорил Иван и стал командовать своими людьми. Они принялись убирать следы моей битвы и посоветовали нам на время переместиться в соседний вагон. Мы послушались их. И буквально через полминуты я с котом сидел в купе. А эльфийки помчались в крошечные душевые, коими был оборудован вагон.
        Пышкин смотрел на меня любопытными глазами и ждал подробностей. Я хмыкнул, взял его на руки, усадил на колени и, рассеянно поглаживая, начал еле слышно шептать:
        - Парня убил не демон, а кто-то охренеть могучий, вселившийся в тело этого юнца. Я так мыслю, что этот кто-то был ангелом, раз на него не подействовало замедление времени. И этот ангел и убил демона. За что? Да за то, что он хотел рассказать мне об их сделке. Представляешь?
        Я пересказал коту все подробности боя. И мы вместе задумались. После сегодняшних событий вся моя история перевернулась с ног на голову. Оказывается, у демона был хозяин ангел, который хотел устроить бой между мной и рогатым, но лишь после моего совершеннолетия. Почему он раньше не дал демону напасть на меня? Вероятно потому что краснокожий легко победил бы меня. Этот ангел хотел, чтобы я развивал свои способности. И он ради этого приказал демону убить моих родителей и обозначить время его повторного визита. Но зачем ангелу вся эта херня? Для чего? Он будто хотел, чтобы я вырастил из себя бойца и потом в качестве выпускного экзамена провёл бой с демоном.
        А как же мимик? Она едва не убила меня. И как тогда бы демон сразился со мной? Ведь только после победы надо мной ангел отправил бы его в родной мир. Или… или мимик и не собиралась убивать меня? Ведь после её отравы я стал видеть прошлое своих предков и мне в целом не грозила смерть. Так может мимик работала на ангела. И она просто запустила мою память крови? Да, и такое вполне может быть. Но почему тогда она убила вампира Арама? Ну, могу предположить, что он знал что-то такое о чём, по мнению ангела, мне не стоило знать. Твою мать, как же это всё сложно! У меня уже мозг плавится!
        Благо, что в этот миг пришли отмывшиеся эльфийки и я смог посетить душевую, где минут десять стоял под струями холодной воды. Они немного остудили моё перегревшееся серое вещество и сняли стресс. Я успокоился, но одна мысль всё-таки никак не оставлялся меня. А что же дальше будет делать ангел? Я же прошёл экзамен демоном. М-да, это, как говорится, вопрос на миллион. И к сожалению, мне остаётся лишь гадать. Всё на этом и закончится? Или ангел предстанет передо мной и расскажет зачем всё это было нужно ему? Или он тупо убьёт меня?
        Я вернулся в купе, где эльфийки принялись расспрашивать меня о деталях боя. Мне пришлось отвлечённо поведать им о битве. Но я говорил чисто автоматически, задумчиво смотрел в окно и пытался вычислить мотив ангела. Мне это не удалось. Но я довольно логично предположил, что единственным ангелом кому может быть интересна моя жизнь, является мой биологический отец. Конечно, сей довод притянут за уши, но пока никаких других мыслей на этот счёт у меня не имелось.
        Между тем состав прибыл к одинокой станции, стоящий чуть ли не в поле. Мы выгрузились из вагона и сели в чёрные микроавтобусы, которые нас тут уже ждали. После этого мы в течение часа ехали по просёлочным дорогам и въехали в заснеженный, ухоженный лесок, в котором преобладали ели. Он производил впечатление какой-то сказки. А уж когда мы увидели небольшой уютный монастырь с высокими стенами и островерхими башнями, то я подумал, что попал в школу для волшебников. Но всё оказалось прозаичнее.
        Микроавтобусы миновали арочные ворота и остановились перед главным зданием. На его ступенях стояла целая делегация - аж семь человек. Стоило нам выйти из автомобилей, как они сразу же подошли и стали с нами знакомиться. Посыпались имена и чины, но я пропускал их мимо ушей.
        Тем временем инквизиторы попроще забрали наш багаж, а троица весьма пожилых дядек в сутанах повела нас в обеденный зал. Там уже было накрыто на стол. И я за едой рассказал им, как доехал и поведал о нападении демона.
        Дядьки внимательно выслушали меня, а местный архимагистр - плотного телосложения мужчина лет шестидесяти - поздравил меня с победой над врагом.
        После этого я сослался на усталость и попросил показать наши комнаты. Нас тотчас проводили в них. И их оказалось две. По одной на каждую эльфийку, ведь я не останусь тут. И только усатой физиономии не досталось своего уголка. Так что Пышкин решил пожить с вампиршей.
        Наша трио вошло в выделенные нам апартаменты и разочаровалось. Всего две комнаты и совмещённая ванная с туалетом - вот и всё. Даже нет позолоченных украшений и ковров. Каринэль будто заселили в номер средней руки гостиницы. Похоже здесь, вблизи Екатеринбурга, совсем не жируют.
        Пышкин сразу же заволновался и прошептал:
        - Тут хоть кормят? А то мне не хотелось бы ловить крыс. Не царское это дело. Ну, хоть не нассато. Кажется, сюда пиндосы ещё не добрались.
        - Ты поменьше болтай, - шикнул я на него, прикрыв губы рукой.
        - Да местные вряд ли даже слышали о прослушивающих устройствах. Для них это фантастика, как жигули, которые не ломаются хотя бы раз в полгода. Такого же быть не может, - проговорил кот и залез на кресло. - И ты, Моть, узнай, как тут с питанием. Трёхразовое? И, надеюсь, основной рацион составляют не шишки?
        - Уймись, - строго бросил я ему.
        - Если будет совсем плохо, то я смогу сама готовить, - подбодрила кота эльфийка.
        Но тот в ужасе вытаращил глаза, картинно упал на спину, выпятив объёмный живот, и простонал:
        - Час от часу не легче. Я уже скучаю по Москве.
        Наградив его недовольным взглядом, я достал телефон. Надо позвонить Никодиму и рассказать о случившемся. Конечно, Иван уже явно всё поведал ему, но и мне тоже стоит поговорить со стариком.
        Я набрал номер архимагистра и спустя несколько гудков услышал его ироничный голос:
        - А я уж думал, что не позвонишь.
        - Чёй-то? Я как освободился от дел важных, так сразу набрал ваш номер, - проговорил я и следом без раскачки поведал Никодиму о том, что произошло в поезде.
        Он выслушал меня и произнёс:
        - Получается у тебя теперь нет личных врагов. Остались лишь монстры против коих сражается наш орден.
        - Что-то вроде того, - ушёл я от прямого ответа и тотчас перевёл тему: - Вы ждёте меня в столице? Я, пожалуй, использую портал, чтобы время не тратить.
        - Дело твоё, - сухо сказал старик. Кажется, ему не понравился мой ответ на предыдущий вопрос.
        И на этом наш диалог прекратился. Я сунул телефон в карман и раздумчиво посмотрел на вампиршу, скептически хмурящую брови. Рассказать ей об ангеле? А что это даст? Он столь могуч, что прямо сейчас может убить и меня, и её, и кота. Информация о нём только добавит ей беспокойства. Если он захочет, то всё что угодно сделает с ней. Или всё же рассказать?
        Пока я думал над этим вопросом, у меня в штанах запиликал телефон. Хм… кто это хочет поговорить со мной? Я вытащил из кармана агрегат и увидел на экране незнакомый номер.
        - Кто это? - тут же спросила девушка, поглядывая на мой телефон.
        - Сейчас узнаю, - хмыкнул я, нажал на зелёную кнопку и поднёс трубку к уху. - Алло.
        - Привет. Живой ещё? - вылетел из телефона весёлый голос рыжего гнома-дракона.
        - Помер. Это его кот разговаривает, - проронил я и против воли улыбнулся.
        - Тогда у меня есть дело к этому коту. Строго конфиденциальное. И лучше бы нам встретиться.
        - Я уже недавно встретился…
        - … Слышал, слышал. Но мне ты можешь верить. Никакого подвоха. Просто разговор. Можешь даже сам назвать место. Я приду один. Слово дракона. И у меня даже в мыслях нет навредить тебе. Даже на спину не буду плевать, - серьёзно отбарабанил гном.
        - Ладно, уговорил. Чую, моя доверчивость не доведёт меня до добра. Встречаемся через полчаса на Воробьевых горах. Успеешь? - спросил я.
        - Ага. Уже мчусь, - выпалил он и сбросил вызов.
        - Так, дорогая, - обратился я к вампирше. - Я погнал в Москву. Мне там предстоит встретиться с неким драконом. Он мой старый знакомый…
        - … Бульдог тоже был твоим старым знакомым, - пасмурно напомнила девушка и надула щёчки.
        - Ага. Но сейчас я настолько могуч, что даже сам себя боюсь, - с усмешкой выдал я. - Но на всякий случай я через час позвоню тебе. А ежели не позвоню, то поднимай всех на уши. Значит, меня в очередной раз заманили в ловушку.
        - Хорошо, - не слишком довольно сказала она и сложила руки на груди.
        Я чмокнул её в лоб и принялся выводить на стене портал. Руны великолепно врезались в мою память, так что я быстро и безошибочно нарисовал их. И они сработали чётко, как швейцарские часы. Портал засиял мягким светом, приглашая меня воспользоваться его услугами. И я шагнул в его глубину, оказавшись возле стены той самой белокаменной церкви.
        На Москву уже опускались сумерки. А около низенькой ограды стоял тот самый поп, который в прошлый раз чистил снег алюминиевой лопатой. В этот раз он сидел на стульчике, закутавшись в две толстые куртки и сонно клевал носом.
        Но стоило ему заметить свет портала и услышать хруст снега под моими ногами, как он тотчас распахнул зенки, упал на колени и завопил:
        - Явился! Явился! А мне никто не верил! Сочли полоумным! Кто же ты, юноша? Путешественник во времени? Иномирец?
        - Ага, я из будущего. Там идёт война между остатками разумных и киборгами, - таинственно выдал я, покосившись на схлопнувшийся портал. - И я послан в прошлое, чтобы найти мать будущего лидера разумных. Ей нужна моя помощь. А ты, - поп вздрогнул всем телом, когда я показал на него пальцем, - помогай всем сирым и обездоленным. От тебя тоже многое будет зависеть в грядущей войне. Ты меня понял?
        - Понял! - завопил мужик и упал на колени.
        - Тогда давай, я тороплюсь, - бросил я ему и торопливо зашагал прочь.
        И стоило мне отойди на несколько шагов, как поп задумчиво хмыкнул себе под нос и пробормотал:
        - Где-то я уже слышал о киборгах и лидере разумных…
        Я усмехнулся, достал телефон и позвонил дракону.
        - Ну, ты где?
        - Уже на Воробьёвых, - ответил тот под звуки рёва автомобильного мотора. - А ты?
        - Лечу.
        - Не в прямом, надеюсь, смысле?
        - Нет. Подкатывай к ларьку с шаурмой, - проговорил я и описал ему место дислокации ларька. Надеюсь, поймёт.
        Сам я был возле него уже через десяток минут. Купил шаурму, кофе в картонном стаканчике и встал возле столика. Рядом никого не было, так что это место представлялось мне идеальным для разговора с драконом.
        Гном же появился минут через пять на роскошном жёлтом спортивном купе. Позёр хренов. Он вышел из тачки, облил презрительным взглядом ларёк и подошёл ко мне.
        - А я думал такие рыгаловки придумали для демонов, - весело сказал он, ещё раз с прохладцей глянув на ларёк.
        - Здесь хорошая шаурма, советую, - честно сказал я, доев свою порцию.
        - Ну, раз советуешь… - протянул дракон, почесал затылок и заказал себе шаурму. Её довольно быстро сделали. И он, картинно перекрестившись, укусил лаваш с начинкой. - Хм, и правда, вполне ничего. Не обманул ты меня, братец ангел.
        - О чём ты хотел поговорить? - посерьёзнел я. - А то у меня, знаешь ли, времени мало. Пёрышки надо почистить, нимб отполировать, а то он гад в последнее время не так ярко начал светиться.
        - Понимаю, понимаю, - закивал гном рыжей, ничем не покрытой головой. - Я попробую не отнять у тебя много времени и сразу перейду к делу. Что ты думаешь о войне ордена и высших. А что это ты поморщился при слове «высшие»? Предпочитаешь обидные словечки вроде нелюдей, монстров, чудовищ?
        - Ага. Ведь вы таковые и есть, - честно сказал я.
        - Я бы так не сказал. Для коровы и ты чудовище. Вот, что в твоей шаурме? Может, свинина или курятина?
        - Мне ясно к чему ты клонишь, но разумные едят животных. А вы… ты сам знаешь, - заметил я.
        - Но кое-кто из нас вполне удовлетворяется донорской кровью, органами или вообще ест тех же животных, что и обычные разумные, только предпочитает очень не прожаренных.
        - Ты как-то слишком долго сразу переходишь к делу. Чего ты хочешь?
        - Мира.
        Глава 23
        Я удивлённо посмотрел на рыжего гнома. Тот выглядел предельно серьёзным. Его глаза глядели на меня без привычного задора и ехидства. И в них, где-то на самом дне, обнаружилась боль и усталость.
        Дракон криво усмехнулся, расстегнул верхнюю пуговицу коричневой дублёнки и повторил:
        - Да, мира. Чему ты удивлён?
        - А при чём тут ты? Тебя же исключили из этой войны, ещё в том бойцовском клубе, - вспомнил я и сунул руки в карманы. - Или ты нарушил слово и встрял в эти разборки? Орден же не должен был трогать тебя.
        - А я не для себя хочу мира, а для всех высших, - заявил он, облокотившись о столик. - Я хочу остановить эту войну. Мне кажется пора сесть за стол переговоров.
        - И кто за тобой стоит? - прямо спросил я, случайно нащупав в кармане ангельский перстень. Пусть он и разряжен, но я всё равно оставил его себе. Хватит с инквизиторов и клинка демона.
        - Пятнадцать патриархов, - выдохнул гном и не сумел сдержать горделивую улыбку.
        - Ого, приличная сила, но это даже не десятая часть от всех лидеров монстров, - заметил я, скептически посмотрев на дракона.
        - Это только начало. Если начнутся переговоры, к нам присоединятся ещё патриархи. Просто практически все высшие уверены, что орден не станет с нами разговаривать, - мрачно проронил парень. - Сейчас военный перевес на стороне инквизиторов. Они теснят нас по всем фронтам. И заявляют, что это война ведётся до полного уничтожения высших.
        - Ну а чего ты хочешь от меня? Чтобы я организовал тебе встречу с представителями ордена? - уточнил я, поглубже натянув шапку, а то что-то ветер поднялся.
        - Да. Именно этого я и хочу, - кивнул дракон и улыбнулся. - И я точно знаю, что ты на это способен. Твоего ангельского авторитета хватит, чтобы свести меня с архимагистром Никодимом.
        - Он сейчас не в духе. Монстры поломали его любимый монастырь. Ты слышал об этом?
        - Ага. Но люди такого ранга, как Никодим, умеют отделять эмоции от политики, - убеждённо сказал дракон, застегнув пуговицу дублёнки. - Так что мне бы хотелось с ним встретиться как можно скорее, дабы сохранить побольше жизней с той и другой стороны. Надо наметить точки соприкосновения.
        - Мне нужна будет ответная услуга, - проговорил я, задумчиво нахмурив лоб.
        - Ого, а ты корыстный ангел, - иронично выдохнул гном вместе с облачком пара. - И что ты хочешь?
        - Кхем… Доступ к информации, ко всей информации, которая есть у монстров. Книги, свитки, комиксы, рисунки на стене в туалете… всё, что связано с магией, ангелами и демонами, - выдал я.
        - Не кисло, - дернул головой парень.
        - Согласен. Но я обязуюсь не разглашать эту инфу третьим лицам. Это, скажем так, для личного пользования, - уточнил я, почесав кончик замёрзшего носа, на котором уже скоро сосульки повиснут.
        - Так значит правдивы слухи о том, что за тобой гоняется демон?
        - Ага. Но они несколько устарели. Я давеча грохнул его, - скучающим тоном произнёс я и картинно зевнул.
        - А ты лютый тип. Получается, в мире ты сейчас одно из сильнейших существ, - кисло промычал дракон и тотчас приподнято добавил: - Хорошо что мы с тобой лучшие друзья. И я даже за твоей спиной никогда гадостей о тебе не говорю.
        - Ты зубы-то мне не заговаривай, - беззлобно рыкнул я. - Мне твои клыкастые кореша дадут доступ к информации? И чтобы без утаек, а то спрячут всё самое интересное, а мне оставят лишь поваренные книги.
        - Я думаю, что высшие откроют для тебя свои библиотеки. Надо признать, что мы сейчас не в том положении, чтобы спорить из-за книг, - пробормотал гном и тяжело вздохнул.
        - Вот-вот, - поддакнул я, достал телефон и стал искать номер Никодима.
        - Кому собрался звонить? Архимагистру? Вот так запросто? А вы похоже очень близко сошлись, - прострекотал парень, шмыгнув носом.
        Я покосился на него и приложил агрегат к уху. Из того стали вылетать длинные гудки, которые вскоре сменились недовольным, приглушённым бормотанием старика:
        - …Чёртовы кнопки. И кто их додумался сделать такими маленькими? Алло! Слушаю.
        - Это Матвей, - бросил я на всякий случай, а то вдруг архимагистр не записал мой номер. - Дело есть на миллион долларов.
        - Какое? - насторожился он и кому-то раздражённо кинул: - Да не шурши ты бумагами. Не слышно ничего.
        - Со мной на связь вышел представитель монстров и предлагает переговоры. Очень серьёзный представитель, - проговорил я и скептически посмотрел на дракона, который глуповато растянул губы до ушей и одобрительно показал мне большой палец.
        - Что за представитель? Как его зовут? Сколько патриархов его поддерживают? Почему именно с тобой он вышел на связь? - начал фонтанировать вопросами Никодим.
        - Это мой старый знакомый. Дракон. За ним стоят пятнадцать патриархов, - ответил я. - И он готов прямо сейчас встретиться с вами, чтобы обсудить условия мира.
        - Хм… - задумался архимагистр.
        - Давайте скорее. У меня вообще-то каждая минута разговора дорого стоит, - проворчал я. - Не безлимит.
        - Ладно. Называй адрес. Я пришлю за вами машину. Привезете его в посёлок, который возле монастыря. Да везите его так, чтобы он увидел монастырь с наиболее уцелевшей стороны. И ещё… я на встречу опоздаю часа на полтора, а то он ещё подумает, что мне эти переговоры нужнее, чем ему.
        - Хорошо, - с улыбкой сказал я и назвал адрес, после чего отправил телефон в карман и бросил дракону: - Ну всё, ждём машину от архимагистра. А пока пойдём погреемся в твой бричке, а то у меня уже ноги замёрзли.
        - Пошли. Только ботинки отряхни от снега, а то в свою ласточку я тебя не пущу, - строго сказала гном, добрался до машины, уселся на переднее сиденье и включил печку.
        Я разместился подле дракона, оценив кожаный салон красного цвета. И просидели мы так около часа, а затем к ларьку подкатил монструозный внедорожник. Наша парочка пересела в него, после чего водитель погнал тачку за город. Автомобиль, ревя мотором, пролетел полупустынные улицы, усиленные посты милиции и выскочил на трассу. Ну а тут уже было рукой подать до посёлка. Внедорожник вскоре въехал в него, обогнул монастырь и остановился во дворе коттеджа. По-моему, это был тот самый дом, в котором мне довелось познакомиться со Вторым и Третьим.
        Внутри коттеджа никого не оказалось. Хорошо хоть отопление исправно работало. Я устроился в кресле в гостиной, а гном уселся на диван и стал взволнованно приглаживать растрепавшиеся волосы. И чем больше проходило времени, тем сильнее он волновался.
        В конце концом по прошествии получаса дракон взвинчено выдохнул:
        - Да где же архимагистр?
        - Вероятно, дела, - усмехнулся я, немного сполз по спинке кресла и закрыл глаза. - Разбудишь меня, когда он придёт.
        - Офигеть! Тут решается судьба стольких людей и высших, а ты собрался вздрыхнуть?! - ошарашенно выпалил парень.
        - Ну да. У меня совесть чиста. Могу и поспать, - легко заявил я, не открывая глаз. - А ты не нервничай, а то сердечко откажет. Может тебе какой-нибудь успокаивающий травяной сбор попить?
        - Водки бы мне попить, - пробурчал гном и замолчал.
        Я усмехнулся и попытался провалиться в сон. Но у меня вышло лишь тревожно задремать под тиканье настенных часов и возмущённое дыхание дракона. И как только хлопнула входная дверь, я тотчас открыл глаза, потянулся и зевнул. А потом перевёл взор на предельно строгое и даже жестокое лицо архимагистра. Он стоял на пороге гостиной и рядом с ним не было никого из охраны. Но Никодим всё равно производил серьёзное впечатление.
        Гном сразу же вскочил с дивана и поклонился архимагистру. А тот небрежно кивнул ему и уселся на второе пустующее кресло.
        - Ты хотел поговорить со мной? - бросил старик дракону.
        - Ага… - взволнованно начал тот, пригладил чёлку и стал объяснять Никодиму, кто он, откуда и зачем его послали на переговоры. Закончил же он свою речь вот такими словами: - Мы хотим мира и желаем выслушать ваши условия.
        - Хм… - хмыкнул дед и задумчиво нахмурил брови, словно напряжённо размышлял над ответом. Но мне-то было предельно ясно, что он уже всё продумал наперёд и теперь играет на публику. А вот гном напрягся и даже вздрогнул, когда старик соизволил открыть рот: - Полная и безоговорочная капитуляция и вы прекращаете питаться плотью разумных.
        - Это всё? - спросил дракон, который немного повеселел. Кажется, он рассчитывал на нечто подобное.
        - Пока да. Передай мои слова патриархам. И если они внемлят им, то мы сможем собраться ради настоящих переговоров, где будут главные представители обеих сторон. Я же не могу решать за весь орден.
        - Кхем… кхем… - покашлял я, привлекая к себе внимание. - Господа, позвольте мне внести своё предложение? Я вижу мирное сосуществование монстров и обычных разумных только через призму контролирующего чудовищ органа. Этот орган должен состоять из инквизиторов, за каждым из которых будет закреплена территория, где они будут приглядывать за монстрами. А чудовища в свою очередь будут добровольно приходить, к примеру, раз в неделю к инквизитору и отмечаться.
        - Матвей, не беги впереди телеги, - произнёс архимагистр. - Нормальные переговоры ещё не начались, а ты уже придумал надзорный орган.
        - Я оптимист, - ослепительно улыбнулся я, усилием воли «вырастил» на указательном пальце длинный коготь и с наслаждением почесал им в ухе. Кстати, очень удобно.
        Никодим с неодобрением посмотрел на меня, а затем обменялся номерами телефонов с гномом. И на этом встреча закончилась. Надо сказать, что она была короткой, но первый шажок к миру был сделан. И если пятнадцати патриархам и ордену удастся договориться, то, глядишь, к этому договору присоединятся и другие кланы монстров. А у меня во всём этом деле был прямой интерес. Информация об ангелах. Авось, мне что-нибудь удастся почерпнуть из книг, которые хранятся у чудовищ, чтобы как-то одолеть того ангела, завалившего в поезде демона.
        Пока же я вместе с архимагистром отправился в монастырь, в котором кипела работа. Инквизиторы пытались в кратчайшие сроки привести в порядок своё логово. Они даже нагнали сюда кучу рабочих и строительной техники. Поэтому территорию монастыря оглашал грохот машин и порой проскальзывали забористые ругательства, который тотчас сменялись виноватым «прости, Господи».
        Никодим шёл к главному зданию и придирчиво смотрел на ход восстановительных работ. А я, улучив момент, спросил у него:
        - Архимагистр, не поделитесь ли вы со мной своими мыслями? Может ли орден пойти на перемирие с монстрами?
        - Кхам, - прочистил он горло, кашлянув в сухонький кулак. - Среди высшего руководства хватает и тех, кто жаждет войны до полного уничтожения чудовищ, и тех, кто понимает, что их никогда не уничтожить. Всегда будут те монстры, которые живут за пределами России. Так что во многом итог переговоров будет зависеть от того, на что согласятся монстры. Ежели они дадут загнать себя в резервации, то мир вполне возможен.
        - Хм, - задумчиво хмыкнул я и следом за стариком вошёл внутрь здания. А затем мы разделились. Он пошёл в свой кабинет, а я - начал искать комнату с кроватью. Те полчаса тревожного сна в коттедже лишь убедили мой разум в том, что надо бы нормально поспать, хотя за окном едва-едва проклюнулись сумерки.
        Всё же я отыскал не пострадавшую во время атаки комнату, завалился на широкую кровать и накрыл голову подушкой, чтобы не слышать тарахтения рабочей техники. И уже спустя несколько минут я заснул ангельским сном. Правда, сон трансформировался в очередное путешествие в прошлое в тушке моего предка. Он восседал на колченогом стуле в мрачном сыром подвале, который освещало лишь трепещущее на сквозняке пламя факелов. В их свете я увидел тринадцать избитых, стонущих мужчин со спутанными сальными волосами и обречёнными серыми лицами. Среди них были и гномы, и орки, и эльфы, и люди.
        Они, скованные толстыми цепями, лежали вповалку в дальнем конце подвала. И я видел, что часть из них была облачена в порванные, грязные синие мундиры с заострёнными лацканами и алыми воротниками. А другие несчастные оказались одеты в зелёные мундиры. Первые перемежали стоны французскими словечками, а вторые - русскими.
        Кажется, на сей раз меня угораздило попасть в самое начало Великой Отечественной войны. Сейчас было лето, так как солдаты не имели зимней одежды и обуви. И ещё я понял, что мой предок ангел не делал разницы между русскими и французами. Он для чего-то решил использовать и тех и других. Но почему-то медлил или просто переводил дух.
        И тут вдруг один из русских солдат-эльфов зашептал, сверкнув красными глазами:
        - Отпусти, ангел, отпусти. Зачем я тебе?
        - Молчи, - рыкнул мой предок, встал со стула и поднял с пола глиняный горшок. Внутри него покоилась густая тёмно-красная жидкость. И пахло от неё кровью. Он принялся окунать в неё указательный палец и рисовать на стене магические руны. Очень много магических рун. Притом что их порядок оказался довольно странен. Где-то половина рун оказалась сбита в подобие круга, а другая часть - превратилась в тринадцать лучей, отходящих от центра. И всё это напоминало солнышко, нарисованное не слишком талантливым трёхлетним ребёнком.
        - Молю, отпусти, - снова простонал тот же солдат, обнажив острые верхние клыки. Похоже, он был вампиром. - Я приведу тебе других, таких же, как я. Пяток… нет, десяток. Скажи, скольких ты хочешь за мою свободу?!
        - Презренный трус, - прорычал солдат-орк в зелёном мундире. - Поэтому мы вас и ненавидим.
        - Закрой пасть, шавка! - окрысился вампир и попытался головой боднуть мужика. Но не достал его. А тот сверкнул жёлтыми глазами и начал покрываться шерстью, но уже через пару секунд болезненно застонал и снова стал орком. Я подметил, что цепи во время его трансформации слегка засветились, а затем потухли, когда мужик бросил попытки принять свою звериную ипостась. Видимо, ангел наделил их каким-то свойствами, не дающими монстрам вызвать свою вторую личину.
        И ещё все тринадцать разумных - оказались разного вида чудовищами. Практически все из них пытались вызвать вторую ипостась. И я видел чешую, клыки, глаза…
        Но зачем мой предок собрал всех их? Ну, скоро узнаю.
        Пока же ангел дописал последний символ, сделал несколько шагов назад и оглядел все руны. Затем он удовлетворённо хмыкнул и стал подтаскивать к исписанной стене монстров. Мой предок грубо хватал их за ноги, волочил по полу и оставлял подле стены. И действовал он по определённой схеме, словно даже расположение чудовищ играло роль в проводимом им мероприятии.
        А когда все чудовища оказались на своих местах, он без сожалений отрубил каждому голову, действуя саблей. Потом достал крупный рубин на серебряной цепочке и приложил его к центру рисунка из рун. Тотчас символы вспыхнули красным огнём, тела чудовищ стали дряхлеть с невероятной скоростью, а кровь на полу принялась высыхать. И как только последняя капля красной жидкости исчезла, рисунок из рун сразу же превратился в багровое зеркало портала. Оно мелко подрагивало и манило.
        Мой предок дотронулся до него пальцем, а затем глухо произнёс:
        - Встречай меня новый мир.
        И он шагнул в портал. На этом месте видение покинуло меня. Я резко открыл глаза и увидел лунный свет, льющийся через стекло. На улице уже царила ночь. А я лихорадочно прогонял в голове те руны, которые были на стене в подвале. Похоже, вот какой способ изобрели ангелы. Надо сказать, жуткий и жестокий, но действенный. И теперь, если я когда-нибудь задумаю отправиться в другой мир, то мне нужно будет провести немало кровавых экспериментов. Я из видения сумел узнать лишь двенадцать видов монстров, а тринадцатый разумный - не делал никаких попыток принять второй облик.
        Глава 24
        Я проспал до утра, а уже утром, помимо снова загрохотавшей техники, меня разбудило ощущение холодного взгляда. Не враждебного и не дружелюбного, а скорее отстранённого. Я резко распахнул глаза и рефлекторно выпустил когти из пальцев. Последние пробили одеяло. А я с толикой облегчения увидел хмурого Константина. Он восседал в глубоком кресле, которое стояло в углу комнаты, и взирал на меня из-под полуопущенных век.
        - Не самое удачное начало дня, - просипел я хриплым после сна голосом. - У вас есть склонность к вуайеризму? Вы меня пугаете, а я ведь уже стрелянный воробей. Могли бы и постучать? Вы давно тут сидите?
        - Минут пять, - холодно ответил он и закинул ногу на ногу. - До меня дошли тревожные слухи. Дескать архимагистр затеял переговоры с монстрами. И ты здесь сыграл не последнюю роль.
        - А чего это слухи тревожные? - не понял я и принял сидячее положение. Одеяло сползло с моей груди, обнажив рельефные мышцы торса. Я даже залюбовался ими.
        - Ты разве не понимаешь, что это война, возможно, единственный шанс раз и навсегда избавиться от чудовищ, терроризирующих нашу страну? - прошипел он, подавшись ко мне, точно хотел вцепиться жёлтыми зубами в мою пятку.
        - Тогда и от чиновников избавьтесь. Они тоже много крови попили у народа, - парировал я и следом убеждённо добавил: - Война - не выход. Всех монстров не убить. Сейчас как раз подходящий момент для таких переговоров. Чудовищ можно будет поставить под контроль инквизиции. Дать им возможность питаться донорской кровью или животной. А в будущем кто-нибудь изобретёт синтетическую кровь, которая будет полностью удовлетворять высших… в смысле чудовищ.
        Магистр жёстко усмехнулся, заметив мою оговорку. И не преминул желчно проговорить, снова откинувшись на спинку кресла:
        - О, кажется, кто-то уже считает себя немного высшим или монстром…
        - Просто оговорился. Не цепляйтесь к словам, - пробурчал я, порывисто встал с кровати и стал одеваться. - Зачем вы вообще пришли сюда?
        - Хотел узнать твой настрой, - произнёс Константин, принявшись потирать подбородок двумя пальцами. - Зная нашего архимагистра, я могу с уверенностью сказать, что он будет радеть за мир с монстрами. Да и многие другие высшие чины ордена пойдут на это. У меня оставалась надежда лишь на то, что ангел сумеет переубедить их. Но ты тоже проникся духом предательства, а ведь когда-то ты так же яростно ненавидел чудовищ, как и я…
        - Ой, только не надо вспоминать былое, когда трава была зеленее, девки красивее, а монстры отвратительнее! Что было, то прошло. Многое изменилось, - отрезал я, сурово посмотрев прямо в глаза магистра. Тот встретил мой взгляд точно фехтовальщик шпагу противника и постарался уколоть в ответ. Но я с честью выдержал его тяжёлый, пронизывающий взор и впервые на моей памяти даже не вздрогнул.
        Спустя пару секунд молчаливой борьбы взглядов Константин грустно усмехнулся краем рта и проронил:
        - Да, многое изменилось. Пожалуй, я пойду. Хорошего дня, ангел.
        - И вам того же, магистр, - промычал я, глядя на то, как он встал и покинул комнату.
        И чего, спрашивается, он приходил? Раз я сам и устроил переговоры, то, вероятнее всего, топлю за мир с чудовищами. Но всё-таки разговор с магистром дал мне кое-какую информацию. Похоже, орден заключит-таки договор с высшими… тьфу, блин, чудовищами. А значит, надо готовиться к мирной жизни. Но к мирной жизни где? В этом мире или в том, в который ушёл мой предок? Стоит мне пытаться открыть туда врата или нет? Двенадцать монстров мне уже известны, как и руны, но вот тринадцатый… Хм, а что если он и не монстр вовсе? Вдруг, простой человек? Поэтому-то он и не пытался принять своё второе обличие, а просто лежал по полу и пугливо дрожал.
        М-да, хорошая догадка. И я даже могу проверить её. В тюрьме ордена томится множество чудовищ разных видов. И там же гниют за решёткой посвящённые из числа простых людей. Благо, во время нападения на монастырь никто не сумел освободить узников. Ох, как соблазнительно спуститься туда и потешит своё любопытство.
        И тут я поймал себя на неожиданной мысли. Что-то я как-то совсем легко отношусь к смерти тринадцати разумных, ради своих экспериментов с порталом. Кажись, моя психика деформировалась из-за множества убийств, которые я совершил. Печально. Надо будет впредь следить за своими мыслями.
        Пока же я решил сходить отзавтракать, но мне не дал этого сделать телефонный звонок. Достал аппарат из кармана и увидел номер гнома-дракона. Придётся ответить.
        - Алло, - выдохнул я, подавив зевок.
        - Доброе утро, Мотя, - жизнерадостно проговорил парень, словно он уже решил все свои проблемы и отдыхал на сказочном Бали. - Проснись и пой, точнее - читай. Я приглашаю тебя в свою семейную библиотеку. Надеюсь, ты там найдёшь не только крыс, но и множество полезной информации. Записывай адрес. И прихвати чего-нибудь перекусить с собой, можешь и себе взять, разрешаю. Или вы ангелы святым духом питаетесь? Аха-х-ха-ха.
        - Жаль, что мы не питаемся драконами, - сострил я, поставил вызов на громкую связь и открыл в телефоне заметки. - Диктуй.
        Гном назвал адрес. И я протяжно вздохнул. Придётся огибать всю Москву. Его родовое гнёздышко располагалось недалеко от Воскресенска. Всё же я пообещал парню, что скоро приеду. Засунул телефон в карман и задумчиво почесал в затылке, прислушиваясь к бурчащему желудку. Нет, надо ехать, раз уж дал слово.
        Приняв это сложное решение, я вышел из комнаты и поскакал к гаражу, так и не отзавтракав. По пути мне встретилось несколько обитателей монастырям. И все мне пожелали доброго утра. У меня аж на душе стало как-то приятнее. Народная любовь всё-таки!
        А ещё и в гараже мне без вопросов выделили чёрный внедорожник и даже не стали навязывать охрану. Поэтому я в одиночестве покинул посёлок и погнал в сторону МКАДа. Из приёмника вырывалась динамичная музыка, порой прерываемая новостями. Последние всё так же были неутешительными. Террористы тут и там кого-то убивали и что-то взрывали. Эх, надеюсь, скоро это закончится.
        Пока же я заехал в пиццерию, взял три пиццы, две большие колы и продолжил путь. И вскоре отыскал элитный коттеджный посёлок и сам особняк драконьего семейства. Он был построен из красного кирпича, имел черепичную крышу, три этажа, парадный вход и каменных горгулий на карнизе крыши.
        Я остановил машину возле автоматических ворот и посигналил. Спустя десяток секунд створки приглашающе разошлись. И я смог проехать внутрь, оставив внедорожник возле не работающего фонтана. Потом вышел из тачки и окинул подозрительным взором укрытый глубоким снегом двор. Складывалось впечатление, что родители гнома не сильно-то беспокоились о чистоте прилегающей к особняку территории. Её словно не чистили пару недель. Даже к крыльцу вела всего лишь протоптанная в снегу тропинка.
        Ну, ладно. Как говорится, в чужой монастырь со своими правилами не лезут. Так что я взял коробки с пиццей, колу и пошёл к дому, семеня по козьей тропке. А из особняка уже выскочил гном и замер на крыльце. Он был облачён в синие шорты и белую майку.
        - Ты чего так долго?! - нетерпеливо крикнул дракон. - Жрать охота!
        - А чего доставку не вызвал? Или мамка почему не приготовила? Или она такого непутёвого сына уже вычеркнула из семьи? - пошутил я.
        - Доставка из-за этой войны работает через пень-колоду. А мамки и папки нет. Они в начале войны укатили за границу. И меня хотели взять, но я же взрослый мужик. Поэтому сумел слезами убедить их, что моё место здесь. Да ещё и магистр Константин пообещал мне, что орден не тронет меня, - на одном дыхании приподнято протараторил парень и жадно протянул грабли к пицце. - Ну, давай же её скорее сюда.
        - На, - протянул я ему коробку.
        Он тотчас схватил её, ловко открыл, цапнул кусок, откусил и блаженно закатил глаза.
        - М-м-м, блаженство. И даже то, что я не люблю грибы, не делает её хуже.
        - Блин, жаль я не все пиццы взял исключительно с грибами, - сострил я, вручив парню колу.
        Он отхлебнул из картонного стакана, покачал головой и призывно махнул рукой. Я следом за ним скрылся в доме. И уже спустя пару минут любования роскошным убранством его особняка, завистливо присвистнул:
        - Живут же гномы, то есть драконы. И, небось, прислуга у вас имелась?
        - А то, - кивнул парень и сконфуженно добавил: - Правда, у меня сейчас нет возможности её содержать.
        - Папенька забрал с собой всё драконье золото? - ехидно бросил я, топая за гномом по пыльной ковровой дорожке красного цвета.
        - Можно сказать и так, - проронил мой провожатый. - Он сказал, что я взвою, как оборотень на луну, когда у меня деньги кончатся. И примчусь к ним на острова. Но я не такой. Трудности меня лишь закаляют. Ты, кстати, при деньгах? Одолжишь?
        - А чего ты у своих корешей-монстров деньги не возьмёшь в долг? - поинтересовался я и вместе с гномом вошёл в небольшую, уютную библиотеку. Здесь пахло книгами, а в камине горел живой огонь. Он с треском уминал дрова и освещал пухлые тома, уместившиеся на навесных полках. Весь центр библиотеки оказался свободен, если не считать стола из красного дерева, кожаного дивана и двух кресел.
        - Я не хочу, чтобы они знали о моих проблемах, - проговорил дракон и обвёл рукой книги. - Всё можешь читать, но не выносить. Папенька меня убьёт, если узнает, что его драгоценное собрание лишилось хотя бы одного экземпляра.
        - Хорошо, - кивнул я. - А кто камин разжёг?
        - Я. Самолично. Вот этими самыми руками, - довольно сказал он и показал мне свои щупальцы.
        - Я-то уж думал, что где-то всё-таки спрятался один драконий прислужник.
        - Нет. Мы в доме одни. Так что если захочешь прибить меня, то не прячь мой хладный труп в саду. Там матушка по весне цветами занимается. И её вряд ли обрадует находка в виде трупа любимого сына. Да ещё время меня к этому моменту сильно обезобразит.
        - Оно тебя и так не щадит, - подтрунил я над парнем, который скорчил недовольную физиономию.
        - Я уже жалею, что пригласил тебя, - буркнул он, схватил все три пиццы, уселся с ними на диван и забросил ноги на стол.
        А я стал расхаживать по кругу, разглядывая книги. Их тут было полно. Благо, что все они оказались разбиты по секциям, а те - подписаны. Так что мне не составило труда отыскать крошечное собрание всего из семи книг. Все они оказались посвящены демонам и ангелам. Но много ли в них правды. Я взял все семь, уселся с ними на кресло и бросил гному:
        - Дай-ка и мне кусочек пиццы.
        Тот уже успел отдать должное каждой пицце, поэтому оценивающе глянул на каждую и протянул мне ту, которая явно, по его мнению, была наименее вкусной. Но мне было по фигу. Я с аппетитом умял кусок, а затем и второй. И только после этого приступил к чтению. Ну, как к чтению… пролистыванию страниц и беглому изучению случайных предложений. Это позволило мне вскоре понять, что первая выбранная мной книга - мусор, не стоящий внимания. Я отложил её в сторону, к пустым коробкам из-под пиццы, и взялся за другой том.
        Но тут до моих ушей донёсся звук размеренных шагов. Я тотчас произнёс, погрозив пальцем насторожившемуся дракону:
        - Всё-таки есть у тебя прислуга.
        - Не-а, - проронил он, стряхнул крошки и посмотрел в сторону дверного проёма.
        А там уже вырос парень лет девятнадцати на вид. Его кожа имела бледно-серый цвет, а лицо оказалось грубоватым, с приплюснутым носом и высокими скулами. Голову же украшала жидкая растительность чёрного цвета. Ну а фигурой его бог не обделил. Под водолазкой проступали мощные мышцы, а спортивные штаны облепили ноги с мощными бёдрами.
        Незнакомец, судя по его внешности, явно имел процентов пятьдесят орочей крови и ещё столько же - человеческой. И почему-то он мне казался знакомым, словно я где-то уже видел его, причём не раз.
        В великом изумлении глядя на него, гном прохрипел:
        - Ты кто такой, чудила? Как вошёл в мой дом?
        - Замолкни, - повелительно приказал ему полукровка низким, резонирующим голосом и мазнул по дракону пренебрежительным взглядом карих глаз. Тот аж удивлённо ойкнул, а затем сжал кулаки и стал наливаться яростью.
        - Слушай, дружище, ты бы не делал ничего того, о чём потом пожалеешь, - спокойно предупредил я его и демонстративно выдвинул когти из пальцев.
        Но незнакомец не выпучил зенки в изумление, граничащим с шоком. Он лишь уничижительно усмехнулся, сложил руки на груди и глумливо выдал:
        - Напугал-напугал, боюсь-боюсь. Тебе надо показать что-то посерьёзнее, чтобы я навалил в штаны, братец.
        - Какой ты мне брат?! - грозно рыкнул я, вставая с кресла. - Твои братья в овраге лошадь доедают.
        - Ты ошибаешься, мой брат по отцу сейчас стоит напротив меня, - холодно проговорил он без особой родственной любви.
        - Хм… а ведь вы похожи, - подал голос гном, посмотрев на незнакомца, а затем на меня. - Те же невзрачные глаза, хамская манера поведения…
        - Что ты несёшь?! - взорвался я, впившись в незнакомца убийственным взглядом.
        Но тот спокойно выдержал его и с понимающим вздохом протянул:
        - А-а-а, крошка Мотя ещё не успел увидеть в прошлом момент, когда наш отец решил использовать Землю в качестве инкубатора…
        - Чёт, я ничего не понимаю, - нахмурился дракон и схватил последний кусок пиццы.
        - Я тоже, - хмыкнул я, пытаясь собраться с мыслями. А те, истошно вереща, убегали от меня, точно перепуганные проститутки от внезапного рейда милиции.
        - Бедный, бедный Матвей, - просюсюкал парень, глядя на меня точно маньяк на жертву. - Ты убил своего демона, как и я убил своего. И теперь нас осталось лишь двое. А папочке нужен только один. Самый сильный.
        - Ого, почти как в фильме «Горец»! - восхитился дракон и засунул пиццу в рот. - Там тоже в конце только один.
        - Помолчи! - прикрикнул я на гнома и обескуражено посмотрел на своего вероятного родственника. - Ты хочешь сказать, что и твоих родителей убил демон? И он пришёл на твой восемнадцатый день рождения?
        - Именно. Потомки Крага служат отцу и ждут своей очереди попытать свои силы. Если кто-то из полуангелов проигрывает, то батя отправляет победившего демона в его родной мир. Но и ты, и я оказались сильнее рогатых ублюдков, а все прочие наши братья и сестры - проиграли.
        - По-моему, ваш отец отъявленный мерзавец, - пробурчал гном, нахмурив брови. Он совсем не боялся моего брата, хотя тот выглядел довольно угрожающе и вряд ли был слабее меня. А скорее - даже сильнее. Он ведь ушёл дальше по пути познания прошлого наших предков.
        - Заткнись! - рыкнул на дракона полуангел. - Ты жалкая зверушка! Ты даже не понимаешь, чего хочет достичь мой отец! Ему нужны лишь сильнейшие сыны и дочери. Каждые восемнадцать лет он забирает с Земли своего потомка и продолжает его воспитание. А если всё отпрыски погибли, то он уходит ни с чем.
        - Ты, знаешь что, братишка, - сдавленно протянул я, вдруг подумав, что тот ангел, который вселился в паренька в вагоне вполне может быть моим отцом. Он убил демона, дабы тот раньше времени не раскрыл карты. - Можешь отправляться с нашим папаней куда вам обоим заблагорассудится. Я не претендую ни на какое путешествие. У меня и на Земле дел полно. Войну вон остановить надо, а потом мирную жизнь наладить.
        - Нам придётся сразиться! - пафосно изрёк полукровка, хищно втянул воздух широкими ноздрями и молниеносно выхватив из-за спины кинжал. Он покоился у него за спиной, заткнутым за пояс штанов. А теперь красовался в руке и сильно нервировал меня. Это ведь не обычный кинжал, а живой. Благо, что и мой Лазарь недалеко. Он лежал в кармане куртки, а та валялась на кресле. Но сумею ли я достать клинок?
        Братец понял о чём я думаю и великодушно проронил:
        - Можешь взять своё живое оружие. Бой должен быть честным.
        Но только я потянулся к куртке, как он взмахнул кинжалом и что-то злобно выкрикнул…
        Глава 25
        С кончика кинжала сорвалась ветвистая молния, которая полетела в мою сторону. И я еле успел нырнуть за кресло. Она прожгла в спинке дыру размером с футбольный мяч и подпалила ткань. Кресло тотчас занялось огнём. А дракон схватился за голову и истошно завопил:
        - Твою мать! Отец убьёт меня!
        Но гном легко мог и не дожить до возвращения папеньки. Полуангел стряхнул с кинжала следующее умение, и оно, яростно жужжа, точно рассерженная шаровая молния, полетело в объятого ужасом гнома. Благо, тот успел пригнуться. Умение пронеслось над ним и врезалось в полки с книгами. Бумага мигом охотно загорелась. Пламя жадно принялось пожирать бесценные тома, перекидываясь на новые книги.
        Гном же убито застонал, откуда-то с пола:
        - Мне пизд…
        Окончание его речи потонуло в грохоте рухнувшей полки. А я попытался через дыру в пылающем кресле схватить свою куртку, в которой покоился Лазарь, но полукровка сделал шаг вперёд и со злобной гримасой, исказившей физиономию, швырнул в меня ещё одну ветвистую молнию. Мне пришлось спешно распластаться на полу, чтобы не угодить под умение. А оно с треском врезалось в многострадальное кресло. И то не выдержало такого надругательства. Опрокинулось и превратилось в костёр. А я, активно работая локтями, еле успел отползти в сторону, скрывшись за диваном. И тут встретился нос к носу с лежащим гномом.
        Он сразу же злобно прошептал мне в лицо:
        - Я так и знал, что нельзя пускать тебя в свой дом! Чем я только думал?
        - Желудком, - напомнил я и покосился в сторону кресла. Моя куртка полыхала вместе с ним. И до живого оружия мне сейчас вряд ли удастся добраться. Похоже, придётся воевать с братом, приняв ангельское обличие. Блин, не хотелось бы этого делать. Чую, он посильнее меня будет. Но выбора особого нет. Так что вперёд Матвей и с песней.
        - Надо потушить пожар, пока он не охватил всю библиотеку, - протараторил дракон, сверкая глазами.
        - Хорошая идея. Но сперва надо завалить моего братца. Отвлеки его, - бросил я гному.
        Тот недружелюбно посмотрел на меня, а затем кивнул и начал преображаться. Его лицо стало вытягиваться и обрастать чешуёй. Гномьи зубы с тихим шорохом превращались в звериные, а глаза стали зелено-жёлтыми, с щелевидными зрачками. И спустя всего пару секунду на ковре уже лежала человекоподобная рептилия с полуметровым хвостом.
        Гном весьма вовремя принял своё второе обличие. Мой братец показался всего спустя миг после окончания трансформации. Он лихо запрыгнул на диван, уже успев принять вид ангела. И в его ставшей когтистой руке всё так же покоился кинжал. Но он не успел им воспользоваться. Дракон раздул щёки и прямо с пола выпустил струю обжигающего пламени. Она ударила в полукровку. И тот болезненно зарычал, а затем упал с дивана спиной вперёд. А я вскочил на ноги и прыгнул на родственника, аки тигр. И пока летел через диван успел обратиться ангелом. Так что на брата я приземлился уже в своём втором виде.
        Ну, как приземлился на брата… грациозно упал в то место, где он был мгновение назад. Полукровка успел откатиться в сторону, оставляя после себя клочья горящей одежды. Пламя дракона подпалило его шмотки.
        В следующий миг я оттолкнулся от пола и хотел вцепиться когтями в его ногу, но тот пнул меня ею же в лицо. Мой нос оказался более хрупким, чем его пятка. Поэтому я услышал неприятный хруст, ощутил взрыв боли в голове и почувствовал кровь на губах. Вот ведь мразь! А эта собака сутулая вскочила на ноги, направила на меня кинжал и ликующе прохрипела:
        - Прощай, неудачник!
        Но тут на него храбро прыгнул дракон. Он не смог сбить полукровку с ног, но обхватил его шею руками, повис на спине между крыльев и стал душить. Но тварь, в смысле мой брат, воткнул кинжал в его руку и приложил завопившего от боли дракона спиной о полки. С них полетели раскрывшиеся книги, словно напуганные птицы. Да ещё и удар был настолько страшным, что по стене поползла трещина. Конечно же, гном сразу же болезненно застонал, потерял сознание и сполз со спины полуангела.
        Но я сумел воспользоваться тем, что полукровка был занят драконом. Сильно оттолкнулся ногами и точно пружина распрямился, придав себе ускорения ещё и крыльями. Я сшиб брата, выбив кинжал из его руки. И мы покатились по полу, рыча от ярости и орудуя когтями, точно два уличных кота, не поделивших дохлую крысу. Кровь летела во все стороны, обагряя весело пылающую библиотеку, а наши тела быстро покрывались глубокими ранами. Мои крылья превратились в лохмотья, разорванная щека повисла на честном слове. Но ярость и адреналин заглушали любую боль. Вот только мой брат был крупнее меня, сильнее и ловчее. В какой-то миг он сумел оседлать меня и прижать кончики когтей к моей шее. Я замер, не решаясь двинуться. Одно нажатие - и когти войдут в моё горло, как горячий нож в сливочное масло. Но брат медлил. Он оказался любителем пафосных речей. Так что и на сей раз не удержался. Сверкнул налитыми кровью глазами и прошипел:
        - Твоё последнее слово.
        - Пышкин! - удивлённо выдохнул я, выпучив зенки.
        - Чего? - не понял полукровка и тотчас ему на спину обрушился комок пушистой ярости. Не пойми откуда появившийся кот стал умеючи драть полуорка, как самую любимую когтеточку. Тот непроизвольно изогнулся, запрокинув голову к потолку. И я получил свой шанс. Полоснул когтями по его горлу. На меня обрушился обжигающий поток крови, который попал на моё лицо. Но я не растерялся, достал всегда носимую с собой амброзию, выхлебал её одним глотком и вцепился зубами в рассечённое горло затихающего брата. Его глаза покидала жизнь, когти скребли ковёр, а я всасывал его кровь.
        - Мерзкое зрелище, - прокомментировал кот, с отвращением глядя на меня.
        - Сам такой, - огрызнулся я, отпустил тело брата и встал на ноги. По мне ручьями текла моя собственная кровь, но раны потихоньку затягивались. Всё тело чесалось, точно по нему носились огненные муравьи, а в желудке ворочалась колючая проволока. Но я отрешился от всех физических неудобств и, хромая, помчался за огнетушителем. Я ранее заметил его по пути в библиотеку. Он висел в коридоре возле кадки с декоративным деревцем.
        Кот ломанулся за мной, задрав хвост к потолку, и протараторил на бегу:
        - Ты куда?
        - За огнетушителем, - выдохнул я и следом изумлённо добавил: - А ты откуда тут вообще появился?
        - Долгая история, - проронил Пышкин и попытался изобразить улыбку.
        - Ты мне непременно её расскажешь, как только мы потушим пожар, - твёрдо выдал я и примерил на себя роль пожарного. Схватил огнетушитель и вернулся в библиотеку. Так, очагов возгорания насчитывалось всего два: кресло и полки с книгами. Но от кресла загорелся ковёр, а от полок скоро заполыхает потолок. Одному мне не справиться.
        Я тотчас заорал:
        - Пышкин, растормоши гнома!
        - Есть! - по-военному чётко ответил кот и стал лапой бить по носу дракона.
        А я в это время изливал содержимое огнетушителя на кресло. И пламя, злобно шипя, постепенно ослабевало, но всё же отчаянно боролось за право жить. Благо, кот привёл в чувство гнома. И тот, кряхтя, сумел воздеть себя на задние конечности. Потом он быстро оценил ситуацию и куда-то умчался со всех ног. Парень отсутствовал секунд двадцать, а когда вернулся - в его руках уже был ещё один огнетушитель. На пару мы сумели локализовать пожар. Библиотека была спасена. Не вся правда.
        Гном оглядел разгромленное собрание книг и простонал:
        - Мне конец… мне конец… Папенька лишит меня наследства. И ему будет плевать, что здесь сражались два ангела. А кот-то откуда тут взялся?
        Дракон уставился на Пышкина. А тот сидел на толстой заднице и умывал нахальную физиономию. Гном поглядел на него несколько секунд, а затем задумчиво нахмурил брови и метнулся к одной из уцелевших полок. Там он отыскал увесистую книгу в золочёном переплёте, лихорадочно пролистал её и остановился на какой-то странице. Его глаза принялись торопливо пробегать строчки. И когда он закончил читать, то с громким хлопком закрыл книгу и уверенно выдохнул, глядя на Пышкина:
        - Кат Ши! По всем приметам Кат Ши, вплоть до цвета глаз и слишком умного для обычного животного взгляда.
        - Э, ты чего обзываешь моего кота? - промычал я, обессиленно рухнув на диван и вдыхая насыщенный аромат гари.
        - Так это твой кот? Поздравляю. Это не просто животное, а магическое животное. Оно обладает вздорным характером и, в теории, должно уметь говорить. Кат Ши - бессмертное создание. Его душа после смерти тела переселяется в другого кота. Но, если книга не врёт, Кат Ши не помнит своих прошлых жизней! - на одном дыхании выпалил гном.
        - Офигеть! - выдохнул Пышкин и выпучил глаза. - Вот я всегда знал, что являюсь не просто дворовым котом!
        - Оно говорит! - подпрыгнул гном и уронил челюсть на побитый огнём ковёр.
        - Ты же сам сказал, что он умеет говорить, - не преминул заметить я, косо глядя на кота. Вот, оказывается, каков Пышкин. Значит, то заклятие вызывало душу Кат Ши. Ну, или приманивало её или переносило. В общем, заклятие как-то поместило в тело стандартного православного кота душу бессмертного Кат Ши.
        Но я кое-чего всё-таки не понимал и спросил у Пышкина:
        - Так как ты всё-таки тут оказался?
        - Телепортировался, - огорошил он меня и довольно улыбнулся.
        - В книге об это не было написано, - встрял дракон.
        - И давно ты научился телепортироваться? - изумлённо спросил я, другими глазами посмотрев на довольно щурящегося кота.
        - Вот как я остался с этими двумя курицами под Екатеринбургом в том захолустном монастыре, так почти сразу и научился. Там же местные инквизиторы совсем того - в вегетарианство ударились. А мне же мясо нужно. Ну я и озверел. Пошёл мышей ловить да крыс. А их там тьма-тьмущая доложу я тебе. И все такие жирные. Помнишь, соседку нашу с шестого этажа тётю Лиду? Вот на неё крысы были похожи. Ну я, значится, засунул отвращение куда подальше и принялся на них охотиться. А они хоть и жирные, но ловкие, сущие черти. Каюсь, никого не поймал, только весь в пыли перепачкался. Тогда я сильно осерчал, погнавшись за очередной наглой крысой. И тут случилось чудо. Пространство расплылось передо мной, и ра-а-аз - я уже схватил крысу, хотя между нами было метра три. Я тогда подумал-подумал и понял, что да как. Начал тренироваться - и вскоре уже целенаправленное мог телепортироваться.
        - Умён, - восхитился дракон, покрутив головой.
        - Ага, не то что некоторые, - задрал нос Пышкин.
        - Характер и правда несносный, - прошептал гном.
        - Но как ты оказался в этом доме? - всё равно не понял я, мельком глянув на своё тело. Сквозь дыры в одежду я увидел покрывшиеся болячками раны. Отлично. Теперь бы только пополнить потерю крови.
        - Как-как… - пропыхтел кот и смущённо отвел взгляд. - Сижу я значит возле порога, спокойно точу когти об любимые сапожки Каринэль. И вдруг чувствую, что сердце моё большое, доброе не на месте. А перед мысленным взором рожа Моти появляется. И понимаю я, что он опять где-то люлей отгребает. Да так мне жалко его стало, что я как-то задействовал свою телепортацию и оказался тут. Весьма надо сказать вовремя оказался.
        - И не дал в полной мере воплотиться моему плану, - неожиданно пророкотал гном, который смотрел на кота древними, много побивавшими глазами.
        - Ой! - ойкнул кот и поспешно скрылся под диваном. Только хвост мелькнул.
        Я же непроизвольно отшатнулся, вжавшись в спинку дивана. Мне не составила труда понять, кто вселился в тушку дракона. Отец пристально смотрел на меня, точно учёный сквозь микроскоп на копошащуюся в воде инфузорию-туфельку, которая даже не подозревает, что вокруг неё огромный мир. Но я быстро взял себя руки. Прогнал робость и с ненавистью прохрипел:
        - А вот и показался главный кукловод.
        - Я понимаю. Ты злишься. Ты имеешь на это право, - отозвался ангел, заложив руки за спину.
        - Ты убил мою мать! - заорал я, сжав руки в кулаки.
        - Она была всего лишь смазливой эльфийкой. В масштабах вселенной её жизнь ничего не значит, - холодно проговорил урод, жёстко усмехнувшись. - Но твоя жизнь уже начинает обретать значимость. На этот раз ты стал самым сильным из моих потомком. Тебе придётся отправиться со мной. К твоим братья и сёстрам. Нам нужна твоя помощь. Мы противостоим не менее могущественному роду, чем наш. А полем битвы служат десятки миров.
        - Я никуда не пойду, - отчеканил я и упрямо сложил руки на груди.
        - Ты ведёшь себя как вздорное дитя, - упрекнул меня убийца. - Мне придётся изрядно вложиться в твоё воспитание, дабы ты смог войти в нашу семью - одну из сильнейших на всех обитаемых планетах. Тебя ждут поистине могущественные знания и самые высокие титулы. Разве эта прогнившая, отсталая Земля со своими местечковыми распрями стоит того, чтобы ты остался на ней? Это как бросить не огранённый бриллиант в навоз.
        - Я остаюсь, - твёрдо выдал я, прекрасно понимая, что отец может тысячей разных способов заставить меня пойти с ним. Но он почему-то не делал этого, предпочитая уговаривать.
        - Ты не понимаешь от чего отказываешься. Я могу показать тебе часть моих владений…
        - …Ничего мне не надо показывать! - рыкнул я. - Просто оставь меня в покое! И уйди из тела гнома, а то у него башка лопнет, как у того парнишки в поезде.
        - Не лопнет. Драконы крепкие существа, но задерживаться в его теле мне и, правда, не стоит, - равнодушно заметил ангел, остро взглянул на меня и вдруг криво усмехнулся. - Ты всё равно покинешь Землю. Пусть не сегодня и не со мной, но покинешь. Память крови рано или поздно покажет тебе, как открыть портал в другой мир. И ты войдёшь в него. Любопытство и жажда приключений толкнут тебя на этот шаг. Тебе станет тесно в этом мире. Ты станешь сильнейшим существом на этой планете. Заскучаешь. Всё будет казаться тебе пресным, неинтересным. Так не лучше ли сразу присоединиться к своему отцу и братьям с сёстрами?
        - Ты убил мою мать, - повторил я, играя желваками. - И превратил половину моей жизни в Ад. Мне несколько лет пришлось жить в страхе…
        - … Но зато кем ты стал? - перебил меня ангел и провёл пальцем по ноздрям. На коже осталась кровь. Кажись, скоро гном начнёт ломаться.
        - Кем я стал? Убийцей! Маньяком, жаждущим крови и новых умений! - жарко выдохнул я.
        - Или героем, который защищает доверившихся ему разумных, - сказал отец, а затем добавил, покачав головой: - До встречи, Матвей. Я не говорю прощай. Мы ещё встретимся. Возможно, пройдут году, но мы ещё точно встретимся и встанем рука об руку на ратном поле.
        - Никогда! - заорал я.
        - Что «никогда»? - удивился гном, болезненно наморщив лоб. - Блин, башка чего-то разболелась. И чего ты орёшь? А где Кат Ши? Опять телепортировался? Он же только что сидел подле дивана. Хм, а что если Льюс Кэрролл в свое время видел его? Уж больно у Кат Ши улыбка запоминающаяся.
        Я опустошённо опустил плечи и повесил голову. Встреча с отцом намотала мои чувства на вентилятор и хорошенечко покружила их. Пышкин же пугливо вылез из своего укрытия, посмотрел на меня и прошептал:
        - Он ушёл?
        - Угу, - вяло качнул я головой.
        - Кто ушёл? - не понял дракон, шмыгнув носом.
        - Не важно, - отмахнулся я и встал с дивана. - Ладно, искренне благодарю за гостеприимство, но мне надо идти. Впереди ещё много дел.
        - А с братом, что твоим делать? - спросил парень и пнул тело, лежащее в крови.
        - Закопай. Только не там, где твоя матушка цветы растит, - вымученно усмехнулся я и пошёл к входной двери.
        У меня и правда было много дел. Надо закончить войну, а потом как-то устроить свою совместную жизнь с Каринэль и Пышкиным, оказавшимся Кат Ши… И чем я буду заниматься в мирное время, если все монстры станут отмечаться в ордене, точно преступники, выпущенные на волю по УДО? Хрен его знает. Я не хотел себе признаваться в этом, но уже сейчас меня донимало пока ещё робкое желание хотя бы одним глазком взглянуть, что там… в другом мире…
        КОНЕЦ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к