Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Корректор 1-7 Виктор Сергеевич Руденко
        Стоит ли верить анонимному письму, которое авансом обещает решить твои проблемы, скорректировав текущую реальность под твои желания? А узнав о необычной работе, которую от тебя требует таинственный работодатель в качестве платы за волшебные возможности, что лучше: рискнуть выполнить ее до конца, надеясь получить все или попытаться разорвать сделку?
        Фанфик на произведения Сергея Сухонина (псевдоним Михаил Кисличкин) "Корректор" и "Озерный лорд". Текст фанфика начинается после окончания второй главы книги "Озёрный лорд".
        ОЗЁРНЫЙ ЛОРД. ГЛАВЫ 1-2
        Глава 1. Верлеса.
        -Красота-то какая, парни! - остановилась на обрывистом берегу Надя, глядя на открывшийся перед нами простор. - Прямо как в сказке! - Внизу под ее ногами, цементируя осыпающуюся почву, виднелись выглядывающие из песка корни здоровенных корабельных сосен, которыми порос восточный берег озера, а прямо под обрывом неподвижно застыла прозрачная тихая вода. Справа берег постепенно понижался, переходя в дикий песчаный пляж с серыми каменными валунами, а слева поодаль, там где в озеро впадала небольшая речка, обнаружились заросли рогоза, у кромки которых рассекала гладь озера утиная стая в десяток голов. На дальнем берегу, метрах в пятистах от нас, я разглядел дубовую рощу, и нечто вроде деревянного бревенчатого домика на заросшем пожелтевшей травой пологом берегу. Со всех остальных сторон к озеру подступал смешанный осенний лес.
        - И правда, здорово, - согласился с девушкой Димка, подтягивая лямки съехавшего рюкзака. - Место козырное, народ! Не хуже чем у лесников в их лесном приюте. - Воздух, вода, пляж, лес - что еще надо наемнику для счастья? И если здесь есть утки, то сдается мне, что есть и рыба. Обидно только, что я ни в охоте, ни в рыбалке ни в зуб ногой. А ты шеф? Держал когда-нибудь в руках удочку?
        - Не-а, - задумчиво покачал я головой. - Только виртуальную, в какой-то игрушке дело было. Но есть мнение, что у нас будет время научиться, - пробурчал я для порядка, внимательно разглядывая берега в бинокль. - Закажем себе всякую приблуду... Удочки, спиннинги и новую двустволку, вот это вот все... Не знаю что там охотникам и рыболовам положено, по этим делам Хей спецом была. Но не из твоего же пулемета Дим, по уткам палить. А может, мы их вообще приручим и разводить будем. Верлеса сказала, что озеро наше. Что захотим, то и сделаем. Но сначала надо бы консумировать, так сказать, свое право на землю. Короче говоря, двинули вдоль берега к домику. Я смотрю, там даже небольшой причал с лодкой имеется...
        Ворчал я на самом деле зря. Озеро мне понравилось. Красивое место, прямо колдовское - вокруг глухой строгий лес без следа присутствия человека, спокойная гладь воды, сосны великаны и тишина. Если лесной локус напоминал картины Шишкина, то озеро словно сошло из-под кисти Васнецова с его сказочными сюжетами. Казалось, именно в таком лесном озере живут русалки, и на его берега выходила сестрица Аленушка искать своего непутевого братца Иванушку. Да и видневшийся вдали бревенчатый домик изрядно напоминал сошедшую с картинки избу на курьих ножках, которые та для удобства или по странной прихоти поджала под себя. Атмосферный локус, ничего не скажешь, хотя и слегка мрачноватый. Тут, наверное, и водяной имеется. Если уж у лесного локуса хранитель Топтыгин, то почему бы в озере не быть водяному?
        Впрочем, курьих ножек у сложенной из поросших мхом бревен избы не оказалось - когда мы подошли поближе, то стало видно, что она стоит на едва отесанном фундаменте из дикого камня. А деревянная лодка у дощатых мостков причала выглядела самой обыкновенной, словно взятой с лодочной станции. С вёслами на дне и блестящими металлическими уключинами. У избы есть не только пара маленьких окошек, но и труба, а значит, внутри имеется печка, что, безусловно, плюс.
        Крепко взявшись за ручку, я рывком отворил заскрипевшую дверь. Интересно, что там внутри? Если не найдется ничего похожего на оборудование терминала, то я даже не знаю что и делать.
        - Аскетичненько, - выразила общее мнение Надя спустя полминуты. - Но неплохо, скромно и со вкусом.
        Нашим глазам предстали деревянные стены, широкие массивные лавки вдоль них, большой стол у окна. В горнице, представлявшей собой единственную комнату в избе, чисто: ни вещей, ни обстановки, кроме незамысловатой мебели. Разве что в белом боку русской печки диссонансом с окружающей стариной неярко горит экран встроенного дисплея, диагональю сантиметров пятьдесят. На дисплее - отпечаток ладони и надпись под ним: "Корректор Славин, прислоните правую руку для регистрации". А еще наверху загорелась уютным желтым светом выступающая из потолка небольшая полусфера, осветившая комнату, когда вошедший последним Димка, заметив совершенно обыденно выглядевший выключатель у двери, щелкнул кнопкой.
        - Ну-с, не будем тянуть, - пожал я плечами. - Где-то я все это уже видел. - Сбросив на пол рюкзак и автомат, я подошел к печи, или тому агрегату, который выдавал себя за нее и прислонил открытую ладонь к изображению на экране. - Я Корректор Славин. Прибыл в озерный локус по приказу Верлесы. Терминал или кто там есть - отзовитесь.
        Однако, тишина была мне ответом. Лишь изображение ладони мигнуло, а затем надпись сменилась. "Верлеса просит всех наемников кроме Корректора покинуть помещение. Разговор приватный".
        Я оглянулся назад и неловко развел руками. Стоявшие позади Дима с Надей все, конечно, видели.
        - Ну что Надюха, пойдем, погуляем снаружи, - натужно улыбнулся Дима. - У шефа с Хозяйкой теперь свои секреты. Все нормально командир, - серьезно добавил он, заметив мое смущение. - Мы сами с тобой навязались, тебя вообще-то одного Хозяйка звала.
        - Ага, иди Дим, дров вокруг поищи, - кивнула Надя. - Дела-делами, а обед по расписанию, кашеварить буду. Саша, когда закончишь, позови.
        Снова скрипнула открываемая дверь и мои напарники выбрались наружу, оставив меня стоять у печи. И лишь когда я остался в полном одиночестве, рядом с печкой засияло знакомое синее сияние "голографического" экрана с призрачной женской фигуркой в его центре.
        Девушка, довольно молодая, хотя глядя на полупрозрачную голограмму трудно сказать что-то наверняка. Лицо открытое, с правильными чертами, волосы убраны под глухую косынку. Одетая в длинное, до пола, строгое платье, оставлявшее открытыми лишь лицо и кисти рук, поверх платья повязан передник. На мой взгляд, подобное одеяние подходило либо монахине, либо сестре милосердия конца девятнадцатого - начала двадцатого века. Размер груди и фигурку не очень-то оценишь - все призрачное, слегка колышется, но в целом девушка выглядела симпатичной.
        - Госпожа...Верлеса? - после небольшой паузы спросил я.
        - Да, Саша, - негромкий мелодичный голос возник в комнате, словно сам по себе, источник звука бы найти затруднительно. - Это я, твоя Хозяйка Верлеса. Раз уж я сделала тебя своим Корректором, то нам следовало бы поговорить лично, без посредников.
        - Так вы все-таки существуете! - не удержался я от комментария. - Я так и думал! В смысле реально, телесно существуете, а не как чей-то голос...Или нет? Извините, если вопрос нескромный, - сдал я на всякий случай назад, решив что наглеть сейчас не стоит... - Просто тот, кто зовется терминалом на самом деле все запутал и я порою думал...
        - Конечно, - прозрачные синие глаза внимательно уставились мне в лицо, и от этого взгляда у меня вдруг пробежал мороз по коже - получилось как-то жутковато, словно Толкиеновскому назгулу в лицо посмотрел. - Конечно, существую, даже не сомневайся. Но пока еще не телесно, а как сущность. Хотя телесно я тоже когда-то существовала. И, возможно, буду существовать, если мы все хорошо поработаем.
        - В смысле? - глупо спросил я.
        - В смысле, я когда-то была человеком. Очень давно, много лет назад, но была. Это я точно помню, хотя с тех времен у меня воспоминаний почти не осталось. Потом меня убили...наверное, так я порою вижу. А затем я была Хозяйкой.
        - Была? А сейчас разве...
        - Не перебивай. Я сейчас Хозяйка. Но и до этого я была Хозяйкой в Системе несколько раз, у меня было много имен. Некоторые из них в ваших мирах помнят и сейчас, например Заряницу или "царевну-лебедь". И каждый раз меня опять убивали, рано или поздно. Иногда я успевала повзрослеть и набраться сил, но чаще нет.
        - А сейчас седьмое воплощение, - догадался я. - Точно! То есть Хозяева на самом деле не умирают!
        - Умирают, Саша, - отрицательно покачала головой Верлеса. - Еще как умирают, вместе со своими наемниками и терминалами. И умирать нам так же больно и страшно, как и всем остальным, поверь. Но потом мы возрождаемся. Обычно через несколько десятков лет после смерти. Молодые, глупые и наивные как дети, почти ничего не помнящие и не умеющие. Чаще всего нас снова убивают старые Хозяева, такие как Орнс. Убивают в первые же месяцы. Но если нам удается продержаться подольше и накопить сил, то мы начинаем вспоминать о себе и становимся сильнее. Мне, благодаря тебе, это удалось. Спасибо.
        - Постой, а терминал, он кто? - продолжал допытываться я.
        - Никто, виртуальный слуга, - в голосе Верлесы послышалось раздражение. - Все, конечно сложнее, но пока считай так. Через него проще управлять наемниками, когда ты молода, слаба и не знаешь толком что делать. Как молодой офицер отдает команды через опытного сержанта, так и я командовала через терминал. Давай об этом позже, Саша. Я вынуждена тратить немалые силы на эту беседу, и мне стоит тебе еще многое рассказать. Давай об отвлеченных темах поговорим потом.
        - Подожди, последний вопрос. Госпожа Верлеса, а что такое Калиново? И Система?
        - Ну, ты спросил! - с грустным смешком ответила Хозяйка. - Думаешь, я знаю? Откуда?! Я родилась здесь и теперь кое о чем догадываюсь, что-то чувствую, что-то вспомнила, а что-то просто умею и все, как ты умеешь ходить - например, корректировать реальность в доступных мне мирах или на своих землях, собирая с них силу и тратя ее по своему разумению. Но мне, как и тебе, никто ничего толком не объяснял, Славин. Может быть потом, когда я стану сильнее, ответы на вопросы появятся. Ну, хорошо, давай я тебе отвечу, как могу.
        - Ага, - тут же сказал я. - Очень интересно.
        - Я брала информацию из ваших электронных библиотек. В обоих мирах. И кое-что читала про теорию струн. Правда, в доказывающем ее математическом аппарате я ничего не смыслю. Но идею поняла так: то, что людям в каждом мире представляется отдельными атомами, молекулами и прочими частицами, составляющими материальный мир, который мы наблюдаем, это лишь видимая часть струн, которые идут через все четырнадцать миров Системы. И кончаются эти струны здесь, в корневом мире, где слово Хозяина становится материально. Мы дергаем за струны здесь - реальность меняется в других мирах по нашему желанию. Ваши наградные ЛКР - это плата за службу, предоставленная возможность изменить что-то у вас через корневой мир. Однако, внося изменения здесь, в Калиново и в ваших мирах мы сами постепенно становимся сильнее, Хозяевам это выгодно. Например, сейчас мне доступны два мира из тринадцати. Четырнадцатый - корневой, где мы сейчас находимся. Понял?
        - Не особенно, - честно ответил я.
        - Не расстраивайся. Я тоже не слишком все это понимаю, - кивнул призрак девушки в синеватой дымке. - Главное, что мне так удобнее себе представлять происходящее и это работает. А теперь давай закончим с теорией и перейдем к главному.
        - Теперь ты Корректор, - продолжила Верлеса. - Это значит больше, чем просто наемник, командир или маг. После того как я активирую твою силу, ты сможешь собирать ЛКР с озерного локуса и ближайших земель сам. Наверное, ты уже понял, что ЛКР это условное мерило силы Хозяина или его Корректора. Ты сможешь тратить их по своему усмотрению. На них ты получишь возможность творить оружие, здания и вещи, открывать проходы между мирами, улучшать локус, свое тело или вкладывать их в своих товарищей. Ты будешь жить, словно боярин на пожалованной государыней вотчине. Это гораздо большие возможности, чем у простого глава клана, поверь. Да ты и не тянешь на главу, будем честны, Саша, твоя служба в Лесниках это показала. Правда, я звала тебя одного. Но раз уж с тобой пошли товарищи - ну что же, теперь они стали твоими слугами, господин Корректор. Корми и содержи их сам, со своих доходов, сам же с них и спрашивай службу. А я ее спрошу с тебя.
        - Не понял, вас, госпожа - вежливо перебил я Верлесу. - Как же так? Командир я, по вашим же словам, оказался никудышным, но вы двигаете меня на повышение, до корректора. Не то чтобы я против такого решения, мне деваться некуда, буду вам служить, как умею. Но почему я? Получается отрицательный кадровый отбор - показавшего свою некомпетентность в прошлой должности человека двигают на более высокую ступень. Добром такие вещи не кончаются.
        - Отчасти это верно, - согласилась Хозяйка. - Ты самокритичен, Славин, и мне это нравится. Но, как говорят в вашем мире, у меня нет для моих земель других корректоров.
        - Ага, - улыбнулся я, вспомнив старый исторический анекдот. - Других писателей у меня для товарища Поликарпова нет, а другого товарища Поликарпова мы писателям найдем.
        - Не совсем так, - серьезно ответила Верлеса. - "Поликарповых" у меня тоже негусто, тебе придется совмещать. Хей подойдет на должность командира клана и мага, но давать ей корректора - перебор. По разным причинам, но я чувствую, что ее не стоит сразу сильно возвышать. Кстати, я не советую тебе рассказывать Хей о всех твоих новых возможностях, не надо ее смущать. И сама ей не скажу, во всяком случае, пока. Кроме того, твоя служба будет связана с риском, мне нужен на ней не только администратор, но и самостоятельный человек, способный к инициативе и импровизации, но при этом безусловно верный. Ты в этом плане был неплох, если не считать последней вылазки против Орнса. Но ошибиться может каждый, я это понимаю. Из всех имеющихся кандидатур твоя получается лучшая. А ждать долго я не могу, нельзя затягивать с экспансией и развитием. У меня пока мир с соседями и есть силы на создание Корректора, но кто знает, сколько это продлиться? Неделю, две, месяц? Будем считать, Саша, что тебе дали второй шанс. Еще вопросы?
        - Больше не имею, - кивнул я. - Что от меня потребуется?
        - Для начала, надо разведать бесхозные земли на юге. Там за болотами что-то точно есть, я чувствую точку силы, вроде большого локуса, но без отметки Хозяина. Обычный наемник болотную полосу пройти не сможет, а корректор - вполне. Я хочу узнать, что там такое, быстрее других Хозяев. И при случае забрать приз себе.
        - Можно просто долететь, - наморщил я лоб, вспомнив дядю Васю. - На дельтаплане.
        - Дело твое. Но источник силы может охраняться, а дельтаплан хорошо видно. Летать на нем ты пока не умеешь да и нет его пока у тебя... Впрочем, в технике я понимаю плохо, а решать тебе Саша. Но мне бы не хотелось хоронить своего первого корректора раньше времени и без всякой пользы. В общем, думай сам как поступить лучше. Я тебя не слишком тороплю. Ты только что из боя, не раз был ранен, кроме того, тебе надо принять локус и земли и разобраться со своей вотчиной. Отдохни немного, съезди на побывку домой, опробовав заодно переход между мирами по озеру. Кстати, у тебя в локусе еще есть слуги, кроме Димы с Надей.
        - Они не мне не слуги, - мотнул я головой. - Друзья.
        - Это тебе решать, кем они для тебя будут...боярин. - Кстати, у тебя теперь будет возможность забрать под свое начало из своего мира одного-двух человек в наемники, если встретишь подходящих, я дам тебе такое право. Пользуйся им разумно, применяй, только если уверен в своем выборе. Но сейчас я говорю не о слугах-людях, а о хранителях локуса. На озере гнездится парочка гусей-лебедей, а в воде живет Харитон. Познакомься с ними.
        - Так гусей или лебедей, госпожа? - удивился я.
        - Гуси-лебеди, это ни то ни другое. Это слуги владельца локуса.
        - Как слуги у Бабы-яги? - вспомнил я старый советский мультик про пионера в сказке. - Большие белые птицы?
        - Примерно так. В старых сказках иногда попадается правдивая информация о корневом мире, наемники служат Хозяевам не первое столетие. Гуси-лебеди - благородные сильные птицы, а так же хорошие и умные слуги. Впрочем, сам со всем разберешься. Связь будем держать через твой коммуникатор или через этот дом. Но зря меня постарайся не беспокоить. И помни - если ты дашь повод в тебе серьезно усомниться, я могу в один момент все забрать назад, ты в моей власти. А если хорошо послужишь - ты знаешь, я умею быть благодарной. Теперь подойди ко мне как можно ближе, чтобы я могла коснуться твоей головы...
        Я сделал пару шагов вперед, к поднимающемуся от пола до потолка столбу синего света и зажмурился, медленно наклонив голову и опуская ее в сияние. Было немного страшно, но деваться некуда, задний ход давать поздно...
        Призрачные ладони Верлесы коснулись моих висков, и в ту же секунду я почувствовал сильный холод, как будто только что нырнул головой в снег. Затем его сменило резкое покалывание, похожее на слабый удар током, а мои глаза закрылись словно сами собой. А когда они открылись снова, то ничего уже не было: ни сияния, ни Хозяйки...
        Зато вдруг активировался режим выполнения желаний, который раньше в Калиново вызвать было категорически нельзя. И теперь на нем светилась не только сумма баланса. Точнее была и она, причем совсем немаленькая - на моем счету теперь числилось аж три тысячи ЛКР. Но, кроме них, я еще видел очень условную карту местности в виде подсвеченного зеленым светом озера и его окрестностей. Отступив назад, я сел на лавку у стены, пытаясь разобраться со своими новыми возможностями. Но не придумал ничего лучше, чем опять загадать желание.
        "Хочу понять, как всем этим добром пользоваться", - мысленно задал я вопрос.
        "Какой блок выбрать для изучения"? - появилась новая надпись. "Прикладная магия? Лечение? Выполнение сложных желаний? Управление локусом? Справочная информация"?
        "Прикладная магия", - осторожно ответил я.
        "Режим активирован. Сформулируйте запрос".
        "Допустим, я хочу ударить фаерболом в стену. Что для этого надо сделать"? - вспомнил я вражеского корректора - огнеметчика.
        "Зачерпните силу. Представьте себе само действие. Следите за ограничителями".
        Я почувствовал, как по правой руке разливается странное тепло, а на моей ладони заплясал призрачный красный огонек, постепенно увеличивающийся в размерах. Одновременно с его увеличением под цифрой баланса перед глазами побежали цифры: расход на магию 5, 10, 18, 27 ЛКР... - цифра расхода продолжала увеличиваться. Износ организма Корректора 1, 2...4 процента...
        "Стоп. С этим более-менее понятно. Перейдем к другим блокам".
        Огонек в ладони тут же погас, а призрачный экран вернулся в изначальный вид.
        "Открыть управление локусом", - пожелал я.
        Карта перед глазами чуть увеличилась в размерах. Надпись тоже прилагалась. "Озерный локус Верлесы находится под управлением корректора Славина. Текущий сбор силы в пользу корректора - около 110 ЛКР в сутки. Доступные блоки: строительство, создание вещей, управление слугами, улучшения локуса, прочее..."
        Весь следующий час, я игрался с настройками и читал пояснения. В принципе - ничего сложного. Кто играл в "веселую ферму" или хотя бы в "варкрафт", тот поймет. Можно было выбирать варианты из предложенных, вроде улучшения фауны при локусе, высаживания ягодных и грибных полян, разведения разнообразной рыбы, строительства домов на берегу и, потратив ЛКР со счета, через некоторое время получить желаемое. А можно было сразу сказать высказать желание, например: хочу новый причал и моторку. В этом случае все тоже должно было появится. Но цены, блин! Расход ЛКР на улучшения был немаленьким и далеко не все из них после создания приводили к увеличению магического дохода с локуса. А ведь мне еще что-то и для себя любимого нужно оставить, чтобы потратить, вернувшись в Москву! И товарищам дать наградные и "зарплату", раз уж содержу их со своих "доходов". И к походу по заданию Верлесы подготовиться.
        Короче, засада. Локус надо развивать, оружие видимо, придется создавать тоже здесь, благо экран в "русской печке" выполнял те же функции, что и голографический экран в терминале номер семь, представляя выбор оружия и снаряжения за полновесные ЛКР вместо прежних "авансовых очков". А вот технику, амуницию и многое другое надо тащить из своего мира. Иначе дебет с кредитом никак не сойдется.
        Поэтому прямо сейчас я обошелся лишь созданием собственного родника с живой водой, ягодника и поляны с лекарственными травами. В озеро добавил несколько видов рыб, включая лососевых и сопутствующих их разведению водорослей с разным речным "планктоном". Не столько из-за желания порыбачить, сколько из-за таинственных гусе-лебедей: оказалось, что пара этих птиц одними водорослями и лягушками питаться не может и, чтобы она как следует кормилась, озеро следовало порядком зарыбить. Обошлось мне все это счастье в семьсот ЛКР.
        "Закрыть доступ к ID" - наконец, приказал я. "Хорошенького помаленьку. С остальным еще разбираться и разбираться. Надеюсь, Надя уже приготовила что-нибудь поесть. Да, кстати, съестные припасы тоже кончаются. По любому пора домой на побывку".
        Встав с лавки, я озадаченно вздохнул и направился к выходу. Нелегкое это дело - хозяйничать.
        Глава 2. На побывку.
        - Блин, они реально здоровые! - опасливо сказал Дима, глядя на озеро, рефлекторным жестом подвинув к себе только что почищенный и снова собранный пулемет. - Как страусы! Да какие там страусы, круче! Страус по сравнению с ними как рысь супротив тигрицы. А крылья-то какие, а! Белые, как паруса! А клювы видел?! Таким клювом кирпичи долбить можно!
        Мы только что поужинали остававшейся с обеда и до отвращения надоевшей за дни походов тушенкой с макаронами и вдоволь напились чаю с шоколадками. Несколько крупных плиток и с десяток шоколадных батончиков еще оставалось, а вот сгущенка и сахар почти закончились, так что приходилось доедать взятые запасы. За прошедшее после разговора с Верлесой время я успел в общих чертах рассказать соратникам о нашем сегодняшнем положении и перспективах. Не все, конечно. Кое-какие детали беседы с Хозяйкой, я решил пока не выкладывать, чтобы избежать лишних вопросов. Потом успеем все обсудить. Кроме того, во второй половине дня мы успели проинспектировать часть своих владений, нашли родничок с живой водой, наполнив снова доверху фляги, осмотрели ягодник и полянку с травами от Хозяйки. Дима и Надя были в приподнятом настроении - им обоим неожиданно капнуло на ID-счет по двести пятьдесят ЛКР. Как объясняла присланная мне короткая СМС-ка от Верлесы, это были старые долги за уничтожение вражеского экспансивного Локуса и за отражение нападения наемников Орнса. Наградных по окончанию кампании нас и в самом деле лишили,
в отличие от оставшихся с Хей лесников. Но, обещанное ранее Хозяйка решила честно вернуть, сделав окончательный расчет. Потому что кровно заработанные. Мне, что характерно, не досталось ничего - наверное, Верлеса посчитала что я и так достаточно ею обласкан.
        Так вот оно и вышло, что после ужина, закончив с делами, мы решили посмотреть на наших хранителей локуса, которые прятались где-то на заросшем густым кустарником и деревьями южном берегу. Высокие камыши там подступали к самому берегу, и разобрать что-то было сложно даже в бинокль, а может быть хранители были мастера по пряткам... Не знаю, но увидели их мы лишь тогда, когда гуси-лебеди выплыли на озерный простор, подчиняясь моей команде из ID - списка "управление локусом".
        На обыкновенных лебедей или гусей белоснежные, с легким коричневым окрасом по кончикам крыльев, птахи действительно походили. Такая же посадка в воде, такие же красные клювы и длинные, грациозно изогнутые шеи. Но размеры, конечно, впечатляли. Тушка на первый взгляд потянет с центнер, не меньше. Размах крыльев у плывущей птицы оценить трудно, но метра четыре, наверное, будет. Плывущий гусь-лебедь от воды до клюва, ростом чуть выше меня, то есть около двух метров. И если обычный взрослый лебедь может сломать ударом крыла человеку руку, то на что способна эта птица...я даже не знаю.
        - Ой, у них же маленький! - вдруг совершенно по-девчачьи вскрикнула Надя и подбежала к краю мостков, когда птицы подплыли поближе. - Птенчик! Какой хорошенький, пушистенький...
        Приглядевшись, я действительно увидел плывущий между родителями серый пуховой клубочек, размером с хорошую утку.
        - Эй, Надюха, ты его не лапай только - обеспокоенно закричал Дима. - Папка с мамкой тебе руки враз по плечи отхватят. И конфетами не корми, это же птица!
        - Да, Надя, осторожнее! - присоединился я.
        - Не бойтесь, мальчики, птички хорошие! - уверенно сказала напарница, погладив с мостков ближайшего гусь-лебедя по покрытой плотными перьями толстой шее. - Они же наши! Медведя в лесу не боялись, а у себя дома гусей станем пугаться? Саша, притащи мне полбатона, у костра в рюкзаке вроде оставалось. Водоплавающих же хлебом кормят, так?
        - Медведь был нормальным, - передёрнул плечами Дима. - Топтыгин обыкновенный, как в зоопарке или на картинке. А эти переростки, блин... Стремно мне как-то, не доверяю я им.
        - Русский гусь-лебедь птица солидная, - не согласился я с пулеметчиком, доставая остатки батона. - Умная и с понятием, видишь, как внимательно они на нас смотрят? Своим её бояться нечего, а враги пусть трепещут - сдается мне, такая птаха легко за пикирующий бомбардировщик отработает. Держи Надя - подал я девушке булку, встав рядом с ней на мостки.
        Хранители сжевали угощение в три укуса, причем последний маленький кусочек хлеба одна из птиц, макнув в воду, заботливо подсунула в клюв птенцу. Затем вся троица отплыла от берега, сделала круг по озеру в паре десятков метров от мостков, а потом тот гусь-лебедь, что был чуточку покрупнее, вдруг неожиданно нырнул, беззвучно и без всплеска войдя в воду. Пробыл там с полминуты и вынырнул, держа в клюве трепещущую рыбину, после чего подплыл к нам, положив на доски к Надиным ногам здоровенного карпа. Затем птица склонила голову, вытянув вперед шею, негромко курлыкнула и, развернувшись, отправилась догонять свою пару.
        - Действительно, умная птаха, - озадачено протянул Дима. - С понятиями, ты прав шеф! Ответный пацанский подгон за угощение сделала, надо же! Уважаю, беру свой базар обратно.
        - Теперь нам Харитона покажешь, командир? - спросил Димка, когда гуси-лебеди убыли домой к своему гнезду на южном берегу, а мы уселись обратно, к багрово светящимся в вечернем сумраке углям костра у избушки.
        - Что его смотреть? - пожал я плечами. - Судя по описанию, Харитон - это гигантский сом, по совместительству что-то вроде водяного. Сейчас поздно уже, солнце садится, а он где-то на дне спит. Разбудим и заставим почтенного сома прыгать как дельфина нам на потеху? Может в другой раз?
        - Можно и потом, - зевнул Димка. - Не к спеху.
        - Вот и мне так кажется. Давайте спать, день был насыщенный. Я так думаю народ, - завтра мы всем озерным кланом отправимся в увольнительную, - начал я излагать свою программу. - Со счета нашего локуса я переведу вам дополнительно к Хозяйкиным щедротам по сто ЛКР отпускных, пойдет? Дней пять отдохнуть надо, а то у меня уже от переходов по лесам туда-сюда ноги который день гудят, а от консервов и каш тошнота. Заодно проверим водный переход и узнаем, где нас вынесет в нашем мире. И вообще - охота отоспаться. Желательно в тепле и раздевшись до трусов, а не как обычно, в спальнике под березой. Поесть нормальной еды, прийти в себя. Потом вместе закупимся снаряжением и отправимся обратно - разведаем для Хозяйки, что там за источник силы на ничейных землях. Думаю, мы все успеем - и отдохнуть и поработать, не будем себе зад рвать на британский флаг. Сомаровцы с дядей Васей сейчас наверняка в своем кабаке зависают, отмечают окончание войны. Орнсу нынче тоже не до новых земель. Заодно и с локуса какой-никакой доход придет, подумаем, как нашу вотчину дальше усовершенствовать.
        - Первым делом мы будем строить дом, Саша, - тут же сказала Надя, чистившая карпа, чтобы пожарить его над углями. - Ты говорил это возможно.
        - Ну, да, можно...только дорого это, - задумался я. - Расход ЛКР большой, а дохода локусу с дома нет. Просто роскошь. Избушка же пока есть, ее можно бюджетно проапгрейдить. Хватит на первое время.
        - Нет уж. Нам с тобой надо поскорее обзавестись собственным жильем, дорогой, - отрицательно покачала головой моя напарница. - Раз уж мы к этому озеру привязаны. А там и Диме хорошую девчонку в пару найдем. Что же, нам всем вместе в однокомнатной избушке на соседних лавках спать? Дорого, конечно, но чай ЛКР не ипотека, справимся. Я в сети обязательно посмотрю проекты и картинки домиков у воды, выберу для нас всех что-нибудь посимпатичнее, а ты уж постарайся воплотить их в реальность. Всю жизнь о собственном доме мечтала!
        - Не надо мне пару искать, - буркнул Дима. - Я себе сам дома девчонок сколько угодно найду. Для отдыха и снятия стресса. При хороших деньгах да с ЛКР - бабы ни разу не проблема. А службу и личную жизнь я мешать не хочу. Нет, Надь, не надо на меня так строго смотреть, - рассмеялся Димка. - Я к тебе как к сестре отношусь, честное слово. Ваше с шефом дело как вам жить, а за себя я сам подумаю. Но я бы с домом пока повременил.
        - Дом нужен, - упрямо сказала маленькая снайперша. - В первую очередь.
        - Потом разберемся, Надя, - твердо заявил я. - Сначала увольнительная.
        - Как скажешь. Я все равно хочу отдыхать с тобой, в вашем с Димой мире, успеем еще поговорить. Мне к себе буквально на сутки надо, родным помочь и деньжат подкинуть. Поможешь с переходом из мира в мир?
        - Конечно, - улыбнулся я. - Сделаем. Двадцать ЛКР за переход теперь не проблема, мы теперь народ состоятельный.
        *****
        Грузились мы поутру в лодку недолго. Собственно, имущества у нас - кот наплакал. Мне даже пришлось потратить тридцать ЛКР на зимнюю одежду для всей команды. Свою собственную мы бросили в терминале, пока в спешке собирались к локусу, а без нее было никак - дома стоял конец февраля. Осенний камуфляж, в которым мы бегали здесь - не вариант, замерзнем же, неизвестно, куда нас из Калиново лихая вынесет. Отдавать в пересчете на наши деньги пятнадцать тысяч евро за три магическим образом созданные теплые куртки со штанами жаба душила страшно, но, скрепя сердце я все же сделал заказ, вынув выбранные на экране шмотки прямо из зева печки в избушке.
        Оружие домой нам тащить было не с руки, еду по большому счету тоже. Да и не осталось ее почти, той еды. Надеюсь, мы окажемся не на плато Путорана или в глухой тайге. Тогда едем обратно и объясняемся с Хозяйкой - какого хрена? Так что наша троица переоделась в зимнее, села в лодку, мы с Димой, взявшись за весла, выгребли подальше от берега, после чего я активировал переход, скомандовав всем закрыть глаза и начать отсчет до пятисот. Стоил переход из корневого мира в наш, кстати, в два раза дороже чем переходы из одной Москвы в другую, пришлось списать со счета еще сорок ЛКР.
        Дальше все было как при переходе из моей России в Россию двух столиц. Внезапно навалившаяся дурнота, хлопок и вспышка, видимая даже с закрытыми глазами. А затем я открыл глаза и обнаружил, что наша лодка уже не дрейфует в воде, а стоит, утопая бортами в густом снегу. Вокруг знакомый серый туман, видимость не больше десятка метров, но с каждой секундой плотная дымка таяла, отступая.
        - Где это мы? - тихо поинтересовалась Надя, спустя минуту напряженного молчания.
        - Дома, я полагаю, - улыбнулся Дима. - Смотрите-ка, абориген!
        Действительно, видимость улучшилась настолько, что я заметил в нескольких десятках метров от нас дедка, сидевшего на санках поодаль с зимней удочкой рядом с небольшой палаткой. Решив, что раз такое дело, то лед достаточно прочный, я вылез из лодки, подав руку Наде. Махнул Диме, чтобы он присоединялся, и мы втроем потопали к рыбаку, по колено проваливаясь в рыхлый снег. Тот нас явно заметил - от удивления у дедка даже челюсть отвисла.
        - День добрый, - вежливо представился я уставившемуся на нас аборигену. - Где мы находимся, не подскажете?
        - На Рудном водохранилище, - отер перчаткой заиндевелые усы рыбак. - А вы, собственно, кто такие, молодые люди? Позвольте узнать?
        - Рыбаки-спортсмены мы. Экстремальная зимняя автобусная рыбалка без удочек. Сейчас модно, слыхали про такую? - импровизировал я, неся всякий бред.
        - Как не слыхать? Слыхал, сынок. Краем уха. - Не растерялся дедок. - А лодку тоже автобус по льду привез? - ехидно поинтересовался он.
        - Жилье вблизи есть? И дороги? А то мы вышли из автобуса и потерялись, - проигнорировал я вопрос аборигена.
        - Дык вон, - показал рыбак рукой на здоровенный семиэтажный дом, окруженный корпусами поменьше, который стал виден на открывшемся в рассеявшемся тумане берегу. - Дом отдыха Вятличи. Там и дорога к трассе. Есть еще коттеджный поселок и база отдыха.
        - До Москвы далеко?
        - По Минскому шоссе километров сто. И до шоссе десятка три.
        - Все ясно, благодарю, уважаемый, - кивнул я. - Потопали к дому отдыха народ. Спасибо за информацию.
        - А все же, вы откуда такие красивые? - сузил глаза дед. - Не было же вас!
        - Показалось вам папаша, - указал я на видневшуюся из кармана его тулупа початую бутылку водки. Были мы. Аккуратнее употребляйте на рыбалке, мой вас совет. Всего хорошего.
        "Как отойдем подальше, надо пару ЛКР потратить, чтобы стереть деду память о нас" - подумал я. "На всякий случай. Ишь, какой въедливый и любопытный".
        Минут через двадцать мы выбрались со льда водохранилища на берег и двинули прямо к главному корпусу. Я решил не мудрствовать, а сразу заселиться в номера, сняв их на несколько суток. Собственно, почему бы и нет? Вряд ли зимой в доме отдыха аншлаг, пустых номеров должно хватать. Переходы из мира Калиново в другие миры имеют одну особенность - они жестко привязаны к местам отбытия и назначения. Если ехать поездом до главного терминала Верлесы, то только с Ярославского вокзала, обратно поезд прибывает на него же. А нам, получается, придется возвращаться в свой локус с поверхности Рудного водохранилища. Стало быть, следует легализоваться на его берегах. Для начала можно просто снять номера в удачно подвернувшихся Вятличах. Паспорта у нас с Димой с собой, деньги на карточке имеются, наш паспорт для Нади? Ага, цена вопроса тридцать ЛКР, - услужливо подсказал виртуальный экран. Документ строго официальный, проведенный по всем базам, комар носу не подточит. Дорого, но оно того стоит, документы для обоих миров нам следует иметь обязательно.
        - Держи, гражданка России, - протянул я Наде аутентично помятую книжечку в слегка потертой обложке, которую "обнаружил" в своем кармане. - Владей, пригодится.
        Девушка приняла документ, чмокнув меня в щеку, пролистала его, с любопытством заглянув в графы "прописка" и "семейное положение" и положила в карман.
        Заселиться удалось не сразу. Сначала до нас докопался охранник у главного корпуса, которому не понравился наш вид, затем мурыжил портье за стойкой, выясняя, бронировали ли мы заранее номера и по какой путевке приехали. Я его где-то понимал - выглядели мы странно. В одинаковых зимних прикидах, отличающихся только размерами, молодые, непонятные - то ли туристы, то ли еще кто. На бизнесмена или чиновника с очередной любовницей, приехавших в дом отдыха приятно провести время никто из нас не походил, на богатых мажоров - тоже. Но главное - запах. На морозе еще туда-сюда, но в теплом фойе главного корпуса он чувствовался очень четко. Попробуйте, побегайте с автоматами недельку по лесу, постреляйте вволю, ночуя под кустом. Даже если вы смените верхнюю одежду, будете пахнуть. Намертво въевшимся дымом костра и сгоревшим порохом, лесными ночевками и просто немытым телом. Выглядели и пахли мы специфически, а у них тут приличный дом отдыха. Так что, несмотря на банковскую карточку с деньгами и паспорта, пришлось слегка подкорректировать персонал, потратив пару ЛКР на самого портье и еще пару - на создание
себе легенды в виде брони в доме отдыха от какого-то охотничьего общества. И лишь после всех этих приключений мы, наконец, получили ключи от двух номеров.
        А потом был кайф. Что делал Дима, я не знаю - его отдых, его проблемы. А мы с Надей сначала долго отмокали в ванной. Потом также долго и обстоятельно любили друг друга на большой кровати номера люкс. Затем заказали и съели обед прямо в номере. В перерыве, Надя с моей помощью залезла через коммуникатор в интернет и заказала нам комплекты чистого белья и одежды, со срочной доставкой прямо в Вятличи. Девушка распечатала свою ЛКР-кубышку, материализовав карточку с приличным счетом на ней, и теперь с видимым удовольствием тратила деньги. Еще бы - до этого она годами была вынуждена экономить буквально на всем, таща на себе больную бабушку и маленькую сестру. А теперь вдруг такое богатство привалило - последняя получка тянула миллионов на двенадцать, если мерять ЛКР в рублях моего мира.
        К вечеру, уже прилично одетые, мы с Надей вышли к ужину в ресторан. Я вам так скажу - походная романтика это хорошо, но грызть мясо не с ножа и хлебать варево не из закопченного котелка в лесу, тоже приятно. Белоснежные скатерти, красиво сервированные блюда, вино в бокалах, негромкая музыка - все это сибаритство тоже неплохая штука. Хотя бы для разнообразия стоит попробовать и то и другое.
        Следующий день мы с Надей тоже провели в Вятличах, продолжая отдыхать, наслаждаться друг другом и отсыпаться. Номера мы сняли сразу на неделю, примерно столько времени я отводил нашей маленькой группе на отдых и подготовку к походу на болота. А на третий день приступили к делам. Вызванное с раннего утра к дому отдыха такси через пару часов высадило нас в Москве, а еще через час мы с Надей стояли у Сходненского ковша готовясь сделать переход в ее мир. Следовало разделиться: моей русоволосой подруге предстояло решать свои семейные проблемы, а мне свои. Димка еще вчера отправил нам сообщение о том, что он на четыре дня отбыл к себе домой в Питер.
        Задерживаться надолго в мире двух столиц я не стал - незачем. Уже через полчаса я сделал новый переход, вернувшись в свою Москву. Обратно ко мне Надя могла попасть сама - опция позвать к себе своего наемника из его мира, дарованная мне Хозяйкой, когда я еще был главой клана, продолжала работать. В теории. И эту теорию стоило бы проверить.
        Дома мне пришлось задержаться на следующие два дня, обеспокоенные родители никак не хотели меня отпускать. Все же я пропал больше чем на месяц, а мой телефон был вечно недоступен. Периодически я, конечно, делал родителям звонки через свой смартфон тратя ЛКР на связь между мирами, да и о подработке в таком месте, где связь почти не берет, я их предупреждал. Но все же...тупо потратить ЛКР, магическим образом сделав отцу с матерью постоянное внушение, что у меня все хорошо и обо мне не стоит волноваться я не хотел. Нечестно и гадко это было - корректировать своих родных, подобным образом. И неприятно - словно самого себя из семьи выписать. Но и врать им дома, выдумывая рассказы про университетские будни, учебу и постоянные подработки, которые не дают возможности приехать домой было тяжело. Не успев разработать достоверную легенду, я постоянно палился на вранье по мелочам, не хуже Штирлица с радисткой. Другое дело, что родители не гестапо, так что прокатывало... Уезжал из дома я все же с легким сердцем - родителей повидал, подлечил, потратив несколько ЛКР и успокоил. Можно приступать к делам.
        Встретились мы снова втроем лишь утром шестого дня, в городке Рудна, недалеко от одноименного водохранилища. Небольшой областной городок, с десятью-пятнадцатью тысячами населения - ничего необычного. Однако же, с хорошей транспортной доступностью и инфраструктурой. Расположен рядом с водохранилищем и пересеченным дорогами лесным массивом. В лесу есть несколько коттеджных и дачных поселков, но для Московской области место достаточно укромное. В принципе то, что нужно, нас этот вариант более чем устраивал. Дальше - дело техники. Мотаться по магазинам нынче не модно, интернет рулит. В этот раз мы с Димой, держа связь друг с другом, почти все заказали в сети, пока Надя была в своем мире. Обратный переход в нашу Москву снайперша сделала без проблем, лишь с моего ID традиционно списалось двадцать ЛКР после подтверждения вызова наемника. Оказавшись здесь, девушка села на электричку, и доехала до ближайшей станции, где я ее уже встречал. Все было в целом готово, оставалось лишь получить покупки.
        Деревянный коттедж с электричеством и газовым отоплением на берегу водохранилища, снятый до лета всего в трехстах метрах от дома отдыха обошелся нам в двести пятьдесят тысяч. Мы даже не видели его хозяина - тот сдавал недвижимость в аренду через агентство. Молодой агент довез нас до объекта на своей машине, показал дом и участок, получил деньги, подписал договор и, отдав нам ключи, убыл восвояси.
        Затем к коттеджу на прицепе внедорожника привезли моторку. Деревянную плоскодонку из локуса я решил бросить на месте - ни к чему она нам. Тяжелая, без крепления под мотор, маловместительная. Посовещавшись, мы с Димой решили для начала приобрести моторку в RIB-варианте, с жестким корпусом и надувными бортами. Сразу с двигателем и аксессуарами, в полном комплекте. Вес у подходящей модели относительно невелик, центнера полтора, зато вместимость в пять человек и гораздо большая грузоподъёмность чем у деревянной. Я задумывал нагрузить ее припасами прямо на берегу и стащить на лед, протащив по нему волоком подальше от берега на манер бурлаков. А там уже занять места и начать переход обратно в озерный локус. Впрочем, парочку легких надувных лодок мы тоже купили - запас карман не тянет. В принципе я задумывался и о более серьезной вездеходной технике, но пока решил не пороть горячку. Пока следовало опробовать переход в штатном режиме, на лодке.
        Потом в течение дня к коттеджу подвозили еще покупки. Специальная одежда и обувь, болотоступы и болотные "хипперсы". Консервы и армейские пайки, которые я решил снова закупить для разнообразия. Картошку, лук, морковь и разные овощи с фруктами. Крупы, хлеб и макароны, сахар, сладкое. Необходимые по хозяйству вещи. В этот раз у нас в Локусе была своя избушка, тащить на своих двоих, все подряд не предполагалось, можно было строго не придираться к весу. Впрочем, Надюха развернулась во всю свою хозяйственную жилку и, съездив на такси в город, купила даже посуду, одеяла, полотенца и постельное белье. Особенно меня умилили в ее покупках синие цветастые занавесочки на окна избушки и витамины для водоплавающей птицы. Денег ушло немало, но я махнул на это рукой - за прошедшие дни на мой ID из Локуса приходили регулярные ЛКР-пополнения, как и было обещано, так что сильно наш бюджет эти траты не подорвали. Затем мы паковали груз и размещали его в лодке, готовясь к транспортировке.
        Умаялись прилично, хотя вроде никакой тяжелой работы и не сделали. А вечером, Надя сказала, что последнюю ночь она хотела бы провести в доме отдыха. Уплачено же за номер Люкс, и идти недалеко. А еще можно в последний раз во время побывки сходить в ресторан, культурно посидеть и вообще...
        Насчет "вообще", я был с ней полностью согласен, вспомнив как мы кувыркались на широченной кровати номера в первые два дня после прибытия. Дима тоже согласился составить нам компанию в кабаке, хотя на ночь собирался вернуться в коттедж, охранять добро. Поэтому наша троица около шести часов вечера появилась на территории дома отдыха, взяв направление к главному корпусу. Вокруг уже царила темнота, никого и ничего не было видно, кроме небольшого трактора, расчищавшего впереди прогулочную дорожку после ночного снегопада. На первый взгляд картина самая обыкновенная, но странное чувство заставило меня остановиться в нескольких шагах от работающей техники с водителем, приглядевшись к ним повнимательнее.
        С третьей главы начинается первая книга фанфика
        КНИГА 1. ЮЖНЫЙ РУБЕЖ
        
        ГЛАВА 3.ВЕРБОВКА.
        Насторожившая Сашу "странность", в казалось бы абсолютно естественной картине окружающего пейзажа, на поверку оказалась ложной тревогой. Поскольку присмотревшись к трактористу, он узнал в нем одного из знакомых своего отца. - Что-то фальшивит моя "чуйка", - подумал студент.
        Этот отставной военный пенсионер несколько раз заходил к ним домой. Впрочем, Саша даже не помнил толком его имени, однако "тракторист", похоже также узнав Славина, уже вылезал из кабины.
        - Привет Саша. Как там отец? Как его здоровье? Давненько мы с ним не виделись, - спросил мужчина пожимая руку Саши.
        - Уже в норме, все в порядке, вылечился - ответил парень, испытывая неловкость оттого, что не мог вспомнить имя собеседника.
        - Рад за него. Ты передавай привет своим. Я немного замотался с делами, вот заехать к твоему бате долго и не получается, - сказал военпенс.
        А потом, повнимательней оглядев Сашу и его спутников, спросил - А ты тут какими судьбами? Может помочь чем надо?
        Но ответить новоиспеченный корректор не успел. В кармане отставника вдруг зазвонил телефон. Когда он его взял и приложил к уху, Саша увидел как лицо бывшего военного исказила тревога. - Будь на месте и никуда не уходи! Ни в коем случае не покидай центра! Подойди поближе к охране и жди меня. Я скоро буду - закричал он в трубку.
        Услышав это, Саша понял, что нарастающее чувство опасности вызвавшее его тревогу, все же его не подвело и оказалось верным. И все это непосредственно касается его и их миссии. По-этому он решительно спросил "отставника" прячущего телефон - Что случилось? Нужна помощь?
        - Спасибо. Пока ничего страшного не произошло. Сам разберусь, нечего вам в это впутываться - ответил мужик и быстро пошел к стоянке автомобилей.
        Ребята немного растерянно посмотрели на своего командира. А Саша испытывал противоречивые чувства. С одной стороны он понимал, что вряд ли бы "чуйка" предупреждала его о "не касающейся их ситуации". А с другой - он не мог навязываться и выпытывать подробности у малознакомого и старшего человека. Да ещё когда тот явно спешил.
        Но тут на помощь пришла Надя. Почувствовав двусмысленность положения, она однако быстро сообразила как действовать. Активировав ID и развернув перед глазами виртуальный экран, девушка произнесла шепотом несколько слов и прочитала ответ.
        - К его племяннице "прицепились" кавказцы. Она их отшила и тем раззадорила. Они преследовали ее. Девушка заскочила в торговый центр. Там они открыто на нее наезжать не стали. Но плотно "пасут".
        - Так пусть она подойдёт к охране или вызовет полицию, - сказал Дима.
        - Да? А что им можно предъявить? - язвительно ответила снайперша - Эти ваши "южане", к девушке при полиции лезть не будут. Ну а их приставания, оскорбления, угрозы и преследования... - это все ведь только ее слова.
        - Ну менты хоть отвезут ее домой - возразил Дима.
        - Вряд ли вообще кто-то примет такой вызов. Ведь непосредственно сейчас девушке угрозы никакой нет и факта преступления тоже. Не поверят, а заморачиваться не станут, - сказал задумчиво Саша. - Видимо по-этому ее дядя и наказал ей дождаться его приезда и никуда с людного места не уходить.
        - Ну а нам-то что делать? - спросил Дима. - Вроде все пока "под контролем", да и нас это вообще-то не касается.
        - Девушке помочь надо! - горячо возразила "снайперша", глядя на раздумывающего Сашу. - Нельзя это дело пускать на самотёк. Подстраховать их нужно. И этих мерзавцев наказать обязательно. - Произнеся эти слова, Надя не обращая больше внимания на колеблющегося командира и его пулеметчика, решительно отвернулась и вновь подключилась к ID.
        Однако через минуту, повернувшись к ним обратно, она растерянно проговорила - Скорректировать ситуацию не получается. Кто-то из них под защитой Системы. - После этих слов, апломб и уверенность Нади куда-то исчезли, и ребята увидели прежнюю беззащитную девушку, со страхом в глазах глядящую на них. Саша понял, что все это не просто так. И как случалось с ним в критических ситуациях, нерешительность исчезла, а голова прояснилась. Он теперь четко знал, что нужно делать.
        Но они опоздали. Когда ребята примчались в торговый центр, на срочно вызванном такси - там уже ни кого не было. С помощью Системы и лкр, им впрочем довольно быстро удалось найти в одном из проулков, жестоко избитого Матвея Петровича и его помятую машину (имя отставного майора и его племянницы, Славин попутно узнал через Систему). Но ни пропавшей девушки, ни ее преследователей - рядом нигде не было.
        Пострадавшего мужчину, за несколько лкр Дима привел в себя и немного подлатал прямо на месте. Оказалось, что когда тот забрал свою Ольгу из центра, кавказцы поехали за ними, а потом вроде как отстали. Но когда дядя с племянницей, подъехав к своей многоэтажке, вышли из машины, наперерез им рванулись темные тени. На отставника набросились сразу трое, а ещё один перехватил девушку.
        Матвей Петрович "погасил" двоих, но третий зарядил ему битой сзади в голову. После этого его начали месить ногами и молотить битами. Однако он запомнил номер и марку их машины.
        Саша используя ID, через Систему и с помощью лкр, быстро нашел похитителей. Они сейчас находились неподалеку, на заправке возле кафе, видимо у южан горючка была на исходе.
        Вызвав скорую помощь, Саша сказал Наде - Дождешься медиков и сопроводишь Матвея Петровича с ними в больницу, там его устроишь, поаккуратней сообщи его жене, лекарства если надо купишь, врачам там доплатишь...
        - Но я хочу ехать с вами... - возмущенно попыталась возразить Надя.
        - Пререкания и все вопросы потом - пресек ее Славин, твердо посмотрев своей девушке в глаза. - Будь на связи, но сама нам не звони и нас не отвлекай, потом перезвоним сами, когда все закончится.
        - Подожди Саша - слабым голосом произнес Матвей Петрович. - Возьми в машине, под шоферским сиденьем пистолет, может пригодится.
        Поймав ещё одно такси и примчавшись к нужному месту, ребята опять едва не опоздали. Впрочем ситуация и впрямь была критическая, и развивалась стремительно. Подъезжая к кафе, они увидели как из находящегося рядом на стоянке джипа выскочила молодая светловолосая девушка в разорванной одежде. Она побежала к кафе и отчаянно закричала - Люди! Помогите!
        За ней ругаясь, выскочил крепкий черноволосый парень в кожанке. Ещё трое кавказцев, как раз выходили из главного входа этого заведения. Они сразу бросились ей наперерез. Девчонка однако успела проскочить в кафе с бокового входа, и забежав в зал сразу бросилась к стойке.
        Увидев это, преследователи уже не спешили. Они уверенно опять зашли в кафе. Самый крупный из них, высокий и горбоносый, улыбаясь произнес с кавказским акцентом, обращаясь к смертельно испуганной девушке:
        - Иди сюда, русская сучка и не выебыва..ся. Эти овцы все равно тебе не помогут.
        Девушка с мольбой посмотрела на немногочисленных посетителей. Но семейные мужчины с женами, безусые юнцы с подружками-тинейджерами, водители машин... все они отводили глаза и опускали головы. Главарь южан подошёл к ней и по хозяйски схватив одной рукой за длинные волосы, ладонью другой наотмашь ударил по лицу. Стоящие за ним "джигиты" весело загоготали.
        Но вдруг физиономия "горного орла" перекосилась и он судорожно хватая ртом воздух рухнул на пол, отпустив девушку. Какой-то парень, неприметно стоявший рядом у стойки, быстро и резко нанес ему удары в шею и под колено опорной ноги. Окружающие на какой-то момент оцепенели.
        Не теряя времени, парень сыпанул в глаза стоявшим вместе кавказцам, чем-то едким. После этого, схватил за руку девушку и выскочил с нею на улицу через служебный выход, который был за стойкой, попутно заблокировав за собой дверь. Они вместе быстро побежали к недалекой станции метро.
        Опомнившиеся и обозленные абреки, через минуту рванули за ними через центральный выход. Но возле входа в кафе их ждали Славин с Димой, видевшие концовку этой "драмы".
        Дима сжимал монтировку с бесшабашно-отчаянным выражением лица. А его командир сжав зубы, навел на главаря "чехов" пистолет. Обозленные кавказцы опешили, но не надолго. Их было больше, и отступать они не собирались. У двух из них тоже оказались стволы.
        Столкновение казалась неминуемым. Но тут у стоящих друг напротив друга врагов, неожиданно сразу у всех, синхронно зазвонили телефоны. Дима и кавказцы находящиеся без пистолетов, под прикрытием своих товарищей, открыли свои смартфоны. После этого на лицах южан появилось выражение удивления, обиды и злобы. Их главарь пристально посмотрел на своих противников, как будто стараясь намертво запечатлеть в своей памяти Славина и Диму, и веско пообещал - Мы все равно вскоре встретимся и рассчитаемся с вами, и это произойдет гораздо быстрее чем вам кажется, славянские ублюдки.
        После этого он сказал своим людям несколько гортанных слов, и они опустив оружие, пошли к своему джипу мимо посторонившихся ребят.
        Саша тронул за руку своего застывшего пулеметчика. Тот опустив монтировку медленно приходил в себя. Звонко ударила об асфальт выпавшая из его руки железка и ребята очнулись. Напряжение понемногу их отпускало. Однако видя, что они стали объектом внимания посетителей кафе и заправки, Саша спрятав оружие во внутренний карман зимней куртки и подтолкнув Диму, торопливо пошел с ним к метро.
        Спустившись по эскалатору на платформу, ребята быстро через lD выяснили местонахождение Оли. Саша решил, что нужно поспешить. Мстительные кавказцы, несмотря на "шокирующий облом", могли все же не отказаться от своих намерений, и тоже легко вычислить через Систему "убежавших обидчиков".
        Пересев на нужную линию метро, а потом на такси, ребята скоро подъехали к одной из гостиниц. Возник вопрос: как вообще им представится Оле и ее защитнику. Тем более после такого происшествия было понятно, что те тоже "на взводе". Саша после всех этих пертурбаций, не желая выдумывать объяснения, опасаясь этим лишь усложнить ситуацию и принимая во внимание нехватку времени, уже был готов не мудрствуя лукаво прибегнуть к коррекции. Но тут очередной звонок смартфона натолкнул его на удачную мысль.
        Звонила измученная тревожным ожиданием Надя. Кратко рассказав ей ход событий, Саша попросил ее, если это сейчас возможно, дать трубку Матвею Петровичу.
        - Матвей Петрович! Все в порядке. Оля в безопасности. Надя вам все сейчас расскажет. Ваш телефон уцелел? Он при вас? Вы не могли бы сейчас позвонить Оле и договорится с ней о нашей встрече. Мы тут рядом с ней, но не хотим невольно напугать ее возможным недоразумением. Предупредите ее о нас. Конечно мы заберём девушку и отвезем к вам домой. Диктуйте адрес.
        После "переговоров" с отставником, а потом и с самой Олей, Саша с Димой затем поднялись в один из номеров гостиницы. Им открыл дверь незнакомый парень лет 25-28. Среднего роста, кареглазый шатен в синих джинсах и черном свитере. Позади него в комнате, стояла светловолосая, светлоглазая, стройная и симпатичная девушка, одетая тоже в синие джинсы и бежевую кофточку. Ее лицо ещё хранило следы слез, губа была разбита, а на щеке виднелся большой синяк.
        - Ну будем знакомится? - после недолгого переглядывания произнес Саша...
        После взаимных представлений и обмена кратким рассказом о недавних событиях, Славин предложил отвезти Олю на квартиру ее дяди, под опеку его жены (как он ему и обещал). Оля согласилась, тем более что и ее дядя тоже на этом настаивал, в недавнем разговоре по телефону. Но тут выразил сомнение ее неожиданный защитник, которого звали Сергей.
        - Говорите, что кавказцы могут быстро вычислить наше здешнее местоположение? А что, квартиру ее дяди, они разве не найдут также легко и быстро? А ведь он в больнице и выйдет оттуда не ранее чем через пару недель? Считаете, что его жена сможет сама защитить девушку? Или Оля будет безвылазно сидеть в этой его квартире? Так они "наедут" тогда на хозяйку или будут действовать как-нибудь по другому, но все равно ее достанут. Если известно местоположение жертвы - добраться до нее, это уже дело техники и тактики.
        - Может обратится в полицию - робко спросила Оля. Побои на мне есть, свидетели в кафе, избитый Матвей Петрович...
        - Судя по тому что я тут увидел. Не выйдет из этого ничего путного - заметил Сергей. - Эти уроды откупятся. Да и доказать что либо будет трудно. Ты и твой дядя заинтересованные лица. Ваши показания мало что значат. Свидетелей из кафе вряд ли уже найдешь. Телекамер там нет. А что касается постоянных сотрудников заправки и того же кафе, то я бы на них не рассчитывал. После того как с ними "душевно" поговорят представители кавказкой общины, они обо всем благополучно "забудут" и скажут, что ничего не видели.
        - Наши "спасители" Саша и Дима, тоже вряд ли захотят выступать в роли свидетелей - продолжил Сергей. - Одно лишь владение незаконным огнестрелом, уже гарантирует им срок. Да и я сам, честно говоря, в свидетели не рвусь.
        - Тогда мне нужно срочно уезжать - сказала Оля. - Жаль конечно, что мало погостила, но это похоже единственный выход. - И отвечая на вопросительные взгляды ребят, она продолжила - Я из Минска, приезжала к дяде погостить, посмотреть Москву, ну и подработать по возможности.
        - Да это выход - сказал Сергей. - Хотя... тоже не оптимальный. Никаких гарантий, что они на твоих родственниках не "отыграются"? Дяде могут пожизненную инвалидность "обеспечить", да и его жену так "обработают", что мало не покажется.
        - А ты сам их не боишься? - язвительно поинтересовался у него Дима. Он был уже порядком "накручен" последними событиями, да и Оля явно произвела на него впечатление, и к тому же его зацепил тон этого "умника".
        - Ну мне проще - невозмутимо ответил ему парень. Я уже завтра отсюда уезжаю. И у меня здесь никого нет.
        - И откуда же такой крутой "каратист"? - не успокаивался Дима.
        - С Украины я, из Киева. На научной конференции тут был. Я историк, в аспирантуре университета учусь. И кстати, карате не занимался - спокойно ответил ему Сергей.
        Глаза Димы сузились, он сразу вскинулся и уже хотел что-то сказать. Но тут наконец в разговор вмешался Славин, временно отвлекшийся на чтение сообщения из своего смартфона.
        - Предлагаю всем пока спустится вниз в ресторан и по-ужинать. Поговорим более обстоятельно и заодно ближе познакомимся.
        - А как же опасность быстрого обнаружения нас тут вашими абреками? - спросил Сергей. - Вы же сами из-за этого нас торопили?
        - Не бойся "герой" - с нами вас они не тронут. Фирма гарантирует - насмешливо глядя на него ответил Дима.
        Саша поморщился посмотрев на своего друга, но отвечая на вопросительный взгляд Сергея, утвердительно кивнул. Тот тоже что-то прикинул про себя и пожав плечами, ободряюще улыбнулся смотрящей на него Оле, также кивнул.
        - Но я не могу выйти в ресторан в таком виде - вдруг опомнилась девушка, глянув на себя в зеркало шкафа. - Может закажем ужин сюда?
        - Это номер не того уровня, сюда обеды не носят, да и негде здесь нам всем разместиться - подколол Дима. - Да ты не боись, оплатим мы все сами, по высшему разряду - вызывающе глядя на Сергея сказал он.
        - Ничего Оля, закажем в ресторане отдельный кабинет. Там лишних глаз не будет, да и свет будет мягкий, приглушённый - примиряюще проговорил Саша.
        Оля посмотрела на Сергея, а тот снова улыбнувшись и пожав плечами, сказал - Ну ладно. Пошли.
        В ресторане Дима попробовал было шикануть на всю катушку, но Саша его осадил. Заказали качественные блюда в отдельный кабинет и уступив Диме, хорошее вино. Уютная обстановка, мягкая музыка, приглушенный свет, сытная еда, спиртное... Саша хотел немного помочь ребятам снять стресс и заодно расслабить-расположить своих визави, для продвижения дальнейших переговоров. Но перед этим, выпроводив Диму в туалет, немного обьяснил ему "политику партии".
        Впрочем, Дима опередив Славина, сам начал "разборку". - Саня, какого черта мы обхаживаем этого "укропа"? Мы вроде только за Олю "подписывались". Ну выручил он девчонку, ну молодец, флаг ему в руки. Хотя мы и без него бы справились по-любе. Давай забираем ее и валим отсюда, да хотя бы пока в наш коттедж у озера. У нас ее эти "чурки" один хрен не тронут. Да и на счёт ее родаков их можна предупредить. Завтра отправим девушку в Белоруссию, да ещё и через лкр гарантию ей сделаем. А с этим украинским "хероем" ничего не станется, завтра благополучно свалит в свою Хохляндию.
        Славин видя состояние своего товарища, понял что взывать к его адекватности и объективности бессмысленно. По-этому сразу сказал главное. - На них среагировала программа "вербовщик" в моем смартфоне. Они подходят Системе на 85-90 процентов, а конкретно миру Верлесы - на 80-85. Это при том, что проходной барьер в Систему и в миры хозяев, должен быть у кандидата не меньше 65 пунктов. А вообще, как я понял, шансы этому соответствовать приблизительно у одного на 50 тысяч. Ну а фактически для хозяев подходит, реально лишь один из трехсот тысяч.
        Это сообщение Славина реально встряхнуло Горенкова. Но он быстро пришел в себя и ответил - Ты хочешь завербовать их в наш клан? Конечно нам нужны люди. Но ты уверен? Нет, на счёт Оли я не возражаю. Да и она скорее всего согласится. Я пробил ее ситуацию через lD - у нее нет матери и смертельно болен отец. Сама девчонка на грани вылета из вуза, из-за терок с некоторыми сластолюбивыми козлами из ихнего начальства. Теперь вот и тут проблемы у нее нарисовались.
        - Но вот этот Сергей совсем другой перец - темпераментно продолжал Дима. - Во-первых он старше нас на несколько лет. Во-вторых явно не дурак, быстро ориентируется и соображает, впрочем это и понятно - без пяти минут кандидат наук. Тебе действительно необходим этот умник? В третьих он хохол. А у них сейчас сам знаешь что. И былой дружбы и доверия промеж нас больше нет. Кто знает какие у него тараканы в голове? Нам нужен этот потенциальный геморр? Да и не думаю я, что у него по жизни ситуация критическая, к тому же эти умники очень недоверчивы.Вряд ли он поверит и пойдет к нам. Подумай хорошо командир!
        Славин понимал резоны аргументов друга, хотя и видел, что главную причину тот не назвал. Димке явно понравилась Оля, а Сергей у него вызывал ревность и раздражение своей независимостью, умом и внутренней уверенностью.
        Но Саша все же верил в себя и доверял людям. Положение боярского главы, статус корректора с магическим способностями и опыт боёв в мирах Системы, подкрепляли его уверенность, да и ребята в клане за него. По-этому он в конце концов ответил Диме - Несмотря на последнюю "победу", выживание нашего мира и нас с тобой, все равно очень шаткое и висит на волоске. Да и наш клан слаб и неполноценен. Нам необходимо кровь из носу, но добиться успеха в предстоящей экспедиции. Девушек все одно туда брать не будем. Нужны крепкие и умные парни. Так что рискнем. Ну а если Сергей не поверит или не согласится, мы ничего не теряем. В крайнем, проблемном случае скорректируем его.
        Дима задумчиво посмотрел на своего командира и лишь пожал плечами. - Что ж шеф, как скажешь. Решать тебе.
        После столь выматывающего физически и психологически дня, Саша не имел никакого желания устраивать перед потенциальными кандидатами "сложные вводные игры". Тем более делать это перед проницательным Сергеем, означало лишь провоцировать лишнее недоверие. По-этому Славин, к концу взаимного знакомства и приятного ужина, просто и прямо обрисовал ребятам всю ситуацию. Естественно они сначала посчитали это все весёлым розыграшем. Но после того как Саша, выдал им несколько явно интимных фактов из их биографий и жизни их близких, продемонстрировал им пару материальных трюков с лкр - Оля и Сергей поняли, что это не шутки.
        Они забросали Славина вопросами. Он отвечал без утайки, почти все что знал. Смысла скрывать что-то - не видел. Если откажутся - предполагал их скорректировать, да и никто им все равно бы не поверил.
        Как и предвидел Дима, Оля довольно быстро согласилась на предложение Саши. Поставить на ноги отца, получить защиту от всех невзгод, обеспечить себе образование, решить материальные проблемы, наказать поставивших ее на грань вылета из института мерзавцев, плюс перспективы стать фактически сверхчеловеком и волшебницей - было заметно, как все эти возможности повлияли и решительно определили выбор Оли - принять статус человека Системы. Тем более, что непомерного риска от нее сейчас не требовалось. Выходить на орнолита с топором ей было не обязательно.
        С Сергеем положение было куда более неоднозначное и сложное. Вопреки предположениям Димы, жизненная ситуация у Сергея была тоже далеко не безоблачной. Отец у него умер от рака несколько лет назад, младшего брата какие-то гопники сбросили на смерть с электрички, когда Сергей еще служил в армии. Мать его тяжко болела. Жили они в двухкомнатной хрущобе. Правда у него были неплохие перспективы в университете. После защиты диссертации, ему почти гарантировали место преподавателя в одном из столичных вузов.
        Слушая рассказ Славина, Сергей больше молчал, а вопросы задавал хоть и реже чем Оля, однако намного более серьезные. На многие из них, Саша и сам не знал ответов, все более убеждаясь, что парень наверняка откажется. Тем более, что психическую болезнь его матери, как показало тестирование на смартфоне Саши, даже с помощью лкр вылечить полностью оказалось невозможно, была доступна лишь частичная стабилизация ее состояния. В конце концов, видя усталость и смущение командира, Дима сам прямо спросил Сергея о его окончательном решении. Однако, вызвав неподдельное удивление у Славина и Горенкова, парень не стал тянуть или торговаться, а без колебаний сразу согласился.
        ГЛАВА 4.АДАПТАЦИЯ.
        "Переговоры за ужином", закончились поздней ночью. Принимая во внимание позднюю пору и необходимость "прикрывать" своих новых товарищей, Саша решил остаться в гостинице на ночь. По-этому вызвав на такси из больницы Надю и сняв пару номеров для себя с Димой, и Ольги с Надей, ребята смогли наконец отдохнуть от этого сумасшедшего дня.
        Хотя Славин и планировал осуществить "переход" в мир Верлесы следующим утром, но ввиду обстоятельств сопровождавших вербовку новых кандидатов, пришлось задержаться ещё на сутки.
        "Наезда" кавказцев на родственников Оли, можно было пока не опасаться. Они поняли, что девушка и ее родня, находятся под защитой наемников Системы. А в ближайшем будущем и сама девушка становилась человеком Системы - соответственно и "прикрытие" ее родни возрастало.
        От идеи "откорректировать" и сразу вылечить Матвея Петровича, ребята отказались. И не только потому, что это стоило немало лкр. Самой Оле не хотелось корректировать память и сознание своих близких. А это обязательно пришлось бы делать (естественно опять с дополнительными тратами в лкр), ибо такое "чудесное восстановление" капитально избитого человека, вызвало бы всеобщее удивление и у него самого, и у окружающих. По-этому отставному майору устроили просто ускоренную регенерацию.
        Новым рекрутам также было необходимо определенное время, что бы хоть немного уладить свои дела. Для этого Саша выделил им своеобразный "кредит" от своего клана-боярства. Поскольку не будучи еще людьми Системы, они не имели еще никаких своих средств в лкр, ни возможностей ими пользоваться.
        Финансовое положение своих семей они смогли реально улучшить, переведя полученные с лкр деньги своим близким. Однако например выделить столько лкр, что бы вылечить отца Оли или реально улучшить состояние матери Сергея, Славин сейчас не мог.
        Но тут вмешался Дима и предложил Оле помощь для ее отца, из своих личных лкр-средств. И девушка приняла ее, так как очень хотела помочь отцу, понимая к тому же, что несмотря на "относительную безрисковость" ее нынешнего вступления в клан, наемники Системы (и молодого мира Верлесы в особенности) постоянно находились под угрозой гибели. По-этому Ольга, хотела гарантировать отцу излечение, даже если она раньше погибнет, чем сможет его поставить на ноги уже из своих личных заработанных средств.
        В плане времени - у новых "озерников" особых проблем не было. Сергей учась в аспирантуре, сейчас имел более-менее "свободный" график. За его матерью дома, временно присматривала ее сестра. Ольга, для своих белорусских родственников - продолжала "гостить" у дяди в Москве. Для Матвея Петровича же она уехала к себе в Минск, опасаясь мести кавказцев.
        Приведя в порядок свои дела, сделав покупки экипировки для новых наемников и пообедав в одном из ресторанов города, ребята потом уехали в свой коттедж, возле "озера-портала". Оля, с взявшей ее под опеку Надей, сразу уединились в своем крыле коттеджа, и гоняли чаи с "вкусностями", интенсивно общались и паралельно (как это делают женщины) смотрели телевизор, заказывали необходимые им женские покупки в компьютере по интернету. Причем Надя в этом плане, финансово помогала Оле.
        Горенков со Славиным, сначала укладывали в лодку дополнительные запасы, которые они приобрели днём. А потом Дима с Сашей "зависли" на своих компах.
        Сергей что-то писал, что-то искал в компьютере, долго читал... Впрочем чем он конкретно там занимаетcя - ребят не интересовало.
        Однако к ужину, все собрались вместе. За столом царила лёгкая и непринуждённая атмосфера. Настроение было приподнятое. "Новички" были удовлетворены разрешением своих проблем, помощью близким и заманчивыми перспективами. Командир "озерного боярства"" был доволен "продуктивной побывкой": удалось неплохо отдохнуть, подготовить необходимые экипировку и запасы для экспедиции, уладить домашние дела, а главное получилось дополнительно усилить клан и увеличить шансы на успех в предстоящем походе.
        Даже Дима, после принятия Ольгой его помощи, был в отличном расположении духа и не "цеплялся" к Сергею, почти не употребляя свой "полублатной" жаргон.
        Ребята все более сближались, особенно с Олей легко находили общий язык. Этому способствовала близость их возраста, уровня образования и интеллекта, общие интересы, схожесть студенческой жизни, культурно-этническая идентичность...
        Более взрослый, образованный и старший Сергей держался немного наособицу, хотя и не "выпадал" из общего "мейнстрима". А когда он начал рассказывать различные интересные и забавные факты по истории, психологии, или просто из жизни, то ребята хохотали или с интересом его слушали. Симпатичный и интересный парень, особенно пришелся по душе девушкам.
        Но все же внимательно приглядевшись, можно было заметить, что для него это больше развлечение и наблюдение - а в общем, ему было не слишком интересно с ними. Если ребята в таком общении просто "жили", то он именно приспосабливался к "социальной среде". Впрочем это практически не было заметно.
        После окончания столь приятного вечера, когда Славин и Надя уже планировали напоследок провести последнюю ночь вместе, Сергей остановил Сашу в коридоре и сказал, - Извини что задерживаю и отвлекаю командир, но надеюсь это ненадолго. - Ты ведь планируешь завтра с утра начать "переброс"?
        Саша удивлённо кивнул, - Ну да, время поджимает, а мы и так сутки считай потеряли. У тебя что-то серьезное?
        - Ну я конечно новичок и ты наверное не все детали рассказал про Систему, по-этому мои вопросы могут показатся наивными и глупыми. Ничего, переживу, просто разреши мои сомнения, - начал Сергей. - Если бы я уже был зарегистрирован в Системе, то сам бы конечно попробовал бы выяснить эти вопросы и тебя попусту не беспокоил. А так...
        -В общем я тут посмотрел состав нашего груза, его вес. Сопоставил с твоими рассказами о мирах Системы и решил на всякий случай, мало ли что, подстраховаться и уточнить некоторые моменты.
        - Ты говорил, что переправлять в Систему с Земли оружие бессмысленно - оно там безнадежно портиться. - Я заключил, что Система таким образом себя страхует и защищается, от бесконтрольной и разрушительной милитаризации хозяев. Которые при свободе масштабного "вооружения" в своих войнах, могли бы привести миры Системы и ее саму к уничтожению. Правда Система, некоторым образом, компенсирует хозяевам эти ограничения, возможностью большего разнообразия ручного оружия - предоставляя например даже право на магооружие.
        - Однако это явно не единственное серьезное ограничение в Системе, - продолжал парень. - Судя по твоему описанию, в мирах хозяев мало транспорта, техники, сложного оборудования... Не думаю, что за века существования Системы, наемники не пытались облегчить себе жизнь и войны, не пробуя провезти в миры своих хозяев побольше всего этого, - Сергей сделал паузу, а потом дальше произнес, - Значит на объем, вес, состав грузов наверняка тоже существует серьезное техническое, временное или ценовое ограничение, - после этих слов он помолчав добавил. - Мы набрали до 600 кг. груза, включая лодку - ты уверен, что удастся все это за раз "переправить"?
        - Кроме того, хотя мы с Олей имеем "проходные способности", однако в Системе ещё не зарегистрированы и у нас в ней нет никакого статуса. - Как это будет происходить для нас и сколько вообще будет стоить такая "проводка"? - спросил Сергей.
        - Вы тут накупили много чего - и для экспедиции, и для улучшения бытовых условий для себя в локусе, барахла там всякого... Это конечно хорошо, тем более, что все это тут обойдется гораздо дешевле чем в мире Верлесы, - говорил дальше Сергей. - Но не приобрели самого главного. Знаешь, что самое ценное в наших условиях, да впрочем всегда и везде? - Это информация. Она нам сэкономит массу средств, времени и усилий. И вообще, является основным условием успеха и выживания. Так что не жмись командир и потрать немного лкр для оплаты консультаций в Системе, - проговорил Сергей, смотря Саше прямо в глаза.
        Эти слова смутили Славина, он в таком ключе об этом не задумывался. Его охватило некоторое беспокойство. Да Саша помнил, что огнестрельное оружие в мир Верлесы переправлять глупо, что земные товары в мирах Системы обходятся намного дороже, он помнил цены в лкр на переброс в себя и спутников в земные миры и между ними. Но в то же время, столь масштабного "перевоза" груза в Систему, они ещё ни разу не осуществляли. Да и новых людей в Систему, ему еще вербовать-проводить не доводилось.
        Он посмотрел на стоящего перед ним Сергея и кивнув ему вышел в холл. Там Саша активировал доступ к ID и начал запросы и тестирование возможных вариантов. Сначала он получил приятные новости. Для людей Системы взаимный переход из земных миров в Систему и обратно, оставался в 40 лкр для всех, если он происходил в групповом режиме. А цена переправки кандидатов в Систему первый раз, была еще и определенным авансом, а также зависела от уровня их совместимости с Системой. Оля и Сергей в этом смысле оказались чрезвычайно удобными - цена их переправки с учётом авансовой скидкой Системы, составила всего 3 лкр за обоих. "Провести" их имел право любой глава клана или корректор, получивший соответственно зарегистрированный в Системе допуск от своего хозяина.
        А вот протестировав возможности переправки грузов, Славин столкнулся с неприятной неожиданностью. Переправка "чистого груза" (без учёта веса людей и зарегистрированного транспортного средства переправы), за один раз ограничивалась полутонной веса. Причем после первой сотни кг. груза, переправка которой тоже стоила 40 лкр, цена каждой последующей сотни выростала в два раза.
        Были и другие ограничения. Проводку грузов лимитом свыше 100 кг., можно было осуществлять не чаще чем раз в 2 месяца. Кроме того, грузы с оружием, сложной химией и навореченной микроэлектроникой хоть и пропускались в миры Системы, но в большинстве своем быстро и безнадежно портились. Были конечно исключения - определенные модели раций, кинокамер, фотоаппаратов удачно провести было можна и они исправно работали. А вот ноутбуки или дроны функционировали только в мирах своего хозяина или его союзников. Узнав такие подробности, Саша был обескуражен. Пришлось и на этот раз отложить "томный вечер" с Надей.
        На срочном собранном совещании, ребята решали на чем можна сэкономить и вновь пересматривали-перебирали списки отобранного груза. Прежде всего по предложению Сергея, Саша по телефону смс-заявкой зарегистрировал в Системе купленную лодку "как транспортное средство перехода". Сэкономив на ее весе.
        "Перешерстили" вообще весь груз, отобрав лишь наиболее важные вещи для экспедиции и развития локуса. Были отброшены инструменты, материалы для "комфорта" дома и быта, а также масса "женских вещей", что конечно расстроило девушек. Были оставлены и защитные "броники", как малоподходящая экипировка для этой экспедиции.
        Также возник вопрос, стоит ли брать купленные дроны? Поскольку собирались идти на чужие земли, появились резонные сомнения в их "работе". Мнения разделились. Однако сошлись на том, что уменьшили их количество до двух единиц. По мнению Сергея, "дикие земли" возможно еще не входили в "цивилизационно-правовую" орбиту Системы хозяев. Это оставляло шансы, что дроны на этом "фронтире" будут все же функционировать хоть какое-то время, пока "дикие хозяева -обитатели болот" не догадаются об их предназначении.
        Подобрали наиболее простые и функциональные рации с запасом, для всех участников похода и остающихся в локусе. Сергей настаивал, что надежная связь - это гарантия координации, взаимодействия, снабжения и выживания. И вообще - определяет половину успеха.
        Провели ревизию взятых лекарств и антибиотиков. Новый участник клана предложил дополнить "комплектацию" противозмеиными сыворотками, средствами против лихорадок и репеллентами. На возражения Димы, что мол с ними идёт целый корректор, который на крайняк вылечит и вытянет. Сергей ответил, что силы корректора нужно беречь, ибо они могут понадобится в любой момент.
        Оказывается их новый товарищ, пока ребята развлекались "компьютерным рубиловом", собирал и анализировал инфу по "болотной специфике".
        Ребята провозились с этими хлопотами допоздна и легли спать далеко за полночь.
        На следующее утро, ещё в предрассветных сумерках, они спустили на катках лодку на лёд и толкая ее двинулись от берега. Им повезло, что давно не было снегопадов и лёд был относительно чист. Упираясь шиповаными ботинками, парни с трудом буксировали тяжело груженую лодку. Девчонки неся рюкзаки, двигались следом за ними.
        Протянув лодку метров двадцать от берега, они замучившись остановились. Было ещё темно и вблизи никого не было. Ребята быстро погрузились в лодку, крепко уцепились за борта, закрыли глаза и начали отсчёт. В сгустившемся тумане все произошло быстро. Они почувствовали дурноту и сильный толчок, и плеск, как будто лодка упала с небольшой высоты на воду.
        Открыв глаза, все увидели, что уже находятся в водах озера. Туман постепенно рассеивался. Тепло одетые и упарившиеся путешественники, почувствовали себя не очень комфортно, резко перенесясь из холодной зимы в начало теплой осени. Дима с Сашей, запустили движок лодки и идиллическую тишину окружающей природы, прорезал громкий звук мотора, прозвучавший явным взрывным диссонансом в местной буколической картине.
        Направив лодку к мосткам, Саша рассчитывал через пару минут причалить к берегу. Вдруг из воды, наперерез лодке, взметнулось огромное тело гигантского сома. Он был явно возмущен такой безцеремонностью, проявленной людьми в его владениях. Ребята оцепенели. Саша вместо того, что-бы активировать управление локусом и взять ситуацию под контроль, тоже растерялся, явно неждав такого развития событий.
        К счастью, сом как-то узнав или почувствовав хозяина локуса в этой странной лодке, не стал нападать, а обдав волной и брызгами ее пассажиров, презрительно удалился. Девчонки выглядели бледными, все насквозь промокли. Дима выругавшись от избытка чувств проговорил. - Вот чертова вобла. Оч-чень горячее гостеприимство. - И пытаясь скрыть свой испуг, обращаясь уже к новым ребятам, рисуясь продолжил - Испугались? Добро пожаловать "в гостях у сказки".
        Сергей утвердительно спросил, - Это похоже Харитон? Мы видимо его разбудили, он наверное не очень любит, когда нарушают его покой, да ещё посредством непонятной и вонючей таратайки. А вообще, как я вижу, тут охрана бдит и постоянно начеку. И добавил, - Вы хоть с ним уже познакомились?
        - Да вот сейчас как раз и "познакомились". Но по ходу "покорешится" у нас с ним не получится. Проклятая селёдка, плохо "просекает" своих хозяев, - разозлился Дима.
        Саша в это время испытывал стыд и злость на себя, из-за проявленной непредусмотрительности и растерянности.
        Причалив к берегу ребята начали разгружать лодку. Оля тем временем зачарованно любовалась окружающим пейзажем. Испуг у нее прошел и ее захватила открывшаяся картина. Туман рассеялся, вокруг уже рассвело и озеро, берег, лес, луга... предстали перед ней во всей своей первозданной красоте.
        Вдруг, из-за дальнего берега, на середину озера выплыла пара прекрасных белых птиц. Оля в восхищении замерла. Однако лебеди не стали подплывать близко, видя непонятную суету и "движуху" возле причала, а сделав круг вдали, царственно удалились.
        В конце концов Надя увела Ольгу в "избушку", знакомить ее с их новым сказочным теремом.
        Занятые разгрузкой лодки ребята, не сразу заметили, как к ним опасливо приблизилась какая-то фигура. Случайно обернувшийся Сергей, время от времени отрывавшийся от работы, что-бы с любопытсвом осмотреться вокруг, вдруг громко произнес, - Я вижу у вас тут и местные аборигены водятся, - и дальше он добавил с заметным сарказмом - Это тоже обитатель вашего локуса? Что это за туземец? Местный "Пятница"? Что же вы скромно о нем умолчали? Или это вы свое "имущество" довели до такого состояния?
        Славин и Горенков, увлечённые деловым разговором, обернулись не сразу. Представший перед ними человек, действительно выглядел экзотично и странно. Грязные, рваные и подпаленные, зелено-бурого цвета штаны, бывшие по видимому когда-то джинсами, висели мешком на его худых ногах. На его плечи было наброшено какое-то дырявое одеяло, смотревшееся как пончо мексиканского бродяги-пеона. Из под одеяла выглядывала какая-то фуфайка и грязная майка. Ноги его были обуты в протертые кроссовки с дырками. Из спутанных, грязно-клочковатых волос головы незнакомца, проглядывало заросшее жидкой бороденкой, все в морщинах лицо. Больше всего на этом лице, выделялись воспалённые глаза. Но самым сильным впечатлением для ребят был запах. От человека воняло так сильно, как-будто он не мылся несколько месяцев.
        Дима рефлекторно сжал нож в своем кармане, с которым он никогда не расставался. Саша же мучительно пытался вспомнить, кого ему напоминает этот человек.
        - Костя?- неуверенно нарушила неловкое молчание Надя, как раз вышедшая из "избушки".
        - Что так изменился? - хрипло-трескучим голосом ответил тот.
        Саша, Дима и Надя в изумлении смотрели на него.
        - А что вы ожидали увидеть? Почти три недели жить в осеннем лесу впроголодь. Запасы растягивал до упора. Я даже грибов найти почти не мог, они видно от меня как от "орносского" чужака прятались. Холод, дождь. Помыться и постираться негде, да и нечем. Даже огонь в сыром лесу разжечь было проблематично. Спичек-то у меня не было, а зажигалка вскоре закончилась. Набрёл там на озеро, а вода-то ледяная. Все равно туда сунулся, очень уж помыться хотелось, да и рыбу попробовать половить. Так меня там чуть кто-то в глубину не утащил. Еле вырвался, - изливал душу незадачливый паренёк.
        - Когда меня вызвал Ваш терминал и сообщил, что я теперь приписан к хозяйству Верлесы - я подумал наконец-то, слава Богу, мои мытарства и неопределенность закончились, - говорил "эльфенок. - Но пришел к терминалу хозяйки - а меня туда не пускают!
        - Ну я бы тебя такого, тоже на порог своего дома не пустил, - прокомментировал его слова Дима. Однако Костик похоже его не слышал, ему нужно было выговориться. - Верлеса через виртуальный экран сообщила, что мне полного доверия нет, и я ей не шибко нужен.
        - Хей и "лесники" брать меня без рекомендации хозяйки тоже не захотели. Их "молодняк" смотрел на меня как на "мусор". Спасибо госпоже Хей, по старой памяти, продуктов ссудила и одеяло да спичек дала, - рассказывал бедняга.
        - Какая однако добрая у вас "боевая подруга" была, - обратился Сергей к Саше, Наде и Диме. Но ребята не успели ему ответить.
        - Ага "добрая", - разозлился Костик. - За эту "еду" я там должен был вкалывать как "папа Карло". Всю тяжелую, грязную и вонючую работу пришлось делать. Из которых копание ям, рубка и тягание дров были самыми "чистыми".
        - Наконец позавчера, Хей сообщила мне, что скоро вы вернетесь в свой локус, и что я могу идти сюда. Мол пусть меня Славин к себе забирает, ибо у "лесников" меня ни Верлеса, ни ребята не потерпят. - Отдала мне ваши вещи в мешке, немного продуктов, компас и направила на запад, к озеру-локусу.
        - Пришел я сюда вчера вечером, - продолжал Костик, - Но ваш домик меня не пустил к себе. А в озеро сом да эти гуси-мутанты тоже не допускают. - Пришлось ночевать опять в шалаше. Задолбался я уже, сил нет, запаршивел хуже последней сволочи, - истерил "эльфенок". - Если меня не примете, то лучше уж "кончайте".
        Саша смутился, ведь они почти забыли о Косте. А вот Дима все это дело видел в юмористическом ключе. Слушая рассказ Кости, он едва сдерживался от смеха. Надя и Оля смотрели на "эльфенка" с жалостью. В конце концов беднягу успокоили, заверив, что не бросят и возьмут в клан.
        Тут подал голос Сергей, задав неожиданный вопрос, - А откуда эта ваша Хей, могла за два дня узнать время нашего прибытия в локус? Ребята замолчали. Потом Саша подумав, неуверенно предположил, - Она получила магические способности. Может они дают возможность некоторого предвидения?
        Через пару часов лодка была разгружена и вещи разложены. Костю повели к озеру мыться, выдали чистую одежду. Новичкам же провели ознакомительную экскурсию по локусу. А дальше ребята приступили к следующему важному действу. Ольга, Костик и Сергей приложив ладонь к возникшему на стене печки экрану, назвали свои имена и дали согласие поступить в "озерное боярство" Славина в качестве "имущества". После этого, они были зарегистрированы Системой и даже получили телефоны для связи друг с другом, и Системой.
        Если Ольга и Костик относительно спокойно приняли регистрацию в таком статусе, то Сергею явно было это не по вкусу, но внешне это никак не отразилось на его лице. Впрочем такая "спокойная" реакция кандидатов на "регистрацию", была вполне объяснима. Костик, натерпевшись лишений и вообще не ожидавший уцелеть, в принципе был вполне доволен полученной защитой, безопасностью и более "человеческими условиями". Ольга же вообще не думала, что этот "временный статус" ее в чем-то ущемит. Внутренние отношения в клане были вполне "человеческими", и ее как девушку "гнобить" никто не собирался, скорее наоборот - тот же Дима, всячески старался произвести на нее впечатление, помочь или ей угодить. А идти в "рисковую миссию" с топором на орнолита, ради немедленного изменения этого условного статуса, Ольге явно "не улыбалось".
        Сергею же это не очень понравилось. Но он проанализировав ситуацию, отнёсся к этому философски-хладнокровно. Парень понимал, что заниматься сейчас "индивидуальными миссиями", явно не время и "не в тему". Первоочередной и критически-важной для всех задачей, сейчас становилось добиться успеха в походе к источнику на Юге. Это было "групповое задание", после успеха которого статус его участников должен был обязательно изменится. По-этому парень невозмутимо среагировал на начавшиеся вновь "подначки" Димы.
        Горенков же никак не мог серьезно "продвинуться" в своих отношениях с Олей. Парень привык не заморачиваться в отношениях с девушками. И длительных ухаживаний не понимал. Оля его реально "зацепила и очень понравилась. Она приняла его "помощь", охотно слушала его ознакомительные рассказы о мире Верлесы, о боях с орноситами, позволяла водить себя по локусу... Но Диме этого было явно маловато, по его мнению, отношения развивались чересчур медленно.
        И хотя Сергей Оле не "навязывался" и не "мешал" Диме строить с ней отношения, и вообще не пытался ее как-то "опекать" - питерский студент в "неприступности" Оли, почему-то обвинял для себя именно Сергея. Кроме того, ему все более не нравилось, что этот "выскочка", без году неделя в клане, делает дельные замечания и предлагает эффективные решения, к которым все больше прислушивается Саша. По-этому Горенков при каждом удобном случае старался "зацепить" Сергея.
        После того как новички стали "имуществом", Дима глумливо сказал Сергею:
        - Ну что "умник", будешь теперь опять "духом", впрочем тебе не привыкать. В армии небось все это "проходил", так что впрягайся. "Пошуршать" придется, все тут у нас по понятиям, "усёк"? Не "балуй", увижу что "косишь" или "шлангуешь", будешь "вечным имуществом", как вон "эльфенок".
        Но ответная реакция Сергея его просто взбесила. Тот в ответ на все эти "наезды", откровенно расхохотался. Дима не понял, что Сергея его эскапады не то что не оскорбляли, ему просто все эти понты, и то как Горенков пыжится, казалось просто невероятно забавным и комичным. В его глазах, выпендрёж этого молокососа, выглядел просто смешным.
        Горенков это стерпел, только потому, что этот разговор получился не публичным да и Сергей не стал об этом даже упоминать.
        И если тот же Костя, безоговорочно выполнял указания Димы, то Сергей делал только то, что считал нужным, не реагируя на ЦУ Горенкова.
        Но сдерживаться Горенкову становилось все сложней. Причин к неприязни у него становилось все больше. Очередной неприятный для Димы случай произошел уже к обеду. Когда они, почти всей группой любовались семейством прекрасных лебедей, которых по просьбе Оли и Нади, Славин вызвал прямо к мосткам. Птицы увидев, что у причала теперь все спокойно, а трескучая лодка молчит, подплыли к людям очень близко вместе со своим малышом.
        Девушки приготовили им угощение и начали их кормить. Спонтанно возникла идея дать лебедям имена. И тут Дима предложил назвать их Шуриком и Лидой, именами героев из комедии Гайдая. Идея девчонкам понравилась, да и Славин был не против.
        А Сергей немного удивлённо посмотрел на Горенкова. Он не ожидал, что этот недоучившийся студент-гопник, вообще видел этот старый фильм. И уж тем более не мог поверить в то, что такому современному типусу, могла вообще понравится эта лента.
        Как ни странно, но Дима эту комедию действительно видел, его родители часто смотрели этот фильм. Правда Диме сюжет и приемы в нем, казались избитыми и банальными. Однако в разговоре с Олей он узнал, что та тоже любит некоторые фильмы Гайдая. По-этому Дима, предложив назвать лебедей такими именами, решил таким образом "подыграть" понравившейся ему девушке.
        Однако и тут ему Сергей невольно "подгадил". Поначалу, увлекшись удачным предложением Димы, девушки даже начали подзывать птиц этими именами. Гуси на этот "человеческий шум" не очень реагировали. Надя даже попросила Сашу, как хозяина локуса и корректора, сообщить птицам их нынешние позывные имена. Но тут вмешался Сергей:
        - Вам мало инцидента с Харитоном? - спросил он. - Может хватит самодеятельности? Эти птицы не домашние, забавные игрушки. Они в значительной степени разумные, самостоятельные и взрослые особи, - продолжал он. - Они наверняка имеют уже свои имена. Сом нашего локуса имеет имя, так почему вы решили, что эти лебеди безымянные? Побольше уважения к нашим союзникам, их помощь нам скоро очень понадобится - сказал он.
        - Чё ты "лепишь" "ботаник"? - разозлился Горенков, от того, что кто-то пытается "зарубить" его столь удачную идею.
        Не обращая на него внимания, Сергей обратился к Саше:
        - Попробуй их спросить или узнать их имена из информации по локусу. Ты же корректор и хозяин этого локуса, в конце концов.
        Славин недовольно посмотрел на Сергея, этот парень начал его уже напрягать. Это впервые, новоявленный член клана, публично и открыто "поправил" своего командира и указал на его "недалекость". Да и нарастающий конфликт между ним, и Горенковым, новоиспечённого боярина все больше начинал беспокоить, и тревожить. Саша не забыл еще, к чему привел "раздрай" в его предыдущем клане "лесников".
        Тем не менее, сознавая правоту Сергея, Саша вошёл в режим управления локусом. Действительно, взрослые лебеди имели свои собственные имена. Самец звался Мартин, а самка откликалась на имя Акка, малыша же они называли Крон.
        После того как Славин сообщил имена гусей ребятам, контакт с ними пошел более продуктивно. Они стали более отзывчивы и даже позволили девушкам погладить Крона. А потом натаскали рыбы ребятам на ужин.
        Не теряя времени, Сергей предложил нормализовать отношения с Харитоном.
        - И как ты это предлагаешь сделать умник, - раздражённо спросил Дима. -Пообещаем лодкой не пользоваться? Или извинимся перед этим трупоедом?
        Игнорируя Горенкова, Сергей сказал:
        - Посмотри командир инфу по локусу, в чем нуждается сом, что ему реально необходимо. Дружба начинается с сотрудничества. Кстати, так можно намного более продуктивно узнать, как и что развивать в локусе, если сами его обитатели будут нам в этом помогать.
        Обедали "озерники" на берегу у воды, возле костра. Давится в однокомнатной избушке никому не хотелось. Прекрасный вид на озеро, чудесная погода и умиротворяющая природа, действовали на ребят благодатно. Они делились впечатлениями и согласовывали ближайшие планы. Постепенно обед плавно перетек в "совещание".
        Саша планировал выступление на Юг, уже на послезавтра. В рейде предполагалось задействовать всех парней, а девушек оставить дома для обеспечения связи и развития локуса. И если Ольга с этим согласилась (впрочем она как "имущество" официального права голоса все равно не имела), то Надя подобным "раскладом" открыто возмутилась.
        - Это почему меня не берешь в экспедицию? - экспрессивно обратилась она к Славину. - "Имущество" значит с собой берете (она кивнула на Костю и Сергея), а меня нет? Я полноправный член клана, признанный Системой наемник ранга "Б". И между прочим воевала во всех боях с орноситами! - открыто высказала она свое недовольство "боярину".
        - Да пойми, Надя. В войне с орноситами у нас не было выбора, бросали в "мясорубку" всех подряд. Вон Юлю потеряли, - пытался вразумить ее Славин. - Да и орносы враг был привычный, предсказуемый. И бились мы либо у себя дома или рядом со своей территорией, откуда всегда можно было рассчитывать на поддержку, - убеждал ее Саша. - А тут, никакой абсолютной нужды рисковать вами нет, да и враг неизвестен, а на быструю помощь из "дома", рассчитывать будет сложно, - горячился парень. - Кроме того, вонючие и тяжкие болота требуют именно много походных сил и выносливости. Каждый шаг стоит огромных усилий, а ведь нам ещё и груз надо нести. Комарье и гнус достает, спать придется зачастую чуть-ли не в воде. Там ведь даже по "нужде" отойти будет проблематично. - напирал Саша. - А с какими тварями мы там столкнемся - неизвестно! И это ещё если не принимать во внимание, возможных стычек с конкурентами.
        - И что? Ты сомневаешься в моих силах? - уже не сдерживаясь орала Надя.
        Сергей, Ольга и Костик с изумлением наблюдали за этими препирательствами, все больше отдающими "семейной сценой". Дима же видя все это, спокойно ухмылялся.
        В конце концов Надя демонстративно встала и покинула импровизированное "совещание". Оля бросилась за ней, утешать свою подругу. Наступило неловкое молчание, все избегали смотреть на своего командира.
        Саша опустив голову молчал, находясь совершенно в расстроенных чувствах. Конечно он как глава клана и боярин, мог своим приказом просто оставить Надю в расположении, но это явно не решило бы проблему.Через некоторое время, Костик и Сергей, тоже незаметно ушли. У костра с Сашей остался только Дима.
        - Вот по-этому командир, я девкам воли и не даю, - сказал его пулеметчик. - Да и вообще, их в свои дела не допускаю. А то на голову сядут, ноги с шеи свесят и еще громко, как в туалете, скажут - "занято"! - сочувственно закончил Дима.
        - А что же ты начал здесь с этой Олей "отношения" заводить? - раздражённо ответил Славин. - И вообще не трави душу, лучше что-нибудь посоветуй.
        - Поставь ее на место. А то дальше будет хуже. Она кто тебе? Жена? Нет! Ты ей что-нибудь обещал? Нет! В общем отдай соответствующий приказ и не отменяй его, - завершил Горенков.
        Саша долго, не отрываясь смотрел на пламя костра, наконец он тяжело поднялся и пошел вдоль озера. Бредя по берегу и копаясь в себе, Саша зайдя за очередной "закрут", увидел фигуру Сергея, стоящего на высоком обрыве . Сначала он не хотел к нему подходить, но вдруг ему стало все равно. Подойдя к парню, он стал рядом с ним. Тот не поворачиваясь произнес глядя на небо и противоположный берег:
        - Осень, а перелетных птичьих ключей тут не слышно и не видно. Странно и непривычно.
        - Не замечал, - ответил Саша.
        - Это потому что ты всю жизнь прожил в городе. Там это не чуствуется, - произнес Сергей.
        Они помолчали, глядя на дальний берег и спокойную гладь озёрных вод.
        - Мы сегодня с ребятами и Ольгой переночуем в палатке на берегу, - произнес вдруг Сергей. - А ты ночью помирись с Надей. Пусть она почувствует, что ты её хочешь уберечь. И согласись на незначительный компромисс, - продолжал он. - Всем идти в болота нет смысла. Костик ещё не оправился, он измождён физически и психологически. Брать его с собой - себе дороже выйдет. - Сергей посмотрел на Славина и в заключении сказал - Нам все равно нужна "база подскока и подпитки". До границы болот отсюда километров 70 - это как минимум двое суток пути. Возле границы и организуем эту базу, с запасами и пунктом связи.
        Вот пусть Надя и Костик с грузом и топают с нами туда и там остаются на дежурство. Если что - помогут. А в локусе Оля останется. - И устрой завтра модернизацию нашей избушки, ничего особого не нужно, но хотя бы минимальный комфорт. Уверен - Наде понравится.
        После небольшой паузы, посмотрев Саше в глаза, Сергей добавил - И ещё, завтра мне придется немного обломать твоего Диму. Не на людях конечно, но этот "нарыв" нужно вскрыть сейчас, до похода, пока ещё есть время. Потому что если это все его "дерьмо" прорвется во время рейда, то сам понимаешь последствия... - сказав это Сергей ушел.
        А Саша ещё долго стоял на берегу, глядя на тонущий в водах озера, красный диск заходящего солнца.
        Утром, когда ребята выползли из палатки, они увидели странное зрелище - кто-то шумно плавал в озере. Недалеко от пловца периодически выныривал сом. Когда пловец накупавшись, вылез на мостки, ребята узнали в нем Сергея. Он взял полотенце, лежавшее рядом, и начал интенсивно растираться. Сложен он был очень неплохо, явно занимался атлетизмом или чем-то подобным. Конечно не культурист, но было заметно, что парень был хорошо тренирован.
        - Не холодновата водичка-то? - с ехидцей спросил Горенков.
        - Градусов 16 , - ответил ему Сергей. - Если плавать без фанатизма и недолго, то отлично бодрит.
        - А этого Харитона не опасался? - спросил его Костик.
        - Нет, он мудрый водяной. Своих не трогает, - сказал Сергей.
        - Ну не знаю, я вот даже если бы вода теплая была, ни за что в озеро не полезла бы, пока там эта "рыба" плавает, бр... - заметила Оля. - Ты что правда, совсем не боишься?
        - Понимаешь, эти обитатели локуса не просто местные прирученные рыбы или птицы, они ведь еще и в какой-то мере разумны, да ещё у них видимо усилена "чуйка-восприятие" других живых существ, их намерений и отношения. Это я конечно малость упрощаю, - улыбнулся парень.
        - Что-то ты опять "морозишь" "мудрец", - перебив парня, завелся от его тона Дима. - Сказал бы прямо - решил выпендрится и пофорсить перед всеми!
        Оля тут же постаралась сгладить, сгустившееся было напряжение, и быстро задала Сергею вопрос, - Что ты имеешь ввиду, говоря об их "чувстве восприятия"?
        - Все просто. - ответил Сергей. - Эти "хранители" чувствуют наши эмоции, наше к ним отношение, нашу "натуру"... - Если вы их боитесь, они к вам будут относиться пренебрежительно. И хотя и не тронут, идентифицируя как "своих", но и серьезной помощи и уважения от них тогда не ждите. - Если же вы к ним относитесь свысока или плохо, то получите и соответственное отношение в ответ, - произнес лекторским тоном Сергей.
        - Откуда ты это можешь знать?! - возбужденно заорал Дима. - Ты ведь даже не маг, не корректор, не хозяин локуса - да ты пока всего лишь наше "имущество"!
        Ребята были растеряны. А Сергей спокойно посмотрел на беснующегося Горенкова. Потом ответил ему. - А давай это проверим прямо сейчас, так сказать экспериментально, на практике? Не сдрейфишь?
        Дима такого не ожидал и опешил.
        Но тут привлеченные их криками, из "избушки" вышли улыбающиеся Надя и Саша. Взглянув на них, ребята отвлеклись и конфликт временно был забыт.
        За общим завтраком, Саша озвучил скорректированные планы экспедиции и сегодняшнюю повестку дня. Он вместе с Надей, собирались до обеда заниматься модернизацией дома и запускать программу развития локуса. Оле поручалось приготовление обеда, а Костику заготовка запаса дров для дома на несколько дней.
        Сергей с Димой, должны были отобрать и уложить в рюкзаки необходимое для экспедиции снаряжение. Они с этим хлопотами провозились часа три. Не забыли запастись и "живой водой.
        Славин же с Надей, все это время увлеченно занимались "модернизацией" "боярского" дома. К обеду Саше удалось построить санузел, душ, провести электричество, наладить освещение, обогрев, подключить электроплиту и стиралку, ну и конечно сделать водную скважину и провести от нее воду в дом. Это были самые необходимые изменения для дома. И стоили они чрезвычайно дорого в лкр в этом мире. И это несмотря на то, что достраивать какие-то комнаты, проводить внутреннюю отделку, делать мебель и т. д. Славин не собирался.
        Он просто хотел обеспечить самый простой и минимальный комфорт, особенно важный для девушек Запустил Саша и дополнительную программу развития локуса. Создал посадки женьшеня, пару грибных и земляничных полян, большой плодовый сад, развел кусты смородины и малины. И даже сформировал свою пасеку.
        Собравшиеся на обед "озерники", живо обсуждали между собой, происходящие у них на глазах изменения. Но все же в конце концов, разговор неизбежно свернул к теме предстоящего похода. Саша подумал, что неплохо было бы провести предварительную разведку-осмотр болот с помощью лебедей. Все ребята, кроме промолчавшего Сергея, с энтузиазмом поддержали эту идею. Однако, когда "гусям" попытались как-то прикрепить камеры, то от этой идеи пришлось быстро отказаться. Лебеди категорически отказывались носить эти чужеродные, неудобные и стесняющие их предметы. Да впрочем и крепились они на них плохо и ненадёжно. Разочаровавшись в способностях гусей, Горенков даже вспылил, назвав лебедей почти бесполезным балластом в хозяйстве, способными только разве что рыбу ловить к столу.
        - Не расстраивайся шеф, - говорил он - Будем задействовать дроны, авось и там они будут работать.
        Диму к тому же немного задело, что лебеди с трудом перенося прикосновения Саши и девушек, его самого и Костю, к себе вообще не подпускали. Что касается Сергея, то он к лебедям не лез и только улыбался, смотря на неуклюжие попытки ребят. Эти улыбочки все больше бесили Горенкова. - Чего лыбишься? Сам то что-нибудь предложить можешь? - отрывисто проговорил Горенков.
        Сергей в ответ пожал плечами и сказал:
        - Когда подойдем к болотам, можно действительно попробовать использовать дроны. Но на счёт бесполезности лебедей, думаю тут ты поторопился с выводами.- Нужно попробовать отойти от стандартных моделей поведения и стереотипов мышления. Мы просто думаем и действуем в привычных нам рамках и категориях. Люди вообще, очень консервативны по своей натуре и с трудом воспринимают новые возможности, - говорил Сергей
        - Короче Склифосовский, - вновь перебил его Горенков. - Что конкретно ты предлагаешь?
        Сергей вновь пожав плечами, ответил:
        - Эти птицы полуразумные, они чуть-ли не сказочные, они подчиняются и слушаются нашего хозяина локуса, к тому же Саша ещё и корректор, - он посмотрел на Славина и продолжил, - Попробуй не просто им приказывать, а войди с ними в "контакт сознаний", что бы ты мог периодически видеть их глазами окружающую действительность. Или может кто-нибудь из них сможет сам "посылать" тебе соответствующую "картинку" окружающего. - В общем по-эксперементируй. Если это получится, можно будет послать того же Мартина, завтра впереди нас, в пробный полет, - завершил Сергей.
        Как ни странно, но "эксперименты" Саши на протяжении часа, хоть и не сразу, но принесли позитивный результат. Он смог периодически подключаться к "сознанию" Мартина. Правда это требовало значительных трат "магоусилий". Трата "магоэнергии", которая восполнялась опять же лкр, зависела от расстояния, на котором находился лебедь. Значительно дешевле было получать информацию от Мартина, при его возвращении. Хотя и тут были свои минусы. Он не все запоминал, да и "инфа' устаревала. Тем не менее это был "прорыв".
        Как ни хотелось Саше беспокоить Верлесу, но пообщаться с ней перед походом, было насущно необходимо. Нужно было выяснить направление и "пеленгацию" этого локуса-источника, узнать каким образом его "столбить" и вообще вытянуть максимальное количество информации об этих болотах. Славин уже собирался вызывать сеанс связи с Хозяйкой, но она сама его опередила.
        У Саши зазвонил телефон, на котором высветилось сообщение, где ему предписывалось зайти в "избушку", для приватного разговора со своей Хозяйкой. Славин попросил ребят его не беспокоить в доме и зайдя туда, закрыл за собой дверь. В воздухе перед ним возникла Верлеса. Хозяйка этого мира, с последней встречи как-будто стала более "выпуклой", ее человеческие черты проступили более явственно, стали более "живыми". Да и одета Верлеса была более "открыто", чем в прошлый раз - лёгкое, голубое платье до колен, казалось колыхал ветерок. Однако не смотря на столь приятный вид, лицо хозяйки выражало мрачность и недовольство. Она сурово посмотрела на своего "боярина" и начала неприятный разговор.
        Пока Славин общался с Хозяйкой, а Надя с Костей обсуждали важный вопрос, что готовить на ужин. Дима, оглянувшись вокруг, вдруг нигде не увидел Сергея и Ольгу. Ревность и тревога стиснули его сердце. Поразмыслив куда они могли пойти, он прежде всего бросился к берегу. Действительно парень увидел, что от мостков, увлеченно беседуя, удаляются две знакомые фигуры. Пройдя дальше берегом, они свернули за поворот и скрылись из виду. Мучимый ревностью Дима, кинулся следом за ними. Но когда он достиг поворота, то никого не увидел. Вдруг рядом он услышал знакомый, насмешливый голос.
        - Ты случайно не меня ищешь, Отелло недоделанный?
        Резко обернувшись Горенков увидел улыбающегося Сергея. Кровь ударила Диме в голову. Ироничная улыбка этого "выскочки" окончательно его взбесила. Раздражение и тревожная ревность, копившееся все эти дни, выплеснулись наружу.
        - Ты меня реально достал умник! Урою! - заорал Горенков.
        - Если бы у тебя было хоть немного мозгов парень, я бы знал как ответить. Но стоит ли вышибать такую малость, - насмешливо произнес Сергей.
        Этого уже Дима стерпеть не смог и бросился на противника. Но его враг, просто отойдя в сторону и пропуская несущегося на него Диму, захватил его куртку и повернув вокруг себя, бросил парня вниз и в сторону, так что Горенков лицом упал в грязь.
        Схватившийся на ноги Дима, совсем обезумел. Он вытащил свой выкидной нож и выщелкнув лезвие, опять бросился на Сергея. Горенков дрался ножом в манере шпаны из питерских подворотен - держа нож в расслабленной кисти, он делал резкие махи, стремясь не столько нанести удар, сколько именно резонуть врага.
        Сергей хладнокровно уклонялся, внимательно следя за противником и улучив момент, посмотрев за его спину, демонстративно крикнул - Не вмешивайся командир, мы сами разберемся!
        Это была очень простая и "дешёвая" уловка, но взвинченный и не контролирующий себя Горенков, повелся на нее. Может быть и потому, что подсознательно мог ожидать появления Славина со стороны дома. Дима отвлекся буквально на пару секунд, но этого оказалось достаточно. Сергей резким ударом руки, просто выбил нож из кисти противника и опять "уронил" его лицом в грязь.
        Затем, подняв с земли нож, он спокойно положил его в карман и стал на берегу спиной к озеру. Дима впал в совершенное исступление. Зарычав что-то нечленораздельное, он вновь бросился на демонстративно стоящего и издевательски смеющегося врага. Сергей же резко упал ему под ноги, и Дима зацепившись через него, полетел с обрыва прямо в холодные воды озера...
        На высоком берегу, потрескивая сучьями, горел небольшой костер. Возле него сушилась мокрая одежда. У костра, молча глядя на огонь, сидели двое. Между ними все уже было сказано и каждый из них думал теперь о своем, глядя на пляшущее пламя...
        Когда "озерники" собрались на ужин, Саша озвучил результаты своего разговора с Верлесой.
        - Хозяйка высказала большие претензии и недовольство, - начал он. - Ее раздражает наша медлительность и нерасторопность. Она беспокоится и тревожится за вероятный провал экспедиции. Верлеса все больше сомневается в целесообразности тех авансов, что нам выдала. И даже подумывает отправить в поход своих "лесников".
        - Что конкретно, она нам "предъявляет"? Что за "кипишь"? - спросил Горенков.
        - Саша вздохнул и продолжил, - Оказывается к этому локусу, опередив нас, уже двинулись и "сомаровцы", и орноситы, и даже отряд неизвестных нам западных соседей. И они нас опережают. Кое-кто из них, сегодня уже вышел в "болотные земли". И ещё - с орноситами и речниками, также идут их корректоры.
        - В общем Хозяйка считает, что мы сильно "тормозим" и чересчур "загуляли" на побывке". И не оправдываем ее доверия и вложений, - удручённо закончил Саша.
        - Вот вздорная баба! - эмоционально высказался Дима. Остальные молча переглядывались.
        Лишь Сергей невозмутимо продолжал прихлебывать чай. Увидев, что взгляды ребят направлены на него, он пожав плечами произнес - Любая ситуация имеет свои преимущества, если конечно их правильно использовать. - То что мы опаздываем можно обратить к нашей выгоде. Наши соперники рванулись вперёд и они там наверняка столкнуться лбами. Начнут между собой разборки и обязательно ослабят, и задержат друг друга. Это нам на руку. Кроме того, - продолжал он. - Ломанувшись первыми через болото, они неизбежно отвлекут и притянут на себя болотных хозяев и их тварей. Мы же воспользовавшись этим, можем относительно удачно проскочить все эти трудности. - Да и защиту локуса своими атаками наши соперники помогут ослабить. А мы придем попозже и "отодвинем" тех, кто там ещё выживет после взаимной бойни, войны с болотными тварями и борьбы с охраной локуса, - закончил Сергей.
        Следующим утром участники похода получили оружие. Сергей предложил брать автоматы АК сотой серии под патрон 7.62. Мотивировал такой выбор тем, что это оружие очень неприхотливо и универсально. Не боится ни воды и ни грязи, а пули такого калибра не отклоняются, после встречи с препятствиями. В условиях грязных, поросших камышами болот, с ограниченным обзором, такой выбор показался ему оптимальным. Брать пулемет, гранатомёт или иное тяжёлое оружие, посчитали обременительным и нецелесообразным. У Саши свой автомат уже был, очень похожей модификации и под тот же патрон. Надя предпочла взять свою прежнюю винтовку. А Дима и Костя последовали примеру Сергея. Кроме того, захватили ещё несколько ручных гранат РГН и немалый запас патронов.
        Удобный маршрут к границе болот Славин проложил ещё вчера, благо он как корректор имел возможности пользоваться всей полнотой информации не только по своему локусу, но и в значительной мере вообще по миру Верлесы. Кроме того, ранним утром в разведочный полет к болотам, отправили гуся Мартина. Оставив Олю на "хозяйстве" и связи в своем локусе, "озерники" почти полным составом в девять утра наконец вышли в путь.
        Саша, шел впереди, периодически сверяя направление по навигатору в своем телефоне. Постепенно лес все больше уступал место, лугам и широким полянам. В обед ребята сделали привал и найдя удобное место, немного пристреляли свое оружие. Переночевав ночь в захваченной палатке, с утра следующего дня они снова пустились в путь. На обеденном привале, Саша попытался "подключится" к Мартину и ему это удалось. Он рассмотрел широкие зеленоватые болотные "поля", по бокам покрытые камышом и осокой. Дальше болотный ландшафт переходил в промоины с небольшими островками-кочками, с растущими на них уродливыми деревцами. Вдали ему удалось рассмотреть массив больших, стоящих в воде деревьев.
        К вечеру второго дня пути экспедиция наконец подошла к границе болот. Полоса черной, как-будто выжженной земли обрывалась в воду и за нею уже простирался вид на болотный пейзаж.
        Разбив лагерь, ребята попытались запустить дроны, но потерпели неудачу. Техника над болотом отказала. Вырубив себе слеги-шесты и поужинав, ребята легли спать.
        На следующее утро, оставив в лагере Костю и Надю, экспедиция в составе Саши, Сергея и Димы выступила в "болотные земли". Глянув на простиравшийся перед ним неприветливый болотный ландшафт, Саша делая первый шаг, проговорил - Ну здравствуй Болотная хлябь, - в ответ из болота донесся странный низкий и протяжный звук.
        "Дикие земли" приветствовали путешественников.
        ГЛАВА 5.ФРОНТИР
        Вспугнутая птица, издав резкий крик, взлетела из болотных зарослей ввысь. На зеленом "болотном поле", обрамленном камышом и осокой, с перемежающимися промоинами водных "окон", показался отряд из трёх человек, медленно продвигавшихся друг за другом по зелёному, пружинящему, обманчиво-ровному и покрытому мхом болотному ковру.
        - Приблизительно через час, как только увидим удобное место, сделаем привал, - произнес впереди идущий парень.
        - Да передохнуть и подкрепиться не помешало бы, - подтвердил второй член группы.
        Третий человек взглянул на часы на своем запястье, но ничего не ответил своим спутникам, а лишь более внимательно оглядел окружающий ландшафт. В колышущемся окружающем мареве, болото казалось "дышало", издавая различной модуляции звуки. Вдруг слева, с резким звуком болотный "наст" прорвался, выпуская вверх "пузырь" воздуха. Двое последних в цепочке ребят от неожиданности дернулись.
        - Болотный газ метан вырвался, - заметил "замыкающий" парень.
        - Повезло, что не под нами рвануло, - ответил "средний".
        - Я стараюсь контролировать такие "моменты", - сказал "первый". - К сожалению я не всесилен. Неплохо могу "предвидеть" известные природные "опасности", частично "биологические". - Да и не слабо выматывают эти усилия, кроме того, такой постоянный "сканер-контроль", стабильно опустошает мои запасы энергии-лкр.
        Они опять замолчали. Идти по жаркому и коварному болоту было тяжело, дышать тоже, говорить "под нагрузкой" в этой духоте не хотелось. Люди в походе, быстро научились экономить усилия...
        Экспедиция "озерников" уже полдня шла по болоту. Парни были экипированы в комплекты комбинезонов Л-1, на вспотевших лицах у них были накомарники прикрепленные к кепи, на груди висели автоматы, за спиной мешки-рюкзаки, а в руках они держали шесты-слеги.
        Впереди шел Славин, сканируя путь и выбирая наиболее оптимальный, безопасный, и удобный маршрут движения. За ним двигался Горенков, а замыкал этот небольшой "поход" Сергей. Воздух гудел от мошки, было душно. Сквозь болотные миазмы и испарения, солнце едва проглядывало на небе тускло-желтым медяком.
        В выборе направлении движения, Саша полагался на сигнал пеленгатора, "забитого" программой в его телефон, сориентированного на локус-источник. Периодически он через ID вносил поправки, уточнял и прокладывал наиболее оптимальный маршрут. Все это увеличивало расход лкр - главного стратегического запаса энергосил корректора да и ресурсов всего их отряда. По-этому от идеи регулярно укреплять дно или как-то "подмораживать" ненадежные участки, таким образом спрямляя, сокращая и облегчая путь - пришлось отказаться. Ибо это приводило к слишком большим энергозатратам магосил и лкр. А пополнить их в этих "диких землях", далеко от своего локуса, не представлялось возможным. Впрочем и дома лкр почти не осталось - под эту экспедицию "выгребли" почти все то немногое, что еще оставалось, после значительных трат лкр на "наградные", "побывку", закупку-переправку груза, развитие локуса, модернизацию жилья, получение оружия и т.д...
        С трудом поднимая ноги, обутые в мокроступы и все равно периодически проваливаясь, осмотрительно шагающие по пружинящему ковру из мха, уставшие ребята все чаще с надеждой осматривали окружающий пейзаж, пытаясь найти подходящее место для обеденного привала. Пройдя-продравшись через "дежурную" полосу камышей и выйдя на очередное "болотное плато", Горенков, бросив взгляд направо, вдруг увидел очаровательную полянку с яркими цветами и зелёной, изумрудно-яркого цвета, травой. Она как-будто специально была создана для пикника и манила обещанием приятного отдыха. Дима криком обратил внимание друзей на это "чудо" и сразу сделал несколько шагов по направлению к столь благодатному "оазису". Ребята не успели его удержать, как он уже ступил на эту красивую полянку. Однако буквально сразу, парень с отчаянным криком провалился в бездонную топь. Диме повезло, что свой шест он видимо случайно удержал поперек, по-этому его не сразу потянуло вниз. Друзья поспешили ему на помощь и протянув шесты, с трудом смогли вытянуть испуганного и грязного незадачливого товарища из болотной пучины.
        - Это "чарусса". Ловушка для легковерных простаков. На вид очаровательная полянка, резко контрастирующая с окружающим болотом. Но под слоем этой красивой "обманки", находится бездонная трясина, - сказал Сергей.
        Славин же был реально зол и набросился на Горенкова:
        - Какого черта ты самовольно сошел с тропы? Ты что не понимаешь, что мы тут "ходим по краю"? Здесь соблюдение дисциплины - это не только вопрос твоего личного выживания, но и выживания нас всех! Мы тут все друг от друга зависим!
        Мокрый Горенков подавленно молчал, понимая свою оплошность.
        Наконец в полдень, присмотрев в бинокль крепкую на вид возвышенность с несколькими деревцами, ребята там и остановились на часовой привал.
        Снимая со спины рюкзак, а с груди свой автомат, Саша с удовольствием почувствовал облегчение. Выбрать именно такие болотные комбезы и захватить мокроступы настоял Сергей. Отслужив в армии, он прошел некоторую подготовку и имел представление о действиях в походных условиях, бывал и в археологических экспедициях, а кроме того - парень постарался перед походом максимально собрать нужную информацию по "болотно-оружейной тематике".
        Ребята быстро разбили немудреный бивак. Держа наготове оружие и внимательно осматривая время от времени местность, они перекусили армейскими пайками-"ирпами", запили их еще оставшейся с "большой земли", водой.
        - Пополнить бы запас воды надо, - озабочено сказал Саша. - Да где ее набрать-то тут, более-менее чистую? Хотя кипятить сейчас ее и не будем, но можно подстраховаться обеззаразив таблетками.
        - Так вон недалеко чистое озерцо! - предложил Дима, показывая на одно из болотных "окон", отличавшееся на вид очень чистой водой. - Давайте там наберём.
        - Это похоже болотная "водья", стоит к ней подойти и край "берега" обвалится, ты упадешь туда и утонешь, - заметил Сергей. - Впрочем набрать оттуда воды можно все же попробовать.
        Привязав к большой пластиковой бутылке камень для груза, с помощью шеста и привязанной к нему верёвки на манер удочки, ребята издали забросили ее в эту "каверну", и таким образом набрали чистой воды.
        Некоторое время спустя, Славин посмотрел на часы и сказал:
        - Час пополудни. Считай километров 15 отмахали.
        - А сколько всего до этого локуса идти? - спросил Горенков.
        - Около ста километров, но это по прямой, а у нас так не получится. В болоте короткий путь, не самый быстрый и надежный, - ответил ему Саша и продолжил дальше:
        - Дима свяжись по рации с пограничным лагерем, узнай у них новости и сообщи, что у нас пока всё в норме.
        Связываться по телефону с Надей или Олей не выходило. Телефонная связь через эти "дикие земли" в миры хозяев не "пробивала", хотя связь с Системой телефон по прежнему обеспечивал. Видимо здесь, как и в мирах "чужих" хозяев, телефоны "чужаков" между собой связь не "держали", а могли удерживать ее только с Системой. По-этому между "озерникам" и с их хозяйкой, тут телефонной связи не было. Впрочем ребята к этому были готовы и запаслись компактной рацией, упаковав ее от попадания воды в пластиковый пакет. Контакт с пограничным лагерем Нади, определили на 8, 13 и 19 часов.
        - У них ЧП командир, - закончив сеанс связи, сказал Дима. И отвечая на вопросительные взгляды ребят, он продолжил:
        - Мартин вернулся весь израненный, еле долетел. Тяжелые раны от укусов, порезов и ударов. Надя с Костей его сейчас медикаментами и "живой водой" лечат.
        - Вот черт, - выругался Славин, - Ещё этого нам не хватало.
        - Нам нужно почаще поглядывать "на верх", вряд ли нашего гуся "достали" с земли. Это наверняка какие-то летучие твари были, - вздохнув, произнес Сергей.
        Закончив обед и немного отдохнув, ребята стали собираться. Горенков вычистил "искупавшийся" вместе с ним в болотной воде и грязи, автомат. АК конечно очень надёжное оружие, обычно работающее в "боевом режиме" и после "водно-грязе-пылевых процедур". Но все же по возможности, желательно было побыстрее привести его в полный порядок.
        Завершая свои сборы, Сергей с Сашей вдруг услышали крик Димы, отошедшего немного в сторону по "нужде". Бросившись к нему, они увидели отчаянно ругающегося и что-то топчущего парня. Подойдя ближе рассмотрели, что он топчет змею.
        - Попыталась укусить за ногу! Зараза! Слава Богу, через "комбез" не "пробила", - темпераментно проговорил Горенков.
        - Это была болотная гадюка, - присмотревшись сказал Сергей. - Ты видимо ее невольно потревожил. Но в общем - нам повезло.
        Внимательно оглядевшись, ребята обнаружили нору-гнездо этой змеи. Горенков со злости уже хотел его уничтожить, но Сергей его придержал:
        - Погоди Дима. Я хотел-бы кое-что сейчас предложить и заранее с вами оговорить други, - веско посмотрел он на них. - Для того, что бы максимально безопасно, быстро и скрытно пройти эти болота, нам не стоит настраивать и привлекать против себя местную фауну. Давайте попробуем проявлять минимум агрессии и уж по-крайней мере первыми превентивно не нападать, огонь не открывать, и стрелять лишь в крайнем случае, - говорил он дальше. - Пока эти болота к нам относятся "нейтрально" и не стоит против себя как врагов - объединять их местных обитателей. Тем более, что между ними тут наверняка нет единства, - продолжал парень. - Возможно мы сможем приобрести здесь местных союзников, источники информации и проводников.
        Ребята подумав, согласились со словами своего товарища. Затем окончательно собравшись, они вновь продолжили свой путь.
        В приграничном с болотными землями лагере, закончив сеанс связи с "походной группой", Костик сказал Наде:
        - У них все в относительном порядке. Остановились на обеденный привал. Серьезных опасностей и неприятностей пока избежали. Идти конечно тяжело, но терпимо.
        За это время, здесь у "южной границы", ребята разбили более основательный лагерь. Наломали лапника, поставили и обкопали палатку, заготовили дров, оборудовали очаг, отхожее место, недалеко нашли родник с чистой водой.
        Надя периодически по-телефону общалась с Олей и сообщала ей новости. Костя на развилке ветвей "пограничного"дерева, устроил наблюдательный пункт, с которого время от времени в бинокль, обозревал болотный ландшафт.
        Он и заметил неровно летящего в их сторону лебедя. Присмотревшись в свой бинокль, парень увидел, что тот изранен. Быстро спустившись по веревочной лестнице с дерева, "эльфенок" начал махать руками, пытаясь привлечь внимание птицы. Лебедь заметил его знаки и тяжело спланировал на землю.
        Костя немедленно позвал Надю. Ребята осмотрели "пернатого хранителя локуса" и ужаснулись. У него были рваные раны на спине, колотая шея, грудь будто исполосована когтями, крылья были чем-то порезанные. С большим трудом уложив почти стокилограмовое тело Мартина на волокушу из еловых веток и части палатки, ребята подтащили его в лагерь. Там соорудив навес, начали лечить гуся. Обработав его раны лекарствами, они влили в клюв птицы "живой воды". Постепенно успокоившись Мартин уснул.
        К вечеру, от болота в лагерь чувствительно потянуло сыростью, нанесло тучу комарья, а также "включился" лягушачий "концерт". После вечернего сеанса связи с группой Славина, Костя с Надей сидели у костра, ужинали, пили чай и вели разговор. Они рассказывали друг другу о себе, своей жизни, интересах, увлечениях и мечтах...
        У ребят оказалось много общего. Выяснилось, что они из одного земного мира и города. У обоих были дома неурядицы, ранняя ответственность за судьбу близких, оба были наивны и романтичны. Светленький Костик был симпатичным, к тому же он оказался интересным рассказчиком и добрым, отзывчивым парнем, не "давящим" Надю своим авторитетом, и понимающим ее. Девушка все больше чувствовала к нему симпатию и доверие. Ведь к Славину у нее не было сильных чувств. Было желание "защиты", надёжности, уважение, благодарность, даже присутствовал подсознательный "расчет"..., но серьезных любовных чувств, как и понимания чего-то общего - не было. Да и Саша, как чувствовала Надя, ее всерьез не любил. Просто он был благородным и порядочным человеком, и после того, что между ними произошло, глава "озерников" нес за нее ответственность.
        А вот в отношениях с Костиком, Надя впервые "расслабилась" и сняла свою защитную "броню". Ребята все больше сближались...
        Оля стояла возле мостков и гладила маленького Крона. Рядом плавала Акка. Девушка угощала пернатых друзей белым хлебом, витаминами и разговаривала с ними. Ей казалось, что они ее понимают и чувствуют. Она все больше сближалась с обитателями локуса. Даже озёрный "водяной", гигантский сом Харитон ее больше не пугал, а иногда и подплывал поближе, принимая угощение. Позже, когда доверие между ними окрепло еще больше, Оля узнала, где находятся гнездо лебедей и жилище Харитона. С такими умными и добрыми обитателями, девушке было не так одиноко и время бежало быстрее.
        К тому же локус бурно развивался. Разрастался прекрасный сад, с различными фруктовыми и плодовыми деревьями. Буйно плодоносили ягодные кусты малины, смородины, черники, ежевики. Появились корни женьшеня. Увеличилась пасека. Грибные и земляничные поляны радовали глаз. Девушка каждый день собирала ароматные ягоды и плоды. Питаясь такой продукцией и запивая ее "живой водой", Оля и сама "расцветала".
        У нее тут не было телевизора, радио, интернета или книг, частично она компенсировала это прогулками у озера и в лесу, общением с хранителями локуса и разговорами по-телефону с Надей. Но все равно, оставалось много времени на размышления. И девушка пыталась разобраться в себе.
        Пережив опасную ситуацию в Москве, Оля остро почувствовала потребность в крепком плече и защите. Ее спаситель Сергей, тогда предстал перед ней в романтическом свете - храбрый, благородный и сильный. Она искренне испытывала к нему чувства признательности и восхищения. Кроме того, более старший, умный, симпатичный и внутренне независимый Сергей, и в этом смысле, тоже произвел на нее глубокое впечатление. Но позже, получив "защиту" Системы и клана, Оля смогла более адекватно проанализировать "чистоту" своих чувств. Безусловно - благородный, умный и решительный Сергей ей поначалу сильно понравился, но все же она его не очень понимала, и в дальнейшем не почувствовала от него внимания и нежности. Теперь, когда потребность в "защите" ушла, Ольга это осознала полностью. Да и после всего произошедшего в Москве, он потом не выказывал заботы, опеки и ухаживаний. Сергей только один раз прогулялся с ней вдоль озера, и то, как выяснилось только для того, что-бы спровоцировать "разборку" с Димой.
        Ольга не понимала подобного поведения. И хотя Сергей вновь и вновь поражал ее своими способностями и качествами, сердце девушки это уже не трогало.
        Горенков же поначалу вызвал у нее чувство отторжения, своей грубостью и напором. Его жаргон, нежной и культурной Оле, также был не по душе. Кроме того, парень был не шибко начитан, и не слишком сдержан. Однако постепенно девушка поняла, что это все больше у него наносное, внешняя бравада, защитный "кокон". На самом деле, внутри - Дима был добрым и лёгким парнем, вынужденным постоянно "храбрится", что-бы таким образом самоутверждаться и доказывать себе, и окружающим свою состоятельность.
        Когда он начал "ухаживать" за ней, девушке поначалу это тоже не понравилось и она даже хотела это прекратить. Но сперва решила пока оставить, полагая таким образом "спровоцировать" Сергея. Но тот не реагировал. А потом Оля поняла и почувствовала искренность, заботу и любовь Димы. И когда она затем увидела, как он во многом из-за ревности к ней, бросился с ножом на Сергея, Ольга уже вопреки логике и справедливости, даже пыталась как-то оправдать его поступок. "Победа" Сергея и его "издевательство" над Димой, ей даже были в какой-то мере неприятны. Впрочем потом, Сергей сам вытянул Диму из воды и парни поговорив, помирились.
        После этого Ольга "узнала" и оценила нового Диму - открытого, искреннего, нежного. И провожая ребят в поход, она уже переживала и беспокоилась за него. Вот и сейчас, вспоминая их прощальную прогулку по берегу озера, она сжимала в руке его подарок - простенькое обручальное колечко...
        На болоте стоял туман. Сквозь него, неясными и причудливыми тенями-очертаниями, проступали детали болотного пейзажа. Видимость упала. Это делало путь людей ещё более опасным. Душная жара сменилась промозглой сыростью, несмотря на тяжёлый труд, пробиравшей ребят до костей.
        Впрочем, во второй половине дня, для "походников" изменилась не только погода, но и болотный ландшафт. Опираясь на слеги, тяжело дыша и нащупывая шестами дорогу-опору, они теперь шли через топи, покрытые водой. Трясина колыхалась под ними. На покрытых ряской, болотными растениями и грязной водой пространствах, лишь кое-где выделялись возвышенности островков, с кривыми, уродливыми деревьями. Не зная троп, ходить тут было чистым самоубийством. И лишь корректорские способности Славина, позволяли отряду преодолевать этот путь.
        Упорно продвигаясь вперед, ребята перемещались от острова к острову. Саша "видел" скрытые водой "тропы" и по ним направлял движение своего отряда. Парни вымокли, покрылись коркой грязи и смертельно устали. Все чаще то один из них, то другой, срываясь соскальзывал с тропы и попадал в трясину. И хотя оступившиеся ребята успевали ставить шесты поперек и тем самым замедляли процесс своего погружения в топь, но остальным приходилось все чаще останавливаться, что-бы вытащить попавшего в беду товарища.
        Наконец к вечеру, отряд стал на ночевку, на одном из островков. Тщательно осмотрев его, ребята разбили временный лагерь. Оставив Диму на высоком валуне для охраны и наблюдения, Саша и Сергей занялись бытовыми хлопотами. Нарубили дров и хвороста, поставили полог, зажгли огонь, начали готовить ужин...
        Вдруг Горенков сверху, срывающимся голосом закричал, указывая рукой на Юг:
        - Смотрите! Что это за "бегающие огни" движутся к нам оттуда?!
        Ребята схватились за оружие и обернулись на крик друга. Посмотрев в направлении указанном Горенковым, они увидели действительно мистическую картину. В болотном тумане гасли и быстро перемещались яркие огоньки. Казалось они все ближе и ближе приближаются к людям.
        Страх и готовность драться до последнего, заставили Горенкова и Славина, крепче сжать свое оружие. Но слова Сергея, быстро рассеяли ужас перед "сверхестественным":
        - Эти огни скорее всего, не более чем спонтанные выходы струек метана из болотного дна. Соприкасаясь с кислородом, метан нередко вступает с ним в реакцию и загорается. Это распространенное на некоторых болотах явление. Никакой опасности или мистики в этом нет, я читал об этом, - проговорил он.
        Ребята поочередно вычистили свое оружие и насколько возможно, привели себя в порядок. Провели вечерний сеанс связи с приграничным лагерем.
        Тяжёлый день полностью вымотал путешественников. Устало греясь у огня, они молча ужинали и старались не смотреть в сторону болота. Оттуда доносился вечерний лягушачий концерт и тянуло промозглой сыростью.
        Наконец Саша, подкинув хвороста в костер, сказал:
        - Пока мы продвигаемся нормально. Да и ничего сверхестественного мы покамест не видели. Все трудности укладываются в рамки обычного похода в болота. Никакие мутанты "диких земель" или особые твари "болотного мира", нам покуда, слава Богу, не встретились.
        - Да и "хозяева" болот или другие "сказочные" персонажи - тоже не попадались, - впервые за этот трудный день, улыбнулся Дима.
        - Возможно мы ещё недалеко отошли от "границы" и не слишком пока углубились в болота, - произнес Сергей. - Конечно эти места не очень привлекательны, но вряд ли они надолго остались бы "бесхозными". Если бы все было так просто, то эти земли, давно какие-нибудь хозяева прибрали к рукам, - продолжил он, глядя на подрагивающее пламя. - Впрочем вблизи нашей цели - этого дикого локуса-источника - уж точно встретим массу "неожиданностей", - "оптимистически" заключил парень.
        Завершив поздний ужин и распределив время ночного дежурства, ребята улеглись спать.
        На болоте занимался рассвет. Сидя на хворосте у камня на островной возвышенности, с автоматом на груди, Сергей зябко кутался в куртку и внимательно в бинокль, периодически осматривал окрестности. Ему выпало дежурить в "собачью вахту". Внизу на стоянке, поблескивали последние угли костра. Но часовой не грелся у него - он знал, что внизу, возле огня он будет виден всем, а вот сам не увидит ничего. Светало.
        Вдруг парень услышал какие-то странные, резкие звуки. Будто очень громко рвалась материя и кто-то железом скреб по стеклу. Обернувшись, Сергей понял, что эти звуки идут с находящегося рядом маленького островка. Фактически это была большая кочка, стоявшая в метрах ста от острова ребят. Подняв бинокль, он впился в нее взглядом. От того что он увидел, у него перехватило дыхание и заставило пригнуться за камень, придерживая левой рукой автомат. Внизу, на этом соседнем "островке", корчилась фигура, очень напомнившая Сергею типичного "водяного", из старых сказок. Возле него недвижимо лежали две то ли русалки, то ли кикиморы. Но главное внимание парня, сразу же приковали другие, ещё более колоритные персонажи. Двое из них были какими-то нереальными монстрами, которые могли привидеться разве что только в воспалённом воображении или горячечном бреду. Один из них, ростом около 3,5 метров, напоминал помесь гигантской жабы и ящера. Огромные задние лапы-ласты были как у жабы, кроме того монстр опирался на опорный хвост, снабженный острым шипом. Передние лапы были сравнительно небольшими, но усаженные большими,
острыми когтями. Увенчанная массивным рогом голова твари, была как у огромной жабы, с большими желтыми глазами и массивным языком, которым чудище время от времени совершало быстрые движения, выдвигая или задвигая его изо рта. Но главными были конечно челюсти, нисколько не напоминавшие лягушечьи, поскольку они были снабжены большими клыками и рядами огромных, острых зубов.
        Вторая тварь выглядела так, будто "скрестили" гигантского крокодила и варана. Оба монстра были покрыты костяной броней, не проявляли пока активности и явно повиновались третьему человекоподобному существу, стоявшему немного впереди и в центре их группы. На вид оно уступало своим "коллегам," будучи достаточно стройным и всего около двух метров ростом, при этом не имея явно выделяющихся когтей и зубов. Фигура его была облачена в какой-то сероватый балахон с капюшоном, подпоясанный зеленым поясом. Лица существа видно не было, а в руке этот человекообразный, сжимал, направленный на "водяного", светящийся посох.
        Тем временем "Водяной" явно терял последние силы к сопротивлению. Похоже убивать враги его не собирались, а видимо хотели сломив волю и поработив, взять в плен.
        Шокированный увиденным Сергей, пытался сообразить что ему делать. Будить ребят парень опасался. Боялся возможного, случайно поднятого при этом шума, да и хоть на минуту упускать наблюдение за событиями он не хотел. Самым разумным и рациональным, виделось решение скрытно отсидеться. Рассчитывая что обитатели болот, занятые своими "разборками", не заметят "озерников" и закончив свои дела, уберутся восвояси. Но с другой стороны, увидев местную "фауну", Сергей четко понял, что самостоятельно "пройти" через "таких противников" к локусу, шансы у них очень малы. И никакой "недоделанный" корректор Славин тут не поможет. По-этому Сергей самостоятельно принял чрезвычайно рискованное и авантюрное решение, которое казалось никак не согласовывалось с его умом, выдержкой и рационализмом. Впрочем, ему уже приходилось принимать такие "нелогичные решения", как тогда в Москве, спасая незнакомую ему еще Ольгу. Однако здесь он рисковал не только собой, но и друзьями. Тем не менее, следуя своему принципу: "делаешь - не бойся, а боишься - не делай", парень дослал патрон, установил автомат упором на камень, тщательно
прицелился и нажал курок.
        Славина и Горенкова разбудили громкие звуки автоматных очередей. Схватив свое оружие, вскочив и оглядевшись, они увидели Сергея, ведущего с возвышенности стрельбу короткими очередями. Ствол его автомата был направлен на юг. Через минуту парни уже были возле него и жадно смотрели в ту сторону, куда он вел огонь. Увидев прущих на их остров монстров, ребята были на миг ошарашены. Сергей, прекратив стрельбу, меняя магазин и обернувшись, крикнул Диме:
        - Неси гранаты! - после чего добавил, обращаясь к Славину, - Попробуй парализовать этих уродов, останови им сердце, заморозь их в конце концов!
        Пока Сергей пытался бить короткими очередями по глазам, шеям и лапам тварей, Саша быстро провел тестирование. Влиять впрямую на чужих полуразумных живых существ, в "диких землях", в отличие от воздействия на "бездумную" природу, выходило очень дорого и сложно. Фактически это опустошало все запасы лкр, причем не давало полной гарантии успеха. К тому же Славин был вовсе не маг, да и корректор всего лишь низшего уровня.
        Твари быстро приближались. У Сергея не получалось их остановить. Пули всерьез их не задерживали, костяные бронированные пластины неплохо держали или отводили вскользь удары, впрочем и на появляющиеся у них кровоточащие раны, монстры не обращали особого внимания. Запыхавшийся Горенков принес гранаты. Расстреляв второй магазин, Сергей глянув на Сашу, понял что есть затруднения.
        - Давай тогда поджарь их фаерболом, как это делал орносский корректор! - крикнул он.
        Саша сконцентрировался, мобилизовал запас энергии-лкр, проложил виртуальную траекторию к приближающемуся "жабоящеру" и запустил "снаряд". Заряд попал в голову твари и взорвавшись, развалил ее. Второй монстр был уже тоже рядом. Быстро перебирая лапами, он удивительно юрко, как для своих больших размеров, маневрировал, приближаясь к своим врагам. Славин уже не успевал сконцентрироваться и нанести новый удар. Видя это, Дима вырвал чеку гранаты и бросил ее из-за камня, стараясь попасть в голову твари. Ребята пригнулись, прозвучал взрыв, вверх полетела земля, камни и какие-то кровавые ошметки. Выглянув из-за камня, парни увидели, что и этот "крокодайл", также был разворочен взрывом. Бой кончился и на друзей вдруг обвалилась оглушительная тишина...
        Рассказав товарищам о событиях, предшествующих бою, Сергей вызвал на свою голову бурю претензий. Ничего не отвечая на упрёки в безрассудности, безответственности и в том, что он фактически всех "подставил" - Сергей быстро снова снарядил свой автомат, надел мокроступы, взял слегу и сказал:
        - Потом отвечу на все ваши обвинения. Сейчас нельзя терять времени. Пошли знакомиться с теми, кого мы спасли.
        Саша и Дима кипя от возмущения, вынуждены были с этим согласиться. Добравшись до кочки-острова, Сергей, проходя мимо убитого им типа в балахоне, своим шестом отбросил капюшон с лица мертвеца. Взглянув на него ребята были поражены - на землисто-зелёном лице этого существа выделялся нос в виде свиного пятачка, широкие, отвислые губы обрамляли огромный рот с торчащими из него клыками, маленькие неподвижные глаза были тоже зелёного цвета с вертикальным зрачком. Голова у него была покрыта не волосами, а фактически буро-зеленой шерстью.
        - Протестируй его посох. Он видимо магический, - обратился Сергей к Славину.
        Саша "проверил" артефакт. Действительно это был какой-то "волшебный инструмент". Славин смог взять его в руки, но что-бы разобраться в свойствах-секретах посоха, нужно было время. По-этому пока, парень закрепил его у себя на спине.
        Наконец ребята подошли к "спасенным". "Водяной" уже почти оправился и сидел, привалившись спиной к камню, внимательно смотря на подошедших людей. Две его спутницы-"кикиморы" ещё лежали, хотя очнувшись, уже тоже понемногу приходили в себя и глядели на своих "спасителей".
        Остановившись в пяти шагах от них, ребята тоже некоторое время рассматривали "спасённых". Несмотря на "болотную специфику" и оригинальную одежду, туземцы не вызывали чувства отвращения. Скорее наоборот. "Водяной", с отвисшими зелёными усами и бородой, зеленоватой кожей и в мохнатой одежде, однако не имел рыбьего хвоста, хотя пальцы на его ногах были с перепонками. Он вообще, по своему виду напоминал пожившего и умудренного жизнью "дядьку". Его спутницы в зеленоватой одежде, оказались достаточно симпатичными девушками, с ярко зелёными и синими глазами, зелёными волосами и отличными фигурами.
        Однако молчание затягивалось. Наконец Сергей, взглянув на Славина, протянул ему фляжку с "живой водой" и сказал:
        - Предложи им помощь, командир. Думаю эта водичка придаст им сил и поможет быстро восстановиться. Саша кивнул, взял флягу, а затем подошёл к аборигенам и положил ее возле них. "Водяной" взял сосуд, понюхал содержимое и глаза его радостно вспыхнули. Но сначала он дал попить своим спутницам и лишь потом сам сделал пару глотков. Было видно, как быстро "водица" прибавила им сил. После этого "водяной" и его спутницы, поклоном головы и улыбками поблагодарили ребят.
        Попытавшись общаться между собой, стороны столкнулись с незнанием языков друг друга. Саше пришлось потратить около сотни лкр, что-бы "залить" себе и своим товарищам знание языка "болотников". После этого контакт наладился и "процесс пошел". Хотя многих взаимно-непонятных моментов, избежать все равно не удалось.
        Ребята пригласили "болотников" к себе в лагерь. И там, за совместным завтраком и угощением сгущенкой, шоколадом, и чаем, общение продолжилось.
        Немного позже выяснилось, что имена у этих обитателей болота, были столь трудно произносимыми, что ребята вскоре стали называть их по своему. "Дядьку" они так и окрестили "Водяным", тем более что по своим качествам, статусу и возможностям он фактически, и соответствовал этому образу. А девушек (внучек Водяного), быстро поименовали по оттенкам их внешней цветовой гаммы. Одну из них, с ярко-зелеными волосами и глазами, ребята прозвали "Муравой", а вторую - у которой во внешности преобладал сине-зеленый цвет - "Селадой".
        Девушки тоже очень заинтересовались гостями. Причем, что характерно, если к Диме они отнеслись достаточно "ровно" и спокойно, то Саше и Сергею выказывали явную "личную" симпатию. Видимо красотки обладали некоторыми специфическими способностями, поскольку сразу смогли определить, что Дима "занят", а вот другие гости "свободны". Парням тоже очень импонировала оригинальная красота девушек. У ребят не поворачивался язык, даже условно называть этих красавиц - "кикиморами". По-этому вскоре между собой, они стали называть девушек русалками (особенно принимая во внимание их длинные, роскошные волосы и водную "природу"). Кстати, действительно вскоре выяснилось, что ребята угадали - спутницы Водяного оказались именно русалками. Это несколько удивило парней - ожидавших увидеть у русалок рыбьи хвосты. Желая сделать девушкам приятное, друзья даже подарили им свои маленькие "бритвенные зеркальца", чем вызвали нешуточный восторг "русалок".
        Спасённые ребятами водяной и его внучки-русалки, оказались бесценными источниками информации, хотя они все же, как выяснилось, были не вполне местными жителями. Их место обитания находилось скорее "за искомым локусом". В долгом разговоре, "Водяной" достаточно подробно и откровенно обрисовал местную географию, этнографию и текущий расклад политических сил.
        Сам "Водяной" правил большим озером, граничившим на юге с высокими горами. С трёх других сторон, озеро соседствовало с болотными землями. "Водяной" хорошо знал окружающую обстановку и своих "болотных" соседей. С одними он был в дружеских или даже союзнических отношениях, с другими по обыкновению поддерживал нейтральный статус, а с иными - враждовал. Все как обычно.
        В этих "диких болотных землях" не было "хозяев" или иной единой политической власти. Обитатели и мелкие владетели этих "свободных земель", не подчинялись правилам и законам Системы. В порядке вещей тут были междоусобные стычки, вражда, союзы, торговля, обман... Все как всегда, везде и во все времена.
        Однако были враги, к которым все обитатели этих "болотно-озерных" земель, независимо от внутренних распрей, всегда относились одинаково негативно-враждебно. С ними не заключали сюзов, не торговали и даже временно-нейтральные отношения были немыслимы.
        Такими "вечными врагами" для болотно-озерных жителей этих территорий, выступали "хозяева" из Системы, их твари и люди. Ибо они осуществляя свою "цивилизационную" экспансию, пытались поработить, интегрировать и ассимилировать "болотный народ".
        Ещё одним таким общим врагом для обитателей "диких земель", стали мутантные твари локуса. Возникшего сравнительно недавно, но несущего со своими слугами, смерть и ужас местным аборигенам.
        "Переговоры сторон" затянулись до полудня, зато проходили весьма продуктивно и вышли очень результативными. Причем если Славин и Горенков уже через час "общих переговоров", начали отдавать предпочтение общению с Муравой и Селадой, то Сергей почти беспрерывно вел долгую беседу с "Водяным".
        Помогая Диме готовить обед и с интересом рассматривая банки с яркими этикетками, Селада спросила парня, посматривая на увлеченно беседующего с ее дедом Сергея:
        - Почему твой друг до сих пор одинок? Или он не хочет отвлекаться на женщин и семью, пока не добьется власти, богатства и славы?
        - Скорее он желает обрести мудрость и знания, - улыбнувшись ответил Горенков. - Да и видно он просто пока еще не встретил своей настоящей "любви".
        - Твои слова странны, - вскинула брови девушка. - Если ты говоришь правду и твой друг хочет женится "по любви", то он просто глуп, ибо тратит жизнь на несбыточное.
        - Конечно найти любимого человека не так просто, но и ничего невозможного в этом нет, - в свою очередь удивился парень.
        - При чем тут это? Кто же в здравом уме женится по-любви? Кто позволит, что бы глупые чувства возобладали над интересами рода и здравым смыслом? - округлив свои бездонные синие глаза произнесла "русалка". - Соединяют жизни, женятся или "выдают замуж" руководствуясь честью рода, его интересами, хозяйственными выгодами, богатством, политическими резонами, или в конце концов перспективами карьеры! - темпераментно как несмышленышу втолковывала Селада. - И так поступают все и всегда. От семьи простого собирателя, рыбака и охотника, до рода владетеля. А как же иначе? Нужно что бы твой клан, семья и ты сам укреплялись, и прирастали богатством, связями и могуществом. Одному, да ещё с "любимой женой" и детьми, не выстоять и не прожить! - закончила она.
        Дима был ошарашен таким взаимным "культурным непониманием", он не знал что ответить на столь "железную логику" девушки. По-этому несколько раздраженно спросил "русалку":
        - Тогда почему ты интересуешься моим другом? И почему тебя саму ещё не выдали замуж?
        - Моя помолвка сорвалась, дед решил, что связываться с родом "жениха" сейчас не выгодно, - невозмутимо ответила красавица. Потом грустно добавила - А ваш "ронгар" нравится моему сердцу.
        Затем улыбнувшись и посмотрев на Диму, сказала:
        - Твоя девушка ждёт тебя "Димир". И ее любовь растет, - произнеся это Селада повернулась и отошла к сестре.
        Горенков растерянно молчал. Его смутила проницательность русалки. К тому же его удивило, что девушки-туземки уже дали ребятам "свои имена". Подобно американским индейцам, они именовали людей соответственно их качествам. "Димир" не только по звучанию было похоже на "Диму", но и на "болотном языке" означало "Порывистый ветер".
        И лишь немного погодя, парень сообразил как Селада назвала Сергея - ведь имя "Ронгар" у болотников означало "Предводитель".
        Закончив дневной сеанс связи, Славин упаковывал рацию, когда рядом присела Мурава. Саше было приятно общество девушки, его "зацепила" ее оригинальная красота. Посмотрев на его манипуляции она внезапно спросила:
        - Тебя кто-нибудь ждет дома, ради кого ты хотел бы вернуться? Ты кому-нибудь нужен?
        Парень был застигнут врасплох. Он не привык, живя в "цивилизованном мире", к таким "прямым и откровенным вопросам".
        Испытывая неловкость, Саша все же ответил:
        - Меня ждут родители, - затем с некоторой заминкой добавил, - А также моя девушка.
        Русалка задумчиво покачала головой:
        - Нет, девушка тебя не ждет. Да и тебе она не люба, - затем положив свою руку на его ладонь, подумав сказала:
        - Знаешь, благородство без любви, получает в ответ неблагодарность и упрёки.
        Славин молчал. Девушка пронзительно глянула на него своими ярко-зелеными глазами и произнесла:
        - Вы идете на смертельный риск и смерть - ради чего? Воюете как псы за интересы своего хозяина? Против кого посылает - против того вы и обнажаете оружие! Я потеряла двух братьев, погибших от рук таких как ты наемников! Пойми - нельзя оставаться благородным, потеряв свободу и служа чужой воле, - говорила она дальше, - Ваши хозяева захватывают наши земли, порабощают или обрекают на изгнание "болотный народ". Скажи, разве можно остаться благородным, строя свое благополучие на горе и несчастье других?
        Саша был обескуражен напором Муравы, он совсем не ожидал от нее такой "постановки вопроса". Пока он собирался с мыслями, что бы ей как-то ответить, она опять заговорила:
        - Знаешь Салаш, вы первые за много лет люди, которые рискуя жизнью, оказали помощь и спасли "болотных существ", отнеслись к нам как равным. Дед поверил вам. Он очень впечатлен твоим другом. И вы понравились нам. Я очень надеюсь, что это не будет ошибкой...
        ГЛАВА 6.СОЮЗ.
        Над падью стояла влажная дымка, опять нещадно палило солнце. Преодолевая трясину и минуя зыбуны, по "болотистой равнине" продвигался довольно разношёрстный отряд. Впереди уверенно скользил зеленоватого цвета, мохнатый дядька, за ним, также не прилагая видимых усилий, шагали две девушки. По тому как они органически "вписывались" в окружающую обстановку, как легко и уверенно двигались - можно было без ошибки опознать в них уроженцев этих мест, отлично приспособленных для жизни в болотистой местности.
        Вслед за ними, медленно, с явным трудом и сравнительной с местными неуклюжестью, шли трое людей. Было заметно, что первая "тройка местных" вынуждена сдерживать свою скорость, из-за тормозящих движение отряда "отстающих людей". Тем не менее чувствовалось, что эта "сборная солянка" выверено двигалась к какой-то, только им известной цели.
        Взойдя на очередную "кочку", впереди идущий "зелёный мохнач", остановился и внимательно осмотрел окружающий ландшафт.
        - Скоро уже будем на месте? - спросил один из людей.
        - До захода солнца, - лаконично ответил "дядька".
        День склонялся к вечеру. Уже несколько часов группа "озерников", вместе со своими "зелеными" союзниками, целенаправленно двигалась к воротам "портала".
        Долгие "переговоры" людей и одного из владетелей "болотного народа", завершились достаточно позитивным, хоть и промежуточным итогом. Однако принимая во внимание то, что до недавнего времени вообще никаких отношений, кроме вражды, между людьми и "болотниками" не существовало - данный результат был несомненным успехом.
        Озерный владетель, предложил ребятам воспользоваться местным аналогом "природного портала" и таким образом "подбросить" их к цели, сэкономив время, ресурсы, усилия и сократив риски опасного пути. Но кроме этого, он еще обещал договориться о "лояльности" болотного населения, найти местных проводников и союзников, для обеспечения дальнейшего пути экспедиции. Сам "Водяной" со своими внучками, собирался двигаться порталом дальше, вынужденно спеша в свою "озерную вотчину". Причины таких "плюшек" для людей, явно не могли быть объяснены лишь благодарностью старика за спасение себя и своих внучек из лап "мутантов".
        Красный диск солнца уже наполовину спрятался за горизонт, когда отряд выбрался на довольно большой остров. Он отличался от "соседей" не только своим размером, но и тем, что в его центре на вершине, находилось некое каменное сооружение. Относительно ровные, прямоугольные, полутораметровые каменные блоки, концентрическим кругом обрамляли каменную площадку, в диаметре не достигавшую и двадцати метров. В центре ее стоял трёхметровый конусообразный "дом". Пройдя небольшую арку внешнего кольца, и подойдя к "конусу", путешественники увидели в нем овальный вход. Зайдя внутрь, они разглядели каменный алтарь. Видимо специально проделанные, сквозные отверстия конуса, давали достаточно света.
        - Становитесь вокруг алтаря и возьмитесь за руки, - произнес "водяной дядька". Он достал из своей одежды яркий зелёный кристалл и вставил его в углубление в плите алтаря. Ребята молча стояли взявшись за руки и смотрели на большой, ограненный изумруд. Последние лучи закатного солнца упали через отверстие в конусе на зелёный камень, он заискрился и вспыхнул.
        - Закройте глаза, - произнес "Водяной".
        Друзья почувствовали знакомый привкус дурноты и головокружение. Когда они открыли глаза, то увидели, что все вместе уже находятся на другом острове, рядом с похожим каменным конусом. "Портал" перебросил их сразу почти на 50 километров ближе к цели экспедиции.
        Хотя солнце уже зашло, вокруг было ещё достаточно светло. По настоянию проводника, отряд для размещения на ночную стоянку, перебрался на соседний островок, находящийся в метрах трехстах от "острова-порта". Люди и их "болотные спутники" сноровисто разбили лагерь, разожгли костер и стали готовить ужин. Охрану выставлять не стали. По словам "Водяного", он и его внучки, заранее почувствуют любого чужака. А местная болотная живность на "своих" и так не нападет.
        Покончив с бытовыми делами и разместившись у огня, все принялись за немудреный поздний ужин. Потрескивал костер, пламя отбрасывало желто-красноватые блики, которые причудливыми сполохами отражались на лицах сидящих вокруг. Наконец удовлетворив первое чувство голода, путники стали не спеша и смакуя пить чай.
        - Завтра утром придет мой друг и союзник, местный владетель округи "болотник-шишок", - сказал "Водяной". - Он вам поможет: гарантирует лояльность местных обитателей и даст своего проводника, - продолжил "дядька". - До "гнезда мутантов" остается ещё три дня пути. Но это для местных жителей. Вам все равно придется добираться дней пять, а то и неделю. Однако тяжелый путь и опасности болот - это не единственные трудности..., - произнеся эти слова, он задумавшись умолк.
        Друзья смотрели на него, ожидая продолжения. "Русалки" бросали на ребят тревожные взгляды.
        - Очень скоро на своем пути, вам придется столкнуться с дьявольскими тварями этого локуса. И чем ближе к "источнику", тем более опасные мутанты будут его охранять, - говорил дальше "водяной владыка". - Но самое страшное это не чудовища, а "разумные" порождения ихнего "гнезда". Кстати, одного из них вы убили. Мало кто после встречи с ними, оставался в живых. Однако даже смерть, ещё не самая худшая судьба для попавшего к ним в лапы, - грустно завершил свою речь "Водяной".
        - Почему ты так сильно помогаешь нам? Ведь вы ненавидите хозяев и их слуг? Боитесь потерять свои земли! Неужели все это из благодарности за спасение? - спросил его Славин.
        - Ха, ха, ха, - засмеялся "дядька". - Ты задаешь наивные вопросы Салаш. Твой друг в беседах со мной, выказал лучшее понимание вопросов власти и интересов болотного народа. Потом он сам объяснит тебе эти вещи, - сказал озерный владетель.
        - Почему вы покидает нас сейчас? Разве реальный шанс покончить с мутантами не в ваших интересах? - спросил Горенков.
        - Не все так просто и однозначно Димир. Даже фактор мутантов, при определенных обстоятельствах, может быть полезен для владетелей и народа. Впрочем ваш старший товарищ, возможно прояснит тебе и эти вопросы, - ответил дед. - Но моя теперешняя спешка этого не касается. Хотя на самом деле, ваша экспедиция и наше с внучками недавнее происшествие, похоже тесно связаны, - проговорил он. - Через мои озёрные владения, несколько дней назад, совершили насильственный и вооруженный прорыв, черные наемники южного горного хозяина. На своих грохочущих лодках, извергая молнии из своего оружия, они проплыли все озеро, при этом убив многих моих родичей и подданных. И видимо цель их похода, такая же как и у вас - захват "мутантного локуса", - сказав это, водный владыка глянул на Сергея. Тот подумав, утвердительно кивнул и сказал:
        - Очень вероятно. Если бы они хотели захватить ваше озеро, то действовали бы по другому.
        - Ты прав, - согласился старик. - "Черные" наемники с южных гор и раньше совершали грабежи и набеги на наше озеро. Но никогда они не заходили так далеко. А это именно был прорыв на противоположную сторону озера. Часть из них потом вернулась к себе в горы, а основной отряд высадившись на берег, пошел дальше через болота по направлению к "источнику", - рассказывал "Водяной".
        - Я с внучками прошел через "портал". Опередив врагов и пылая жаждой мести, мы вышли на одном из островков своих союзников. Я хотел предупредить "болотный народ" и своих друзей о "черных наемниках", и взять личное участие в их уничтожении. Однако нам не повезло. Недалеко от нашего "выхода", оказались враждебные разумные мутанты локуса. Портал нам пришлось уничтожить, что-бы он не достался врагам. Но сами мы обязательно попали бы к ним в плен. И были обречены на ужасную участь. Но неожиданно к нам пришла помощь от тех, от кого ее меньше всего можно было ожидать. От людей... - закончил свой рассказ старик, ласково обнимая своих внучек и неподвижно глядя на пламя.
        На следующее утро, когда Саша и Дима проснулись, они увидели, что у вновь разгоревшегося костра, вместе с Сергеем и "Водяным" сидит новый персонаж. На вид гость чем-то походил на "водяного", но и отличий хватало. Он был более мохнатый и заросший, весь будто покрытый болотной ряской. Глаза у него были зеленоватые и пучеглазые, нос картошкой. Но главной особенностью пришельца - был довольно длинный хвост. И хотя он явно не был красавцем, но и какого-то страха или ужаса не внушал. Хотя было заметно, что этот "болотник" позитивно или негативно будет восприниматься окружающими - в зависимости именно от его личного настроя и желания.
        Ребята осмотрелись - девушек нигде рядом видно не было. "Трое" сидевшие у огня, о чем-то негромко, но увлеченно беседовали между собой. Заметив пробуждение ребят, Сергей представил им их нового гостя и союзника - местного болотного владетеля Шишка.
        - Наш новый друг не только поможет избежать проблем с "болотным народом" и "проводит" нас удобным, и безопасным маршрутом до границы своих владений, - сказал Сергей. - Ещё он принес важные новости, - добавил парень.
        Шишок оценивающе посмотрел на Славина и Горенкова, и проговорил:
        - Вчера мне пришли вести от западных соседей. Они сообщили, что в течении нескольких дней у них произошли жестокие стычки с людьми идущими с севера. Это были наемники какого-то хозяина, - продолжал он глядя на друзей. - Эти люди, по своему обыкновению, вели себя жестоко. Стреляли во всех и во все, что казалось им опасным, незнакомым или чуждым. Болотники против них напустили местную живность, туманы и обманные миражи. А потом начали и ответные военные действия. - Немного помолчав он добавил. - Враги уже потеряли четырёх человек, но оставшаяся пятерка упорно пробивается вперёд, на "территорию мутантов".
        - Ещё раньше, - говорил дальше "болотник". - Я получил известия с восточных земель. Там тоже двигались с севера, от владений хозяев, два отряда наемников. И если первый из них вел себя агрессивно и быстро начал нести потери в топях. То вторая группа людей была более осмотрительна и сдержанна. Тем не менее два дня назад эти отряды, не без помощи наших "болотников", пересеклись и столкнулись в кровавом бою. "Агрессивный" клан почти весь уничтожен. Их раненным, уже наши "болотники" не оставили шансов. Лишь двое из этих людей выжили и пытаются пробиться домой. Один из этих двоих уцелевших - женщина. Но соседи обещали непременно покончить с недобитками, - сказав это, Шишок внезапно прервал свой рассказ и впился взглядом в Славина. Сашу в этот момент, что-то "торкнуло" - и к неясным догадкам, добавилось сердечное предчувствие. Он ясно осознал, что пытающаяся спастись женщина - это его бывшая девушка Таня Лотенко...
        Но тут возникшую паузу оборвал Горенков, спросив "болотника":
        - А что сталось с отрядом "наемников-победителей"?
        Шишок оторвал взгляд от Славина и посмотрев на Диму, ответил:
        - Ты прав Димир, это более важный вопрос. Эти люди тоже понесли большие потери. Их осталось четверо, но они все также упорно идут на юг, к "источнику". - Закончив излагать новости, новый союзник посмотрел на ребят и значительно произнес:
        - Ваш Ронгар, предложил болотному народу не тратить больше свои силы и воинов, пытаясь остановить прорвавшихся наемников. Он резонно заметил, что если эти наемники и мутанты взаимно перебьют или хотя бы ослабят друг друга, то мы все от этого только выиграем. С ослабленными победителями, в любом случае справится будет легче, - он замолчал и глянул на "Водяного. И уже тот дальше продолжил:
        - Но конечно в каждом плане есть свои риски и недостатки. Главная опасность тут в том, что мы не можем допустить, что-бы какие-либо наемники, даже случайно смогли захватить источник и укрепиться в локусе. Это будет крах для болотного народа и свободы наших земель. Получив такой канал энергии и такой плацдарм, любой из хозяев наемников так усилится, что неминуемо приберет к рукам все наши земли. - Пронзительно посмотрев на Славина и Диму, "Водяной" продолжил:
        - В то же время мы понимаем, что даже в случае теперешней неудачи своих отрядов, ваши хозяева не успокоятся. Они будут вновь и вновь посылать своих воинов, пока не захватят этот уникальный ресурс или иным путем не приберут наши земли. Да и разрастающийся агрессивный "мутантный локус", также представляет все большую угрозу для болотного народа, - говорил дальше старик.
        - Сами болотные владетели, взять под контроль этот источник не смогут, даже если нам случайно удастся победить ослабленных мутантов. Не только потому что наши владетели не смогут договорится между собой. Главная причина невозможности этого в том, что взять такой локус под контроль, можно лишь с помощью Системы, а болотный народ не входит в сферу правления Системы и не подчиняется ей, - сделав небольшую паузу и собравшись "Водяной" заговорил дальше:
        - И хотя я очень благодарен за спасение моей жизни и жизни моих внучек, я не стал бы вам помогать в вашем походе. Разве что предложил бы помочь безболезненно вернуться домой. Ибо не смотря на ваше благородное поведение и отношение к болотному народу - вы остаетесь слугами одного из хозяев Системы. А значит являетесь невольными пособниками и исполнителями его захватнических устремлений, - сказав это, дед казалось надолго умолк, а потом вдруг внимательно глянув на ребят, продолжил:
        - Но ваш мудрый друг, попробовал найти выгодное для всех решение, - веско проговорил "Водяной". - Если мы поможем вам захватить локус, он предложил нам заключить договор.
        - Вы уничтожаете мутантов и берете под контроль источник, пользуетесь его энергией и порталом, сможете свободно находиться на наших землях и всегда рассчитывать на помощь "болотников". Но ни вы, ни ваша Верлеса не претендуете на земли болотного народа и не вмешивается в его жизнь. Чисто формально, наши территории будут считаться автономией в составе земель мира вашей Хозяйки, - продолжал он.
        - Таким образом, наши болотные земли смогут пользоваться выгодами и защитой Системы. Да и наемники других хозяев, после этого не смогут безнаказанно вторгаться на наши территории - ибо это уже будет считаться актом агрессии, - завершил наконец свою речь Озёрный владетель.
        Славин и Горенков, услышав столь неожиданное предложение "болотников", ошеломленно молчали. Командир "озерников" реально разозлившись, бешеным взглядом посмотрел на Сергея. Тем не менее, Саша все же взяв себя в руки, попытался собраться с мыслями и в конце концов произнес:
        - Но заключать такой договор без санкции Хозяйки бессмысленно, он будет недействительным. Если мы такое пообещаем - то просто обманем ваше доверие. Да и не пойдет Верлеса на такой договор, - ответил Славин.
        Шишок и Сергей неожиданно улыбнулись, а "Водяной" дружески сказал:
        - Мы не ошиблись в твоей честности и благородстве, Салаш. Но выход из этой ситуации есть, - после этого он и Шишок посмотрели на Сергея. Тот подбросив ветку в костер, ответил:
        - Выйти на связь с Хозяйкой не представляет непреодолимой проблемы. Мы это можем попробовать сделать через ближайший местный "природный портал". Если не получится, то в крайнем случае свяжемся по рации с Надей, а она уже по телефону будет ретранслировать переговоры с Верлесой.
        - А как ты собираешься убедить Хозяйку, согласится на такие условия? - возбужденно поинтересовался Горенков.
        Сергей улыбнувшись, произнес:
        - А я взывать к ее гуманизму или чувству справедливости и не предлагаю. Даже апеллировать к очевидной выгоде ее интересов в таком договоре, не собираюсь. Не вижу смысла лишний раз рисковать нашей жизнью, успехом всей операции и судьбой болотного народа, пытаясь в чем-то убедить властолюбивую, эмоциональную да ещё и не слишком умную женщину.
        - Тогда каким образом? - глядя ему прямо в глаза спросил Саша.
        Сергей пожав плечами, сказал:
        - Сыграем на ее страхе и чувстве жадности.
        Все выжидательно смотрели на него, ожидая конкретных разъяснений.
        - Сообщим ей, что некоторые отряды соперников могут захватить локус уже в ближайшее время. А например "южане", так вообще уже готовы заключить свой договор с "болотниками", дабы пользуясь их поддержкой, опередить конкурентов и взять под контроль этот бесценный ресурс, - развивал свою мысль Сергей. - Проверить это она не сможет. Вдобавок скажем ей, что единственный реальный шанс для нас захватить источник - это поддержка "болотников" и выгодный договор с ними. Верлеса наверняка согласится, испугавшись, что такой ресурс может попасть в руки соперников - это ведь нарушит весь баланс сил и может реально угрожать выживанию ее мира, и жизни самой хозяйки, - закончил свой монолог парень.
        - А кто гарантирует им, - скептически глядя на Сергея и кивнув на "болотников", спросил Славин, - Соблюдение Хозяйкой этого договора в дальнейшем? - язвительно поинтересовался он.
        Отхлебнув чаю и пожав плечами, Сергей ему ответил:
        - Договор будет заверен Системой и Хозяйка не сможет им манкировать. "Доверяй - но проверяй", - улыбнулся он.
        Когда "союзники" вновь вернулись на вчерашний остров с портальными вратами, то ребята с удивлением обнаружили на нем новых гостей. На полянке возле арки ведущей к каменному конусу, собралось не меньше пятнадцати различных болотных "существ".
        - Это владетели болотных земель - с востока, запада, севера и юга, - ответил на невысказанный вопрос Славина Шишок.
        - Я ещё ночью разослал вести соседям, - в свою очередь пояснил "Водяной".
        - Или ты полагал, что такой договор, который касается всего болотного народа, правомерно и возможно будет заключить лишь от нас двоих? - добавил он, бросив ироничный взгляд на "озерного боярина". - Здесь и сейчас, собралось большинство авторитетных представителей нашего народа, согласных заключить с вами договор.
        Саша недовольно посмотрел на Сергея. В нем все больше нарастало раздражение "самостийной деятельностью" этого парня.
        "Водяной" тем временем вступил в "круг владетелей" и начал перед ними свою речь:
        - Все мы, собравшиеся здесь на Совет, знаем какие трудные времена настали для болотного народа. С каждым годом наши земли и родичи, терпят все больше урона от нападений наемников и тварей хозяев. Эти властелины становятся всё сильнее и увеличивают натиск на наши свободные земли. Они хотят забрать их себе, а болотный народ сделать своими слугами, уничтожить или изгнать, - проникновенно говорил он.
        - Кроме того, недавно новая напасть обрушилась на нас. Почти в центре наших земель, возник дикий локус-источник, который начал порождать различных мутантов. Он расширяется. Его монстры и разумные слуги несут смерть, заразу и порабощение болотникам, - эмоционально вещал старейшина Совета.
        - Мы оказались между двух могучих сил. А болотный народ слаб и разобщен. Мы слишком любим свою свободу и независимость, что-бы поступиться ими какому-то одному владетелю. Да и вряд ли даже он, смог бы помочь нам всем выстоять против хозяев Системы и мутантов.
        - Взвесив все это, мы решили вступить в союз и заключить договор с одним из хозяев. Этот хозяин не слишком силен. И по-этому он будет ценить нашу лояльность, помощь и не сможет задавить нас. Используя возможности договора и союза, мы сможем обезопасить наши земли от внешних нападений. Сохраним наши права и вольности, поступившись лишь внешним, формальным статусом и неконтролируемым нами опасным источником, - произнес Озёрный владыка.
        Сделав небольшую паузу и оглядев почтенное собрание, он провозгласил:
        - Все ли согласны поддержать заключение такого договора?
        Болотники, целое утро обсуждавшие все выгоды и потери от предлагаемой "автономии", уже пришли к согласию. По-этому они выразили свою поддержку, общим поднятием своих посохов.
        - Уполномочиваете ли вы меня, как сегодняшнего председателя "болотного круга", представлять болотный народ на переговорах?
        И вновь болотные владетели, в знак одобрения, подняли свои посохи.
        - Да будет так, - заключил председательствующий старейшина.
        После завершения этого действа, Славин и "Водяной" зашли внутрь каменного "конуса". Все остальные присутствующие замерли, в напряжённом ожидании. Через полчаса, Корректор Верлесы и Озёрный владыка, устало улыбаясь вышли наружу. По их виду все поняли, что переговоры завершились успешно и договор заключен. Болотники разразились радостными криками, а Сергей и Дима удовлетворённо улыбались. Новые друзья и союзники приветствовали их.
        Для болотного народа "диких земель", начиналось новое время - время борьбы и перемен.
        "Как же надоели эти проклятые болота - эта сырость, слякоть, засилье мошкары, духота и вечная грязь" - думал Горенков, опираясь на слегу и вырывая из тины обутую в мокроступ ногу, для очередного шага вперед. Бросив взгляд на унылый болотный пейзаж, Дима вздохнул - казалось этим постылым топям не будет конца. А его все больше тянуло домой. Но еще сильнее он рвался к Оле. Впервые в жизни парень "раскрылся" и полюбил. И что очень важно - добился взаимного чувства. И по этому, несмотря на все трудности болот и риски похода - Дима был по-настоящему счастлив. Молодой питерский студент, сейчас мечтал лишь об одном - поскорее завершить эту экспедицию и увидеться с любимой.
        Когда человек счастлив - это невольно видят и другие. Его товарищи и 'болотники' замечали состояние парня. А "русалки" так вообще - это особенно остро "чувствовали". Оттого, несмотря на фактически идущую войну, постоянные смерти вокруг и суровые заботы, угнетавшие всех - счастливый вид влюбленного Димира, вызывал добрые улыбки и понимание окружающих.
        Молодой человек как-то отстранено отмечал трудности и проблемы пути, нарастающие риски и опасности экспедиции, гибель других людей...
        Дима попал в наемники Верлесы от безысходности и непреодолимых проблем. У парня не было практически никаких жизненных перспектив. Пытаясь хоть как-то обеспечить выживание своим близким, он связался с криминальной средой. Но это только затянуло "удавку" на его шее. Горенков оказался на грани вылета из института. Более того, его жизни и жизни его родных, стала угрожать смертельная опасность. По этому, он ухватился за предоставленный шанс попасть "в Систему" - как утопающий за соломинку. Возможности рассчитаться с "подставившими" его врагами и обеспечить своих близких - обнадежили парня. Правда "первое задание", едва не стало для него последним.
        Но Дима верил в свою "счастливую звезду". Эта надежда на фарт, была определяющей чертой в его авантюрном характере. Он жил "легко" - не имея ни настоящих друзей, ни "серьезной любви" и не видя для себя будущих перспектив в жизни. Надеялся только на везение. И удача была к нему благосклонна - обласкав его выпавшим уникальным шансом попасть в наемники Хозяйки. Второй раз ему повезло, когда его спасли-выручили от верной смерти Славин и Хей, а потом еще им всем удалось невероятным образом победить Орнса и выжить. Это еще больше укрепило самоуверенную авантюрность и легкомысленность Горенкова.
        "Решив" свои проблемы дома, получив защиту и возможности Системы, Дима впервые почувствовал себя надежно и уверенно. Кроме того, он смог и внутренне самоутвердится, став фактически помощником командира. На первые роли он не претендовал - не любил лишних обязанностей и ответственности, да и по натуре - ему было необходимо чье-то высшее "пацанское" одобрение. Ни Хозяйка, ни Хей на роль "уважаемого мужского авторитета" не подходили. К Хей Дима вообще не испытывал серьезного чувства благодарности за спасение. Ему было внутренне стыдно, за свое тогдашнее состояние и что его выручила слабая девчонка. Он предпочитал считать своим единственным "спасителем" Сашу - и это обязывало его к верности. Ну а когда Хей проявила еще и командирские амбиции - это вызвало очень сильное подсознательное возмущение Горенкова. Сама возможность того, что ему придется подчиняться "бабе" - рождала протест. Хотя позже, к "властным попыткам" той же Нади, он отнесся с юмором и никогда всерьез ее не воспринимал - ППЖ она и есть ППЖ.
        Казалось для него, жизнь стала ясной и определенной. Но все изменилось, когда в его судьбу вошла Оля. Парень впервые испытал столь сильное чувство любви и одновременно ревности. Кроме того, он видел, что не "тянет" против Сергея. Да и в клане этот "выскочка", невольно претендовал на "первые места". Дима находился в полном "раздрае" и терял контроль над собой. Однако после драки с Сергеем и спокойного мужского разговора с ним, Горенкова будто "отпустило". Сергей не унижал его и не смеялся над ним - разговаривал как с равным. К тому же Дима понял, что тот реально был равнодушен к Оле. Ему даже показалось, что Сергей пережил какую-то личную драму со своей бывшей девушкой и по этому, сейчас, пока к ним всем безучастен. Впрочем, Горенков в эти моменты не вникал, ибо он переживал собственную любовь. И главное было то, что Ольга тоже вскоре ответила на его чувства. Все остальное ему стало неважно.
        Куда-то ушли все амбиции, претензии и обиды, Диме все это казалось теперь несущественным и мелким. Его не "цепляла" экзотическая красота "русалок". Даже все более растущее раздражение командира, на самодеятельность Сергея, не трогало уже Горенкова. Дима лишь отстранено думал, что "инициативы" этого украинского "хлопца", снижают риски, экономят время, усилия, а главное явно увеличивают шансы на быстрое и успешное завершение похода. Это было для него самое важное. Он жил своей любовью и надеждой на скорую встречу с Олей. А сейчас он снова выдернул свой шест и опять вонзил его в грязную жижу болота: " Поскорее бы домой" - вновь подумал парень, делая очередной шаг.
        Экспедиция "озерников" вновь месила болотную падь, упорно продвигаясь к своей цели. После Совета владетелей и заключения договора между Верлесой, и болотным народом, в тот же день уже в полдень, друзья вынуждены были вновь продолжить свой поход к локусу. Нельзя было терять время.
        Они двигались уже второй день. Теперь их шло семеро. Впереди, легким шагом, казалось не двигался а "плыл", их новый болотный проводник Блудичка. Владетель этой местности и их новый союзник Шишок, представил его как надежного и отлично знающего все болотные тропы местного уроженца, и своего родича. Сам Блудичка, очень напоминал уменьшенную копию Шишка, такой же мохнатый, пучеглазый, заросший ряской и с длинным хвостом. Он обещал, что к вечеру третьего дня, экспедиция достигнет границ территорий мутантов. Безопасность дальнейшего пути, болотники уже не могли гарантировать.
        За Блудичкой двигалось еще трое местных аборигенов. Эти болотники на вид были приземисто-квадратного типа. И явно обладали большой физической силой. Впрочем, это совершенно не сказывалось на легкости и ловкости их 'походки'. Они также выглядели заросшими чуть ли не до самых глаз, то ли шерстью, то ли мхом. Правда хвостов не имели, но зато у них были в наличии большие уши и огромные носы. Эти болотники выполняли функции носильщиков - неся практически весь груз экспедиции (исключая личное оружие ребят). Кроме того, они тащили дополнительные запасы продовольствия, выделенные Советом болотного народа для своих союзников.
        Конечно болотный народ, не ограничился в помощи своим новым союзникам, только предоставлением проводников, носильщиков, продовольствия и обязательств не трогать экспедицию. Местные обитатели удерживали от нападений болотную живность и всегда готовы были оказать "верлесовцам" любое возможное содействие. Опережая медленных людей, к границам мутантов ушли быстрые болотники, которые собирались устроить там опорный пункт для экспедиции и всячески помогать ребятам.
        Кроме того, по совету Сергея, болотники больше не чиня препятствий, пропустили уцелевшие отряды наемников других хозяев к территории мутантов. Этим маневром сохранялись жизни болотников, а наемники и мутанты неизбежно истощали друг друга во взаимной борьбе. Сокращались силы наемников и мутантов, которые могли противостоять болотникам и экспедиции. А главное - защита локуса неминуемо отвлекалась и распыляла силы своих мутантов, для отражения атак этих наемников. Сергей же тем временем рассчитывал прорваться к источнику, с наиболее слабозащищенной стороны, пока основные силы мутантов будут связаны боями с другими наемниками. Главной задачей болотников было определить самое уязвимое место в охране локуса. И конечно дать проводников.
        Вечером "поход" остановился на скалистом островке. Деревьев на нем не росло, он весь состоял из камней покрытых мхом. К досаде путников, вскоре начался дождь. Однако проводники нашли нечто вроде большого каменного карниза, под длинным навесом которого, все смогли разместиться и даже развести из высушенных охапок растений, сухостоя и плавника огонь. Болотники быстро и умело разбили лагерь. Казалось, несмотря на целый день пути, никакой усталости они не испытывают.
        Освобожденный от необходимости нести целый день груз, Славин устал меньше обычного, да и к тому же он уже вполне втянулся в "поход". Бытовыми делами занимались болотники и молодой Корректор, решил попробовать изучить трофейный посох. Первое, что он понял - это то, что посох был изготовлен не из дерева, а из какой-то кости. Однако весил он совсем немного и был весь покрыт какими-то рунами, узорами и рисунками. Парень решил просканировать артефакт. Изнутри посох как будто светился, переливаясь вспышками на некоторых знаках. Несомненно, он как то мог аккумулировать энергию, преобразовывать и излучать ее. Однако энергию Саши посох не принимал. Славин попробовал взять информацию через ID, но получил лишь ничего не значащие общие сведения. Затем он попытался проверить реакцию "инструмента" на взаимодействие с живой и неживой материей - результата также не было.
        Правда, кое-что, Саша все же выяснил. Так посох фиксировал местонахождение и идентифицировал всех достаточно больших живых существ, в пределах километра. На болотников он реагировал зеленым внутренним светом, на людей - синим, на неразумную живность - желтым. Кроме того, молодой Корректор, сверив данные со своего телефона, заметил, что посох четко указывает направление на мутантный локус-источник. Впрочем, добыть больше информации об этой магической штуке, Саше не удалось. И он, в конце концов, устав, прекратил свои бесплодные попытки.
        После ужина, командир "озерного" отряда, бросив взгляд на своих спутников, увидел что Дима, думая о чем-то своем, с отсутствующим видом чистит автомат, а Сергей по своему обыкновению, негромко общается с туземцами. Потягивая чай, Славин тоже погрузился в невеселые размышления...
        Парень все больше ощущал в себе, рост внутренней неудовлетворенности. Когда Саша попал в наемники к Верлесе, увидел новый мир, получил новые перспективы... - эта бурная жизнь целиком захватила и увлекла его. Война, приключения, борьба за выживание, открывшиеся перед ним огромные возможности - не оставляли времени задуматься и отвлекали его. Фактически парень следовал за потоком событий, ему некогда было даже поднять голову и осмотреться. И то, что Саша стал лидером клана, боярином, корректором и даже получил "новую подругу" - во многом произошло произвольно, фактически помимо его воли и сознательных усилий. Он слабо определял и влиял на эти события.
        Да и быть "командиром" у него получалось "не очень". Парень понимал, что он стал "главой" только потому, что тогда, в только формировавшемся в условиях форс-мажорных обстоятельств "клане" Верлесы, просто не нашлось на тот момент, более ответственного и серьезного человека. Последующие события это лишь подтвердили. Возникшие разброд и раскол в клане, да еще в условиях боевых действий, лишь чудом не привели их всех к гибели. И вот сейчас Славину казалась, что он вновь теряет контроль над ситуацией и 'история' повторяется. Но в гораздо худшем варианте.
        Конечно, Сергей вел себя намного умнее Хей - не провоцировал конфликты, бунты и распри. Однако он постепенно, не навязчиво, но неумолимо становился реальным командиром клана, хотя казалось, и не претендовал на лидерство, и не оспаривал "формальное руководство" Славина. Это получалось само собой - потому что именно Сергей решал возникающие в коллективе проблемы, предлагал толковые решения и брал на себя ответственность, определяя ход дальнейших событий. Именно он, разрешил нарастающий внутренний конфликт с Димой и Олей, и даже между Надей и самим Сашей 'стабилизировал' отношения. Не говоря уже о массе эффективных предложений, принятых с его "подачи".
        Славин понимал, что хотя бы внутриклановые конфликты, он должен был купировать сам. Вместо этого, Саша вновь все пустил на самотек. Но самим худшим было другое - чем дальше, тем больше сами "озерники", именно Сергея подсознательно воспринимали лидером. А "болотники" так и вообще, все серьезные переговоры вели только с ним, а Сашу просто потом ставили перед фактом. И это несмотря на его статус, заслуги, официальные полномочия и суперспособности корректора.
        И в "личной жизни" у Саши все было неоднозначно и фальшиво. Покоя не было в его душе. Как и любви к Наде. Впрочем, он чувствовал, что и она к нему относиться "спокойно". Да и от воспоминаний о прошлой любви к Тане, у него до сих пор, временами щемило сердце. После окончания "Болотного Совета", Саша, улучив момент, поговорил с Шишком - попросив его повлиять на 'соседей', что бы они дали возможность спастись Тане. Мохнатый владетель, хмуро улыбнувшись, пообещал замолвить словечко.
        Глядя на колеблющиеся лепестки огня, Славин все больше терзался тяжелыми думами...
        К вечеру третьего дня, экспедиция вышла к большому, поросшему деревцами, скалистому острову. Он четко выделялся на фоне унылого болотного пейзажа, своими желтовато-серыми камнями песчаника, обильно устилавшими его склоны. "Озерников" тут уже ждали. Прибывшие сюда еще вчера "болотники", уже обустроили базовый лагерь. На острове бил ключ чистой воды, было вдоволь топлива, нашлась даже удобная пещера, которая могла укрыть путешественников от непогоды.
        Выйдя на южную оконечность "острова", ребята с интересом рассматривали открывшуюся перед ними занимательную картину. Здесь болотный ландшафт значительно отличался от виденного ими ранее. Впереди, куда достигал взор, расстилалась мрачная, поросшая мхом и низкой растительностью равнина. Нигде не было видно ни островов, ни камышей, ни промоин, ни какой-либо воды вообще. Мох и растительность были непривычного, буро-красного цвета.
        - Наконец-то в нашем дальнейшем пути, у нас будет прочная и твердая земля под ногами! Задолбался постоянно балансировать на тропе, колыхаться на трясинах и плавунах в этих проклятых топях. Да и болотной грязи и вонючей воды нахлебались вдоволь, - прочувствованно высказался Горенков, жадно оглядывая новый пейзаж.
        Стоящие вокруг болотники лишь громко рассмеялись, услышав эти слова. Блудичка счел нужным "просветить" "союзника".
        - Да сплошных топей здесь нет. Но страшных зыбунов хватает. И под слоем мха они совершенно не заметны. Да и воды под эти мхом полно. Каждый шаг будет по щиколотку, а то и по колено в воде. Так что бросать мокроступы не советую, - сказал проводник. - Островов здесь тоже нет. Ночевать придется прямо в этой "мягко-водной постели". Топлива нет - невозможно согреться и еду не приготовишь. От ветра и дождя укрытия не найдешь, - продолжал он, - Но не эти неудобства и трудности представляют главную опасность.
        - Здесь начинаются земли мутантов. Тут уже часто попадаются их твари. И чем дальше - тем более опасные порождения можно встретить. Многие из моего народа нашли здесь ужасную смерть, - мрачно промолвил болотник.
        Ребята молча смотрели на болотную равнину. После жутких слов проводника, она теперь предстала перед ними в ином свете. Последние лучи заходящего солнца окрасили ее багровым цветом, отражаясь, заиграли на красных пятнах мхов, отбрасывая вокруг кровавые блики.
        ГЛАВА 7.ТРОПА ИСПЫТАНИЙ.
        Солнце стояло в зените. Красно-багряная, покрытая бурыми мхами равнина, выглядела пустынной и покинутой. Угрюмости неприветливому и "кровавому" ландшафту, добавляло непривычное для болот безмолвие, царившее в этих пустошах. Не было слышно ни обычной лягушачьей "переклички", ни стрекотания или жужжания насекомых, ни птичьего многоголосья. Мрачная тишина, лишь иногда обрывалась порывистыми завываниями ветра. Безжизненный, "бордовый" пейзаж, казался совершенно "неземным" или по крайней мере - апокалиптическим.
        Вдруг неожиданно, это естественное молчание и недвижимость местной природы, были нарушены. С северной стороны болотной равнины, показался продвигающийся на юг отряд. Он состоял из десяти разумных индивидов. Троих людей и семерых болотников. Представители болотного народа были разные. Первый из них, шедший в голове колонны - был маленького роста, астенического сложения, с длинным хвостом, небольшими тонкими ногами и руками. Несмотря на сагайдак и колчан, с композитными луком и стрелами за спиной, а также топорик и нож, висевшие у него на поясе - все равно, на полноценного бойца, он явно не походил. И действительно, в отряде этот болотник-шишок, в основном выполнял обязанности проводника, следопыта и разведчика.
        За ним шли трое болотников-леших, мощного, атлетического сложения. Под два метра ростом, почти "квадратного" вида, с могучими руками и широкими плечами, они были вооружены копьями с широкими и длинными, мечевидным наконечниками. Таким копьём можно было эффективно и колоть, и рубить, и резать врага. Заодно, эти копья выполняли и вспомогательную функцию посохов-шестов, помогая воинам идти по болоту. Кроме копий, у каждого из них был большой кинжал, а также на поясе или на спине висели меч, секира или шипастая дубина. На левом плече, у них был прикреплен короткий щит-тарч. Заросшие до глаз буро-зеленой шерстью, они двигались легко и пружинисто, одним своим видом излучая мощь и внушая страх.
        Следом за ними шли трое людей, с шестами в руках и автоматами наперевес. Замыкавшие "поход" трое последних болотников, серьезно отличались от остальных путников. Идущий сразу за ребятами приземистый мохнач, выглядел почти совсем круглым. Казалось он не шел, а "катился". На вид коротконогий и короткорукий, достаточно толстый и пучеглазый, с большими носом и ушами, он имел неожиданно огромную и лысую голову. Кроме ножа и лёгкого посоха-дротика, у него не было заметно никакого другого оружия. Последние двое болотников-водяников, были невысокого роста, но с длинными руками и ногами, они казались очень гибкими, ловкими и сильными. Головы их были немного заострены, на зеленоватых заросших лицах выделялись ярко зелёные, раскосые глаза. Вооружены эти бойцы были копьями-дротиками, небольшими, но дальнобойными луками, висевшими у них за спиной, а также духовыми трубками. Из оружия ближнего боя, у них в наличии был "холодняк", очень похожий на мечи-фальшионы. Кроме того, на поясах у этих субъектов висели смотанные бичи с распущенной свинчаткой.
        Идущий впереди проводник, наконец подвел отряд к небольшому холму, несколько выделявшемуся своей высотой, в окружающем равнинном ландшафте. Поднявшись на эту возвышенность, все остановились.
        - Привал. Здесь можно разместиться на полуденный отдых, - произнес Блудичка. - Это последнее твердое место, которое я тут знаю, - продолжил он. - До экспансии мутантов, здесь раньше находился остров, состоящий в основном из камней. Камни обросли мхом и скрылись из вида, но по крайней мере тут и сейчас надёжно - под нами не будет хлюпать вода, и ничто не атакует нас снизу, - добавил болотник.
        "Походники" начали быстро и умело разбивать временную стоянку. Пара "водяников", тем временем, бдительно несла стражу с двух сторон этого небольшого холма. Обедали "рейдеры" практически всухомятку. Местные обитатели закусывали сушенным мясом и пеммиканом, а люди открыли несколько банок тушёнки.
        Некоторое время спустя после обеда, отдыхая привалившись спиной к обросшему мхом камню, прикрыв глаза и иногда посматривая на своих болотных спутников, командир "озерников" погрузился в воспоминания о том, как они вообще оказались в его экспедиции...
        Сразу после Болотного Совета и заключения дружественного пакта с Хозяйкой, к Саше подошли "Водяной" с Сергеем, "уведомить" Славина о формах союзнической помощи болотников, своим новым друзьям. Помимо всего прочего, оказалось, что некоторые болотники, изъявили желание принять активное участие в непосредственных военных действиях, в составе отряда "верлесовцев". Предупреждая удивление Саши, "Водяной" сказал:
        - Одни из этих "добровольцев" хотят отомстить мутантам и наемникам за гибель родичей, другие жаждут добычи, третьи - почета, славы и признания. Они рвутся идти с вами в бой.
        Слушая эти слова одного из вождей болотников, у современного, прагматичного и рационально мыслящего парня, такое просто не укладывалось в голове.
        - Это ведь форменное самоубийство и безумие, - только и смог произнести он.
        Озерный владыка, удивленно посмотрев на "боярина", лишь с сожалением покачал головой:
        - Для родственников, близкие которых погибли от рук врагов, смерть во время мести почетна, она очищает честь рода, возвышает героев. Для юношей ищущих признания, такая смерть - это вечная слава, о них будут долго вспоминать в сагах у костров, их семьям ни в чем не будет отказа и неуважения, - говорил дальше болотный владыка, - Ну а если герои уцелеют, во время этого "похода славы", то они получат высокое положение в племени и известность среди всего болотного народа. И любой клан будет считать честью с ними породниться. А те, кто возьмёт богатую добычу - навсегда обеспечат достаток своим семьям, - завершил он свою речь и посмотрел на Сашу. Не найдя отклика в его глазах и видя что тот колеблется, "Водяной" глянул на Сергея. Тот понимающе кивнул и ответил:
        - Но эти воины должны быть полностью в нашем подчинении. Никакого своеволия с их стороны мы не потерпим. Это непременное условие, - твердо сказал он. - Все же главной целью нашего похода является не месть, добыча или стяжание славы, - а захват источника и уничтожение мутантов, - посмотрев на "Водяного" и грустно улыбнувшись, добавил Сергей.
        Озерный владыка на эти слова, удовлетворённо кивнул и удалился. Саша раздраженно посмотрел на Сергея, а тот отвечая на невысказанный вопрос Славина, пожав плечами, заметил:
        - Сильные, умелые и знакомые с местной спецификой воины, лишними не будут. В конце концов, они увеличивают наши шансы на победу и собственное выживание.
        Такой цинизм покоробил Сашу. Он подумал, что Сергей не задумываясь будет "подставлять" и разменивать жизни этих воинов болотного народа, "мостя" дорогу к локусу и прикрываясь ими. И хотя Славин понимал, что с точки зрения достижения успеха и их выживания, Сергей абсолютно прав - это лишь увеличило его растущую неприязнь к своему соклановцу. Но к еще большему удивлению Саши, эти "намерения" Сергея, видимо также отлично понял и "Водяной", и даже эти "отмороженные" добровольцы тоже. И все они это восприняли абсолютно нормально и даже, как показалось Саше, с полным одобрением. Но то что для варварской морали было в порядке вещей, отказывался принимать умом и сердцем гуманный юноша 21 века.
        - Глянь на "колобка" командир! - прерывая грустные воспоминания Славина и привлекая его внимание, громко произнес Горенков.
        И действительно, лысый болотник вел себя очень необычно. Сев по турецки на самой высокой точке холма, он закрыл глаза, и казалось как индийский йог, впал в медитацию.
        - Что это он делает, - спросил Славин, видя что другие болотники да и Сергей, не выказывают никакого удивления, странным поведением "головача".
        - Поводит сеанс связи, - ответил Сергей. - Этот "лысач", один из самых ценных ресурсов в нашем походе. Я с большим трудом "выторговал" его у болотных владык. Он не только телепатически и картинками, может общаться с болотным жрецом портала, гарантируя нам связь, передавая своевременную информацию, обеспечивая помощь и координацию действий с болотниками. Этот "гуманоид", поможет нам определить и слабое место в обороне локуса, - сказал Сергей. - У болотников нет технических знаний нашей цивилизации или техно-магических знаний Системы. По этому они развивают свои "природные", экстрасенсорные дарования, - делился своими размышлениями их старший товарищ.
        Славин и Дима, только в очередной раз удивились осведомленности их друга. Впрочем, главные "открытия" и "потрясения" сегодняшнего дня, ждали их еще впереди.
        Пока они общались, лысый "головач" закончил свой сегодняшний "контакт" и подошёл к Сергею. После разговора с ним, парень вернулся к друзьям и болотникам, и сообщил:
        - Уцелевшие наемники "западников", "речников" и "южан", уже позавчера, с разных сторон вторглись в земли мутантов.
        Ребята и стоящие вокруг воины, молча смотрели на него и он продолжил:
        - Для нас это хорошо. Временной лаг почти в два дня, позволяет нам рассчитывать, что основные силы своих тварей и мутантов, охрана локуса сначала бросит, прежде всего, против этих "передовиков". Мы же будем продвигаться максимально скрытно, осторожно и не спеша. Экономить боеприпасы, силы и энергию. Нас конечно тоже скоро "засекут", но ввиду нашей слабой активности и медлительности, отвлекать свои силы на нас не станут до последнего. Посчитав нас менее опасными, чем наших агрессивных конкурентов, - объяснял предлагаемые действия их товарищ. - Когда мутанты и их твари полностью втянуться и завязнут в схватках с наемникам, мы, предварительно определив наиболее ослабленное место в обороне локуса, устроим финишный спурт. Быстро сделаем рывок и нанесем максимальный, проникающий удар, обеспечивая свой прорыв, - закончил монолог Сергей.
        Окружающие раздумывали, осмысливая его предложение. Но Сергей вдруг вновь заговорил:
        - Но это лишь стратегия. Нам же нужно определится с тактикой продвижения.
        - Но ты же вроде только что говорил, о скрытности, экономии сил и неторопливости продвижения, - заметил Дима.
        Сергей лишь покачал головой и ответил:
        - Это лишь общая часть тактики. А как нам ее обеспечить? И как максимально снизить риски и угрозы этого "путешествия?" Или ты считаешь, что прямо таки все мутанты и твари отсюда уберутся? Да, возможно самых опасных для нас, "разумных" мутантов, действительно, сначала наверное, отсюда отвлекут-отзовут. Однако нам и оставшихся местных монстров, хватит "за глаза". И любая ошибка может привести всех к гибели.
        - Тогда, что ещё конкретно, ты предлагаешь по тактике, - уточнил Славин.
        - Нам нужно организовать четкое взаимодействие, на случаи нападений и ЧП. Каждый должен знать, что и как ему делать. Но поскольку все предусмотреть невозможно, то нужно ещё и единое командование, которое будет быстро координировать все действия. Его приказы все должны выполнять автоматически и безоговорочно, - внимательно посмотрел на всех Сергей. - Ну и конечно, сейчас нужна максимально полная информация по будущему маршруту - с кем или с чем мы можем столкнуться? - парень наконец умолк и взглянул на проводника.
        Блудичка, посмотрев на Сашу и Сергея, сказал :
        - До "гнезда мутантов" нам остаётся еще около трёх дней пути. Но начиная отсюда, я уже не смогу вас уверенно вести дальше.
        Сергей ему ничего не ответил, а Дима и Саша вопросительно посмотрели на болотника.
        - На землях мутантов нет ничего постоянного, тут все изменчиво и непрерывно меняется. Где были раньше твердые тропы - теперь могут возникнуть зыбуны. Появляются новые страшные ловушки и растения-хищники. Да и ихние твари постоянно мутируют и меняют свои места обитания. Об этих землях почти ничего не известно. Ходит лишь много чудовищных слухов и непроверенных сплетен. Слишком мало кто отсюда возвращался живым, а мертвые уже ничего могли рассказать, - хмуро проговорил шишок.
        Поразмыслив, Саша сказал:
        - Ну что же, у меня с собой навигатор, да и трофейный магический посох укажет нам путь. Наличие троп и тварей, я буду пытаться сканировать, и определять с помощью своих корректорских способностей, и запасов энергии. Благо вы мне сэкономили немало сил. Все равно нам как-то нужно идти вперёд. Другого выхода нет.
        - "Как-то так" здесь нельзя - это верная гибель, - неожиданно громко и твердо произнес один из мощных "лешаков" средних лет. - Идти в бой с ненадежным "ронгаром", это подвергать себя ненужному риску дополнительных опасностей и потерь, - добавил он.
        Горенков и Славин удивлённо оглянулись - они и не заметили, как вокруг них давно, плотным кольцом собрались почти все члены их "экспедиции". Отблески пламени отражались в суровых глазах воинов, яркими бликами освещали их чеканные лица.
        - Что бы у нас были хоть минимальные шансы на победу, а не бесславную смерть, необходимо четкое, быстрое, умелое, а главное единое командование, - проговорил ещё один из болотников, узкоголовый, ловкий и сильный как пружина "водник".
        - Воины должны верить в приказы, доверять осведомленности и уму своего "ронгара". Он всегда должен знать, что делать, - поддержал товарища еще один огромный "лешак".
        - В этих гиблых местах, колебания и растерянность командира - это верная смерть для всех. Промедление в несколько мгновений, может стоить всем жизни, - не глядя на Славина произнес Блудичка.
        Тут подал голос лысый болотник-головач:
        - Неуверенность лидера в походе - это залог неудач и гибели. И без единого "ронгара", приказы которого будут безоговорочно исполняться, мы тоже неизбежно потерпим поражение и бесславно умрем. Однако и вождь, должен быть умен, расчётлив, решителен, и удачлив. Цена ошибки - смерть. Нужно пока не поздно, определиться, кто будет "единым предводителем" похода, кому мы доверим свои жизни, веру в победу и честь!
        После этих слов, в стане людей и болотников, повисла напряжённая тишина.
        Отряд снова двигался на юг, по бурой и неприветливой равнине. Его упорное продвижение вперед, казалось бросало вызов застывшей и мрачной природе. Послеполуденное солнце не грея, лишь ярко освещало красноватую долину. Окружающее "мертвое" безмолвие, теперь грубо было нарушено "чавкающими" звуками шагов живых существ.
        "Ордер" идущей группы несколько изменился. Впереди теперь шел Славин, а за ним уже следовал следопыт-шишок Блудичка. Потом двигался Сергей с "лешаками". А замыкали "хвост" колонны - Дима, воины-"водники" и круглый болотник-"головач".
        Однако серьезные изменения коснулись не только "полевого построения" отряда. Поменялось и руководство экспедицией. Всеми признанным предводителем похода, теперь был выбран Сергей. Даже Горенков промолчал и воздержался, во время внезапного проведения этих спонтанных, и "импровизированных" выборов. Саша, видя такую настойчивость и единодушие окружающих, молча сложил с себя полномочия руководителя.
        Правда потом, в разговоре между своими "земляками", на непонятном болотникам русском языке, Сергей четко заверил Славина, что это касается только временного управления, конкретно этой операцией. Все равно для ребят и Верлесы, Славин остается официально назначенным Хозяйкой боярином, корректором, владетелем озерного локуса и главой клана "озерников". Да и "болотники" ведь выбрали Сергея "ронгаром", только на этот "поход". И вообще, для того, что бы хоть немного поднять шансы на их общий успех и выживание - так будет реально лучше. Риски действительно колоссальны. Устраивать сейчас распри с болотными воинами ни к чему, убеждал он. Ведь отсутствие в отряде доверия и единого управления, в такой смертельной опасной миссии - это стопроцентно гарантированная гибель для всех. Слушая разумные, логичные и выверенные доводы Сергея, Саша угрюмо молчал. И хотя он внешне и согласился с ним, но чувство горькой обиды осталось...
        После "выборов", Сергей провел с "головачем", с Блудичкой, с одним из болотников-"лешаков" и с одним из болотников-"водников" обстоятельные беседы. Выяснял их умения и возможности. Но дольше всего он говорил с Сашей. Результатом "реорганизации" стало то, что всем участникам похода были определены четкие рамки их действий и сферы приложения их усилий. В итоге экспедиция, перестроившись в новый походный порядок, выступила с обеденной стоянки, лишь в третьем часу пополудни.
        Славину, прежде всего, были поставлены задачи находить в болоте проходимые тропы и заранее предупреждать "поход" о возможных опасностях, находящихся прямо по курсу отряда. Причем в целях экономии его магических сил и лкр, Сергей разрешил ему их расходовать, только для нахождения надёжных дорог. Искать и выявлять, с помощью лкр, и своих магосил, враждебных тварей или мутантов, "ронгар" Славину запретил. Мотивировал Сергей тем, что это мол неэффективно и затратно. Ибо фиксировать и выявлять, пока еще незнакомые Саше опасности, у того все равно будет получаться плохо, а расходы лкр и магоэнергии невосполнимы. По этому новый командир потребовал от Саши, выявлять враждебных мутантов с помощью трофейного посоха - это выглядело более надежным и не таким дорогостоящим. Но самым обидным для "Корректора", было ограничение новым предводителем, его боевых возможностей.
        Сергей попросил Сашу, в случае боевой ситуации, вступать в бой только после его приказа и использовать из своего "корректорского арсенала", лишь универсальный и проверенный удар фаерболами. Он объяснил Славину, что другими "навыками" тот пока владеет плохо, кроме того они весьма затратны. А главное, пока "озёрный корректор" будет заниматься тестированием своих возможностей и пробовать разные варианты воздействия - то за это время, всех "походников" уже десять раз сожрут мутанты.
        За Сашей шел шишок Блудичка, который по задумке Сергея, должен был дополнять и страховать наблюдения Славина, подмечая опытным, наметанным глазом, малейшие отличия в болотном ландшафте.
        Потом двигалась основная группа и одновременно ударный резерв, с Сергеем и воинами-лешаками.
        В арьергарде "похода" шли воины-"водники", Горенков и лысый "головач". Он должен был сканировать от возможных опасностей "тыловую зону" экспедиции, а они прикрывать его и отряд сзади.
        Через пару часов пути, идущий за Сашей Блудичка, вдруг придержал Славина и поднял вверх руку. Подошедшему Сергею, он показал на едва заметный ряд странных "кочек", находящихся по курсу движения отряда. Ни посох, ни активированные способности Славина и "Головача", ничего не выявили. Обойти подозрительные "кочки", не представлялось возможным - они находились прямо на "болотной тропе", а вокруг, подо мхами, были плавуны. Тогда Сергей взял банку тушёнки и забросил ее прямо на "дорогу" перед "кочками". Реакция последовала незамедлительно.
        Болотный мох вдруг прорвали тонкие, белые нити и моментально оплели банку. Из "кочек" также потянулась страшная паутина. Прямо на глазах оцепеневших "походников", нити "прорастали" сквозь железную банку и формировали кокон, "впитывая" мясо.
        - Мицелий, - произнес Сергей. - Это колония дьявольских "грибов-мутантов". Нам повезло. Могли элементарно нарваться.
        - Но как нам "пройти" сквозь них? Эта мерзость устроилась прямо на тропе! - спросил Горенков.
        - Придется задействовать нашего "терминатора", - ответил Сергей. И обращаясь к Саше, сказал:
        - Попробуй немного "прожарить" этот участок.
        Саша сконцентрировался, собрал энергию и "накрыл" зону "кочек" "горячим катком". Мох вскипел и задымился. "Кочки" начали "взрываться" выбрасывая плавящиеся нити и семена. Полчаса спустя, отряд миновал это опасное место. Притихшие и сосредоточенные воины, теперь более опасливо посматривали на "бордовое покрывало" мхов.
        День постепенно склонялся к вечеру. Путники методично и упорно продвигались к цели. Вдруг Саша, периодически посматривавший на посох, заметил в нем жёлтое мерцание, на одном из знаков. Не вполне понимая его смысл, Славин тем не менее остановился и поднял руку.
        - Приблизительно через триста метров на нашем "пути", виден участок, с какой-то активной живностью, небольших размеров, - громко произнес он.
        - Обойти никак нельзя? - поинтересовался Сергей.
        - Не получиться, вокруг сплошные зыбуны и топи, - покачал головой Саша. - А возвращаться назад - слишком далеко.
        Подойдя на расстояние в сто метров от "опасной зоны", Сергей подал команду:
        - Всем приготовиться!
        Затем он подозвал к себе одного из быстрых и сильных воинов-водников, и что-то сказал ему. Тот вышел вперёд и осторожно двинулся по "тропе". За ним, на расстоянии пятидесяти метров, шли двое лешаков, а в тридцати метрах от них, следовал уже и весь остальной отряд.
        Увидев это - Славин был в шоке. Так хладнокровно-жестоко, он никогда бы не смог поступить - безжалостно послать человека фактически на убой, в неизвестность, как "расходный материал". Пусть это сто раз будет оправдано и необходимо. Парень впервые почувствовал облегчение, что не он сейчас несёт ответственность, принимая на себя бремя таких чудовищных решений.
        Выйдя на "опасный участок", водник успел сделать не более нескольких шагов, как мох под ним стал "выстреливать" какими-то бурыми "молниями". Воин страшно закричал:
        - Это змеи-пираньи!
        - Уходи немедленно назад! - крикнул ему Сергей. - И добавил, обращаясь к "лешакам" - Вытягивайте его скорее!
        Было видно, как "водник" пытается вырваться обратно, из этого адского "змеевника". Когда он с трудом, все же выскочил оттуда, "лешаки" подхватив его, быстро унесли воина прочь. Он был практически весь облеплен "змеями", которые продолжали его грызть. Товарищи рубили их кинжалами и отрывали от его тела. Но эти твари, даже когда их уполовинивали или строгали ломтями, не прекращали вгрызаться в тело несчастного. Фактически это были вовсе не змеи, ибо их укусы были не ядовиты. Скорее они походили на огромных мутивировавших пиявок, выпрыгивавших из-под мха и впивавшихся в тела своих жертв.
        Воднику повезло, укусы пиявок-пираний не задели артерий и не добрались до жизненно важных органов. Но погрызли они его изрядно и крови он потерял немало.
        Раненный, прикрыв глаза и отдыхая, сидел на походном мешке, пока товарищи обрабатывали его раны. Славин подойдя к нему, окинул его взглядом. Кровь болотника, несмотря на его зеленоватые кожу, волосы и глаза, была такой же алой как и у людей. Сергей, заметив "интерес" Саши, задумчиво произнес:
        - Мы с ними "одной крови", они нам почти как братья. Эти слова вывели из себя Славина. Едва сдерживаясь, что бы не сорваться, он цедя слова и глядя с презрением на Сергея, проговорил:
        - Но это тебе абсолютно не помешало, совершенно цинично отправить этого "водника", фактически на заклание, как подопытного кролика на убой.
        Сергей пожав плечами и покачав головой, ответил:
        - На войне это суровая необходимость. Бывает - что бы спасти всех, победить и выжить, иногда приходиться так поступать.
        И видя, что эти слова до парня не "доходят", он насмешливо сказал:
        - А ты когда собирался исполнять "волю" Хозяйки, приводя эти земли в ее подчинение, не подумал - что обрекаешь весь этот болотный народ фактически на гибель? Ну да, конечно - ведь это все было только теоретически, далеко и абстрактно. Ни ты, ни другие "озерники" этого, скорее всего, непосредственно не увидели бы и вас бы это не коснулось, - грустно проговорил он. А потом с досадой добавил:
        - Чертовы "гуманисты" - жалеете о "слезинке ребенка", не замечая масштабных смертей и массовой подлости! - отвернулся парень от Славина.
        После того, как друзья оказали медицинскую помощь раненному, Сергей, для быстрого восстановления его сил, дал ему попить "живой воды".
        К ним подошёл Горенков.
        -Что будем дальше делать? - обратился он к Сергею. - Опять устраивать "прожарку"? Или "заморозку" сделаем?
        - Нет, это слишком затратно. К тому же этот участок слишком широк. Да и насколько глубоко прячутся эти твари непонятно. Мы так быстро опустошим все свои резервы. А магоэнергия и лкр, нам ещё очень понадобятся, - ответил ему тот. Он посмотрел на воинов и обращаясь к ним, сказал:
        - Достаньте плащи и одеяла, и набросьте на себя. Обмотайте ноги шкурами. Хоть какая-то защита. Будем на ходу отмахиваться и отбрасывать "змей". Делать остановки, что-бы отрывать, рубить и топтать тварей - запрещаю. Из строя не выпадать и не задерживаться.
        "Походники" стали готовиться. Через десять минут, Сергей оглядев отряд, скомандовал:
        - Пошли!
        И они, в максимально возможном на болоте темпе, начали двигаться через этот "серпентарий". Пиявки-пираньи выскакивали и атаковали отряд з двух сторон от тропы. Не смотря на то, что вгрызаться в свободно висящие плащи и одеяла было нелегко, да и воины отмахивались на ходу от тварей. Все же частично, "змеепираньям" удавалось вцепиться в ноги или бока "походников". Однако бойцы не обращая внимания на боль, терпели и не останавливались, пока через несколько минут не проскочили этот участок. И лишь услышав команду своего Ронгара, они наконец остановились и занялись "налипшими" тварями. Им повезло и серьезно никто не пострадал. Хотя болезненные укусы, получили все участники экспедиции.
        Тяжелый день заканчивался, солнце садилось за горизонт. Ночевать стоя на тропе в болоте, в этих гиблых местах, выглядело мрачной перспективой. Однако, все же удача улыбнулась уставшим путникам. Когда на смену вечернему свету уже наступали сумерки, Саше удалось "нащупать" под мхом, твердый, каменный остров. Там отряд и смог разместиться на ночь с относительным комфортом. Используя сухой мох и водоросли, воины даже смогли развести пару небольших костерков. Конечно, полноценной горячей пищи приготовить на них было невозможно, но вскипятить про запас немного воды, сделать по кружке чаю и немного погреться при свете огня, для уставших путешественников, тоже значило немало.
        Сидя на охапке мха, возле коптящего костра и посматривая на задумчивого Славина, Дима, не обращая внимания на непонимающих русский язык расположившихся рядом болотников, сказал своему другу:
        - Не переживай командир. Все образуется, все будет путем. Нам главное победить, выжить и вернуться. Нас с нетерпением ждут дома.
        Саша глянув на Диму, лишь покачал головой:
        - Если выживем... Да и какой ценой? И что будет после "победы"? Допустим наш мир Верлесы выстоит и укрепиться. Мы получим кучу "плюшек", очков и лкр. А потом, Хозяйка может начать экспансию против ослабленных орноситов. И хорошо если она "припряжет" для этого своих "лесников", а не нас, - он тяжело вздохнув, замолчал, а затем продолжил. - После того, что я здесь пережил, испытал, увидел и ещё боюсь насмотрюсь - опять придется воевать, убивать, захватывать, "геноцидить", посылать на смерть и терять друзей? Ради чего? Амбиций Хозяйки? - Саша смотрел затуманенным взором на Горенкова. - А ты сам-то готов, постоянно теперь трястись за жизнь Оли? Век наемника недолог и скоротечен. Да, мы конечно получаем сверхвозможности, суперспособности и лкр, но за все, рано или поздно, нужно платить...
        Растерянно глядя на своего друга, Дима не знал что ему ответить...
        Ночь прошла на удивление спокойно. И с утра отряд снова был в пути. Воины упрямо двигались вперёд. Спустя пару часов, Саша заметил в трофейном посохе, сильные вспышки жёлтого цвета напротив одной из рун. Он позвал Сергея и сказал:
        - Какая-то большая тварь находиться в метрах трехстах от нас. И сейчас она движется в нашем направлении.
        Сергей сразу остановил отряд.
        - Внимание! Всем полная боеготовность! - громко произнес он. Потом подозвал к себе Горенкова и они привели свои автоматы в боевое положение. Обернувшись к Славину, Сергей проговорил:
        - Соберись и приготовь свои "фаерболы". Возможно придется задействовать твои корректорские боевые возможности.
        Однако то что случилось дальше, стало для всех настоящим шоком. В метрах тридцати от них, справа от "тропы", болотный мох неожиданно с громким хлопком был пробит и оттуда вверх, метров на десять, взметнулось что-то наподобие огромного лилового языка. От этого зрелища, "походники" на миг остолбенели. "Язык", проворно обернувшись вокруг своей оси как локатор, быстро определил в какой стороне находиться "добыча" и резво ринулся стелющейся огромной "лентой" к отряду. Никто уже ничего не успевал сделать, все происходило слишком стремительно.
        Сбросивший оцепенение Сергей, заорал:
        - Ложись!
        Воины начали падать на тропу. Один из "лешаков" средних лет, немного замешкался и "язык", летящий на уровне метра над землёй, моментально "слизнул" его. Поймав свою жертву, тварь начала не спеша "втягиваться" назад. Схваченный "языком" воин, опомнившись, выхватил кинжал и начал наносить удары, кромсая плоть твари. Но монстр, по видимому, совершенно не обращал внимание на подобные "мелочи".
        Вскочивший на ноги Сергей, направляя на чудовище ствол своего автомата, крикнул поднимавшемуся Славину:
        - Бей под корень "языка" фаером.
        Громко прозвучала очередь Сергея. Пули густо ударили в нижнюю часть "языка". Тварь заметалась, раскачиваясь как маятник, а потом начала втягиваться в трясину. Саша наконец очнулся и нанес удар. Заряд чуть не попал в прилипшего к "языку" воина. Но все же ему повезло. Фаерболом "срезало" верхний "кончик" твари, но болотника не задело. Он упал вместе с куском плоти монстра прямо в трясину. Воины бросились к нему, протягивая копья и бросая верёвки, и смогли таки его вытащить. Тем временем, в том месте где монстр "втянулся" в топь, ещё долго что-то бурлило и крутился какой-то водоворот.
        Сергей обернулся, взял за плечи и встряхнул Диму, выведя того из ступора. Напряжение понемногу "отпускало" "походников", они постепенно приходили в себя от пережитого и увиденного. Спасённый болотник-лешак, тоже был жив, но на верхней части спины, у него будто наждаком, оказалась содрана кожа.
        Горенков остекленевшим взглядом наблюдал, как друзья раненного воина, накладывают целебную мазь ему на спину и его перевязывают. Потом повернувшись к Сергею, он спросил:
        - Ты правда считаешь, что мы сможем пройти мимо таких монстров и уцелеть? Сколько ещё таких "язычников" нам может встретиться на пути?
        Тот видя состояние товарища, положив руку ему на плечо, успокаивающе ответил:
        - Думаю, каждая такая тварь, контролирует довольно большую, принадлежащую только ей, свою территорию. С которой она постоянно и питается. Конкурентов они не терпят. Этим огромным монстрам группой не прокормиться. Так что, полагаю, подранив и нейтрализовав этого "язычника", другого такого, мы тут еще долго не встретим.
        Через четверть часа, отряд снова продолжил, свой полный опасностей и риска, трудный путь.
        Когда время близилось к полудню, шедший в арьергарде дружины Головач, "почувствовал" какое-то "движение" в сторону экспедиции с востока. Получив предупреждение, Сергей вывел отряд на небольшую, твердую площадку. Быть застигнутым неизвестным противником на узкой болотной тропе, где негде развернуться и перестроиться, ему совсем "не улыбалось". Приготовившиеся "походники", напряженно ожидали врага, обратив свои взоры на восток.
        Внимательно вглядываясь в бинокль, Сергей первым увидел противника. На них летела стая огромных, черных "птиц". Одни из них были особенно большими - с размахом крыльев до двух с половиной метров, с массивными когтями и мощными клювами. Другие "пернатые" были немного поменьше, но вместо клювов обладали вытянутой "мордой" с большой пастью, усаженной рядами острых зубов. Эдакие своеобразные птеродактили или птерозавры. И всех этих "пташок" летело к ним реально много. Разглядев все эти "подробности", Сергей побледнел. Ведь укрыться на этой унылой, голой равнине было негде.
        - Стать в круг! Спина к спине! Копья вверх! - скомандовал он. - Ребята ко мне, - добавил он, выходя в центр маленького круга и беря на изготовку автомат. Славин и Горенков, взведя свое оружие, стали рядом.
        - Стреляем короткими очередями и по моей команде, - произнес Сергей
        Когда "птицы" приблизились, помимо громкого клекота, все услышали идущее от них какое-то странное, "металлическое" шуршание. Но понять, что это такое, никто не успел. Враг начал атаку.
        "Ящеры" закрутили над головами "походников" смертельную "карусель". Из которой, постоянно пикировали твари, бросавшиеся на защитников. Они пытались ворваться в круг, развалить строй, подцепить когтями, ударить клювом, рвануть пастью живую плоть своих жертв. Но самым неожиданным оказалось боевое применение "пташками" своих крыльев. Они имели острую режущую кромку - и вполне могли одним махом перерезать горло, лицо, руку...
        Защитники выставив свои копья пытались не пропустить страшного врага. Окованные копья лешаков были весьма эффективны, а вот дротики "водников", "шишка" и "Головача", вскоре оказались "перерублены" или "перекушены". Твари едва не разорвали строй защитников. Тем не менее первая атака была отбита.
        Потерявшие свои копья воины, что-бы отразить новый вражеский "налет", по приказу своего Ронгара, взялись за мощные луки и попытались выстрелами сорвать новое "птичье нападение". Но стрелы оказались не слишком эффективны против "железных птиц". Хотя нескольких из них, воины все же "подбили" и это немного "сбило", отклонило и дезориентировало тварей. Некоторые болотники уже получили раны и не могли стоять на ногах, защитники были "оглушены" "массовым" клекотом "птиц". А их вонючий запах, казалось проникал всюду, забивал дыхание, вызывая тошноту...
        Наконец перегруппировавшись, "пернатые ящеры", пошли на третий, самый масштабный "заход".
        Сергей все это время руководя защитниками и сбивая строй, не давал однако ребятам, команды стрелять. Те видя это - недоумевали. Лишь для отражения третьего, "судьбоносного" штурма тварей, по его приказу, трое людей разом устроили "пернатым ящерами" огненный шквал. Атака тварей была сорвана и захлебнулась. Многие из них оказались убиты и пали на землю. После такого капитального "облома", стая этих мерзких "птиц", больше не помышляя о новых нападениях, тяжело поднялась в высь и взяв курс на юго-восток, убралась за горизонт.
        По окончании боя, прямо на этой твердой площадке, отряд вынужден был разместится на обеденную стоянку. Нужно было помочь раненым, починить повреждённое оружие и прийти в себя после напряжённой схватки. К счастью серьезных ранений, вновь удалось избежать. У Головача было откушена часть его большого уха. Один из болотников получил резанную рану на лице. У второго была рваная рана кожи на голове, видимо от кромки "железного крыла". Третий из болотников-воинов на плече и груди "заработал" шрамы от когтей.
        "Походники" расположились немного подкрепить свои силы. Конечно вонь убитых "птиц", немного портила "отдых" людям, однако болотников это похоже совсем не беспокоило. Более того, многие из них занялись сбором "трофеев" - подбирая себе когти, клювы, зубы и "железное оперение" побежденных противников. Для храбрых воинов - это были символы их доблести и отваги.
        Прожевывая кусок мяса и запивая его водой из фляги, Сергей задумчиво проговорил:
        - Ну вот нас уже "запеленговали" и нами "занялись".
        - Что ты имеешь ввиду? - поинтересовался Дима.
        - Разумные мутанты локуса нас засекли и провели первую атаку, - объяснил Сергей.
        - С чего ты так решил? - в свою очередь спросил Саша.
        - Все твари попадавшиеся нам до "птиц" - все эти "грибы-хищники", "плотоядные гадюки", "чудовища-язычники"... явно являются естественными обитателями этого природного мутагенного ареала. Так сказать его "обычная" и привычная фауна, - ответил их товарищ. - Да и "встречали" они нас, также, в местах своего непосредственного обитания и в своих "охотничьих угодьях". Но вот недавние "птички", здесь явно не живут и не охотятся, - продолжил он. - Они прилетели издалека. Атака этих "пернатых ящеров", была целенаправленна и отлично скоординирована. Похоже за нас наконец-то "взялась" охрана источника, - завершил свой монолог Сергей.
        Ребята и болотники, выслушав его, молчали. Все почувствовали, что наступил новый этап в их "походе" и жизни. Они непосредственно вступили в боевой контакт с врагом. Резкий порыв ветра, неожиданно пролетел по лагерю и бойцы явственно ощутили, что решительная схватка не на жизнь, а на смерть - началась.
        ГЛАВА 8.ЗАКОН ДЖУНГЛЕЙ.
        Над болотной равниной, в вышине, парила какая-то птица. Сергей опустил бинокль и повернулся к ребятам:
        - Похоже наблюдатель. К нам видимо уже приставили "поводок", будут теперь постоянно "вести", - заметил он.
        - Может это какой-то хищник охотиться? - выразил сомнение Горенков.
        - Вряд ли, тут все же не степь. Да и вообще - мы идём второй день и никакой наземной живности в этих местах не замечали. Впрочем, дальше будет видно, - ответил Сергей.
        Был пятый час пополудни. Экспедиция все дальше и дальше заходила в глубину земель мутантов.
        - Ронгар! Я чувствую недалеко присутствие "многих деревьев", - обратился к Сергею подошедший Головач.
        - Вскоре начнется лес? - попытался уточнить у него Сергей.
        - Я ощущаю воду и деревья. Если это и будет лес, то не очень привычный, - ответил болотник.
        Незадолго до заката, его слова подтвердились - на горизонте показалась темная полоса. Ребята рассмотрели в бинокль, находящийся среди воды, массив черных, покрытых бурым мхом деревьев. Саша вспомнил, "принятые" им ранее, похожие "болотные картинки" от их разведчика, локусного гуся Мартина.
        Заходить ночью в этот "водный лес", было не очень разумно. По-этому Сергей попросил Сашу и Головача, где-то здесь подыскать подходящее место для ночной стоянки. К неудовольствию Сергея, более-менее твердая возвышенность нашлась только на "опушке", практически всего в полутора десятках метрах от "неизвестного леса". За этим небольшим "пятачком" начиналась стоячая вода, а чуть дальше не очень густо, уже стояли "деревья". Они были высокие, покрытые мхом, их ветви и кроны зачастую были переплетены. Некоторые стволы были оплетены свисающими "лианами". Этот "смешанный" "южно-северный лес", производил гнетущее впечатление. Оттуда периодически доносились странные звуки, будоражащие запахи, мелькали какие-то тени и "огоньки"...
        Близкое соседство деревьев имело и свои плюсы. Впервые за несколько дней, путники смогли приготовить горячую пищу, согреться и обсушиться возле больших костров. Поскольку хвороста, плавника и сухостоя вокруг хватало.
        Однако, такая близость неизвестной и опасной "ночной чащобы", заставила Сергея, поделить время ночного дежурства между Сашей, Головачем и Блудичкой. К ним конечно, были "прикомандированы" и воины. Перестраховываясь таким образом, он надеялся с помощью своих "колдунов" и опытного следопыта, хоть немного поднять уровень защиты и безопасности лагеря. Однако это не помогло...
        Сергей проснулся от резкой боли в шее. Он судорожно рукой провел по "болевому месту" и его пальцы коснулись липкой субстанции. В следующий миг парень нащупал и схватил какого-то большого жука. Вскочив на ноги и включив фонарик, он увидел, что липкое вещество на пальцах - это его кровь. А в стиснутой щепоти извивается огромное и мерзкое красновато-бурое насекомое, с большими челюстями, и хоботком. На вид оно было похоже на гибрид гигантских муравья и сороконожки. Выругавшись и оглядевшись, он ужаснулся, увидев, что эти "муравьеды" заполонили всю стоянку.
        Сергей бросился к лежащим у костров соратникам. Вокруг них копошились сотни этих "термитов". "Походники" лежали недвижимо, они все были в кровавых пятнах и казалось спали мертвецким сном. Мерзкие твари присосавшись к ним, пили их кровь.
        Подскочив к ближайшему болотнику, парень заорал и нанес сильный удар ногой ему в бок, пытаясь разбудить того от "смертельного сна". Но нужного эффекта это не произвело. Поняв, что так ничего не добиться, он на миг растерялся. Взгляд его упал на догорающий костер. Выхватив оттуда тлеющую головню, Сергей прижал ее к обнажённому плечу воина. Паленая кожа зашипела и лагерь прорезал крик вопящего от боли, проснувшегося "лешака"...
        Мрачный лес поражал своим безмолвием. Если ночью он был полон звуков, запахов и движения, то днём казался вымершим. Везде царил сырой полумрак - солнечный свет почти не проникал сюда, сквозь густо переплетённые кроны деревьев. И лишь отряд людей и болотников, своим маршем, вносил диссонанс в эту "неестественную, сумрачную тишину". Бредя по колено в воде между деревьями, спотыкаясь о подводные корни и пни, экспедиция упрямо пробивалась на юг.
        Несмотря на слабость бойцов от недосыпания и потери крови, Сергей полагал, что они не могут себе позволить терять время на "восстановление сил". Кроме того, он считал, что лучше пройти этот "лес" днём, когда он "спокоен и не активен", чем быть застигнутым в нем ночью.
        "Пробудив" "зверским клеймением" чуть не уснувших вечным сном товарищей. Сергей с "походниками", оставшуюся часть ночи жгли цепь костров вокруг своей стоянки, лечились и поочередно, урывками спали. Фактически они спаслись чудом. Ни Славин, ни Головач не смогли предупредить нашествие "насекомых-вампиров". Эти твари, похоже своим укусом, впрыскивали жертве какое-то вещество, погружавшее ее в бессознательно-летаргическое состояние. А потом они спокойно высасывали и обгладывали свою "добычу". Было непонятно, почему на Сергея их "наркотик" не подействовал. Возможно, дело тут было в его редкой, четвертой группе крови. А может быть, это случилось просто потому, что он накануне вечером, поминая смерть одного своего близкого человека, выпил стопку спирта. И попавший в кровь алкоголь, нейтрализовал "наркотик" "муравьев-вампиров". Так или иначе, но им опять повезло.
        В полдень, "походники" расположились на отдых в развилках ствола гигантского дерева. Оно было таким огромным как африканский баобаб. Немного взобравшись на него, путники нашли внутри большую, сухую внутреннюю "площадку". Правда обедать пришлось всухомятку. Уставшие воины сняли мокрую обувь и прислонившись к деревянным "стенкам", с наслаждением отдыхали. Пара бойцов поднявшись повыше, несла дозорную службу.
        - Почему днём тут так тихо и не видно никакой "жизни"? - спросил Саша.
        - А твой "посох" ничего не фиксирует? - поинтересовался Дима.
        - Полная тишина. Но как такое может быть, ведь ночью мы слышали массу звуков и "движухи" из леса?
        - Здесь много "живых существ", но сейчас они "спят" в своих дуплах, норах и гнездах. Я чувствую их дыхание и биение их сердец, - сказал вдруг Головач.
        - Даже в обычной природе, основная активность хищников и зверей, приходится на ночное время суток. Ну а здесь, по каким-то причинам, эта закономерность проявляется ещё сильнее, - размышляя вслух, произнес Сергей. - Впрочем, не стоит расслабляться, - добавил он.
        Как будто подтверждая его слова, сверху раздался крик дозорного.
        - На помощь! Быстрее!
        "Походники" рванулись на зов. Взлетев наверх, они увидели, как одного из дозорных обвил огромный питон. Прижав его к толстой ветке, он душил болотника, сжимая несчастного в своих стальных объятиях. Пришедший его сменить напарник, лишь по счастливой случайности, "застал" эту "картину". Позвав на помощь товарищей, он кинулся рубить своим кинжалом гадину. Совместными усилиями тварь прикончили. Пострадавший воин тяжело дыша, долго лежал недвижимо. Лишь получив глоток "живой воды", он понемногу пришел в себя. Ему повезло, что питон не успел сломать ему шею, ребра, задушить и уволочь к себе в дупло.
        После этого происшествия, все поняли, что и днём тут небезопасно. А караульные должны были отныне, постоянно находиться на виду друг у друга.
        - Чем "спокойнее" тут днём, тем наверняка будет намного "веселее" ночью, - сказал Сергей. - Мы должны любой ценой пересечь этот лес сегодня.
        Участники похода молча с ним согласились. Через час, отряд вновь выступил в путь.
        День неуклонно катился к вечеру. И без того, в сумрачном лесу, становилось все темнее. Саша глянул на запястье - его хронометр показывал около семи вечера. Где-то через час, солнце должно было скрыться окончательно. Уставшие, ослабленные и вымотанные "походники" спешили. Они прилагали все силы, что бы вырваться из леса до заката. По ощущениям Головача, через полчаса пути, должно начаться каменное плоскогорье.
        Однако все чувствовали, что лес начинает "просыпаться". Это несло реальную угрозу и вызывало тревогу, невольно заставляя бойцов, ещё более увеличивать темп движения.
        Вдруг, шедший предпоследним Головач, оступился и упал в воду. Вставая, он схватился за свисавшую с дерева "лиану". И тут сверху на него, неожиданно и бесшумно, опустилась большая, беловатая паутина-сеть. Болотник закричав, моментально запутался и "залип" в ней. Сверху к своей добыче уже скользил на своей нити гигантский паук. Диаметром около метра в туловище, он быстро перебирал своими лапами, приближаясь жертве.
        - Луки к бою! Стреляйте! - крикнул Сергей.
        "Водники" двумя стрелами пришпилили паука к стволу дерева.
        - Быстрее освободите его, - коротко бросил он "лешакам".
        Болотники кинулись к спеленатому Головачу и кинжалами начали резать паутину, вытягивая товарища. Но паучья колония уже была разбужена. Ветки и лианы зашевелились. На стволах деревьев замелькали тени. Едва отряд снова начал марш, сверху на него полетели сети. Сергей закричал:
        - Блудичка! Смотришь вверх и направляешь наше движение.
        - Ходу, ходу! Не отставать, держаться вместе - громко командовал парень.
        "Походники" почти бежали, если можно назвать бегом, судорожное перемещение по колено в воде. Шишок поглядывая наверх своим опытным глазом и замечая летящую сеть, предупреждающее кричал:
        - Рывок влево! Берем правее!
        Но пауки не хотели упускать свою добычу. По веткам и лианам, обгоняя более медленных противников, они спускаясь по стволам, начали кидать сверху, испуская из своих тел - летящие нити. Такая крепкая, клейкая нить попадая на жертву, моментально прилипала к ней, жёстко тормозя и блокируя ее движение.
        - Кинжалы в руки! Если что - рубите нити! Не останавливаться! - крикнул Сергей.
        Этот бег на перегонки со смертью, закончился внезапно. Впереди замелькали просветы и отряд неожиданно вырвался из леса на каменное плоскогорье.
        Солнце садилось, утопая за небольшой скальной грядой. Люди и болотники тяжело переводили дыхание. На этот раз они обманули смерть. Пока они выжили. Осталось ещё только победить.
        Шорох осыпающегося под ногами песка, мерно отдавался в ушах Славина. Четвертый час, отряд шел по бескрайней пустыне. Холмы песчаных барханов, казались бесконечными. Яркий свет звёзд, луны и завывание ветра, придавали оригинальности и красочности этой природной картине, подчеркивая царившее здесь повсюду безмолвие. Однако окружающий пейзаж не казался умиротворённым, не нес чувства покоя и безопасности. Наоборот - он внушал ужас, будил тревогу и страхи у людей, и болотников. Возможно это было вызвано тем, что вокруг, со всех сторон, лежали сплошные массы, именно черных песков. Мрачно-угрожающий цвет давил на психику. Саша огляделся - "поход" вытянулся небольшой колонной. Позади Славина шел Блудичка, за ним, держа дистанцию в шесть-семь метров, двигался основной отряд. Воины неуклонно шли вперёд, на юг, упрямо стремясь к своей цели, преодолевая очередной бархан. Бывший студент, глядя на уставших товарищей, невольно вспомнил события предыдущего вечера...
        Вырвавшись из леса на каменное плато, "походники" уже в сумерках, разбили лагерь, в укрытии небольших скал. Огни костров тут были практически не видны. Сергей настаивал на максимальной скрытности. Он надеялся, что "следаки" мутантов их потеряли в лесу. И совсем не хотел "засветить" экспедицию, что бы их вновь "засекли" и взяли "под колпак".
        И люди, и болотники еле держались на ногах от усталости. Тем не менее украинец, послал Блудичку с одним из "водников", осмотреть местность за каменной грядой. Те вскоре вернулись, с сообщением, что дальше простирается бесконечная "черная", песчаная пустыня.
        На импровизированном совете, во время ужина, участники похода решали как идти дальше.
        - Какое расстояние сейчас, отделяет нас от нашей цели? - спросил Сергей Сашу.
        Тот глянув на свой телефон, ответил:
        - По прямой получается, около восемнадцати километров. Сергей кивнув, обратился к Головачу:
        - Какова протяженность пустыни на нашем направлении и что находиться за ней?
        Тот прикрыв глаза, сосредоточился, а потом сказал:
        - Половина дневного перехода. За пустыней я вижу гору.
        - Половина дневного перехода - это приблизительно будет километров 15, в переводе на наше исчисление, - вслух рассуждал предводитель похода. - Предлагаю пересечь эти пески сегодняшней ночью. Это увеличит шансы на скрытность нашего броска и естественно, таким образом, уменьшаются возможности организации против нас скоординированной атаки мутантов. Да и переходить это песчаное пекло ночью, будет гораздо легче, - добавил он.
        - Но все смертельно устали, засыпают на ходу. В таком состоянии идти - это гарантированно нарваться на неприятности. Да и обороняться эффективно не получится, - резонно возразил Саша.
        - Мы выступим не раньше двенадцати ночи. До этого срока, бойцы смогут немного отдохнуть и поспать. В конце концов, здесь собрались подготовленные воины, а не кисейные барышни. Терять сутки нам никак нельзя. Можем опоздать. Да и тогда нас обязательно засекут и "перехватят". А идти через пустыню днем - это однозначно обрекать себя на муки солнечного пекла и атаку мутантов.
        Участники похода, молча обдумывали слова своего Ронгара. В итоге, его план был принят. Люди и болотники, стали располагаться на кратковременный отдых...
        Саша очнулся от воспоминаний и бросил взгляд на посох - пока он был нейтрален. Впрочем молодой корректор понимал, что полностью на артефакт полагаться нельзя - это уже не раз подтвердилось в этом походе. Он сделал очередной шаг и вдруг, неожиданно, песок ушел из под его ног, и парень стал "тонуть". Славин проваливался все глубже и глубже. Саша попытался вырваться - но это только ускорило его погружение. Рядом с ним в такую же ловушку угодил и шишок. Они оба громко закричали, предупреждая друзей об опасности и зовя на помощь.
        Сергей, увидев критическое положение, в которое попали его проводники, скомандовал:
        - Всем стоять на месте. Это зыбучие пески, - и обращаясь к потерпевшим крикнул:
        - Не дергайтесь и расставьте пошире руки, - потом обернувшись, сказал ловким "водникам":
        - Осторожно подберитесь к ним, не доходя нескольких шагов, бросьте им веревки и вытягивайте.
        Осмотрительно щупая копьями песок перед собой, болотники двигаясь друг за другом на расстоянии пары метров, аккуратно подобрались к попавшим в беду, товарищам и бросили им верёвочные петли. Тем временем, Сашу и его напарника, затянуло в песок уже по плечи. Тем не менее, они поймали брошенные им "концы" и продев их под мышки, стали перебирая верёвку, подтягиваться руками, помогая тянущим их соратникам. Вскоре проводники были вытащены из проклятого зыбуна.
        Немного времени спустя, обойдя стороной опасное место, дружина вновь продолжила путь.
        Через пару часов, на рассвете, экспедиция вышла к предгорьям. Пустыня осталась позади. Перед "походниками" высилась не слишком большая гора. Найдя укромное, заросшее густым кустарником ущелье, отряд там и остановился, что-бы хоть немного отдохнуть и осмотреться.
        Лазурное небо блестело нестерпимой бирюзовой синевой. Ярко светящееся солнце, поднималось все выше. Воздух вокруг был насыщен морем запахов. Цветущие предгорья источали непередаваемо пеструю гамму разнообразных красок и ароматов. Отовсюду доносилась масса различных звуков: птичье многоголосье, стрекот и жужжание насекомых, тихие шаги животных.
        Лишь в тени скрытого ущелья царила тишина. Замаскированный лагерь "походников", казалось весь спал. Однако присмотревшись, можно было заметить наверху ущелья бодрствующего наблюдателя. Да и внизу, у входа в небольшую пещеру, негромко разговаривали двое.
        - После полудня будем выдвигаться, - произнес Сергей. - Ночью штурмовать гнездо мутантов опрометчиво. У них тут и так все преимущества.
        - Но днем нас могут быстро обнаружить и тогда мы рискуем еще на подступах, сразу навлечь на себя атаку мутантов, - сказал Дима.
        - В темноте нарваться на врагов, скрытые ловушки и "сигнализацию" шансов ещё больше. В сумерках мы вообще, будем более "слепы". К тому же ночью, охрана наверняка здесь усиливается. Да и ждать нам больше нельзя, можем кругом опоздать, - ответил Сергей.
        После общей "побудки" и короткого обеда "всухомятку", предводитель похода озвучил общий план предстоящих действий. Серьезных возражений не последовало. Однако потом, обращаясь к Саше и Головачу, Сергей сказал:
        - Пришло время, использовать ваши возможности на полную катушку. Сейчас каждый из вас, попробует просканировать окружающую обстановку, определить оптимальный маршрут, найти врагов и вообще, выдать максимум возможной информации, по всем, необходимым нам "раскладам".
        Славин и Головач на время "ушли в себя". Спустя некоторое время, они сообщили все, что смогли "узнать". Исходя из их "совместного инфо-штурма", на данный момент, вырисовывалась следующая картина.
        К локусу, на гору, с трёх направлений, как раз прорывалось три группы наемников. Отряд "походников", по удачному стечению обстоятельств, оказался с четвертой, "северной" стороны горы. Основные силы монстров и мутантов, охрана источника сейчас бросила против этих "засвеченных" врагов, пытаясь их остановить и уничтожить.
        Расстояние до локуса, составляло около трех километров в гору. Некоторые "ловушки" Саша и Головач "засекли", но ручаться, что они определили все - конечно не могли.
        К сожалению, "просветить" непосредственно систему защиты локуса, корректору и болотному колдуну-экстрасенсу, также не удалось. То ли расстояние пока не позволяло это сделать, то ли что-то блокировало их попытки. Тем не менее и эта добытая информация, была весьма важна. К тому же Саша и Головач, исходя из полученных данных, смогли "проложить" оптимальный маршрут к источнику.
        Далее, Сергей предложил, пока отряд не обнаружит противник, продвигаться максимально скрытно. А если экспедицию "засекут" - выходить на "финишный рывок", не оставляя врагу времени, на передислокацию своих сил и организацию серьезного отпора.
        Наконец, в час пополудни, походный отряд, соблюдая маскировку и осторожность, выступил из ущелья, для решающего броска к своей цели.
        Сидящая на ветвях сосны белка, подняла голову и насторожено прислушалась - снизу, от подножия горы, доносились едва слышные мерные звуки шагов. Что-то учуяв - она быстро юркнула в свое дупло. Вскоре, между скал, кустов и деревьев, показалась, с оглядкой идущая в гору, группа воинов. Уже второй час, отряд "походников", со всеми предосторожностями, обходя ловушки, опасные и подозрительные места, шел к вершине.
        Саша оглянулся - бойцы выглядели собранными и сосредоточенными, все держали оружие наготове, на их лицах, застыло решительное выражение. Пока экспедиции, удавалось оставаться незамеченной врагом.
        Из пологого подъёма, путь постепенно переходил в обычное, горизонтальное движение. Впереди замелькали просветы - отряд явно выбирался на открытое плато.
        Остановив бойцов, Сергей жестом послал Блудичку осмотреться. Десять минут спустя, разведчик вернулся.
        - Мы на вершине, у гнезда мутантов, Ронгар. Но отсюда в него не проникнуть, - сообщил он. - Локус находится на скале, отделенной от нас широкой пропастью, - грустно добавил следопыт.
        Тихо крадучись, "походники" подошли к открытому каменному выступу и затаились на "опушке". Осмотр твердыни врага, принес неутешительные результаты. С северной стороны, возможность добраться до источника, не то что быстро и незаметно, а и вообще, как-то туда попасть - казалась просто нереальным делом.
        Мощные башни и стены, окружавшие центральную цитадель донжона, стояли на неприступной скале, отделенной от остальной горы глубокой бездной. Предпринимать сейчас усилия для постройки веревочного моста или преодоления стен - представлялось абсолютно бредовой затеей. Они не имели соответствующего снаряжения и неизбежно потеряли бы массу времени, а враг, обязательно заметил бы отряд, и легко пресек бы эти попытки, и уничтожил "альпинистов". Задействование для этого возможностей "корректора Славина", гарантированно опустошило бы все их магорезервы, причем, без малейшей надежды на успех.
        Сергей задумался - основной план действий терпел неудачу. Приходилось переходить к запасному варианту.
        - Обходим эту скалу с востока, там похоже есть возможность пройти. Будем искать подходы к крепости. По любому, тут должны быть мосты или перешейки, соединяющие замок с внешним миром, - наконец сказал он.
        - Но с других сторон, видимо идут бои - оттуда прорываются группы наемников наших соперников и там полно мутантов, - проговорил Горенков.
        - Наверняка так и есть. Но во-первых: у нас нет выбора. А во-вторых - попробуем обернуть эту ситуацию к своей выгоде, - ответил Сергей.
        - Как? Что ты имеешь ввиду? - спросил Саша.
        - Используем тот фактор, что нас пока не обнаружили. Наши же конкуренты, послужат для нас "тараном" и "пушечным мясом". Они невольно проложат нам путь. Если они пробьются - мы ворвемся у них "на плечах" и быстро там с ними покончим. В случае их неудачи и гибели от рук мутантов - победители все равно будут ослаблены, и у нас есть все шансы их одолеть. Да и к тому же, возможно, большую часть из них, сразу отзовут, для помощи на других участках обороны. Тогда нам справиться с оставшимися мутантами, будет ещё легче, - завершил излагать свой запасной план украинец.
        Выслушав командира все молчали.
        - Это слишком цинично и подло, - наконец сказал Саша.
        - Война на выживание - не рыцарский турнир. Считай, что это военная хитрость, - возразил ему предводитель похода.
        - Дельно и толково придумано, такой план может обеспечить победу, - высказался Головач от лица болотников.
        Славин посмотрел на Горенкова.
        - Разве у нас есть выход? - отведя взгляд, спросил Дима.
        На этом обсуждение было завершено и быстро собравшись, отряд продолжил движение.
        Через четверть часа хода, стали слышны выстрелы очередей и даже взрывы. Скрытно подойдя поближе, бойцы увидели вспышки молний. Открывшаяся перед ними картина, поражала кровавым видом.
        На каменном перешейке, у ворот одной из башен, шел бой. Вокруг валялись мертвые четырехрукие, ядовито красного цвета, могучие, горилоподобные мутанты и настоящие, огромные зелёные орки. Горели перевернутые и развороченные гигантские танки-черепахи. Повсюду были раскиданы оторванные куски мяса, части тел, текла кровь...
        - Подождем немного. Пускай противники как следует перебьют и ослабят друг друга, - сказал Сергей.
        Через десять минут, аккуратно выглянув из-камней, они увидели, что ворота башни были уже вынесены, по-видимому, ударом корректора или взрывом гранаты. В помещениях, раздавались звуки выстрелов, вой и крики.
        Сергей подал знак и воины, парами прикрывая друг друга, короткими перебежками, стали преодолевать перешеек. Когда "походники" достигли сломанных ворот надвратной башни, бой внутри, казалось, уже закончился и наступила тишина.
        Осторожно ступая между обломками, держа оружие наготове, люди и болотники, осмотрительно продвигались вперёд.
        Пробираясь внутри башни и обходя мертвых тварей, "штурмовики" вошли в большой зал. На его полу, в лужах крови, лежали убитые мутанты. Вдруг, ребята услышали человеческий стон и слова русской речи:
        - Пить, воды...
        Бросившись в угол комнаты, откуда послышался этот зов, они увидели израненного человека. У него был разорван живот с вывалившимися внутренностями, на месте правого глаза зияла кровавая дыра, скальп головы был сорван, из обрубка оторванной левой ноги, толчками била кровь. Он умирал и ничем помочь ему было невозможно. Ни жалких, прихваченных с собой медикаментов, ни сил "живой воды", ни корректорских возможностей Славина на это бы не хватило.
        - Кто вы? - спросил Саша.
        Умирающий открыл уцелевший глаз и казалось, пришел в сознание, зашептал:
        - Саша? Вы значит тоже здесь. Пришли на верную смерть...
        Лишь услышав знакомый голос, Славин и Горенков, узнали этого человека. Перед ними лежал истекая кровью, "дядя Вася", или хорошо им знакомый "союзник", глава клана "речников" хозяина Сомара, Василий Чернов.
        - Василий Игнатьевич! - с болью в голосе, горько произнес Саша, - Как же так?!
        Сомаровец, кажется опять впал в бессознательное состояние и в забытье, в беспамятстве, проглатывая слова, забормотал:
        - Отправилось в этот рейд семеро.., в стычке с проклятыми орноситами потеряли троих... давить гадов... Пробивались через земли мутантов... Погибли Николай и Паша... Мерзкие твари... сожрали... Еле отбились... Иван потратил почти все свои силы, боеприпасов осталось в обрез... А здесь... отчаянный штурм, возвратиться нельзя... Ваню разорвали мутанты... Мне тоже конец... Не получилось... все было зря, напрасно...
        Вытащив фляжку с "живой водой", Славин влил в пересохшие губы мужчины немного воды. Хотя при ранах живота, делать этого было категорически нельзя, но спасти "речника" было нереально. Вода была последним облегчением для умирающего. Отпив живительной влаги, сомаровец будто пришел в себя, глаз его вновь открылся, взгляд обрел осмысленное выражение.
        - Саша, если тебе удастся выжить... во внутреннем кармане у меня медальон. Возьми. Там адрес, имя и номер счёта, все данные... и завещание, - заплетающимся, стихающим голосом говорил Чернов. - Наемникам не стоит заводить семьи, привязываться к кому-нибудь, любить... Но у меня там, в России "двух столиц", осталась моя Любаша и дочурка Дашутка. У Сомара новый клан, там все мне чужие, друзья погибли. Прошу, помоги моим... Объясни все что можно... Там все написано, на флешке... Только корректировать их не надо... И уходи из Системы, пока не поздно...
        Он тяжело вздохнул, вытянулся и умер.
        В горле у Саши перехватило, сердце сжалось от боли, по его лицу непроизвольно катились слезы. Парень закрыл глаз умершего, потом достал из его кармана медальон. Открыв его, он увидел внутри маленькую флешку и фото красивой молодой женщины с очаровательной пятилетней малышкой. Дима сжав зубы, опустив голову, молча стоял рядом.
        Сергей положив руку на плечо Славину, произнес:
        - Война, это всегда потери. Он знал на что шел, выбирая судьбу наемника, - и обращаясь к Саше, добавил:
        - Соберись. Дело ещё не закончено. Что бы мы могли вернуться к своим родным и помочь его близким, нам еще нужно победить.
        Но эти "правильные и логичные" слова Сергея, вызвали у Саши совсем обратную, от ожидаемой, реакцию. Просто "взорвали" парня. Вся накопившаяся боль, усталость, отчаяние, нервное напряжение, обиды...все выплеснулось наружу бурными эмоциями. У него "сорвало крышу" и Славин, схватив в ярости "за грудки" украинца, глядя в глаза, с ненавистью заорал ему в лицо:
        - Он умер из-за тебя! Это из-за твоего приказа, мы ожидали, пока они перебьют друг друга! Если бы мы сразу помогли "штурмующим", "речники" бы не погибли! Сволочь! Гад! Подлец! Мразь! - выкрикивал оскорбления, взбешённый парень.
        Сильные руки воинов оторвали "корректора" от своего Ронгара. Болотники не понимали русского языка, однако четко пресекли, возможное нападение на предводителя.
        - Успокойся Саня. Откуда Сергей мог знать, что здесь атакуют "сомаровцы"? - пытался утихомирить Славина Дима.
        - А если бы и знал, думаешь, он бы изменил план? Для него, Василий Игнатьевич, чужой и незнакомый человек. "Расходный материал", эффективное средство для достижения победы! - в исступлении не унимался Саша.
        Сергей смотрел на психоз разбушевавшегося Славина, с ледяным спокойствием. Увидев, что тот вроде как "успокаивается", "излив душу", твердо ответил:
        - Это ты верно сказал про "расходный материал", имеешь право. Только вот я делаю всё, что-бы и ты, и Дима, и эти болотники - все целыми и невредимыми, вернулись домой, к своим родным, и не стали этим самым "расходным материалом" хозяев. Да ещё и стараюсь, что бы мы все вернулись с победой. Потому что только победа, гарантирует выживание и болотного народа, и мира Верлесы, а значит и нас с тобой, - продолжал он, все более распаляясь. - А твой "гнилой и лицемерный", "частный гуманизм", привел бы к тому, что мы все бы уже передохли на полдороге. И всем нашим соклановцам и болотному народу, вскоре также настал бы кирдык. Зато с моралью, все было бы в порядке! И если бы ты случайно уцелел, то потом бы сам удавился - потому что не смог бы смотреть в глаза, вдовам и родным, потерявшим своих близких. Что сказал бы Оле? Или родителям Димы? Сопляк! Они получается для тебя "расходный материал", в угоду твоей морали, сантиментам и "гуманизму"? Думаешь мне легко и просто посылать их на смерть, - кивнул он на болотников. - Полагаешь мне это не больно. Меня потом не мучит совесть? Но я взял на себя эту
ответственность и эту боль. Неужели лучше было бы умыть руки? - он говорил на понятном всем "болотном языке" и завершив свою речь, устало умолк.
        Все молчали. И тут неожиданно, мощный взрыв потряс цитадель. Война на уничтожение продолжалась...
        ГЛАВА 9.ПОСЛЕДНИЙ ШТУРМ.
        - Как долго мы ещё тут будем торчать? Когда пойдем на приступ? - нетерпеливо спросил Дима, отрывая взгляд от площадки, находящейся перед входом в главную цитадель.
        "Озерники" и болотники, уже больше получаса вели наблюдение за пятнадцатиметровым донжоном, из своей захваченной башни. Здесь, в восточной части крепости, было относительно спокойно. На северных стенах и бастионах замка, также царила тишина. А вот со стороны южных и западных укреплений фортеции, были слышны звуки выстрелов и взрывов, виднелись вспышки молний и зарево пожаров. Там явно шли жестокие бои.
        Славин на вопрос своего друга никак не отреагировал. Он пребывал в мрачном расположении духа. Его главным желанием стало, побыстрей довести дело до конца и поскорее со всем этим покончить.
        Воины-болотники, молча смотрели на Ронгара. Головач и Блудичка, не обращая внимания на слова Горенкова, продолжали сосредоточено разглядывать главную твердыню врага. Сергей наконец опустил бинокль, глянул на товарища и сказал:
        - Ты так жаждешь "поработать" на наших соперников? Если мы сейчас пойдем на штурм, то ценой своих жизней, своими телами, сами проложим путь нашим конкурентам. И наверняка проиграем и погибнем, либо от рук мутантов, либо от чужих наемников, - немного помолчав, он продолжил. - Кроме того, мы так и не смогли выявить узлы защиты донжона, сколько там бойцов, чем они располагают, какие их возможности... - наши "колдуны" здесь оказались бессильны, - он кивнул на Головача и Славина. - А идти "вслепую", в атаку на подготовленного противника, не зная его системы обороны - глупо вдвойне, - говорил предводитель. - Так что сейчас на приступ мы пойдем лишь только в одном случае - если нас внезапно тут обнаружат.
        - И что будем делать дальше? - опять вопросил Горенков.
        - Ждать, - коротко ответил украинец.
        - Чего? С моря погоды? Или пока нас тут "прищучат"?
        Сергей вздохнул и сказал:
        - Сейчас наше главное преимущество в том, что нас ещё не "засекли". О нас не знают. Мы можем вступить в "игру" внезапно, когда нам станет выгодно. Сейчас наши противники взаимно уничтожают и "сокращают" друг друга. Мы подождем, пока какой-нибудь из отрядов наемников прорвется сюда, к донжону. Они пойдут на штурм цитадели и защитники, обороняясь, "засветят" все свои точки сопротивления. Наши конкуренты, пробивая оборону и истребляя мутантов, и их тварей, невольно проложат нам путь. Мы пойдем сразу вслед за ними, а потом добьем там всех оставшихся врагов, - закончил объяснения парень.
        - Впрочем, если мы пока не можем ничего узнать про центральный форпост неприятеля, это не значит, что невозможно собрать информацию о наших конкурентах, - продолжил Сергей. - Эти сведения, кстати, могут оказаться весьма важными, - и обращаясь к озерному "корректору" и болотному "магу", он произнес:
        - Попробуйте-ка просканировать инфу о том, что там сейчас происходит, - кивнул Ронгар на пылающие башни внешнего кольца крепостных стен.
        Головач и Славин сосредоточились и спустя несколько минут рассказали о том, что удалось выяснить.
        Бой на закатном бастионе уже закончился, малочисленная тройка прорвавшихся наемников западного хозяина, была уничтожена. Однако и защитники понесли тяжёлые потери. На данный момент, уцелевшие там мутанты со своими тварями, перебрасывались на полуденное направление.
        На юге, ситуация выглядела гораздо "интересней". Семеро атаковавших оттуда наемников, удачно захватили башню, уничтожили ее защитников и сейчас успешно, поочередно и "по частям", "перемалывали" подходящие туда на помощь, новые подкрепления мутантов. Они правда, тоже потеряли двух своих бойцов, однако оставшаяся пятерка, с минуты на минуту, должна была прорваться к центральному донжону локуса.
        Действительно, внимательно наблюдавшие за цитаделью "походники", вскоре увидели, как ко входу в центральную башню, перебежками приблизилось несколько вооруженных автоматами людей в камуфляже. Из крепости, им навстречу, выскочили размахивая секирами, дубинами и мечами, три огромных мускулистых зелёных орка и пара гигантских, красной масти, четырехруких, гориллообразных мутанта. Однако наемники не стали доводить столкновение до ближнего боя - не давая врагам приблизится на короткую дистанцию, они открыли по ним ураганный огонь из своего автоматического оружия. Даже столь могучие и живучие бойцы, как мутанты и орки, не смогли выдержать такого количества свинца, и нашпигованные пулями, не добежав до своих противников, пали скошенные их безжалостным огнем. Но в тот момент, когда наемники приостановились, что бы "расстрелять" защитников - из бойниц башни, на атакующих посыпались камни, полетели стрелы, ударила молния. "Южане" сразу же отошли и укрылись за близлежащими развалинами, но один из них, так и остался лежать недвижимо на площадке перед воротами, пораженный молнией.
        Но отступать нападающие не собирались. Трое из них следили за бойницами цитадели, готовые любой момент открыть огонь на подавление. А четвертый, чернобородый, крупный мужчина, сконцентрировался и вынес окованные двери донжона, пылающим фаерболом. Путь наверх был открыт.
        Не теряя времени и умело прикрывая огнем друг друга, штурмовики рванулись вперёд. Подбежав к оплавленному входу и находясь в "мертвой зоне", один из нападавших, забросил внутрь гранату и тотчас укрылся за углом. Прозвучал взрыв, из башни послышались вой и стоны. Поливая все перед собой огнем, "черные" наемники ворвались в глубь твердыни...
        Сборный отряд людей и болотников, осторожно и скрытно, не спеша обходя разрушения и мертвых бойцов, продвигался внутри цитадели.
        Выждав десять минут после того, как в башню пробились "южане", вслед за ними, осмотрительно выдвинулись и союзники. В середине крепости царил хаос, пахло порохом, гарью, кровью, вывороченными внутренностями и дерьмом. На верхних этажах донжона слышались звуки выстрелов, крушений, взрывы гранат, звон металла, вой, крики и мат.
        К удивлению ребят, не смотря на внешнюю архитектурную схожесть башни со средневековыми образцами - ее внутренняя структура, вовсе ничем не походила на классический донжон. Она абсолютно не была приспособлена для эффективной обороны. Никаких узких спиральных винтовых лестниц или тесных проходов, так облегчающих защиту и отражение нападений. Ничего подобного! Наоборот - тут были обширные залы, с высокими потолками и большими дверями, широкие парадные лестницы с просторными коридорами - все это очень напоминало неоклассицизм 18-19 веков. Когда дворцы и замки, давно и полностью утратили, какие-либо оборонительно-защитные функции. Видимо, возводя это центральное сооружение, его строители, не могли себе даже представить, что зданию когда-нибудь может угрожать что-либо серьезное. И враг может прорваться во внутрь.
        Несмотря значительную высоту башни, она имела всего четыре больших этажа. Воины, держа оружие наготове, со всеми предосторожностями, поднимались наверх. Впереди продвигались "водники", за ними следовали Дима с Сергеем, потом шла тройка "лешаков " и лишь затем ступали Славин, Головач и Блудичка. Такой порядок движения предложил Сергей. Наиболее "чуткие" и ловкие "водники, со стрелами на тетивах луков, составляли авангард. Их прикрывали огневой мощью Сергей с Горенковым. Более сильные, но не такие поворотливые "лешаки", были ударным резервом. А наиболее "ценные" и в то же время слабо вооруженные участники похода, находились в арьергарде. Хотя, конечно Саша, по своему огнестрельному и "корректорскому" потенциалу, никак не мог считаться "слабо вооруженным", однако он числился самым "незаменимым кадром" экспедиции. И не только из-за своих боевых и "лечебных" возможностей. А главное потому, что именно только глава клана, боярин и корректор Славин, мог взять под контроль источник, "подключить" локус к Системе и "застолбить" его за Верлесой. Гибель Саши, перечеркивала все усилия похода.
        Прислушиваясь к звукам боя и тихо поднимаясь по залитым кровью, усеянных обломкам и трупами лестницам, воины вскоре поняли, что сражение уже идет на последнем, четвертом этаже замка. Аккуратно подобравшись к выбитым дверям коридора, ведущего в центральное помещение, откуда звучали выстрелы и доносился звон оружия, Сергей заглянул в комнату. В большом зале кипела яростная схватка.
        Прячась за колонами, наемники вели автоматный огонь по рвущимся к ним в ближний бой, размахивающих холодным оружием, выкрикивающих боевые кличи, гориллам и оркам. Другая часть мутантов, укрывшись за колоннами на своей стороне помещения, метала в наемников стрелы и камни. Однако этот обстрел был не эффективен - метательные снаряды, кавказцев почти не задевали. Сергей внимательней присмотрелся к диспозиции, окинув зал пристальным взглядом. "Южан" осталось всего трое, видимо они потеряли ещё одного своего товарища, где-то на нижних этажах крепости, пока прорывались наверх цитадели. Гранат и ударов фаерболами, нападающие не использовали, хотя помещение было очень большое и укрыться от осколков, и огня, было вполне возможно. Похоже у атакующих закончились гранаты, а у их корректора иссяк запас энергии-лкр. Целью "штурмовиков", был дальний конец зала, в котором виднелось, что-то типа алькова. Там находился инкрустированный золотом и серебром, сияющий рубиновый алтарь, прилегающий к блестевшему матово-черным светом столбу, состоящему из чистого, целого опала.
        Перед этим "альковом", за хрустальным столом, скрываясь за гранитной каменной стелой, сидели три мутанта, очень похожих на того типа, которого Сергей застрелил на болотах.
        Тем временем наемники, "покрошили" из автоматов, очередную партию, направленных против них, горилл и орков. Расправившись, с контратаковавшим их неприятелем, "южане" явно собирались окончательно снести последних защитников и нанести решительный удар по мутантам-хранителям, захватив источник. Но в этот момент, магистры локуса, почувствовав, что положение висит на волоске, опередили наемников. Двое из них, запустили во врагов молнии. Одна из них развалив колону, только обожгла, прятавшегося за ней автоматчика. Зато вторая, вместе с колонной, срезала голову его товарищу. Казалось чаша весов в этом сражении, выравниваясь, качнулась на сторону защитников. Сергей уже рассчитывал, дождаться почти полного взаимного истребления противников. Но никакие планы, никогда полностью не срабатывают и ситуация едва не стала для союзников критической...
        Ход битвы кардинально изменился, когда на притаившийся отряд союзников, напоролись пятеро мутантов, вышедших из боковой комнаты. По приказу хранителей, они пытались зайти в тыл, к ведущим бой "южанам" и столкнулись, с ожидавшими у дверей в зал окончательной развязки, "походниками". Хотя противники увидели друг друга практически одновременно, однако мутанты были вооружены лишь оружием ближнего боя, по-этому люди и болотники получили преимущество. "Водники", выстрелами из подготовленных к бою луков, сразу же завалили одного из орков, поразив его стрелами в горло и сердце. Двух его товарищей, пронзили меткими бросками своих мощных копий и чекана, трое "лешаков" и Блудичка - попав в живот и грудь одному из них, и пронзив горло, и развалив череп второму. Оставшихся двух гориллообразных мутантов, очередями из своих автоматов, убили Славин и Горенков. Тем не менее теперь, отряд союзников был обнаружен.
        Сергей жестом, придержал своих воинов, готовых ринуться в бойню и скомандовал:
        - "Лешакам" и "водникам" держать коридор в боковую комнату, Саша, Блудичка и Головач прикрывают тыл, мы с Димой контролируем вход в зал.
        Тем временем, дальнейшие события сражения, развивались стремительно. Появление "на сцене" "новой силы", ослабило перестрелку между мутантами и "южанами", заставив их отказаться от рискованных, и решительных действий. Однако, если позиция хранителей локуса была достаточно устойчивой и надежной, то кавказцы оказались зажатыми врагами с двух сторон. Они попали под перекрестный огонь мутантов и "походников".
        Не желая тратить в пустую патроны и лишний раз "подставляться", Сергей крикнул Горенкову:
        - По моей команде, забрасываем в зал гранаты!
        Через минуту, в помещение, в сторону наемников, полетела пара снарядов. Оглушительно грохнули взрывы.
        - Стреляй! - закричал Сергей Диме, "поливая" автоматной очередью позиции "южан". И Горенков к нему присоединился, поддержав огнем из своего АК.
        Вскоре ребята прекратили стрельбу. Осторожно выглянув в зал, когда дым и пыль немного рассеялись, они увидели, что один из их конкурентов убит, а другой раненый, умирал, лёжа за колонной.
        Однако, пока ребята занимались нейтрализацией соперников, расчищая себе путь к источнику, хранители тоже нанесли удар. Сознавая, что новые противники, лишь временно "связаны" боем с "южанами" и быстро "уберут" это "препятствие". Магистры поняли, что нельзя терять времени - иначе они, непременно останутся один на один со "свежими", полными сил врагами. По-этому, главари мутантов не мешкая, прямо сейчас, спешно бросили последние силы своих защитников, против нового недруга - проведя на него атаки с боковой комнаты и тыла.
        Болотникам и Славину, пришлось снова вступить в бой. Большинство орков и "горилл" напало со стороны боковой комнаты. "Лешаки" и "водники" схватились с ними в яростной рукопашной схватке. На площадке перед лестницей закипела натуральная "мясорубка" - звенели мечи, воздух со свистом рассекали секиры, гулко сталкивались дубины, раздавались громкие кличи и исступленные вопли бойцов.
        На Сашу, Головача и Блудичку напало трое мутантов. И если Славин, очередью из автомата, завалил своего огромного противника, то болотникам приходилось туго. Неприспособленные к рукопашному бою, слабо вооруженные Головач и Блудичка, оказались в очень тяжёлом положении. Их оружие быстро было разбито. На ограниченном и стесненном пространстве, они неудачно пытались уворачиваться от своих мощных в врагов. Уже вскоре, шишок, с разрубленной до лёгких ключицей, повалился на пол. А Головач, получив скользящий удар секирой по голове, был оглушен и отброшен к стене.
        Саша реально не мог им помочь, ибо боялся стрелять в этой тесноте, опасаясь зацепить союзников. Однако когда с болотниками было покончено и двое этих мутантов замахнулись своим оружием на Славина, он начал стрелять по ним в упор. К тому же и Сергей, который не переставал контролировать зал и держать хранителей в поле зрения, обернувшись, увидел критическую ситуацию, которая возникла в тылу отряда. Он крикнул Горенкову:
        - Давай, помоги Саше и болотникам!
        Очереди корректора и его пулемётчика, слились в одну - и противники Славина, убитыми, покатились лестницей вниз.
        Сам Сергей, помочь своему отряду не мог, ибо в этот момент, магистры попытались нанести свой решающий удар, по новым врагам, с фронта. Трое мутантов-магов, попробовали запустить свои объединенные молнии, сквозь выбитые двери зала, испепелив совместным взрывом, дерущихся там бойцов. Однако это им удалось осуществить лишь частично. Заметив какие-то приготовления мутантов-главарей, Сергей начал поливать их огнем из автомата, не давая высунуться и стараясь "сбить" им "прицел". В результате один из "магов-мутантов" был убит, а их удар молниями оказался ослабленным и неточным.
        "Молниевый снаряд" хранителей, врезался в косяк дверей. Громко и ярко взорвавшись, он оглушил и опалил Сергея, парень ненадолго потерял сознание.
        Тем временем, болотники, с помощью Славина и Горенкова, справились со своими врагами.
        После взрыва и отражения атаки мутантов, в битве наступила временная пауза, противники переводили дух.
        Конечно, союзникам, что-бы добыть окончательную победу, стоило бы немедленно воспользоваться благоприятной ситуацией и нанести решающий удар. Защитников локуса почти не осталось в живых, наемники-конкуренты тоже были уничтожены, оставшиеся у источника два хранителя, были растеряны.
        Однако и союзники, после прошедшего боя, были также в несколько "разобранном состоянии". Сергей и Головач, истекая кровью, лежали без сознания. Трое болотников погибли в прошедшей схватке. Остальные тоже получили ранения разной степени...
        Сергей очнулся оттого, что кто-то пытался влить ему в рот немного воды. Судорожно глотнув "живительной влаги", он почувствовал, как туман в его голове рассеивается, тошнота проходит, а с глаз исчезает белая пелена. Посмотрев, на убирающего флягу Горенкова, он хрипло спросил:
        - Как наши дела? Потери?
        - Погиб один "лешак", один "водник" и шишок. Головач ранен и контужен, - кивнул он на сидящего прислоненным к стене, болотного колдуна, которому, как раз один из уцелевших воинов, бинтовал голову. - Остальные отделались незначительными ранами.
        - Что у противников? - продолжал выяснять обстановку командир.
        - Почти все погибли. Оставшаяся пара хранителей, закрылась плитой у источника. Что-то там "мутят" эти чертовы мутанты.
        Сергей попытался собраться с мыслями, а потом сказал Диме:
        - Зови всех сюда.
        Через минуту, возле своего Ронгара собрались все уцелевшие бойцы отряда союзников.
        С трудом поднявшись на ноги, морщась от боли и потирая обожжённое плечо он проговорил:
        - Нам нельзя заниматься осадой и терять время. Неизвестно, что могут "выкинуть" эти проклятые мутанты. Я не исключаю, что сейчас они подготавливают локус, к самоуничтожению и взрыву. По этому нам нужно немедленно "вскрывать" эту "устрицу".
        Сергей посмотрел на Сашу и спросил:
        - Можешь "просветить" этот источник, узнать что они там "шаманят", помешать им, взять под контроль...
        Славин отрицательно покачал головой:
        - Уже пробовал. Глухо. Полная блокировка. Кстати, у Головача тоже ничего не получилось, - кивнул он на сидящего болотника.
        -Ясно. Значит так, - проговорил Сергей, - Головача спрятать за колону. Всем остальным, на всякий случай, осторожно проверить-"проконтролировать", лежащих рядом врагов. Раненных добить.
        Услышав эти слова - Саша дернулся, его лицо перекосилось.
        - Потом ты Сашок, применишь свои корректорские возможности. Попытаешься аккуратно прожечь эту их дверь-плиту, - говорил дальше Сергей, будто не замечая возмущения Славина. - Но сначала, мы заложим под их гранитную плиту гранаты. Они конечно ее не разрушат - слишком слабая взрывчатка. Но нам сильного взрыва и не нужно, да и опасно это - ещё случайно повредим портал. Главное временно оглушить магов, что бы они тебе не помешали "работать", не взорвали источник и нам не оказали сопротивления. Когда ты прожжешь дыру, мы врываемся в локус и кончаем хранителей, - завершил он излагать ближайшую "программу действий".
        Окружающие бойцы согласно закивали. Дима молчал, а Саша с презрением посмотрел на Сергея. Тот отвечая на его возмущенный взгляд, тяжело вздохнув, проговорил:
        - Раненные все равно не выживут. Только мучиться дольше будут. А получить в спину удар от недобитого врага, будет обидно.
        Он посмотрел на стоявших вокруг воинов и поторопил их:
        - Быстрее проводите "зачистку", время дорого, - обращаясь к Диме, добавил:
        - Заложи оставшуюся тройку гранат под плиту. К чеке одной из них, аккуратно привяжи верёвку.
        Горенков взяв боеприпасы, завозился у гранитной стелы. Трое болотников, подхватив свои копья, пошли делать "грязную работу". Сергей разговаривал с Головачем. А Саша, не желая, всего этого видеть, отошёл в глубь зала и прислонился к одной из колон. Вдруг он своей "чуйкой", ощутил чей-то тяжелый, ненавидящий и пронзительный взгляд. Резко повернувшись, он встретился глазами с раненным "южанином". Они узнали друг друга. Волчий оскал искривил лицо "абрека" - и он направил ствол пистолета на Славина. Резко прогремели выстрелы и прошитый автоматной очередью кавказец осунулся на пол. Саша обернулся - позади с дымящимся автоматом стоял Сергей...
        В закрытом помещении, тройной взрыв гранат, прогремел просто оглушительно. Плита содрогнулась, стены зала заходили ходуном, вверх полетели камни, куски мебели и штукатурки. Следуя согласованному плану, заранее подготовившийся корректор "озерников", начал прожигать дыру, в пошатнувшейся от взрыва, гранитной стеле. Через минуту усилий, в плите уже зияла полутораметровая, оплавленная дыра.
        Первыми в прорыв бросились "лешаки". За ними проскочил Сергей, потом "водник" с Горенковым. Саша услышал выстрелы, увидел в неровном проеме какие-то вспышки, а потом все стихло. Наконец оттуда выбрался Дима. За ним, воины-болотники, вынесли мертвое тело убитого "лешака".
        - Один из мутантов успел шарахнуть молнией. Прикончил одного из наших, пока Сергей его не застрелил, - устало произнес Горенков, и добавил:
        - Там все... Локус наш. Мы победили командир...
        Они стояли возле сияющего источника и зачарованно смотрели, как по поверхности рубинового алтаря, и хрустального стола, будто пробегают волны, отражаясь разноцветными бликами. Трое воинов болотного народа и трое людей. Шестеро выживших и победивших. Опаловый столб светился своей черной, матовой поверхностью. Золото, серебро, рубины, хрусталь, опалы... излучали вокруг мягкий, переливающийся свет. Лица болотников выражали детский восторг. Дима и Сергей, с интересом разглядывали это буйство красок. А Саша, ощущал только неимоверную усталость и вместе с тем облегчение, после завершения тяжёлого пути...
        ГЛАВА 10.ГОРЕЧЬ ПОБЕДЫ.
        Большой погребальный костер жарко пылал, выбрасывая в небо тысячи искр. Казалось, с этими яркими огоньками, вместе с прозрачным дымом, уносятся в высь души погибших воинов. Отблески пламени, красными отсветами, отражались на лицах стоящих вокруг людей и болотников. С непокрытой головой и обнаженным оружием, они прощались с погибшими товарищами.
        Отдавая последнюю дань уважения павшим, люди произвели прощальный салют из своих автоматов. Болотные воины громко застучали мечами о щиты.
        - Пусть будет лёгок ваш путь в небесные чертоги. Вы достойно жили и сражались братья! Ваш подвиг, навсегда останется в памяти болотного народа. Славного вам перерождения! - произнес прощальные слова Головач.
        Стоявшие рядом ребята, молча склонили головы, а болотные бойцы, преклонили одно колено.
        На погребальном костре, сложенном в виде огромной поленницы, в полном вооружении, располагались погибшие в последнем штурме соратники. К тому же Славин, договорился с Головачем о том, что бы рядом с бойцами-походниками, положили и погибших "речников". Поскольку эти наемники не нанесли никаких обид и смертей болотному народу - союзники согласились.
        Будто отдавая последние почести павшим и провожая их в последний путь, огонь горел очень чисто и ярко. Глядя на лепестки пламени, Саша вспоминал последние события...
        После захвата локуса, "просканировав" альков, Саша и Головач нашли рядом, три маленьких "спрятанных" комнаты. В одной из них была сокровищница. Несколько десятков больших окованных сундуков, были битком набиты не ограненными драгоценными камнями, золотыми и серебряными украшениями, грудой монет и слитков из благородных металлов...
        Другое помещение, оказалось заполненным, различными прекрасными образцами холодного оружия. Мечи, секиры, кинжалы, копья, щиты, луки... радовали глаза болотных воинов. В третьей "кладовке", находились разнообразные магические артефакты - посохи, камни, колбы с какими-то растворами и смесями. Головач надолго там "завис"...
        Но конечно главное внимание победителей, привлек сам "альков". Оставшись там в одиночестве, Саша приложив ладонь к блестящей черной поверхности опалового столба, активировал источник - рубиновый алтарь будто вспыхнул, а поверхность хрустального стола преобразовалась в экран. Используя инструкции полученные от Верлесы, Славин "подключил" локус к Системе. После этого он громким голосом и новым прикосновением своей ладони к опаловому столбу, "заявил" права хозяйки Верлесы на владение данным локусом. На экране стола, высветилось сообщение от Системы - для подтверждения регистрации и вступления хозяйки Верлесы в права собственности, корректору Славину надлежало внести взнос в Систему, в размере 100 лкр, и дать название новому локусу. Саша со своего ID, немедля перечислил требуемую сумму. Однако с выбором "имени", у него возникли некоторые затруднения. Называть локус "болотным", ему не очень хотелось по эстетическим соображениям, да и к тому же, ведь реально он располагался вовсе не на болоте, а на скале. По этому, немного поразмыслив, "озерный" корректор, обозначил его - как "горный". После этого,
процедура регистрации нового локуса и прилегающих к нему земель, была завершена. Они стали частью владений "мира" хозяйки Верлесы. И кстати, он сразу же увидел практическое подтверждение этому, потому что его телефон "заработал" в полном объеме. То есть, стало возможным посредством него, свободно поговорить с Надей, Олей, Костиком или даже с Хей. Несмотря на сильное желание незамедлительно пообщаться с ребятами (тем более, что у них не было сеансов "связи" уже несколько дней) - Саша сдержался, вспомнив о Диме. К тому же, ему предстояло сделать ещё пару очень важных дел.
        Прежде всего, Славин проверил возможности работы местного портала. Убедившись в его функциональности, он "подключил" его к порталу своего "озерного" локуса. А потом, так же "подсоединил" его к природным порталам, находящихся на землях болотного народа. Но тут он, по совету Сергея, перестраховался. Закрепил только "односторонний канал переброса". То есть отсюда, из портала "горного локуса", можно было попасть в любой "болотный портал". А вот из болотных порталов, переместиться в портал "горного локуса", было невозможно. Вернее, такая возможность все же существовала, если этот "проход" санкционировал и обеспечивал кто-то из "людей" Верлесы. Таким образом, "горные" локус, источник и портал, были недосягаемы для болотников, без разрешения верлесовцев. Хотя по договору, болотники и так не имели права появляться в локусе Верлесы без санкции хозяйки, но и лишние гарантии не помешают, заметил ему Сергей.
        Следующей важной операцией "озерного" корректора, стала "регулировка" источника. Его накапливающуюся энергию, магистры мутантов, использовали в основном, для расширения своей экспансии, на земли болотного народа, для увеличения популяции своих тварей и растений-хищников. Саша скорректировал и поменял "потоки и настройку" источника. Земли мутантов, захваченные у болотников - были "обесточены". Таким образом, Сергей советовал Саше, "очистить" эти земли для мира Верлесы и болотников, помогая постепенно им вернуть большинство их территорий. Укрепив таким образом, дружбу и взаимную заинтересованность между болотным народом и "верлесовцами". В дальнейшем, он предлагал для этого, наладить и торговый взаимообмен.
        Однако, часть земель мутантов сохранялась - в качестве "защитного пояса" вокруг "горного локуса". И хотя самих мутантов ликвидировали, но их флора и фауна оставались. Это было ещё одной защитной страховкой локуса Верлесы.
        Протестировав источник, Саша понял - что тут накоплены очень большие запасы энергии-лкр. Кроме того, сбор энергоресурсов происходил здесь очень быстро и масштабно. Локус и источник, были очень богаты и перспективны.
        Когда он рассказал об этом ребятам, то Сергей посоветовал Славину, хотя бы часть этой энергии-лкр, взять себе для "озерников" и для озерного локуса. В качестве "награды", за добытые земли, источник и локус для Верлесы. А также, как полученную "военную добычу" и "финансовую компенсацию", за издержки и риск похода. Такие энергоресурсы, капитально бы усилили клан озерников и стимулировали развитие их локуса.
        Но Саша отверг это предложение Сергея:
        - Эта будет нечестно, а кроме того - такая "самостийность и самодеятельность", вызовет недовольство Хозяйки и даст повод к ее недоверию. Бывший "ронгар", лишь сожалея посмотрел на Славина:
        - Тебя и так наделили определенной самостоятельностью, и ответственностью - дав земли, клан, поставив боярствовать, защищать, развивать локус и земли. Вербовать в клан бойцов, приглядывать за ними и награждать. Если ты сам не будешь по-хозяйски заботиться обо всем этом - этого не сделает никто, - он немного помолчал, изучающе поглядывая на "боярина", а потом горько улыбнулся и продолжил:
        - Ты думаешь хозяйка нас сильно наградит за этот подвиг? За то что мы обеспечили ей не просто выживание, а первенство среди соседей? За твою "честность"? А ведь она отправила нас фактически на убой! Не знаю, насколько реально она рассчитывала на успех, но вот что мы можем помешать конкурентам завладеть источником - вполне допускала. И все это, заметь, ценой именно нашей гибели, а не своих "лесников".
        - Ты наивный, неопытный и плохо образованный юноша Славин, - говорил дальше Сергей. - Первое, что сделает Верлеса, так это уберет нас отсюда. Мы слишком стали тут авторитетны, богаты и сильны. У нас огромный вес и влияние среди болотников. Никакому властителю такое не понравится. Увидишь - Верлеса нас сдержанно поблагодарит, что-то конечно нам даст с барского стола - но это будут сравнительные "крохи". А если ты потом начнёшь "качать права", то тебе ответят, что все лкр идут на "развитие и экспансию", что наш договор с болотниками "не выгоден хозяйке", и что мы сами в этом виноваты. А если что не так - то Хозяйка может всегда и наказать недовольных строптивцев. Ты пойми Сашок, Верлеса после завладения ресурсами источника, станет настолько сильна, что перестанет "цацкаться" со своими наемниками, как это было раньше, когда от них зависело само выживание хозяйки.
        - А этот "горный локус", Верлеса может отдать той же Хей. Эта ваша дамочка, давно "заслужила" повышение. И она, наверняка обижена "несправедливостью" - почему это "бунтовщику" Славину, дали локус во владение, самостоятельность, боярство, статус корректора, а "верную" Хей, сделали только магом и солдафоном. Так что Хозяйка, как раз Хей сюда и засунет. Тут для нее и повышение, и благодарность Хозяйке станет по самое не могу, однако серьезной силы Хей тут никогда не наберёт, и от Верлесы будет зависима. Потому что для болотников, эта ваша "магиня" - по большому счету, никто, просто выскочка. Да и вообще - назначать здесь своим представителем, среди консервативных и патриархальных болотников, "бабу" - это заранее ставить ее тут в уязвимое положение изоляции и презрения. Но для Верлесы, такой расклад очень выгоден. Ибо тогда, эта ваша Хей, в этом "враждебном болотном окружении", будет сильнее нуждаться в поддержке Хозяйки и ее зависимость от Верлесы, еще больше возрастёт. Так оно верней и выгодней получается для Хозяйки, такова обычная "логика власти", политика "разделяй и властвуй" в действии... -
продолжал Сергей, читать "лекцию" "боярину" Славину.
        Но все эти доводы, на "озерного" корректора уже не действовали. Саша не собирался "обманывать" "доверие" Хозяйки, играть с ней в политические и властные "игры". Он был сыт по горло, "методами" недавнего "ронгара".
        А главное, бывший студент смертельно устал от всего этого. От крови, смертей, предательств, потерь, обид, разочарований, войны, чудовищ-мутантов, трудностей походов, тяжелых испытаний, бремени власти, груза ответственности... Он сейчас хотел только покоя, рвался быстрее попасть домой, желал разобраться в себе, выполнить наконец последнюю просьбу, погибшего главы "речников"...
        Пока Славин "присоединял" захваченный локус к владениям Верлесы, Сергей сказал остальным "походникам":
        - Вы можете взять отсюда любую добычу, которую захотите и сможете унести. Золото, оружие, магические артефакты... что пожелаете. Единственное условие - каждый из вас, берет столько же "хабара" и для семей наших погибших товарищей.
        Воины-болотники согласно закивали, а Головач ответил за всех:
        - Ты храбр, мудр, щедр и благороден Ронгар. Этот поход в сердце земель мутантов, станет легендой болотного народа. И знай - ты никогда не найдешь воинов и друзей, более преданных и верных, чем болотники.
        Его товарищи, в знак подтверждения этих слов, приложили кулаки своих правых рук к сердцу и склонили головы.
        Горенков, глядя на все это, лишь пожал плечами. Ему не было жалко "богатств", тем более, что их лежало так много, что небольшая убыль, была совсем незаметна. Да и принадлежало все это богатство, в конечном итоге, Верлесе. А от хозяйки не убудет, полагал парень. К тому же, Дима прекрасно понимал, что даже забери они отсюда все эти драгоценности на Землю, там пришлось бы тратить лкр, для обеспечения безопасной реализации этих "сокровищ". Овчинка явно не стоила выделки. Проще было за лкр, получить дома все что душа пожелает, без лишних трат и заморочек. Тем не менее, все же немного поразмыслив, Дима выбрал несколько драгоценных ожерелий, колец, серёжек, браслетов... для Оли, матери и сестры...
        Дождавшись возвращения своего корректора и боярина, ребята от него узнали, что "подключение", регистрация и "перенастройка" источника, локуса и портала, прошли вполне удачно. После этого, Саша и Дима начали интенсивно общаться по своим телефонам, соответственно с Надей и Олей.
        Славин принял от своего "близкого заместителя", штатные новости о полном благополучии в локусе и приграничном лагере. Озерный лебедь Мартин, уже полностью выздоровел и вернулся к своей "семье". Локус успешно развивался, накапливались лкр... Правда Надя почему-то общалась с ним подчёркнуто официально и соблюдая строгую субординацию. Это немного удивило парня. Кратко рассказав ей обо всех перипетиях похода, боях и тяжелой победе - он ожидал от "своей девушки", проявления более "живых эмоций" и чувств. Впрочем, Саша списал этот ее "официоз", на присутствие рядом с ней Костика, что вполне возможно, несколько сдерживало и наверняка стесняло Надю.
        Дима же "завис" на своем телефоне чуть ли не на полтора часа и все никак не мог наговориться со своей любимой Олей.
        Один Сергей не брал участия в этом "веселом оживлении". Впрочем, немного позже, он, вызвав небольшое удивление у Саши, некоторое время, тоже деловито общался по телефону. С "эльфенком".
        Все это радостное возбуждение, после успешного завершения миссии и возобновления связи с "большой землёй", было прервано ожидаемым вызовом боярина Славина Верлесой. Саша вынужден был снова уединиться в "алькове", для приватной беседы со своей Хозяйкой.
        Через час, он с задумчивым видом, вышел к своим друзьям.
        - Верлеса довольна нашей службой, - сообщил он. - Нам, в качестве наградных и для развития "озерного" локуса, выдаётся семь тысяч лкр. Я получаю постоянное право на вербовку новых наемников в клан. А также постоянное право своей волей повышать вам ранги, давать очки и лкр. Кроме того, меня самого Хозяйка повысила, до ранга Корректора среднего уровня.
        - Верлеса одобрила принятые нами меры, по защите нового локуса, "перерегулировке" источника, "очистке земель", укреплению отношений и зависимости болотников. Но, - продолжал он, посмотрев на Сергея, - нам предписано, как только уладим здесь все дела, незамедлительно возвращаться домой. А управление локусом, передать главе клана лесников, магу первого уровня, Смирновой Хей.
        Дима посмотрел на своего командира. И хотя он в принципе был не против такого развития событий, поскольку парень рвался домой. Однако Горенкова, явно задело, что им за такой "смертельный поход" и огромный успех, дали как подачку, всего каких-то семь кусков. И это, когда в самом захваченном локусе, запасено было триста тысяч лкр. Не считая постоянного дохода от источника. Но ещё больше Диме не понравилось, что захваченный ими с таким колоссальным риском и трудностями локус, "на шару", передают этой японской "выскочке". Но Горенков промолчал.
        Сергей же, грустно улыбнувшись, лишь пожал плечами.
        Уцелевшие болотные "походники", втроем, стояли перед собранием владетелей. На зеленой лужайке, обрамленной большими дубами, находились самые авторитетные представители болотного народа. Кроме того, там пребывало в качестве зрителей, много глав родов и лидеров кланов болотников. Вся широкая поляна была заполнена ими.
        Ярко пылал костер. Затаив дыхание, все присутствующие, заворожено слушали длинную сагу своих воинов, о "великом походе славы" в страну мутантов. Рассказ вел Головач, но то один, то второй воин из выживших лешаков или водников, поднимали руку и дополняли слова своего товарища.
        Завершая эпопею тяжёлого пути, Головач сказал:
        - Ронгар передает эти три сундука с драгоценностями, оружием и артефактами болотному народу, как благодарность за оказанную помощь и кровь его воинов, а также как компенсацию, за часть потерянных в пользу Хозяйки, территорий. Но он пообещал, что уже в скором времени, большинство захваченных мутантами наших земель, станут свободными. Кроме этого, Ронгар сказал, что после подключения наших порталов к Системе, цена за перемещение по ним, снизиться в три раза. В будущем, он предложил наладить взаимовыгодный торговый обмен между нами. И ещё, Ронгар призвал нас к дальнейшему сотрудничеству и просил не выказывать враждебности, и неприязни, к другому представителю Хозяйки, который вскоре займет "горный локус", - закончил свою речь Головач, а потом добавил:
        - Позавчера, на последней нашей встрече, мы, трое воинов болотного народа, смешали свою кровь с кровью Ронгара, в чаше братства. И каждый из нас четверых, влил немного своей крови и выпил из кругового братского кубка. Мы теперь стали братьями с человеком, делившим с нами тяготы пути, воевавшими с нами плечом к плечу и приведшему нас к победе. И верим ему, его храбрости, мудрости, щедрости и чести. Над могилой павших товарищей, мы все дали братскую клятву равных - если кому-нибудь понадобиться помощь брата: слово совета, деньги, сильная рука или воины - то он всегда получит любую поддержку.
        После завершения этого повествования, в роще наступило долгое молчание. Болотники переосмысливали услышанное. Наконец поднялся владетель земель "лешаков", и сказал:
        - Эти воины совершили небывалый подвиг. Они смогли добиться невозможного - пробиться через все земли мутантов и несмотря на всех их тварей, чудовищ и препятствия, сумели победить врага в его логове. И я горжусь, что в этом походе принимали участие трое бойцов из наших кланов и родов. Уцелевшему герою, я предлагаю породниться, и готов выдать замуж за него свою старшую дочь.
        Вслед за ним встал владетель земель "водников", и вторил "лешаку":
        - Эти воины не просто победили врага. Они добыли прочный мир для наших земель. Теперь мутанты нам не угрожают. Их экспансия прекращена. Больше не будут гибнут наши родичи, мы не будем терять свои земли и терпеть голод, холод и нужду, уходя в изгнание. Более того, вскоре мы вернём большинство своих утраченных территорий. Такое достижение, гораздо важнее героической, громкой, но бесплодной победы. И я готов выдать замуж, за принимавшего участие в этом походе воина из наших кланов, свою единственную дочь. Это будет честью для меня, связать узами крови и брака, свой род с таким героем!
        Следующим, вышел вперед и заговорил, Шишок:
        - Конечно, воины совершили великий подвиг, добыли небывалую победу, взяли огромную добычу, прославились среди всего болотного народа, их заслуги неоспоримы. И хотя я потерял своего близкого родича, но его слава и полученная добыча стоят многого. Но то, что воины-болотники стали братьями с Ронгаром, значит ещё больше. Ведь это благодаря ему, мы не только одержали победу над мутантами, но и теперь избавились от агрессивных нападений, и угрозы порабощения, со стороны других хозяев. Получили защиту Системы и массу выгод. Этот человек мудр, храбр и благороден. Но почему он не прибыл сюда с вами? Ведь все болотники испытывают уважение и признательность к нему.
        Придерживая перевязанную голову, вновь тяжело поднялся Головач:
        - Хозяйка его мира, спешно отозвала из наших земель, всех трёх воинов-людей, добывавших с нашими бойцами, такую важную для нее победу. Ронгар не мог ослушаться. Управлять завоеванными землями, источником и локусом, Верлеса назначила другого человека и других воинов. Она опасается усиления Ронгара, боится и нашей с ним "смычки". Увы, в этом нет ничего хорошего, но и нет ничего удивительного.
        Напоследок, выступил озёрный владетель "Водяной". Встав в центре поляны, возле священного огня, он произнес:
        - Очень жаль, что Ронгар, вместе со своими товарищами, не смог прибыть к нам. Прискорбно, что нашим соседом в землях "горного локуса", будет другой человек и другие воины. Ронгар принес много пользы болотному народу, он понимал и искренне уважал нас, в конце концов именно он, помог нам сохранить нашу независимость. Я очень хотел породниться с ним. Мои дочери испытывают глубокие чувства к нему и к Салашу-"метателю молний". Но видимо не судьба. Но скажи Головач, почему вы также не побратались с Димиром и Салашом? Разве они оказались недостаточно благородны и храбры?
        Покачав головой, болотный маг, ответил озерному владыке:
        - Нет, дело не в этом. И Димир и Салаш, в тяжёлом походе и боях, проявили высокую доблесть, благородство и отвагу, показали себя верными товарищами и надёжными бойцами. Для нас было бы честью стать с ними побратимами. Но когда мы предложили провести такой ритуал, то Ронгар согласился, а они, хоть и не высказались отрицательно, но и явных намерений к этому не проявили. Возможно эти воины, посчитали, что это им не нужно, поскольку возвращаться в наши земли, они похоже не собирались. Не исключено, что Салаш, как формальный представитель своей Хозяйки, счёл невозможным участвовать в таком обряде, без ее санкции. А Димир просто последовал за своим командиром и другом. Однако, очень может быть, что они не очень захотели становиться "кровными братьями" именно с Ронгаром. Потому что, несмотря на уважением и товарищеское отношение к нему, мы не увидели между ними большой дружбы. Во время штурма, был даже случай, когда Салаш набросился с претензиями и упреками на Ронгара. В общем, какими бы причинами это не было вызвано, но то, что "чашу братства" мы разделили только с Ронгаром, не наша вина или
предубеждение, - грустно закончил Головач...
        Возвращение в родной озерный локус, для всех "озерников", произошло по разному, хотя и прибыли они почти одновременно. Правда Костик с Надей, добирались домой "походным порядком", практически два дня. Свернув приграничный лагерь, они вышли домой, на следующее утро, после проведенного накануне вечером, "сеанса связи" со Славиным, посредством появившейся телефонной "сети".
        А боевые участники похода, переместились в свой домашний локус, сразу через портал. Но поскольку им пришлось ждать прибытия "новых управляющих" "горным локусом", то это произошло тоже почти через два дня. За это время, ребята провели похороны своих погибших союзников и "сомаровцев", затем отправили домой воинов-болотников, переместив их через портал "горного локуса", в один из "болотных" порталов. Кроме того, использовав немного лкр, Славин "почистил" замок и близлежащие окрестности, от трупов мутантов и наемников, следов боёв, а также от их мертвых и живых тварей.
        Акт передачи-приема локуса, прошел достаточно гладко и можно сказать в штатном режиме. Хей прибыла с тремя своими бойцами, через портал прямо из терминала Верлесы, который Саша, по распоряжению Хозяйки, также "подключил" к порталу "горного локуса". Девушка была полна энтузиазма. Она становилась фактически "боярыней", у нее появился свой "собственный" локус, клан и определенная самостоятельность. Ознакомив ее с окружающей обстановкой, предоставив всю информацию и "наличность", Славин полностью ввел ее в курс дел, и "передал вахту". После официальной передачи локуса, которая была заверена Верлесой, Саша постарался как можно побыстрее отправиться домой. Хотя его бывшая напарница, пыталась его немного "притормозить", желая послушать рассказ про экспедицию, поход, болотный народ, мутантов, войну и штурм. Но Саша и Дима рвались домой, они смертельно вымотались в этой "миссии", вдобавок, ни Горенков, ни Славин, не питали особых симпатий, к своему бывшему "товарищу" по клану лесников. Что касается Сергея, то он проходя мимо нее и мельком глянув на нового "начальника локуса", лишь про себя улыбнулся,
покачал головой, а затем пожал плечами. Впрочем, активная Хей, с интересом разглядывавшая окружающую обстановку, на него не обратила особого внимания, мимоходом приняв, за одного из обычных новых бойцов Славина.
        Так или иначе, но через два дня, весь клан "озерников" целым и невредимым, собрался в своем локусе, в родной "избушке". Ребята с огромным удовольствием мылись, брились, сменили грязную одежду. Оля, к прибытию соклановцев, приготовила "роскошный" ужин. Стол ломился от различных плодов, фруктов, ягод, орехов и овощей выросших в локусе. В небольших горшочках был сладкий мед. Девушка сварила чудесную уху, отварной картофель, были разные салаты и рыбные блюда. Вот хлеба почти не было - весь вышел. Но у питавшихся больше двух недель консервами и сухпаями ребят, от этой "свежести" и изобилия, натурально текли слюнки.
        Но прежде чем садиться за праздничный ужин, Саша, как глава клана и боярин, провел награждение участников экспедиции.
        Надя и Дима, были повышены в своем ранге до наемников высшего статуса, категории "А". Оля и Костик, поднимались из своего положения уровня "имущества клана", до статуса наемников категории "В". Несмотря на свою неприязнь к Сергею, Саша сознавая его роль в успехе экспедиции, сразу повысил его статус из бесправного имущества, до ранга наемника высшей категории, класса "А". Это немного удивило ребят. И если Оля, Надя и Костик, просто ещё не знали подробностей похода. То Дима, хоть и не огорчился, от такого "карьерного скачка" "новичка", но реально удивился, потому что совсем не ожидал от "обиженного" Славина, проявления большой справедливости.
        Кроме того, "озёрный боярин", Наде, Костику и Оле выдал по три балла к их характеристикам, из которых каждый из них мог выбрать, во что их вложить - в силу, выносливость, интеллект или общее здоровье. Дима и Сергей получили по пять добавочных баллов.
        Дальше, глава клана раздал наградные лкр всем ребятам. Оля и Костик, получили по триста лкр. Надя - 350 лкр. Дима и Сергей по 600 лкр.
        Конечно, некоторые вопросы по этому поводу у ребят возникли. Но во время праздничного ужина, Саша достаточно подробно рассказал о всех перипетиях экспедиции. Единственно, в своем повествовании, он не вдавался в детали о частностях руководства походом. После его рассказа, шокированные Оля, Надя и Костик, сперва некоторое время ошеломлённо молчали, а потом засыпали Сашу вопросами. Но вот именно по поводу "большой разницы" в размерах наградных очков и лкр для участников похода - все претензии и сомнения у ребят отпали.
        Так, за ужином, в "живом разговоре", незаметно и пролетел почти весь этот вечер. Но закончился он для Саши, довольно неожиданно и на минорной ноте.
        Дело в том, что на завтра, планировалось отправить на побывку, большую часть "озерников". Славин решил сначала отпустить в "отпуск" на неделю, Диму и Олю, благо они были из одного мира. А также, собирался уехать и сам с Надей, планируя пока оставить в локусе на хозяйстве, Сергея и Костика. Конечно Костик уже не был дома почти полтора месяца, и его родные реально могли беспокоиться, да и парня было жалко. Но Саша решил все же ещё немного его "по-эксплуатировать", а его родных успокоить, сообщив, что их сын через неделю прибудет и передать им деньги. В крайнем случае, он был готов, даже немного скорректировать ситуацию.
        Однако, после ужина, к Саше подошла Надя и попросила его отойти с ней, для приватного разговора. Парень все больше удивлялся, странному поведению своей "подруги". Они прошли к берегу озера и остановились у мостков. Надя никак не могла начать разговор и избегала смотреть ему в глаза. Саша уже начал догадываться - что-то произошло. Наконец девушка, не глядя на Славина, решительно произнесла:
        - Понимаешь Саша, у нас не будет больше прежних отношений. Все изменилось.
        Он молча ждал продолжения. Надя нервно теребила пуговицу своей кофточки. Она чувствовала себя очень неудобно перед Сашей и вообще, по ней было явно видно, как ей тягостен и неприятен весь этот разговор. Но парень совсем не собирался, ей как-то "помогать" в этом.
        - Я благодарна тебе за все, - после паузы продолжила девушка. - Ты благородный и хороший человек, который помог и поддержал меня в трудную минуту. Но сейчас, мое сердце занимает другой. Я тебя прошу - извини и пойми меня.
        - Это Костя? - догадался Саша. - Почему же он сам не поговорил со мной?
        - Я этого не захотела, - ответила Надя. - Все равно ведь нам с тобой, было не избежать этих объяснений. Тогда какой смысл, в твоём разговоре с Костиком? - грустно добавила она.
        - Прости меня за все, если сможешь... - после мучительного молчания, проговорила девушка и повернувшись, ушла наверх, к шумной "избушке".
        А оставшийся один Саша, еще долго и неподвижно стоял на берегу...
        На следующий день, почти все "озерники", убыли в свои "земные миры". Вчерашнее оживление, сменилось естественной и привычной тишиной, и неторопливостью окружающей природы. Берега озера и окрестные леса, опустели. В локусе, практически никого из людей не осталось. Лишь один человек жил в маленьком домике. Но он не считал здесь себя одиноким...
        В темной комнате приглушённо "вещал" телевизор, светился монитор компьютера, на столе находилась початая бутылка дорогого коньяка, была разложена различная закуска. Но стоящий перед окном молодой парень, казалось ничего не замечал и не обращал на все это никакого внимания. Держа в руке рюмку, не мигающим, застывшим взглядом, он с высоты многоэтажки, наблюдал вечерние огни и шум большого города.
        - Вот оно как бывает - после недель диких болот, лесов, песков и скал, даже гигантский город может предстать родным и необычным, - пробормотал Саша.
        Славин сидел один, в своей "навороченной" московской квартире. Был слякотный вечер. Настроение командира "озерников", пребывающего в отпуске, было под стать погоде за окном - мрачным и удручённым. Хотя вроде бы серьезных предпосылок к этому не было и на вид, все у него складывалось не так плохо.
        Смертельно опасный, тяжёлый и рискованный поход завершился исключительно удачно. Они победили, выполнили, казалось не выполнимую задачу и главное все вернулись невредимыми, сумели выжить, и уцелеть. Более того, после успешного завершения этой миссии, миру Верлесы теперь ничто не угрожало, он чрезвычайно укрепился, а значит и наемники Хозяйки, могли чувствовать себя относительно уверенно, и с оптимизмом смотреть в будущее. Да и сам "озёрный боярин", получил повышение своего статуса, увеличение полномочий, неплохие наградные, благодарность Верлесы. Его клан усилился и расширился, а локус процветал, и перспективно развивался.
        Однако, несмотря на эти успехи, на душе у Саши скребли кошки. Невзирая, на несомненно удачное завершение, "поход" оставил в его сознании, тягостные впечатления, и воспоминания. В управлении кланом, тоже не все было благополучно. И хотя никаких расколов и дрязг в коллективе не предвиделось, но парень чувствовал фальшивость своего командирского положения. И оставляя Сергея одного, "главным ответственным" на "хозяйстве" локуса, когда все остальные соклановцы убывали домой, Славин ощутил даже некоторое мстительное удовлетворение.
        Хотя с формальной стороны, все выглядело логично и прилично - несмотря на заслуги и полученный статус, Сергей все равно, ещё считался "новичком". Продлевать пребывание в локусе Оли, которая и так там одна "насиделась" вдоволь, а главное, когда у девушки в разгаре была любовь с Димой - представлялось неоправданно жестоким. Оставлять там того же Костика, еще на неделю в этих лесах, когда он и так торчал в них полтора месяца, а близкие до сих пор ничего не знали о его судьбе, выглядело ещё более бесчеловечным.
        Дима и Надя были ветеранами, которые немало уже навоевались, вымотались и редко бывали дома. Да и у них сейчас бурно развивались отношения в своих "парах". На плечах самого Славина, лежала забота об обеспечении клана, да и он сам, из-за всех последних боёв и передряг, дома почти не бывал.
        В общем выходило так, что вроде кроме Сергея и оставить-то в локусе на "дежурство", получается некого. Так что тот "куковал" теперь там сам, в гордом одиночестве.
        Вспомнив о ребятах и "запертом" в локусе бывшем "ронгаре", Славин ещё больше ощутил, и свою покинутость.
        Счастливый Горенков, увез Олю к себе в Питер, обещая показать северную Пальмиру и познакомить со своими родителями. Окрылённые и радостные Надя и Костя, оказавшиеся из одного мира и города, тоже укатили к себе в "свою" Москву.
        И Саша остался один. Плохому расположению духа корректора, способствовало и то, что на "личном фронте" у него были также сплошные "поражения". Он конечно не любил Надю, но все же относился очень тепло и уже довольно прочно "привязался" к ней. И ему было обидно, неприятно и горько, что отдав частичку своей души новой девушке, его в очередной раз "кинули".
        Да и "визит скорби", к родным погибшего главы "речников" Василия Чернова, тяжёлым камнем лег на сердце. Переместившись с Надей и Костей, в мир России "двух столиц", Славин быстро нашел семью "дяди Васи". Исполняя последнюю волю "сомаровца", он передал им деньги, банковские карты, флешку, письмо и медальон мертвого десантника. Но разговор с убитой горем женщиной и оставшейся сиротой малышкой, потребовал от него всех его душевных сил. Саша конечно не мог сказать всей правды. Он вынужден был "адаптировать" свой рассказ, сообщив, что Василий был наемником, который воевал и погиб за интересы России в Сирии. Естественно, это тяжёлое посещение, также не добавило хорошего настроения Славину.
        Только приезд к родителям, стал для Саши единственным светлым моментом и отдушиной в его отпуске. Дома ему были искренне рады. Он подарил украшения матери, привез редкостный кинжал отцу. Родители лишь попеняли ему на то, что он редко проведывает их.
        Навестив родных, "боярин", что-бы немного забыться, занялся сбором и покупкой необходимых припасов и вещей для своего локуса и клана. Но на третий вечер побывки, когда он снова остался сам, в своей большой квартире, гнетущее настроение и тяжёлые думы, опять одолели его. Пытаясь отвлечься от навалившейся хандры, Саша пробовал смотреть телевизор, "висеть" в компьютере, читать, включал любимую музыку... - но это к сожалению не помогало...
        От созерцания панорамы ночного города, парня неожиданно отвлекла, резко прозвучавшая мелодия дверного звонка. "Кто бы это мог быть?", - удивляясь подумал Славин, направляясь в прихожую. Адрес его московской квартиры, кроме родителей и некоторых соклановцев, не знал никто. Никого из бойцов его команды, сейчас не было в Москве, родителей тоже. Да и без предварительного звонка по телефону, никто бы не приехал. Недоумевая, парень подошёл к входным дверям и глянул в "глазок". На площадке стояла его бывшая девушка, один из командиров орноситов, Татьяна Лотенко...
        Она ничего не требовала, не кричала, не просила.... просто молча стояла и ждала. Немного подумав, Славин открыл дверь и впустил девушку. Она зашла в квартиру, сняла верхнюю одежду и остановившись в коридоре, серьезно и грустно посмотрев на парня, произнесла:
        - Спасибо тебе, Саша.
        Он молчал и был удивлен. Таня вела себя так же, как раньше - когда они еще встречались и были парой. Сейчас от нее не было слышно подначек, презрительного тона, взгляда свысока... - всего того, что в последнее время видел от нее Саша и что казалось стало уже, неотъемлемой частью ее характера и личности, привыкшего к власти, и сверхвозможностям командира орноситов.
        - Проходи, - сказал парень, пропуская ее в гостиную.
        Зайдя в комнату, девушка осмотрелась.
        - Присаживайся, - предложил Саша, подвигая ей стул.
        Сидя за столом и глядя друг другу в глаза, они долго молчали. Парень с грустью вспоминал прошлое.
        - Я пришла поблагодарить тебя Саша, за подаренную жизнь, - наконец тихо сказала Таня. - Там, в болотах, когда погиб мой последний спутник, а я осталась одна и без боеприпасов, мне казалось, что спастись от смерти уже невозможно. Но окружившие нас местные дикари, вдруг отступили и выпустили меня. Один из них, уходя, бросил мне вот это. И я поняла, что болотники, именно по твоей просьбе, оставили мне жизнь и свободу, - с этими словами, девушка разжала кулачок и положила на стол маленький пластмассовый брелок в виде алого сердечка, который ей когда-то подарил ее любимый.
        - Ты благородный человек, Саша, - негромко и грустно продолжила дальше Таня. - Несмотря на боль и разочарование, которые я принесла тебе, ты постарался меня спасти. Я знаю, ты ведь считаешь меня циничной и расчетливой женщиной, которая любой ценой рвется "наверх". Наверняка думаешь, что и влюбила я тебя тоже "скорректировав", и исходя из будущих видов. Но это не совсем так, ты правда мне очень сильно понравился и потенциал у тебя был. Да, я действительно разбудила твою любовь "коррекцией". Однако, после нашего расставания, я пыталась потом "коррекционно" заглушить твои чувства, и если это до конца не удалось, то лишь только потому, что ты полюбил по настоящему. Настоящая любовь - единственная вещь, которая не поддается полной коррекции.
        Саша смотрел на свою "бывшую" и ему было очень плохо. Он думал, что неужели для нее амбиции, жажда власти, карьера, сверхвозможности... были настолько значимы и важны, что стоили того, что-бы девушка задушила в себе чувство любви, в угоду своим будущим "перспективам".
        Таня интуитивно поняла его состояние. Горько улыбнувшись она проговорила:
        - Не терзайся Славин, я достаточно наказана за все. Орнос лишил меня всех званий, постов, способностей, достижений... Оштрафовал и повесил на меня долг в три тысячи лкр. И вообще, я теперь на уровне бесправного имущества в его новом клане. Так что я получила за все сполна...
        Город гулким прибоем шумел за окнами. Ночь окутала все своим черным покрывалом. В темную комнату проникал лишь мерцающий свет ярких огней мегаполиса. А двое людей, молча сидели за столом и думали о том, какая все же непростая, и загадочная штука - жизнь...
        Конец книги.
        Всех читателей, поддержавших написание этой повести-фанфика, своими постами, комментариями и оценками - искренне благодарю.
        КНИГА 2. ЗАКОН ЖИЗНИ
        Глава 1. Уйти, чтобы остаться.
        "Две тысячи лет война,
        война без особых причин.
        Война дело молодых -
        лекарство против морщин"
        В воздухе явственно пахло весной. Весело журчали ручьи, бодро дополняя звонкую трель капель. Солнечные лучи, ярко освещали улицы, играли на стеклах окон, отсвечивали в витринах. Казалось, этот веселый свет, отражался улыбками на лицах прохожих. И на душе у Саши, впервые за многие месяцы, тоже было легко и радостно. Идущий по улице, летящей походкой парень, был по настоящему счастлив. Он торопился домой. Да, теперь он действительно мог назвать свою московскую квартиру, настоящим домом, куда ему хотелось возвращаться и где его с любовью ждали...
        После той бессонной ночи, когда они с Таней проговорили до утра, прошло всего три дня. Но Славину, казалось, что промелькнули три недели - настолько насыщенным оказался этот промежуток времени. Причем заполненным не внешними событиями, а эмоциями, переживаниями, душевными порывами...
        Той ночью, они с Таней, постепенно снова, полностью открылись друг другу. Конечно это произошло не сразу. Боль прошлой разлуки, недоверие, обиды... сначала не способствовали откровенности. Тем более, что настоящих друзей у них не было, постоянная борьба за выживание и гонки со смертью ожесточали, вынуждали к постоянному самоконтролю, "закрытости", зажатости, мобилизации...
        Но видимо смерть, риск, испытания, потери, ужасы, разочарования и падения, которые они оба пережили в последние месяцы, требовали кому-то выговориться, довериться, найти близкую душу, вернуть наконец настоящую любовь...
        В ту ночь они просто разговаривали и молчали, опять обретали забытые чувства, взаимопонимание и возвращали самих себя... Конечно, они уже изменились, стали взрослее, мудрее, циничнее, но любовь осталась, а пережитые совместные события, одиночество и душевная боль, вновь зажгли ее огонек.
        И хотя оба были из соперничающих миров хозяев, но Славин рассказал Тане все, она тоже ничего не скрывала. Эти условности их уже не волновали и не сдерживали. Ребята возвратили себе открытость и искренность чувств. Правду говорят, что первая любовь, самая чистая и настоящая - и казалось, она вернулась. В конце концов, им было всего по двадцать лет.
        В ту ночь, Саша долго говорил о походе, войне, товарищах... А Таня, с болью, о смерти соратников, пережитом страхе и унижениях. Девушка объяснила, что попала в Систему, что бы вытащить из долговой кредитной кабалы близких, вернуть жилье, которое обманом забрали мошенники. А потом, она почувствовала кураж возможностей и власти, бросила Славина, воевала с врагами хозяина, с удовольствием "корректировала" окружающих... Затем были поражения, потеря всего и просветление...
        Но теперь, все это было уже не важно и Саша с нетерпением спешил домой, к своей Тане...
        Однако зайдя в квартиру, парень застал девушку обеспокоенной и встревоженной:
        - Орнс прислал СМС. Меня вызывают на базу. Выезд сегодня вечером, автобусом с автостанции.
        Услышав эти слова, Славин как-будто получил удар под дых. Проклятое прошлое опять возвращалось.
        Таня увидела его реакцию и попыталась успокоить парня:
        - Не думаю, что там что-нибудь серьезное. Хозяин просто набирает новый клан. Вот и собирает всех. Будет видимо проводить переформирование. Навербовал новичков наверное. А то у нас после "болотных потерь", всего трое человек оставалось. В конце концов ничего страшного не произошло, войны ни с кем сейчас нет, даже ничью экспансию отражать пока не надо. Да и вызывают ненадолго - послезавтра я уже вернусь. По крайней мере, так было в сообщении.
        Саша подошёл и нежно обнял девушку.
        - Я тут тебя дождусь, обязательно, - сказал он.
        Она прижалась к нему и поцеловала парня.
        - Тебе разве не нужно тоже завтра возвращаться в свой локус? - спросила Таня.
        - Я вообще-то боярин этого локуса, глава клана и корректор - по этому в таких вещах достаточно самостоятелен. В мирное время, если нет вызова Хозяйки - то сам все эти моменты могу решать и регулировать.
        Они долго сидели вместе обнявшись, Саша гладил ее длинные светлые волосы, кожу, целовал, шептал слова любви...
        Вечером, он проводил девушку на автостанцию. Возвратившись домой, Славин набрал по телефону Горенкова.
        - Дима, ты завтра можешь выехать в локус и подменить Сергея, да и продуктов нужно подкинуть? Через пару-тройку дней, я туда пришлю Костика и ты опять будешь свободен. Общий сбор наверное, организуем дней через десять-двенадцать.
        В трубке, послышались какие-то смущённые звуки, а потом его друг ответил:
        - Прости командир, что не сообщили сразу, совсем закрутились. Тут такое дело - в общем мы с Олей решили поженится. Ведь кто знает, что с нами завтра будет, а для девушки это очень важно, хоть какая-то радость. Да и я хочу большей уверенности. Ну и сам понимаешь, все эти приготовления, приглашение родни и так далее... По ходу завертелись так, что голова кругом.
        - Да! Костик с Надей, тоже женятся, - продолжал возбужденно говорить он. - Извини, но "моя", их видать "заразила" этой идеей. Как раз, собирались тебе сегодня звонить и сообщить об этом. Так что сам понимаешь, сейчас никуда вырваться просто не смогу - не поймут и "сожрут"...
        Горенков ещё долго оправдывался и объяснялся, но Саша уже не слушал и вскоре положил трубку. Он понял, что и Костику также звонить бесполезно. Его соклановцы все были заняты по "полной программе"... Парень задумался: "А ведь девчонки правы, неизвестно, что с нами будет завтра, а они хотят успеть что-то настоящее, цепляются за атрибуты нормальной жизни, подсознательно полагая, что это их как-то "спасает". Саша вдруг и сам захотел, такого "праздника" с Таней. Он представил, как засветятся ее глаза и как обрадуется его девушка. Парень сейчас забыл даже о том, что они с Таней, из противоборствующих миров и неизвестно, как на это отреагируют их хозяева.
        "Но что все таки делать, с дежурящим в локусе Сергеем?" - опять подумал Славин. Сам он отлучаться из Москвы, не дождавшись возвращения своей девушки, не собирался. Немного поразмыслив, "боярин" махнул рукой: "Ничего с ним не станется, не маленький. В локусе всего достаточно. Разве что некоторых продуктов и хлеба не хватает - перебьется. Парень опытный и бывалый. Ещё неделю там посидит - не раскиснет, а там подменим." Решив проблему таким образом, глава клана "озерников", стал набирать смс-сообщение Сергею на своем телефоне. Звонить бывшему "ронгару", ему не хотелось.
        Сергей бежал по осеннему лесу. Лёгкие мерно перекачивали насыщенный местными ароматами и запахами, чистейший воздух. Тренируясь, он одновременно наслаждался видами и красками окружающей природы. Выбежав на берег озера, он начал проводить комплекс упражнений: отжимался, подтягивался, проводил бой "с тенью"... Потом разделся и прыгнул в озеро. Плывя быстрым брасом он ощутил присутствие рядом Харитона. Могучий и умный сом давно стал ему другом. Они часто плавали вместе. Парень часами разговаривал с ним. Конечно это были просто монологи. Сергей не имел возможностей мага или корректора, и не мог полноценно контактировать с хранителями локуса. Однако он проводил с ними много времени, общался на равных, плавал, кормил... Они чувствовали его отношение...
        "Дежурный", тщательно обследовал весь локус, его ресурсы, берега озера, окрестные леса. Нашел бобровые гати, берлогу медведя, встречал местных лосей... Животные не боялись его и не проявляли агрессии. Впрочем и он сам, не собирался ни на кого всерьез охотиться - никогда не понимал желания некоторых людей, для развлечения или гастрономического разнообразия, убивать зверей. С лосями Сергей даже подружился, они стали частыми гостями локуса, он их нередко угощал солью.
        Однажды в лесу, он наткнулся на покинутую нору, из которой слышалось попискивание и рычание. Раскопав ее палкой, парень увидел трёх умерших от голода волчат, четвертый малыш еще подавал признаки жизни. Напоив его из фляжки "живой водой", временный "начальник локуса", бережно перенес зверька в "избушку". И начал его выхаживать. Хорошо, что щенок уже мог усваивать пережеванное мясо. Сергей выкармливал его рыбой, потом начал ставить петли у нор диких кроликов, которые приметил во время своих "обходов". Крольчатина понравилась как самому "трапперу", так и волчонку. Звереныш восстановился удивительно быстро, он прочно привязался к своему другу, понимал и чувствовал его и старался всюду в локусе следовать за ним. По иронии судьбы, у Сергея на шее, висел серебряный брелок с фигуркой волка. Старый подарок друзей, ещё с армии. А теперь появился и живой маленький волк. Парень хотел дать ему имя, но потом решил повременить - подумал, что возможно имя у малыша уже есть и навязывать новое будет неправильно. Ну а если нет - то волк сам позже заслужит себе имя. А пока он называл его просто "волчок" - потому что
активный зверёк, постоянно крутился и был в движении.
        С питанием проблем не было. Конечно в локусе давно уже не было круп, хлеба, сахара, мяса... Но бывший "ронгар", спокойно обходился без этого. Мясо добывал сам. А местные фрукты, овощи, грибы, орехи, рыбные ресурсы... его вполне удовлетворяли. Он был неприхотлив.
        Сергей наслаждался нетронутой природой этого мира. Много читал, слушал музыку, иногда смотрел фильмы. Перед отбытием товарищей в отпуск, он попросил Костика по приезде, закачать и перекинуть ему на смартфон, некоторые книги, мелодии, фильмы. "Эльфенок" не подвел.
        Времени было много. Его хватало и на отдых, и на учебу, и на тренировки, и на размышления. Сергей нередко подолгу сидел на берегу, любовался окрестными пейзажами, думал. Рядом с ним, лежал волчонок, у берега, в водах озера, компанию ему составляли лебеди и сом. Соклановцы не вспоминали о нем. Однако Сергея это не цепляло. Он понимал, что ребята были "заняты собой". Впрочем, для него они были тоже не очень интересны. Он относился к ним, как младшим братишкам и сестрёнкам. Глупым и беспокойным. Хотя отношения с ними были товарищеские и ровные, но полноценной дружбы не получалось.
        Возможно сказывалась разница в возрасте и уровне развития. А может причины были еще более прозаические. Горенков, похоже до конца не мог забыть ему своего "унижения", а Славин, болезненно переживал свое отстранение от командования в походе, Ольга же не могла простить пренебрежение ею. Костик сам себя "ставил" низко и на равный контакт не шел. Надя, сначала нервно реагировала на мнимые подрывы авторитета "ее" Славина, а потом вообще увлеклась своей новой любовью и фыркала на всех, кто хоть в чем-то превосходил "ее" Костика. Да и резкий карьерный скачок Сергея, не всем пришелся по вкусу. Парень грустно улыбнулся - "Правы были Сократ и Макиавели", подумал он. Оля, очень быстро забыла, что он ее вырвал из лап "абреков", а Славин, о том, что он его спас от выстрела в упор. Да и вообще, "вытянул" на себе весь этот поход.
        Варвары-болотники, в этом отношении, показались ему гораздо более прямыми, честными, откровенными и цельными, чем так называемые цивилизованные люди. "Зря "боярин" опасается за свою власть, в любом случае все "озерники" его поддержат и всех он устраивает. Да и Верлесе, недалекий и наивный Саша, более чем подходит. Ну а кризис-менеджер, нужен только в экстремальных ситуациях", размышлял парень. Хотя по большому счету, Сергея, эта "детская возня в песочнике", не интересовала.
        Парень тосковал по своим друзьям, которые остались на Украине. Три настоящих друга были у него. Один ещё с детства и школы, другого он встретил в армии, а третий появился в университете. Ему с ними было легко и интересно, они понимали друг друга с полуслова и он знал, что на них всегда можно положиться - эти никогда не подведут, ребята были проверенные жизнью. Сергею их очень не хватало...
        Подумав о своих друзьях, невольно сравнил их со Славиным и Горенковым - он горько улыбнулся. Насколько проще было бы с ними в походе. Ни о каких "обидках и комплексах", истериках и психозах в самый неподходящий момент - не могло быть и речи. А уж что бы управление боевой командой, зависело от женских интриг, капризов и "хотелок" - такое даже вообразить было невозможно.
        Когда Сергей получил сообщение от Славина, то не сильно удивился, ибо как вариант, предполагал подобное развитие событий. Конечно парень хотел навестить мать, беспокоился о ней, но все же рассчитывал, что ее сестра справится. В университете, вроде экстрима не предвиделось, но в крайнем случае, он предполагал потом уладить все с помощью лкр.
        Ни Хозяйка, ни "лесники" его тоже не беспокоили. Хотя однажды, он сам попытался связаться с ней или ее терминалом по телефону. На его смс-запрос, ответ пришел не сразу. В ответном сообщении ему было сказано, что все текущие вопросы, если это конечно не боевая тревога, нужно решать и согласовывать, с главой локуса. Однако парень был настойчив. Наконец, недовольным текстом, ему разрешили отправить запрос. Написав и отправив смс, Сергей довольно долго вынужден был ждать ответ. В конечном счёте, получив послание хозяйки (или ее терминала), он хмыкнул и пробормотав про себя: "крохобор", и "жлобиха", отбил подтверждение. Через два дня, один из бойцов из клана лесников, встретил Сергея на границе земель локуса и передал ему довольно громоздкую посылку.
        Кроме того, Сергей отправил гуся Мартина, с небольшим посланием на лапке, в вояж на болота. Через три дня, лебедь успешно вернулся, с ответным письмом и двумя сопровождавшими его птицами. К этому времени, парень уже все что нужно смастерил и поставил.
        Так проходили дни... Сидя вечером с волком у костра, на берегу озера и любуясь на солнечный закат, Сергей размышлял о своей жизни...
        Школа, армия, гибель брата, работа, друзья, спорт, книги, университет, смерть отца, болезнь матери... все проходило перед его мысленным взором. Женя...
        При этом воспоминании, лоб Сергея прорезала морщина, а уголки губ горестно опустились. Он невольно коснулся не очень давних событий, разбередил сердечные раны, а в памяти всплыли образы прошлого...
        Они познакомились с Женей на отдыхе в Крыму. Девушка была из Москвы. Сергей с друзьями приехали отдыхать в довольно глухое, но живописное место. Длинные, пустынные берега, высокие горы-склоны, теплое море, отсутствие людей - все это нравилось ребятам. Конечно университетский пансионат, во многом был ещё с "совковым сервисом", но их эти мелочи не беспокоили. В маленьком поселке были неплохие магазинчики, рынок. Так что ребятам всего хватало. Они ходили в длинные прогулки вдоль берега, взбирались на высокие склоны и скалы, много и далеко плавали, устраивали ночную рыбалку, ныряли за раковинами, брали у местных лодку и заплывали далеко в море, видели даже дельфинов... Однако скоро друзья уехали, а Сергей, мог ещё по скидочной профсоюзной путевке, несколько дней наслаждаться отдыхом. Тогда он и познакомился с двумя москвичками, прямо во время далёкого заплыва...
        С Женей они сразу почувствовали притяжение и симпатию. Никогда ещё Сергей такого не ощущал. У них оказалось очень много общего, казалось они всю жизнь знают друг друга. Ее сестра вскоре уехала домой, а молодая пара осталась у моря. Они много общались, гуляли, плавали...
        Уже через несколько дней, ребята не представляли свою жизнь друг без друга. Женя часто приезжала в Киев, Сергей в Москву. Несмотря на очень сложное материальное положение парня и его больную мать, девушку это не отталкивало. Хотя и ее семье приходилось нелегко. Казалось любовь молодых людей не может поколебать ничто. Сергей надеялся после защиты диссертации и получения надёжной работы в университете, стать на ноги. Женя также уже заканчивала институт. Так продолжалось около трех лет. Но все перспективы и надежды влюбленных, перечеркнули события 14 года. Киевский Майдан, "Еврореволюция", Крым, война на Донбассе... раскололи их отношения, которые казались незыблемыми. Любовь осталась, но быть вместе они уже не могли. Это вызывало только колоссальную боль. Женя рыдала, но была категорична. Через полгода они расстались окончательно. А еще через полгода, девушка очень удачно вышла замуж за перспективного москвича, который уже давно пытался за ней ухаживать. Большой любви там не было, но он ее устраивал по всем параметрам. Было уважение, общность интересов, совместные жизненные цели, взаимопонимание, ну
и конечно материальный достаток...
        Сергея это не сломало, да и циником он не стал, но в любви он разочаровался окончательно и больше абсолютно не верил женщинам...
        Славин с нетерпением ожидал возвращения Тани. Но она не вернулась ни в назначенный день, ни через неделю. Саша не находил себе места и никуда не дергался из Москвы.
        За это время его соклановцы, используя лкр, максимально ускорили и облегчили подготовку своих свадеб, регистрацию в загсе и венчание в церкви. Единственно, ребята не стали "корректировать" родственников и это конечно замедляло все процессы подготовки. Тем не менее, к концу второй недели отпуска, все было готово. Обе свадьбы планировались провести в разных мирах и городах, но что бы друзья могли побывать на свадьбах своих соклановцев - то они проходили в разные дни. Соответственно, свадьба Димы и Оли, планировалась на субботу в Питере, а торжества Нади и Кости - на воскресенье в Москве, России "двух столиц". Естественно Славин был приглашен на обе. Потом, молодожены уезжали в недельное свадебное путешествие. А за это время, у них оформлялись собственные дома и мебель. Лкр, действительно, радикально облегчали жизнь.
        В общем, Славин вновь, вынужден был продлить пребывание Сергея в локусе, ещё на одну неделю. Сам "боярин", весь извелся, в ожидании своей девушки. Он все же присутствовал, на обеих свадьбах своих друзей, но явно был не в настроении. Славин сидел как на иголках и постоянно тратил лкр, на снятие текущей информации, о возможном прибытии в свою московскую квартиру Тани.
        Девушка приехала только к концу третьей недели. Когда Саша ее увидел, у него сжалось сердце. Таня была очень исхудавшая, под глазами круги, на лице следы слез и синяков.
        Зайдя в квартиру, девушка долго молчала, Саша никак не мог ее вывести из этого ступора. Потом ее "прорвало" и она начала рыдать. В конце концов, парню все же удалось, постепенно привести ее в относительно вменяемое состояние. Однако ее рассказ, потряс Славина.
        Орнс, действительно, набирал себе новых наемников и формировал новые кланы. Видимо у него были для этого необходимые резервы энергии, да собственно и выхода другого не было - никакой хозяин без бойцов, долго бы не продержался. Однако он немного изменил принцип комплектации. Навербованные в этот раз наемники, были только мужчины и набирались исключительно из регионов Ближнего и Среднего Востока, Африки, Южной Америки и Юго-Восточной Азии. Орнс сразу создавал три полноценных клана. Первенство в них сразу захватили китайцы, как наиболее интеллектуальные и организованные. Африканцы, азиаты, латиносы... стали "боевым мясом" и силовым костяком. Но самая худшая судьба, ожидала потенциальных "снежков" и особенно женщин, тем более в статусе "имущества". Тане пришлось особенно тяжко. Ведь для Хозяина, она была балластом, проштрафившейся неудачницей, лишённой сил и способностей должницей, живым уроком-напоминанием для своих наемников. По этому с ней можно было делать все что угодно. Над девушкой целых десять дней издевались, били, насиловали... Ее и отпустили только на четыре дня, за припасами и для
"поправки здоровья" - все таки доводить до смерти свое имущество, Хозяин запрещал, да и невыгодно это было никому.
        - А те твои двое товарищей-наемников, из предыдущего набора, хоть как-то заступиться не могли? - рефлекторно сжимая кулаки, тяжело дыша, бешеным шепотом прорычал побелевший от гнева Славин.
        - Это малайцы, я их почти не знаю, они не старожилы. Орнос их по-быстрому законтрактовал, сразу после заключения мира с Верлесой и Сомаром. Добрых чувств ко мне они не питают - ведь я их тогда муштровала, - потерянным и лишенным жизни голосом произнесла Таня.
        - И ещё Саша, - едва шевеля разбитыми губами, проговорила девушка, - Прости, я тебе перед поездкой не сказала, - она опустила голову и закрыла лицо руками. - Понимаешь, я беременна, - тихо сказала Таня.
        Саша был в шоке и не знал, что ответить. И девушка шепотом продолжила:
        - Конечно, Орнс лишил меня почти всех магических способностей, а я же у него была магиней. Но все же, какие-то остатки навыков у меня ещё пока сохранились - и я уже на следующий наш день почувствовала, что произошло зачатие. Не хотела тебя волновать тогда, прости, - плечи девушки опустились и она затряслась в беззвучном плаче...
        Вечером, в воскресенье, в конце третьей недели отпуска, в большой московской квартире Славина, собрались почти все наемники озерного боярства. В понедельник с утра, планировалось осуществить "переход" в мир Верлесы, в Озёрный локус. Необходимые для этого припасы и вещи, давно были подготовлены, и собраны.
        Ребята отлично отдохнули, загорели и активно делились впечатлениями от свадебных путешествий. Все присутствующие были в приподнятом настроении и лишь хозяин квартиры, глава клана "озерников", не разделял общих восторгов. Наконец он, оторвался от задумчивого созерцание панорамы вечернего города за окном, повернулся к гостям и произнес:
        - Рад видеть вас друзья, счастливыми и отдохнувшими. Завтра мы прибудем в наш локус и с новыми силами займёмся его развитием, утвердим ближайшие планы, рассмотрим будущие перспективы. Кто-то останется на недельное дежурство, а остальные, через пару дней, смогут вернуться домой, - сказав эту фразу, он ненадолго замолк, потом добавил:
        - Но я хотел бы кое-что объявить сразу, - он сделал паузу и неожиданно огорошив друзей, решительно заявил: - Возможно мне придется уйти из Системы и покинуть вас.
        После этих ошеломляющих слов главы клана, в комнате внезапно наступила мертвая тишина. Но продолжалась она недолго, ошарашенные ребята, немного опомнившись, забросали Сашу вопросами. Прерывая поднявшийся шум, он поднял руку и продолжил:
        - Я много думал в последнее время... Этот постоянный риск, гонка со смертью, потери товарищей... Во имя чего? Я устал убивать ради интересов и амбиций хозяев. Не хочу опять жертвовать своими друзьями и вновь провожать их в последний путь, обеспечивая экспансию наших боссов.
        Славин приостановил свою речь, задумчиво покачал головой, а потом продолжил:
        - Ну и ещё появилась одна причина, после которой я принял окончательное решение, - сказав эти слова, он вышел в соседнюю комнату и через минуту, за руку, вывел оттуда Татьяну Лотенко.
        Увидев ее, Костик, Надя и Дима испытали настоящий шок. Саша, предупреждая вопросы, проговорил:
        - Это Таня, моя любимая девушка и невеста. Она состоит на службе у хозяина Орнса. Впрочем, большинство из вас с ней знакомы. Теперь, надеюсь вам понятно, что при таких обстоятельствах, я не могу по прежнему находиться у Верлесы, да и вообще в Системе. Никто из хозяев, не позволит своим наемникам иметь близкие отношения с бойцами, служащими у соперников. Да и я сам, не могу представить такую дикую ситуацию, что бы мы с ней, стали стрелять друг в друга. Ну и кроме того, в кланах Орнса, над моей девушкой жестоко издеваются, перспектив на исправление подобного ужасного положения никаких - по этому ей нельзя там оставаться. Она тоже немедленно уйдет из Системы. А главное, Таня ждёт ребенка. И даже если бы у нас сейчас все было благополучно, то мы бы все равно покинули хозяев. Я не могу допустить ситуацию, когда мой ребенок, в любой момент может остаться сиротой. Да и жизнь, полная опасностей, смертей и риска никак не подходит для беременной женщины, и вообще для семьи. Я уже не говорю о том, что совсем не уверен, в позитивной реакции хозяев на беременность их бойцов - потому что понятно, что в таком
положении, наемники теряют свои боевые качества. А в дальнейшем, такой "наемник", не сможет полноценно воевать и рисковать, так как будет постоянно думать о своей семье и детях.
        Завершив свой длинный монолог, Славин устало умолк. Все потрясённо молчали. Наконец, немного пришедший в себя Горенков, задал ему резонный вопрос:
        - Но как ты хочешь добиться "увольнения" для себя и ее? - он кивнул на Таню, - Не проще ли попросить Верлесу "надавить" на Орноса, что бы тот переписал на нее девушку за "отступные". Сделать так, как в свое время поступили с Костиком, - он показал на "эльфенка" и продолжил, - Ведь она теперь в статусе "имущества", верно? Так что это технически и юридически вполне возможно. Орнос сейчас слаб, а Верлеса наоборот, очень сильна - он не откажет.
        Саша в ответ, кивнул своему другу:
        - Да, я буду хозяйку просить об этом, но не о переводе, а что бы она выкупив Таню, потом отпустила нас обоих.
        - Ты думаешь она пойдет на такое? - выразил сомнение Горенков. - Терять одновременно корректора и опытную наемницу - выглядит слишком расточительно.
        Саша посмотрев на ребят, сказал:
        - Я спас хозяйку и ее мир от уничтожения, когда шансов у нее почти не было. Помог победить Орноса. Наконец, в последнем походе, мы добились невозможного и сделали Верлесу самой сильной из местных хозяев. Прирастили ее владения и одновременно ослабили соседей. Неужели она не примет во внимание такие заслуги? Да и в конечном счёте, Хозяйка сейчас настолько сильна, ей никто не угрожает, что особо в нас ей нужды нет. Наемником больше, наемником меньше - для нее не критично. Она всегда сейчас может навербовать себе новых бойцов.
        Наступило долгое молчание. Затем Надя спросила:
        - А как же наш локус и клан? Кто его возглавит, если ты уйдешь? Не хотелось бы, что бы нас расформировали или прислали сюда какую-нибудь Хей.
        - Я буду просить Верлесу, что-бы она все тут сохранила. Впрочем, думаю так и будет - зачем Хозяйке рушить налаженную структуру? А главой клана, попрошу назначить Диму. Он опытный ветеран, прошел все бои и походы, Верлеса его неплохо знает. Вы поддержите мое предложение? - обратился Славин к ребятам.
        "Озерники" переглянувшись между собой, согласились со своим корректором.
        После этого девушки, окружили Таню и увели ее в соседнюю комнату. Костя ушел на кухню, а Дима подойдя к Саше, спросил:
        - Ты уверен, в том что делаешь, командир?
        Саша долгим взглядом, грустно посмотрел на своего друга:
        - Да, мое решение окончательное, я ухожу...
        "Перемещение" в озерный локус, произошло как обычно. Приехав утром следующего дня, на арендованном микроавтобусе, в свой коттедж у озера, ребята быстро погрузили в свою лодку привезенные припасы и вещи, и отплыв на сотню метров от берега, убедившись, что вокруг безлюдно - совершили переход в "корневой мир".
        Тошнота, головокружение, толчок, плеск... и первое, что увидели с лодки "озерники", когда немного пришли в себя - огромное гнездо с аистами, над своей "избушкой".
        Это выглядело настолько красиво и трогательно, что Оля даже захлопала в ладоши. Остальные ребята тоже, какое-то время, завороженно рассматривали столь живописную картину.
        Но на этом сюрпризы не кончились. Когда Горенков запустил мотор лодки, рядом водную гладь озера вспороли два буруна. Присмотревшись внимательней, наемники увидели двух огромных сомов, плывущих рядом. Не переставая удивляться и причалив к мосткам, дальше они разглядели несколько лосей, стоящих возле домика, в небольшой загородке. Начав подниматься по тропинке наверх, ребята вдруг услышали рычание - навстречу людям метнулась серая тень. На протоптанной дорожке, загородив им путь, стоял небольшой волчонок, обнажив в оскале острые зубы.
        - Спокойно волчок, это свои. - прозвучал сверху голос Сергея и открыв двери дома, он вышел на встречу своим соклановцам.
        Спустившись вниз, парень поздоровался с товарищами. А потом, подхватив часть груза, проводил гостей в "избушку". Когда все вещи и запасы были перенесены и уложены по местам, Сергей угостил коллег приготовленным обедом. Свежие и экологически чистые фрукты, ягоды, овощи, копчёная рыба, суп из кролика... по контрасту с "городской едой", понравились ребятам.
        Во время обеда, бывший "дежурный", вполне удовлетворил любопытство соклановцев, исчерпывающе отвечая на их заинтересованные вопросы, по поводу встреченных "новаций".
        - Я же тут только с хранителями локуса три недели общался. Подружился с ними очень. Поразмыслил, чем можно помочь друзьям, ну и что для развития локуса будет полезно. В общем связался с терминалом Хозяйки и "выбил" у нее подругу для Харитона. Верлеса оказалась мелочной и прижимистой бабенкой, содрала с меня полсотни лкр, будто это я себе на личный хутор у нее какую-то рыбу покупаю.
        Аисты? Послал Мартина к болотникам с сообщением, вот Головач с "Водяным" и уважили. Лосей прикормил. Пригодятся - они незаменимы в этих лесах. Грузы перевозить, раненных транспортировать или самим ездить - оптимальное средство передвижения в этой природной зоне получается.
        Волк? Нашел тут разоренное логово, а в нем мертвых зверят. Одного удалось выходить. Первый друг будет. Лучшего сторожа, следопыта, разведчика и загонщика - не найдешь, - делился новостями Сергей.
        Волчок сидел рядом с ним, сжатый как пружина. Ему было не очень комфортно, в окружении стольких незнакомых людей. Но зверь не хотел оставлять Сергея одного среди "чужаков".
        - А можно его погладить, - спросила Надя.
        - Не советовал бы, - покачав головой, ответил парень. - Я и сам его никогда не глажу.
        - Но ты же его хозяин? - удивилась девушка. - Неужели он и тебя укусит?
        - Не укусит. Но дело не в этом, - сказал Сергей, - Понимаешь, я ему не хозяин, а он мне не слуга и не раб. Он равный друг и товарищ. А просто так гладить друга, это жалеть и унижать его.
        - Ну ты явно "повернут" на волках. Недаром, у тебя серебряная фигурка волка на шее висит. Когда ты купался - мы все видели, - улыбаясь проговорил Дима.
        - Да в общем нет. Хотя... Знаешь, мне волки действительно нравятся. Вот тигр, лев, медведь намного более сильные хищники, однако волк самый свободолюбивый. В цирке ты волков никогда не увидишь. Приручить их и заставить под плёткой прыгать через кольца - невозможно. Они скорее умрут - чем будут проделывать такое, - сказал бывший "ронгар".
        Ребята уважительно и с интересом, посмотрели на волчка, который немигающим взором, навострив уши, настороженно наблюдал за ними.
        После обеда все "озерники", кроме Саши, вышли из дома. Парочки разбрелись по территории - дышали свежим воздухом, наслаждались прекрасными видами, ближе знакомились со старыми и новыми обитателями локуса.
        Славин оставшись один, запросил сеанс связи с Хозяйкой. Через полчаса, он мрачный, расстроенный и сгорбленный, "сломанной" походкой выбрался из "избушки". Ребята не сразу его заметили. Однако постепенно, почти все "озерники", собрались возле Саши, угрюмо сидевшего на берегу. Не было только Сергея.
        Когда они увидели лицо своего "боярина", то сразу поняли, что Верлеса отвергла его просьбу. Все же Дима, попытался уточнить у друга:
        - Она хотя бы согласилась выкупить и переписать на нас Таню?
        Саша посмотрел на товарища, полным боли взглядом и лишь отрицательно качнул головой.
        - Но почему? - тихо спросила Надя.
        Сидящий с "убитым видом" Славин, чужим голосом, отстранено заговорил:
        - Верлеса была недовольна и раздражена моей просьбой. Более того, обвинила в легкомыслии. Мол, как такое возможно, что бы глава клана, боярин локуса, корректор, доверенное лицо хозяйки, может якшаться и состоять в близких отношениях, с человеком нашего заклятого врага Орнса. А когда я заикнулся, что вроде как сейчас мир и выразил сомнения в целесообразности экспансии - она вообще реально разозлилась. Что-то потом протестировала и обвинила меня в халатности, сказав, что я совсем расслабился и подрываю боеспособность клана. Когда я спросил, что она имеет ввиду. Верлеса взвинченный тоном сказала, что у меня из-за любовной интрижки на стороне, совсем не работают мозги и я не контролирую своих подчиненных - мол обе девушки нашего клана беременны, а я ни сном, ни духом. Потом разъярённая Хозяйка, просто прервала связь.
        Когда Славин произнес эти слова, Оля и Надя сильно покраснели и потупились. Дима и Костя вопросительно посмотрели на своих жен. В конце концов, более смелая Надя глядя на парней отчаянно сказала:
        - Да, мы хотим детей! Мечтаем, что бы после нас хоть что-то осталось! Пока нас не поубивали! Желаем успеть стать матерями и родить любимых малышей! Что в этом преступного или не нормального? Мы что не имеем на это права? В конце концов мы в законных отношениях, да и мир сейчас, Верлесе ничего не угрожает. Что не так?! Вон кстати, Таня тоже ждёт ребенка!
        Ошеломленный Горенков, глядя на девушек, не находил слов и попытавшись собраться с мыслями, все же спросил:
        - Так это вы что, вместе такое решили? Но почему с нами не посоветовались?
        Надя насмешливо посмотрела на ребят и сказала:
        - А ты бы разрешил? Или Славин? Да никогда!
        После этих слов наступило молчание. Девушки ожидали от своих мужей поддержки, но те были слишком ошарашены такими новостями. А глава клана, сжав зубы от боли и отчаяния, смотрел на широкую гладь озера, но ничего не видел - перед его взором, стояли лишь полные слез глаза Тани...
        На высоком берегу, потрескивая и отбрасывая искры, горел костер. Возле него сидел молодой парень, рядом лежал волк. Оба молча наблюдали закат. Им было хорошо, они привыкли друг к другу. Яркий свет огня был виден далеко, отражался в водной глади озера. Недалеко от берега плавала пара лебедей, было слышно плеск больших рыбин. На небе, постепенно проступали звёзды.
        Вдруг волк насторожился, навострив уши. Человек никак не отреагировал, а лишь хладнокровно и негромко проговорил:
        - Сейчас здесь только свои, чужих рядом нет.
        Безмятежный тон его голоса, успокоил зверя. А через несколько минут, к костру вышли все пятеро прибывших сегодня, гостей локуса.
        - Можно тут сесть? - спросил Славин.
        Человек сидящий у костра, пожав плечами, лишь приглашающе махнул рукой. Рассевшись у огня, ребята какое-то время молча смотрели на дрожащее пламя. Из леса слышалось уханье филина, в озере резвилась рыба, небосвод перечеркивали следы падающих звёзд.
        Сергей подбросил ветку в костер и просто сказал:
        - Рассказывайте.
        И Саша выложил все...
        Когда он умолк, на некоторое время воцарилось молчание. Уже стало совсем темно. Ночь вступила в свои права. Отблески огня играли на лицах ребят. Наконец Сергей проговорил:
        - Ты конечно возмущен неблагодарностью Верлесы, считаешь ее сволочью. Но это перебор. Хозяйка конечно не мать Тереза, да и власть портит всех, но в данном случае, в основном, именно диктат складывающихся обстоятельств и страх, вынуждают ее к такому поведению.
        - Что ты имеешь ввиду? - спросил Горенков.
        Бывший "ронгар", сокрушенно качнул головой, вздохнул и произнес:
        - Сейчас все местные хозяева, лихорадочно готовятся к войне или по крайней мере, к долгому противостоянию.
        Эти слова взбудоражили и удивили ребят.
        - Как? Почему? С чего ты так решил? - посыпались со всех сторон на него вопросы.
        Парень пожал плечами и ответил:
        - Все просто. Такое резкое усиление Верлесы и ослабление, после серьезных потерь, других хозяев - естественно испугало этих соседей. Они логично предположили, что Хозяйка вскоре начнет экспансию. Другого такого удобного случая, для нее может и не представиться.
        На кого может начать "давить" Верлеса? Тут тоже все элементарно. Юг отпадает. Южный сосед слишком далеко, да и болотные земли, лишь недавно присоединены, еще слабо ассимилированы, а болотников хозяйка вообще, реально не контролирует.
        Север? Там холодное море. Куда и на чем через него плыть - не понятно. Остаются восточное и западное направления. Тем более эти хозяева ослаблены. Первым попадает под удар конечно Орнс, как старый враг и понесший наибольшие потери в последних войнах хозяин. Однако и "западники" под угрозой. Да и Сомар в принципе тоже.
        Что предпримут в этих условиях эти хозяева? Они сознают, что поодиночке обречены. Значит, они наверняка заключат между собой союз, против Верлесы и будут интенсивно набирать бойцов. Чем собственно Орнос, по словам вашей Тани, сейчас интенсивно и занимается.
        - Но почему обязательно Верлеса будет проводить агрессивную внешнюю экспансию? Она может заняться внутренним развитием! - спросила Надя.
        Сергей в ответ только грустно улыбнулся:
        - В политике имеют значения не намерения, а возможности. Во-первых, соседи боятся возросшей мощи Хозяйки и не поверят ей. И в любом случае, для страховки, станут вооружаться и заключат против нее союз. Ну а Верлеса, видя это, в ответ, тоже само собой, усилит свою милитаризацию. В общем, замкнутый круг выходит - а результат, все равно будет один и тот же.
        А во-вторых: возможности внутреннего развития очень ограничены и конечны. Они могут поглотить максимум 25 процентов энергии. А остальное, все равно пойдет вовне. Ну что Хозяйка может у себя в землях тут "развивать"? Больше деревьев и животных развести? Да вон даже для земных миров, эти хозяева, ничего масштабного и серьезного предложить, и вырастить не могут. Несмотря на свой техно-магический потенциал. Ведь много "живой воды" или "молодильных яблочек" не сделаешь в любом случае. Это штучный товар. Что там наша Верлеса пробует продавать в земных мирах? Биодобавки? Ничего не скажешь - очень круто и "перспективно"!
        В общем, в любом случае будет внешняя экспансия. А не будет, так соседи все равно от страха перевооружатся и объединятся. Все как обычно, всегда и везде, для всех народов и во все времена - действует старое, проверенное правило: "хочешь мира - готовься к войне".
        А если серьёзней - то экспансия, это железный закон развития всех биологических и социальных систем. И тут тоже самое происходит. Никуда от этого не деться. За века своего существования, хозяева, наверняка все перепробовали и знают это на уровне инстинктов. Увы, экспансия - это закон жизни, - завершил Сергей свой длинный монолог.
        - Но может хоть Сомар, воздержится и не будет присоединяться к "антиверлесовскому союзу"? Ведь он был другом Верлесы и врагом Орнса! - произнес Саша.
        Сергей лишь недоверчиво покачал головой:
        - Кто ему даст гарантии, что после разгрома соседей, он не станет следующей жертвой? Да и по вашим словам, этот хозяин умом не блещет. Думаю, опытный Орнс, его как следует "обработает".
        Ребята подавленно молчали. После удачного похода, они так надеялись на прочный мир и спокойствие. А Сергей продолжая, добавил:
        - Кстати, не думайте, что наша Верлеса страдает пацифизмом или излишней доверчивостью. Она уже сформировала три боевых клана - наш "озёрный", "лесники" и "горцы".
        - Кто такие "горцы"? - поинтересовался Саша.
        - Так это ваша Хей, всех своих бойцов перетащила в "горный локус" и там сформировала так называемый клан "горцев". Ну не болотниками же было им назваться, - улыбнулся Сергей. - А в "лесниках" сейчас, совсем новые наемники, навербованные Хозяйкой.
        - Откуда ты все это знаешь? - спросил Дима.
        - Разговорил "лесника-курьера", который мне самку сома передавал. Да и "Водяной" с Головачом, много чего интересного понаписали, - ответил Сергей.
        "Озерники" обдумывали слова своего соклановца. Наконец Ольга, взволнованно глянув на Сергея, решилась спросить:
        - Ну а нам то, что теперь делать? Как быть? И что будет с Таней?
        Горящий огонь освещал напряженные и встревоженные лица ребят, они с надеждой ждали ответа.
        Парень молчал, глядя на танцующее, оранжевое пламя, потом наклонился к костру и поправил лежащую головню, посмотрел на своих товарищей, и вздохнув, начал говорить...
        Глава 2. Бартер по безналу.
        "Мир стоит дешевле войны, но ценится дороже".
        Ночное небо, поражало яркой россыпью звезд. Из леса доносились странные шорохи, звуки шумящего в ветвях деревьев ветра, крики птиц. От воды потянуло сыростью. Ребята придвинулись поближе к теплому огню. Поворошив палкой костер, Сергей задумчиво произнес:
        - Прежде чем что-то предлагать и предпринимать, нам необходимо четко расставить акценты и приоритеты. Нужно реально определиться - чего мы хотим? И совпадают ли сейчас наши интересы, абсолютно во всем, с интересами Верлесы?
        Парень окинул испытывающим взглядом своих товарищей.
        Соклановцы напряженно слушали его и он продолжил:
        - Конечно мы хотим максимально повысить свои шансы на выживание, в случае войны. Для этого нужно увеличить силу и боеспособность нашего клана. Иными словами, нам нужно увеличить количество бойцов, доукомплектовав отряд. Ну и конечно интенсифицировать боевую подготовку. Кроме того, необходимо улучшить оперативность наших сил - то есть нужен эффективный транспорт. Лоси для этих мест - самое то. Причем не требуется, сразу научиться на них ездить - даже просто переложив на них груз и оружие, мы в два-три раза нарастим нашу мобильность. - Сергей сделал небольшую паузу, а потом, пристально заглянув в глаза ребятам, сказал:
        - Но не это главное. Важно другое. Думаю все здесь понимают, что мы сейчас вообще не заинтересованы ни в войне, ни в экспансии Хозяйки, которая вполне может привести к взаимной мясорубке. Девушки клана ждут детей, куда уж тут воевать. И остаться вдовами, полагаю, им совсем не хочется. Да и ребята полноценно воевать не смогут. Разве это воин, который вынужден постоянно трястись за безопасность своей "боевой подруги"? - он приостановил свою речь, а затем вновь продолжил:
        - Самое поганое, что в случае бойни, боюсь победителей не будет. Верлеса, даже устроив удачный блицкриг одному из хозяев, других быстро победить не сможет. Ведь наивно полагать, что удастся провести сразу три одновременных блицкрига. Наши отряды засекут ещё возле границы. Пока они будут добираться до вражеских терминалов, о любой "внезапности" можно будет забыть. Враги быстро опомнятся, имея все преимущества на своей территории . А затем начнут бить по землям Верлесы с разных сторон - и ей по-любому придется распылять силы. Война затянется... А если ещё мы станем "агрессорами" - то вообще... Так что вряд ли Хозяйка решиться на блицкриг. - Немного помедлив, он заговорил дальше:
        - Возможность подобного внезапного нападения на Верлесу, со стороны наших противников - ещё менее вероятна. Шансы на удачный блицкриг, у них тоже невелики.
        Тут Саша прервал Сергея:
        - Почему ты так считаешь. Если они нанесут удары с разных сторон. То отряд одного из хозяев может блокировать нас. А два других - вполне смогут разгромить этих "новичков-лесников" возле терминала.
        - Скорее всего ничего у них не получиться, - покачав головой, ответил ему бывший "ронгар". - Для того что бы прорваться к терминалу Верлесы, в любом случае, им понадобиться не меньше суток добираться от границы. Причем их сразу же засекут. "Лесники" успеют приготовиться. Кроме того, на нашей территории враги будут слепы и уязвимы. А главное - на помощь своим "лесникам", Верлеса сразу же вызовет "горцев", да и часть наших "озёрных" сил. "Горцы" Хей, через свой портал, уже в считанные минуты будут в терминале Верлесы. Ну и от нас команда подойдет. И враги умоются кровью, - украинец посмотрел на ребят и продолжил:
        - В общем ни у кого из хозяев, никаких блицкригов не выйдет, даже теоретически. По-этому никто на них и не решиться. Этот абсолютно неоправданный риск. Гарантированный провал обеспечен, плюс получение статуса агрессора в Системе. Так что если начнется война - то она стопудово затянется. Впрочем, главное даже не это, - он замолчал, мрачно посмотрев на блестевшую в свете луны и звезд, зеркальную поверхность озера. - За владениями Орноса, явно есть более могучие хозяева. Они подождут пока местные измотают друг друга, а потом придут сюда и все тут себе "приберут", покончив с теми, кто здесь еще уцелеет, после взаимной резни.
        - Так неужели наши хозяева этого не понимают! - эмоционально воскликнула Надя.
        Сергей пожал плечами и поворошив палкой костер, спокойно ей ответил:
        - Думаю, наиболее опытные из хозяев, типа Орноса, это сознают. Может и "западники" с Верлесой догадываются. На счёт недалёкого Сомара - я в этом не уверен. Но этот "речник", сам ни на что не решиться
        - Так может войны не будет? - взволнованно и с надеждой в голосе, сказала Оля.
        - Если мы ничего не предпримем, то она начнется наверняка, - с непоколебимой уверенностью в голосе, произнес бывший "ронгар".
        - Но почему? Раз большинство хозяев понимают ее гибельность и бесперспективность? - недоверчиво спросил Славин.
        Сергей тяжело вздохнул, взял ножик и начал из ветки выстругивать рогульку для рыбалки.
        - Потому что когда все вооружены до зубов, абсолютно не доверяют друг другу, приготовились к войне, а миром решить назревшие противоречия нереально - то война начнется обязательно, достаточно будет любой мелочи или незначительного повода. Вон первую мировую войну, несколько раз "откладывали" и "отводили", но она все равно разразилась. Тут даже возможная опасность от внешних врагов - не остановит наших хозяев. Они слишком не доверяют друг другу, противоречия между ним чересчур глубоки, интересы пересекаются. А возможная угроза от могучих соседей, слишком далека и абстрактна. Увы, наличие здесь атомной бомбы, как сдерживающего фактора, Система не предусматривает, - мрачно пошутил парень.
        Ребята задумчиво молчали. Малиновым цветом светились угли костра, было слышно плеск играющей в озере рыбы, негромко шумел лес. Наконец Оля, с тревогой в голосе, вновь задала вопрос Сергею:
        - Так что же делать? Как можно предотвратить войну?
        Тот посмотрел на лежащего рядом волчка - в глазах зверя, отражалось огненное пламя костра. Казалось в них были видны будущие пожары и слышны крики умирающих бойцов. Парень обернулся к Оле, глянул на ее взволнованное лицо и размышляя проговорил:
        - На самом деле, в этом корневом мире, захватнические войны хозяев, сдерживаются именно угрозой получения от Системы статуса агрессора. Они все этого чрезвычайно боятся - ибо это капитально увеличивает их шансы погибнуть. Так вот, - продолжал он:
        - Угроза войны сейчас в этом регионе, очень высока именно в ближайшие недели. Чем позже - тем шансы на то что начнется война - падают.
        - Почему так решил? - с интересом, спросил Горенков.
        Сергей пожал плечами:
        - Все просто. Сейчас угроза войны возникла из-за нарушения баланса сил. Верлеса неожиданно стала очень крутой, а соседи наоборот - ослабли. Они ее боятся, поодиночке им не устоять, а у нее соблазн начать экспансию... Обстановка очень накалена, все нервничают и лихорадочно милитаризуются... Однако как только соседи успеют договорится между собой и зарегистрировать свой союз в Системе - то баланс сил и паритет опять восстановятся. Верлеса не рискнет начинать экспансию ни против кого из "союзников", а соседи почувствовав свою объединенную и закрепленную договором силу - тоже успокоятся. Начинать против друг друга экспансию никто не станет - это только вымотает противников. Тем более нападать военным путем и получать статус агрессора в Системе. Делать провокации, что бы получить затяжную и изматывающую войну - тоже никто не будет, - завершил он свой длинный монолог, а потом внезапно добавил:
        - Так что стоящая перед нами сейчас задача - парадоксальна - помочь соперникам нашей хозяйки, побыстрее заключить между собой "антиверлесовский союз". Тогда войны, очень возможно и не будет, - жёстко закончил Сергей свою речь.
        Ребята сидели ошеломленные и были реально шокированы, словами своего товарища. Резкий крик птицы в вышине прозвучал неожиданно, костер догорал, очертания окружающего мира, все больше тонули в окутавшей все своими крыльями, мягкой черноте, ранней осенней ночи...
        Сергей снял котелок с костра и начал разливать всем ребятам в чашки ароматный чай. Угостил печённым картофелем. Глянул на часы - время уже перевалило далеко за середину ночи.
        - А где делся волчок? - вдруг спросила Надя.
        "Озерники" огляделись - зверя нигде рядом не было.
        - Охотиться, - односложно ответил парень.
        - А ты что, его не кормишь? - спросила Оля.
        - Бывает. Но все меньше и меньше, - сказал Сергей, - Он должен сам научиться добывать себе еду, а не выпрашивать. Это залог его свободы и независимости.
        - А он не слишком еще мал охотиться? - поинтересовался Дима.
        - Пока он добывает себе кроликов и различных грызунов. Для этого он уже достаточно вырос, - сказал, присаживаясь бывший "ронгар".
        Ребята взяв в руки кружки с чаем, вновь расселись у костра. Огонь, получив новую порцию дров - опять разгорелся.
        Саша взглянув на друзей, волнуясь, спросил Сергея:
        - У тебя есть идеи, как спасти Таню? Может как-то попробовать повлиять на Верлесу?
        Тот поворошив костер, понимающе посмотрел на Славина и сказал:
        - Надавить и заставить Верлесу обратится к Орнсу, допустим можно попробовать, вот только боюсь, ничего она от него не добьется, а вот на нас злобу затаит. Давить и ломать женщину, тем более Хозяйку - себе дороже. А уж если ее потом и Орнос унизит отказом - то мы окажемся вообще, на всю нашу недолгую жизнь, кругом виноваты.
        - Почему ты считаешь, что Орнс ей откажет? Он разве не боится сейчас Верлесу? Не проще ли ему уступить за отступные, ненужное "имущество" - спросил Горенков. Сергей в ответ, пожал плечами и произнес:
        - Ну сам подумай - какой резон ему делать любезность враждебной Хозяйке? Да и Таня, не такой уж балласт, она ведь много чего может порассказать о предвоенной подготовке и объектах своего Хозяина. К тому же, она бывший маг и опытная наемница - зачем Орнсу усиливать своего врага? И вообще, что-либо отдавать Верлесе? - отхлебнув чаю из чашки, он продолжил:
        - Да и не боится Орнс Верлесу так уж сильно. Что, разве Хозяйка из-за Тани войной на него пойдет? Агрессором станет? Нет конечно. Хреново к нему станет относиться? Так она и раньше его в первых врагах числила! Начнет против Орнса экспансию? Да она и так это собирается сделать - и его отказ выдать Таню, эту экспансию никак не ускорит. Все равно Хозяйка ее начнет тогда, когда будет готова. Так что боюсь, даже если мы и принудим Верлесу попытаться откупить у Орноса Таню, то ничего кроме проблем от обозленной Хозяйки, на свою голову не получим.
        На лбу Славина проступила жёсткая складка, губы сжались в одну линию и он отчаянно произнес:
        - Я Таню к Орнсу не пущу, пускай убивает через Систему, но туда она больше не вернётся. А я потом с ним за все посчитаюсь.
        Ребята замерли. А Сергей покачав головой и хмыкнув, проговорил:
        - Не обязательно он ее будет убивать. Зачем? А если Орнс "наедет" на ее родных? Думаешь, тогда она сама добровольно к нему не вернётся? Ты за нее сам это собрался решать? А главное - Таня собственность Орноса, по законам Системы. Отказывая Орносу в послушании - она вступает в конфликт не только с ним, но и с Системой. А ты становишься пособником этого ее поступка. Хочешь устроить свою личную войну с Системой? А ведь ты сам человек Системы и вдвойне обязан, соблюдать ее правила. Уже не говоря о том, что за тебя перед Системой, несёт ответственность Верлеса, ведь ты ее боярин. Хочешь подставить хозяйку, всех соклановцев и своих родных?
        Наступило молчание. Саша сжав кулаки, напряженно думал. Ребята с сочувствием смотрели на своего командира. Сергей помешивая палкой угли костра, попивал чай. Наконец отставив в сторону кружку и посмотрев странным взглядом на Славина, он сказал:
        - Ладно, попробуем кое-что предпринять.
        Саша с надеждой взглянул на него. Соклановцы с интересом придвинулись поближе.
        - Раз мы не можем выкупить Таню за лкр или заставить Орноса через Хозяйку уступить девушку, нужно, что-бы он сам отказался от нее, или обменял за другой товар, - произнес Сергей.
        - Это как? - спросил Костик, - Что бы Орнс, хоть что-нибудь сам отдал или отступился - я такого у него никогда не видел. А обменять ее? На что? Что мы можем ему предложить и как потом заставим соблюдать уговор? Хозяева ведь и так почти всемогущие!
        Украинец, лишь пожал плечами и спросил:
        - Как вы думаете, за кого сейчас пойдет борьба между хозяев? Кто будет той гирькой, которая может изменить весь баланс сил?
        Он посмотрел на друзей и покачал головой:
        - Сейчас все бросятся охмурять и стращать Сомара. Он слабое звено и в то же время решающая гирька, на сегодняшних весах "войны и мира". Если Орнс с "западниками", быстро перетянут его на свою сторону и сагитируют присоединиться к своему "антиверлесовскому союзу" - то они посчитают себя гарантированными от экспансии Верлесы, баланс сил выравнивается, возникает новый паритет, все успокоятся и войны не будет. Если же этот бывший союзник нашей Хозяйки, опять присоединится к ней или хотя бы просто воздержится - перевес сил качнется в пользу Верлесы, со всеми вытекающими из этого последствиями.
        Сергей взял картофелину, разломив пополам, вдохнул ее аромат и обернувшись к товарищам, завершил свою речь:
        - Если мы сможем "продать" или "обменять" у Орноса Сомара на Таню, то мы получаем девушку и избегаем войны.
        Услышав эти слова, все оцепенели. На озеро опускался туман. На востоке показалась розовая полоса. Светало...
        Костик подтянул повод идущего за ним лося и обернувшись, снова сделал шаг по узкой звериной тропе. Впереди виднелся круп, ещё одного лося, с навьюченными на спине рюкзаками и упакованным оружием. Его вел под уздцы, идущий первым Горенков. Уже второй день небольшой караван, состоящий из двух нагруженных лосей и двух людей, двигался к границам владений хозяина Сомара. Бывший "эльфенок" и "имущество" Орнса, а теперь наемник ранга "В" клана "озерников", вдохнул свежий лесной воздух, и пустился в воспоминания...
        После той бессонной ночи, у костра на берегу, все ребята согласились с оценкой ситуации и предложенным планом действий Сергея. Никто не хотел участвовать в бесперспективной бойне хозяев, с почти гарантированным, бесславным концом. Тем более девушки, которые ждали малышей или новоиспечённые мужья, беспокоящиеся за своих жен и будущих детей. Ну а у "боярина" локуса Славина, вообще не было другого выхода.
        Украинец сразу предложил конкретную программу действий, для воплощения в жизнь, задуманного им стратегического плана. Тем более, что время явно поджимало. По этому "озерникам" пришлось разделиться. Диме и Костику, в осуществлении необходимых мероприятий, отводилась роль "страшилки" Сомара.
        - Для того что бы подтолкнуть этого "речника" в объятия Орнса, нам нужно его реально напугать. Сыграем на присущих этому хозяину, глупости и страхе, - сказал Сергей.
        - Что ты имеешь ввиду, - спросил его Славин.
        - Сомар должен поверить в блеф о том, что Верлеса собирается осуществить против него быстрый блицкриг и поглотить его владения, - невозмутимо ответил парень.
        - Но ты же говорил, что блицкриги гарантированно обречены на неудачу и хозяева на них не пойдут? - удивился Горенков.
        Сергей улыбнувшись возразил:
        - В целом так и есть, особенно если они будут проводиться против сложившейся коалиции. Но именно сейчас, против пока одинокого и уязвимого Сомара - существуют огромные шансы на успех. У него небольшая территория, очень уязвимый терминал, находящийся впритык к границе. Один быстрый бросок отряда, удачный выстрел из РПО по терминалу на острове - и все, нет больше хозяина речников. Кстати, те же орноситы, едва не добились успеха в прошлую войну, действуя подобным образом - Сомара тогда спасло лишь чудо. Он это отлично помнит и наверняка дико боится такого сценария.
        - Но разве Сомар сможет поверить в то, что его недавняя союзница Верлеса, которая и сейчас будет искать его дружбы, способна на такое? - задала вопрос изумленная Надя.
        Сергей в ответ лишь заливисто рассмеялся:
        - Почему нет? Сомар глуповат и трусоват. Но главное не это. В политике и борьбе за выживание, никаких вечных друзей и союзников не бывает. Наоборот - такой ход Верлесы выглядит абсолютно логичным и рациональным. Сомар ведь склоняется к ее противникам. Он естественно не может верить обещаниям, так усилившейся Верлесы. Она не может дать ему никаких гарантий, что он не станет ее следующей жертвой, после того например, как она разделается с Орносом. То есть Верлеса реально может потерять Сомара, ибо он скорее всего присоединиться к "антиверлесовскому союзу". В этих условиях, если Хозяйка его сейчас разгромит - то она срывает джекпот. Получает его владения, запасы энергии, ещё более радикально усиливается, а главное - ее противники, теряют всякие шансы противостоять Верлесе. Их коалиция, в любом случае, будет слишком слаба, против возросшей мощи Хозяйки. Так что Сомар поверит и очень испугается, такого варианта развития событий.
        - И что конкретно ты предлагаешь? - спросил Саша.
        Сергей кивнул на Костика и Диму, и сказал:
        - Ребята берут лосей, грузят на них оружие, резиновую лодку, гранатомёт, РПО "Луч", оптику, рации и форсированным маршем выдвигаются к владениям Сомара. Там они неброско должны "засветиться" перед "речниками". Пускай сомаровцы их засекут. Увидят, что верлесовцы изучают их территорию в бинокли, готовят лодки, распаковывают гранатомёты и РПО, пусть перехватят ваши радиопереговоры... Все это конечно нужно делать не демонстративно, а относительно скрытно, но что-бы все же ребят "срисовали".
        - Но Сомар ведь может спросить Верлесу про эти приготовления? - наивно поинтересовалась Оля.
        - Вряд ли, - Сергей покачал головой. - Не думаю, что он настолько тупой. Ну представь - он об этом спросит хозяйку, однако что бы она ему не ответила - он не сможет ни поверить, ни проверить. А главное - если он начнет ее спрашивать, то таким образом он даст понять хозяйке, что ее приготовления замечены. Это может спровоцировать ее немедленную агрессию. Даже такой недалекий хозяин как Сомар, не может не понимать таких вещей. Так что ни о чем он Верлесу спрашивать не будет. Впрочем, это в любом случае, не будет иметь большого значения - потому что у и так "шуганого" Сомара, доверие к Верлесе будет полностью подорвано.
        - И что будет дальше? - спросил Саша.
        - Сомар кинется под защиту "антиверлесовского союза". Мы таким образом, подтолкнем Сомара, в объятия Орноса и компании. Но! - сделал паузу Сергей, - Этого может оказаться мало. Нужно добавить - ибо одно доказательство, это ещё не доказательство. Необходимо, что бы ты Саша, пользуясь своими бывшими контактами с "речниками", случайно "слил" им ещё дополнительную инфу, о готовящейся агрессии Верлесы.
        - Кстати, а разве Верлеса не может бояться получить статус агрессора в Системе? Сомар в таком случае, может не поверить в такую авантюру Хозяйки, - спросил Костик.
        - Если блицкриг будет удачен и с жертвой агрессии будет быстро покончено - то и с Верлесы этот статус, будет сразу автоматически снят Системой. Нет тела - нет дела, - цинично пошутил украинец.
        - Однако, - подняв руку, продолжил он. - Вся эта дезинформация против Сомара, должна пройти не раньше того, как мы договоримся с Орносом. Лишь когда он нам гарантирует свободу Тане, только тогда мы "подтолкнем" в его объятия, этого речного хозяина.
        Ребята задумчиво молчали, осмысливая услышанное...
        Солнце стояло в зените. Дима и Костик, упорно продолжали свой обходной марш через лес, далеко огибая локус "лесников". Шли вторые сутки пути. Бывший "эльф", понукая животное, вновь потянул за повод своего лося. Цель путешествия была уже близка...
        Таня уже третий день, почти безвылазно, сидела в квартире Саши. При мысли о том, что через несколько часов, ей придется снова выезжать в жуткий терминал Орнса, ужас и отчаяние, охватывали девушку. Однако вскоре, бывшим магом, овладело чувство тоскливой безнадёжности. Она обречённо надеялась лишь на то, что проклятые "чурки", хотя бы случайно ее убьют. И уже прикидывала варианты, как спровоцировать их на это. Сама она, не могла позволить себе, даже самоубийство. И эту, последнюю возможность спастись от издевательств, постоянных надругательств и насилия, мстительный Орнс отнял. Хозяин, предупредил свою бывшую наемницу, что если она совершит суицид, то ее родные будут умирать долго и разнообразно...
        Девушка вспомнила свою недолгую жизнь. Своего маленького братишку, тяжело работающую, но всегда добрую мать, рано умершего отца... Таня очень любила их. Она надеялась, получив высшее образование, помогать своим близким, избавить маму от непосильной работы, рано состарившей ее. Но когда семья лишилась жилья, казалось все беды обрушились на них и выхода нет. В этой ситуации, предложение стать наемником Орнса, получить сверхвозможности, защиту Системы - для девушки стали спасительным чудом.
        Поначалу так и было. Несмотря на статус "имущества" на начальном этапе и небольшие "призовые" - Таня смогла быстро вернуть жилье, подлечить мать, улучшить материальное положение семьи. Да и у Хозяина тогда было неплохо. Орнс был могуч, силен и на подъёме, он успешно вел экспансию сразу против двух молодых хозяев. И среди самих орноситов, Таня смогла довольно быстро сделать карьеру. Умная, красивая и волевая девушка, к тому же, неплохо умела манипулировать и интриговать. Да и ребята, были в основном из постсоветских стран, или Европы, Северной Америки, Австралии. Они были понятны и предсказуемы. Схожесть культур и менталитета, облегчали жизнь и карьеру молодой орноситки. Вскоре, она стала замкомандира, потом магом. А после неудачной войны с верлесовцами, гибели корректора, командиров и огромных потерь в кланах Орнса, Таня даже возглавила сборный клан. Затем была неудавшаяся экспедиция на юг, гибель соклановцев, чудесное спасение в болотах... Однако Орнс был разъярён и решил показательно наказать неудачницу. И теперь даже смерть, стала для нее непозволительной роскошью...
        Саша... Вспомнив о любимом, измученное лицо девушки, тронула непроизвольная улыбка. Он ей очень понравился, ещё до того, как она попала в Систему. Но парень не обращал на Таню внимания, хотя девушка была очень симпатичной. Когда Лотенко попала к Орнсу и немного освоилась, она протестировала "своего" парня. Таня была обрадована, узнав, что Саша имеет потенциал, подходит Системе, а также для мира Орнса. Для нее это был знак свыше - ведь попасть в миры хозяев Системы, мог лишь один из 50 тысяч. А реально для миров хозяев вообще - лишь один на триста тысяч. И даже из этих возможных кандидатов, именно в мир конкретного хозина мог попасть лишь каждый третий. Они с Сашей были избранными. Девушка немного "подкорректировала" Славина, разбудив его любовь. Но начав с ним отношения, она все больше разочаровывалась в своем избраннике. Он был чересчур добрый, порядочный, не слишком волевой, не очень амбициозный... А сама Таня все больше менялась. Сверхвозможности лкр; возросшие характеристики силы, выносливости, интеллекта; получение ею магических способностей; чувство превосходства над людьми... Это делало
девушку, все более жесткой, властной, эгоистичной... А Саша оставался таким же...
        В конце концов, она бросила Славина и даже попыталась коррекцией погасить его любовь. Но тут ее ждала неожиданность - вырвать чувство любви у Саши, удалось лишь частично и не до конца. Впрочем, крутой наемнице, уже стало наплевать, на страдания бывшего возлюбленного. Даже когда он попал в Систему и стал наемником у одного из молодых Хозяев, это вызвало у Лотенко, лишь презрительное недоумение - мол не тот это "материал", слишком мягок. Поражение от верлесовцев и Славина, вызвали только раздражение у орноситки. Она не могла поверить, что "ее добрый Саша", оказался талантливым командиром и сильным человеком, способным на настоящие поступки. Обозленная Татьяна, во время заключения перемирия, даже попыталась унизить и потоптаться, над раненным Славиным.
        А потом было поражение и обречённое ожидание смерти от болотных дикарей. И неожиданное и чудесное спасение, дар жизни, который передал ей Саша. Несмотря на ее жестокость и предательство, он все равно сохранил любовь к ней и не держал зла... Тогда Таня поняла и почувствовала, что все сверхвозможности, власть и амбиции, ничего не стоят, по сравнению с настоящей любовью. Ее уже не сильно трогали гнев и наказание Орнса, лишение всех постов, званий, способностей, огромный штраф... И похоже хозяин это заметил - и тогда обозленный Орнс, решил показательно, страшно и медленно, уничтожить строптивую неудачницу. Но Таня тогда еще не знала о планах хозяина. Она пошла к своему Саше...
        Та ночь все изменила и казалось их любовь вернулась. А потом было чудо - когда она поняла, что у них будет малыш. И хотя Таня не знала как будет дальше, но она верила своему Саше. Тем более, что и он изменился - стал сильнее, ответственней, умнее, решительнее...
        Затем было возвращение в терминал Орнса и продолжавшийся десять дней ад. Она уже не верила, что ее отпустят. Но хозяин любил издеваться - мол съезди, посмотри на "нормальную жизнь", а потом возвращайся - и добро пожаловать назад, в преисподнюю.
        Лишь одна вера в Сашу, поддерживала ее. Когда он познакомил Таню со своими товарищами, сказал, что готов пожертвовать всем, ради нее и ребенка, предложил реальный план спасения... Надежда вновь вспыхнула в душе девушки. И она ждала... Но уже заканчивались третьи сутки, а он не возвращался. Пользоваться для связи своими телефонами, влюбленные не рисковали - не было никакой гарантии, что Хозяин не контролирует звонки своей подчиненной.
        Таня со страхом взглянула на хронометр - до отхода автобуса, оставалось всего два часа. Надежда на спасение угасала... Вдруг резкий звук ключей в отпираемой двери, возвестил ей, что ее любимый наконец приехал, он успел...
        Таня бросилась в прихожую, но к своему удивлению увидела, что Саша пришел не один. С ним был незнакомый парень, среднего роста, лет 25-27 на вид. Довольно симпатичный шатен, со спокойным, уверенным и немного ироничным взглядом, карих глаз. В нем чувствовался стержень и скрытая сила. Но, посмотрев на него повнимательней, Таня, своей женской интуицией и остатками магических способностей, почувствовала еще, его глубокое эмоциональное равнодушие к женщинам. Причем физически, он был в абсолютном порядке. Однако совершенно не воспринимал женщин как равных. Совсем не верил им. И хотя относился к ним без презрения и цинизма, и даже в чем то доброжелательно, но не всерьез. Просто считая девушек, существами более низкого уровня, по всем параметрам. Парень был наглухо закрыт для любовных чувств. Таня увидела такое впервые и была поражена.
        Однако все эти моменты, девушка отметила мимоходом, она с надеждой и любовью потянулась к своему Саше. Он ласково улыбнулся и нежно обнял ее. Таня впервые за два дня почувствовала себя счастливой, спокойствие и уверенность возвращались в ее сердце.
        - Все будет в порядке малыш, - шепнул он ей на ухо.
        Его спутник, в это время тактично отвернулся.
        Минуту спустя, Славин произнес:
        - Знакомься Таня, это Сергей, мой товарищ из нашего клана.
        Сергей легонько пожал руку девушки...
        Надя поправила сумочку, висящую у нее на плече и отошла подальше от касс, к стеллажам товаров. Она уже полчаса находилась в большом торговом центре, в Москве, в своем родном мире России "двух столиц". Человек, которого она ждала, должен был вот-вот появиться...
        "Все произошедшее, должно выглядеть, абсолютно естественно и случайно. И главное - никаких коррекций", всплыли в ее памяти, слова Сергея. Наконец девушка увидела, того, кто ей нужен.
        Недалеко от полок с продуктами, она заметила Варю. Благодаря своей отличной природной памяти на лица, Надя сразу узнала официантку, из заведения хозяина Сомара, "Ухарь купец". Именно эта девушка, обслуживала их со Славиным, во время памятной встречи с "дядей Васей". Надя подошла к ней сбоку и будто случайно зацепила стопку одноразовой посуды. Упаковки, с довольно громким звуком, посыпались на пол. Варя обернулась и встретилась глазами с Надей.
        - Ой, здравствуйте! Извините, - и девушка начала помогать Наде, собирать рассыпавшийся товар.
        - А я Вас узнала, - произнесла потом официантка, - Вы ещё к нам со своим молодым человеком приходили, на встречу с Василием Игнатьевичем. Это месяца три назад было.
        - Верно. Уютное у вас заведение и обслуживание очень хорошее, национальный колорит к месту. А уж блюда какие! До сих пор помню, какой рыбой, Василий Игнатьевич нас угощал, - подыгрывая девушке, сказала наемница.
        - Да, рыбные блюда - это было наше фирменное отличие. Ребята рыбу сами привозили. Но сейчас настали трудные времена, - с грустью вспомнив былое благополучие, произнесла Варя.
        - А что случилось? - участливо поинтересовалась Надя.
        - Да... Сложно сейчас, тяжело. Половину персонала уволили. Клиентов стало мало. Ребята теперь все другие. Василий Игнатьевич, говорят погиб. В общем, нелегко, - делилась своими проблемами девушка.
        Так разговаривая, Надя, незаметно для Вари, подвела ее к небольшому кафе, находящемуся в этом же ТЦ. Проходя мимо столиков, она сказала Варе:
        - Давайте присядем, а то я сегодня целый день на ногах, да и Вы похоже с работы.
        Сев за столик, девушки начали общаться более свободно. Вскоре к ним подошёл официант и они заказали лёгкий десерт. Через пятнадцать минут, они уже болтали обо всем, как старые знакомые. Варя оказалась очень молодой и общительной девушкой. Впрочем это и понятно, не коммуникабельного и зажатого человека, вряд ли бы взяли в сферу обслуживания. Где-то через час, обменявшись телефонами, девушки рассчитавшись, стали собираться. Уходя, они конечно вместе, посетили туалетную комнату.
        - Подержи пожалуйста мою сумочку, - попросила Надя Варю, зайдя в кабинку.
        Через минуту, она вновь попросила девушку:
        - Варя, достань из моей сумочки салфетки и передай мне пожалуйста.
        Надя услышала как щёлкнул замок и звук открывающейся "молнии". Затем произошла некоторая заминка - видимо Варя искала салфетки. А потом наступила ещё более длинная пауза. Наконец Варя, немного охрипшим голосом, сказала:
        - Нашла. Вот они, - и передала Наде салфетки.
        Покинув кабинку и моя в умывальнике руки, наемница через зеркало, бросила взгляд на официантку - Варя была явно взволнована, ее глаза блестели.
        Выйдя на улицу, она быстро попрощалась с Надей и спешно ушла.
        Снайперша клана "озерников", с облегченным вздохом, наконец, немного расслабилась - похоже, заброс дезинформации "речникам", прошел довольно гладко. Она вновь вспомнила недавние события...
        Когда Славин захотел встретится с кем либо из сомаровцев и как-то в разговоре "подкинуть" им "дезу". Сергей категорически забраковал такие прямолинейные методы и столь "грубую работу".
        - Там уже никого из твоих знакомых речников нет. Состав полностью поменялся. Как ты себе это представляешь? Да и вообще - такая странная встреча, покажется более чем подозрительной, - говорил он, - Конечно, у хозяев служат в основном недоучившиеся студенты и петеушники, которые выглядят не очень искушёнными в тайных операциях. Но где гарантия, что ими не руководит, какой-нибудь более старший и опытный человек - типа хотя бы "дяди Васи" или "Нильса". Слишком уж явная, лобовая и корявая попытка втюхать речникам инфу - может вызвать подозрения и недоверие. Не будем рисковать. Все должно выглядеть максимально естественно, случайно и косвенно...
        Надя открыла свою сумочку и вытащила прозрачный файл, в котором лежал лист с надписью - хозяин Сомар, фото его терминала, список заказанного снаряжения... Положив файл назад, она закрыла сумочку и довольно улыбнулась. Операция прошла успешно.
        Таня волнуясь, взглянула на часы - до отхода автобуса в терминал Орнса, оставалось десять минут. Впрочем, она все равно уже на него не успевала - девушка находилась на противоположном конце города, в одном из небольших кафе. Так будет надёжней, сказал ей Сергей. Нужно, не оставлять времени и возможностей Хозяину, как-то переиграть ситуацию или направить "контролёров". Хотя Орнс сейчас навербовал себе бойцов из Азии, Африки и Южной Америки, но далеко не факт, говорил новый товарищ Саши, что в Москве, нет никого из них - пускай лучше все возможные его наемники, сядут на автобус и уберутся. Возвращать их назад в город, хозяину будет проблематично, да и поздно. Конечно, эта мера не давала полной гарантии, что тут поблизости не оставалось других прямых пособников Орноса - но все же, в целом, шансы на успех возрастали. Девушка нервничая, снова посмотрела на часы - секунды бежали неумолимо, с холодной точностью метронома, отсчитывая время до начала операции...
        Когда украинец, рассказал Тане, что они собираются сделать, она была поражена дерзостью и масштабом замысла. Несмотря на собственный страх и переживания, девушка была шокирована размахом этого человека. Стоящий перед ней парень, явно не собирался быть пешкой в играх хозяев, он сам намеревался манипулировать ими.
        - Ты должна сама говорить с Орносом, вернее писать по телефону. Хотя вполне возможно, что в экстремальных случаях, Хозяин может, даже в земных мирах, прибегнуть и к голосовой связи. Так что будь готова к этому, - говорил Сергей, - Мы не можем вести с ним переговоры от своего имени. Это будет выглядеть полным бредом или провокацией. Орнс никогда не поверит, что люди Верлесы, начали действовать во вред своей хозяйке. Это покажется абсолютно невозможным абсурдом - ведь сама жизнь наемников, полностью зависит от выживания и процветания их хозяина, - говорил этот необычный человек, - Ты ему скажешь, что у тебя есть информация, которая может подтолкнуть Сомара на союз с Орносом и отвратить Сомара от Верлесы. Ты скажешь Орносу, что у тебя есть реальная возможность, "вбросить" этот компромат на Верлесу сомаровцам. Но время эффективного использования и вброса этой информации, ограничено ближайшим часом. Пообещай Орнсу, что Сомар, уже в течении суток, сам может обратиться к нему, с просьбой союза и помощи. И скажи своему хозяину, что ты готова это сделать, лишь при условии, что он немедленно вычеркнет тебя
из списков своих служащих в Системе. Приготовься к тому, что от тебя потребуется все твое мужество и твердость. Не поддавайся ни на какие угрозы. Не соглашайся ни на что, пока тебе не придет системное сообщение на телефон, что ты вычеркнута из списка Орнса и Системы...
        Девушка сверила время - автобус уже полчаса как ушел. Она тоже сожгла за собой все мосты. Как там сказал Сергей - "Рубикон перейден"? Это кажется что-то из истории. Ну что же, отступать теперь некуда - и Таня решительно стала набирать смс-сообщение своему хозяину. Через минуту раздался звонок и девушка сняв трубку, приложила к уху телефон...
        Саша с Сергеем, стояли на улице, возле кафе и через стекло заведения, наблюдали за Таней. Славин был весь напряжен и нервно крутил в руках свой смартфон, с тревогой смотря на свою девушку. Переговоры затягивались. Его товарищ, внешне, выглядел более невозмутимым и сохранял спокойствие.
        - Думаешь Орнс согласится? - волнуясь спросил командир "озерников".
        - Наверняка, - ответил его спутник. - В конце концов, Орнс ничего не теряет, а выиграть может очень много.
        - Он теряет Таню и возможность мстить ей, если она его обманет, - сказал переживающий "боярин".
        Сергей с сожалением посмотрел на влюбленного товарища и грустно покачал головой:
        - Эта такая мелочь, по сравнению с возможностью хозяина гарантированно обеспечить себе и своему миру, неприкосновенность и выживание, щёлкнуть по носу Верлесу, "поиметь" Сомара... Да и Таню, он всегда рассчитывает потом "достать".
        - Что ты имеешь ввиду? - с тревогой спросил Саша.
        - Ну как же, допустим он вычеркнет девушку из списка своих служащих, откажется от нее в Системе. Но ведь после этого, твоя Таня станет обычным земным человеком. Ни Система, ни какой-либо хозяин, ее больше защищать не будут. Так что ей всегда можно отомстить, скорректировать или сделать с ней все, что заблагорассудиться - как почти со всеми "землянами". Она ведь не входит, в число ключевых фигур земного мира, коррекция которых запрещена Системой, ибо может серьезно повлиять на историю, отразиться на общественно-политических или социально-экономических процессах.
        - Но тогда, даже если у нас всё получиться с Сомаром, какая будет гарантия того, что Орнс сдержит слово и все равно не захочет отыграться на Тане? Да, она выполнит данное ему свое обещание и Сомар, нашими стараниями, уйдёт к Орнсу. Но ведь этот подлый, бывший ее хозяин, обязательно все равно захочет уничтожить ее. Ведь она, получается "соскочила" с его крючка - вряд ли ему такое понравится. Не думаю, что хоть какие-то чувства благодарности и чести, присущи Орносу, для него люди - это мусор и расходный материал, - лихорадочно проговорил Славин.
        Сергей положил руку ему на плечо и грустно улыбаясь, сказал:
        - Все верно. По этому ты, пользуясь своим закрепленным Хозяйкой в Системе правом, вербовать в наш клан новых бойцов, немедленно завербуешь Таню. Таким образом она окажется под защитой Хозяйки и Системы.
        Они замолчали, увидев через стекло, как Таня устало улыбаясь, машет им рукой из кафе.
        Вдруг прозвучали раскаты грома, надвигался грозовой фронт, но опасные молнии уже прошли и раскалывали небосвод где-то вдали. Собирался дождь.
        - Весна уже в полном разгаре, а я этого и не заметил, - вдохнув насыщенный озоном воздух, произнес Сергей. - Да, пора домой...
        Весенний дождь, хлынувший на улицы, скрыл молодую влюбленную пару. Саша и Таня, стояли обнявшись под дождем и ничего не замечали вокруг. Жесточайший цейтнот и напряжение последних дней, их отпустили. Они были вместе, свободными и счастливыми. Гроза прошла стороной.
        Глава 3. Бой после победы.
        "Великий полководец выигрывает битву до боя; мудрый правитель правит - не унижая".
        После объявления и регистрации в Системе, заключенного "тройственного союза" о дружбе и взаимопомощи, хозяев Орнса, Сомара и Сема, военно-политическая ситуация в северо-западном регионе корневого мира, стабилизировалась. Однако хозяйка Верлеса, получив унизительное политическое поражение, была очень недовольна и находилась в крайне раздражённом состоянии... Собравшиеся в локусе через несколько дней, после прошедших бурных событий, члены клана "озерников", сидели возле уже ставшего традиционным вечернего костра, на берегу своего озера, ужинали, пили чай и вспоминали недавние дела...
        Все ребята были в сборе, кроме Сергея. На следующий день, после оглашения в Системе объявления, о создании антиверлесовского союза и предотвращения угрозы войны, парень уехал к себе на Украину, в родной Киев.
        Перед отъездом, на последнем совещании у вечернего костра, он сказал соклановцам, что Верлеса наверняка попытается "наехать" на боярство и урезать права Славина, естественно не снимая с него обязанностей.
        - Хозяйка сейчас очень укрепилась и ее выживание, не зависит уже так от своих наемников, как это было раньше. У нее огромные запасы энергии, новые земли, отсутствие внешней угрозы, целых три клана бойцов... Она обязательно захочет усилить свою власть, повысить управляемость, централизацию и увеличить нашу зависимость от нее. Тем более что для этого, у нее есть все возможности, плюс раздражение от политического поражения, да и повод имеется - Саша перед ней выглядит, как проштрафившийся боярин. Не уследил за девушками клана и таким образом, ослабил боеспособность сил хозяйки накануне войны, якшался с орноситкой, более того, завербовал ее в клан, "озерники" совершали какие-то непонятные маневры с лосями, возле владений Сомара, ну и так далее... В общем по любому, вскоре жди вызова "на ковер", - сказал Сергей Славину, в присутствии ребят. - Если допустишь слабину - то она тебя "опустит", сделает кругом виноватым, урежет права, а может и вообще, снимет с боярства.
        Саша взглянув на него, выразил сомнение:
        - Неужели по твоему Хозяйка, настолько лишена чувства благодарности? Ведь мы же ее спасли от гибели и реально способствовали возрастанию ее могущества?
        Украинец только рассмеялся на эти слова:
        - Оказанная ранее услуга - уже ничего не стоит. Кроме того все властители, крайне не любят свидетелей их слабости и зависимости. Они всегда потом избавляются от них. Это железная закономерность, присуща владыкам, всех эпох, времён и народов. Правитель должен быть для своих подданных и подручных, как бог или хотя бы сверхсущество. Да и политическая целесообразность и логика власти, толкают Верлесу на усиление своего владычества.
        Таня взволнованно посмотрела на Сашу, а ребята встревожено напряглись.
        - И что она может сделать? - спросил Горенков.
        - Забрать право вербовать бойцов или распоряжаться большинством доходов от локуса, обрезать возможности портала из нашего локуса в земные миры. Уволить из своих наемников и выписать из Системы Таню. Да и нашего "боярина" может снять. А относительно самостоятельный статус локуса - аннулировать, - сказал Сергей. - И вообще, - продолжил он:
        - У Хозяйки, все ее объекты под жёстким контролем, а вот наш выбивается из общего ряда. И если раньше это она допускала и ей такое состояние вещей было даже выгодно - то теперь, ситуация изменилась. Энергии у Хозяйки теперь много и вполне хватит для всеобщего контроля, ее власть незыблема и выживанию никто не угрожает, она не зависит от одного какого-то клана наемников, ну и спрашивается - зачем ей "самостийные" феодалы, да ещё и помнящие ее слабость? Да и твое управление Саша, ее не слишком удовлетворяет, впрочем я об этом уже говорил.
        - Но как же, а Хей ведь тоже получила определенную самостоятельность - ее что, тоже "урежут"? - спросил Славин.
        Бывший ронгар в ответ, лишь пожал плечами:
        - Не обязательно. Ваша Хей, демонстрирует абсолютную верность и преданность Хозяйке. Скрупулезно и полностью, выполняет все ее приказы и инструкции. У нее нет "косяков". А главное - твоя бывшая напарница и так достаточно зависима в своем "горном локусе" от Верлесы. Она окружена болотниками, которые к ней относятся презрительно. Выхода из своего "горного локуса" в земные миры, у японки нет. То есть Хей, критически нуждается в поддержке Хозяйки, она реально несамостоятельна и находится в подчиненном положении - это служит для Верлесы, достаточной гарантией, сохранения ею лояльности и управляемости.
        Парень закончил говорить и окинул внимательным взглядом своих товарищей. Вокруг стояла тишина. Ребята сгрудились вокруг Сергея и напряжённо его слушали. Наконец видя что Саша молчит, Таня задала мучивший ее вопрос:
        - И что же нам делать?
        Сергей улыбнулся и сказал фразу, которая повергла ребят в абсолютный шок.
        - Ну Верлесу нам позже, все равно придется брать под контроль. А пока нужно выиграть время...
        Когда прозвучал вызов Верлесы, требующей приватного разговора со своим боярином, он не стал для Славина неожиданностью. Саша был готов к нему, он собирался до конца драться за свою Таню, за ребят, отстаивать их завоёванные кровью, права и самостоятельность.
        "Ты должен быть хладнокровен и спокоен. Продемонстрировать ей доброжелательность и лояльность", говорил ему Сергей. "На все претензии Верлесы, у тебя должен быть четкий и аргументированный ответ, а в чем-то нужно будет даже покаяться - этим ты ее обезоружишь".
        Направляясь для разговора с Верлесой в "избушку", Саша ещё раз вспомнил, советы своего старшего товарища, касательно аргументации и своих ответов, на возможные претензии Хозяйки.
        Голографический экран, развернувшись возле печки, засиял призрачным светом. На нем возникла выпуклая фигура женщины. Верлеса выглядела намного более "живой", чем в последнюю встречу. Довольно открытое, лёгкое, голубое платье, выгодно подчеркивало прекрасную фигуру хозяйки. Длинные, светлые волосы, свободными локонами ниспадали до плечей. Правильные черты лица, выражали холодную красоту. Ее прозрачные, синие глаза, впились в Славина таким взглядом, что у парня мороз прошел по коже. Окинув недовольным взором своего боярина, Хозяйка сожалеющим тоном, но в то же время, совершенно ледяным голосом, произнесла:
        - Как мне поступить с тобой Саша? Ведь в последнее время, ты не очень оправдываешь мои ожидания, - грустно проговорила она, - Ты был инициативным и храбрым командиром, который очень много сделал, для победы в войне с орноситами. Ты и твои бойцы, совершили почти невозможное - завоевали нам новые земли, локус и источник, серьезно ослабив наших врагов. Однако, - после небольшой паузы, продолжила Верлеса:
        - Твои ошибки, сначала как главы клана лесников, а теперь и на посту боярина локуса, не оставляют мне выбора. Из всего произошедшего, я сделала определенный вывод - ты отважный и изобретательный предводитель, но никудышный управляющий и начальник. Для опасных и авантюрных операций, лучше тебя не найти лидера, но как руководитель, ты не очень годишься, - покачав головой, завершила свою речь Хозяйка.
        Саша, пытаясь выдержать ее пронзительный взгляд, спокойно возразил Верлесе:
        - Какие претензии ко мне, как боярину локуса, имеют место? Разве я и мои подчиненные, мы всемерно не развиваем локус? Модернизирован дом, засажены сады, огороды, поляны, сделаны посадки различных уникальных культур... Увеличилось количество и разнообразие обитателей локуса. Его доходность серьезно выросла. Разве можно было сделать больше, в условиях, когда большинство наших небольших ресурсов, мы вынуждены были потратить для обеспечения экспедиции на юг. Да и нас самих, большую часть времени тут не было - мы дрались за Ваши интересы и выживание нашего мира! Тем не менее, Вы сами можете оценить, результаты развития озерного локуса. Неужели у главы горцев Хей, которая пришла на готовое и пользуется энергией источника, достижения больше?
        В ответ на эту речь Славина, Верлеса лишь недовольно поджала губы, но после некоторой паузы, выдвинула другое обвинение:
        - Ты проявил, непозволительное для лидера клана и боярина легкомыслие, когда завел отношения с девушкой из стана, враждебного нам хозяина Орнса. А потом ещё, злоупотребив моим доверием, завербовал ее в число моих людей. Как это понимать?
        Саша стараясь сохранять хладнокровие, ответил ей:
        - Вообще-то сейчас мирное время и у нас с Орносом мирные отношения, нет ни войны, ни экспансии. Кроме того, ведь на самом деле, не было и нет, никакого запрета и риска в такой вербовке. К тому же эта девушка не новичок, а опытная наемница, имеющая и командирский, и магический опыт. Это выгодное приобретение, для боевых сил клана и хозяйки. Ну а поскольку она стала Вашим человеком, она никак не может предать, вся ее жизнь теперь полностью связана с нашим миром и хозяйкой Верлесой. Таня теперь полностью зависит и заинтересована в выживании, и процветании именно нашего мира. Так как с его гибелью и эта девушка, автоматически тоже погибнет. Но главное не это - важно другое, она очень многое может нам рассказать о боевой подготовке Орнса, его кланах и объектах. Разве это не пойдет нам на пользу?
        Выслушав Славина, Верлеса поморщилась, но не могла не признать резонность его аргументов. Тем не менее Хозяйка, опять высказала своему боярину:
        - А что это были недавно, за непонятные маневры твоих бойцов, проходившие за пределами земель озерного локуса, причем они происходили без моего разрешения?
        Саша спокойно глядя в глаза Хозяйке, невозмутимо ей ответил:
        - Мы отрабатывали и "обкатывали", использование нового вида транспорта - боевых лосей. С помощью этих умных животных, мобильность и оперативность наших сил, вырастит в разы! Это все способствуют повышению боеспособности военных сил клана, а значит и Ваших боевых сил, госпожа Верлеса.
        - Но почему ты мне ничего не сообщил, о ваших маневрах, да ещё возле владений хозяина Сомара? - подозрительно глядя на своего боярина, спросила Хозяйка.
        Славин, лишь невинно пожав плечами и покачав головой, сказал:
        - Вы же сами говорили, что бы по пустякам Вас не беспокоить. Мы совершали пробные выезды вдали от локуса "лесников", а то что это получилось возле границы земель Сомара, так это случайность - тем более, что этот хозяин, был настроен дружественно к нам и ни в чём плохом, нас подозревать не мог. Мы же не у владений враждебного Орнса передвигались - рисковать спровоцировать его, я бы никогда не осмелился.
        Услышав эти слова, Верлеса гневно блеснула глазами, подозрительно посмотрев на главу "озерников". Но сдержавшись, спустя минуту, она вновь раздраженно произнесла:
        - Ты плохо контролируешь своих подчиненных и сам подаёшь дурной пример. Девушки твоего клана все беременны. Это подрывает боеспособность моих сил. Разве это не явная халатность, ответственного за наемничий отряд клана, боярина локуса?
        Саша кивнув головой, с немного виноватым выражением лица, все же возразил:
        - Я комплектовал набор своего отряда, исходя из проводимого Вами, парного, двуполого принципа вербовки. Обращаю ваше внимание, что в моем клане, отсутствуют сейчас внутренние проблемы, дрязги, расколы... Во многом, единство и сплочённость озерной боевой команды, обеспечивается гармоничными гендерными и семейными отношениями. К тому же сейчас у нас мирное время и опять же, не было никакого официального запрета от Вас, госпожа Верлеса, заводить женщинам наших боевых кланов детей. Несмотря на это, я признаю определенную долю своей вины, в сложившейся ситуации. Однако заверяю Вас, что несмотря на это, боеспособность "озерников", не потерпит большого урона.
        Хозяйка задумчиво и изучающе, смотрела на своего наемника, она не могла не признать логичность его ответов и резонность мотивов его поступков. К тому же, состояние дел в локусе и клане, действительно было на высоте. Применять в этих условиях санкции и ограничения против "озерников", выглядело бы не очень справедливым, да и ее боярин в разговоре вел себя вполне корректно и лояльно. А его признание некоторой доли своей вины, немного смягчило Верлесу.
        Кроме того, своим внутренним виденьем, она почувствовала большую сплочённость и единство соклановцов, вокруг своего командира. Безосновательное снятие Славина и возможные ограничение "озерников", после их несомненных заслуг, могли вызвать определенный саботаж и недовольство всего клана. Впрочем в крайнем случае, Верлеса была готова пойти и на это. Сейчас она не очень нуждалась в абсолютной поддержке этого клана. Но делать это без повода и нужды, было неразумно. Такие непонятные "репрессии", на принесших столько пользы "озерников", могли плохо повлиять и на наемников других кланов хозяйки, снизить их мотивацию и лояльность.
        Однако все таки, главное было в другом - лишённая сейчас возможности проводить внешнюю экспансию Верлеса, решила заняться внутренним развитием, а также повышением управляемости и подчинённости своих земель, и кланов. Одной из важных задач, которые ставила перед собой хозяйка, была более серьезная интеграция новоприобретенных болотных владений. А без помощи влиятельных у болотников озерников, этот процесс грозил затянуться, могли возникнуть непредвиденные проблемы. Поставленная ею главой горного локуса Хей, не имела авторитета у болотного народа.
        Размышляя об этих перспективах и глядя, на стоящего перед ней с невинным взглядом, и повинно склоненной головой Славина, Верлеса решила повременить с приведением в полное подчинение этого клана. Сейчас ей было выгоднее, использовать озерников в игре с болотниками. Хозяйка решила позже, дождаться более подходящего случая...
        - Ну что же Саша, я принимаю твои извинения, но впредь, будь более разборчив в вербовке и серьёзней относись, к контролю за своими подчинёнными. Ведь ты передо мной отвечаешь за них. И именно ты, несёшь всю полноту ответственности за боеспособность клана, - наконец вынесла свой вердикт Верлеса и завершив аудиенцию, закончила сеанс связи.
        Когда виртуальный экран свернулся и погас, Славин внутренне был выжат как лимон. Он с облегчением выдохнул - ему удалось отстоять свой клан и локус. Выйдя из домика, к встревоженно ждущим его друзьям, командир "озерников" улыбнулся и успокоительно поднял вверх, сцепленные вместе руки в победном салюте - ребята увидев это, разразились радостными криками. На этот раз, они победили...
        Судьбоносный разговор с Хозяйкой и его успешное завершение, казалось знаменовали собой, окончание всех треволнений и беспокойств для наемников озерного боярства. И теперь, сидя возле вечернего костра у своего озера, они наслаждались умиротворенностью окружающего пейзажа, наблюдали за плавающими неподалеку лебедями и сомами, любовались солнечным закатом. Рядом успокоительно шумел лес. Слышались птичьи голоса. Воздух был упоительно чист и свеж, а на небосводе стали уже видны первые звезды. От горящего огня, тянуло живительным теплом.
        Ребята пребывали в приподнятом настроении. Войны и экспансии удалось избежать, все были живы и здоровы, надёжно защищены Системой, имели неплохой доход в лкр, были улажены отношения с Верлесой... Девушки оживлённо делились между собой, своими планами, переживаниями и тревогами о беременности, и будущих малышах, рассказывали о купленных квартирах, и домах в своих мирах, свадебных путешествиях, показывали фотографии... Таня приглашала подруг на свою свадьбу, которую они с Сашей, намеревались сыграть через пару недель.
        Парни обсуждали характеристики оружия разных миров, эффективность лосей, как транспортного средства, планы на вечернюю рыбалку, обговаривали текущую политическую ситуацию...
        В клане все было в полном порядке. Саша даже повысил статус своей Тани, от уровня "имущества", до ранга наемника класса "Б". В целом, взаимоотношения в коллективе, характеризовались взаимной доброжелательностью и искренней дружбой. Хотя конечно полного равенства, на первых порах не было. Костик все ещё долго, ощущал свою "вторичность", и даже к Тане по старой памяти, испытывал вначале, определенную робость. Да и Дима с Надей, тоже к самой Лотенко, сперва отнеслись весьма насторожено. Однако вскоре, отношения в клане выровнялись и нормализовались.
        Локус также развивался, вполне благополучно. Разрастались сады, огороды, ягодные рощи, грибные и земляничные поляны, плантации женьшеня... Саша, пользуясь своими корректорскими способностями и запасами накопленных в локусе энергии-лкр, даже привил посадку "молодильной" яблони. Обитатели локуса, также дали потомство. У лебедей появилась ещё пара малышей, аисты тоже вывели птенцов и даже у сомов родились мальки. Удалось прикормить, а потом и приручить, ещё несколько лосей.
        В общем у ребят, сложились хорошие отношения с жителями локуса. Хотя слишком близкими, они все же не стали. Даже купаться рядом с сомами, никто не рисковал. Хранители локуса, к наемникам относились доброжелательно и с симпатией, но без особого уважения. Добиться такой дружбы и послушания от них, как это удалось сделать Сергею, ни у кого не получалось. Даже у Славина, несмотря на его корректорские способности, это не выходило. Обитатели локуса охотно с ним сотрудничали и слушались, но большого желания общаться не выказывали и в целом, воспринимали его скорее как поставленного над ними начальника, чем как друга...
        С соседними кланами "лесников" и "горцев", отношения у "озерников" складывались в нейтрально-нормальном ключе. Поскольку все наемники кланов, служили одной Хозяйке и защищали общие для всех владения, и интересы, то они естественно поддерживали относительно товарищеские отношения. Хотя определённое соперничество и конкуренция между ними, конечно имели место, и поддерживались-поощрялись Верлесой. Таким образом Хозяйка, повышала мотивацию своих людей, а главное - препятствовала их возможной консолидации и попытках, что-либо навязать своей владычице, или совместно "качать права". По этому серьезных контактов, между наемниками различных кланов Верлесы - все же не было, как и тесного сотрудничества. "Горцы" Хей и "новички-лесники", завидовали славе, влиянию и победам "озерников", их самостоятельному статусу и широким возможностям. Хотя по количеству личного состава и размерам "своих земель", эти кланы уже превзошли "озерников". Кроме того, для того что-бы ещё сильнее уменьшить влияние "озерников" и привязать-поощрить "горцев" и "лесников", Хозяйка предоставила им представительство, доходы и "крышу", в
своих фирмах и заведениях, имеющихся в земных мирах. Наемники из боярства Славина, таких "выходов" и возможностей были лишены...
        Так текли дни, недели, прошел месяц... В мирной и благополучной обстановке, ребята наслаждались жизнью, подолгу находились в своих земных мирах, путешествовали в гости, в миры друг друга, устраивали пикники в своем локусе. О своем отсутствующем соклановце и товарище, они почти не вспоминали. Несмотря на огромное уважение, чувство благодарности и авторитет украинца, Сергей все же не вызывал у ребят большой симпатии, не пользовался их любовью, да и близкой дружбы между ними не сложилось...
        Лишь один волчок, очень скучал за своим другом. В локусе он появлялся крайне редко. Пищу из рук "озерников" не брал. И несмотря на попытки приманить его и подружиться с ним, ни к кому близко не подходил. А потом и совсем пропал. Лишь иногда по ночам, дежурящие в локусе ребята, слышали доносящийся из окрестных лесов, полный тоски вой волка...
        Глава 4. Острие против острия.
        "Не спрашивай, что ты можешь сделать для государства - тебе всегда напомнят об этом".
        Славин был зол, взволнован и подавлен. Он торопился в свой коттедж у озера. Таня уже находилась там. Командир клана, только что пережил, крайне неприятную встречу с полковником из высших силовых структур власти. Саше популярно рассказали, что его с Таней взяли "на карандаш" в оборот, на самом высоком уровне и внесли во все соответствующие базы данных. Сидя в такси и вспоминая разговор с этим "полканом", "боярин" выматерился про себя. Как этот мерзавец зажал его в капкан и попытался склонить к безвозмездной "патриотической работе на Родину". "Патриот хренов", - опять мысленно выругался Саша. На чем они там "спалились", силовик не сказал, но Саша мог это в любой момент выяснить и сам, через свой ID. Впрочем, это было уже не важно.
        Плохо было другое - этот офицер госбезопасности, был тоже человеком системы - системы государственной власти, причем высшего уровня. Он четко объяснил Славину, что они давно и много чего знают о Хозяевах, корневом мире и Системе. И идя на встречу с Сашей, силовики очень неплохо подготовились. Все родственники Славина и Лотенко, были под контролем и "колпаком". Более того, полковник дал понять, что они знают и о коттедже, и про портал на озере. Впрочем если за Сашей следили, то выяснить это было несложно. Глава клана "озерников", в очередной раз выматерился, теперь уже в свой персональный адрес. Ведь они все, в последнее время, вели себя крайне легкомысленно, были не аккуратны и "не подчищали" за собой, да и вообще, забыли о существовании государственных органов безопасности.
        После удачной войны с орноситами, успешного похода к болотному источнику, эффективной операции по предотвращению войны и "победы" над Хозяйкой - ребята полностью расслабились. Эти гулянки, путешествия, развлечения, свадьбы, собственные дома, большие возможности, налаживание быта... - реально вскружили им голову, привели к тому, что они разнежились, размякли, разомлели... И то что силовики вышли на Таню, было чистой случайностью - при столь беззаботном поведении "озёрников", такое вполне могло случиться, с кем угодно из его наемников.
        Чекист также дал понять Саше, что его возможности корректора ограничены и они знают об этом. Что Славин не сможет подчистить все базы данных или повлиять коррекцией на всех, вовлечённых и осведомлённый людей. У него не выйдет скорректировать целые структуры - не хватит на это ресурсов-лкр. А серьезных, влиятельных и ключевых персон, в высших эшелонах государства - корректировать вообще не получиться. Система такое не позволяет. И если Славин даже уничтожит рядовых исполнителей, то бишь самого полковника и его людей, то им на смену быстро придут другие, и вообще, этим займутся целые госструктуры. Конечно Саша с Таней, могут попытаться сбежать, но всех своих родственников и близких, они не прикроют, не спасут, не изменят им внешность и память. В целом, лейтмотив всей этой душеспасительной беседы "полковника-патриота" (у которого пол кладовки было забито валютой), сводился к одному, что мол "оставайся мальчик с нами, поработай-ка на нас". А там и с Хозяевами, нам контакт и сотрудничество обеспечь. А пока ништяков и нужных коррекций подавай, да побольше... - ну ты же патриот, да и деваться тебе с
твоей беременной женой, имуществом и всей вашей родней - в общем некуда. А с властью, сотрудничать будет выгодно и взаимополезно. Ну ты пока подумай-покумекай-посоветуйся, однако недолго. А вообще помни: Родина ждать не любит и тебя не забудет... Парень в очередной раз, проклял себя за проявленные беспечность, ветреность и верхоглядство.
        Приехав в коттедж, Саша уже застал там всех своих соклановцев. И если Таню силовики явно "пасли" и "срисовали", по этому она и не скрывалась, то остальные ребята, с помощью лкр, пробрались незамеченными. "Светить" своих товарищей, Славин не собирался. Нейтрализовав возможные "жучки" и камеры в коттедже, глава клана сказал друзьям:
        - Вы все уже в курсе наших проблем. Подробнее все это обговорим, у себя на базе.
        Через час, сев в свою лодку и "отведя глаза" возможным наблюдателям, "озерники" переместились к себе в локус.
        Когда они оказались в своем озере, друзья поразились резвости сомов и лебедей - хранители казалось, пребывали в приподнятом настроении.
        Причалив к мосткам, ребята прихватив захваченные из города, вещи и запасы, начали подниматься в домик. Над его крышей, они заметили странную активность аистов.
        - Что это с ними со всеми творится? - спросила Ольга.
        - Черт! Я же со всем этим "головняком", забыл вам сообщить, вот напрочь из головы вылетело - Сергей вернулся. Я его только вчера сюда через портал перебросил, а сам не задерживаясь, сразу назад, в Москву рванул. Так что он тут, уже второй день "дежурит".
        - Что-то его нигде не видно, - проговорила Надя.
        Саша, лишь сокрушенно покачал головой:
        - Да... В общем он тогда, приехал в очень мрачном настроении. Молчал постоянно. Я только и понял, что у него мать умерла.
        - Как? Разве он ей коррекциями здоровье не поправил? - изумлённо проговорила Таня.
        - Да нет, как раз болезнь у нее немного отступила. Тут другое - она покончила с собой. Не дождалась его. Сестра ее не уследила. В общем он теперь круглый сирота. Брат его ещё раньше погиб, отец несколько лет назад умер, а теперь вот и мать... И ещё какие-то проблемы у него там были. Вроде как друзья у него, тоже погибли. Один на Донбассе, в боях за донецкий аэропорт пал, "киборгом" он был, добробатовец; второго друга, будто бандиты убили; а третьего - какой-то крутой мен, своей навороченной тачкой сбил.
        Услышав это, ребята задумавшись умолкли...
        На высоком берегу озера, рядом с лесом, горел костер. У горящего огня, молча сидел человек. Задумчивым, немигающим взглядом, он долго смотрел вдаль, на ширину озёрных вод. Возле него лежал волк. Впервые за долгое время, зверь чувствовал спокойствие и радость - его друг был рядом. Исходящая от него сила, уверенность и доброта, согревали сердце волчка. Неподалеку от берега, вместе со своими малышами, плавали лебеди и пара сомов, на мелководье прохаживались аисты.
        Глядя на садящееся солнце, парень вспоминал отца, мать, своих побратимов... На душе у него было тяжело, его глодала тоска, на сердце лежал камень, а в голове роем теснились невеселые думы... Перед его мысленным взором, проходили картины его прошлого, друзья и родные... У него в жизни, было всего лишь несколько вещей, которые придавали смысл его существованию - это родные, друзья, познание нового... Родных и друзей он окончательно потерял, в перспективах работы и своей страны - разочаровался, семьи у него не осталось, а женщин он больше всерьез не воспринимал и не верил им. Эмиграция его не прельщала, быть пасынком на чужбине ему не хотелось.
        Оставался лишь путь самосовершенствования и познания... Он любил свою Родину, но там его уже мало что держало. С убийцами своих друзей, он конечно лично рассчитался, помог семьям корешей, но прекрасно понимал, что такие явления стали довольно массовыми, а убрать их причины он не мог. Для этого нужно было менять систему и зачищать элиту. Сергей горько улыбнулся. А побратимов не вернёшь, как и родных... Да... Нельзя дважды войти в одну и ту же реку... Он перевел взгляд на пламя костра и вновь погрузился в свои мысли...
        Тем временем его соклановцы, ужиная в домике, пытались решить непростую проблему - что же им делать дальше. Саша уже во всех подробностях, описал друзьям сложившуюся ситуацию.
        Первым высказался Горенков:
        - Мягко стелет полковник, а потом глядишь, нас совсем за жабры возьмет. Ты ему пальчик, а он и руку по локоть отхватит. Кончится тем, что не успеем оглянуться, как уже будем вынуждены, во всю и по полной пахать на "контору", - Посмотрев реакцию ребят на свои слова, он сразу без перерыва внёс конкретное предложение:
        - Предлагаю всем вместе, со всей родней, перебраться в Россию "двух столиц". Там лучше по всем параметрам, чем в нашей РФ. Да я думаю, все уже это разглядели. Кстати тот же дядя Вася, в свое время там осел недаром. Уверен, что и наши близкие это оценят и поймут. Уж там нас, "органы" точно не "достанут".
        "Озерники", раздумывая над этой идеей, начали переглядываться между собой, а Надя, так сразу поддержала Диму:
        - А и верно! У нас куда лучше. Насмотрелась я тут на вашу жизнь. Полная безнадёга. Давайте все к нам переезжайте.
        Саша размышляя, покачал головой:
        - Не уверен, что "безопасники" не знают о "параллельной" России. Наверняка, они допускают подобный вариант наших действий. И скорее всего, крепко подстраховались на этот случай. Впрочем, я сейчас проверю стоимость и возможность для нас, такой эвакуации.
        Глава клана развернул свой lD и сделал соответствующий запрос. Посмотрев ответ Системы - он был "убит наповал". Перемещение между мирами был возможно, только для людей Системы, имеющих соответствующие потенции, способности и конечно ее допуск. Для всех других такой переход, был абсолютно исключен. Сообщив соклановцам эту печальную новость, Саша был не на шутку расстроен.
        Надя и Костя, чувствовавшие относительную безопасность и надёжность положения своих близких, тем не менее понимающе и сочувственно, глядели на обеспокоенных и встревоженных коллег.
        - А может все же получится, с ними взаимовыгодно сотрудничать? - нерешительно спросила Оля. - В чем-то полковник прав, своей стране и народу надо помогать. Да и "гнобить" нас не будут - ведь они сами заинтересованы, что бы мы эффективно работали.
        Девушке никто ничего не успел ответить, как вновь высказался ее муж:
        - Возможно все же, он берет нас на "понт". Вот не верю я в бесстрашие, жертвенность и патриотизм этого продажного чувака. Давайте пуганем его серьезными личными проблемами - вот и посмотрим тогда, что он "запоёт".
        Саша лишь покачал головой:
        - Устроить неприятности "полкану" несложно, но боюсь он говорит правду и в "сотрудничестве" с нами, заинтересованы слишком серьезные люди и структуры. Я ведь протестировал эти аспекты. Так что убрав его - мы ничего, кроме бесперспективной "войны" с госсистемой не получим.
        Немного помолчав, парень затем грустно добавил:
        - И менять всем родственникам внешность, память, место жительства, вырывать их из "лап органов", выходит сверхдорого и сложно. Уже не говоря о нежелательности коррекции своих близких и отсутствии гарантий, что силовики ещё как-то не подстраховались на этот случай. А идти на "сотрудничество" с госбезопасностью, как предлагает Оля - это обеспеченно попадать в кабальную западню.
        После этих слов Славина, в "избушке" наступила угрюмая тишина...
        Рассаживаясь у вечернего костра бывшего ронгара, ребята испытывали некоторую неловкость. Какое-то время, все молчали. Спустя пару минут, Сергей не глядя на них, угрюмо произнес:
        - Что-то опять произошло? И вряд ли это системная проблема мира Верлесы, - он ненадолго умолк, а потом равнодушно-иронично продолжил, - Очень сомневаюсь, что вы сюда вот так все вместе пришли, что бы коллективно выразить мне поддержку и сочувствие.
        Соклановцам стало неудобно. Ребята смущённо переглянулись. Посмотрев на своих товарищей, испытывая стеснение и замешательство, Саша наконец начал рассказывать...
        Выслушав печальную повесть Славина, украинец долго молчал, затем поворошив палкой угли костра, он проговорил:
        - Да, напортачили и вляпались вы по полной программе. Совсем расслабились. За этот месяц вообще кто-нибудь, хоть какой-то боевой подготовкой занимался?
        Впрочем, это был риторический вопрос, на который парень и не ждал ответа. И так все было предельно ясно и понятно. "Озерники" виновато молчали. Посмотрев на них, Сергей сказал:
        - А ведь на самом деле, положение куда серьёзней, чем вы полагаете. Это конечно естественно касается, прежде всего Саши и Тани. Ведь это они, попали на удочку силовиков из госбезопасности.
        Ребята встревожено напряглись.
        - И главная опасность и угроза для вас, теперь исходят даже не от этих державных "гебистов", а от Хозяйки и Системы, - говорил Сергей.
        Соклановцы, вопросительно вскинувшись на эти его слова, внимательно слушали. А он продолжал:
        - Ведь Хозяева, не смотря на перспективы и выгоды, не зря принципиально не сотрудничают с земными государствами и вообще, с любыми, даже частными структурами или корпорациями. Разве что немного торгуют и то, делают это опосредствованно и скрыто, через свои земные фирмы. И я думаю вы понимаете, что они наверняка, имеют для этого веские основания. Ведь сами по себе, хозяева не слишком уж такие крутые. Они зачастую не блещут высоким интеллектом, не имеют серьёзного оружия, сильной экономики, научного или людского потенциала и военных структур. В общем по любому, не могут тягаться с могучими земными государствами. Ибо такое "сотрудничество", неизбежно будет заканчиваться тем, что государства пробуют подмять под себя хозяев и их миры. И наверняка такие случаи и прецеденты, в прошлом не раз бывали. По-этому как только Хозяйка узнает, что кто-либо из вас сотрудничает с силовыми структурами государства, да ещё без ее ведома, она вас страшно прикончит, в назидание всем другим наемникам. И вам ещё очень повезет, если ваши близкие не пострадают. И между прочим Славин, как отвечающий за своих людей, будет
нести ответственность по любому. А если вы сейчас признаетесь Верлесе про свой "косяк", она скорее всего, в лучшем случае, вас просто уволит из своего мира и Системы. И поверьте, для Хозяйки, такой выход, будет самым простым, дешёвым и эффективным, чем тратить свои ресурсы, защищая вас, рисковать бодаться с какой-либо державой или вести с ней заранее обречённые на проиграшь, "игры в сотрудничество". Да и с моральной точки зрения, Верлеса кстати, также будет кругом права. Вы проявили непозволительное легкомыслие и преступную беспечность, и попались на крючок. Далее, без ее разрешения, завязали отношения с госструктурами. И вообще, в конце концов, вы кому подписывались служить - Хозяйке или дядям из "конторы"? - Сергей устало махнул рукой и казалось, уже завершил свою речь, но неожиданно он вновь продолжил:
        - Но главное даже не это. Вступая в контакт с государством, вы не только гарантированно получаете конфликт со своим хозяином, но и идете наперекор самой Системе. Ведь Система недаром, ввела столько ограничений для хозяев по импорту оружия, сложного оборудования, по объему и цене перевозок грузов из земных миров. Потому что Системе известно, что несмотря на страх хозяев перед земными государствами, они все же достаточно глупы и алчны, что-бы не попробовать воспользоваться помощью земных держав, для выиграша в своих войнах или увеличения собственной экономической мощи. Вот Система и ограничила, возможные выгоды хозяев от сотрудничества с земными мирами, до минимума. Поймите, именно сама Система, больше всего боится и не желает серьезного сотрудничества, и проникновения государств, в ее корневой мир. Для нее они несут реальную опасность. По этому любой хозяин, который допустит сотрудничество с земными государствами, ещё раньше чем его прикончат земляне, будет уничтожен Системой. Она не будет рисковать. Раньше все же атомных бомб, биооружия, сейсмооружия и ещё кучи всего, у держав не было. Так что
Хозяйка вас уроет ещё быстрее, из страха перед санкциями Системы, - закончил наконец свой монолог Сергей, отпил чая из кружки и задумчиво посмотрел на волчка, а потом вновь перевел свой взгляд, на колышущееся пламя огня...
        Полковник Бирюков и его люди, давно и тщательно подготовились, и теперь нетерпеливо ожидали "гостей". Встречу было уговорено провести, в одном из придорожных кафе, находящемся на отшибе. Естественно оттуда, выперли всех "посторонних". И даже персонал заведения, заменили на своих людей из "органов". Дороги в это захолустье, были не броско и загодя, перекрыты, и "фильтровались".
        Получив сигнал по рации о том, что "системников" уже засекли на трассе и они прибудут через пять минут, полковник подал сигнал о полной готовности. Он не ждал серьезных неожиданностей от "гостей". Получив доступ и изучив всю возможную информацию по этой теме, офицер знал что в большинстве случаев, Система и Хозяева вербуют себе неопытный и слабообразованный молодняк без специальной подготовки. А с таким контингентом, используя соответствующие методики, проблем как правило не возникало. Конечно встречались и исключения. Если нарывались на более старших, умных и опытных "системников", все бывало гораздо сложнее и проблематичней. Но в данном случае, опытный "безопасник" не ждал серьезных неожиданностей. Пообщавшись с девушкой и ее "командиром", он уже имел четкое представление об этих ребятах. Да и вся информация о "студентах", их семьях, окружении, и соответствующие заключения психологов, и кучи других экспертов - были собраны и обработаны. Линия поведения и вербовки, была уже выверена, апробирована и определена. Впрочем силовики конечно, на всякий случай, достаточно серьезно подстраховались.
        К кафе подъехало обычное такси с тонированными стеклами. Из него вышли двое парней, они что-то сказали шофёру и тот остался ожидать в машине, на стоянке. А ребята спокойно направились внутрь заведения. Это была первая неожиданность для "встречающих" - ведь они ожидали приезда, уже знакомых им "системников". Полковник злорадно улыбнулся, подумав про себя, что ребята все же законченные дилетанты и сейчас сами, "засветили" ещё одного своего товарища. Они зашли внутрь и увидели, что кафе абсолютно пустое. Лишь один столик был накрыт и за ним сидел крепкий, седоватый человек, с военной выправкой, около пятидесяти лет. Узнав Бирюкова, Славин подошел к нему со своим другом и они сели за его столик.
        Знакомый ему "студент", выглядел подавленно-мрачным. Посмотрев на второго "системника", полковник почувствовал некоторое беспокойство. Спутник Славина, был молодым шатеном, среднего роста, лет 25-27. Но глянув в его карие глаза, опытный офицер увидел ум, абсолютное спокойствие и... скрытую насмешку. Это удивило и немного встревожило его. Бирюков привык к страху, неуверенности, растерянности и даже бывало, к показной наглости своих визави. Однако сидящий напротив него человек, абсолютно его не боялся, был внутренне совершенно невозмутим и даже не считал нужным, скрывать свое презрение. Силовик сразу понял, что именно этот парень и есть, реальный командир "системников".
        После короткого молчания, полковник взял инициативу в свои руки, решив пока ничего не менять и не отступать, от подготовленной линии разговора. С неуловимо мягким давлением, он сказал:
        - Славин, может ты представишь своего коллегу? В общем-то мы ожидали, что ты приедешь вместе со своей женой.
        - Это мой товарищ Сергей, а Таня плохо себя чувствует. В ее положении, лишние волнения не желательны, - угрюмо ответил глава "озерников".
        - Конечно ей нужно поберечься, надеюсь ее родители, ей помогут и присмотрят. Будущей матери нельзя волноваться. Мы ведь все сейчас, заинтересованы в мирном и взаимовыгодном сотрудничестве, - максимально доброжелательно, проговорил "безопасник".
        Славин подозрительно посмотрел на офицера, а вот его товарищ, неожиданно улыбнулся и сказал:
        - Оставьте свои психологические игры полковник и давайте перейдем к делу.
        Такой оборот однако, не сильно смутил опытного офицера и он произнес:
        - Ну что вы, тут нет никакой игры. Мы действительно заинтересованы в взаимовыгодном и мирном сотрудничестве. Противостояние и война, ни к чему хорошему, ни для кого не приведут. Думаю вы это прекрасно понимаете. Да и ничего постыдного в том, что бы помочь своей стране и народу нет.
        Сергей в ответ на эти слова службиста, откровенно расхохотался:
        - Я же просил Вас полковник, прекратить эти игры и экономить время. Перестаньте задвигать тут мотивы патриотизма и "лечить" нас дешёвым фуфлом. Впрочем, для своего молодого друга, что бы избавить его от остатков иллюзий, я проясню ситуацию. Дело даже не в искренности вашего "личного патриотизма", который вызывает резонные сомнения у моего товарища. Это несущественные мелочи. Важно то, что ничего из наших супервозможностей, на благо народа и страны, использовать фактически невозможно. А те небольшие вещи, которые мы все таки сможем, допустим сделать, ваши кураторы никогда на "благо народа" не пустят. Они просто не разрешат на это тратить, столь дефицитные ресурсы-лкр или привезенные из корневого мира артефакты. Объясню популярно. Вы прекрасно знаете, что корректировать и влиять на исторические, экономические, общественные процессы, ключевые политические фигуры, абсолютно невозможно, ни за какое количество лкр. Этого просто не разрешает Система. По-этому например, избавить РФ от санкций Запада или вызвать доверие к России у той же Украины и вернуть ее в орбиту вашего влияния, никакой корректор не
сможет, ни за какие лкр-ресурсы. Поднять цены на нефть или устроить крах доллара, прикончить неугодного вам политического лидера или возродить российскую экономику - ничего этого сделать для нас нереально. Таким образом серьезно для "страны", мы ничего такого не сможем, даже если бы у нас были неограниченные возможности и ресурсы. А этого у нас, как вы понимаете, немного.
        - Теперь рассмотрим частные случаи, из того что мы можем реально полезного сделать для "народа", но как я уже сказал, никто из ваших кураторов, нам не позволит тратить ресурсы на эту помощь, - продолжал Сергей. - Ну например: мы допустим сможем найти каких-то серийных убийц или там террористов. Но разве эти опасности, реально угрожают и волнуют властную элиту? За последние четверть века в РФ, было полно терактов - людей взрывали в многоэтажках, метро, самолётах, автобусах, аэропортах, захватывали заложников в школах или театрах. Но пострадал ли хоть один человек или его близкие из высшей элиты? Да никогда! Что взорвали хоть один дом на Рублёвке или Барвихе? Элита летает на личных самолётах, везде передвигается под крутой охраной, живёт в сверхзащищенных поместьях... Для нее все эти теракты или бандитизм, от которого страдают "простолюдины", глубоко вторичны. А вот здоровье свое и своих близких - на первом месте. Это ее приоритеты. А поскольку мы не можем, увеличить властное влияние элиты в мире или загрести ей масштабно бабла, ибо Система не позволяет, то вот добавить здоровья, молодости и красоты
- это в определенной мере, в наших силах. Так что скорее всего именно так, нас и будут использовать. Вот только интересы страны и благо народа - тут не причем. По-этому ещё раз предлагаю Вам полковник, перейти непосредственно к делу и не морочить нам голову "патриотизмом". Кстати я например, вообще не гражданин РФ и не россиянин, и вы наверняка знаете, что в мирах хозяев служат люди из разных стран. И вообще, то что выгодно России, может быть далеко не выгодно другим странам, из которых происходят наемники хозяев. Так что заканчивайте полковник ваши сказки, уж на меня они точно не подействуют, - презрительно улыбаясь, завершил свою речь Сергей.
        На какое-то мгновение Бирюкова обуял гнев, сидящий напротив него человек, насквозь "читал" все их неприглядные мотивы и цели, а затем не церемонясь, ткнул его носом во все это. Кроме того, неприкрыто демонстрируемое презрение парня - вызывало у силовика непреодолимое желание, отдать приказ снайперам "убрать" этого Сергея. Но он сдержался и вполне профессионально себя контролировал.
        "Системник" однако, не переставая улыбаться и смотреть на своего визави как на навоз, произнес:
        - И кстати полковник, уберите немедленно с точек снайперов. А то от этого, ваше искреннее желание "максимально дружить и сотрудничать", своим лицемерием, реально вызывает рвотные позывы.
        Офицер от гнева потемнел лицом, но выполнять требование не спешил. Его противник лишь покачал головой и опять улыбнулся. Через минуту, у фсбешника в ухе заговорила рация. Прослушав сообщение, он побледнел.
        Сергей, с интересом наблюдая за ним, спокойно сказал:
        - Вряд ли за срыв переговоров и начавшуюся бойню, ваши кураторы погладят вас по головке.
        - Зачем вы ослепили всех сотрудников в этом районе? - сквозь сжатые зубы спросил "безопасник".
        Пожав плечами, его противник ответил:
        - Минимальная и недорогая, но очень эффективная коррекция. Всего лишь небольшая демонстрация возможностей, по нейтрализации ваших бойцов . А вообще - это произошло из-за вашего упрямства и лицемерия. Уберите их отсюда и мы вернём им зрение, - он с сожалением посмотрел на озлобленного офицера. Тот, тем не менее, все же взял себя в руки и отдал соответствующий приказ. Все его сотрудники, покинули зону кафе. Он посмотрел на своего визави. Сергей в ответ кивнул. Через пару минут, полковник получил сообщение, что зрение у его людей восстановилось.
        Украинец невозмутимо заговорил дальше:
        - И кстати, не советую устраивать в дальнейшем тут взрывы, штурмы или шантажировать жизнями родственников моих товарищей, и тому подобную чушь... Ещё раз вам повторяю полковник, я четко отдаю себе отчёт, что ваше начальство заинтересовано именно в переговорах, а не в войне. Это действительно никому не выгодно. По-этому пугать нас, навязывать свои условия... - право не стоит, - Сергей сделал паузу и пронзительно глядя "безопаснику" в глаза, с нажимом продолжил:
        - А что бы избавить вас от ненужных заблуждений, о кажущейся силе вашей позиции и в том, что вы можете нам что-то там диктовать, я вам кое-что проясню. Ваше начальство и вы, питаете иллюзию, что можете давить на нас, имея в заложниках родственников моих друзей и затрудняя нам доступ к порталу? И в то же время ваши кураторы считают, что их жизни вне опасности, так как Система не даёт возможности их корректировать, либо это будет чрезвычайно дорого и нам не по карману? Правда именно вы, получаетесь в рисковой роли "расходного материала", но вам видимо, немало пообещали в случае успеха и как компенсацию за опасности? В общем исходя из всего этого, ваши боссы посчитали, что могут взять нас за жабры и какое-то время хорошо "подоить". Ибо совершенно понятно, что вскоре Хозяин и Система поймут, что мы работаем на вас и мы естественно, будем ими уничтожены.
        Офицер госбезопасности, слушая этого человека, пришел в полное замешательство. Однако необычный "системник", продолжая улыбаться и покачав головой после небольшой паузы, затем продолжил свою речь:
        - Так вот, вы ошибаетесь. Ваши "ключевые личности", вполне уязвимы. Сейчас я объясню, в чем. Конечно прямо убить или серьезно им повредить, мы не сможем. Но например при большом желании, организовать пожизненную импотенцию - вполне. Думаю на исторические и политические процессы, это сильно не повлияет, - с сарказмом сказал парень, и продолжая говорить дальше, пожав плечами, добавил:
        - Но это так, мелочи. На них мы не будем размениваться и тратить на это огромные ресурсы. Главное другое. Хоть мы и не можем всерьез "достать" ваших неприкасаемых боссов, но вот их жен, матерей, детей, внуков, братьев, сестер... - этих мы достанем прямо сразу, очень легко и просто. Они вполне доступны и недороги, их Система не защищает, влияние их на исторические и экономические процессы минимально. Да и кстати, не хотелось вас пугать, но что бы вы не начали делать глупости и окончательно уяснили положение вещей, скажу кое-что ещё - даже ваши "основные фигуры", не так уж неуязвимы. Мы конечно почти не можем их впрямую корректировать, но кто нам может помешать, "правильно" скорректировать их охранника или повара? Так что ещё раз повторяю полковник, не пытайтесь нам угрожать и прекращайте навязывать свои "убийственные условия".
        Спокойно говоря все это, Сергей доброжелательно улыбался, не скрывая впрочем, некоторой издёвки.
        Бирюков был ошеломлен натиском этого "системника". Ему даже пришло в голову что начальство, которое тоже "слушало" сейчас весь разговор, может отдать приказ, не считаясь с последствиями и жертвами, любой ценой ликвидировать этого человека. Как-будто читая его мысли, сидящий напротив парень, предостерегающе покачал головой и сказал:
        - Не стоит совершать скоропалительных поступков полковник. Неужели вы полагаете, что идя сюда, я не подстраховался как следует. Если вы начнете сейчас здесь чудить, то во-первых - у вас ничего не получится. Во-вторых - вы все тут поляжите. Ну а в третьих, семьи ваших боссов немедленно умрут. Да и вашим "ключевым фигурам" не поздоровится. И я это сделаю без всяких угрызений совести и с огромным удовольствием. Поверьте, я не испытываю ни малейших симпатий, к российской политической и экономической элите. Более того, считаю их законченными мерзавцами и преступниками, которые гробят как свою страну и народ, так и братских соседей. Кстати и когда-либо в будущем, не советую пытаться меня уничтожить - ничего кроме неприятностей, смертей и огромных проблем - вы автоматически не получите.
        Офицер спецслужб, чувствовал у себя на горле удавку. Он ненавидящим взглядом смотрел, на невозмутимо улыбающегося, сидящего напротив него молодого человека.
        Находящийся рядом Славин, был тоже шокирован. Когда Сергей, не объясняя ему ничего, просто сказал, что поедет в место Тани на встречу с фсбешниками и "разберётся" с этой "проблемой", то Саша не мог и предположить, что это будет так выглядеть.
        - Ладно полковник, - наконец, вновь произнес Сергей, - попикировались и будет. Вы хотели взаимовыгодного сотрудничества? Ну что же, мы в принципе не против этого. Но естественно условия будут несколько другие. Как вы надеюсь уже поняли, становиться "расходным материалом" мы не намерены.
        - Что вы предлагаете? - сдавленным голосом, проговорил Бирюков.
        "Системник", с располагающей улыбкой на лице, от которой впрочем, службиста передёрнуло, сказал:
        - Да почти то же, что вы в общем и хотели, хотя конечно, с некоторыми оговорками. Мы иногда будем вам поставлять ценные артефакты. Ну например "живую воду", наш женьшень, "молодильные яблочки", амброзию... Кое-когда будем использовать и лкр, что-бы поправить кому-то из семей элиты здоровье или внешность. Но во-первых: никакой информации ни о Хозяевах, ни о Системе, ни о попытках с ними контакта - не может быть и речи. Кстати и иных никаких услуг, с нашей стороны не ждите. Во-вторых, наши услуги будут предоставляться только тогда и в таком объеме, когда мы сами сможем это безопасно и сочтем нужным это делать. В третьих - за них естественно, вам придется платить. Причем не только и не столько деньгами.
        - Что вы имеете ввиду? - вдруг охрипшим голосом, произнес офицер.
        Сергей успокаивающе заверил его:
        - Не беспокойтесь, никаких масштабных услуг мы не потребуем. Просто режим наибольшего благоприятствования в бытовых, личных и бизнесвопросах. Кстати, если дадите определенные удостоверения и номера телефонов, которые нам облегчат решение таких проблем - этого думаю, будет вполне достаточно. Ну и деньги конечно.
        Замолчав, "системник" задумчиво посмотрел на Бирюкова, а потом добавил:
        - Ну а поставлять-продавать вам свой эксклюзивный продукт и не рекламируемые спецуслуги, наряду с прочими товарами, формально мы будем через нашу официальную представительскую фирму.
        - Зачем этот официоз и ненужные формальности? - удивился безопасник, - От кого нам нужно прятаться и "крышеваться"? Ведь вся власть у нас!
        - От Хозяев и Системы, - кратко ответил ему Сергей. - Если нас прищучат на сотрудничестве с вами, то вы лишитесь поставщиков уникальных товаров и услуг. Ну а нас просто ликвидируют.
        - А что, соблюдение таких внешних формальностей, даёт какие-то гарантии? - заинтересовался Бирюков.
        - Если все аккуратно и правильно обставить, то риски сильно снижаются, - ответил парень. - Ведь Хозяева имеют право и торгуют в земных мирах через свои фирмы, своими товарами. Ну и мы тоже так сделаем. Будем продавать не только массовый продукт, но и эксклюзивный, и без широкой рекламы. Ну а за уникальный товар и услуги, и цена соответственно, будет уникально высокая. Естественно покупать по такой цене, смогут позволить себе, только очень богатые люди из элиты, так что ничего удивительного в этом не будет. Ну ненужных покупателей, я думаю вы сами отвадите, тем более что широкой рекламы не будет, да и другой товар для вида, мы там тоже станем продавать. Так что формально все будет чисто. Придраться Хозяевам и Системе, к нам будет сложно, - завершив свой монолог и вопросительно посмотрев на офицера, украинец проговорил:
        - Вас устраивают такие условия? От долговременного сотрудничества, вы получите намного больше пользы, а главное, мы будем постоянно относительно рядом и возможно сможем помочь, при серьезной болезни или несчастном случае, членам семей элиты. Вашим боссам коррекциями не поможешь, да и признаться, у меня и желания такого нет, но наши артефакты сами по себе - это чрезвычайно мощные, омолаживающие и оздоровительные средства.
        Полковник размышляя, внимательно разглядывал этого необычного человека. Он уже получил добро на договор с "системниками", по рации от своего начальства. Но все же задал необходимый вопрос:
        - Вы же понимаете, что нам нужны и определенные гарантии того, что вы не будете совершать враждебных действий, против нашего руководства. Мое начальство, не может оставить ситуацию, в столь "подвешенном состоянии".
        Украинец угрюмо посмотрел на полковника и пожал плечами:
        - Давать вам своё слово или рассказывать вам о своих мотивах - бессмысленно. Объяснять вам, что делать зло женщинам и детям, пусть даже они из элиты, если вы не вынудите меня на это - я не стану, чисто из моральных причин - думаю тоже бесполезно. Однако тот факт, что семьи моих товарищей, по прежнему останутся жить на своих местах и таким образом остаются, в определенном смысле заложниками, надеюсь успокоит ваших людоедов?
        Фсбешник задумчиво кивнул головой:
        - Да, это более серьезный аргумент и страховка. Ладно. А как нам связываться с вами? Насколько я понял, телефонные контакты, вы считаете рискованными и нежелательными?
        - Прямые - безусловно, - ответил Сергей. Но опосредствованные, думаю являются довольно безопасными, особенно если они будут замаскированны условными фразами. Звоните на нашу фирму и там оставляете сообщение как клиент, нам оттуда перезвонят. Такая же схема связи через электронную почту.
        Офицер ещё раз утвердительно кивнул и сказал:
        - Ну что же, мы принимаем эти условия. Надеюсь вы тоже, не будете выходить за рамки согласованного формата отношений.
        Сергей пожав плечами и равнодушно посмотрев на своего визави, проговорил:
        - Нам это не нужно. А вот определенные и ясные взаимоотношения с реальной властью в стране, представляющие обоюдный интерес, для нас будут весьма выгодными.
        - Тогда в принципе можно считать, что мы договорились, - глядя в глаза Сергею, в заключении сказал Бирюков.
        "Системник" в ответ, только кивнул головой и поднялся из-за стола. Пожимать руки, заверяя соглашение при прощании друг с другом, собеседники не стали...
        Во время поездки в такси, Славин задумчиво молчал. По приезде в коттедж, где их с тревогой ожидали товарищи, Сергей детально рассказал о результатах переговоров с представителями властей.
        - А мы не сильно рискуем, вообще вступая с ними в контакт, - спросил Горенков. - Ты же сам рассказывал, насколько это опасно. Может нужно было, просто разойтись с ними "краями"?
        Ребята выжидательно смотрели на Сергея.
        Он налив себе стакан сока, покачав головой, ответил:
        - Они бы все равно, не оставили нас в покое и лишенные возможности заставить работать на себя, начали бы постоянно гадить, искали бы любые возможности навредить, а потом в итоге, могли бы попробовать подставить нас перед Хозяйкой и Системой.
        Соклановцы внимательно слушали своего товарища. Выпив сока и окинув их взглядом, Сергей вдруг улыбнулся и проговорил:
        - На самом деле, все не так уж плохо. Мы получаем массу выгод из этого положения. Нам не придется тратить силы, чтобы всерьез заметать следы и прятаться. Не будет нужды тратить огромные ресурсы, чтобы противостоять и бороться с госсистемой. Мы также сэкономим очень много лкр, при решении бытовых и личных вопросов, так как теперь сами власти, нам создадут режим наибольшего благоприятствования. Показанная соответствующая "корочка" или звонок по нужному телефону, откроют нам любые двери. И вообще, - продолжая улыбаться, говорил парень, - С врагом нужно не бороться, а использовать его силу к своей выгоде. Теперь власти сами заинтересованы в нас - по-этому и угроза от них, реально снижается. Да и бизнес нам свой пора открывать, увеличивать свои денежные ресурсы, выходить своими фирмами в земные миры, а то Верлеса нас понемногу начинает душить и "обрезать". Что же касается опасности нашего разоблачения Системой и Хозяйкой, то мы сведем эти риски к минимуму. Саша кстати, вообще этим заниматься не станет, ибо Верлеса его первым будет "сканировать". Ладно ребята, - завершил свою речь Сергей, - Все сегодня
сильно устали и переволновались, давайте пожалуй отдыхать.
        Поужинав, "озерники" стали расходиться по своим комнатам. И через час, в коттедже все уже спали.
        Генерал Морозов, стоял напротив широкой стеклянной панели и задумчиво смотрел на красочную панораму Москвы. Вид на башни кремлевской стены успокаивал и ласкал взор. Прогудел зуммер и голос секретаря доложил:
        - Товарищ генерал, к вам полковник Бирюков с докладом.
        - Пусть заходит, - разрешил Морозов.
        Когда его подчиненный вошёл в кабинет, хозяин наконец обернулся от окна и произнес:
        - Присаживайтесь Вячеслав Михайлович. Чем порадуете? Что получилось узнать, по интересующим нас фигурантам?
        Бирюков развернул папку, разложил файлы с бумагами, открыл ноутбук и подключил его к проектору. На широком экране высветились кадры, с лицами молодых людей. Внутренне собравшись, полковник приступил к докладу:
        - На данный момент, удалось выяснить следующее. Обнаруженная нами группа "системников", сформировалась относительно недавно. Временные рамки ее существования, вряд ли превышают срок в полгода. В этой команде состоит семь человек. Четыре парня и три девушки. Пятеро членов этого клана, нами полностью идентифицированы. Его глава - Славин Александр Владимирович, возраст двадцать один год год, по национальности русский, уроженец Москвы. Студент политехнического института, недавно женился. Родители живут в Подмосковье. Он является командиром "системников", как основатель и старожил группы, а также как представитель, назначенный Хозяином. Обладает навыками корректора...
        Генерал, прохаживаясь по кабинету, внимательно слушал, как полковник кратко рассказывает основные данные о ребятах, виденных на слайдах экрана. Фактически все "системники", были одного "типа" - молодые, неопытные, недоучившиеся студенты, без каких-либо выдающихся навыков, знаний и дарований. Лишь пара моментов заинтересовала Морозова и он уточнил:
        - Это что, теперь у "системников" такое правило, введённое хозяевами - женится только на своих членах группы и парный принцип вербовки?
        - Неизвестно товарищ генерал, раньше такого мы у них не фиксировали. Возможно это недавнее нововведение Системы, а может быть, это лишь прихоть конкретного хозяина, - ответил полковник.
        - А вот эти двое ребят - Надежда и Константин, они что, действительно из параллельного мира России "двух столиц"? - опять поинтересовался Морозов.
        Его подчиненный утвердительно кивнул и ответил:
        - Судя по всей собранной нами информации - так и есть. Конечно они сделали наши паспорта и были внесены в соответствующие базы данных. Однако когда мы провели глубинную проверку, то выяснили, что таких людей никогда не существовало. Анализ их записанных разговоров и структуры речи, позволил нашим специалистам сделать однозначный вывод - эти ребята явно не из нашего мира. Да и экспертная обработка, некоторых выброшенных ими вещей - тоже это подтвердила.
        Генерал ещё раз посмотрел на фотографии ребят и махнув рукой, наконец сказал:
        - Ладно, с этими все более-менее понятно, тут нет ничего принципиально нового или неожиданного. Лучше скажите, что вам удалось выяснить по главному объекту? И вообще, как так получилось, что о нем до последней "встречи", не было ничего известно? Ведь вы вроде перед этим, "вели" этих "системников", почти два месяца? Он что, был совсем недавно завербован?
        Бирюков поежился под колючим взглядом Морозова, но постарался спокойно ответить:
        - Не совсем так. Он действительно нигде не был зафиксирован. В обществе своих товарищей, тоже не появлялся. Хотя конечно, вполне возможно что этот Сергей, за это время эпизодически бывал в Москве. Все таки мы не осуществляли полный контроль - боясь спугнуть и насторожить фигурантов. Но он точно не новичок. Из всей совокупности прослушанных разговоров "системников", мы знали, что в их группе есть ещё один человек. Он почти месяц оставался на дежурстве у них на базе, а потом еще на месяц уехал к себе на Родину. Впрочем, в разговорах между собой, соклановцы его упоминали мало. Мы предполагали, что это всего лишь, ещё один очередной "студент" и не ожидали никаких сюрпризов.
        Генерал задумчивым взором, изучал фотографии Сергея на экране. Не оборачиваясь к полковнику, он произнес:
        - Что вы теперь, смогли узнать об этом человеке?
        Офицер подтянулся и стал сжато докладывать, добытую информацию:
        - Сергей Викторович Чайка. Возраст 27 лет. Гражданин Украины, живёт в Киеве. Образование высшее, учится в аспирантуре киевского университета, заканчивает подготовку к защите кандидатской диссертации. По образованию историк. Отслужил срочную службу в армии. Много занимается спортом. Очень начитан. Не женат. Семьи вообще нет. Родители умерли, брат погиб. Близких родственников не осталось. После всестороннего анализа полученной информации, наши специалисты сделали вывод, что он был завербован в Систему, около трёх месяцев назад. Дома отсутствовал около двух месяцев Видимо первый месяц, как это у них принято, провел в "миссиях", выполняя различные рискованные задания хозяина. Потом дежурил на базе. Затем около месяца, был у себя на Украине. Вернулся, накануне нашей встречи с "системниками".
        Слушая своего подчинённого, Морозов пытался понять, смотрящего на него со слайда человека. Не удовлетворённый этим кратким резюме, он сказал:
        - Это все формальные данные, они конечно дают определенное представление о человеке, но явно недостаточны. Выкладывайте подробности.
        Полковник кивнул и начал давать более развернутую характеристику:
        - Всесторонне изучив всю собранную о нем информацию, наши специалисты представили свои выводы о психологическом и интеллектуальном портрете этого человека. Очень образован, умен, храбр и хладнокровен. Отлично контролирует и просчитывает ситуацию, и окружающих людей. Внешних амбиций и честолюбия лишён. По психотипу - интроверт. Внутренне очень независим. Входит в число тех трёх процентов людей, которые не поддаются манипулятивным влияниям и методикам. Равнодушен к доминирующей общественной моде в любой сфере. Не признает абсолютных авторитетов. Имеет свои, определенные моральные принципы и политические взгляды. Лишён обычных человеческих слабостей. Решителен и готов идти до конца...
        Генерал покачал головой:
        - Да интересный тип. Неужели его нечем "зацепить"? Женщины, близкие друзья?
        Бирюков пожал плечами:
        - Друзья его все погибли насильственной смертью. Кстати с этим, связаны несколько странных случаев, во время его "отпуска" на Родине. Люди, виновные в гибели его друзей, были показательно и жестоко казнены. Прекратила существование одна из преступных кавказских группировок в Киеве, умер страшной смертью чиновник очень высокого ранга из украинской элиты, а на Донбассе, было вырезано целое подразделение "ополченцев".
        - Он что, придерживается либерально-западных взглядов? - поинтересовался Морозов.
        - Нет, там все гораздо сложнее. Долго рассказывать. Но в общем, он отрицательно относится к прозападной ориентации, считая ее в перспективе гибельной. Впрочем нашу политику, оценивает ещё более негативно. Воспринимая, как чудовищное преступление и крайнюю подлость.
        - А женщины? Насколько я понял, этот Сергей, единственный из "системников" пока без "пары". Может стоит использовать этот "ресурс"?, - спросил Морозов.
        - Сейчас это вряд ли получиться, - возразил Бирюков. - Возможно немного позже, стоит попробовать. Полгода назад, у него случилась любовная трагедия. После которой, он вроде как сильно разочаровался в женщинах. И сейчас на них абсолютно не реагирует. В том смысле, что никакие серьезные отношения, не желает строить в принципе.
        - Ладно, с этим будем разбираться позже, - что-то прикидывая про себя, наконец произнес Морозов. - Сейчас важно другое - как специалисты оценивают перспективы и возможности нашего сотрудничества? Насколько этот человек надежен и будет придерживаться достигнутых договоренностей? Ведь он совсем не скрывал, ненависти к нашему руководству и элите.
        Полковник подобрался и четко произнес:
        - Если мы не будем его провоцировать и пытаться "наезжать", этот человек не нарушит своих обязательств. Таков однозначный вывод наших спецов. В конце концов, ему и самому выгодно наше сотрудничество. Да и для нас это также, выглядит очень многообещающе и перспективно.
        Генерал снова посмотрел на фотографию Сергея и раздумывая сказал:
        - Ну хорошо, пока остановимся на этом. Посмотрим, каковы будут результаты сотрудничества. Но вы все же, очень аккуратно и осторожно, собирайте на них информацию. А будущее покажет...
        Конец.
        КНИГА 3. ЖЕСТОКИЙ ПУТЬ
        Глава 1. Цена выбора.
        "У меня нет Родины;
        Земля и небо стали моей Родиной.
        У меня нет крепости;
        Неколебимый дух - моя крепость.
        У меня нет оружия;
        Направленная воля - мое оружие.
        У меня нет учения;
        Истинный путь - мое учение.
        У меня нет закона;
        Справедливость стала моим законом.
        У меня нет учителя;
        Жизнь - мой учитель.
        У меня нет властелина;
        Путь - мой властелин."
        Золотисто-багряный лист кружась упал на воду. Где-то неподалеку послышалась звучная перекличка журавлей. Вдали виднелась стая плавающих лебедей. А доселе неподвижная гладь озера, вдруг подернулась рябью - на глубине резвились молодые сомы.
        "Здесь всегда ранняя осень - красиво, но приедается", - сидя с удочкой в лодке и глядя на плывущий кленовый лист, размышлял Саша. - "У нас в России, все же больше всего любят позднюю весну, когда все в природе пробуждается и расцветает. А вот кажется в Канаде, Сергей говорил, именно осенняя пора года считается самой желанной"... Окинув взглядом простор озёрных вод, Славин погрузился в вспоминания и перед его неподвижным взором, замелькали картины недавнего прошлого...
        После тех памятных и бурных событий, миновал год. Сейчас в этом регионе корневого мира и в земных мирах, для озерников все складывалось достаточно благополучно и стабильно. Девушки клана в положенное время, стали матерями и родили здоровых малышей. Они теперь почти все свое время, проводили у себя дома на Земле, а в локусе появлялись крайне редко - материнские хлопоты поглотили их полностью.
        Новоявленные папаши тоже, намного реже чем раньше, посещали мир Верлесы. Да и боевой, и физической подготовкой, занимались мало. Это объяснялось не только их новыми отцовскими заботами. Дима и Костик, были теперь представителями двух фирм боярства в своих земных мирах. А Горенков, ещё и обеспечивал взаимоотношения озерников с властями РФ. В общем в значительной мере, ребята превратились в благополучных бюргеров - и это конечно намного больше, соответствовало их нынешнему статусу, заботливых и ответственных за свои близких отцов. Семейная жизнь во всех сложившихся брачных союзах озерников, протекала вполне счастливо и благополучно.
        Впрочем клан вскоре, пополнили четверо новых бойцов. Чтобы не раздражать Хозяйку и не давать ей лишнего повода придраться, глава озерников строго придерживался проводимого самой Верлесой, парного двуполого принципа вербовки и равного набора наемников из обеих земных миров. Таким образом, дежурящие сейчас в локусе Слава и Света были законтрактованы из России "двух столиц", а находящиеся на недельной побывке дома Богдан и Наташа, происходили из родной РФ Славина. Несмотря на царивший на данный момент мир и естественно возросшие дополнительные траты на содержание новых озерников, однако в то же время такой набор, становился серьезной страховкой, на случай внезапной войны или экспансии, а также возможных претензий Хозяйки, к уровню боеспособности клана.
        Все новички были русскими студентами из Москвы и Санкт-Петербурга, правда из разных земных миров. Они оказались вполне адекватными и нормальными ребятами. В данный период пребывали в статусе "имущества". Сергей правда был не очень ими доволен, считая что в нынешних спокойных условиях, при отсутствии кризиса и спешки, можно было более разборчиво подойти к комплектации отряда. Однако Саша и Дима, да и другие соклановцы, поддержали отобранных и присмотренных кандидатов. Славину и другим озерникам, казалось намного более важным обеспечить управляемость и стабильность в клане, ну и конечно сохранить свой авторитет, влияние и власть. В этом смысле молодые, неопытные и понятные русские студенты-горожане, имевшие дома серьезные проблемы, их вполне устраивали.
        Да и подобрать даже этих ребят, оказалось непросто. Ведь для вербовки в Систему, в среднем подходил один из пятидесяти тысяч людей. А реально для миров хозяев вообще - лишь один на триста тысяч. Поскольку даже из возможных кандидатов, например в мир той же Верлесы мог попасть лишь каждый третий. А кроме того Система и Хозяйка, не принимали людей когда-либо бывших связанными с госструктурами или ТНК. К тому же, большинство подходящих кандидатов в возрасте после тридцати лет, вследствие своего семейного положения, здоровья, морального уровня, увеличивающейся энтропии и консерватизма мышления, также отпадали. Вербовать бойцов чужого народа, расы, языка, религии и культуры, озерники не хотели - они не собирались создавать себе лишние проблемы с интеграцией и ассимиляцией новичков. А долго и часто ездить даже по городам и весям обеих Россий, в поисках потенциальных соклановцев, Саша не имел ни желания, ни времени. Программа "вербовка", действовала только у него на телефоне и лишь он имел право и доступ в Системе для подобных операций. Конечно Верлеса в этом отношении, имела куда более широкие
возможности для вербовки, даже не отлучаясь из своего домена, а вот боярин-корректор Славин был в значительной степени ограничен.
        Сергей предлагал Славину, совершить вербовочный вояж по Украине, Белоруссии и российской глубинке в обеих мирах - и таким образом провести серьезную вербовочно-отборочную кампанию. Но Саша категорически отверг это предложение бывшего ронгара. У него хватало семейных и локусных забот. Центральные города миллионники и так по его мнению, предоставляли достаточно широкий выбор подходящих потенциальных кандидатов. К тому же Славин, совсем не хотел набирать новых наемников, исходя из критериев украинца. В итоге клан на данный момент, оставался все ещё недоукомплектованным - ведь его полный состав, предполагал наличие двенадцати человек. Впрочем боярин вполне резонно предполагал, что оставшуюся единственную женскую вакансию, рано или поздно ему удастся закрыть не прибегая к специальным поискам...
        Локусное хозяйство также развивалось вполне успешно. В озере плавало уже семь сомов, шесть лебедей, в прибрежных камышах обитало пятеро аистов. Увеличились бобровые гати и разнообразие рыбных ресурсов. Кроме того стараниями бывшего ронгара, на озере появились и чайки с утками. Их ему передал со своего огромного озера, болотный владетель "Водяной". Возле домика в пристройках, размещалось уже восемь прирученных лосей. Очень разросся плодово-фруктовый сад, расширялись кусты ягодных рощ, грибные и земляничные поляны. Возле дома был разбит огромный огород, на котором обильно произрастали различные овощи. Довольно крупными были и посадки женьшеня. Давали плоды уже три молодильные яблони. Кроме того Саша, используя накопленные запасы энергии, вывел и одолень-траву - защитницу от всяческих болезней... В целом богатство, разнообразие и доходность локуса, за последнее время сильно выросли. И несмотря на тридцатипроцентный налог в лкр, наложенный Хозяйкой на локус, его прибыльность все равно возрастала.
        Животные и птицы здесь чувствовали себя вольготно, уверенно и благополучно, они хорошо ладили с озерникам. Конечно наибольшим влиянием у них пользовался Сергей. Они его по настоящему любили, уважали и слушались. Хотя он их редко чем либо угощал, в отличии от тех же девушек, да и полноценно с хранителями общаться не мог, как например тот же Славин. Видимо тут главную роль играл, уровень эмоционального фона парня. Украинец действительно не боялся, уважал и считал равными местных обитателей. Всегда пытался понять их реальные нужды, а не баловать подачками. Другие ребята, все же не могли избавиться от опаски или от покровительственного отношения к фауне локуса, как к забавным зверушкам. Живые обитатели магического мира Верлесы, это все очень тонко чувствовали.
        Волчок вымахал уже в здоровенного волчару. И хотя ему был всего лишь год, но на локусных харчах и "живой воде", он выглядел уже как матёрый зверь. Он признавал только Сергея, к другим людям локуса относился снисходительно-пренебрежительно, с удовольствием помогая своему другу дрессировать молодняк. Поскольку боевой подготовкой молодежи, опять же занимался украинец, гоняя их как в локусных землях, так и на земных полигонах. Он предпочитал это делать в России "двух столиц", где у него сложились очень дружеские отношения с майором Маевским.
        Наблюдая за поплавком и думая о состоянии дел в своем боярстве, Славин чувствовал себя вполне счастливым. С Таней у него все было прекрасно, маленький Олежка рос здоровым и очень активным. "Нужно не забыть захватить продукты" - подумал Саша. Все ребята возвращаясь домой, набирали из локуса максимально возможное количество свежих овощей, фруктов и других даров здешней природы для своих домашних. Продукция локуса, по вкусовым и оздоровительным качествам, настолько превосходила лучшие земные образцы, что попробовавшим местных плодов, орехов, рыбы, меда, ягод, фруктов и овощей ребятам, земные продукты после этого, казались абсолютно никакими. Между прочим фирмы озерников, успешно и активно продавали эту эксклюзивную продукцию, естественно по заоблачным ценам, земной элите...
        Поплавок повело в сторону и вглубь - и парень подсек большого карпа. Забросив его в садок и вновь закинув удочку, глава клана опять задумался.
        Взаимоотношения с властями РФ, также находились в удовлетворительном состоянии и оказались весьма взаимовыгодными. Дима, Оля и Таня, уже несколько раз спасали и восстанавливали их неразумных отпрысков от различных проблем. Кого-то исцелили от наркомании, второго "собрали" после лихих автомобильных гонок, других спасли от иных несчастных случаев. Кому-то подкорректировали внешность, некоторых вылечили от рака, спида и прочих тяжёлых заболеваний... Да и продаваемые магическо-оздоровительные артефакты, очень нравились большим дядям и их женам из руководящей элиты.
        В свою очередь озерники, зарабатывали огромные деньги и не имели абсолютно никаких проблем в бытовых, личностных, правовых, административных или бизнес-вопросах. Конечно спецслужбы пытались "углубить" сотрудничество или хотя бы получить больше информации, пробуя мягко обрабатывать ребят. Но все это было не слишком серьезно. Службисты очень интересовались Сергеем, но тот вообще не желал иметь никаких дел и личных контактов с "упырями", выходящих за рамки договоренностей. Ответив на все их предложения презрительной фразой: "Я вам не обещал больше, чем обещал". "Безопасники" ему несколько раз пытались подсовывать девушек - но это не принесло позитивных результатов фсбешникам.
        Саша невольно улыбнулся, вспомнив эти эпизоды. Украинец конечно этих девок "имел" и "драл" по полной программе, но воспринимал их исключительно и не более чем, как он выражался, говорящих кукол и никаких серьезных отношений с ними даже вообразить не мог. Он вообще к девушкам, относился как к немного недоразвитым людям, от которых требовать высокого интеллекта или ожидать моральной стойкости, абсолютно бессмысленно. Обычно Сергей находился в локусе, иногда ездил к себе на Родину (где он успешно защитил диссертацию), но чаще всего украинец путешествовал изучая параллельный мир...
        Славин вытащил очередную рыбину и наконец задумался о главной, насущной и назревшей проблеме, со всей остротой сейчас вставшей перед ними - неразрешимых трудностях взаимоотношений с Хозяйкой. Верлеса узнав о том, что озерники организовали пару фирм в земных мирах, не выказала большой радости. Хотя формально, инициатива ребят была весьма похвальная, способствовала развитию мира и земель Верлесы. А главное - увеличивала силы самой Хозяйки, поскольку открывала новые каналы для ее энергетической подпитки из земных миров. Но с другой стороны, озерники получалось прорывали и сводили на нет, ограничительно-удушающую блокаду своего локуса, целенаправленно проводимую владычицей. Обходились без нее и сохраняли свою автономию.
        Пытаясь прижать этот своевольный клан, Верлеса обложила локус тридцатипроцентным налогом. Мотивировав его необходимостью сбора энергии, для внутреннего развития земель. Но это не смутило озерников. Прибыль их земных фирм, намного превосходила не шибко надёжные доходы лохотронских заведений Верлесы, торгующих сомнительными биодобавками. К тому же фирма Горенкова в РФ, вообще практически не платила серьезных налогов и пользовалась режимом наибольшего благоприятствования от властей. Тогда как Верлесе приходилось постоянно тратить лкр, чтобы решать административно-юридические вопросы.
        Привлечь озерников для решения проблемы полного подчинения "болотников", ей тоже не удалось. Славин по совету Сергея, конечно вовсе не отказывался выполнять этот приказ Хозяйки. Но для реализации такого задания, просил предоставить горный локус и источник в распоряжение клана озерников, иначе мол ничего нельзя гарантировать. На это владычица конечно пойти не могла. Верлеса все больше испытывала досаду и раздражение, в отношении этого непокорного клана, но поводов для репрессий и ограничений озерники не давали.
        Однако ситуация накалялась. Долго это продолжаться не могло. И украинец предложил не ждать пока Хозяйка ударит первой, а опередить ее. Узнав о том, что Верлеса львиную долю своих сил получает от подпитки энергией из земных миров - Сергей настоятельно посоветовал Саше, "подсадить ее на иглу" и таким образом наконец, избавится от вздорных претензий глупой бабы.
        Вспоминая это выражение Чайки в отношении Хозяйки, Славин опять улыбнулся - этот парень, действительно не испытывал перед хозяевами никакого страха, уважения или почтения. Он не чувствовал никаких сантиментов к сказочной русской царевне-лебедь, относясь к ней с сугубо научным, трезво-аналитичным подходом. В сухом остатке воспринимая как мелочную и ограниченную бабенку, считая ее немногим лучше глупого Сомара или жестокого Орнса. Бывший ронгар вообще полагал все эти сказки и фольклор, не более чем результатом пиара хозяев в древние времена и неоправданными психологическими надеждами народного сознания. Он говорил ребятам, что после проведенных учеными исследований с помощью научного аппарата, герои этих легенд, все эти сказочные персонажи, реально предстают в очень неприглядном свете.
        Сергей как и обещал, явно собирался брать хозяйку "под контроль". Он не хотел зависеть от прихотей и глупостей вздорной женщины. И украинец едва не склонил озерников, в поддержку своей идеи. От воспоминаний о его неумолимой логике, Сашу внутренне пробрало, он поежился и его передёрнуло. Если бы Славин не сознавал того факта, что Чайка презирает властолюбие и внешние честолюбивые амбиции, то глава клана реально испугался бы этого человека.
        - Верлеса в любой момент может "наехать" на нас по полной, - говорил украинец у вечернего костра. - Долго терпеть такого положения, она не будет. А найти повод и прицепиться, ведь можно к чему угодно. В крайнем случае она плюнет и на внешние приличия, и на вопиющую несправедливость вводимых репрессий, и на плохой пример от них для мотивации наемников других своих кланов. Тем более что лесники и горцы завидуют нам, так что это не сильно пошатнет их лояльность к Хозяйке. Более того, они лишь позлорадствуют, - парень сделал паузу, а потом продолжил:
        - А вообще, мы служим для Хозяйки и ее бойцов, в основном именно плохим образцом для подражания. Ну как же, раскольники и смутьяны настояли на своем, были посланы Хозяйкой на смерть, получив перед гибелью как в насмешку, независимость и имущество. Это напоминает то, когда приговоренному к казни перед смертью, предоставляют роскошный обед и право на последнее желание. А мы смогли победить и ещё более усилиться. У нас забрали горный локус, лишили добычи, союзников, обрезали экономические выходы в земные миры, обложили налогом... - а озерники плюют на это и только становятся более сильными, богатыми и независимыми. Подпрячь нас для решения своих грязных делишек с болотниками, не вышло. С Сомаром мы Хозяйке тоже подгадили и хотя она ничего положительно доказать не может, но видимо чувствует. Вербуем кого хотим, даже бывших орноситок. Заводим семьи. Свободно живём, сами устраиваем фирмы и от Верлесы все меньше зависим. А главное - идём против линии централизаторской политики Хозяйки. И вообще - получается ее верные лесники и горцы, несмотря на свою преданность, живут хуже и в более стесненных
обстоятельствах чем озерные "раскольники"? - проникновенно говорил дальше Чайка:
        - Сейчас мир и Верлеса сильна как никогда, от нас в военном отношении она не зависит. В игре с болотниками нас использовать ей не удалось. Спрашивается - на фига мы ей такие самостоятельные и подающие дурной пример нужны и что помешает взять нас в "тиски"? Так что она стопудово, вскоре "наедет" на нас и все наши вольности показательно отберет.
        И вот тогда мы потеряем почти все и будем жить по команде и свистку Хозяйки. И простыми ограничениями, вроде "обрезки" портала или запрета права вербовки, мы уже не отделаемся. Наверняка она и отряд раскассирует, кого-то засунет в другие кланы, а женщин с детьми скорее всего, вообще выключит из списков своих служащих в Системе и так сотрёт им память, что они и своих наемников-мужей забудут. Ибо зачем ей настолько небоеспособные бойцы, с неподобающими образцами поведения и потенциальные источники информации для разведок земных держав? - пытался донести товарищам свои мысли Сергей.
        Ребята сидели придавленные словами украинца. Казалось он завершил свою речь, но потом вдруг продолжил, посмотрев на Славина:
        - И не рассчитывай, что из благодарности за прошлые заслуги, Верлеса такого не сделает. Ты уже кажется раз просил ее, о небольшой услуге, - иронично заметил бывший ронгар. - Хозяйка руководствуется прежде всего, своими интересами и логикой власти.
        - Но это ещё цветочки и для некоторых из нас, такой вариант покажется еще не самим плохим выходом, - "добивал" ребят Сергей. - Но ведь Хозяйка всегда и в любой момент, может начать экспансию, а затем и боевые действия завяжутся. Не так давно, мы с большим трудом и риском, предотвратили бойню - но это ведь была чистая авантюра с нашей стороны. Нет никаких гарантий, что нам удастся проделать что-либо подобное, в следующий раз - и тогда все наши новоявленные матери и папаши, будут вынуждены участвовать в очередной мясорубке хозяев..., - "обрабатывал" своей железной аргументацией соклановцев украинец...
        Озерники были реально напуганы ближайшими перспективами, которые им обрисовал бывший ронгар. Славину тогда с огромным трудом, удалось убедить ребят не спешить принимать предложение Сергея. Да и то, это получилось лишь потому, что Саша увел друзей подальше от украинца в "избушку" и уже там немного успокоил. А молодняк-имущество, у которых Чайка пользовался абсолютно непререкаемым авторитетом, вообще на этих совещаниях пока не присутствовали.
        Конечно и ребята-старожилы, Сергея очень уважали и отлично сознавали его огромные заслуги в прошедших событиях - но все же большой любви и симпатии по разным причинам, реально к нему не испытывали. Ну и кроме того ведь пока что, никакого "наезда" со стороны Хозяйки ещё не произошло - это тоже помогло Славину повлиять на соклановцев в нужном ключе.
        Он не хотел и боялся ломать Верлесу. Саша чувствовал все же определенную симпатию к Хозяйке. Для него она оставалась сказочной Заряницей и в чем-то испуганной женщиной, которая много раз умирала мучительной смертью, а сейчас судорожно боролась за выживание себя и своего мира. Парень помнил как ему была оказана помощь, в самых трудных жизненных обстоятельствах. Как Верлеса несмотря на "бунт", оказала ему доверие и благодарность, дав клан, локус, способности корректора и статус боярина... Кроме того, ему претили методы и цели украинца, хотя они казались абсолютно оправданными, логичными, диктовались здравым смыслом и жизненными интересами товарищей.
        Сергей тогда лишь с сожалением пожал плечами, поглядев вслед уходящим в домик соклановцам и покачав головой, негромко произнес: "Не желающие добиваться свободы - ее не достойны". На следующий день, не скрывая своей досады и презрения на непроходимую глупость и нерешительность товарищей, он лишь попросил Славина перебросить его порталом в Россию "двух столиц". Саша тогда с удовольствием сплавил украинца подальше.
        И вот сейчас, сидящего с удочкой и наслаждающегося окружающей природной идиллией командира озерников, одолевали тревожные мысли о будущем...
        Однако сначала, проблемы нарисовались совсем с другой стороны... Саша принял взволнованный звонок Костика. Бывший "эльфенок" срывающимся голосом сообщил, что на него и Надю вышли спецслужбы ихней России. Парень рассказал, что пережил накануне очень неприятную встречу с офицером из "кобры" (КБР) - Комитета Безопасности России. На этом "свидании" ему популярно объяснили, что и он сам, и его Надя, и даже недавно завербованные в клан Слава и Света, и конечно все их родственники, находятся под плотным "колпаком" силовиков. Что в "сотрудничестве" заинтересованы на самом высшем уровне руководства страны и что о возможностях "системников" и Хозяев, спецслужбы достаточно неплохо осведомлены. В общем озерникам опять попытались сделать предложение, от которого нельзя отказаться.
        Получив этот звонок, боярин был не слишком удивлен этим событием. В конце концов, это рано или поздно должно было произойти. Несмотря на осторожность и скрытность, предпринимаемые соклановцами после памятных событий годичной давности в РФ, все равно деятельность озерников слишком уж выбивалась из общего ряда. Фирма Костика торговала столь эксклюзивными товарами, что рано или поздно, это должно было привлечь внимание. Кроме того спецслужбы России "двух столиц", естественно тоже охотились за "системниками" и старались отслеживать любые необычные события. Так что в том, что "безопасники" вышли на ребят, ничего уж такого удивительного не было. Немного подумав, Славин решил не устраивать общий сбор соклановцев. Не хотел дергать и тревожить семейных друзей, да и настораживать Хозяйку, только и ждущую повода "наехать" на озерников, он не желал. По этому передав сообщение Косте, что он уже сегодня будет у него, командир клана отключился. Переместившись вскоре порталами в Россию "двух столиц", боярин "отведя глаза" возможным филерам, приехал к Наде и Костику домой. Ребята были взволнованы и встревожены.
        - Может стоить вызвать Сергея? - спросила Надя.
        Костик тоже вопросительно посмотрел на главу озерников и произнес:
        - Он ведь кстати, сейчас где-то тут у нас и обретается.
        Но Славин как раз не хотел привлекать украинца. Он считал что и сам, сможет решить возникшую проблему, тем более прецедент уже был. Да и методы бывшего ронгара, ему тогда совсем не пришлись по вкусу. Обдумав хорошенько на досуге минувшие события, Саша ещё раньше решил, что действовать можно было тоньше и не так жестко и рискованно, вступая в лобовую схватку с силовиками как поступил Сергей. И вообще, опять перекладывать ответственность и решение на Чайку, подрывая свой авторитет главы в глазах товарищей, он не хотел.
        - Как зовут офицера, который с тобой беседовал, - спросил Славин Долгова.
        Костик пожав плечами, ответил:
        - Подполковник Еремеев. По крайней мере так он представился. Он между прочим объяснил, что если мы "наедем" на него, то нам это ничего не даст. Нами занимаются целые госструктуры. Все базы данных "подчистить" мы не сможем, своих родственников всех не прикроем и вообще, в этом "сотрудничестве" заинтересованы фигуры с самого верха. А если мы устроим ему проблемы, то мол тогда они сразу поймут, что мы начали "войну", со всеми вытекающими для нас последствиями...
        Саша слушая уже знакомый ему сценарий, через ID запросил информацию на этого Еремеева. Получив инфу, он удовлетворённо хмыкнул. Несмотря на то, что Россия "двух столиц" была гораздо более здоровыми государством, именно этот офицер, имел за собой все-таки не малые грешки. Было там и "крышевание" афер с недвижимостью и укрывательство от суда, за определенную мзду, некоторых мошеннических личностей, и кое-что ещё... "Если мы инициируем подъем дел на этого "подпола" его же "конторой" и прижмем его как следует, то вряд ли кто-то из их КБР, заподозрит в этом руку "системников". Это ведь не внезапный инфаркт, подозрительно случившийся у службиста или неожиданная болезнь у его родственников. Мы ещё заставим этого коррумпированного хмыря, "слить" нам всю информацию по "системникам", которую их "кобра" смогла "нарыть". Им точно станет не до нас", - подумал Славин и начал действовать...
        Сидя в центральной библиотеке Москвы, Сергей с увлечением читал очередной исторический труд. Он получал огромное удовольствие, изучая историю и особенности развития этого мира. Парень полагал, что возможности познания новых миров, пожалуй стали главными бонусами его попадания в Систему и в наемники к Хозяйке. Для него это перевешивало, даже выгоды от получения сверхвозможностей.
        Неожиданно ему на телефон, пришло сообщение от Костика, с просьбой обязательно сегодня приехать. Пожав плечами, Сергей ответил смс-кой, что через три часа будет и вновь погрузился в книгу...
        Вечером украинец подъехал к дому друзей. Надя с Костей обитали в небольшом особняке, в пригороде Москвы. Тут были гораздо более уютные бытовые и лучшие природные условия проживания. "Все таки эта Россия, сильно отличается от РФ нашего мира", - подходя к воротам, думал Сергей. - "Здесь почти не встретишь этих огороженных, крикливых замков-поместий воров-нуворишей и несчастных бомжей-нищих практически нет, а в пригородах, в своих домах, живёт большой реальный средний класс населения." Позвонив в воротах, он подождал пока вышедший Костик откроет ему двери. Поздоровавшись с товарищем, Сергей зайдя в дом, легонько пожал руку Наде и передал ей небольшой презент для малышки.
        - Как Настя? - спросил он Надю.
        Молодая мама заботливо поправила одеяло на кроватке ребенка и обернувшись к парню, сказала:
        - Все хорошо, растет здоровой и по ночам нас, практически совсем не беспокоит.
        Сергей прошел в гостиную и сел на диван. Надя принесла напитки и десерт. Ребята разместились за небольшим столиком и начали чаевничать.
        - Ладно выкладывайте, что у вас произошло? Вроде раньше, вы меня к себе не приглашали, - наконец спросил гость.
        Надя покраснела и нервно теребила пуговички своей кофточки. А ее муж, немного смутившись, начал говорить...
        Слушая его рассказ, Сергей все больше мрачнел лицом и даже не сдержавшись, однажды выругался.
        ... - Когда на этого Еремеева начали подниматься дела, - рассказывал Костя - Он конечно испугался, "слил" какую-то информацию Саше, начал всячески тормозить наше "дело". Но он не мог долго "тянуть и волынить", прикрывая нас, ведь этим занялись целые структуры, да и "ключевые личности" были кровно заинтересованы в нашей "разработке". Ну и кроме того, поднять дела на этого хапугу, оказалось гораздо легче чем их потом "закрыть". В общем его вскоре убрали с нашего направления и даже начали "раскапывать" его грешки. Чтобы он "расколовшись" нас не "сдал", Саша стёр ему память. А вместо него власти, поставили нас "раскручивать" честного и неподкупного профессионала-патриота. Ну командир с помощью коррекций добился, чтобы и этого офицера убрали с нашего "дела", и перебросили на другой участок. Тогда "Кобра" поставила третьего... В итоге в КБР вскоре сообразили, что эти затруднения со следователями не случайны, да и "сверху" на них видимо давили, настойчиво требуя результат. Спецслужбы сделали резонный вывод, что мы начали с ними "войну" и сотрудничать не хотим. Опыта работы с "системниками", у них похоже
достаточно. Ну они после этого и взяли все семьи наших ребят в заложники. Хорошо хоть, что Света и Слава сейчас в локусе, а нам вот с Надей сделали последнее предупреждение. Наши родители у них тоже под "колпаком". Кроме того "безопасники" сказали, что если полномасштабное противостояние продолжится, то они знают что наших ресурсов надолго не хватит. Да и наш Хозяин и Система, оперативно засекут такую крупную "войну" с властями, и быстро поймут что мы "засвечены", и тогда они сами нас "уволят" со стёртой памятью идиотов или даже ликвидируют. Как мне любезно сообщили представители КБР, у них такие случаи в практике отношений с "системниками", мол уже были не раз зафиксированы. А мы ведь с Надей, даже в ваш мир убежать теперь не сможем, разве ж Настю бросишь, да и родные здесь..., - удрученно завершил свое печальное повествование, бывший "эльфенок".
        - Да, наломали вы дров, паршивое дело, - угрюмо произнес Сергей. - А где кстати, сейчас наш боярин? Он хоть в курсе, результатов своей "эффективной" деятельности?
        - Его Верлеса вчера вызвала в локус, для серьезного разговора, - ответила Надя.
        Сергей в сердцах ещё раз выругался и сказал про себя:
        - Беда не приходит одна. Похоже Хозяйка тоже, решила нанести по нам удар. Понадеялись со Славиным отсидеться, уповая на благородство Верлесы? Инфантильные глупцы! Если сами не захотели сделать выбор, то его сделали за вас. Впрочем стать жертвой - тоже выбор. А теперь уже наверное, все поздно...
        Затем немного подумав, бывший ронгар сказал:
        - Ладно, пока разберемся с "Коброй". Когда и где они назначили встречу?
        Надя взволнованно взглянув на мужа, ответила:
        - Через два часа, в маленьком кафе на окраине города.
        Украинец кивнул и сказал:
        - Мы поедем туда с Костиком. А пока немного подготовимся...
        Через час Надя, тревожно обнимая на прощание своего мужа, проводила их к вызванному такси.
        Три часа дальнейшего мучительного ожидания, показались для нее вечностью. Молодая женщина за последние недели, остро почувствовала шаткость счастья и ощутила ненадежность своего существования. За прошедший год, Надя отвыкла от серьезных тревог и волнений, казалось жизнь стала стабильной и благополучной. А тут вновь смертельные переживания за своих родных и дочку, сразу поставили ее на край бездны. Она любила Костика, но сейчас надеялась только на Сергея. Этот сильный и умный человек, которого она часто не понимала и недолюбливала, казалось всегда побеждал, ломая или обыгрывая своих противников...
        Наконец в десять часов вечера, ребята вернулись на том же такси. Зайдя в дом, Костик выглядел немного ошарашенным. А Сергей хмуро улыбнувшись, успокоил Надю, негромко и устало проговорив:
        - Все в порядке. Мы с ними вполне выяснили все отношения и прояснили ситуацию. Больше никаких наездов и угроз, ни на кого не будет. Пока будем с ними сотрудничать - по схожей схеме, как и в нашей РФ. А дальше - посмотрим. Все таки здешние лидеры и их политика, мне нравятся куда больше чем ублюдки из нашего мира. Кстати налогов с вашей фирмы, теперь почти не будет, ну и "зелёный свет" нам тут тоже включат во всех вопросах. Да и денег теперь мы заработаем куда больше. В общем Костик потом все расскажет. Я сейчас в гостиницу - отдыхать. Как только объявится Славин, дайте знать.
        После этого выпив чашку простывшего чая, стоявшего на столике, Сергей попрощался со своими товарищами и пошел к такси, ожидавшему его на дороге у дома.
        Костя и Надя, обнявшись стояли и молча смотрели ему вслед. Надя наконец грустно произнесла:
        - Он похож на своего волка. Потерял всех друзей и близких. Свободный, сильный, храбрый и даже в чем-то благородный, но не способный уже любить - у него никого нет и он ни в ком не нуждается...
        Саша был сильно взволнован и обескуражен. По телефону он разослал срочный вызов-сообщение ребятам, объявляя общий сбор членам клана. Все озерники, должны были немедленно прибыть в свой локус. Славин направил соклановцам информацию, о дате и времени перемещения через портал в мир Верлесы из коттеджа у озера. Групповой переброс на лодке, прошел в штатном режиме. Когда наконец все собрались в просторной гостиной, давно расширившейся и модернизированной двухэтажной локусной "избушки", командир мрачно посмотрев на своих товарищей, грустно сказал:
        - Извините что пришлось всех дергать. Я понимаю, что матерям оставлять своих годовалых малышей дома на родственников и "прыгать" через порталы, неудобно и дискомфортно. Но сложившаяся ситуация, требует общего совета клана - ибо это касается всех. И даже новые члены боярства, должны знать новое положение вещей и смогут высказать свое мнение.
        Парень внимательно оглядел своих людей. Девушки выглядели очень встревоженными. Таня, Оля и Надя, превратившееся в красивых женщин и заботливых матерей, явно отвыкли от "боевого режима". А молодые студентки Света и Наташа, недавно завербованные в клан, вообще были откровенно напуганы. Что касается ребят, то они среагировали на слова Саши по разному. У Горенкова был заинтересованно-взволнованный вид. Костик явно не слишком удивился заявлению Славина, давно сохраняя удрученное выражение на лице. Новички - Боря и Слава, казались несколько растерянными. А Сергей демонстративно не смотрел на боярина, невозмутимо что-то читая на своем смартфоне.
        Глава клана конечно уже знал от Костика, о смертельно опасном кризисе и его развязке, в отношениях с государственными властями в параллельной России. Но Славину сейчас было не до этого - удалось успешно купировать проблему и ладно. Заниматься самоанализом или разговаривать с бывшим ронгаром по этому поводу, ему было некогда, да и откровенно говоря совсем не хотелось. Тем более что новые, внезапно возникшие обстоятельства и реальные вызовы озерному боярству и всем его людям, непосредственно сейчас в корне меняли само их существование. Собравшись с мыслями, Саша продолжил свою речь:
        - Большинство из вас в курсе, что меня недавно вызывала на серьезный разговор наша Хозяйка. Она проявила явное недовольство, общим состоянием отношений с нашим боярством и слишком самостоятельным статусом клана. Высказала претензию в том смысле, что столь независимое положение локуса и масса предоставленных льгот озерникам, налагает на нас очень серьезную ответственность и предполагает намного большую отдачу.
        - Но ведь локус очень успешно развивается, приносит все больший доход, а главное наши фирмы в земных мирах - расширили для Верлесы каналы ее энергетической подпитки и способствуют возрастанию сил Хозяйки, - подал реплику Дима.
        Славин кивнул головой, пожал плечами и произнес:
        - Я также попытался обратить ее внимание на подобные соображения, но владычица однако заявила, что этого теперь недостаточно, чтобы оправдать те привилегии и самостоятельность, которыми мы обладаем.
        - И что она в конце концов решила на счёт нас? - встревоженно задала вопрос мужу Таня.
        Глава озерников тяжело вздохнул и окинув взглядом ребят, ответил:
        - Верлеса поставила нас перед выбором: мы отказываемся от статуса нашей определенной самостоятельности, лишаемся прав пользоваться порталом по своему усмотрению, возможностей осуществлять комплектацию своего состава, распоряжаться большинством доходов локуса и своих земных фирм. Кроме того, все женщины клана имеющие детей, будут уволены Хозяйкой из списка ее служащих и соответственно из Системы, а их память подлежит коррекции. Локус на 75%, переходит в фактически под прямое и непосредственное управление Хозяйки, а я как ее представитель здесь, в основном лишь буду осуществлять контроль и исполнение распоряжений Верлесы. Отряд клана подлежит небольшому переформатированию - некоторых наших наемников для дальнейшего прохождения службы, переведут в кланы лесников и горцев. Ну а оттуда к нам сюда, соответственно направят несколько их бойцов.
        Услышав эти требования Хозяйки, все были в шоке. Потом среди озерников, поднялся возмущенный шум. Один Сергей не обращал на это серьезного внимания и внешне сохранял спокойствие. В конце концов все отлично помнили, что он предупреждал о возможной реализации подобного сценария. Наконец Надя отчаянно выкрикнула:
        - Она что, так сотрёт мне память - что я и Костю своего забуду?!
        Саша покачал головой:
        - Нет, все не так трагично. Верлеса не настолько жестока и безрассудна, да и наверное понимает, что такая слишком суровая коррекция, может вызвать полный саботаж в нашем клане, да и другие наемники не поймут таких немотивированных репрессий. Ведь все же, прямого запрета на обзаведения женщин кланов детьми, раньше не было. Да и замуж вы ведь вышли за "своих". Так что вам только мягко зачистят всю информацию про Систему, Хозяйку и свою жизнь тут. Мужей своих помнить будете, только немного в скорректированном виде - мол познакомились с ними в своем мире и потом поженились. Все будет выглядеть абсолютно естественно и безболезненно вплетено в ткань земного бытия. Более того, в награду за верную службу, увольняемые женщины клана получают от Хозяйки подарки - по миллиону рублей и железное здоровье с иммунитетом от всех болезней, для вас и ваших детей. Ещё одним бонусом станет, замедление процессов старения ваших организмов - иными словами, в сорок лет, вы будете выглядеть всего лет на двадцать пять. Однако на будущее, Верлеса ввела нерушимое правило для всех своих наемников - запрет беременеть до
увольнения с ее службы, ну и серьезные отношения ее людям, теперь можно строить только с бойцами служащими у Хозяйки.
        После этих объяснений Саши, на какое-то время в комнате все замолчали, осмысливая выгоды и потери от нововведений Хозяйки. Вскоре девушки вполголоса начали оживленно общаться между собой, обсуждая эти новости. Парни однако, были не очень успокоены.
        - И кого из нас Верлеса, собирается перевести в другие кланы? - взвинченным тоном, поинтересовался Горенков.
        Саша покачав головой и посмотрев на Диму, сказал:
        - Ты с Костей останетесь служить на месте, здесь в клане и по прежнему в основном, будете заниматься нашими земными фирмами. Верлеса высоко оценила эффективность вашего руководства. Таня, Оля и Надя - будут демобилизованы. А перевод коснется двух ребят из нового призыва. Славу и Свету направляют служить в клан лесников. А из ветеранов, у нас забирают Сергея и отправляют его к горцам в клан Хей. К нам из этих кланов, отдадут сразу семерых наемников, таким образом полностью укомплектовав наш отряд.
        После этих слов главы озерников, в доме наступила гробовая тишина. Все посмотрели на Сергея. Он пожав плечами, поднялся и вышел из "избушки"...
        На высоком берегу горел костер. На небе ярко светили луна и звёзды, призрачным светом отражаясь в неподвижных водах озера. Глухо шумел лес. Вечерние сумерки мягко окутывали эту живописную природную картину. Все вокруг дышало спокойствием и умиротворением. Птичьи голоса и плеск рыб, тут почти не были слышны, лишь гул и потрескивание горящего костра, звучали здесь своеобразным камертоном.
        У горящего огня в багровых отблесках пламени, молча сидели человек и волк. Зверь чувствуя боль своего друга, прижался к его боку и преданно смотрел ему в глаза.
        Вдруг рядом треснула ветка и послышались негромкие шаги. Ни человек, ни зверь, никак не отреагировали на это. К костру вышли Надя и Костик, и молча присели у огня. Какое-то непродолжительное время, все молчали. Наконец Надя, с грустью взглянув на сидящих рядом волка и человека, проговорила:
        - Ты покинул совещание, не дослушав до конца предложения Верлесы. Она ведь предоставила нам два варианта выбора.
        Сергей посмотрев на ребят, горько усмехнулся:
        - Ну конечно. Верлеса не настолько глупа, чтобы прямо демотивировать служащих ей людей. Ее ограничения не должны были выглядеть так, будто она непонятно за что наказывает, столь заслуженный и успешный клан. Нужно чтобы мы сами, добровольно приняли такие условия, отказавшись от своих прав. Хозяйка таким образом, убивает сразу трёх зайцев. Во-первых, никаких обид от самих озерников нет - сами приняли и согласились на более безопасный, хоть и ограниченный в правах вариант службы. Во-вторых - она возвращает себе полный контроль над своевольным боярством. В третьих: все другие ее наемники, четко уясняют - что инициативно и верно служа, действительно могут добиться себе больших возможностей и прав. Но если они не захотят и дальше, реально подтверждать свои права и привилегии новой рисковой службой - то все это добровольно теряют.
        Он подбросил ветку в костер и повернувшись к ребятам, утвердительно добавил:
        - Хозяйка наверняка на выбор предложила - сохранить все наши права и самостоятельность, если озерники снова пойдут в какой-то смертельный рейд?
        Костик подтвердил слова украинца, кивком головы. Чайка пожав плечами, лишь произнес:
        - Это было понятно с самого начала. Как впрочем и то, что наверное все озерники, предпочли выбрать удобства и безопасность, взамен рискованной свободы.
        Сидящая напротив молодая пара, смущённо потупилась.
        Бывший ронгар сочувственно посмотрел на друзей, а потом сказал:
        - Мне не хотелось своим дальнейшим присутствием, смущать ребят и создавать у них впечатление - что они не только предают свою свободу, но и сдают своего товарища.
        Костя и Надя покраснели и отвели глаза.
        А Сергей не глядя на них, продолжил:
        - Успокойтесь и не корите себя, здесь нет никакого предательства. Такова жизнь. Вы поступили правильно. Женщины клана должны думать о детях, а отцы о своих семьях - а не о том, чтобы гробить свои жизни ради амбиций властолюбивой хозяйки. А вариант предложенный Верлесой, для всех будет очень выгодным и привлекательным. Женщины получают безопасность, защиту и массу бонусов. Мужья - стабильность, в основном спокойную службу и сверхвозможности. Да и нашей клановой молодежи, так тоже будет намного лучше, чем если этих неопытных и слабо подготовленных студентов, сейчас бросить в смертельно-рискованные и убийственные авантюры. Так что вы сделали естественный выбор, так и должно было быть. Ну и Хозяйка тоже, рассчитала все верно.
        Парень поворошил головней костер и умолк.
        - Но почему Верлеса, переводит к горцам только одного и именно тебя? - спросил Костик.
        Сергей пожал плечами, неподвижным взглядом смотря на огонь:
        - Горенков и Славин, уже достаточно связаны своими семьями, детьми и женами. Часть преданной нам молодежи, заберут лесники. А ребята из горцев и лесников, которых переведут к нам в клан - это уже не зеленые новички, они не дадут собой понукать нашим ветеранам. Таким образом Хозяйка, ещё надёжней стреножит наших старожилов. Ну а про меня, Верлеса наверное уже кое-что раскопала - все таки способности и возможности у Хозяйки очень неординарные. Да и Хей у болотников, наверняка что-то узнала про ронгара. Верлеса похоже рассчитывает с одной стороны, надёжно изолировать меня в чужом клане, а с другой - видимо все же предполагает использовать в своей игре с болотниками. Она очень хочет взять их под полный контроль. Так что выдергивая меня отсюда, Хозяйка имеет свои резоны. Впрочем не думаю что наш боярин, от этого сильно огорчился.
        - Но ты же очень помог в болотном походе, да и жизнь ему спас, а потом вырвал у Орнса Таню, уберёг нас от войны, разобрался со спецслужбами и вообще много сделал для локуса, - озадаченно спросил Костя.
        Надя понимающе смотрела на украинца. А Сергей, взглянув на Костю, лишь хмуро улыбнулся.
        Посидев немного в молчании, Костя и Надя тихо ушли. А на берегу озера, под высоким куполом звездного неба, в оранжевых отсветах пламени искрящего костра, ещё долго были видны в ночи, одиноко сидящие вместе и в чем-то очень похожие между собой фигуры человека и волка...
        Глава 2. Дорога власти.
        "Владей собой среди толпы смятенной,
        Тебя клянущей за смятенье всех,
        Верь сам в себя, наперекор вселенной,
        И маловерным отпусти их грех;
        Пусть час не пробил, жди, не уставая,
        Пусть лгут лжецы, не снисходи до них;
        Умей прощать и не кажись, прощая,
        Великодушней и мудрей других.
        Останься прост, беседуя с царями,
        Останься честен, говоря с толпой;
        Будь прям и твёрд с врагами и друзьями,
        Пусть все, в свой час, считаются с тобой;
        Наполни смыслом каждое мгновенье,
        Часов и дней неумолимый бег,
        Тогда весь мир ты примешь во владенье,
        Тогда, мой сын, ты будешь Человек!"
        Глава клана горцев, начальница горного локуса, маг первого уровня Хей, с интересом рассматривала своего нового наемника ранга "А". Она конечно уже была наслышана от болотников об этом человеке. Аборигены уважительно называли его - Ронгар. Среди болотного народа, о нем ходили настоящие легенды. Кое-какую скудную информацию, о делах этого хлопца в противостоянии со спецслужбами, ей рассказал по старой памяти, случайно встретившийся Костя. Впрочем бывший "эльфенок," был неразговорчив.
        Стоящий перед горцами парень был среднего роста, выглядел крепким и мускулистым, и внешне смотрелся довольно симпатичным кареглазым шатеном. Однако некоторые моменты, смутили начальницу локуса. Во-первых - этот Сергей, явно был старше всех соклановцев Хей, на вид ему казалось около 26-27 лет. Во-вторых: он совсем не испытывал никакого дискомфорта, неловкости или смущения, находясь среди незнакомых людей чужого клана. Украинец излучал абсолютное спокойствие, невозмутимость и уверенность. Его глаза светились умом и иронией. Магиня это четко почувствовала. Ну а в третьих, рядом с этим бывшим озерником стоял крупный волк. Все горцы клана сейчас, с удивлением и любопытством разглядывали этот оригинальный тандем.
        Сергей в свою очередь тоже, совершенно беззастенчиво изучал своих будущих соклановцев. Это вызвало глухое раздражение Хей, которая и так уже была заранее предубежденно и предвзято настроена к этому "ронгару". Девушку злило, что ей не удалось стать реальной госпожой в этом болотном краю, не получилось выполнить задание Верлесы, по приведению местных болотников в подчинение своей владычице. В этом она подсознательно обвиняла находящегося перед ней парня. По-этому конкретные указания Хозяйки, поприжать этого человека и максимально плотно его контролировать, она собиралась выполнять с особенным удовольствием.
        Наконец девушка встряхнув головой, произнесла:
        - Это твой зверь? Зачем ты его сюда притащил? Здесь он не нужен!
        Сергей насмешливо посмотрел на эту "начальницу" и спокойно проговорил:
        - Это мой друг, но я ему не хозяин. И я его "не тащил сюда". Волчок сам пошел со мной. Жить он в человеческих домах не будет, так что не беспокойся, вас не стеснит. Ну а на счёт того, что он не нужен - так и он в вас не нуждается.
        После этих слов парня, волк взглянув на Сергея, не спеша и с достоинством скрылся из виду, уйдя в ближайший лес.
        Хей ощутила невозмутимость и равнодушие этого человека. Она совсем не ожидала такого ответа. А украинец, закинув рюкзак за спину, собрался пройти мимо Хей в главное помещение локуса. Однако глава горцев быстро опомнилась. В душе ее закипел гнев. Японка уже привыкла руководить, чувствуя свою власть и уважение подчиненных. Безмятежный ответ пришельца, казалось бросал публичный вызов ее авторитету командира. По этому она, остановила его резкими окриком:
        - Разве я уже приняла тебя в клан и разрешила размещаться в локусе?
        Сергей остановился, оглядел окружавших его горцев, потом посмотрел на Хей и спокойно пожал плечами:
        - Вообще-то сама Хозяйка, включила меня в ваш клан, так что я не нуждаюсь в твоей отдельной санкции на "принятие". Что касается этого здания, то я со своими товарищами его завоёвывал с кровью, когда вас тут и близко не было. Но впрочем, если ты мне запрещаешь квартировать там - ладно, найду себе другое место.
        С этими словами, Чайка опять подхватил рюкзак и пошел мимо девушки обратно, направляясь к северной башне.
        Командир клана была реально ошарашена, таким поведением этого озерника. Причем чувствовалось что этот парень, внутренне абсолютно равнодушен и не испытывает ни презрения, ни насмешки, ни намерения подколоть или унизить Хей, однако и особого уважения к ней, у него никакого нет. Но для девушки все это стало настоящим вызовом - на миг она испытала жгучее желание, отдать приказ своим бойцам арестовать Сергея. Однако столкнувшись с ним взглядом, когда тот проходил мимо, Хей поняла что этот человек, при такой попытке ее ребят, сразу и не задумываясь, без всяких колебаний применит оружие. А убить его японка не могла себе позволить - Хозяйке этот Сергей, был явно нужен. Пока она размышляла об этом, все наемники горного клана которые были в локусе, с изумлением наблюдали как новичок не спеша удаляется...
        Глава горцев была сильно разозлена. В центральном зале возле источника, собрались все находящиеся сейчас в локусе пятеро ее бойцов. В целом отряд Хей, был почти полностью укомплектован и состоял из одиннадцати человек - шести девушек и пяти парней. Двенадцатого горца, японка недавно по приказу Верлесы, передала в клан озерников, а вместо него получила этого Сергея. Все ее ребята, имели как минимум полугодичный опыт службы. А некоторые - отслужили уже и больше года. Сейчас в локусе дежурила одна из "шестерок". Хотя обычно на базе, оставляли всего пару наемников - и этого было вполне достаточно. Источник и так был надёжно защищён от внешнего врага или тех же болотников, окружающими землями с мутантской флорой и фауной, непроходимыми пустынями, лесами и болотами. Да и через портал, без санкции Хозяйки или Хей, болотники или кто либо другой, сюда тоже попасть не могли. Но активная и ответственная японка, старалась максимально поддерживать дисциплину и боеспособность своего клана. По этому часто в локусе, дежурили целые шестерки бойцов, заодно отрабатывая свои боевые и физические навыки. Уровень
боеспособности, дисциплинированности, спаянности горцев был очень высок и в этом отношении, Хозяйка оставалась вполне довольна Хей.
        Развитие локуса, также осуществлялось очень неплохо - великолепная горная долина, обрамленная лесом, с каскадом водопадов, стала центром его природного ядра. Тут водилась рыба, на склонах обитали горные муфлоны, козероги, яки. Богатым был и пернатый мир. Однако разумных хранителей локуса, несмотря на большой энергетический резерв источника - Хозяйке вывести здесь пока не удалось. Для этого, нужно было приручить подходящих местных обитателей, а потом уже Верлеса могла их инициировать. Но пока что горцам, не удавалось найти для этого соответствующих животных. Это было одно из невыполненных заданий Хей, в этой сфере деятельности.
        Кроме того девушка, пока не смогла организовать достаточно успешных фирм в земных мирах. Хей сумела открыть лишь небольшой ресторанчик, в своей России "двух столиц", отличительным фирменным стилем которого, стали блюда из форели. Однако пока его прибыль, была не очень высока.
        Но все же в локусе и в земных представительствах, развитие шло достаточно хорошо и перспективно. А вот с проведением политики-влияния среди болотного народа, у Хей совсем ничего не получилось. Болотники не выказывали враждебности или неприязни, но сближаться и идти на серьезные контакт явно не собирались. Конечно туземцы и так очень недоверчиво относились к хозяевам и их наемникам, от которых раньше терпели лишь агрессию, попытки подчинения и дискриминацию. Причем и к "своей" теперешней Хозяйке, болотные владыки тоже, отнеслись очень насторожено и не хотели давать ей ни малейшей возможности, постепенно их подчинить. Так что эти обстоятельства, конечно сами по себе, не очень способствовали попыткам Хей наладить контакт, усилить интеграцию и увеличить зависимость болотников от Верлесы. Но помимо этого и сама девушка, совершила несколько серьезных опрометчивых ошибок, оттолкнувших болотников от нее.
        Размышления главы горцев о сложившейся ситуации, были прерваны неожиданным вызовом Хозяйки. Хей прошла в альков, где возле матово-черной плиты опалового столба, развернулся виртуальный экран. Оттуда на девушку доброжелательно смотрела Верлеса. Оглядев своего верного командира, она очень веско произнесла:
        - Для вас есть задание. Нужно провести разведывательный рейд на Север. Граница моих владений с той стороны, упирается в холодное и очень бурное море. Но недавно в этом регионе, после тектонических сдвигов, возник узкий подводный перешеек, который приблизительно на месяц в году становится проходимым, вследствие отступления морских вод. - Верлеса сделала паузу, ещё раз испытывающе взглянула на Хей и продолжила:
        - Озерники отказались взять на себя эту миссию, - губы Хозяйки при этих словах, искривила презрительная гримаса. - Ты у меня самый умный командир и у тебя самые боеспособные бойцы. Знаю, что многие завидуют славе озерного клана - но их заслуги, как и самостоятельность, в прошлом. Я даю возможность вам, показать себя. Если поход будет успешным - твой клан получит большую награду и значительный суверенитет во всех отношениях, а ты к своему статусу мага, добавишь и корректорский уровень. Остальные бойцы клана, также не будут забыты. Ты согласна принять эту миссию? - спросила Верлеса, пронизывая своим ледяным взором девушку.
        Хей не колебалась ни минуты. Она давно мечтала о возможности проявить себя и добыть своему клану, больше славы и независимости. Командир горцев утвердительно кивнула, соглашаясь с поручением Хозяйки.
        Верлеса удовлетворённо улыбнулась:
        - Я не ошиблась в тебе. Ваше задание пока, будет носить ограниченный характер. Нужно пройти по этому перешейку и перейти на противоположный материк для небольшой разведки. Попадающиеся источники и локусы, естественно столбить за нами. Возьми с собой самых подготовленных пятерых-шестерых наемников, думаю этого будет достаточно.
        Хей охватило воодушевление. Но все же она задала вопрос, о волнующей ее проблеме:
        - А с этим Сергеем что делать? Брать в рейд ещё слабо интегрированного в клан человека, не хотелось бы. Это банально опасно.
        Верлеса согласно кивнула:
        - Конечно. Да и не нужен он там. Я рассчитываю использовать его именно здесь. А что бы умерить его строптивость - не давай ему отпусков, пускай посидит в локусе. И введи запрет на допуск его к источнику и порталу, даже в болотных землях. Нам пока не нужно, возобновление его бесконтрольных контактов с болотниками.
        - Я вас поняла и все исполню, - ответила Хей. - Мы выступим на север через три дня.
        Хозяйка довольно посмотрев на свою подчинённую, произнесла:
        - Я надеюсь на вас. Не мешкайте. Наши соперники ведь тоже не дремлют и также могут попытаться застолбить новые земли. Там похоже пока нет хозяев и наверняка масса свободных ресурсов.
        Командир горного клана, твердо сказала свой владычице:
        - Вы не пожалеете об оказанном доверии. Мы не подведем!
        Разведя огонь в очаге одной из комнат северной башни, Сергей готовил себе ужин. У него пока ещё оставались прихваченные с собой из дому, запасы провизии. Прошло уже три дня, со времени его прибытия в горный клан. Парня никто не беспокоил, а он за это время вместе со своим волком, обследовал локус и его окрестности. Вдруг лежавший рядом Волчок, насторожился. Сергей повернулся к входу в зал и вскоре услышал шаги двух людей. В помещение, держа оружие наготове и осторожно косясь на зверя, вошли двое горцев. Один из них, негромко проговорил:
        - Тебя зовут на совещание. Поскольку ты член нашего клана, то должен на нем присутствовать и выполнять приказы командира.
        Сказав это, посланцы удалились. Украинец глянув на волка, пожал плечами и улыбнулся.
        Когда он вошёл в знакомый колонный зал цитадели, то увидел что там, давно собрались все наемники клана и совет уже заканчивается. Присутствующие с интересом посмотрели на вошедшего. Чайка спокойно сел сзади на свободный стул. В центре помещения, за большим мраморным столом стояла Хей. Рядом сидели ее ветераны - Борис, Макс и Катя. Бросив короткий взгляд на гостя и обращаясь к соклановцам, командир горцев уже завершала свою речь:
        - Для предстоящего похода, уже все подготовлено. И завтра утром, мы выступаем в рейд на север. Все бойцы - и остающиеся здесь и уходящие в экспедицию, знают свои обязанности и порядок действий. По этому повторятся не буду, мы уже все не раз обсуждали. Отсутствовать мы будем, наверное максимум три недели. А здесь никаких неожиданностей и опасностей не предвидеться, - глава клана ненадолго примолкла, а потом сказала:
        - Хочу представить всем, нового члена нашего клана, ранее служившего у озерников наемника ранга "А", Сергея Чайку.
        Услышав свое имя, украинец поднялся. Все взгляды горцев, вновь скрестились на нем.
        - Он опытный боец, находящийся в Системе почти полтора года, - продолжала говорить японка. - Брал участие в "болотном походе". Но поскольку у нас он новичок, то пока побудет здесь на постоянном дежурстве до нашего возвращения. Заодно лучше тут освоится и изучит свой новый локус. С ним здесь на базе, конечно остаются ещё четыре наших наемницы. Но они попарно могут сменятся каждую неделю, отправляясь на побывку в свои земные миры. И ещё, - Хей сделала паузу и пристально посмотрела на бывшего ронгара, а потом с нажимом проговорила:
        - Так как Сергей ещё слабо интегрирован в наш клан, то пока у него не будет допуска, чтобы пользоваться порталами и вообще заходить в комнату к источнику.
        Услышав эти слова, парень спокойно посмотрел на главу горцев и пожав плечами, сел на свое место. После окончания этого заключительного заседания, бывший озерник покинул зал.
        На следующее утро Хей, вместе с ещё шестью наемниками из своего клана, взяв необходимое оружие и снаряжение, через портал переместились в терминал Верлесы. Уже оттуда экспедиции, предстоял пеший марш к северной границе. Две девушки из клана горцев, Мария и Люда, уехали домой на Землю. В горном локусе остались на неделю Вера и Оксана. Это были молодые девчонки, чуть старше двадцати лет. Их послужной стаж, не превышал полугода. И хотя они были старожилами в своем локусе, все же девушки испытывали некоторую робость, перед более старшим, независимым и опытным Сергеем. К тому же его волк, реально внушал им страх.
        Однако парень, быстро нашел с ними общий язык. Вскоре уже девушки свободно и с удовольствием общались с Сергеем. Он им рассказывал массу историй из жизни, книг или "болотных приключений". Традиционными стали совместные ужины в локусе или на природе у костра, в живописной местности возле водопадов. Да и волка они быстро перестали боятся, он даже позволял им себя гладить. Через неделю, такая же история повторилась со следующей сменой наемниц. Причем Сергей, не пытался с ними флиртовать или соблазнять. Тем более что у молодых женщин, были возлюбленные парни, ушедшие в опасный северный рейд. Девчонки очень волновались и переживали за них. Ведь телефонная связь, прекратилась буквально через три дня после выхода экспедиции, как только походники достигли границ мира Верлесы. Связь по рации, продержалась после этого ещё сутки, а потом окончательно пропала. Тревога все сильнее терзала сердца девчонок.
        Конечно Сергей находясь на "дежурстве", не ограничивался лишь пикниками с девушками. Он много тренировался и читал. Но главным образом вместе со своим другом, занимался тщательным обследованием географии, флоры и фауны этого района. И если девушки не любили отходить далеко от центра своего локуса и портала, то парень облазил все окрестные леса, скалы и долины.
        Уже через несколько дней своего пребывания здесь, в одном из своих походов он наткнулся на берлогу в горе, где умирала от ран после схватки с медведем, самка снежного барса. Похоронив ее, украинец забрал себе двух выживших малышей. Зверята быстро пошли на поправку. Тем более что парень, отпаивал их "живой водой", источник которой был в локусе. Девушки были в восторге, от этих маленьких симпотных "барсиков".
        К концу второй недели Чайка со своим волком, отбили у горного льва раненную орлицу. У могучей птицы было перебито крыло, а рядом лежал разбившийся птенец и загрызенный большой орел, который до конца пытался защитить свою подругу. Забравшись на скалу, украинец нашел гнездо орлят, из которого и выпал малыш. Мать видимо хотела его подхватить, но промахнулась и повредила крыло. Бывший ронгар забрал гнездо с орлятами и установил его на башне донжона. Там же устроил и раненную мать. Крыло он ей подлечил. А пока каждый день, ее вместе с орлятами подкармливал сырым мясом, которое они с волчком добывали в окрестностях. Орлица и барсы, все больше привязывались к Сергею. Так проходили дни и недели...
        К концу месяца девушки, уже все вчетвером постоянно сидели в локусе и совсем извелись от тревог и волнений. Никаких вестей от пропавшей экспедиции не было. Из последнего сеанса связи ребята знали, что команда Хей с трудностями двигалась перешейком. Но смогли ли они перебраться на материк за проливом - было неизвестно. Дальше все ее следы терялись. Когда впустую прошла пятая неделя ожидания, стало окончательно понятно, что ушедшие горцы уже не вернутся. Надежды больше не осталось. К тому же и время навигации бесповоротно закончилось - перешеек погрузился глубоко под воду, море стало очень бурным, начались сплошные шторма...
        Мария порывисто зашла в комнату к Сергею. Парень что-то читал со смартфона, рядом баловались подросшие барсы, немного поодаль лежал волк.
        - Тебе нужно немедленно пройти к нашему источнику и порталу, - отрывисто сказала она.
        Украинец удивлённо посмотрел на нее:
        - У меня туда нет доступа, да и зачем?
        - Хозяйка вызывает, - взволнованно ответила девушка.
        Чайка коротко взглянул на нее, потом пожал плечами, встал и направился в альков колонного зала. Зайдя туда, он остановился возле блестящей плиты опалового столба. Виртуальный экран бесшумно развернулся. На нем возникло голографическое изображение красивой и властной женщины. Она пронзительным взглядом, впилась в стоящего напротив парня. И какое-то время, внимательно изучала его. Сергей тоже, с откровенным интересом рассматривал Верлесу. Хозяйка недовольно поджала губы - она не заметила особого почтения или страха перед ней, у этого человека. Женщина чувствовала его ум, силу, храбрость и абсолютное отсутствие пиетета к своей владычице. Молчание затягивалось. Наконец Верлеса произнесла:
        - Мария рассказала, что ты приручил орлов и барсов и предлагаешь сделать их хранителями локуса, инициировав их пробуждение. Так?
        Чайка невозмутимо выдерживая тяжёлый взгляд Хозяйки, пожав плечами ответил:
        - Верно. Это будут умные и преданные помощники. Орлы контролируют воздушное пространство и могут предоставлять или передавать массу информации. Барсы отличные защитники, загонщики и разведчики. Да и вообще - у горного локуса, должны быть самые сильные и самостоятельные хранители.
        Верлеса задумчиво глядя на парня, проговорила:
        - В этом ты прав. И прирученные тобой звери - мне нравятся. Я их инициирую. И даже твоего волка тоже. Ладно.
        Потом она размышляя и испытывающе глядя на Сергея, сказала:
        - Ты завоевал этот локус и заботишься о нем. У тебя значительный боевой и жизненный опыт. Я могу назначить тебя начальником горного локуса и главой клана горцев, если ты пообещаешь мне, полностью подчинить болотников.
        Бывший ронгар, только покачал головой:
        - Вы же знаете, что у меня нет властных амбиций. Но я могу ради нашего выживания, принять ответственность за локус и клан, особенно в такое сложное время. А на счёт болотников - то их лучше сделать друзьями и интегрировать в наш мир, чем грубо ломать и ассимилировать. Друзья, да ещё связанные с нами общими интересами, будут помогать и драться за нас. Придавленные рабы и слуги, станут саботировать, мстить и вредить.
        Верлеса сверкнула глазами, а затем с любопытством спросила украинца:
        - Что ты имеешь ввиду, подразумевая "особенно сложное время"? Да, мы потеряли больше половины подготовленного клана. Это неприятно, но не критично. Отряд вполне можно спокойно восстановить. Не удалась экспедиция? Можно снова попробовать позже. Соперники тоже пока, ничего в этом направлении не добились.
        Сергей грустно посмотрев на Хозяйку, сокрушенно сказал:
        - Наши противники конечно, пока не проникли на северный материк и не воспользовались его ресурсами. И у них нет такого источника энергии, как у нас в горном локусе. Но тем не менее они вскоре, все равно добьются перевеса сил в свою пользу - и тогда нужно ждать с их стороны экспансии, а потом и войны со всех сторон. В этих условиях, лучше иметь болотников сейчас друзьями и союзниками, чем на скорую руку пытаться их привести к полному повиновению.
        Хозяйка с удивлением смотрела на этого человека. Наконец немного придя в себя, она сразу задала вопрос:
        - Каким образом наши враги, добьются перевеса сил и так смогут усилится, чтобы начать экспансию?
        Сергей пожав плечами и проницательно глядя на Верлесу, четко проговорил:
        - Главную свою силу, хозяева черпают, подпитываясь энергией из земных миров. Верно? Орнс и Сем, очень быстро расширяют сеть своих фирм и представительств, в разных странах обеих земных миров. Их продукция ГМО, очень успешна и затребована, активно вытесняет традиционные образцы сельхозтоваров. Они фактически поделили мировой рынок между собой. Таким образом энергетическое усиление этих хозяев, идёт очень быстрыми темпами. Да и вербовать себе все больше бойцов, они теперь могут в разных странах.
        - Кроме того, - продолжал он развивать свою мысль. - Эти хозяева, наверняка привлекут на свою сторону, нашего южного горного соседа. И кстати, даже если наши противники пока не пробуют пробраться на северный материк, это ещё не значит, что они не ищут возможностей прорваться в другие земные миры. Их ведь кажется кроме нашего корневого, всего тринадцать? Если это удастся, то они получают сразу огромный резервуар энергии. Впрочем как я уже и сказал - даже без этого антиверлесовская коалиция, просто за счёт привлечения южного хозяина и увеличения энергетической подпитки из уже известных земных миров, вскоре радикально будет превосходить нас. Так что экспансия и война против нас, не за горами. А мы недавно потеряли три четверти подготовленного клана бойцов, собираемся настраивать против себя болотников, да и союзников у нас нет - в общем выглядит все это, не слишком вдохновляющим.
        Верлеса была шокирована логикой этого человека и чтобы немного собраться с мыслями, она спросила Чайку о болотниках:
        - А как ты предлагаешь интегрировать болотный народ?
        - Прежде всего не торопиться, - отвечал бывший ронгар. - А в целом, необходимо привязать болотников к себе взаимовыгодной торговлей. Пусть "подсядут" на наши товары, привыкнут к ним, им станет сложно без них обходится, они будут жизненно заинтересованы в нас. Появятся целые слои болотного населения, тесно связанного с нами. Торговые связи повлекут за собой и культурный обмен, а дальше - все более тесную интеграцию.
        Хозяйка с удивлением рассматривала этого человека. Наконец она произнесла:
        - Ладно. А как ты думаешь можно, нейтрализовать возрастающую угрозу от наших противников?
        Сергей опять пожал плечами:
        - В известных земных мирах, нам за ними никак не угнаться. Тут они будут все больше усиливать свои каналы подпитки. Продукция ГМО очень перспективна, хотя сомнительного качества и пользы. Мы не сможем предложить такого же массового товара. Ну не наркотой же торговать.
        - Расколоть союзников и переманить кого-нибудь к себе, сейчас тоже не получится, - продолжал он. - У соперников к нам уже кровавые счёты, да и все они планируют хорошо поживиться у нас, плюс к тому у них, заверенный в Системе договор между собой. Нам остаётся - либо найти выход на третий земной мир - что очень эфемерно. Или сделать ещё одну попытку, прорваться на северный материк. Надеясь добыть там новые источники и ресурсы. И это кстати, самый реально-возможный вариант в нашем случае.
        Обдумывая слова бывшего ронгара, Верлеса задумчиво и с большим интересом смотрела, на стоящего перед ней человека. Наконец Хозяйка в размышлении, произнесла:
        - Я позже сообщу, окончательное свое решение. А пока ты, назначаешься главой клана горцев. Виртуальный экран мигнул, свернулся и погас.
        В вышине неба парил тандем двух орлов. Сергей взглянул вверх, на хранителей своего локуса и подбросил пару веток в костер. Рядом с ним возле огня, сидели его неразлучные друзья по странствиям - барс и волк. Глядя на танцующие сполохи горящего пламени, он погрузился в размышления...
        После его назначения главой клана горцев, прошел почти год. За это время, состав отряда был полностью восстановлен и укомплектован. Сейчас у горцев включая украинца, в наличии были все двенадцать бойцов. Ребята оказались молодыми русскими студентами, равным образом законтрактованными из обеих земных миров. Верлеса не изменила правила вербовки и пока не давала Сергею права, самому заниматься набором. Конечно четверо девушек бывших ранее в клане, имели преимущества. Они до сих пор питали надежду, дождаться или найти своих пропавших нареченных.
        Несмотря на интенсивную боевую и физическую подготовку, которой украинец нагружал молодняк, реального опыта боёв и тяжелых походов у них пока не было. Нужно отметить что Сергей, пользовался в клане непререкаемым авторитетом.
        Со своими бывшими товарищами из озерников, парень практически не общался. Девушки-старожилы, после демобилизации и коррекции Верлесы, напрочь забыли его, а с молодыми ребятами у него, дружеских отношений вообще тогда не успело сложиться. Встречаться со Славиным или Горенковым, ни у него, ни у них, обоюдного желания не возникало. Сергей лишь иногда, пересекался с Костиком в его мире России "двух столиц".
        Горный локус успешно развивался, увеличилось количество его полуразумных хранителей и вообще разной живности. Не имея корректорских или магических возможностей, Чайка попросил Хозяйку поспособствовать посадкам ягодных рощ, овощных огородов, плодово-фруктового сада. Все растения тут росли как на дрожжах. Видимо этому здорово помогали и климатические условия локуса. Хотя во владениях Верлесы, везде царила ранняя осень, но в этом регионе похоже был субтропический климат земных Крыма, Кавказа, Турции. По-этому здесь никогда не кончался "бархатный сезон".
        Хозяйка также уделила толику своих сил, черпаемых из местного источника, расщедрившись и на посадки женьшеня, одной молодильной яблони, грядок одолень-травы. Новый начальник локуса не обманул ее надежд - открыв в каждом из земных миров по одной фирме, безналогово продающей российским элитам, естественно по заоблачным ценам, уникально выращенную местную продукцию, предоставляя специфические коррекционные услуги и оздоровительно-омолаживающие артефакты.
        Отношения с болотниками стали очень тесными и взаимовыгодными. Поскольку Верлеса одобрила план Сергея, по интеграции болотного народа в ее мир. Этому конечно способствовал и огромный авторитет Чайки среди местных аборигенов. Весть о том, что легендарный ронгар вернулся, стрелой облетела земли болотного народа. Все болотные владетели, почитали за честь принять его у себя. Украинец развернул максимально возможную торговлю с болотниками. Он и его соклановцы, насколько позволяли ограниченные пропускные правила переброски грузов в Системе, привозили из земных миров различные ткани, косметику, зеркала, бижутерию, посуду, лекарства... особенно пользовавшиеся бешеным спросом у женской половины туземцев.
        Мужчин интересовала качественная обувь, зажигалки, металлические котлы, ножи, топоры, другие инструменты, крючки, фонарики, бритвы, наборы для выживания, холодное оружие... Кроме того хитроумный украинец, быстро "подсадил" болотников на чай, муку, соль и сахар. На экспорт алкоголя и табака - начальник локуса наложил категорический запрет. Парень не хотел спаивать и уничтожать этот гордый народ.
        Сначала казалось что болотникам, кроме уникальных шкур зверей, редких трав и единичных экземпляров живности для горного локуса, больше нечего предложить в обмен. Однако Сергей, нашел очень оригинальный и прибыльный выход. Выяснилось что в этих землях, наличествуют богатые месторождения платины. У местных жителей этот металл слабо котировался. Тяжёлый, не отличавшийся особой красотой и очень тугоплавкий, он ими мало использовался.
        Однако это оказалось очень ценной находкой для Хозяйки. Вообще для хозяев, ценность этого редкого металла была колоссальна. Потому что именно плотную и емкую платину, они могли свободно конвертировать в энергию-лкр. Сергей арендовал все найденные местными обитателями месторождения платины в болотных землях, на которых и стали работать аборигены. Он также организовал торговый обмен этого металла и его самородков у туземцев, на земные товары.
        Верлеса очень высоко оценила это достижение нового главы клана - ведь в результате она получала готовые мощные и заряженные аккумуляторы, для энергетической подпитки своих сил.
        Эта находка и открытие пары новых представительств в земных мирах, временно выровняли баланс сил между хозяевами этого региона. И хотя в антиверлесовскую коалицию, вскоре вступил южный сосед Хозяйки Шамиль - все же ее противникам, пока еще не удалось получить решительного перевеса в свою пользу. Однако развивающиеся тенденции, в динамике торгового распространения фирм Орнса и Сема в земных мирах, неуклонно указывали на то, что уже через полгода враги достигнут радикального преимущества. После этого, начало экспансии и войны против мира Верлесы, становилось страшной реальностью и лишь вопросом недолгого времени.
        Победить и выжить для Хозяйки и ее людей, если начнется экспансия и война, не было никакой возможности. По своим ресурсам, Верлеса уступала потенциалу объединенных сил четырех противников. И даже если бы ей удалось, каким-то чудом выстоять против совместной мощи врагов, то оставалась реальная опасность того, что на ослабевших во взаимной бойне местных хозяев, вполне могли навалиться сильные и выжидающие своего часа за спиной Орнса, дальние могучие соседи.
        Единственным реальным шансом переломить ситуацию, избежать войны и гибели, становилась вторая попытка горцев прорваться на северный материк. В надежде найти там мощные ресурсы, источники и локусы, для усиления мира Верлесы. Это могло выровнять паритет сложившегося критического положения и даже обеспечить Хозяйке, определенное превосходство в северо-западном регионе корневого мира Системы. Другого случая спасти свою жизнь и мир Верлесы, у ребят не оставалось...
        Молот судьбы, продолжал гулко бить в набат, мерно ударяя в щит времени, отсчитывая последние месяцы мирной жизни...
        Глава 3. По стопам викингов.
        "Стремительный удар меча,
        укол копья, блеск топора, -
        и мир исчез в твоих глазах,
        и моря нет, и нет друзей, и ты один.
        Но ты один на краткий миг,
        Валгаллы луч бежит к тебе.
        Дорога дивная небес,
        она тверда, она верна,
        как меч, как викинга рука"
        - Впереди очень большая вода Ронгар! - возбужденно произнес мощный Лешак, возвращаясь из передового дозора. По отряду, идущему третий день к северным границам владений Верлесы, прошла судорга и воины подобрались в нетерпеливом ожидании. Через десять минут, экспедиция вышла к обрывистым, крутым берегам - и перед ними раскинулось сливающееся с небом, огромное, синее море. Волны, обрамлённые барашками белой пены, с гулким грохотом разбивались о берег. Громко кричали парящие в небе чайки. Порывистый, холодный морской ветер, своим свежим дыханием ласкал лицо и наполнял грудь упоительно-солоноватым воздухом. Далёкий горизонт притягивал взор, а открывшийся взглядам водный простор - откровенно завораживал. Солнца не было видно, за суровым северным, свинцовым небосводом.
        Остановившиеся на гребне скалы люди и болотники застыли, пораженные этой прекрасной и волнующей картиной... "Море"... - прошелестело в отряде и Сергей невольно вспомнил, предшествующие этому дню события...
        К походу на северный материк он готовился почти полгода, сознавая насколько высоки ставки. Верлеса также отлично понимала, что в случае неудачи - и ей, и ее миру грозит неизбежная гибель. К концу года, уже отчетливо было видно, что украинец в своих прогнозах не ошибся. "Четвертной союз" все более усиливался, его мощь возрастала. Несмотря на все потуги, старания и находки, Хозяйка неуклонно проигрывала в этом противостоянии "ресурсную гонку". Становилось предельно ясно, что если ничего кардинального не предпринять, то через несколько месяцев противники начнут удушающую экспансию со всех сторон, которая неизбежно перерастет в войну и гарантированное фатальное поражение верлесовцов.
        В предстоящий рейд, глава горного клана отобрал с собой четырех, наиболее подготовленных парней. И как не просили его девушки-старожилы, преданно ждущие своих пропавших возлюбленных, взять их с собой - Чайка наотрез отказал. Единственное что он им разрешил, это сопровождать отряд к границе северного побережья и создать там приграничный лагерь. База "подскока и подпитки" была не лишней. В ней сосредотачивались провизия, боеприпасы, лекарства, связь. Да и при возвращении экспедиции - девчонки могли прикрыть и оказать быструю помощь.
        Одного горца и двух девушек-новобранцев, украинец оставил в локусе для обеспечения контроля и торговли.
        Кроме своих людей, Сергей в экспедицию взял и десятерых воинов болотного народа. Когда местным стало известно, что Ронгар вновь собирается в поход - у него не стало отбоя от добровольцев. Их не останавливали смертельный риск и грозящие опасности, неизведанные земли, и неизвестные враги, и даже тот факт, что предыдущий отряд не вернулся... Жажда славы, добычи, приключений... перевешивали все.
        К тому же болотники, также вскоре узнали, что эта экспедиция, по сути единственный шанс и для их народа выжить, и сохранить свою относительную независимость. Они прекрасно сознавали, что если против земель Верлесы начнется экспансия и война - и ее мир падёт, то болотники тоже неизбежно потеряют и свою автономию, и свою жизнь. Враждебные хозяева с ними церемонится не будут.
        Кроме того, как сказали болотные владыки на общем сборе Сергею, никто и не сомневался в том, что Ронгар рано или поздно снова пойдет в рисковый поход. Не может настоящий воин и мужчина долго киснуть в торговле, такому человеку невозможно жить без подвигов, борьбы и жажды нового.
        Конечно авторитет Ронгара, как мудрого и расчетливого правителя локуса, в глазах болотных владык был чрезвычайно высок. Но и его воинские таланты, снискали ему огромное уважение у варварского народа болотников. Даже такая деталь, что Сергей всегда путешествовал по болотным землям в сопровождении своего огромного волка, вызывала у аборигенов почти мистическое восхищение. Тем более что как оказалось, имя Ронгар имеет двойной смысл и второе его значение - именно воин-волк.
        Хозяйка, принимая во внимание заслуги Сергея в управлении локусом, а главное желая увеличить шансы на удачный результат похода, повысила статус парня до корректора начального уровня. Предоставила ему запас энергии-лкр в тысячу единиц. Кроме этого Верлеса, предлагала усилить его отряд бойцами-ветеранами из озерников, но украинец отказался. Тем более что добровольно идти в смертельный рейд, обремененные семьями Славин и Горенков, явно не рвались. Зато Сергей взял с собой в далекий путь Волчка и орла Арминия.
        Завершив подготовку и сборы, дождавшись времени когда стихают шторма и перешеек обнажается от морских вод, экспедиция переместившись через портал выступила в отчаянный северный поход...
        Разбив временную стоянку в укромной бухте, прикрытой от ветра и волн крутыми скалами и деревьями, Сергей выслал двух разведчиков-шишков и Волчка вдоль берега. Перед ними ставилась задача, найти удобный путь к перешейку, который должен был послужить мостом для отряда через пролив, в дальнейшем его продвижении на северный материк. Исходя из информации Хозяйки и последним сообщениям пропавшего отряда Хей, забитым через программу в телефон парня - проступающий из морских вод лишь на месяц в году гребень, находился в нескольких километрах западнее.
        Через пару часов, болотники и волк вернулись. Они нашли сам перешеек, удобный путь к нему и место для базового лагеря. На следующее утро, походники вышли к временному мосту через пролив.
        Стоя на высоком берегу, Сергей внимательно в бинокль изучал этот своеобразный волок. На первый взгляд, он представлял собой извилистый, узкий, усыпанный осклизлыми камнями гребень. Идти по нему с грузом - наверняка было очень тяжело, сложно и опасно. Ширина этой "дороги", часто не превышала двух-трех метров. Многие его участки перехлестывались волнами даже в тихую погоду. Длинна этого "моста" к северному материку - была неизвестна. Его дальний конец, терялся в морской дали горизонта. У путешественников не было возможности определить расстояние до материка и его координаты. Поскольку в этот раз, привязки-маяка в виде сильного источника-локуса, не фиксировалось.
        Пока его воины обустраивали базовый лагерь и отдыхали от трёхдневного перехода, Чайка выслал вперёд для разведки пути вдоль перешейка, орла Арминия. Вечером Сергей вошёл в контакт со своим пернатым другом. Слившись с птицей, он увидел глазами орла, что тот уже подлетает к суше. Северное побережье было усыпано скалами, где волны яростно обрушивались на высокий берег. Далее в глубь материка, шла степная зона саваны или пампасов, с невысокой травой и редкими островками деревьев. А вдали виднелись густые леса и покрытые снежными шапками вершины гор.
        Морской перешеек подходил к отвесным скалам. Корректор, управляя сознанием птицы, нашел узкое ущелье, по которому можно было оперативно и удобно подняться с побережья наверх. Сергей не хотел рисковать - самостоятельные и долгие поиски подъема, могли закончится для экспедиции катастрофой. Возможные приливы - превращали задержку на берегу в смертельную ловушку. Дав задание Арминию, обследовать территорию материка на расстояние дневного полета, он прервал контакт.
        Обдумывая увиденное и прикидывая будущую дорогу, предводитель сделал вывод, что до материка по прямой, будет километров двадцать пять. Однако извилистый и сложный маршрут перешейка, удлинял как время, так и расстояние предстоящего пути.
        Сергей планировал преодолеть этот волок, в течении дневного перехода. Ночевать на этом, захлестываемом волнами гребне, было невозможно. Идти ночью на ощупь - опасно. Кроме того, в любой момент могла испортится погода и налететь шторм. Все это, чрезвычайно повышало риски. Необходимо было, в как можно более сжатые сроки переправится на ту сторону, не задерживаясь на тропе.
        На вечернем совете, все эти соображения украинец сообщил товарищам. Воины согласились с мнением своего Ронгара.
        Все пятнадцать бойцов его отряда, были снабжены комплектами удобных рюкзаков, наборами для выживания, компактными рациями, припасами и аптечками.
        Болотные воины шли со своим традиционным оружием. Однако Сергей их снабдил лезвиями и наконечниками из инструментальной земной стали. Четверо невысоких, гибких и пружинистых водников, были вооружены универсальными копьями, которые можно метать или бить ими, не выпуская из рук. За спиной висели небольшие, но дальнобойные луки. Из оружия ближнего боя, у них в наличии был "холодняк", очень похожий на мечи-фальшионы.
        Квартет мощных, двухметровых атлетов лешаков, нес копья с широкими и длинными мечевидным наконечниками. Таким копьём можно было эффективно и колоть, и рубить, и резать врага. Кроме того у каждого из них, был большой кинжал, а также на поясе либо на спине висели меч, секира или шипастая дубина. На левом плече у них был прикреплен короткий щит-тарч.
        Пара болотников-шишков, имели за спиной в сагайдаках композитные луки, на поясах у них висели кинжалы, топорики и духовые трубки, а в руках они держали тонкие метательные дротики.
        Пятеро людей были вооружены автоматами АК сотой серии, под патрон 7,62. Кроме этого, у каждого было несколько гранат, пистолет Глок, боевой нож и мачете. Брать с собой и тащить более тяжёлое оружие в такую далекую экспедицию, было нереально и не практично.
        Следующим утром, убедившись в хорошей погоде и оставив в лагере четырех девушек, отряд выдвинулся в путь.
        Порывистый ветер, нес запахи йода, соли и водорослей. Воздух был свеж и прозрачен. Волны с мерным гулом накатывались на берег. Сквозь шум прибоя, резко звучали голоса чаек. Встающий на востоке диск солнца, окрасил море в нежный лазурный цвет. Далёкий и глубокий горизонт, казалось гипнотизировал. Оглядев своих бойцов и бросив прощальный взгляд назад, Сергей неожиданно для самого себя, ощутил некоторое волнение, делая первый шаг вперёд и ступая на неизведанный путь. Громко ударивший о камни грозный морской вал, окатил его солёными брызгами. Судьбоносный поход на Север начался...
        Пронзительный крик планирующего альбатроса, на миг отвлек внимание Сергея - остановившись, он оглянулся. Отряд немного растянулся. Уже несколько часов, походники упорно двигались на север, преодолевая все трудности пути. Воины шагали по одному, один за одним, длинной цепочкой. Поскольку зачастую, совсем узкий гребень этого волока, не давал возможности другого порядка движения.
        К тому же эта тропа, совсем не походила на ровную и гладкую дорогу. Перешеек состоял из нагромождения скользких и обросших водорослями камней, где более-менее проходимые участки перемежались с местами, для прохождения которых приходилось использовать веревки и копья, в качестве страховочных и вспомогательных средств. К тому же, многие куски этого своеобразного эскера, постоянно захлестывались волнами. Над ним звенел гул прибоя, сплошной пеленой висели морские брызги и завесой стояла водяная пыль.
        Идя по этому опасному пути и неся нелегкий груз, походники постоянно рисковали подвернуть ногу, упасть и сломать себе что-нибудь. Понимая что такое происшествие, очень "свяжет" экспедицию - предводитель определил неспешный и очень осторожный темп движения.
        Впереди в авангарде отряда, шли двое опытных шишков и волк. Ловкие, отлично умеющие балансировать на болотных тропах, они, прокладывая путь, умело находили удобную дорогу среди скользких камней.
        За ними направлялись тандем водников и двое людей. В центре похода, перемещался квартет мощных лешаков с Сергеем. Замыкали движение двое наемников горцев и последняя пара болотников-водников.
        Такой порядок построения отряда, казался Сергею наиболее эффективным. Снижая по его замыслу, риски травм и повышая уровень защиты от возможной атаки с моря.
        Опытные и имеющие длинные копья болотники, удачно помогали людям преодолевать сложные участки. А равномерно распределенные по отряду бойцы горного клана, в случае внешнего нападения, могли прикрыть своих товарищей огневой мощью своего автоматического оружия.
        К полудню все уже насквозь промокли, замерзли и сильно устали. Отдохнув около часа прямо на камнях и перекусив всухомятку, отряд затем продолжил движение.
        Вытерев мокрое лицо рукавом, Чайка взглянул на хронометр. Его командирские часы, показывали около трех дня. По прикидкам парня, километров семнадцать они уже прошли. Однако до материка, нужно было преодолеть, еще как минимум такое же расстояние.
        Вдруг у него в ухе заговорила рация, болотники-шишки остановив отряд, доложили своему предводителю о том, что им встретился отличающийся от остальных участок пути, да и волк выказывает признаки беспокойства.
        Ещё перед утренним выступлением, украинец строго наказал разведчикам, внимательно примечать резко отличающиеся места волока или моря.
        Получив сообщение, Сергей аккуратно стал пробираться в голову колоны. Добравшись к своим следопытам и осмотрев гребень, он не заметил ничего особенного. Увидев его вопросительный взгляд, болотник показал на морскую воду возле этой делянки. И действительно с левой стороны перешейка море, на протяжении ста метров, было удивительно спокойным, никаких волн и прибоя.
        Подошедший к своему другу Волчок, глядя на неподвижную воду начал рычать. Присмотревшись внимательней и просканировав способностями корректора эту площадь, Сергей понял что здесь находится глубокий пролом. Огромная морская глубина и пещеры. Более детальная проверка показала, наличие в них каких-то огромных тварей.
        Обнаружив опасность, Сергей поднял руку и немедленно по радио объявил максимальную готовность. Походники приготовили оружие и ждали приказа своего командира.
        - Осторожно проходим этот участок. Все внимание налево! - проговорил он.
        Люди возобновили движение, держа оружие наготове. Никто не знал чего можно ожидать. По-этому несмотря на готовность бойцов, произошедшее дальше - стало для них настоящим шоком. Когда отряд вытянулся вдоль этого места, вода вдруг забурлила и из морской глубины, неожиданно толстыми канатами, стали вылетать огромные, буро-серые щупальца.
        - Ложись за камни! - закричал украинец. - Вытянуть мечи! Если кого зацепит - всем рубить эти присоски!
        Воины быстро выполнили приказ своего Ронгара, упав среди валунов на тропе и это помогло. Первые броски щупалец, рассчитанные схватить стоящих в полный рост людей, прошли мимо цели. Однако буквально через полминуты, гигантские присоски стали нащупывать за камнями походников, обвивать их и пытаться утянуть в пучину вод. Вскоре трое болотников и двое людей обвитые страшными канатами, стали их жертвами. Товарищи пришли им на помощь, рубя своими мечами проклятые щупальца. Но все новые и ещё более толстые как бревна, огромные и слизкие тросы, начали вылетать из моря. Воздух наполнился свистом и гулом извивающихся гигантских плетей. Попасть под их удар, означало гарантированную смерть. Укрыться стало практически невозможно. Бойцы пытались защитится щитами, рубить или стрелять по ним - но это почти не давало эффекта.
        Сергей понял, что так им не отбиться. А быстро проскочить этот открытый и сложный участок не выйдет - почти все погибнут. Нужно было уничтожить или прогнать саму тварь. Живо просканировав воду, он увидел какого-то гигантского то ли кальмара, то ли осьминога, всплывающего к поверхности моря. Чудовище уже показалось из воды. Его огромные, светящиеся жёлтые глаза, с вертикальными пылающими красными зрачками, жадно вперились в людей.
        - Стреляйте в тварь! - закричал Сергей и дав очередь из своего автомата, указал направление огня. Его двое парней, которые ещё не были захвачены, открыли ураганный огонь по монстру. Чудовище, получив увесистую порцию свинца в голову, начало погружаться на глубину. Однако его щупальца, уносили и трех обвитых ими бойцов. Но тут Чайка, не давая спруту окончательно уйти вниз, нанес наконец концентрированный удар фаерболом, в ещё наполовину видимую из воды голову твари. Монстра приподняло и выгнуло дугой, его огромные присоски конвульсивно замолотили по воде, подняв целые фонтаны брызг. Умирая, он постепенно опускался в морскую пучину. Выпущенные из смертельных объятий бойцы, упали в воду немного в стороне, от буйства здоровенных щупалец. Им повезло и вскоре товарищи бросая веревки, вытянули их из моря на тропу.
        К счастью, никто из побывавших в этом "плену" воинов, серьезно не пострадал. Отделались лишь ободранной кожей, синяками и ушибами. Придя немного в себя, опомнившиеся походники, постарались побыстрее миновать это проклятое место.
        Следующие четыре часа пути, прошли относительно спокойно. Союзники упорно двигались вперед, осторожно пробираясь между валунами перешейка. Но вскоре экспедиция, подверглась новому неожиданному нападению.
        Причем ничто не предвещало эту атаку, участки моря и тропы, ничем не отличались от пройденных ранее в пути. Волчок был спокоен. Да и Сергей, периодически сканирующий окружающую территорию на предмет опасной фауны, ничего крупного и угрожающего не обнаружил...
        Внезапно на тяжело шагающих по тропе бойцов, с правой стороны волока из моря, начали выпрыгивать летающие рыбы. Небольшого размера, с блестящими плавниками и играющей в солнечных лучах чешуей, пролетая над гребнем перешейка, они пытались в полете, вырвать своими острыми зубами кусок плоти у своих жертв и снова упасть в родную водную стихию.
        Когда началась эта атака, в первые мгновения воины были захвачены врасплох.
        - Падайте за камни, прикройтесь щитами и рюкзаками! - крикнул всем Сергей.
        Укрывшись за валунами, походники оказались в относительной безопасности. Летучие рыбы-пираньи, теперь перелетали перешеек в холостую и не могли зацепить лежащих низко за булыжниками бойцов. Однако долго так укрываться было бессмысленно, нужно было как-то проходить этот участок.
        - Пробираемся ползком и перебежками между валунами, - произнес по радио предводитель. И походники начали движение, преодолевая опасный участок.
        В конце концов и это коварное место, осталось позади. Члены отряда не сильно пострадали от нападения. У одного был вырван клочок мяса из плеча. Другой лишился половины уха. Третий заработал рваную рану на спине. Ещё у одного, была рассечена кожа на голове. Остальные в основном, получили царапины и отделались кусками оторванной одежды.
        Через час пути сделав ещё один привал, украинец изучая северное направление в бинокль, разглядел в далёкой дымке землю, к которой они так стремились. Эта новость воодушевила бойцов. Все жадно принялись рассматривать очертания далёкой суши и обсуждать увиденное. И хотя идти к ней, предстояло ещё несколько тяжелых километров, но цель казалось уже была близка и вполне достижима.
        Но их командир хмурился, обратив свой взор назад - там небо приобретало все более темно-лиловые тона. Находящийся рядом волк, тоже с беспокойством крутился посматривая на юг.
        - Придется рисковать, - задумчиво проговорил предводитель, отвечая на вопросительные взгляды ребят и болотников. - Будем максимально ускорятся. Нам нужно успеть достигнуть материка раньше, чем нас накроет буря. Иначе погибнем. Надеюсь в спешке не нарвемся, на каких-нибудь новых тварей. Впрочем в преддверии шторма, обычно вся живность прячется и уходит на глубину...
        Ближайшие часы, превратились для членов экспедиции, в изматывающую гонку со смертью. Люди и болотники, изо всех сил старались убежать от надвигающегося урагана. Но идущий по пятам за ними тайфун, неуклонно настигал их. Крепчал поднимающийся ветер. Толкая в спину путников, он не столько помогал, сколько зачастую сбивал их с ног. Небо заволокло черными тучами, которые периодически перечеркивались слепящими молниями. Все больше усиливались удары волн, яростно захлестывавших узкий перешеек. Грозно шумел прибой, а вдали слышались приближающиеся громовые раскаты. Надвигался страшный шторм.
        Через три часа тяжелых усилий, союзники вплотную приблизились к своей цели - берег северного материка был уже рядом. До него оставалось не более чем полкилометра. Но ревущая стихия, уже почти обрушилась на них. По приказу ронгара, все воины обвязались веревками и держась за протянутые к друг другу копья, сквозь волны и ветер пробивались вперед. Уже в полной темноте, освещаемой лишь вспышками и проблесками молний, оглушенные раскатами грома и ударами прибоя, под хлещущим проливным дождем, люди рвались к спасительной суше.
        Нередко бушующие валы или ветер, сбивали кого-нибудь из идущих с ног и они падали в морскую пучину. Но привязанных веревками к веренице товарищей, волны не могли утащить их в водную бездну. Последние метры пути, воины преодолевали уже по грудь в воде, периодически захлестываемые с головой волнами и постоянно падая под натиском стихий. Волк плыл рядом с Сергеем, который идя рядом, поддерживал своего серого брата.
        Выбравшись на берег, все они попали под удары яростного прибоя, грозившего расшибить их о прибрежные скалы. К счастью ущелье, которое запомнил Сергей из полетно-разведывательной информации Арминия, оказалось рядом. Поднимаясь по нему в гору, смельчаки услышали подвывание Волчка, вскоре нашедшего в стене склона зиявший пролом в скале. Там наконец все и смогли укрыться, от дождя и ветра разбушевавшегося циклона. Восходить сейчас ночью, на открытое всем ветрам и стихиям плато, никто не собирался. Зайдя в пещеру, люди обессиленно повалились на камни пола. У них не было сил даже радоваться тому, что они достигли материка и спаслись. Замёрзшие, насквозь мокрые и смертельно усталые, какое-то время все лежали недвижимо.
        Однако придя в себя, походники развели костер из плавника, приготовили ужин, согрелись и обсушились. Сергей разрешил даже принять для согрева и допинга, по кружке разведённого спирта. Постепенно вместе с сытостью и теплом, к людям возвращалась жизнь, улыбки, осознание спасения и подвига, который они совершили. Приходило понимание победы и новых надежд. Но вскоре усталость взяла свое и всех кроме волка, и дежурного бойца сидящего у огня, одолел избавительный и долгий сон...
        Глава 4. Уходящие за горизонт.
        "Путь осилит идущий"
        Сергей вместе с волком, стояли на высоком плато. Перед ними, раскинувшись во всю ширь необъятного простора, дышало море. Внизу у скал, шумно бились волны прибоя. Громко кричали чайки. Сквозь тучи, периодически, проглядывало солнце. Было относительно тепло. Температура воздуха около 16-17 градусов, прикинул парень. Он бросил взгляд на ущелье - оттуда, снизу с побережья, поднимались воины его отряда. Поход на Север продолжался...
        После их прибытия на новый материк, прошло уже больше суток. Вчерашний день, Чайка дал людям и болотникам, для полноценного отдыха. Бойцы отсыпались, лечились, отъедались, чистили свое оружие и приводили себя в порядок.
        По рации связались с девчонками приграничного лагеря - передав им всю информацию о переходе через перешеек и достижении северного материка. Девушки конечно, спрашивали о следах команды Хей - но тут порадовать их было нечем. Сергей вообще сомневался, что предыдущий отряд горцев смог пройти этот "мост". Скорее всего эти наемники, погибли еще на волоке, так и не достигнув суши.
        Пока его бойцы восстанавливали силы, а разведчики поднявшись на плато, изучали окружающую местность. Украинец целый день, принимал и анализировал информацию от своего орла. Нужно было решить, как действовать дальше. Заниматься длительными исследованиями новых земель, они не могли себе позволить. Запасы продуктов и боеприпасов были ограничены, а главное - через три-четыре недели, перешеек вновь погружался под воду и экспедиция не смогла бы вернуться домой.
        Судя по полученным сведениям от Арминия, облетевшего за три дня территорию, в радиусе приблизительно трехсот пятидесяти километров. Эта часть материка, представляла собой большой треугольник. Союзники находились на его вытянутом в море конце. Приблизительно в двухстах километрах слева и справа - опять было море. По этому, чтобы продвигаться в глубь суши, походникам в любом случае, нужно было идти дальше на север. Природный ландшафт, ближайших ста пятидесяти километров пути, напоминал южноафриканский вельд или южноамериканские пампасы. Никаких следов цивилизации в этих местах, исходя из памяти Арминия, Сергей не смог отыскать. В этих прериях, были замечены стада животных похожих на бизонов, табуны антилоп, косяки лошадей...
        Дальше, за полосой этих своеобразных степей, начинались густые леса.
        Пока что, самым ценным сообщением крылатого разведчика, были сведения о впадающей в море в пяти километрах западнее, могучей реке. Там где есть река, там всегда больше шансов встретить более активную жизнь и возможность существования хоть какой-то цивилизации. Принимая во внимание ограничение во времени, на поиски чего-то стоящего для Верлесы на этом материке - такая информация была очень важна для союзников.
        Сергей планировал двигаться на север, вдоль этой реки. Это исключало проблему с нехваткой пресной воды, да и в реке можно было всегда подкормиться рыбой. Кроме того путешествовать среди саваны, где в любой момент можно было ожидать нападения из высоких трав, скал и кустарников каких-либо хищников, попасть под миграцию огромного стада копытных или в случайный степной пожар - Сергей совсем не хотел. Он старался по возможности, уменьшить риски пути для экспедиции.
        Ну а главное украинец рассчитывал, при возвращении назад, воспользоваться транспортными возможностями этой реки - и быстро сплавиться вниз к морю...
        Когда все поднялись на плато, парень последний раз взглянул на морской простор и повернувшись к товарищам сказал:
        - Выступаем на северо-запад к реке, оттуда пойдем вдоль нее на север. Шишки и волчок - передовой дозор. Обе пары водников - боковые. Николай и Петр - арьергард. Связь - визуальная и по радио. Все готовы? Тогда вперед...
        Отряд двигался среди невысоких трав, некоторые участки суши были покрыты мхами, попадались и одинокие скалы, иногда, встречались деревья лиственного типа или их редкие группы. Определить и идентифицировать эту флору, ребята не могли - никто из них всерьез не увлекался изучением растительного мира даже родной Земли. Единственно для них, эти деревья и травы не выглядели слишком уж экзотично и чужеродно, не вызывали отторжения. Наверняка они их видели и в телевизионных передачах, и на фотографиях в компьютере-интернете, и в книгах-журналах... Однако вспомнить сейчас точные названия и особенности этих растений, никто не мог. Походники пока не видели никаких животных, хотя птицы в этой пампе им уже попадались. Насекомые здесь были редки. Воздух был чист, упоителен и насыщен запахами разнотравья.
        Часа через полтора, Сергей получил сообщение от разведчиков передового дозора - они вышли к реке. Десять минут спустя и весь отряд подошел к первой водной артерии нового материка.
        Ширина этой голубой магистрали, достигала полкилометра, скорость течения была не очень быстрой. Это давало надежду, что на ней нет водопадов. Сергею она напомнила родной Днепр. Вода была на вид чистой и по ощущениям градусов 14-15. Противоположный берег был безлесным, высоким, крутым и обрывистым. А вот сторона на которой находилась экспедиция, была достаточно низкая и местами поросшая зарослями, кустарником и деревьями. Это была определенная удача - походники могли легко спуститься вниз, набрать воды, помыться, разжиться топливом. Правда идти вдоль этого берега с ограниченным обзором, продираясь сквозь кустарники, заросли или деревья, было неудобно и опасно. По-этому отряд, шел в метрах ста пятидесяти от реки, по низкотравной окрытой прерии, периодически подходя к воде, на чистых от растительности местах побережья и делая привалы.
        На первой же обеденной стоянке, походники попробовали с успехом ловить здесь рыбу. Река оказалась богатой - болотники своими копьями быстро набили крупных рыбин. Да и ребята, забросив пару наскоро сделанных удочек - сразу получили классный улов. Рыба была похожа на больших карпов и окуней. Пообедав вкуснейшей ухой, воины продолжили путешествие.
        Шагая по этим девственным просторам, первопроходцы наслаждались чувством свободы и красоты неизведанных земель, и новых горизонтов...
        Обустраивая вечером лагерь, Сергей выбрал место поодаль от реки. Это была площадка, со всех сторон защищенная нагромождением скал. Зайти на стоянку, можно было только по узкому проходу между камней. Несмотря на кажущуюся идиллию и отсутствие животных, командир требовал от своих бойцов соблюдения максимальных мер безопасности. Носить топливо для костра, набирать воду, мыться, ловить рыбу... - походники ходили как минимум двойками. Когда один обязательно держал оружие наготове, а другой - делал бытовые или личные дела. Ночь прошло спокойно, но уже на следующий день, экспедиция столкнулась с первыми неожиданностями этого нового мира...
        Выступив утром в дневной марш, уже через час пути, Сергей принял неожиданное сообщение от бокового дозора водников.
        - Ронгар, в пойме реки какие-то огромные звери с гигантскими клыками! - прерывающимся голосом, говорил по рации болотник.
        - Немедленно скрытно отходите к нам, - приказал им украинец.
        Остановив и собрав отряд, парень наказал всем, привести оружие в полную готовность. Пришедшие дозорные, с круглыми от удивления глазами, махая руками и захлебываясь, рассказывали об огромных, в три человеческих роста животных. Поняв, что толку от них не добьешься - Сергей дал каждому из них обломок палки и велел нарисовать изображение виденного ими зверя, прямо на земле. Через минуту он понял, кого они встретили.
        Улыбаясь, Чайка стоял и смотрел на рисунок, а болотники не могли понять радости своего командира.
        - Сколько их там? - Спросил он наконец водников.
        - Одна рука. Двое больших и трое поменьше, - ответил один из воинов.
        - Ведите, - кратко сказал им предводитель. - Подходим осторожно, с подветренной стороны.
        Когда отряд со всеми предосторожностями, подобрался к краю большого закрута реки, образующего своеобразную впадину с буйной растительностью, то заглянув туда вниз, ребята увидели пасущихся мамонтов. Огромные животные обгрызали кустарники, деревья, жевали сочные травы... Походники благоговейно наблюдали эту картину. Легендарные северные слоны, своей мощью и красотой поражали взор. Рядом с парой явно взрослых особей, находилось трое малышей.
        Через некоторое время, Сергей подал знак и отряд скрытно отошел...
        На обеденном привале украинец долго молчал. А потом, подчиняясь просьбам болотников, рассказал им о мамонтах все что знал.
        - Но почему твой орел, облетев немалую территорию этих прерий, не засек таких гигантов? - спросил один из горцев-студентов, которого звали Василий.
        Чайка пожав плечами и размышляя, с грустью ответил:
        - Их видимо и здесь тоже, осталось совсем мало, они постепенно вымирают. Мы увидели всего пятерых, а согласно исследованиям учёных, эти животные жили большими стадами. Как современные слоны.
        - Мы горды тем, что смогли увидеть таких гигантов. И никогда не забудем столь удивительных зверей, - с чувством произнес один из мощных болотников-лешаков по имени Тарг. Его товарищи утвердительно закивали головами.
        Предводитель экспедиции, задумчиво посмотрев на друзей, проговорил:
        - Если здесь ещё сохранились мамонты, то могли остаться и страшные хищники того периода. Нам нужно быть предельно внимательными и осторожными.
        Его слова оказались пророческими...
        После привала, отряд продолжил свой путь. Вскоре боковой дозор водников, идущих слева со стороны прерий доложил, о замеченном пасущемся стаде бизонов. Воины, пользуясь прикрытием небольшой группы деревьев, подошли поближе, чтобы как следует рассмотреть этих животных. Сергей передавая свой бинокль, дал возможность всем приглядеться к ним. Могучие быки чувствовали себя вполне уверенно, ветер доносил до людей резкие запахи животных.
        Один из молодых бычков, находящийся в метрах ста от людей, немного отошёл от табуна. Вдруг из травы, совершив шестиметровый полет, ему на спину запрыгнул какой-то зверь. Протяжный крик муки и боли бизона, огласил степь. Торжествующий и властный рев хищника, громко раздался окрест. Животные повернули головы к своему сородичу, но защищать его не спешили. Наоборот стадо, начало торопливо уходить от места трагедии. Походники с замиранием сердца и судорожно сжимая оружие, наблюдали за этой драмой. Огромный буро-пятнистый смилодон, вонзив свои саблевидные клыки и когти в затылок несчастного бизона, рвал его плоть стараясь добраться до яремных вен шеи. Через полминуты все было кончено. Бычок сделал несколько шагов в сторону, ноги его подкосились и он повалился на землю. Тотчас на него набросился и второй махайрод, став полосовать жертву.
        Сергей негромко выругался и произнес:
        - Это саблезубые тигры, аккуратно отходим.
        Но было поздно. Внезапно изменившийся порыв ветра, донес до хищников чужие запахи. Они моментально насторожились и засекли неожиданных гостей. Ярость против непонятных существ, следящих за ними, обуяла властелинов здешних пампасов. Волчок возбужденно зарычал, его шерсть на загривке вздыбилась.
        - Стать полукругом. Лешаки и водники в первую линию. Пригнуться, копья выставить вперёд. Шишки и ребята в центр. Приготовить луки и автоматы. Стреляем по команде! - скомандовал Сергей.
        Отряд быстро перестроился. Тигры медленно начали приближаться к походникам.
        Когда до них оставалось метров семьдесят, украинец отдал приказ:
        - Я и Василий - берём на прицел левого. Остальные - контролируете правого. Бьем коротким очередями. Шишаки сами распределяют цели. Применять свои навыки корректора, парень не стал. Попасть фаерболом в столь подвижные мишени, было проблематично. Да и другие варианты, выглядели весьма затратно и ненадежно. А взять под контроль этих животных, ему не позволял его начальный корректорский уровень. Помедлив несколько секунд, Чайка скомандовал:
        - Огонь!
        Загрохотали автоматы людей, болотники выстрелили из своих луков...
        Болотники и ребята попали в своих противников, но это не остановило разъярённых и живучих махайродов. Правда один из них, не доскочил до строя. Уже в последнем его прыжке-полете, Сергей нафаршировал его свинцом так, что даже этот живучий хищник умер, так и не долетев до врагов.
        Однако второй смилодон, попытался таки дотянуться в гигантском прыжке, до своих недругов. Взвившись над линией болотников, он однако был встречен копьями воинов. Нанизавшись на них и привалив своей тушей двух лешаков, он впрочем не успел никого загрызть или вонзить свои когти, так как его быстро добили-пригвоздили копьями и мечами другие бойцы.
        Союзники понемногу приходили в себя, в изумлении разглядывая мертвых зверей. Волчок рвал зубами их шеи. В конце концов выбив огромные саблевидные клыки и когти, и прихватив их с собой как трофей, походники собирались уходить. Но тут украинец вспомнил о зарезанном молодом бизоне. Оставлять такое богатство на поживу стервятникам и шакалам, его душила жаба.
        Зная из книг, насколько вкусным и деликатесным бывает мясо из горба бизона, и понимая что нужно экономить свои харчи, он распорядился вырезать из туши наиболее привлекательные куски...
        Вскоре поход продолжился и экспедиция возобновила свой прерванный путь...
        Следующие два дня марша на север, прошли относительно спокойно. Путники вполне втянулись в "дорожный ритм". Каждый вечер проводили регулярные сеансы связи, передавая все свои новости в приграничный лагерь.
        Дружинники все дальше двигались бескрайними просторами на Север и встречали разных животных. Видели антилоп, диких коней-тарпанов, оленей. Однажды у скал, нарвались на огромного пещерного медведя. Волчок заранее предупредил воинов и по этому все успели приготовиться. Гигант увидев незнакомых существ, не проявляющих однако страха или агрессии, не стал нападать. Противники разошлись - каждый в свою сторону.
        В небе путешественники наблюдали коршунов, соколов, степных беркутов. Прерии по которым они шли, были различны. Участки с высокой травой саванн и льяносов, перемежались с низкотравными пампасами и вельдом. Эта степь не была сплошной равниной. Встречающиеся местами высокие холмистые возвышенности, перемежались низинами и даже глубокими оврагами.
        Несмотря на опасности, походники наслаждались нетронутой природой, новыми землями и открытыми горизонтами...
        Все изменилось на пятый день. Сергей принял неожиданную информацию от Арминия, которому давал задание, более тщательно в низком полете исследовать дальнейший путь вдоль реки на север. В нескольких километрах выше по своему руслу, река резко расширялась и там в нее впадало сразу два притока. Таким образом в середине ее, получалось что-то вроде большого полуострова, связанного с "большой землёй" длинным и узким перешейком.
        Но самим интересным было не это. На этом полуострове по сведениям орла, размещалось какое-то большое поселение. Там были деревянные, каменные и глиняные строения. У причалов стояли лодки и даже большие речные парусно-гребные корабли.
        Приняв это сообщение от своего пернатого разведчика, Сергей и его команда очень оживились. Подойдя вечером к этому анклаву местной цивилизации, они скрытно разместились в пяти километрах от него, в небольшом овраге. Весь следующий день, Чайка собирался провести в наблюдении за этим поселением, используя все наличные возможности.
        Ещё в предрассветных сумерках, болотники-наблюдатели скрытно разместились на деревьях возле пристани, у дорог и ворот городка. Сам же Сергей, сидя на скале над селением, собирался сканировать его, используя свои навыки корректора. На базе, прячась глубоко в овраге, оставались четверо горцев-наемников и пятеро воинов-болотников.
        Целый день сбора информации, принес очень интересные результаты. Когда поздней ночью наблюдатели вернулись в лагерь, у вечернего костра за ужином, были подведены первые итоги.
        Похоже этот городок, служил именно точкой торговли и обмена для купцов разных земель, приплывавших сюда из всех трех рукавов этой реки - с севера, запада и востока. Само по себе поселение, почти ничего серьезного не производило. Его жители конечно занимались рыбалкой, охотой, огородничеством, немного скотоводством и ограниченным землепашеством. Но все это похоже, шло в основном на местные нужды самообеспечения и обслуживание гостей. На продажу ничего масштабного, реально не предлагалось.
        На юг кажется также плавали редко. Видимо почти постоянно бурное и холодное море, мало что могло предложить, не очень привлекало и не оправдывало такие путешествия. По опасным и тяжёлым степям прерий, вероятно тоже почти не передвигались. Конечно водные артерии в этом смысле, были гораздо удобнее, быстрее, вместительнее и безопаснее. Впрочем все тут было также, как и в земной истории.
        Уровень цивилизации здесь, примерно соответствовал раннему земному средневековью. Хотя некоторые корабли купцов, явно предполагали гораздо более развитое общество.
        Но самыми интересными были конечно люди, или вернее гуманоиды этого материка. Местные жители селения, на вид казались очень похожими на людей или болотников. Но были и отличия. Худощавые, маленького роста, с плоскими лицами и раскосыми глазами, с довольно жёлтой кожей, у них однако кроме этого, наличествовали и более экзотические особенности - синие волосы и вертикальные черные зрачки. Среди купцов и их команд, наблюдатели заметили "людей" такого же типа, но с красной кожей, среднего роста и крепкого коренастого телосложения.
        В этом обществе, явно существовало социальное расслоение и даже рабство. Причем если в самом городке рабов было мало, то купцы похоже обменивались и скупали такой "товар".
        Обсудив собранные сведения с товарищами, Сергей подытожил:
        - Конечно все это очень интересно, но нас поджимает время. Мы не можем к сожалению позволить себе, заниматься здесь исследованиями в свое удовольствие, - он ненадолго замолчал, а потом продолжил:
        - На этом материке, мы находимся уже почти неделю. Через три недели навигация закроется и нам тогда домой в этом году не вернуться. А за год, нашу Верлесу наверняка разгромят, со всеми вытекающими для нас последствиями. По этому нужно максимально ускорить сбор информации и побыстрее найти сведения, о чем-либо стоящем для нас.
        Парень оглядел всех внимательным взглядом и завершил свою речь:
        - Завтра берём двух "языков". Кого-нибудь из купеческой команды и конечно из жителей поселения. Делать это будем утром, чтобы их сразу не хватились. Да и у нас времени мало. Пару часов их "потрошим", а потом отпустим или сымитируем их гибель от зубов зверей. Вон Волчок об этом позаботится и сделает все как надо, - украинец взглянул на своего волка, и тот понимающе оскалился.
        Варвары-болотники, восприняли эти слова Ронгара абсолютно спокойно, естественно и как должное. Русские студенты однако, были немного смущены.
        - А убивать пленников обязательно? - робко задал вопрос светловолосый Игорь.
        - Надеюсь обойдёмся без этого, - ответил Сергей. - Я постараюсь "снять" и "сосчитать" их язык, выкачать у них всю инфу, а потом просто стереть им память о нас. После чего мы их отпустим. Но я только начинающий корректор, да и тип мозга этих "людей", для меня может оказаться совсем непривычным. В том случае если у меня ничего не выйдет, придется прибегнуть к крайним мерам, - жестко закончил он...
        Следующим утром за "живым уловом", вышли две тройки "охотников". Две пары гибких и пружинистых водников, с приданными к ним разведчиками-шишками. Справились они довольно споро, буквально за пару часов. Первая группа проворно захватила одинокого рыбака, идущего в утреннем тумане к своей привязанной на отшибе лодке. Вторая команда, взяла тепленьким не очень трезвого и сонного моряка, отошедшего по нужде от своего купеческого судна.
        Когда они, притащили ошеломленных пленников с мешками на голове в овраг - все бойцы отряда обступив их, с нескрываемым интересом стали рассматривать местных жителей. Рыбак очень напоминал по одежде и внешнему виду, уроженцев Индокитая средних веков. Маленький, тщедушный, узкоглазый, плосколицый, с жиденькими волосиками на бороде и желтоватой кожей, он носил просторные белые штаны, холщовый халат-куртку, деревянные сабо и широкую соломенную шляпу. Лишь короткие синие волосы и черные вертикальные зрачки глаз, выдавали его иномирное происхождение.
        Матрос был несколько иного типа. Со смугловато-красным оттенком кожи, среднего роста и довольно крепкого телосложения, также с синей шевелюрой и черными раскосыми глазами, с реденькими усиками, он был одет в кожаные черные штаны, коричневые короткие мягкие сапоги и крепкую синюю блузу. Волосы на голове у него были заплетены в косу, а головной убор представлял собой, небольшой зеленый колпак.
        - Разденьте их, - сказал Сергей.
        Болотники быстро выполнили его указание, сорвав одежду с туземцев.
        Внимательно осмотрев и просканировав абригенов с помощью корректорских возможностей, украинец не нашел у них принципиальных отличий от людей или болотников. Хотя в дополнение к уже замеченным внешним отличиям, сердца у местных людей оказались с правой стороны груди, на ногах отсутствовали мизинцы, а уши были округлой формы без мочек.
        Посмотрев на своих товарищей, Чайка пожав плечами, улыбаясь произнес:
        - Думаю местные женщины, тоже не сильно отличаются от наших.
        Походники засмеялись.
        А их предводитель, занялся сосчитыванием информации о языке местных. Используя способности корректора и подключаясь к Системе через ID, он потратив около ста лкр, смог овладеть двумя языками аборигенов. После этого Сергей занялся допросом пленных, введя их в состоянии полного подчинения. Выкачав всю нужную и возможную информацию из их сознания, парень начал консультационные запросы в Системе. Зная теперь что нужно спрашивать и потратив ещё семьдесят лкр-единиц, он смог получить гораздо более полные сведения об этом материке, местных народах и окружающей обстановке.
        В этом корневом мире Системы, в землях не принадлежащих никому из хозяев, он мог через свой ID, узнавать данные об этом континенте, лишь находясь на нем, имея привязки в виде туземцев и получив представление о чем нужно интересоваться. Но вот проводить тут коррекции как в земных реальностях, именно в этом базовом мире, независимо от того в каких его землях ты пребываешь - было по прежнему невозможно.
        Закончив сбор информации, командир стёр у пленников память об их захвате, приказал отвести их к дороге у селения и оставить там.
        После этого Сергей надолго задумался. Наконец он рассказал товарищам, то что смог узнать от местных жителей и через Систему...
        Люди этих земель, называли свой материк - Раратонг. Размерами он напоминал Австралию, а по форме - походил на гигантский, сильно выпуклый на севере, заокругленный треугольник. Крайние запад, восток и юг этой суши - были его своеобразными углами. Сергей со своими спутниками, пришел с южной, "вытянутой" оконечности материка. Со всех боков он был окружён морями и океанами. Северная сторона этого континента, на тысячи километров была окаймлена высокими снежными и непроходимыми горами. Ледяной океан, своими студеными валами, бился об это горное побережье. Люди там никогда не бывали. Кстати уровень их развития на этом материке, в основном соответствовал раннему железному веку в истории Земли.
        Несмотря на то, что аборигены приручили собак, коров, коз, овец, свиней, различную домашнюю птицу.., они не одомашнили лошадей. По этому землепашество, сухопутные коммуникации, прирост населения и вообще освоение диких территорий, тут были развиты слабо и происходили крайне медленно. Кроме того, этому явно не способствовал и довольно суровый, с резкими перепадами, местный климат, очень редкие реки, хищные животные...
        Местный городок именовался - Ювей. Управлял им совет родовитых и богатых старейшин. Городище действительно служило, в основном местом торговли и обмена для купцов приплывавших с западной, северной и восточной части Раратонга. Причем время этих ярмарок, ограничивалось буквально 40-45 днями в году. Так как в другие летние месяцы, реки мелели от сильных засух. Осенью и весной, эти голубые артерии становились чересчур бурными и опасными, несущими лес и лед - по этому в эти периоды, тут тоже почти не плавали. Зима здесь была длительная, снежная и очень суровая - пробиваться сквозь стаи хищников, глубокие снега и жестокие морозы, по льду замёрзших рек, тут не практиковалось. Тем более что основными тягловыми животными были быки, которые для этого не годились. Морское каботажное плавание также не было развито, вследствие постоянных штормов, подводных скал и отсутствии удобных бухт.
        Основные центры цивилизаций Раратонга, находились в четырех, относительно небольших благодатных местах.
        На востоке, в дельте впадающей в море могучей реки Дейи, в богатой и плодородной долине, обитал народ Вей. По внешнему виду и культуре, напоминавший типичных китайцев, правда с синими волосами и черными глазами. Тут активно развивалось рыболовство, рисоводство, шелководство. Да и по социальной структуре вейянцы, очень походили на земные цивилизации Кореи, Вьетнама, Китая, Лаоса, Камбоджи...
        На западе континента, у реки Пекчи, вытекающей из системы больших озёр, возле богатых рудных гор, возникло государство народа керлингов. На вид это были очень малорослые, хоть и крепкие гномы, опять же желтокожие, плосколицые и косоглазые. Правда синие волосы у них кучерявились. Керлинги специализировались в основном в рудном деле, хотя у них также были развиты озерное рыболовство и огородничество.
        На севере, на границе леса и степи, жил меднокожий народ Кри. Основное русло местной реки Леи, проходило через их земли. Краснокожие жители занимались скотоводством и землепашеством. Они разводили стада коров и овец. Выращивали пшеницу, рожь, ячмень, овес и другие культуры. Кроме этого конечно, занимались огородничеством, охотой, рыбалкой и различными лесными промыслами.
        У всех этих народов, были достаточно жёсткие централизованные структуры власти, иерархическое деление общества и фактически монархическая вертикаль управления. Серьезных войн тут не практиковалось, разве что бандитские рейдовые набеги по мелочи. Добраться большим войском к цивилизованным соседям, было очень проблематично; вывезти награбленное, почти невозможно; присоединить или контролировать завоеванное - нереально.
        Поскольку реки Дейя и Пекча, текущие от центров этих цивилизаций, с запада и востока впадали здесь в Лею, несущую свои воды с севера, от земель народа Кри. То именно тут в селении Ювей, на протяжении приблизительно двух недель июня и происходили масштабные ярмарки, где купцы этих стран обменивались своими товарами. Остальные время "судоходного сезона", уходило на плавание судов от своих далеких городов, к этому месту торга и соответственно на обратную дорогу домой.
        Четвертый цивилизационный центр Раратонга, был самый развитой. Он находился довольно далеко на севере, за массивами местной тайги.
        В закрытой с трёх сторон высокими горами гигантской долине, было огромное пресное море с различными островами. А в центре его - расположился достаточно большой кусок суши, площадью сравнимый с земной Англией, правда относительно круглой формы. У него были удобные бухты, а главное - благодатный теплый климат. Это по видимому обеспечивалось, влиянием теплых течений пресного моря, высокими горами, защищавшими этот регион от холодных северных воздушных масс, густыми лесами - относительно прикрывающими район с юга. А кроме того, наличие многих термальных источников на этом большом острове, похоже также очень способствовало созданию здесь комфортного микроклимата.
        Уровень островной цивилизации Замодонг, соответствовал приблизительно временам расцвета греко-римской культуры, с вкраплениями достижений позднего европейского средневековья 15 века. Правда никакой серьезной военной и торговой экспансии, эта цивилизация не осуществляла. Наверное климатические, географические и экономические условия, этому явно не благоприятствовали.
        Завоёвывать лесных краснокожих дикарей-варваров - не было никакого смысла. Тем более что они сами, за товары из Замодонга, продавали все что могли - начиная от леса и заканчивая рабами из своих племен, или воинскими отрядами, которые нанимались на службу к островным владыкам.
        Захватывать далёкие города Вей, Керлингов или Кри, замодонгийцам тоже было абсолютно нерентабельно. Во-первых они у себя дома, имели похожие товары и продукты, часто даже намного лучшего качества, уровня и разнообразия. Во-вторых - присоединить и контролировать эти территории, было нереально - слишком большие расстояния и дикие, холодные, засушливые земли разделяли их. К этому добавлялись плохие коммуникации, короткий судоходный сезон и отсутствие эффективного транспорта. Даже доставка возможной дани, этого совсем не оправдывала. К тому же купцы вейянцев, керлингов и кри, и сами иногда, правда с огромным риском, привозили островитянам свои немногочисленные эксклюзивные товары.
        Внешне люди Замодонга, отличались от других народов Раратонга, чистой белой кожей и достаточно высоким ростом. В остальном, они были такие же плосколицые, узкоглазые и синеволосые.
        Политическое устройство этой страны, было конституционной монархией с сильным парламентом. В социально-экономическом отношении, государство было довольно многоукладным. Тут существовала и большая прослойка рабов, были и свободные фермеры, рыбаки, ремесленники, воины, администраторы и люди свободных профессий. Было дворянство и купечество, но непреодолимых сословных рамок для граждан своего народа, здесь не стояло. Разве что для иноземцев и рабов. Наличиствовали цеховые, частные и государственные производства, латифундии, торговые дома, и компании...
        Рассказывая все это, Сергей наконец подошёл к главному.
        - Никаких энергетических источников, локусов и порталов, на этом материке к сожалению вообще нет. Но! - Украинец сделал, значительную паузу и поднял руку. - Самое важное для нас в том, что на этом островном Замодонге, оказывается есть магические кристаллы огромной мощности. В них не только аккумулированы десятки тысяч единиц лкр-энергии. Но с их помощью, можно из некоторых мест, даже открыть портал в любой известный мир, правда только для одноразового использования. Этих кристаллов всего лишь двенадцать. Они добыты на протяжении столетий керлингами в своих горах. И были проданы гномами в Замодонг, в течении долгих веков. Поскольку здесь не пользуются магией и коррекциями, да и природных магов или хозяев из Системы тут никаких нет, то эти кристаллы у островитян, котируются лишь как уникально-дорогие финансовые ценности и украшения. Они хранятся в их казне.
        Сергей обвел внимательным взглядом своих товарищей и завершил свой монолог:
        - Наша задача - завладеть этими кристаллами и вовремя вернуться домой...
        Мария стояла на высокой скале и с тоской смотрела на раскинувшееся впереди необъятное море. Она уже потеряла всякую надежду, дождаться своего Пашу.
        Девушка как и ее подруги, попала в Систему к Хозяйке испытывая непреодолимые проблемы. Она была сиротой. После детдома Маша, получила маленькую квартирку, стала работать в типографии. Жизнь стала как-то налаживаться. Но неожиданно выяснилось, что она смертельно больна. Все средства ушли на лечение, квартиру пришлось продать, но это не помогло и девушка умирала... По-этому предложение попасть на службу Верлесе, для нее стало настоящим спасением. И действительно она выздоровела, получила деньги, возможности и даже нашла тут друзей...
        Ближе всего Мария сошлась с Людой, которая оказалась землячкой, да и судьбы у них были похожи. Та тоже потеряла свою семью в автокатастрофе, а сама стала инвалидом. И лишь попадание к Верлесе, вернуло ее к жизни.
        Девушки обладали и схожими характерами - обе волевые и рассудительные, рано узнавшие горечь жизненных потерь.
        В отличии от них, их соклановцы Вера и Оксана, студентки из России "двух столиц", были веселые, жизнерадостные и в чем-то немного даже легкомысленные. Будучи провинциалками, они не видели перспектив на своей "малой Родине", однако шансов закрепиться в столицах, у них не было. Служба в Системе у Верлесы, давала им возможность помочь своим близким, а главное - открывала для них огромный мир.
        Кроме молодости, происхождения из одного культурного региона и службы у Хозяйки, девушек сейчас сближала и потерянная любовь. Все они, несмотря на разные характеры, полюбили по настоящему и до сих пор надеялись на возвращение своих суженных.
        Служба у Хозяйки оказалась вполне безопасной, никаких серьезных миссий или войн не было, везде царил мир. В самом клане, отношения тоже находились на вполне терпимом уровне. И хотя призванные девушки и парни, были на положении "имущества" и не имели никаких бонусов, однако никакого угнетения или серьезной дискриминации они не испытывали. Конечно глава клана Хей и ее ветераны - Макс, Борис и Катя, вели себя достаточно властно. Их указания и распоряжения нужно было безоговорочно выполнять, но никакими издевательствами или унижениями это не сопровождалось. А самым важным было то - что девушки нашли тут свою любовь и жили ею. И хотя Верлеса запретила иметь детей, но Мария с Пашей надеялись, в случае удачной его миссии на Север, не только получить наградные, но и попробовать демобилизоваться. Тем более было известно, что в клане озерников такие прецеденты существовали.
        Когда отряд из семи бойцов ушел на Север и пропал, девушки впали в отчаяние. Да и новый член клана Сергей, сначала их очень смущало и тревожил. Однако он оказался очень умным и деликатным человеком. Став главой клана, украинец его очень усилил, эффективно развивал локус, развернул широкую торговлю с болотниками, да и в земных мирах открыл фирмы. Хозяйка с ним считалась и прислушивалась к его мнению. Мария и другие девушки, наконец получившие статус наемников ранга "В", очень уважали его. Чайка никого не унижал и не пытался демонстрировать свою "крутость" или власть. Но авторитет его и так был безоговорочным, как среди наемников, так и у болотников. Хотя до конца девушки Сергея не понимали. Этот человек, казалось намного больше любил зверей-хранителей локуса, чем людей.
        Новый начальник горного клана, интенсифицировал боевую подготовку - ведь положение мира Верлесы становилось угрожающим.
        Однако несмотря на все просьбы девушек-старожилов, в поход он их не взял. Отдав предпочтение, завербованным полгода назад Верлесой парням.
        С новыми ребятами-студентами, у девушек проблем тоже не возникло. Хотя и у них, несмотря на очень много общих черт, различий между собой хватало.
        Игорь был романтик и наивный идеалист, попавший к Верлесе, фактически спасаясь от политических репрессий властей. Старший на пару лет Николай, казался более рассудительным и умным, успевшим хлебнуть даже семейных невзгод. Василий и Петр были молодыми циниками, жившими легко и не задумываясь о завтрашнем дне.
        В локусе на дежурстве, оставались ещё трое горцев - "ботаник" Алексей и пара совсем "зелёных" сестренок - Лиза и Рита...
        Слушая крики чаек, Мария смотрела на бурное море, вспоминала своего Пашу и последняя надежда таяла в ее душе...
        - Маша. Идем ужинать, - произнесла неслышно подошедшая Люда.
        - Ладно, идём, - равнодушно ответила подруга.
        Греясь у костра, девушки молча пили чай. Не было привычных разговоров и обсуждений новостей от ушедшего отряда, известий из дома или локуса. Последние сообщения с северного материка, не принесли им радости. Девушки не испытывали воодушевления, услышав рассказ по рации об открытых землях, необычных животных или новых народах встреченных пионерами. Их не трогали смертельные приключения товарищей. И даже уведомление от экспедиции, что появилась надежда на удачное выполнение миссии и спасение мира Верлесы, и соответственно их жизней, оставили молодых наемниц почти равнодушными.
        - Звонила Хозяйка, - нарушила наконец общее молчание Вера.
        Люда и Мария, вопросительно взглянули на нее.
        - Интересовалась последними сводками от Сергея, - продолжила она. - Оксана ей все подробно, по телефону доложила.
        Девушки в свою очередь, посмотрели на Оксану.
        Та досадливо поморщившись, проговорила:
        - Верлесу очень заинтересовали магические кристаллы Замодонга. Детально о них расспрашивала. А вот информация о том, что никаких следов отряда Хей, ребята так и не обнаружили, оставила ее совершенно равнодушной. Когда я попыталась намекнуть, на организацию возможных поисков пропавшей экспедиции, то Хозяйка сказала что сейчас не время. Мол нужно поторопиться выполнить миссию, а уж потом возможно...
        Костер ещё долго горел в ночи. Шумел прибой. Кричали реющие над морем чайки. А у трепещущего пламени, были видны грациозные и в то же время выглядевшие совсем беззащитными, грустно склоненные фигурки девушек...
        Глава 5. Риск без контракта.
        "Золото может лишь укрепить верность, дружбу или любовь - но купить их за золото невозможно".
        Отряд открыто шел к городку по главной дороге. Абсолютно не таясь и не скрываясь. Послеполуденное солнце приятно пригревало. Его лучи, яркими бликами играли на блестящих остриях копий, секир и мечей, уверенно идущей дружины. Со стороны реки тянуло прохладой. Отовсюду слышалось щебетанье птиц. Попадающиеся на встречу аборигены, сходя на обочину в удивлении застывали, глядя во все глаза на рослых и необычных пришельцев...
        Пару часов назад, после общего обсуждения полученной информации, Сергей принял кардинальное решение - легализоваться. Чтобы добраться до Замодонга, все равно нужно было искать подходящий корабль и проводников. Пеший марш через прерии и тайгу, занял бы не один месяц времени, стоил бы огромного риска и усилий. Не говоря уже о том, что они никуда бы не успели.
        К тому же на территории селения Ювей, в период торгов гарантировалась неприкосновенность всем гостям. Любые купцы и путешественники в это время, чувствовали себя здесь в абсолютной безопасности. Это конечно не касалось преступников, разбойничьих банд или беглых рабов.
        Кроме того Чайка, резонно предполагал, что боевая мощь его отряда, охладит любые возможные попытки "наездов" и произвола со стороны властей или наглых купцов. Впрочем и вести себя тут, походники собирались корректно и дисциплинированно, не нарушая местных законов...
        Городок был обнесен не очень высокими деревянными стенами, фактически заостренным частоколом. Видимо для защиты от мелких банд и хищников, этого было вполне достаточно. Тем более что со всех сторон, его окружала река. Нападать же на него большим отрядам, было неоткуда, да и незачем. Впрочем единственная сухопутная дорога, пролегавшая в селение по узкому перешейку, прямо перед ним перекрывалась водным каналом с перекинутым через него деревянным мостом, который легко можно было блокировать или сжечь.
        У городских ворот перед этим путепроводом, походников уже ожидала местная воинская дружина. На стенах застыли лучники. А возле дороги стояли маленькие воины, в подбитых кожей куртках, с овальными деревянными щитами, в круглых кожаных с железными полосками шлемах, а в руках они держали копья. Мечей почти ни у кого не было. Хотя у некоторых были топоры и боевые палицы.
        Отряд путников, не доходя метров ста до ворот, остановился. Из него вышел Сергей и пошел вперед, подняв зелёную ветку - местный символ мирных намерений. Оружие его воинов было в ножнах, а копья подняты вверх. У самого Чайки, мачете и пистолет висели на поясе, а непонятный для туземцев автомат был перекинут за спину. Видя эти миролюбивые знаки - от местных дружинников отделилось трое людей. Они вышли на встречу гостю. Двое из них были солдатами, а третий тучный, в ярко-красной широкополой шляпе, шелковом зеленом халате и жёлтом поясе, явно был из местного начальства. Встретившись на дороге и остановившись в трёх метрах друг от друга, Сергей и аборигены какое-то время молча присматривались. Наконец пышно одетый маленький узкоглазый толстяк, глядя вверх на украинца спросил:
        - Кто вы такие и зачем пришли?
        - Путники из-за моря. Наш корабль разбился и мы хотим наняться воинами на судно идущее в Замодонг, - с акцентом ответил парень на местном наречии.
        Чиновник в удивлении покачал головой, на его неподвижном азиатском лице, отразилось неподдельное изумление:
        - Разве такое возможно? Оттуда никто никогда не приплывает. Море слишком огромное и бурное. И вообще, неужели за морем есть какие-то земли? Зачем ты рассказываешь эти сказки?
        Предводитель похода, пожав плечами ответил: - Для чего мне врать? Если бы я хитрил, то придумал бы более правдоподобную ложь. Посмотри на меня и моих спутников - видел ли ты когда-нибудь таких людей? Может слышал о похожих?
        Представитель Ювей, ещё раз посмотрел на пришельцев и произнес:
        - Возможно ты и говоришь правду. Но откуда тогда знаешь наш язык?
        Ронгар покачал головой и сказал:
        - Три года назад, наш корабль подобрал едва живого человека в лодке с вашего континента, видимо его унесло в море. У него я и выучился вашей речи. Мы плыли сюда целенаправленно, желая торговать. Но нам не повезло - попали в шторм. Мне и моим немногочисленным спутникам, посчастливилось спастись, - сделав паузу и глядя на ювейца, он добавил:
        - Мы не собираемся нарушать ваших законов и причинять кому либо зло.
        Уроженец Раратонга оглядывая отряд гостей, наконец проговорил:
        - Подождите здесь, я передам ваши слова нашим владыкам...
        Родовые старейшины Ювей, сидя в расшитых драконами цветных шелковых халатах, на низких засланных коврами помостах, внимательно слушали начальника таможни Ли Шаня. Завершив свой доклад, тот поклонившись ожидал вердикта ванов города.
        Все задумчиво молчали. Наконец взоры окружающих, обратились к самому старому и наиболее богато одетому седобородому старику, расположившемуся в центре помоста и перебиравшему в руках нефритовые четки. Тот раздумывая, негромко произнес:
        - Нельзя без причины нарушать наши законы гостеприимства. Иначе путешественники и купцы, начнут сомневаться в стабильности выгодных для них правил торговли и возможностях местной власти обеспечивать их соблюдение, - он немного помолчал и продолжил:
        - Серьезной угрозы чужеземцы не представляют. У нас сотня воинов и лучники на стенах, кроме того, нам всегда придут на помощь купеческие дружины. Какими бы сильными и отлично вооруженными не были иноземцы - они малочисленны, не знают местности и будут быстро уничтожены.
        - К тому же предводитель этих мореплавателей, скорее всего сказал правду, - аксакал повернул голову к другим главам родов:
        - Вы ещё не знаете, но купцы вейянцев и керлингов, привезли недавно на торг, также двух невиданных ранее на Раратонге людей похожих на этих пришельцев. А эти страны, как вам известно, находятся недалеко от морей.
        Потом взглянув на Ли Шаня, он добавил:
        - Приставь к ним нашего человека для наблюдения и контроля. Думаю этого будет достаточно. Тем более что намерения этих воинов, удачно совпадают с целями некоторых купцов. Так что этот отряд, вскоре уберется отсюда.
        Начальник таможни почтительно поклонившись, пятясь покинул помещение...
        Через недолгое время, он вновь вышел к пришельцам и сказал:
        - Законы Ювей нерушимы. В эти дни, любые путешественники, купцы, матросы... могут находиться в селении, если не нарушают наших законов. Если вы обещаете их придерживаться и не обнажать оружие - можете быть у нас гостями. И ещё, даже если вы не собираетесь здесь торговать, вам все равно нужно уплатить налог за пребывание в городе.
        Сергей кивнул и ответил: -
        Мы согласны. И будем благодарны, если вы выделите нам человека, чтобы он помогал нам ориентироваться в вашем в селении.
        Чиновник удовлетворённо улыбнулся и сказал:
        - Конечно, мы всегда рады помочь гостям...
        Болотник Тарг сидя на лежанке, ублаготворено смотрел на одевающуюся в распашной расшитый цветами халат, миниатюрную желтокожую и раскосую ювейку. Он был доволен походом. Ронгар не обманул ожиданий. Мощный лешак увидел море, вместе с товарищами совершил настоящий подвиг - прорвавшись сквозь бури и чудовищ на новый континент, он прошел через неизведанные земли, запечатлев в своей памяти невиданных зверей, сражался с саблезубыми тиграми, "познал" синеволосую женщину... Кто из болотного народа может гордиться чем либо подобным? Разве что воины, которые ходили в прошлый поход с Ронгаром против мутантов. Но Тарг полагал, что ему с друзьями предстоит увидеть еще много нового, участвовать в славных битвах и добыть богатую добычу. Что ещё нужно настоящему мужчине? Разве что спасти свой народ от гибели и самому благополучно вернуться домой. Но он как и все болотники, верил в своего вождя, его ум, отвагу и удачу...
        Экспедиция второй день гостила в этом небольшом городке. В принципе походники, уже неплохо его изучили. Предварительные сведения в основном подтвердились. Путешественники даже не зная языка, уже самостоятельно и свободно ходили почти везде. Естественно командир, растолковал им здешние основные законы и правила. Жёстко проинструктировал как себя нужно вести. Впрочем местные жители, к рослым и мощным экзотическим пришельцам, относились почтительно и боязливо. Если конечно это были не представители местной элиты, купцы или дипломаты. Те сами смотрели на всех свысока.
        Путников поселили в деревянной трехэтажной гостинице. Там же они и питались. На первом этаже был трактир, в котором предлагали блюда из риса, овощей, рыбы, молочных продуктов, мяса. Постой и питание отряда, как и городской налог, Чайка оплатил серебром. Собираясь в северный поход доцент понимал, что если они встретятся хоть с какой-то цивилизацией, то без денег будет очень сложно решать любые вопросы. Как историк он знал, что даже в самых примитивных обществах ценили драгметаллы. Это были почти всегда и везде, наиболее универсальные средства обмена. Брать с собой золото, было дорого, тяжело и неудобно. В этом смысле серебро, подходило куда больше. И кстати в земной истории, в торговле оно использовалось намного шире, чем редкий и не очень удобный жёлтый металл. Украинец выделил своим людям по несколько кусочков серебра, для приобретения товаров и услуг. Впрочем покупать у местных, особо было нечего. Разве что специфические услуги женщин...
        А вот у приезжих купцов было на что посмотреть. Собственно их ярмарки и удобное место встречи для купеческих и дипломатических представителей трех государств, и были основой существования городка Ювей, возникшего в уникальном устье слияния трёх "цивилизационных рек". Здесь проводились торги, делались заказы, заключались межгосударственные брачные союзы, велись дипломатические переговоры, а негоцианты договаривались о редких караванах в Замодонг.
        В этом не слишком солидном городишке, тем не менее была относительно широкая каменная пристань (видимо от ледостава) и оборудованы вместительные причалы. А в центре селения устроен просторный, мощеный дубовыми плахами крытый торг, окружённый трех-этажными гостиницами, представительствами, трактирами и даже небольшими культовыми сооружениями. Все строения были сделаны из дерева, камня или глины. Они имели остроконечные крыши, которые были максимально функциональны в местных условиях длительных дождей и снегопадов. Резиденция местных властей, как и дома здешней родовитой знати, располагались чуть поодаль на высоком, дополнительно огороженном холме...
        Болотники тратили выданное серебро, развлекаясь в местных кабаках и борделях. Петр и Василий, тоже захотели "попробовать" местных женщин. А верные своим девушкам Игорь с Николаем, решили совершить экскурсию по рынку. Парни с интересом прохаживались по ярмарочной площади, которая была разделена на четыре сектора. Три из них, принадлежали купцам прибывшим из дальних стран Раратонга - Вей, Керлингов и Кри. А на четвертом участке рынка, торговали местные ювейцы. Собственно говоря только этот сегмент и был похож на знакомые им розничные базары. Остальные - скорее походили на длинные магазины, где предлагался товар в основном для оптовых покупателей. Видимо это было связано с тем, что купцы больше торговали между собой, продавая именно большие партии. Ребята с любопытством рассматривали вейянский фарфор или образцы шелковых тканей; заходили в лавки керлингов, где с интересом разглядывали различное металлическое оружие или ювелирные изделия гномов. Удовлетворяя свою любознательность, они увлеченно щупали кожаные куртки, полушубки, сапоги или связки соболей, куниц и других мехов, в лабазах кри.
        Хотя конечно самой большой экзотикой для землян, был торговый павильон, в котором проходили аукционы продаж "живого товара". Зайдя в него, они увидели что тут продают и покупают рабов местные ювейцы и приплывшие сюда веянцы, кри, керлинги. Естественно здесь был представлен в основном штучный товар. Везти в дальние дали, в очень редкие плавания, на маловместительных судах обычных невольников, было абсолютно не выгодно. "Серой массой" масштабно торговали лишь у себя дома. А сюда привозили только дорогих и уникальных рабов. И продавали кстати, в основном своих соотечественников (ибо других взять, было практически неоткуда). В холопы попадали преступники или люди не выплатившие долг, бедные родители нередко сбывали ненужных детей, могли быть и наследственные рабы, становились невольниками и пленные, появлявшиеся в результате внутренних воен или бандитских похищений.
        Русские ребята, стоя позади сидящих в удобных креслах уважаемых купцов из разных стран, с высоты своего роста с интересом наблюдали происходящие торги. Местный распорядитель объявлял лот и невольника выводили на помост. Потом рассказывалось о качествах раба, его возрасте, умениях, происхождении. Если это были молодые люди и дети, их раздевали. Затем оглашалась начальная цена и начинался аукцион. Рабов не ощупывали и не проверяли.
        Немногочисленные купцы, плавающие в столь рискованные дальние походы, здесь практически не мухлевали. Тут все друг друга знали, встречались каждый год и если происходил обман, это был фактически крах карьеры для такого недобросовестного негоцианта и даже для его торгового дома. Это в своей стране, при массовых продажах, на огромных внутренних рынках, среди многочисленных коллег, через посредников, такое вполне проходило. Однако здесь проделывать подобное, было категорически невыгодно.
        Среди зрителей и покупателей были не только купцы, но и дипломаты, военачальники, капитаны, чиновники, представители знати...
        На этом "международном торгу", продавали лишь уникально красивых женщин или детей, сверхсильных гладиаторов, редких мастеров, художников... В общем редкостный товар.
        Самое интересное что продаваемые рабы, в большинстве случаев не плакали, на их лицах не было заметно отчаяния или скорби. Они знали, что с ними будут обращаться очень хорошо, ибо они стоят сверхдорого и чрезвычайно полезны.
        Студенты с удивлением будто находясь в кино, отстранено наблюдали как керлинги, продали с молотка вейянцам своего же мастера-ювелира. Видели как те же вейянцы по сходной цене, уступили кривоногим гномам очень красивую девушку из своего народа. А краснокожие кри, сбыли своего богатыря. Торги шли своим чередом, покупатели выкрикивали ставки, распорядитель называл цены, стучал молоток...
        Ребята уже хотели уходить, им было неприятно смотреть как продают людей. Как вдруг распорядитель провозгласил:
        - Уважаемые гости! Сегодня последний день "живых торгов" и мы выставляем на аукцион уникальные экземпляры, ещё невиданных по красоте и изяществу девушек. Тот кто приобретет этот эксклюзив, будет единственный на всем Раратонге, владеть и наслаждаться столь исключительными и необычными женщинами. Или сможет перепродать их в Замодонге, по невероятной цене, - заливался "рекламщик".
        Слова лициатора вызвали бурное волнение зрителей, это привлекло внимание и остановило готовых уже покинуть зал студентов. Когда же они увидели кого вывели на помост и стали раздевать под детальные комментарии "конферансье", то едва не схватились за автоматы. Обе девушки явно были с Земли, принадлежали к европейской расе и ничуть не походили на местных туземцев. Первая была черноволосая, с утонченными чертами лица и синими глазами. В ней правда чувствовалась и восточная кровь. Вторая оказалась светловолосой блондинкой, с зелёными глазами. Обе были по местным меркам очень высокими и выглядели потрясающими красавицами. Причем было четко заметно, что им неприятно, больно и стыдно, стоять обнаженными перед масляными взглядами разгоряченной публики. Возбужденный зал загудел. Градус напряжения торгов, поднялся до самой высокой отметки...
        - Пойдем, нужно срочно об этом сообщить командиру, - взвинченным тоном проговорил Игорь.
        Николай кивнув головой и нервно сжимая кулаки, ответил:
        - Идём! Вот только сомневаюсь, что он станет вытягивать этих девушек.
        Они быстро шли по улице между домами, громко стуча оббитыми подошвами по деревянной мостовой.
        - С чего ты так решил? - остановился Игорь.
        Николай покачал головой:
        - Выкупить их - нет средств, а устраивать тут войну - нас если всех здесь и не уничтожат, то остатки вышибут в прерии. Выполнить миссию мы тогда не сможем. Тут застрянем. А если сейчас повернём обратно - то вернёмся "пустыми", а это тоже провал. Мир Верлесы будет разгромлен, тогда и нам, и этим спасенным девушкам, да и вообще всем людям хозяйки и болотникам будет хана. Нет наш Ронгар, не станет предпринимать столь бессмысленные, безрассудные и безнадежные действия.
        - Но надо же им как-то помочь, нельзя же это так оставлять! - запальчиво воскликнул Игорь. - Да и командир, человек благородный. С нашими девушками в клане, всегда ведёт себя как джентльмен. Кроме того ты может не знаешь, но мне рассказывал его бывший соклановец Костик, что Сергей ещё не будучи в Системе, рискуя собой спас от кавказцев, совершенно ему тогда ещё незнакомую девушку Ольгу. А позже для своего товарища, вырвал у самого Орнса другую девушку Таню.
        Его товарищ скептически улыбнувшись, удрученно покачал головой:
        - Благородный джентльмен говоришь? Да он женщин за людей не считает! У него к своему волку больше уважения будет, чем к самой лучшей девушке или женщине. Он конечно может и спасти, и помочь, рискуя своей жизнью, ты прав. Но не ценой жизней целого мира. На это наш глава никогда не пойдет.
        Оба мрачно замолчали и ускорив шаг, угрюмо смотрели себе под ноги.
        Когда они постучали в комнату предводителя, то оказалось что их лидер, за чашкой местного напитка похожего на чай, степенно беседует с каким-то местным аксакалом из "яйцеголовых". И даже учит играть того в шахматы.
        - Командир, у нас ЧП! - отрывисто произнес Игорь.
        Сергей недовольно взглянул на них, а потом обернувшись к своему визави, сказал:
        - Прошу извинить меня уважаемый Чо-Сон, я вынужден прервать наш познавательный и приятный диалог.
        Вейянец приложив руки к груди, вежливо поклонился и проговорил:
        - Ну что вы, мне тоже пора уже вас покинуть. Очень Вам благодарен за поучительный разговор. Буду надеяться, что Вы примите наше предложение и я смогу и дальше, продолжать черпать из колодца мудрости, общаясь со столь учёным собеседником.
        Когда вейянец ушел, ребята волнуясь, сбивчиво рассказали своему командиру о торгах. Как и предполагал Николай, Сергей проявил только легкий интерес и лишь в том смысле, что стал вслух раздумывать, откуда и от какого конкурирующего хозяина, попали эти девушки на Раратонг.
        - Это явно не Орнс, тот вербует сейчас сплошных азиатов, негров или латиносов. У Шамиля кавказцы и также только мужчины. Сомар? Тоже вряд ли - этот слишком слаб и безинициативен. Разве что Сем, возможно...
        Студенты слушая своего лидера, все больше мрачнели. Наконец, Игорь не выдержав, запинаясь спросил:
        - Может стоит попробовать их как-то выручить?
        Сергей удивлённо взглянул на подчиненных, а потом улыбнувшись про себя, начал добивать их своей железной логикой:
        - Надеюсь вы понимаете, что вступать сейчас в конфликт с местными, это не только рисковать гибелью нашей группы, но и выживание кого-то - все равно будет равнозначно провалу нашей миссии, а значит и смерти нашего мира, наших друзей, соклановцев и союзников, ну и нас с вами.
        Он посмотрел на товарищей и пожав плечами продолжил:
        - Ну даже допустим чудо - мы их спасли и удачно выполнили миссию. Но мы же не сможем взять их с собой, через перешеек в мир Верлесы. Вступление постороннего наемника на землю чужого хозяина, автоматически означает акт агрессии. Если он конечно не союзник. А союзников у нас сейчас нет. В общем это будет начало войны и всеобщей мясорубки. И тоже в итоге, гибель нас и нашего мира. Впрочем этих девушек, Верлеса прикажет уничтожить сразу, как только они окажутся на наших землях.
        Украинец покачал головой и добавил:
        - То есть придется, даже в случае такой фантастической удачи, опять же бросать освобожденных девчат здесь на Раратонге, в диких землях, притом в преддверии жесточайшей зимы. Или оставлять их местным туземцам - где они вскоре снова, наверняка станут рабами.
        Чайка проницательно взглянул на ребят и окончательно их добил:
        - Кроме того вспомните, ведь эти милые девушки, собственно наши злейшие враги. Они служат наемниками у вражеских хозяев, которые готовятся к войне против нас. Если начнется бойня, они будут вас жестоко мочить, борясь за свое выживание и победу. Так что нужно радоваться, что группа соперников-врагов, потерпела здесь явное поражение и нас не опередила. Иначе нам и нашему миру, вскоре настали бы полные кранты.
        Парни стояли с убитым видом, раздавленные неумолимой логикой украинца. А тот подошёл к узкому окну из слюды, о чем-то вдруг задумавшись, а потом размышляя про себя произнес:
        - Хотя пожалуй возможна ещё парочка, очень маловероятных версий...
        Он повернулся к ребятам и сказал:
        - Но в любом случае стоит посмотреть, да и разузнать кое-какую информацию будет не лишним.
        И обращаясь к своим наемникам, пожав плечами и улыбаясь, проговорил:
        - Ну пошли сходим, поглядим...
        Когда они зашли в аукционный зал, торги были в самом разгаре. Некоторые покупатели подходили поближе, чтобы как следует рассмотреть девушек и даже щупали "товар". Цены зашкаливали. Никогда ещё здесь не было такого соперничества и ставок. Рабыни стояли красные от стыда и слезы катились из их глаз.
        Игорь и Николай видя эту картину, застыли с бледными лицами и сцепленными зубами. Предусмотрительный украинец перед выходом, приказал им оставить огнестрельное оружие в гостинице. Так что они чувствовали себя почти безоружными и в бессилии только сжимали кулаки.
        Их командир, увидев кого продают на торгах, отреагировал странно. Сначала его брови поползли вверх, а потом на губах появилась скорбная улыбка. Он пожал плечами и произнес про себя "Есть многое на свете друг Горацио, что и не снилось нашим мудрецам".
        Ребята увидев и услышав это, ничего не поняли. А Чайка стал пробираться вперёд, к помосту. Подойдя к подиуму, он посмотрел на девушек. Они тоже увидели его и конечно сразу сообразили, что он с Земли. И если блондинка, с взглядом полным надежды, потянулась к нему. То брюнетка застыла, как поражённая громом и узнавая его, громко произнесла:
        - Сергей?
        Парень тряхнул головой и сказал:
        - А знаешь Хей, в таком виде ты выглядишь гораздо более привлекательной, чем в бандане и с автоматом наперевес.
        Казалось сильнее покраснеть невозможно, но девушка стала просто бордового цвета и вновь попыталась прикрыться...
        Их диалог не остался не замеченным распорядителем. И он спросил чужеземца:
        - Они из вашего народа, уважаемый Ронгар?
        Парень кивнул ему. И спросил Хей:
        - Кто твоя сестра по несчастью? Она ведь не была в твоём отряде.
        Японка только покачала головой:
        - Не знаю. Ее привезли сюда гномы, я ее увидела только здесь на помосте.
        Блондинка, несмотря на следы слез на лице, глядя в глаза Сергею и стараясь сохранить достоинство, на русском языке произнесла:
        - Меня зовут Марина, я из Ярославля.
        Украинец посмотрел на нее и уточнил:
        - Из России "двух столиц" или путинской РФ?
        Ответ девушки поразил парня. Она удивлённо поглядела на него и проговорила:
        - Таких Россий не знаю. У нас Союз Славянских Стран Руси - СССР.
        Шокированный Сергей, попытался собраться с мыслями и задал ей ещё один важный вопрос:
        - Кто Хозяин твоего мира, где его земли и кто ваши соседи?
        Марина, глядя с надеждой на Чайку, сказала:
        - Хозяйку звать Снежана, северо-центральный регион корневого мира. А наши соседи: хозяин Лао Чжень на востоке, Дэв на юге, Мерг на западе, Доннар на севере. На северо-востоке никого нет - только этот материк Раратонг.
        Их разговор, прервал распорядитель:
        - Уважаемые, вы мешаете аукциону, - сказал он обращаясь к Сергею и двум его товарищам. - То что эти девушки из ваших земель, не даёт вам никаких прав на них. Они по нашим законам, принадлежат владельцам из страны Вей и Керлингов.
        - Конечно, конечно. Мы это не оспариваем, - ответил Сергей. - Но надеюсь, имеем полное право участвовать в торгах?
        Лициатор только улыбнулся и сказал:
        - Безусловно, наравне со всеми гостями нашего города. А сейчас извините, мы продолжаем аукцион. Последняя цена за девушку с белыми волосами, от уважаемого негоцианта Тонга из народа Кри, была тысяча сто менгов серебра! Кто даёт больше? Повышайте ставки господа! - энергично призывал ведущий...
        Сергей со своими горцами отошёл от помоста, девушки с надеждой смотрели на них. Украинец немного подумав, сказал парням:
        - В общем так, я остаюсь здесь и если увижу, что кого-то из девчат почти продали, буду хоть немного поднимать цену затягивая торги. А вы сейчас, бегом мотайте в гостиницу, возьмите там мой кожаный пояс с монограммой зет на пряжке и мигом обратно.
        Игорь и Николай умчались. А Сергей, следя за торгами и глядя на Марину с Хей, размышлял о том, какая все же причудливая штука жизнь, и что не всегда все в ней случается по линии наиболее вероятной логики...
        Ребята вернулись через полчаса. Городок все же был небольшой. Да и гостиница находилась недалеко от рынка. Принимая пояс, Сергей удовлетворённо кивнул товарищам. К этому времени, победитель аукциона уже практически определился - обеих девушек покупал местный олигарх Тонг из народа Кри, по фантастической цене - пять тысяч менгов серебра. Это составляло почти тридцать пять килограмм благородного металла. Краснокожий нувориш, явно приобретал девушек для перепродажи в Замодонге, рассчитывая там заработать на них в десять раз больше.
        Когда распорядитель объявляя победителя, уже опускал молоток для окончательного вердикта, Сергей поднял руку и громко сказал:
        - Предлагаю более высокую цену за обеих.
        Лициатор задержал удар, а Тонг удивлённо посмотрел на нового соперника.
        - Что вы можете предложить, уважаемый Ронгар? - осведомился ведущий.
        - Два больших бриллианта белого и сапфирового цвета, сто пятьдесят карат каждый, по одному за каждую девушку, - ответил ему чужеземец и вытащил из карманчиков кожаного пояса два камня.
        Когда он положил их на фарфоровое блюдо и поднес к масляному светильнику в центре стола - то близстоящие гости увидели, как свет заискрился и заиграл переливаясь на гранях, вспыхивая внутри драгоценных камней. Подобной красоты и великолепия, никто из присутствующих никогда не видел. Впрочем огранка драгоценных камней, вообще была недоступной технологией для нынешнего уровня развития народов Раратонга. Недаром Сергей потратил немало лкр, заказывая обработку прихватизированных из сокровищницы мутантов, нескольких больших алмазов.
        Гости были ошеломлены и благоговейно любовались чудесными драгоценностями...
        Аукцион в Ювей закончился неожиданно, обе девушки были выкуплены чужеземцами за невероятную цену. Продавцы из государств Вейя и Керлингов, были очень довольны. Заработанные драгоценные камни, они могли реализовать у себя дома или в Замодонге, во много раз дороже стоимости любых женщин. Организаторы торгов ювейцы, получив большой посреднический процент, также были весьма удовлетворены. Серьезно раздосадован своим поражением, был лишь меднокожий олигарх Тонг. Однако вскоре и с ним Сергей, заключил очень выгодную для Тонга сделку. Украинец предпочитал превращать потенциальных врагов в заинтересованных партнёров, особенно когда ему некогда было с ними возиться...
        Хей и Марина сидели в своем номере и разговаривали, отходя от шока рабского аукциона. Они уже помылись, поужинали и немного пришли в себя. Ребята купили им местную одежду, впрочем на девушек она была мала, да и ее покрой им совсем не нравился и для походов не подходил. Пришлось заказать местным портным фактически мужской вариант. Разве что белье, оформили все же женское. Игорь и Николай, старались максимально помочь землячкам.
        Испытавшие неволю и унижения девчата, боялись выходить из номера, и прежде всего хотели иметь при себе оружие - по видимому это было следствием психологической травмы, от перенесенного рабства. Но зашедший на пару минут Сергей, отказался выдать им пистолеты и запретил это делать ребятам. А то мол девушки, в своем неуравновешенном состоянии ещё дров наломают, а потом хлопот не оберешься. Да и вообще он объяснил им, что в этом селении их никто и пальцем не тронет, здесь чрезвычайно уважают права собственности и прерогативы гостей. Если такое произойдет - то это будет смертельный удар по репутации местной власти и города - неспособных гарантировать безопасность и защиту приглашенным приезжим. А ведь ювейцы живут за счёт этих ярмарок и негоций.
        Сестры по несчастью целый вечер долго общались, делились переживаниями и рассказывали друг другу о себе. Перенесенные невзгоды сблизили их. Девушек никто не беспокоил и они чувствовали себя в полной безопасности, тем более что весь этот этаж гостиницы занимали бойцы Сергея. Все расспросы Чайка перенес на завтра, давая возможность бывшим пленницам отдохнуть и хоть немного опомнится от ужасов рабства.
        Уже перед сном, Марина поинтересовалась у своей подруги:
        - Все эти земляне из твоего клана, но ты ведь никого из них не знаешь, кроме их командира?
        - Я же год провела в плену. Эти ребята похоже из нового набора. Из моих в локусе и оставалось-то всего четверо девушек, но их видимо не взяли в этот поход, - покачав головой ответила Хей.
        - А этот Сергей, что он за человек? - немного смущаясь спросила Марина.
        Хей проницательно взглянув на нее, пожала плечами:
        - Я с ним почти не знакома. Его перевели в мой клан, накануне ухода нашей экспедиции. Он опытный наемник. Болотники его сильно уважали, но бывшие соклановцы - не слишком симпатизировали. Насколько я успела заметить - очень независимый тип, себе на уме. Хозяйка ему не доверяла. Странно, что она поставила его главой и доверила локус.
        Японка накрылась одеялом и устало заключила:
        - Ладно, давай уже спать, у меня глаза закрываются.
        Россиянка задула лампу и через пару минут, девушки в первые за многие месяцы спокойно уснули.
        На следующее утро после завтрака, Марину и Хей пригласили спуститься на нижний этаж гостиницы в трактир, где Сергей снял просторный и отгороженный кабинет. В сопровождении Игоря и Николая, девушки прошли за столики. Там уже собрались все земляне, наемники горного клана. Заказав местный чай и десерт в виде медового пирога и фруктов, Сергей осведомился о самочувствии девчат. А потом перешёл к делу:
        - Понимаю что вы ещё не оправились от переживаний, но у нас нет возможности, предоставить вам больше времени на реабилитацию. По этому сначала я задам вам несколько вопросов, а затем объясню складывающуюся ситуацию. А потом и вы, можете спрашивать что захотите. И не беспокойтесь, требовать рассказов о подробностях вашего пребывания в плену - не стану.
        Он сделал паузу и посмотрел на японку:
        - Кроме тебя, кто-нибудь уцелел? Здесь есть еще выжившие из твоего отряда?
        Хей отрицательно покачала головой:
        - Нет. Четверых утащил спрут на перешейке. Еще один, погиб от укусов летучих рыб в шею. А Бориса разорвали акулы, когда мы израненные и отнесённые штормом, пытались доплыть до берега.
        Девушка удрученно склонив голову замолчала, а потом, не отрывая неподвижного взгляда от стола, продолжила:
        - Мне удалось уцелеть, благодаря спасательному жилету. А главное - используя свои магические силы, получилось отпугнуть этих тварей. Но я истратила все запасы энергии-лкр, мой магический посох утонул. Добралась до реки, где меня умирающую от голода подобрали вейянцы и сделали рабыней.
        Услышав эту скорбную историю, ребята молчали.
        Чайка перевел взгляд на Марину и спросил ее:
        - Давно попала в плен?
        Девушка вздрогнула, но собравшись и твердо посмотрев на него, ответила:
        - Три недели назад. Наша лодка попала в шквал и разбилась о скалы. Думаю все мои товарищи утонули. Меня выбросило на берег и я находилась в бессознательном состоянии, когда была найдена гномами-керлингами.
        Украинец кивнул и что-то подумав про себя, уточнил:
        - Вы тоже плыли на новый континент, в надежде добыть критически необходимые ресурсы?
        Марина вскинула на него удивленный взгляд и кивнула головой:
        - Да. Положение нашего мира угрожающее. С двух сторон на нас осуществляется масштабное давление и экспансия. Старые хозяева Лао Чжень и Дэв, с востока и юга согласованно душат нас, их твари и локусы все чаще вторгаются в земли Снежаны, ее силы истощаются. А западный и северный владыки - Мерг и Доннар, хоть пока и не присоединились к нашим врагам, но явно ждут удобного момента для нападения. Экспедиция на этот материк, была отчаянной попыткой спасти наш мир, хозяйку и выжить самим. Но она провалилась и все ребята погибли...
        Девушка обречённо опустила голову, плечи ее опустились и поникли.
        Глава горцев, все же задал ей ещё один вопрос:
        - Какие из земных миров вам известны?
        Марина пожав плечами, произнесла:
        - Всего один наш. Там и ребят всех вербуют. Да и наши соседние хозяева, насколько мне известно, тоже имеют выход только в один из земных миров, а их наемники также все оттуда.
        Сергей кивнул, ненадолго задумался, а потом размышляя и глядя на девушек сказал:
        - Значит поступим следующим образом: вы остаетесь здесь и спокойно ожидаете нашего возвращения. Я оставлю с вами двух своих горцев и трёх воинов-болотников. А мы попробуем добыть магические кристаллы и вернутся из Замодонга вместе с купцами, максимум через три недели. Если нам не удастся возвратится и мы погибнем, тогда идите вниз по реке до ее впадения в море. Оттуда в пяти километрах на восток, идет перешеек на наш материк. Попытайтесь пройти им. Мои бойцы, болотники, да и Хей - дорогу знают. Если прорветесь, то спасетесь не только сами, но и обеспечите выживание нашим мирам, хозяевам и всем их людям.
        Ребята внимательно слушали Чайку. Хей первая задала вопрос:
        - Каким образом мы сможем спасти наши миры, если ты потерпишь неудачу в Замодонге? Даже если кому-то из нас и удастся добраться домой, мы ведь придем пустые. А на земли Верлесы вскоре начнется экспансия, а потом придет и война, со стороны сильных и могучих соседей.
        Сергей покачал головой, улыбнулся и взглянув на Марину, произнес:
        - Если доставите ее к нам, то все окупится. У Марины есть выход на третий земной мир. А это - колоссальные резервы энергии. Верлеса сразу переплюнет и обломает всех своих объединенных противников, получив доступ к огромным энергетическим ресурсам.
        - Но ведь Марина наемник чужого хозяина и как только она ступит на землю Верлесы, это лишь спровоцирует войну, - недоверчиво проговорил Николай.
        Сергей только пожал плечами:
        - Верно. И чтобы этого не произошло, вы перед тем как ступить на перешеек, свяжетесь по рации с нашим лагерем и растолкуете ситуацию. Верлеса должна через Систему, предложить Снежане союз.
        Украинец посмотрел на россиянку и сказал:
        - Ты кстати тоже спасёшь свой мир. Твоя хозяйка получит доступ к нашим земным мирам и соответственно новые каналы энергетической подпитки. После этого она легко, отобьёт любую экспансию ваших врагов.
        Ребята молчали, осмысливая предложение командира. Наконец Марина, взглянув на Сергея, произнесла:
        - Но если ситуация обстоит таким образом, то зачем вам вообще так рисковать, отправляясь в Замодонг? Не лучше ли прямо сейчас, всем нам отправиться обратно к вашему перешейку и связаться с нашими хозяевами.
        Парень лишь покачал головой:
        - Потому что нужно увеличить шансы на общий успех. Удачно пройти перешеек - это пятьдесят на пятьдесят. Как выйдет. Может и не получится. Трагедия отряда Хей - служит подтверждением.
        Он помолчал, а потом продолжил:
        - По-этому наша вторая группа, попробует добыть магические кристаллы Замодонга. Я вам не все сказал. Там есть место, с которого можно с помощью этих камней открыть портал. Таким образом, если мы заполучим эти артефакты, то сможем сразу отправить домой несколько человек с "подарками". Остальные вернутся сюда и будут пробовать вместе с вами пройти перешеек. Ну а не выйдет в Замодонге с камнями, то в любом случае останется еще ваша команда, с шансами на успех и спасение наших миров, - завершил свой монолог предводитель и умолк, оглядывая товарищей.
        - Кого ты хочешь здесь оставить? - спросил Игорь.
        Сергей пожал плечами и ответил:
        - Болотники бросят жребий. Так будет проще и без обид. Они все рвутся за добычей и славой, - он сделал паузу и посмотрев на ребят сказал:
        - Что же касается вас, то может кто сам хочет остаться? Имейте ввиду, возможно именно ваша группа, станет единственной надеждой на спасение для наших миров и людей.
        Парни молчали и переглядывались. Сергей вздохнул и взглянув на "семейных" Николая и Игоря, произнес:
        - Вы останетесь здесь и обеспечите переход по перешейку, если мы не вернемся. Старшим будет Николай. Зайдешь ко мне после, я тебе "залью" знание языков болотников и ювейцев.
        После этих слов, Чайка посмотрел на Хей и объяснил ей:
        - Болотные воины не станут слушаться женщину.
        Все зашевелись, начали переговариваться, потянулись к десерту и напиткам. Марина сидела задумавшись, украдкой посматривая на Сергея.
        - А когда уходит караван в Замодонг? - спросила она.
        - Завтра. Идёт три корабля - по одному от вейянцев, кри и керлингов. Эти караваны вообще редкость. Они отправляются раз в пять лет. Нам очень повезло - как раз попали на такой, - ответил командир.
        - А почему так происходит? - заинтересовался Петр.
        Украинец пожав плечами, проговорил:
        - Раз в пять лет, наступает особенно дождливый год. Высокая вода долго держится. Можно спокойно пройти перекаты. Иначе одолеть этот путь, никак невозможно. Впрочем и без этого, там масса риска и опасностей, - продолжал он, - Начиная от нападений краснокожих варваров и заканчивая агрессией каких-то ящероподобных тварей. Половина караванов гибнет.
        - Да, чувствую веселое получится путешествие, - заметил нервно улыбаясь Василий.
        Чайка обвел ребят взглядом и сказал:
        - Недаром нас так обхаживали купцы. Сильный, хорошо вооруженный и надежный отряд воинов, прошедших моря и прерии, очень серьезно повышает шансы благополучно совершить торговый поход. К тому же я запросил с них, лишь половинную плату за провод каравана.
        Сергей поднялся из-за стола и произнес:
        - Ладно. Я к болотникам, нужно с ними все уладить и обо всем договориться. А вы пока отдыхайте. Увидимся в обед.
        Он повернулся и вышел из зала. Ребята проводили его взглядами, лишь молча посмотрев ему вслед.
        Сергей сидел в своей комнате и задумчиво смотрел на колеблющиеся лепестки огня в камине. Глядя на оранжевое пламя, он думал о своей жизни вспоминая прошлое. Картины минувших событий и лица погибших друзей, проходили перед его мысленным взором.
        Внезапно рядом лежащий Волчок насторожился и вскоре в дверь комнаты, раздался негромкий стук.
        - Войдите, - не поворачивая головы, произнес парень.
        В комнату вошла Марина и посмотрев на Сергея и волка, молча присела рядом.
        Огонь весело трещал пожирая поленья, выбрасывая искры и отбрасывая вокруг желто-красные отблески, которые причудливыми тенями отражались на стенах.
        Вдруг волк подошёл к девушке и внимательно посмотрел ей в глаза, а затем неожиданно положил ей голову на колени. Увидев это, парень был очень удивлен, он изучающей глянул на Марину и поинтересовался:
        - Ты наверное была магом в своем клане?
        Та лишь отрицательно качнула головой:
        - Нет, обычным наемником. Просто чувствую, уважаю и люблю зверей.
        Сергей лишь недоверчиво посмотрел на нее.
        Заметив это, девушка вздохнув, сказала:
        - Когда мою семью вырезали южане. А отец погиб на китайской границе, у меня никого не осталось, только овчарка Найда. Лишь она меня понимала, чувствовала боль и горевала вместе со мной.
        - Она осталась на Земле, в твоем мире? - не отрывая взгляда от огня, спросил украинец.
        - Найда погибла, спасая меня от китайских солдат. Вся застава тогда была уничтожена, - горестно сказала Марина. - А молодых женщин, которых китайцы отыскали, они вдоволь натешившись, потом забрали в рабство.
        - Неужели у тебя никого нет? - сочувственно задал вопрос Сергей.
        Та лишь покачала головой. Волчок облизал ей руку.
        Наблюдая за этим, Чайка проговорил:
        - Да нелегко там у вас. А мне почему то показалось, что ваш славянский СССР, вполне благополучное государство.
        - Внутри да. Но внешне очень тяжело. Ты разве не знал, что события происходящие в корневом мире Системы, влияют и отражаются в земных мирах? Особенно в тех, на которых "завязаны" хозяева, ведь они от них подпитываются через свои энергетические каналы!
        Сергей с возрастающим интересом смотрел на Марину, а она продолжала:
        - Китайцы и южане давят мою страну со всех сторон, отрывают по кусочкам территории, осуществляют теракты. А Запад душит блокадой. Я потому и согласилась попасть в Систему на службу Снежане, надеясь помочь своей стране и народу, переломив ситуацию в корневом мире. Я сама потеряла родных мне людей, видела горе и боль своих соотечественников и может смогу спасти хоть кого-то от беды...
        Украинец был тронут, впервые он встретил человека, который службой у хозяев решал не свои личные, пусть и тяжёлые проблемы, а пытался что-то сделать для своего народа и Родины.
        Он накрыл руку девушки своей ладонью...
        Волчок тихо выскользнул из комнаты номера и лег у его дверей в коридоре. Он собирался всю ночь стеречь покой своих друзей...
        Глава 6. Обрести и потерять.
        "Если мой брат ранен - я тоже истекаю кровью;
        Если мой брат погиб - смерть придет и за мной".
        Сергей стоял на носу судна кри, идущего по широкой Лее первым в торговом походе. Попутный ветер, ходко надувал единственный квадратный парус корабля, крепкие рабы-гребцы вспенивали веслами воды бурной реки. Ладьи купеческого каравана прилагая все усилия, плыли против течения вверх по руслу, стремясь побыстрее достичь Замодонга.
        С обеих берегов, над ними угрожающе нависали обступившие со всех сторон, могучие деревья векового таёжного леса. Солнце не проглядывалось из-за тяжелых низких туч, все это только усиливало ощущение мрачности и угрюмости окружающего пейзажа. Температура была около 15 градусов, но влажная сырость висевшая в воздухе пробирала до костей.
        Чайка обернулся и посмотрел назад - за ними в фарватере плыли судна керлингов и вейянцев. Шел десятый день плавания. Парень поправил висевший у него на груди бинокль и счастливо улыбаясь, вспомнил недавние события...
        Прощаясь перед отплытием с Мариной, ни он ни она, совершенно не стеснялись публичного проявления своих чувств. Сергей нежно обнимал девушку, а она доверчиво прильнула к его груди. Конечно окружавшие их ребята, были очень удивлены. Они привыкли к тому что у их командира, в отношении женщин вообще нет сердца. Лишь Хей презрительно улыбалась, поглядывая на россиянку.
        С Ронгаром в далёкий Замодонг, уходили семеро болотных воинов и двое горцев - Петр и Василий. В Ювей оставались освобожденные из рабства девушки, наемники горного клана Игорь и Николай, а также трое воинов-болотников - двое шишков и водник. Волчок, посмотрев в глаза Сергею, не покинул Марину, решив ее оберегать, дожидаясь возвращения своего друга.
        Перед тем как уехать, командир землян на всякий случай, перекинул японке 250 единиц энергии, вернув и усилив таким образом ее магические возможности. После этих трат, у него самого осталось всего около 500 лкр. Но парень хотел максимально увеличить шансы остающихся ребят, если им самим придется идти через перешеек...
        Сейчас девять походников, находились на корабле веянцев уважаемого Чо-Сона, с которым Сергей заключил договор, обязавшись защитить и провести его судно в Замодонг. Однако понимая, что успех похода зависит от удачи всего каравана, украинец договорился и с олигархом Тонгом из народа кри. И в данный момент, парень находился на его ладье. Корабль Тонга шел первым, ибо эти краснокожие уроженцы Раратонга, лучше всех знали леса и дорогу в Замодонг.
        Перед этим целую неделю, торговая экспедиция плыла по реке через прерии, добираясь до государства Кри, расположившегося на границе степи и леса. Пробыв день в Делоне, столице этой страны, караван потом еще сутки плыл ее территорией на север.
        В основном земли народа кри, раскинулись широкой полосой вдоль тайги. Но дальше двух-трёх дней пути в глубь в лесов, их власть не распространялась. Так что лишь сегодня, на десятый день путешествия, миновав последний пограничный пост кри, корабли каравана реально вошли в дикие регионы и собственно поход начался по настоящему.
        Глядя вперёд по курсу судна, Сергей еще раз мысленно вернулся в прошлое - "Надеюсь ты меня дождешься", - подумал он, вспоминая Марину. Парень наконец нашел любимую девушку, ради которой стоило жить...
        Марина перебирала шелковые ткани, находясь в одном из магазинов вейянцев. После отплытия каравана в Замодонг прошло десять дней. Девушки полностью освоились в этом селении, их страхи ушли и они уже в принципе ничего не опасались. Бывшие пленницы свободно передвигались по Ювей, делали покупки и заказы, обедали в трактирах, осматривали храмы и резиденции иностранных представительств...
        Впрочем на всякий случай, девушек всегда сопровождал кто-нибудь из болотных воинов или наемников-горцев. Кроме того и Марина и Хей, имели при себе пистолеты. Игорь и Николай, отдали им свои глоки.
        Хотя вряд ли девчатам, в этом городке с его железными правилами, гарантирующими безопасность и имущество гостей, что-либо по настоящему угрожало. Местные жители и приезжие гости хорошо знали, что эти девушки являются собственностью чужеземца Ронгара, который повел караван купцов в Замодонг. К тому же с Мариной, всегда ходил и огромный Волчок.
        За прошедшее время, девушки обзавелись подходящей одеждой и необходимыми в обиходе вещами. Чайка оставил им достаточно серебра.
        Внутренний климат в маленькой команде, был достаточно стабильным. Болотники правда держались несколько обособленно, однако они все же слушались Николая и уважительно относились к Марине. Ее они считали женщиной Ронгара, а парня - его заместителем. Однако к Хей или к Игорю, особого уважения не выказывали.
        Отношения среди землян, складывались не так просто. Молодые студенты-наемники очень доброжелательно обращались с девчатами, всегда были готовы им помочь. Они рассказывали им все, что те хотели узнать.
        Однако между самими девушками, отношения совсем испортились и от былой взаимной симпатии, не осталось и следа. Хей не скрывала своей неприязни и презрения к Марине, после той ее ночи с Сергеем.
        Бывшие подруги по несчастью, все меньше общались и все сложнее переносили общество друг друга. Напряжение между ними возрастало...
        Караван шел на Замодонг уже двенадцать дней. Пока все складывалось благополучно. На ночь суда останавливались на островах реки, где все чувствовали себя в относительной безопасности. Перекаты тоже проходили удачно - опытные лоцманы и высокая вода, в равной степени способствовали этому. Однако на тринадцатый день путешествия, корабли для ночной стоянки, были вынуждены пристать к берегу. Бивак разбили на суше. Берег тут был чистый, а ближайшие деревья начинались в ста метрах от стоянки.
        - Именно на таких привалах, очень часто на нас и нападают лесные варвары, - мрачно сказал Сергею меднокожий Тонг. - Многие торговые походы терпели урон или даже гибли, в результате подобных налетов.
        - Уважаемый Тонг прав, - вторил ему вейянец Чо-Сон. - Краснокожие разбойники атакуют ночью и большим числом. Они неукротимы в бою и не считаются с потерями, желая захватить богатую добычу ограбив купцов.
        - Проклятые дикари! Пять лет назад, от рук этих бандитов погиб мой брат, а весь караван был сожжён, - угрюмо проговорил керлинг Крайон.
        - Постараемся избежать такой судьбы, - ответил им Сергей.
        Получив в свое распоряжение почти сотню людей - корабельных рабов, матросов команд и воинов судов, он занялся организацией обороны.
        Вокруг стоянки был насыпан небольшой вал, с вырытым перед ним неглубоким рвом. На валу поставили щиты и мешки с речным песком.
        Перед лагерем, на расстоянии тридцати метров от рва и вала, пространство было очищено от сухостоя и веток, зато дальше их были навалены целые кучи. Когда стемнело, все это скрытно полили маслом и сырой нефтью (дешёвые запасы которой, Чайка прикупил в Делоне).
        Борта и палубы кораблей были облиты водой и покрыты в самых уязвимых местах, мокрыми шкурами и песком с землёй. А паруса спущены и свёрнуты.
        Буквально за полтора часа, все эти несложные работы были сделаны. Копать ловчие ямы или делать более серьезные фортификационные сооружения, Сергей не стал. Он был уверен, что за ними из леса внимательно наблюдают и все такие ловушки наверняка засекут. Да и изнурять людей, целый день вкалывавших на веслах, за штурвалом или у парусов, вечерними тяжёлыми работами, тоже не было смысла. Тем более что завтра им, предстоял новый тяжёлый день. Поэтому погоняв людей несколько раз, что бы они запомнили свое место на позициях, он после ужина отправил почти всех отдыхать.
        А чтобы вовремя обнаружить противника, Сергей намеревался воспользоваться своими способностями корректора. Так оно и случилось. Враги стали накапливаться на опушке леса под утро, в собачью вахту. Чайка приказал пятерым дозорным, немедленно поднимать людей и скрытно выводить на позиции. Через десять минут все были готовы.
        Как только темная масса нападающих, с трёх сторон хлынула на лагерь от леса, Сергей засвистел в свисток. По этому сигналу, лучники запустили горящие стрелы. В считанные секунды, пространство заполненное бегущими людьми, охватило море огня. Часть варваров успела, либо смогла преодолеть огненное препятствие, но лишенные подкреплений и поддержки, они расстреливались из-за вала лучниками или закалывались копейщиками. На поле боя стоял крик и вой горящих, и умирающих от ран людей. Дикари пытались издали, стрелять из луков по стоянке, но стрелы на излёте были неэффективны, да и скрытые в полутьме за мешками и щитами защитники лагеря, были плохими мишенями. Корабли тоже не загорались и попытки поджечь их горящими стрелами провалились. Атака варваров захлебнулась.
        Однако Чайка, не собирался давать им шанс на повторное нападение. Да и вообще, хотел проучить и обезглавить врагов. Пользуясь неразберихой и растерянностью противника, собрав в кулак свой десяток бойцов, Сергей пройдя по воде вдоль берега, совершил скрытый рывок к лесу. Вычислив своими корректорскими возможностями, местонахождение вождей варваров, он нанес неожиданный удар прямо по ним. Мощные лешаки и ловкие водники, врубились своими мечами и секирами в охрану конунгов дикарей. А Петр и Василий, автоматическим огнем, короткими очередями, разгоняли и не подпускали помощь к противнику. Сам Чайка, застрелив двоих верзил из своего пистолета, нанес концентрированный удар корректора сжатым воздухом по трем вождям врага, оглушив их. Захватив этих бесчувственных пленных, отряд благополучно отошёл в лагерь. Вскоре совсем рассвело. Возле стоянки валялись сотни тел убитых и сгоревших людей. Некоторые были ещё живы и умирали от ран. Воины торговых дружин добивали их, снимали одежду и оружие. Серьезных потерь в купеческих командах не было - лишь нескольких людей легко ранило стрелами.
        Перед руководителями каравана, связанными поставили захваченных вождей варваров. Они уже пришли в себя.
        Обнаженные по пояс, мускулистые, покрытые синими татуировками и с клыками зверей на шее в виде ожерелий, рослые дикари не проявляли признаков страха.
        Один из пленников, с татуировкой медведя на левой груди и заплетенными в пучок волосами на голове, презрительно улыбаясь что-то произнес резким голосом. Его товарищи мстительно и пренебрежительно засмеялись.
        - Что он сказал? - злобно спросил гном Крайон.
        Краснокожий Тонг из народа кри, знавший немного язык нападавших, не скрывая ненависти пояснил:
        - Он говорит что хитростью, побеждают только трусы и женщины. И что за плен и смерть вождей, соплеменники непременно отомстят. Грозит нам неминуемой смертью. Требует отпустить их, тогда мол нам оставят жизнь, хотя все товары конечно придется отдать.
        - Ах ты тварь! Ты будешь умирать долго! Это говорю тебе я - Крайон! Я отомщу за своего брата и никто среди керлингов, не сможет упрекнуть меня в том, что долг его смерти остался не отплаченным, - мстительно проговорил гном.
        - Но нам все же необходимо подумать, как обеспечить безопасность каравана. Будет очень трудно дойти до Замодонга, если эти лесные дикари, будут массово на нас нападать на всем пути, желая не только ограбить, но и пылая жаждой мести за своих вождей, - задумчиво произнес вейянец Чо-Сон.
        Наблюдавший за этой сценой Сергей, параллельно снимал информацию через ID. А потом неспешно подошёл к самому старшему на вид варвару, с седой косой на голове и татуировкой клыкастого кабана на груди.
        Парень посмотрел ему в глаза и пожав плечами, обернувшись к Тонгу, попросил:
        - Переведи ему, - и обращаясь к седому вождю, он проговорил:
        - Твоего брата, мы показательно и жестоко казним, - кивнул он на только что угрожавшего дикаря. - Чтобы никто и никогда из вас не думал, что можно безнаказанно убивать и глумиться над путниками. А тебя... - Чайка сделал паузу, - Мы пожалуй отпустим.
        Все в удивлении замерли, а Сергей, глядя в глаза дикарскому вождю, жестоко улыбаясь с нажимом продолжил:
        - Но твой сын, - парень указал на рядом стоящего молодого варвара, с татуировкой рыси на плече. - Он останется заложником. И если по нам будет совершен хоть один выстрел, то твой единственный наследник, умрет не просто жестокой смертью. Большие пальцы рук у него будут отрублены. Гениталии отрезаны и всунуты ему в рот. Его голову с этими украшениями, мы вывесим на дереве у реки на всеобщее обозрение. Чтобы все вокруг узнали, что твой сын, не только постыдно дал себя пленить, но и умер смертью раба, и в посмертии, да и в будущей жизни тоже станет рабом.
        Предводитель землян людоедски усмехаясь, добивая давил старика дальше:
        - Тебя с позором низложат. И весь твой род будет проклят и изгнан. Но даже в своем изгойском роду, тебе уже править не придется - там власть захватит твой двоюродный и горячо "любимый" брат. А ты сам вскоре умрёшь, в бесчестии, безвестности и изгнании.
        В глазах варвара застыла ненависть, ужас и отчаяние. Его сын судорожно пытался освободиться от пут, выкрикивая оскорбления и проклятия, но ему заткнули рот, и отволокли в сторону.
        Гном Крайон удовлетворённо и злорадно улыбался, кровожадно смотря на первого дикаря. По его знаку, брата вождя, воины тоже оттащили в сторону.
        Чо-Сон и Тонг, в некотором замешательстве смотрели на Сергея. А тот увидев, что клиент "дозрел и дошел до кондиции", уже спокойней сказал варварскому вождю:
        - Если с вашей стороны, не будет никаких враждебных действий на нашей дороге. То на обратном пути, мы вернём тебе сына целым и невредимым. В этом даю свое слово Ронгара. - Более того, - парень проницательно взглянул на вождя и проговорил:
        - А если ты в дальнейшем, обязуешься удерживать своих соплеменников от нападений, то в следующем походе, купцы дадут тебе богатые подарки. Которые наверняка укрепят твою власть и влияние среди вашего народа. Так всем будет выгодно. Подумай. А теперь уходи и запомни - на добро мы отвечаем добром, а за зло - воздаем справедливостью, - завершил свою речь землянин...
        - Верлеса приказала нам, немедленно выдвигаться к перешейку и не мешкая совершить переход через этот "мост" домой, - сказал Николай.
        Все земляне оставшиеся в Ювей, сидели в отдельном кабинете трактира, на первом этаже своей гостиницы. Был вечер, на стенах и под потолком заведения горели масляные лампы, тускло освещавшие комнату. На столе остывал поздний ужин.
        Прошло уже две недели, со времени ухода торгового каравана в Замодонг. Сегодня, после вечернего сеанса связи по рации с приграничным лагерем, Николай срочно собрал ребят, чтобы сообщить им последние новости.
        - Почему такая спешка? - спросил Игорь. - Мы ведь собирались дождаться возвращения каравана, который должен придти через неделю.
        Замкомандира лишь покачал головой:
        - Во-первых Хозяйка не хочет рисковать, в преддверии надвигающихся штормов. Чем на более поздний срок мы откладываем переход, тем меньше шансов на удачную переправу. Можем вообще не успеть и перешеек уйдет под воду, - он сделал паузу, посмотрел на затихших ребят, а потом продолжил:
        - А во-вторых, самое главное - против нашего мира началась скоординированная совместная экспансия "четвертного союза". Верлесу давят со всех сторон. Пока это только экспансия тварями и локусами, направленная на истощение сил. Но даже чисто за счёт нее, враги вскоре, буквально за два-три месяца, одержат полную победу. Ну а если Верлеса не выдержит и ответит войной, то тогда нас разгромят ещё быстрее.
        - Но что случилось? Ведь Сергей говорил, что наши противники, достигнут радикального перевеса и начнут экспансию, не раньше чем через полгода? - спросила Хей.
        - Не знаю, - пожал плечами Николай. - Может какие-то причины, резко ускорили торговое распространение фирм Орнса и Сема в земных мирах и они быстрее набрали силы. Или произошло что-то другое - по рации девчонки не сообщили. Впрочем это сейчас не важно, главное налицо реальный факт - против нас началась масштабная экспансия.
        - Но если мы дождемся Сергея, то шансы на удачный переход возрастают - ведь он корректор, да и его бойцы усилят наш отряд! - покраснев, горячо проговорила Марина.
        Хей скептически поглядев на нее, иронично возразила:
        - А если он не вернётся? Или опоздает? Ведь с каждым днём погода ухудшается и наши шансы на удачный переход падают. Между прочим торговые корабли кри, керлингов и вейянцев, через неделю также собираются покинуть этот городок. Судоходный сезон, здесь тоже явно заканчивается.
        Марина разъяренно посмотрела на японку и твердо произнесла:
        - Сергей обязательно вернётся, он обещал. К тому же без него, будет сложно пройти те опасные места на волоке, про которые вы рассказывали, с разными тварями.
        Хей покачала головой и ответила:
        - Мы уже знаем эти гибельные участки пути и нам известно как избежать угроз. Спрута я смогу временно магически парализовать или по крайней мере замедлить, а делянку с рыбами-пираньями, пройдем ползком понизу.
        Игорь поддержал японку:
        - Верно. Оставаясь здесь, мы только увеличиваем риски попасть в шторм, шквал или вообще не успеть пройти перешеек, до его погружения в море.
        Николай окончательно прекратил эти препирательства:
        - Нечего спорить. Это ведь приказ Хозяйки и нам его надо в любом случае выполнять, а не обсуждать, - он взглянул на Марину и пожал плечами:
        - Кроме того, Верлеса уже вступила в союз со Снежаной. Между прочим положение твоей Хозяйки, очень тяжёлое и с каждым днём, наверняка ухудшается. Так что наше промедление здесь, только увеличивает проблемы ее мира, твоих товарищей, да и на твоей земной реальности и стране, отражается не лучшим образом.
        Он посмотрел на ребят и подытожил:
        - Выходим завтра утром. Болотникам я уже сообщил. Сейчас пойду и извещу местные власти о том, что мы покидаем Ювей.
        Марина обвела всех растерянным взглядом:
        - А как же Сергей? Ведь он приплывет сюда, а нас не застанет?
        Хей насмешливо глядя на нее, произнесла:
        - Он в отличии от тебя, прекрасно поймет всю целесообразность нашего более раннего выступления. Как и требования выполнять приказ и соблюдать дисциплину.
        Николай в свою очередь посмотрев на Марину, пожал плечами и сказал:
        - Если Сергей успеет до закрытия навигации к перешейку, то попробует со своим отрядом тоже его пройти. Не успеет - останется здесь на год. Не пропадет. Тут важно не это. Коли ему удастся добыть и переправить кристаллы Замодонга Верлесе - наши миры будут спасёны. Или если мы, удачно перейдем перешеек - тогда также победим. Это ведь самое главное. Верно?
        Ребята согласно закивали головами. Лишь Марина, сжав губы в тонкую линию, задумчиво молчала и только горькая складка пролегла на ее челе...
        - Если завтра удастся пройти Ознарскую протоку, то через два дня мы будем в Замодонге, - произнес гном Крайон.
        - Мы принесли богатые дары нашим богам, надеюсь они нас услышат и помогут, - сказал меднокожий Тонг.
        Командиры похода ужинали на берегу у костра, на вечерней стоянке каравана. Последние три дня плавания, протекали удивительно спокойно, местные варвары не чинили никаких препятствий торговым судам. Не было ни нападений дикарей, ни поваленных в воду стволов деревьев, образующих заторы в реке, ни ночных обстрелов или попыток сжечь корабли.
        - Какая угроза таится в этой протоке? - спросил Сергей.
        Вейянец Чо-Сон, сокрушенно покачал головой и проговорил:
        - Там очень узкое русло и сильное течение, его тяжело преодолеть. Но главная опасность не в этом. Страшные и огромные твари, подстерегают путешественников в воде и на суше. Они обрушиваются на корабли, ломают суда, одним движением челюстей перекусывают человека. От них нет спасения.
        - На что же рассчитывают купцы, плывя по этому пути? - удивился Чайка.
        - Рептилии далеко не всегда активны, они часто западают в спячку. Коли боги будут покровительствовать и нам повезет, то чудовища будут спать. Ну а если мы еще сумеем тихо проскочить, не потревожив их, то нас ждёт невероятная прибыль в Замодонге, - мечтательно ответил Крайон.
        - А как же обратный путь? - поинтересовался землянин.
        - Когда караван идёт обратно, то становится гораздо холоднее и ящеры уже в летаргии. Кстати и варвары тогда тоже, уже не представляют серьезной опасности. Обратная дорога до Делона, занимает всего три дня. Мы будем плыть по течению Леи, да еще на веслах, к тому же в это время тут, дуют и попутные ветра уважаемый Ронгар, - любезно объяснил Чо-Сон.
        - Что-то не нравится мне такая игра в русскую рулетку, - проговорил про себя парень и вновь повернув голову к собеседникам, задал им шокировавший тех вопрос:
        - А известно где обитают эти монстры? Керлинг посмотрев на него, утвердительно пожал плечами:
        - Да, мы знаем где их логова. Перед тем как заходить в протоку, обязательно высылаем разведчиков к их берлогам, чтобы удостовериться что чудовища в пещерах. Тогда есть шансы проскочить протоку. Но и при этом, нет никаких гарантий, что они не почуют добычу. Сергей удовлетворённо кивнул головой.
        - Что ты хочешь сделать? - со страхом в голосе, опасливо глядя на чужеземца, спросил Тонг.
        - Уничтожить их гнезда, пока вы будете плыть через протоку. Даже если мне это полностью не удастся, я наверняка отвлеку чудовищ, так что им будет не до кораблей. А вы потом нас подберёте, если конечно мы останемся живы, - невозмутимо улыбаясь, ответил Сергей.
        Вокруг наступила оглушающая тишина. Уроженцы Раратонга, были совершенно ошарашены подобной дерзостью и отчаянной смелостью предприятия...
        Лешак Тарг, шагал в цепочке людей, идущих на бой с гигантскими тварями. Впереди двигались его товарищи. "Славная битва нам предстоит" - с гордостью подумал он. Когда Ронгар объяснил болотникам грозящие опасности и рассказал что собирается сделать, то все воины как один, вызвались идти с ним.
        Первым шел провожатый из народа кри, которому пообещали огромную награду и полное обеспечение его семьи, в случае его гибели.
        Небольшой отряд подобрался к пещерам в скалах и притаился за деревьями. Возле этих горных дыр, были навалены целые груды костей, вокруг витали резкие и чужеродные запахи больших животных.
        - Вот здесь и обитают чудовища, я дальше не пойду ни за какие деньги, - с ужасом глядя в сторону скал, произнес краснокожий проводник.
        Сергей, внимательно рассматривая местность в бинокль, проговорил:
        - Три пещеры - три семьи. Больше, похоже нет. Да я и сам, огромных тварей в других местах не чувствую. Сейчас они спят, но это не летаргия, в любой момент могут проснуться. Ясно.
        Парень задумался, а потом стал ещё более пристально разглядывать, гребень горного земляного холма. Наконец что-то решив про себя, он обернулся к болотникам:
        - Значит так! Обходим по широкой дуге это место и взбираемся на холм. Там натаскаем побольше камней и глыб на козырек, нависший над пещерами. Видите его? - он указал рукой на скальный выступ, нависавший над пещерами. - Нужно сделать это тихо и аккуратно. Но этого может оказаться мало.
        Сергей посмотрел на своих парней и сказал:
        - Гляньте на трещину этого козырька. Заложим в нее все наши девять гранат. Может удастся с помощью взрыва, обвалить вниз не только собранные нами камни, но и отколоть этот кусок.
        Он посмотрел на провожатого и произнес:
        - Веди...
        Через два часа все было готово и они вернулись на опушку. Петр разматывал длинную веревку, привязанную к чеке связки гранат, заложенных под козырек. Солнце уже поднялось. Было около девяти утра и караван уже заходил в протоку. Сергей просканировал логово тварей и почувствовал что Ящеры просыпаются. Он поднял руку и проговорил:
        - Внимание, похоже чудовища сейчас будут вылезать, - а потом дал отмашку Петру:
        - Давай, рви!
        Парень дёрнул за веревку и через несколько секунд раздался взрыв. В воздух полетели камни и земля. Заваливая логово посыпались валуны, обвалились и сдвинулись целые пласты земли. Каменный козырек тоже зашатался и начал наклоняясь скользить вниз.
        Внутри холма прозвучал страшный рев. Услышав его, проводник в страхе бросился бежать прочь.
        Огромный кусок скалы, вместе с камнями и землей, наглухо запечатал пещеры. Но прежде чем это произошло, из логова успел вырваться один из громадных тиранозавров. Правда камень раздавил ему ногу и рептилия утратила подвижность, но все равно яростно пыталась добраться до людей.
        Бросившиеся в запале на врага лешаки, окружили чудовище и начали бить его копьями и секирами. А водники, пытались выстрелами из лука попасть в глаза. Петр и Василий, стреляли из автоматов, стараясь поразить сердце и голову динозавра.
        Сергей выматерился в сердцах и закричал:
        - Отойдите от твари!
        Но было поздно. Ударом хвоста, ящер отбросил одного из лешаков прямо на острые валуны и тот поломанной куклой, остался лежать камнях. Рванувшись вперёд, прыжком с одной ноги, рептилия резким поворотом головы, схватила своей ужасной пастью замешкавшегося водника и перекусила его пополам.
        - Назад, отошли все назад! - надрывался Сергей.
        То ли его наконец услышали или может быть ужасные смерти товарищей, отрезвляющее подействовали на бойцов, но воины все таки отбежали от разъяренного чудовища. И корректор нанес свой удар. Пылающий фаер прожег ящера насквозь и динозавр завалившись на спину, конвульсивно дёргая лапами вскоре испустил дух...
        Маленький отряд уже третий день, шел степями на юг к морю, вдоль широкой реки Леи. Впереди двигались шишок-следопыт и Волчок, за ними - воин-водник, потом следовал Игорь с автоматом наготове. В середине группы перемещались девушки, ну а замыкающими в команде были Николай и второй болотник-шишок. Путешествие пока протекало без происшествий. Путники на ночь останавливались в удобных и защищённых местах, которые отряд обустроил еще когда шел на север. Ребята не рисковали и не тратили время на охоту или ловлю рыбы. Не отклоняясь, продвигались по знакомому маршруту. Таким образом, они рассчитывали уже завтра выйти к морю, а оттуда вдоль берега добраться до перешейка.
        Несмотря на лето, послеполуденное солнце уже почти не грело. В воздухе ощущалось наступление засушливого и холодного сезона.
        Вдруг двигавшийся впереди Волчок, резко насторожился, вытянув морду в направлении прерий. Со стороны пампасов надвигалось что-то опасное. Николай посмотрел в бинокль и увидел каких-то небольших серо-желтых животных, несколько десятков которых неслось в сторону их группы.
        - Отходим к реке, - распорядился он.
        Отряд повернул к берегу, пробиваясь к руслу через кусты и невысокие деревья. Выйдя к Лее, люди остановились на небольшом мысе, окружённым с трёх сторон водой.
        Наемники с автоматами и болотники с луками, перегородили узкий песчаный перешеек, оставив девушек за спиной. Через пару минут, на берег вынеслась волчья стая. Не сбавляя темпа, хищники длинными прыжками бросились на добычу. Свистнули стрелы, загрохотали автоматы и несколько зверей, кувыркаясь покатились по берегу, пятная белый песок бурой кровью. Но это не остановило агрессивных и голодных животных. И несмотря на потери, они вплотную прорвались к людям. Серая атакующая масса, живой яростной волной, захлестнула короткий строй людей. Болотники взялись за копья, в ход пошли мечи и топорики. Ребята выхватили мачете и ножи. Закипела ожесточенная рукопашная схватка. Волки набрасывались по нескольку зверей на одного человека, пытаясь разорвать живот или горло, вцеплялись в пах или ноги. Если им удавалось свалить кого-то с ног, то обратно подняться он уже не мог.
        Девушки стреляя из пистолетов, пытались помочь своим товарищам. К самим девчонкам, волки пока не добрались. Частично их защищали дерущиеся бойцы, а также Волчок, отбрасывающий и разрывающий прорывавшихся зверей.
        Наконец Хей, смогла поставить магический барьер, не допускавший новых нападавших на мыс. Оставшиеся на ногах походники и Волчок, в конце концов справились со своими непосредственными противниками, с которыми дрались врукопашную.
        Марина оглядела поле битвы и ужаснулась. Повсюду валялись трупы волков. Небольшой песчаный пятачок, был буквально весь залит кровью, быстро впитывавшейся в песок и проступавшей везде многочисленными бурыми пятнами.
        Один из шишков с разорванным горлом, недвижимо лежал наполовину в воде. Николай также умирал, скукожившись на берегу и пытаясь прикрыть вывалившиеся из живота кишки, и бьющую толчками кровь из бедра. Уцелевшие Игорь и двое болотников, переводили дух, зажимая многочисленные раны и пытаясь остановить обильно льющуюся из них кровь.
        Волки не уходили, окружив и блокировав оставшихся людей на мысу.
        - Мне тяжело держать барьер, их слишком много и они очень голодны. Энергия-лкр быстро утекает, - сквозь зубы проговорила Хей, смахнув капли пота со лба.
        Все замерли, мучительно и судорожно пытаясь найти выход из смертельно-критической ситуации.
        Оставалось, разве что только прыгнуть в реку и попытаться отдаться течению или переплыть на ее другую сторону. Но волки наверняка бы преследовали свою добычу, идя за ней по берегу. А главное Игорь и болотники, были обессилены ранами и потерей крови, и скорее всего бы не выплыли. К тому же Хей и Марина, вообще не умели плавать.
        Игорь попытался выстрелами из автомата прогнать волков, но магический барьер не пропускал пули. А открыть его хоть на минуту, означало спровоцировать немедленную массированную атаку хищников, которых не удержали бы автоматные очереди.
        Люди не знали что делать.
        И тут вперёд вышел Волчок и призывно-вызывающе завыл. Стоящая напротив стая заволновалась. От нее отделился огромный желто-бурый вожак и в ответ также издал громкий клич. Волчок подошёл к барьеру и посмотрел на японку. И Хей сняла защитный экран.
        Поединщики закружили вокруг друг друга, а потом бросившись вперёд, сцепились в смертельной схватке...
        Через несколько минут бой закончился. Желто-бурый волк лежал с перегрызенным горлом. Волчок издал победный вой и стая повернувшись, начала уходить от реки. Вскоре ни одного зверя, кроме мертвых туш хищников, не осталось на берегу...
        Люди рыли могилы в сухой и вязкой почве прерий, разбивая твердый грунт мечами, ножами и топориками. Землю выгребали руками, раздирая их в кровь и выносили в куртках. Надрываясь, таскали от недалеких скал тяжёлые валуны.
        Похоронив своих товарищей, походники завалили могилы камнями, чтобы до них не добрались звери. Они долго стояли склонив головы, над последним пристанищем друзей. Резкий, пронизывающий и холодный ветер вельда, шевелил волосы сжавших зубы мужчин и осушал слезы девушек.
        Побледневший Игорь, угрюмо смотря на каменный холм и сгорбив плечи, наконец негромко произнес:
        - Я не знаю, как сообщить о смерти Коли его девушке. Нина так преданно его ждёт и так беззаветно любит.
        Японка глянув на него, покачала головой и проглотив ком в горле, глухо проговорила сквозь зубы:
        - Мы все здесь постоянно теряем товарищей. У меня на глазах погибли мои друзья, а я не смогла им ничем помочь и даже похоронить. А теперь мне возможно, придется смотреть в глаза и рассказывать о гибели их возлюбленных, четырем девчонкам, которые целый год безнадежно ждали своих суженных.
        Болотные воины держа в руках оружие, затянули какую-то тягучую, мрачную и торжественную песню.
        У Марины от слов ребят, раздирающих звуков варварской мелодии и этой грустной картины, все внутри сжалось. Она многое пережила, теряла родных и близких, у нее на глазах гибли друзья и товарищи. Но при мысли о том, что и она может потерять любимого, и так же стоять на его могиле, у девушки разрывалось сердце...
        Переночевав в безопасном "каменном мешке", в котором останавливался отряд когда шел на север, уменьшившаяся группа уже к вечеру следующего дня, наконец достигла моря и перешейка.
        Резко кричали реющие над водной громадой чайки. Солоноватый и холодный ветер дул со стороны моря. Стоя на высоком берегу и глядя на необъятную морскую ширь, люди чувствовали облегчение и волнение. Завтра им предстоял последний и самый тяжёлый бросок домой...
        - Вот она Тангрелла, ласковое и приветливое море. Наше море! - с неожиданной теплотой в голосе, восторженно произнес керлинг Крайон.
        Корабли торгового каравана, только что миновали устье Леи и вырвались на широкий морской простор. Мрачные, давящие со всех сторон влажные леса остались позади, а перед путниками во всю свою необъятную ширь, в сверкающих лучах солнца, раскинулось отражавшееся лазурной синевой, внутреннее пресное море Раратонга. Свежий и чистый воздух, обдувая лица путешественников, казалось нежно их гладил. Было тепло, но удушающей жары не ощущалось.
        Суда сделали остановку у небольшого островка. Купеческие команды, массово и с удовольствием купались в ласковых волнах. Температура воды была около двадцати градусов. После промозглых, темных и сырых лесов, люди наслаждались теплом и светом. Матросы забросили сети и вскоре получили обильный улов.
        - Да, наше теплое море, с вкусной водой, богатое рыбой, без бурь и штормов, это рай для мореплавателей и жителей этой страны, - с чувством проговорил краснокожий купец Тонг из народа кри.
        Эта гигантская впадина северного материка, как огромная линза, аккумулировала солнечные лучи. С трёх сторон окружённая высокими горами, защищавшими ее от студеного полночного норда, с внутренними тёплыми морскими течениями и горячими источниками, она способствовала образованию уникального климата в этом регионе...
        После битвы с динозаврами, прошло два дня. Похоронив своих погибших бойцов и взяв трофеи, в виде когтей, зубов и головы ящера, отряд Сергея был благополучно подобран торговым кораблями в конце Ознарской протоки. Когда купцы и их люди, увидели голову тиранозавра и узнали что чудовища уничтожены, и больше тут опасности не существует, они были ошеломлены. Авторитет Ронгара и его воинов, вознёсся на небывалую высоту...
        - А пиратов в этих водах не бывает? - поинтересовался Сергей у купцов, беспрерывно хвалящих удобства и безопасность Тангреллы.
        - Нет, уважаемый Ронгар. Государство Замодонг, полностью контролирует местную акваторию. Флот страны силен и могуч. Замодонгийцы кровно заинтересованы в обеспечении полной безопасности торговли, перевозок и внутренних коммуникаций, - ответил ему вейянец Чо-Сон.
        Попутный ветер надувал паруса, отдохнувшие гребцы бодро работали веслами и уже через полдня плавания, на севере показалась земля.
        - Хвала богам, мы наконец прибыли, - радостно проговорил гном Крайон.
        Стоящие рядом Тонг и Чо-Сон, победно улыбались.
        Корабли входили в порт Замодонга. Перед взором гостей, раскинулась столица этого государства - город Айрис. Болотники во все глаза, глядели на целую тучу кораблей оккупировавших порт, широкие многолюдные улицы, большие дома, пышные храмы, блиставшие красотой воздушные здания с белоснежными портиками, стоявшие повсюду мраморные статуи. Гостей просто оглушал гул, многоголосье и суета огромного мегаполиса.
        "Какой великолепный город. Напоминает одновременно античный Рим и Париж 16 века", - подумал про себя Сергей...
        Люди осторожно продвигались по перешейку. Первыми шли болотник-шишок и Волчок, потом Игорь, за ними перемещались девушки, замыкал походную колону водник.
        Ребята промокли и замёрзли, но стойко переносили эти неудобства. Подходя к опасному участку с летучими пираньями, отряд остановился. Немного передохнув, бойцы ползком начали передвигаться между валунами. Атака рыб все же произошла, но была не очень активна и серьезной угрозы не представляла. В конце концов группа, успешно преодолела это неприятное место.
        После полудня, люди все чаще присматривались к волоку и близлежащим делянкам моря. Наконец они подошли к страшному участку, со спрутами-монстрами.
        Хей мобилизовала свои силы. К сожалению у магини, после битвы с волками осталось маловато лкр. Но все же японка, смогла временно усыпить и замедлить опасную тварь. По ее знаку, отряд максимально быстро, начал преодолевать это ужасное место. Спрут все же напал - выбрасывая свои щупальца на тропу. Но чудовище опоздало и бойцы успели проскочить его охотничьи угодья. Впрочем и активность монстра была замедлена.
        В общем в этот раз, переход по "мосту" между материками, проходил на редкость спокойно. Даже погода не подкачала. Казалось судьба, постаралась вознаградить путников за прошлые смерти, потери и разочарования.
        Поздно вечером, уставшие, мокрые и замёрзшие путешественники, вышли наконец на побережье земель Верлесы. Ярко светили звёзды и луна, успокаивающе гремел морской прибой, привычно кричали чайки, слабый ветерок легко покачивал верхушки деревьев.
        Подойдя к приграничному лагерю, ребята увидели горящий костер и двух девушек сидящих возле него.
        Встреча получилась не слишком радостной. Путешественники переоделись в сухую одежду, обработали свои раны, согрелись возле костра и поужинали. Болотники вскоре ушли спать. Они не знали языка землян, а из наемников тоже не осталось никого, кто мог бы с ними общаться.
        А потом ребята за горячим чаем, долго выкладывали Марии и Людмиле, все что произошло с ними в походе. Они конечно познакомили их с Мариной. Впрочем девушки без особого интереса, выслушали повесть о приключениях, открытиях и потерях экспедиции. Они сидели с безучастным и равнодушным видом. Особенно после того как Хей, в деталях рассказала им, о страшной гибели их возлюбленных. Вообще к японке, несмотря на пережитые ею злоключения и рабство, наемницы отнеслись с большой неприязнью. Наконец Игорь поинтересовался:
        - А где Вера и Оксана?
        - Их отозвали в терминал Верлесы, ещё неделю назад, - угрюмо ответила Люда и мрачно замолчала.
        Мария взглянула на ребят и мертвым голосом произнесла:
        - Они погибли.
        Игорь с Хей опешили. Немного опомнившись, японка спросила:
        - Что случилось? У нас что уже война?!
        Мария только пожала плечами, а Люда криво усмехнувшись, сказала:
        - Да нет, пока только массированная экспансия. Ребята целыми днями на заданиях и миссиях. Воюют с разнообразными тварями и враждебными локусами, которых на наши земли обильно напускают соседи. Лесники недавно вообще, четырех наемников лишились, а озерники - трёх своих бойцов. Так что потери у нас действительно как на войне.
        А Мария, с отсутствующим видом глядя на огонь, добавила:
        - Веру загрызли орнолиты, а Оксану сжёг какой-то дракон, - сделав паузу, девушка затем проговорила про себя:
        - Хотя может для девчат, так было и лучше.
        Игорь разозлился:
        - Ты что спятила? Совсем вы тут расклеились! Понимаю, погибли любимые. Но вы молодые девчонки, жизнь на этом не заканчивается, у вас ещё все впереди! А эту смертельную вражескую экспансию, мы очень скоро прекратим.
        Мария посмотрела на него пронзительным взором и прямо взорвалась. Долго копившаяся боль, прорвалась у нее наружу. Полным муки голосом, она закричала:
        - Нет! Ты не можешь понять! Никто из вас на это не способен! Вы этого просто не чувствуете! Твоя девушка тебя дождалась, ты уцелел. Да и Марина, имеет надежду дождаться своего Сергея. Про нашу властную феминистку Хей, вообще говорить нечего - у нее никогда и ни к кому, никакой любви не было! Угробила ребят ради своих амбиций! А нам с Людой, что теперь остается? Выслушивать ваши правильные и сочувственные фразы?
        Девушка закрыла лицо руками, ее плечи поникли, затряслись и она зарыдала. Потом она вскочила и убежала в палатку. Ее подруга поднялась и ничего не говоря, ушла вслед за ней.
        Все молчали. Потрескивал костер, ярко освещая смущённые лица. Неподалеку глухо шумело море. А доносившиеся с побережья голоса чаек, теперь казались криками боли плачущей и тоскующей души...
        Глава 7. Путь домой.
        "Победа нужна всем -
        Победители не нужны никому"
        По лесной тропе двигались семеро людей и волк. Двое болотников и Волчок шли впереди, а пятеро землян следовали за ним. Путники шествовали по лесу уже третий день и продвигались довольно беспечно - ведь это были глубинные земли Верлесы. Они уже прошли лесной локус, где подкрепились женьшенем и живой водой. Топтыгин принял их довольно радушно и позволил переночевать. Медведь с волком долго обнюхивались и казалось даже о чем-то общались.
        - Вот и наш терминал, - произнесла Хей, долго служившая у лесников и хорошо знавшая все местные земли.
        Ей никто не ответил. Полуденное осеннее солнце, отражалось от блестящей крыши, основательного трехэтажного здания железнодорожного вокзала.
        Болотники не стали заходить в него, а сразу скорым шагом, направились к небольшому биваку, разбитому неподалеку от леса. Они разглядели там своих товарищей из отряда, уходившего с Ронгаром в Замодонг. Игорь и Марина, также заметили этих воинов болотного народа.
        - Неужели Сергей вернулся через портал?! - радостно воскликнула Марина.
        Ребята быстро зашли в терминал. В просторном помещении они, увидели трёх лесников получающих оружие. Те поздоровавшись, направили их в другую комнату. Там возился с гранатометом ещё один парень.
        - Славин? - удивлённо спросила Хей. - А ты что тут делаешь?
        Тот обернувшись и узнав Хей, ответил:
        - Привет подруга. Слыхал несладко тебе пришлось. Но и у нас тут обстановка тоже, далеко не курорт.
        Он помрачнел и произнес:
        - Трое ребят из моего клана погибли, за последние пару недель, а сегодня ещё одного не успели спасти, не донесли... - посмурнел наемник.
        Наконец он встряхнул головой и обращаясь к членам экспедиции, сказал:
        - Ладно. Вам троим нужно пройти туда, с Хозяйкой будете общаться, - глава озерников показал на черные металлические двери, ведущие в другое помещение. - А вы девчата, - Саша поглядел на Марию и Люду. - Идите наверх, пообедайте и отдохните.
        Хей, Марина и Игорь, открыли тяжёлую и толстую стальную дверь. Зайдя в светлую комнату, со светящимися наверху панелями, они остановились у широкого круга, из которого вверх бил столб синеватого света, формируя голографический экран. На нем начал высвечивается текст, который дублировался голосом из терминала:
        - Игорь Киреев, за выполнение сложной миссии, вам присваивается звание наемника второго ранга класса "Б", предоставляется четыре добавочных балла и двести пятьдесят наградных лкр. Во что желаете вложить очки?
        Парень немного подумал и ответил:
        - По одному балу в здоровье, силу, выносливость и интеллект.
        - Принято, - сказал голос Терминала, а потом продолжил:
        - Теперь вы можете быть свободны и сегодня же отправитесь порталом, вместе с другими горцами в свой локус.
        Игорь пожал плечами и вышел из комнаты.
        Когда за ним закрылась дверь, голографический экран развернулся и на нем возникло колыхающееся изображение красивой и властной женщины. Ее точеные черты лица, поражали своей правильностью и симметрией, а синие ледяные глаза, казалось пронзали насквозь. Взгляд Хозяйки остановился на японке. Верлеса внимательно посмотрела на девушку и произнесла:
        - Маг первого уровня Смирнова Хей! Твоя миссия оказалась неудачной, но ты помогла выполнить задание, по доставке представителя хозяйки Снежаны в наш терминал. В свете складывающихся обстоятельств, это было чрезвычайно важно. Ты получаешь пять добавочных очков и триста наградных лкр. Кроме того сохраняешь свою должность, главы клана горцев. Однако конечно, ни о каком присвоении статуса корректора или предоставлении самостоятельности твоему локусу, пока не может быть и речи.
        - Но ведь главой горного клана, сейчас является Сергей? - не удержалась Марина.
        Хозяйка сделала паузу и перевела взгляд на нее:
        - Чайка пока отсутствует и неизвестно вернётся ли вообще.
        - Как?! Ведь его воины здесь? - удивлённо спросила девушка.
        Верлеса нетерпеливо качнула головой:
        - Об этом вам позже, расскажет его вернувшийся соклановец. Сейчас важное другое. Твоя Снежана и ее мир, находятся в крайне тяжёлом положении. Я с твоей Хозяйкой заключила союз. Однако наши земли, отделены друг от друга чужими территориями и большими расстояниями. Прямо помочь друг другу мы не можем. Но зато энергетически - вполне. Это будет реально действенно и очень эффективно.
        Она посмотрела на Марину и с нажимом проговорила:
        - Мне по большому счету, это уже не так нужно. Я теперь и сама, смогу успешно и быстро справиться с экспансией своих врагов. Сергей передал мне одиннадцать кристаллов Замодонга. Так что сама понимаешь...
        - Но я с твоей Хозяйкой в союзе, - продолжала Верлеса. - Да и на будущее мне очень важно, найти дополнительные источники энергетической подпитки в новом земном мире. Ну а Снежане сейчас, без этого просто не выжить. Для того, чтобы нам с ней обменяться каналами миров, тебе необходимо отправиться в свой земной мир, вместе с моим корректором. И тогда я получу, энергетический выход на твой мир. Но сначала ты отправишься с моим человеком, в известные мне земные миры и таким образом твоя Хозяйка тоже, откроет для себя энергоканалы сразу в двух новых, неизвестных ей доселе земных мирах.
        - Да и ещё, - Владычица окинула взором девушек. - Получите смартфоны для связи с хозяевами, взамен утерянных.
        В нижней подсвеченной нише мигнуло и появилось два мобильных телефона.
        Верлеса ещё раз взглянула на Марину и заключила:
        - Переходы начнете совершать через полчаса. Твоим спутником будет Александр Славин. Он в курсе дела. А теперь идите. Можете пока расспросить своего товарища про Сергея. Тем более что Марина, сюда больше не вернётся. Она потом из своего земного мира, отправиться сразу же к Снежане.
        Голографический экран свернулся и погас. Довольная Хей и обескураженная Марина, переглянувшись вышли из комнаты.
        Саша уже ожидал девушек.
        Марина посмотрела на него и спросила:
        - Ты будешь моим напарником, в переходах по земным мирам?
        Он кивнул.
        А Хей, взглянув на него, задала свой вопрос:
        - Где мои горцы?
        Парень мотнул головой в сторону лестницы, ведущей на второй этаж и сказал:
        - Там, - а потом добавил:
        - Сегодня к вечеру, забирай своих ребят и болотников, и через портал терминала уходите в свой локус. Болотников с их сундуком, потом уже от себя отправишь домой. Это приказ Хозяйки.
        Потом он взглянул на Марину и произнес:
        - Жду тебя здесь.
        Девушки повернулись и пошли наверх.
        На втором этаже, уже находились Игорь, Мария и Люда. Они сидели на кровати и разговаривали с Петром. Увидев вошедших, все замолчали. Девчата старались не смотреть на Марину.
        - А где Василий? - спросила Хей.
        Петр сжал зубы и мрачно ответил:
        - Погиб в Замодонге, вместе с четырьмя болотниками.
        Марина волнуясь, тревожно его спросила:
        - Что с Сергеем? Почему он не вернулся с вами?
        Петр, избегая ее взгляда и смотря в сторону, проговорил:
        - Он отдал мне магические камни и приказал, с оставшимися в живых тремя болотниками зайти в портал. А сам остался извне, удерживать одним кристаллом работу канала и обеспечивать внешний защитный экран от атак местных туземцев.
        Парень виновато взглянул на девушку и сказал:
        - По другому нам не удалось бы уйти. И кроме того - таков был его приказ.
        Петр опустил голову, а потом рассказал все подробности похода на Замодонг...
        Слушая его, девушка будто впала в прострацию, у нее сжалось сердце, она не могла поверить в то, что ее любимый погиб. Но похоже ни у кого из присутствующих, в этом не оставалось никаких сомнений. Петр старался не смотреть на девушку. А вот Игорь, сочувственно и с грустью поглядывал на нее. Наемницы горцев, пережившие подобную трагедию, отошли в сторону.
        Марина не замечала, как по ее щекам катятся слезы. Но тут к девушке подошёл Волчок и спокойно взглянул ей в глаза. И Марина поняла - волк чувствовал, что Сергей жив. Ей сразу стало легче.
        В комнату вошёл Саша и проговорил:
        - Время Марина. Нам пора...
        В сгустившемся тумане, к платформе с лязгом подошёл поезд. Ребята зашли в него.
        Сидя в купе вагона, девушка поначалу долго молчала. Саша ее не беспокоил, понимая состояние Марины. Он уже знал о гибели Сергея.
        Парень молча разложил на столике сочные овощи и фрукты из локуса, выложил и другую немудреную снедь. Проводница принесла чаю.
        - Угощайся, - предложил он спутнице.
        Девушка будто очнулась и выйдя из своей задумчивости, спросила:
        - Ты ведь знал его? Мне ребята говорили, что Сергей сначала служил в твоём клане озерников. И что он из твоего мира.
        Славин вздохнул, ему не очень хотелось говорить о Чайке. Но все же он ответил:
        - Да, это так. Я его сам и завербовал, два с половиной года назад.
        Марина посмотрела на парня и попросила:
        - Расскажи о нем.
        Саша ещё раз вздохнул, пожал плечами, сочувственно взглянул на девушку и утвердительно качнул головой:
        - Ладно...
        Поезд мчался в ночь, гудели провода, а двое людей под стук вагонных колес, ещё долго разговаривали сидя за столиком купе...
        Сергей осматривал величественный и белоснежный храм. Обрамлённые капителями и пилястрами колоны портика, приятно ласкали взгляд. Красивая лестница из розового мрамора, спускалась на широкую главную улицу города. Столица Замодонга была прекрасна. Кроме изумительных зданий, восхитительных статуй и великолепных арок, здесь были устроены стадионы, библиотеки, театры и зелёные парки.
        Чтобы лучше понимать местную цивилизацию, глава горцев сразу же с помощью ID и лкр, изучил язык Замодонга.
        Чайка с товарищами уже второй день гостили в Айрис и никак не могли налюбоваться его достопримечательностями. Город был богат, огромен и бесподобен.
        Впрочем сейчас парень был один. Купцы активно занимались своей торговлей, а их команды гуляли в кабаках и борделях. Болотники, получив большую часть платы за провод каравана, отправились смотреть гладиаторские бои в цирк. А Петр и Василий, "зависли" в роскошных банях-термах, где клиентам оказывались самые утонченные и разнообразные услуги.
        Остановившись у портиков возле лестницы, Сергей увидел что к храму, подходит кавалькада из трех десятков людей. В центре процессии, шестеро слуг в ливреях с гербами, несли пышный и разряженный паланкин. У ступенек все остановились. Солдаты охраны образовали живой коридор и из этого экипажа вышло две дамы. В сопровождении пожилого мужчины, они начали подниматься сходами. Чайка с любопытством наблюдал столь интересное зрелище.
        Вдруг он чутьем корректора ощутил беспокойство. Обернувшись вокруг, землянин заметил, что недалеко от него, из-за соседних колон портика, в центральную группу поднимающихся вельмож, целятся трое арбалетчиков. Увидев это, Сергей не колебался ни секунды. Но сконцентрироваться и помешать им как корректор - он уже не успевал. По-этому выхватив пистолет, начал стрелять в киллеров. Его пальба почти совпала с залпом убийц. Двое из них сумели поразить свои цели, третий же, сразу убитый пулей, повалился на мраморный пол заливая его кровью. Не прекращая стрелять, наемник Верлесы завалил второго противника, а потом ранил в ногу и третьего бандита.
        Смерть богато одетых мужчины и женщины, громкие пистолетные выстрелы, произвели замешательство и некоторую панику среди прибывших. Однако легионеры быстро навели порядок и оцепили территорию...
        Сергей третий час находился в комнате, куда его привели под охраной солдат и офицера. У него отобрали нож, мачете и пистолет. В конце концов за ним пришли воины и сопроводили в большое, изысканно украшенное помещение, в центре которого стоял настоящий трон. Все замерли в ожидании.
        Наконец в зал, в сопровождении придворных, вошла молодая девушка. Сев в это богатое кресло, возле которого сразу стали крепкие преторианцы-телохранители, она внимательно стала рассматривать странного чужеземца...
        Принцесса Изнарра, только что пережила страшное потрясение. Прямо у нее на глазах, были убиты ее мать и отец. Двадцатилетняя девушка была в шоке. Убийцы явно пытались поразить ее тоже и лишь случайное вмешательство этого иностранца, спасло наследницу престола.
        К сожалению, "разговорить" раненного киллера не удалось. Как сказали служители Внутренней Стражи, он оказался из гильдии профессиональных убийц и попав в плен, сразу откусил себе язык, и умер от болевого шока и кровопотери. Впрочем этот рядовой исполнитель, все равно наверняка не знал заказчика.
        Молодая и неопытная наследница престола, на данный момент имела только одну опору - свою гвардию. Армия и флот Замодонга, больше подчинялись Парламенту и во внутренних разборках традиционно не участвовали. У неискушенной в придворных интригах девушки, остался лишь один верный советник, на поддержку которого она могла рассчитывать - старый друг отца, канцлер королевства Замир. Именно он сейчас стоял возле ее трона и занимался расследованием этого покушения.
        Изнарра снова перевела взгляд на чужестранца. Человек стоящий перед ней, был высок, мускулист и красив, хотя совсем и не похож на жителей Замодонга, да и вообще Раратонга. Но главное этот мужчина, вовсе не испытывал никакого страха или особого почтения перед "высшими", держался очень свободно и независимо, не опуская взгляд. Конечно ее Замир, уже успел навести справки и разузнать все о чужеземце.
        Этот Ронгар, оказался начальником охраны торгового каравана из стран внешних земель, впервые за десять лет приплывшему в Замодонг. Предыдущий торговый поход оттуда, был уничтожен пять лет назад, краснокожим варварами и чудовищами. Естественно прибытие столь редкостных гостей, из стран Вей, Керлингов и Кри, стало значимой новостью для столицы. Ещё вчера Изнарра вместе с родителями, посещала их магазины, выбирала диковинные и экзотичные товары, рассматривала непохожих на соотечественников людей, дивилась поразительным рассказам купцов о дальних странах, диких землях и необыкновенных опасностях пути.
        Впрочем люди из народов керлингов, кри и вей, были известны в Замодонге. Однако этот человек и его воины, на них совсем не походили. И по словам торговцев, были выходцами вообще с другого материка, лежащего за внешними морями Раратонга. Купцы утверждали, что именно благодаря этому Ронгару и его дружине, они собственно и смогли привести караван в Замодонг.
        Сергей в свою очередь, с интересом разглядывал принцессу. Она была очень красива, той особенной, восточно-азиатской красотой. К этому добавлялся довольно высокий рост, очень белая кожа, оригинальные синие волосы и вертикальные черные зрачки раскосых глаз. Сидящая на троне девушка, была одета в платье, напоминавшее европейские наряды высшего света века 16-17.
        Наконец принцесса кивнула, стоящему рядом с ней пожилому вельможе в черном камзоле и тот задал вопрос:
        - Почему ты помешал убийцам? Разве ты не боялся вмешиваться, в политические дела чужой тебе страны? Даже наши подданные в этом случае, не стали бы что-либо предпринимать. Разборки высшей знати и политика, их не касаются.
        Сергей пожал плечами и спокойно ответил:
        - Я просто пытался предотвратить подлое и вероломное убийство. Для меня это был вопрос морали, а не политики.
        Замир испытывающе посмотрел на него и спросил:
        - Какую награду ты хочешь получить, за свою услугу?
        Казалось на миг чужеземец заколебался, но потом что-то решив про себя и покачав головой, он ответил:
        - Благородный поступок получающий плату - перестает быть благородным. Мне ничего не надо.
        Он сделал паузу, а потом пожав плечами добавил:
        - Примите совет. Будете выжидать и пассивно защищаться - проиграете. И следующий удар или покушение врагов, станут для вас роковыми. Рано или поздно они вас достанут.
        Принцесса и придворные, услышав эти слова, были ошеломлены. Сначала они были удивлены благородством чужестранца, а потом их поразила его наглость.
        Даже канцлер был впечатлен. В замешательстве он дал знак и все покинули зал. В помещении остались лишь он, принцесса, чужак и глухонемые телохранители...
        Замир размышляя смотрел на чужестранца. Он понимал, что положение и жизнь как его самого, так и принцессы, висят на волоске. И слова этого Ронгара были правдивы. С другой стороны, этот иностранец был здесь чужак, ни с кем тут не связан и вскоре уйдет отсюда навсегда. Большого риска, если ему немного доверится, не было. В конце концов посмотрев на чужеземца, канцлер проговорил:
        - Подойди ближе.
        Парень пожав плечами, приблизился к трону. Какое-то время все трое, внимательно разглядывали друг друга. Неожиданно для Изнарры и Замира, пришелец открыто улыбнулся.
        Девушка изумленная таким поведением, не удержалась:
        - Чему ты улыбаешься?
        Землянин качнул головой:
        - У нас говорят, что если кругом опасность, то лучше идти вперёд - тогда есть шансы победить. А угрозы нужно встречать улыбаясь. Ведь все что мы получаем в мире - либо урок, либо испытание, или воздаяние.
        - Интересная у вас наверное страна и народ, - проговорил канцлер.
        При этих словах, чужестранец почему-то нахмурился, а лицо его стало замкнутым и угрюмым.
        - Но нам сейчас не до философии, - продолжал Замир. - Ты прав, нам грозят недруги, а мы даже не знаем откуда ждать удар. Принцесса молода, у нее нет поддержки, а вокруг скрытые враги.
        Сергей посмотрел на Изнарру и обернувшись к канцлеру, сказал:
        - "Ищи кому выгодно". Кто заинтересован в смещении королевской династии?
        Вельможа невесело улыбнулся:
        - Таких слишком много. Парламент хочет больше прав, торговцы меньше налогов, дворянство новых свобод, независимости, а главное - привилегий и субсидий.
        Сергей пожал плечами и произнес:
        - Тогда ищите того, кто имеет возможность.
        Замир лишь покачал головой:
        - Право на власть в королевстве, есть еще только у слабоумного брата принцессы. Но кто именно хочет его посадить безвольной марионеткой на трон - мы не знаем. Потенциальных претендентов на роль кукловодов хватает.
        Чайка ненадолго задумался, а потом сказал:
        - У вас нет времени на долгие поиски. Значит нужно спровоцировать врагов, выявить их, вывести наружу и уничтожить. Нанося удары скрытно из тени, они вскоре уничтожат принцессу.
        Канцлер заинтересовался:
        - Что ты имеешь ввиду? Как это можно сделать?
        Сергей пожал плечами и посмотрел на принцессу:
        - Ну во первых пустите слух, что обнаружены заказчики покушения на королевскую чету и скоро заговорщиков будут брать. Враги точно обеспокоятся, зашевелятся - это их вынудит действовать на опережение.
        - Ну а во-вторых: нужно подстроить симуляцию-блеф, с мнимой смертью принцессы. Ну скажем, от отравления. Ведь наверняка были уже попытки, ликвидировать династию таким способом, верно?
        Замир согласно кивнул.
        - Ну вот, - продолжал Чайка. - Это не удивит ваших противников. Даже наоборот - те кто реально рвется к власти - испугаются что их могут опередить конкуренты, которые отравили принцессу. Это только ускорит их действия.
        В общем те кто первыми, начнут нагло приватизировать власть и принца - и будут вашими настоящими врагами, и убийцами.
        Землянин сочувственно глянул на испуганную девушку и старого вельможу, и сказал:
        - Принцесса конечно "воскреснет" и обвинит этих уродов в попытке убийства, узурпации власти и краже сокровищ. На этом основании гвардейцы, сразу прикончат главарей. А некоторым остальным арестованным приспешникам заговорщиков, пообещайте жизнь, если они подтвердят ваши обвинения.
        Замир с интересом увлеченно о чем-то размышлял, а потом сказал:
        - Рискованный, но очень перспективный план. Если получится, то мы сразу покончим с нашими врагами. Вот только гвардейцы не станут убивать заговорщиков, если те сразу сдадутся. А на суде у наших врагов, будет слишком много приспешников. Они есть и в Парламенте, и в структурах государства, и во многих слоях общества. Как бы заговорщики не выкрутились, ведь доказать что-либо будет сложно. А ведь потом обозленные враги, опять нанесут по нам удар.
        Сергей посмотрел на Замира и пожал плечами:
        - Я готов со своим отрядом, взять "грязную работу" на себя. Нам они сдаваться не будут. Да и мы пленных, тоже брать не станем. Мне кончать этих убийц и узурпаторов, совсем не жалко. А насчёт доказательств - так часть казны действительно исчезнет и ее никто, и никогда не найдет. Обещаю. Это кстати будет, определенной компенсацией мне и моим людям, за риск и спасение династии, да и вообще вашей страны, от смуты и гражданской войны.
        Канцлер взглянув на землянина, цинично рассмеялся:
        - Вот теперь я тебе верю Ронгар. А то все эти идеалистические и философские бредни, как-то выглядели неубедительно и подозрительно. А теперь четко ясны твои мотивы и интересы - можно договариваться.
        Сергей холодно посмотрел на Замира и презрительно глядящую на него Изнарру, и покачав головой, с болью проговорил:
        - Не стоит судить о благородстве, по внешним признакам и приличиям. И чтобы немного отрезвить вас, дам бесплатный совет. Даже если нам сейчас удастся победить, это не решит проблем принцессы и твоих Замир, - он сделал паузу и жёстко продолжил:
        - Убрав этих заговорщиков, вы получите не победу, а всего лишь передышку. Ибо вскоре на смену им, неизбежно появятся другие и рано или поздно добьются своего, убив вас. Слишком много недовольных политикой королевской династии, во всех слоях вашего общества.
        Сергей с жалостью смотрел на беззащитную девчонку, гордо сидящую на троне. Потом подошёл ближе, тяжело опёрся на столик у трона и произнес:
        - Если хотите выжить и победить по настоящему, то вам нужно заручится реальной поддержкой в стране. Торговцы и производственники хотят снижения налогов? Так уберите эту громоздкую обираловку! Все равно с нее кормиться только орава чиновников. Сделайте пару налогов: на прибыль - процентов в пятнадцать и на собственность. Оставьте ещё небольшой налог на наследство и на право заниматься какой-либо деятельностью. Тогда буржуазия, да и народ, будут носить вас на руках и горло за вас порвут. И кстати дохода в итоге, вы получите намного больше.
        - Парламент желает больше прав? Ну так предоставьте ему полномочия в экономике и социальной сфере. А за собой оставьте армию, внешнюю политику и высший суд. Армейцы будут горой за вас, а все экономические и социальные проблемы, народ будет увязывать, с продажными парламентариями. За справедливым арбитражем все будут бежать к вам.
        - Дворянство хочет привилегий? Расколите его! Дайте возможность служить и делать карьеру бедным дворянам, и они вам помогут обуздать магнатов.
        Сергей обвел взглядом принцессу и ее канцлера, а затем пожал плечами:
        - Если сделаете так, то не только выживите и победите, но и войдёте в историю своей страны как великие государственники, и любимцы народа...
        Сергей вел свой отряд во дворец. Люди отлично знали, что им предстоит совершить и все согласились идти со своим командиром.
        После памятного разговора с канцлером и принцессой, прошло два дня. Замир и Изнарра полностью приняли план землянина. Среди придворных распространилась информация, что властям уже известны заказчики недавнего покушения. Однако через некоторое время, Замодонг потрясла ещё более ужасная новость - смерть принцессы от отравления. Ситуация усугублялась, широко циркулируемыми слухами, о хартии вольностей и послаблений для народа, которые будто бы хотела даровать Изнарра.
        Город лихорадило. Срочно собрался Парламент, где кипели интриги, бурлили страсти, гремели дебаты...
        Но не прошло и суток, как герцог Кальдерон и олигарх Лард, во имя сохранения порядка в стране, предложили короновать брата умершей Изнарры, слабоумного принца Ченда. Не тратя времени на "уламывание" и подкуп законодателей, и боясь нависшего разоблачения в убийстве королевской четы, они решили провести церемонию немедленно. И поставить страну, народ и элиту перед свершившимся фактом. А затем уже позже, стабилизировать и утвердить свою власть...
        Стоявшие в центральном зале дворца, пышно одетые Кальдерон и Лард, удовлетворённо улыбались, все шло по плану. Безвольный принц был в наличии. Несколько "прикормленных" дворян и приглашенных гостей-нуворишей, становились вполне легальными свидетелями. Подкупленные жрецы, уже готовы были провести соответствующую церемонию. А воины герцога, плотно окружили здание и полностью контролировали окружающую обстановку.
        Но внезапно начавшаяся процедура коронации, была прервана. Откуда-то из тайного хода стены, вышла живая и невредимая принцесса Изнарра со своим советником Замиром, и небольшим отрядом чужеземцев.
        Все были шокированы и ошеломлены ее появлением.
        Не давая никому опомниться, девушка царственно опустилась на свой трон.
        Она взглянула на своих опешивших врагов и мстительно улыбнулась...
        Сергей дал очередь из автомата по Кальдерону и Ларду. Его бойцы, выстрелили пулями и стрелами в воинов заговорщиков. К сожалению ему, удалось поразить только олигарха. Герцог, стоявший немного в стороне, успел среагировать и скрывшись за колонами быстро выскочил из зала. Все находящиеся в помещении немногочисленные солдаты изменников, были убиты. Уцелевших продажных "свидетелей", некоронованного принца и подкупленных жрецов, бойцы Сергея согнали в угол.
        Украинец поняв, что один из врагов ускользнул, выругался. Впрочем он допускал, что такое может произойти - потому что задуманные планы никогда полностью не срабатывают, да и выход из зала, его бойцы не могли сразу перекрыть.
        Чайка, оценив сложившуюся ситуацию, решительно обратился к Замиру:
        - Вам с принцессой, нужно немедленно уходить подземным ходом в расположение армии. Сейчас Кальдерон вернётся со своими многочисленными воинами, которые находятся возле дворца. Они придут убивать вас и Изнарру. У него нет другого выхода. Ведь скоро сюда прибудут королевские гвардейцы и покончат с заговорщиками, если конечно принцесса останется жива и обвинит их в покушениях, измене и убийствах. Уходите. Мы здесь свяжем их боем, а вы с гвардией добьете узурпаторов.
        Канцлер посмотрел на Сергея и кивнул. Потом взял за руку Изнарру, которая что-то порывалась сказать землянину и увлек ее к потайной двери. Но не прошло и минуты, как они вернулись обратно и заблокировали вход.
        - В проходе полно солдат герцога, - отрывисто сказал Замир. - Видимо кто-то из моих людей, оказался предателем.
        Землянин окинул взглядом зал и повернувшись к канцлеру спросил:
        - Когда прибудет ваша гвардия?
        - Скоро, через полчаса, они предупреждены. Их казармы рядом, - ответил вельможа.
        Глава горцев горько усмехнулся:
        - Нас за это время всех убьют.
        Парень что-то прикинул про себя и принял решение.
        - Мы не сможем закрыть огромный вход в зал - здоровенные и тяжёлые двустворчатые двери открыты наружу и контролируются противником, - проговорил он и обратился к своим бойцам:
        - Петр и Василий! Становитесь за колоны по центру. Водники с луками - на фланги. Лешаки - к стене, пока в резерв.
        Ронгар повернулся к Замиру и сказал:
        - Вы с принцессой укроетесь за этим массивным троном. Но чтобы мы смогли точно продержаться до подхода ваших легионеров, мне нужны кристаллы Замодонга.
        - Зачем они вам? - недоуменно спросила Изнарра.
        - С помощью их, в крайнем случае, я смогу не надолго создать магический щит, - ответил Сергей.
        - Но ведь это всего лишь сказки? - раскрыв широко глаза, воскликнула девушка,
        - Нет, - улыбнувшись, покачал головой землянин. - И давайте не будем терять время. Речь идёт о жизни и смерти, - быстро проговорил он и требовательно глянул на Замира.
        Тот пожав плечами, поднял сиденье трона. Под ним в глубокой нише, оказались ряды кованных сундуков. Вельможа указал на один из них. Чайка кивнул болотникам и двое бойцов, с трудом вытащили массивный, оббитыми железными полосами ящик. Замир отпер его и открыл. Все вокруг замерли - сундук был почти доверху наполнен блестящими золотыми и серебряными монетами.
        Канцлер вытащил из тайника в крышке небольшую шкатулку. Он нажал рычажок - ларец распахнулся и на красном бархате, сверкнули оранжевые кристаллы. Камни переливались и вспыхивали в солнечном свете, проникавшем в зал сквозь стрельчатые окна стен. Стоящие рядом люди, какое-то время благоговейно любовались этой красотой.
        - Враги идут! - резко взорвав тишину, прозвучал голос дозорного наблюдателя у входа. Идиллическая картина была нарушена.
        - По местам, - скомандовал Сергей. - А вы прячьтесь за трон, - добавил он, обращаясь к принцессе и ее опекуну, захлопнув крышки сундука и трона. Парень взял шкатулку и вытащил оттуда один камень. Затем он сунул маленький ларец в карман своей куртки и обернувшись поднял автомат...
        Первая атака нападавших, была успешно отбита. Совместный залп из луков и огненный шквал из автоматов, навалили груду трупов у широкого входа и враги умылись кровью. Противники, не ожидавшие такого мощного отпора, ненадолго отпрянули.
        Попытки врагов прорваться небольшими группами, под прикрытием залпов своих арбалетчиков, тоже оказались для нападавших провальными. Бойцы Сергея укрывались за колонами, а их автоматный огонь и меткие стрелы болотников, пресекали такие атаки на корню.
        Но заговорщикам отступать было некуда. Сняв широкие и массивные, оббитыми железом дубовые двери, солдаты неся их перед собой, в конце концов ворвались в зал. После этого, даже небольшие преимущества защитников, практически сошли на нет. Единственное, что их пока ещё спасало, это то, что несмотря на большие размеры, зал был все же достаточно ограниченным пространством. Нападавшие не могли полностью реализовать свое численное преимущество, обойти и окружить защитников. Колоны помещения, также давали обороняющимся определенную защиту, не позволяя врагам засыпать их залпами стрел и дротиков, или разгромить таранным ударом сомкнутого строя.
        Тем не менее, многочисленные вражеские лучники и арбалетчики из-за колон, начали подавлять защитников. Тем более у ребят, закончился боекомплект к автоматам и они уже отстреливались лишь пистолетными выстрелами. Водники тоже опустошили свои колчаны. Походники отошли к трону. Заметив это, враги бросились на решительный штурм - и в зале закипела жестокая рукопашная схватка. Мелькали копья, свистели боевые палицы, воздух рассекали секиры, звенели сталкиваясь мечи. Дерущиеся бойцы, исступленно наносили удары, резали и кололи друг друга. Повсюду слышались крики, стоны, кличи и мат. Вокруг витал запах крови, вывороченных кишок, испражнений.
        Трое мощных лешаков, стоя перед троном, копьями и секирами отбрасывали и рубили, бросающихся на них невысоких солдат. Водники и горцы прикрывали товарищей с флангов, фальшионами и мачете отбиваясь от воинов герцога.
        Арбалетчики заговорщиков, не могли полноценно стрелять в этой ситуации, боясь зацепить своих в круговерти из металла и тел. Тем не менее вскоре, от их арбалетных болтов пал один из лешаков, за ним повалился и водник. С разрубленной мечом головой лег Василий...
        Казалось уже ничто, не сможет спасти оставшихся защитников трона.
        Неожиданно вокруг обороняющихся, возникло странное прозрачно сияние и сформировался голубоватый кокон. Диаметр этого полукруга, не превышал десяти метров. Но проникнуть в него, новые солдаты заговорщиков не могли. Копья и стрелы в нем вязли и не пробивали. Тем временем защитники, покончили с несколькими воинами герцога, которые оказались внутри их защитной полусферы.
        Уцелевшие четверо бойцов Ронгара, запалено дыша и зажимая раны, попытались оглядеться. Повсюду лежали трупы и виднелись лужи крови.
        Изнарра и Замир поднялись из-за трона. В ужасе бросив взгляд по сторонам, на кучи мертвецов и беснующихся за барьером врагов, они теперь не отрываясь смотрели на Сергея. Землянин с сильнейшим напряжением на лице, держал в правой руке сверкающий кристалл и формировал возле стены за троном, цилиндрический трехметровый синий столб. По лицу корректора струился пот, от напряжения жилы на его лбу вздулись, он тяжело дышал. Наконец обратив взор на своих людей, парень им крикнул:
        - Берите сундук и заходите в портал! Я не смогу долго удерживать канал перехода.
        Болотники и Петр заколебались.
        Сергей посмотрел на них и отчаянно произнес:
        - Всем не спастись. Здесь нужно удерживать проход и барьер. Такое может делать только корректор. Уходите! Это приказ!
        Болотные воины переглянувшись, подхватили сундук и вошли внутрь светящейся колоны.
        Сергей одной рукой вытащил шкатулку с магическими камнями и протянул ее Петру:
        - Передашь Верлесе. Давай быстрее! Мне тяжело держать одновременно портал и защитный экран. Энергия кристалла и мои лкр, на исходе!
        Как только наемник-горец зашёл в столб света у стены, через пару секунд портал, с громким звуком лопнувшей струны закрылся и все исчезло. Лишь внешний светящийся барьер продолжал мерцать, не давая возможности воинам герцога добраться до принцессы и ее защитников.
        Вдруг Замир увидел, как у входа в зал показались шлемы легионеров. Он радостно воскликнул:
        - К нам идёт помощь!
        И действительно подошедшие гвардейцы, увидев положение принцессы начали безжалостно рубить солдат заговорщиков. Бойня закипела снова. Вскоре всех зажатых бунтовщиков вырезали.
        Тем временем у Сергея закончились силы и он потерял сознание. Защитный экран исчез.
        Изнарра, ступая среди трупов и луж крови, подошла к лежащему на мозаичном полу раненному Кальдерону. С ненавистью посмотрев ему в глаза, она подняла валяющийся рядом меч и ледяным голосом проговорила:
        - Ты погубил моих отца и мать! Умри же, убийца!
        С этими словами принцесса, пронзила герцога мечом. Рубиновые капли брызнули ей на лицо и одежду, но девушка лишь удовлетворённо улыбнулась. Долг мести был оплачен...
        - Странная у вас Москва, яркая, крикливая и одновременно черная. Неприятное впечатление... - сказала Марина Саше, когда они выйдя из такси, которое их доставило от вокзала к Сходненскому ковшу, шли к месту второго переброса.
        - У вас она сильно другая? - спросил на ходу Славин.
        - Другая, - ответила девушка. - Меньше высоток, рекламы, машин, изобилия в магазинах. Но зато у нас нет столько бедных людей, не бывает пробок, а уж такого количества азиатов и кавказцев, я даже представить себе здесь не могла.
        Саша хмыкнул и что-то буркнул про себя, а потом проговорил:
        - Думаю Россия "двух столиц", тебе больше понравиться. Мы сейчас кстати именно туда, будем перемещаться...
        Закрыв глаза и закончив отсчёт, пережив небольшую дурноту, ребята перенеслись в другую Москву. Действительно этот город и его люди, на первый взгляд понравились девушке куда больше. Впрочем наемники торопились, им некогда было изучать жизнь этого мира.
        - Как теперь будем переходить в мой СССР? - спросила девушка. - Я ведь не корректор, обычная наемница ранга "Б" и сама перемещаться порталами между мирами не могу.
        Саша улыбнулся и сказал:
        - Ну все траты в лкр за переброс, проходят за счёт моей Хозяйки. А остальное тоже будет несложно. Возьми меня за руку и максимально ярко представь свой мир, и место вашего обычного прибытия туда. Закрываем глаза и начинаем отсчёт.
        Перенеся некоторое головокружение, ребята через минуту оказались в третьем мире.
        - Да, это моя Москва, - сказала осмотревшись Марина.
        Она повернулась к своему спутнику и глянув на него, произнесла:
        - Ты извини, но устраивать экскурсию я сейчас не могу. Нужно побыстрее вернуться в мир моей Хозяйки. Ребята там едва отбиваются, от давящих со всех сторон тварей. Им всем нужна срочная помощь, да и моей стране и народу тоже.
        Парень утвердительно кивнул:
        - Я понимаю. Сами недавно такое же испытали. И сейчас ещё добивать и ликвидировать "подарочки" соседей немало придется. Да и мне задерживаться тут долго нельзя. Координаты вашего мира я "срисовал". Верлеса также меня ждет и приказала не задерживаться.
        Тут у Марины прозвучал сигнал мобилки, она качнула головой и вытащила телефон. Прочитав сообщение, девушка произнесла:
        - Снежана срочно требует прибыть в наш мир. Так что мне нужно идти на метро.
        Славин заинтересовался:
        - А вы что, в свой терминал попадаете прибывая через метрополитен?
        Наемница пожала плечами:
        - Ну да. Садимся в определенное время в конкретный вагон и не выходим на конечной станции. Через три часа уже на месте.
        Марина посмотрела на парня и проговорила:
        - Ну что же, будем прощаться Саша. Думаю ещё увидимся, в земных мирах пересечемся. Спасибо за все. И ещё, - девушка сделала паузу, а потом вынула из кармана сложенный листок. - Здесь небольшое письмо и номер моего телефона. Пожалуйста, обязательно передай Сергею, когда он вернётся. И сбрось ему координаты моего мира. Марина протянула ему листок.
        Корректор Верлесы с жалостью посмотрел на нее, однако ничего не сказал, а молча взял письмо, положил его в карман и пожал плечами:
        - Ладно, - ответил он. И грустно покачал головой, глядя вслед уходящей девушке...
        Сергей очнулся в постели, в незнакомой роскошной комнате. Оглядевшись, он увидел на прикроватном столике графин с соком и пустую чашку. Утолив жажду, он попробовал встать. У него это легко получилось. Силы вернулись к нему и он снова чувствовал себя бодрым, и здоровым. Правда как корректор и наемник, он теперь был практически на полном нуле. Запасов энергии-лкр, как и патронов к огнестрельному оружию - у него не осталось.
        Одевшись в свою одежду, которая чистая и выглаженная нашлась рядом на кресле, парень уже собирался выйти из комнаты. Но дверь оказалась запертой. Немного поразмыслив, Чайка увидел на столике стоящий колокольчик и взяв его громко позвонил. На зов явился слуга и принес завтрак.
        - Когда мне можно будет уйти? - спросил землянин.
        - Через час Вас примет королева, высокочтимый лер - учтиво ответил слуга.
        - Долго я спал? - поинтересовался наемник.
        - Вы почивали почти два дня, уважаемый лер.
        "Да, вымотался я похоже капитально", - невесело подумал Сергей.
        Позавтракав и умывшись из кувшина (при помощи слуги). Землянин в сопровождении пары слуг и двух легионеров, был проведен в небольшую комнату, где уже находились Изнарра и Замир.
        Советник довольно улыбался, явно находясь в приподнятом настроении.
        Девушка казалось была немного смущена.
        - Как себя чувствует герой-спаситель принцессы и королевства? - улыбаясь спросил канцлер.
        Верлесовец исподлобья взглянув на него, пожал плечами и ответил:
        - Вполне сносно, - и в свою очередь задал вопрос вельможе:
        - А как обстоят наши дела?
        Замир удовлетворенно потёр руки и воскликнул:
        - Чудесно! Великолепно!Отлично! Просто замечательно! Заговорщики разгромлены и уничтожены. Уцелевшие и арестованные изменники спасая свои жизни, полностью подтвердили все наши обвинения против Ларда и Кальдерона. Имущество бунтовщиков, конфисковано в пользу королевы.
        Он лукаво взглянул на Сергея и победоносно продолжил:
        - Да, да, уважаемый Ронгар, вы не ослышались. Вчера Изнарру, торжественно и с огромной помпой, короновали в главном храме страны.
        Парламент всецело за нас, там возникла очень сильная королевская партия, которая вчера сформировала правительство. Вообще, после того как Изнарра, даровала Хартию вольностей, снизила налоги и увеличила права Парламента - почти все ее поддерживают. У нас полная опора среди армии, флота, торговцев и мелких дворян. Изнарра и вы, сейчас самые популярные люди в столице и вообще в Замодонге, - никак не мог остановиться придворный...
        Чайка поднял руку, стараясь умерить этот поток славословия:
        - Моих погибших товарищей уже похоронили?
        - Да, как героев и очень достойно, на главном кладбище столицы, - негромко произнесла королева, внимательно глядя на чужеземца.
        Замир в свою очередь добавил:
        - Верно мой друг. А Вам, Парламент страны, дал высшее дворянство, даровал почетное гражданство Замодонга, орден меча и право заниматься любой деятельностью в королевстве абсолютно беспошлинно, не платя никаких налогов.
        Сергей устало посмотрел на царедворцев и проговорил:
        - Я рад за вас и благодарен за оказанную честь, - он обвел их взглядом и спросил:
        - Мой торговый караван из внешних земель, ещё не ушел?
        Замир удивлённо пожал плечами:
        - Они отплывают завтра. Но неужели ты, уйдешь вместе с ними?
        Изнарра с тревогой смотрела на землянина.
        Тот утвердительно кивнул головой:
        - Да, мне нужно торопиться, меня ждут на Родине.
        Канцлер лишь покачал головой:
        - Подумай хорошо Ронгар, тебя здесь ждёт великое будущее. Слава, почести, достаток, блестящая карьера, власть...
        Сергей только грустно улыбнулся и покачал головой на эти слова:
        - Слава, богатство и власть, не заменят настоящей Родины, дружбы или любви. Я всегда останусь другом вашей страны и вы можете неизменно рассчитывать на мою помощь, но я не могу остаться, меня ждут дома.
        Он посмотрел на вскинувшуюся и напрягшуюся девушку, и печально сказал:
        - Надеюсь королева, теперь вы поверите, что я помогал вам не ради добычи и денег. Да, своим воинам мне нужно было заплатить - они рисковали своей жизнью, в чужой для них стране. А ваши кристаллы я взял, желая спасти не только вас, но и людей ещё одного мира. Спасая других - спасаешь и себя...
        Сергей стоял на носу корабля, плывущего по Лее в Делон. Торговый караван шел домой. На обратном пути за сутки, суда проходили расстояние, на которое они тратили три дня, когда плыли в Замодонг. Глядя на лесистые берега, парень вспоминал последние события, произошедшие с ним в Айрис...
        Ронгара громко чествовали в Парламенте, как спасителя трона и страны наградили орденом, дали дворянство, устроили блестящий прием...
        Все это было приятно, но утомительно. Но тяжелее всего землянину, дался разговор с Изнаррой. Когда вечером украинца сопроводили в приемный зал, он увидел там не величественную королеву, а обычную, вполне человечную, умную и интересную девушку. Изнарра долго и увлеченно беседовала с чужестранцем. Жарко пылал огонь в камине, потрескивал поленья, а на столике стояли изысканный ужин и вино. В конце разговора, она взяла его за руку, посмотрела долгим, испытывающим взглядом и спросила:
        - Неужели тебе так необходимо покинуть нашу страну? Почему ты не можешь остаться Ронгар? Я поняла, что ты равнодушен к власти, богатству и славе. Но здесь ты получишь уважение и признание, сможешь найти верную дружбу и настоящую любовь.
        При этих словах лицо девушки, тронул нежный румянец...
        - Завтра мы прибудем в Делон и расстанемся, - прервал воспоминания Сергея купец Тонг. - И знай Ронгар, что ты всегда можешь рассчитывать на мою дружбу и поддержку, - проговорил краснокожий олигарх...
        У пограничного поста кри, корабли сделали короткую остановку и отпустили пленного сына вождя варваров. Его отец, уже давно ожидал прихода судов торгового похода.
        Он взглянул на Сергея и произнес несколько гортанных фраз. А потом вместе со своими воинами и освобожденным сыном, скрылся в лесу.
        Тонг положил руку на плечо землянину и проговорил:
        - Варвар сказал, что ты сдержал свое слово и в будущем он согласен, пропускать наши караваны через свои земли за подарки купцов...
        Миновав земли кри, торговый караван, уменьшившийся до двух кораблей вейянцев и керлингов, через два дня прибыл в Ювей. Торговцы не стали задерживаться в городке, судоходный сезон заканчивался и время их поджимало. Чо-Сон и Крайон сердечно попрощались с Сергеем, сполна расплатившись с ним за провод каравана. Купцы заверили Ронгара в своем искреннем уважении, благодарности и дружбе. Керлинги и вейянцы, немедленно отплыли по своим рекам Пекче и Дейе, соответственно на запад и на восток, стремясь успеть достичь своих стран, до наступления холодного и засушливого периода.
        Однако когда Чайка пришел в гостиницу, в которой квартировали его товарищи, то узнал что чужеземцы, ещё десять дней назад покинули Ювей. Парню передали записку, оставленную ему Николаем.
        Оценив положение, украинец понял, что счет времени уже идёт на часы. Он пошел к местным рыбакам и купил у них небольшую лодку. Идти пешком несколько дней через прерии, означало гарантированно опоздать к перешейку. Не говоря уже о том, что двигаться одному и практически безоружному по диким землям, снижало его шансы дойти к морю почти до нуля. В этом смысле путешествие рекой, представлялось более быстрым и безопасным вариантом пути.
        Не теряя ни часа, прихватив немного припасов, Сергей погрузился в лодку и поплыл по течению Леи к побережью. Периодически он ускорял движение челнока, идя на веслах. К вечеру следующего дня, река вынесла его к морю. Пройдя пешком по побережью на восток, парень поздней ночью, добрался таки до перешейка.
        Переночевав в памятной пещере, следующим утром Сергей собрался штурмовать перешеек.
        Небо хмурилось, затянутое тяжёлыми тучами. Температура сильно упала, было холодно. Сильный ветер продувал насквозь. Волны яростно набрасывались на берег. Волок постоянно захлестывался огромными морскими валами. Парень осознал, что сегодняшний день последний и уже завтра "мост" полностью скроется под водой. Собственно говоря уже и сегодня, осуществлять переправу было смертельно рискованно и реально поздно. Намного благоразумней, было бы вернуться рекой в Ювей и перезимовать там.
        Но Чайка решил идти через перешеек. Хмуро улыбаясь, он подумал, что эта ситуация имеет и свои плюсы. В такую холодную погоду, при яростном ветре и очень бурном море, можно было не опасаться нападения тварей - они все уходили далеко на глубину. В его положении безоружного и "пустого" корректора, это было очень немаловажно.
        Начав переправу, Сергей сразу же вынужден был постоянно бороться с ветром и волнами. Яростные валы, так и норовили снести его в море или расшибить о камни. Идти практически постоянно в воде, в любой момент рискуя сломать ногу или быть разбитым волнами о валуны, было очень тяжело и сложно. Время перехода очень удлинялось. Парень насквозь промок и зверски замёрз. Он периодически захлебывался в воде, особенно когда его окатывали мощные валы. Украинца не раз било о камни и едва не вынесло в море...
        Очень поздней ночью, верлесовец почти без сил выполз на берег материка. Шатаясь и падая, он повыше поднялся на сушу и рухнул возле деревьев потеряв сознание...
        Сергей пришел в себя поздним утром от зверского холода. Тело было совсем разбито и покрыто, сплошными синяками. Он потерял оружие, телефон, мешок с припасами... Кое-как добредя до места приграничного лагеря, парень там ничего полезного не нашел, кроме родника с пресной водой. Зайдя в лес и вытащив из кармашка ремня зажигалку, наемник набрав хвороста развел костер. Украинец возле него долго грелся, отлеживался на лапнике и сушил одежду. Не имея телефона и лкр, он не мог ни с кем связаться и получить помощь.
        Понимая что нужно идти, Чайка после полудня выступил в путь к терминалу Верлесы. Через два дня он совершенно разбитый, обессиленный и голодный добрался до лесного локуса, где смог подлечиться живой водой, подкрепиться ягодами, грибами, орехами и женьшенем. Медведь вполне доброжелательно отнёсся к визитеру. У Сергея вообще хорошо выходило ладить со зверями, а получив способности корректора, эти его качества ещё больше усилились. Поблагодарив Топтыгина за гостеприимство, парень продолжил свой путь.
        Наконец к вечеру третьего дня дороги, показалась блестящая крыша железнодорожного вокзала, терминала Верлесы...
        Глава 8. Чужак в чужой стране.
        "И вечный бой,
        покой нам только снится".
        Сергей стоял возле синевато светящегося столба света, в главной комнате резиденции Хозяйки и смотрел на экран. Он уже прошел восстановление и регенерацию на "лечебных" кроватях терминала, получил новый смартфон для связи, принял душ, переоделся и поужинал. Успел даже пообщаться с лесниками и узнать последние новости.
        Фактически только сегодня в землях Верлесы, были ликвидированы последние твари и очаги чужеродных локусов. Последствия вражеской экспансии были наконец устранены. Противники прекратили давление и были отброшены. Однако человеческие потери в кланах Хозяйки, достигали в среднем 40%.
        И хотя Верлеса пылала жаждой мщения, она не могла прямо сейчас, сразу начать свою экспансию, чтобы отплатить врагам сполна. Несмотря на новые источники энергии, ее следовало ещё переработать и освоить, залечить раны в своих землях, расширить и закрепить энергоканалы в новом земном мире, восполнить кадровую убыль...
        Сергей ждал разворота голографического экрана и появления Верлесы, но этого не происходило.
        Вместо этого, на поверхности цилиндрической сверкающей колоны, начал высвечиваться текст, который дублировался голосом терминала.
        - Корректор начального уровня Чайка! За выполнение ряда заданий, чрезвычайно важной и сложной миссии, Ваш статус сразу повышен до корректора высшего ранга. К тому же Вам предоставляется разряд мага первого класса. Соответствующая инициация, будет проведена автоматически и немедленно.
        - Кроме того, - бежала строка на табло и продолжал вещать механический голос. - Вам выдаётся десять добавочных баллов и 700 очков лкр-энергии на ваш ID счет.
        - Во что предпочитаете вложить полученные баллы? - спросил голос терминала.
        Парень немного поразмыслил и ответил:
        - В интеллект - четыре очка, а в остальные категории - по два.
        - Принято, - сказал Терминал.
        - Однако, - сделал паузу Голос, - ввиду проведенной Хозяйкой реорганизации, вследствие перенесенной недавно экспансии и серьезных потерь. Вы переводитесь с должности главы горного клана, в статус свободного Корректора, для выполнения особых личных заданий и миссий нашей Владычицы.
        Услышав этот вердикт, Сергей лишь пожал плечами, он всегда был довольно равнодушен к власти и должностям. Украинец и не рассчитывал, что Верлеса предоставит ему больший суверенитет в управлении кланом и горными владениями.
        Конечно, немного обидно было лишаться локуса, в развитие которого он вложил столько сил. Впрочем со своими друзьями - животными-хранителями, ребятами или болотниками, он всегда мог увидеться. А вот личной свободы, возможностей и самостоятельности, парень получал теперь намного больше.
        Так что если Верлеса полагала, что решая свои властные задачи и забирая у Сергея власть над кланом и локусом, таким образом его как-то реально ущемила, обидела или задела - то она ошибалась.
        Тем временем на панели экрана, проявлялся дальнейший текст сообщения, а голос терминала продолжал говорить:
        - Сейчас вам предоставляется месячный отпуск, на отдых и восстановление сил. Для проведения раскрытия способностей Корректора высшего уровня и мага первого ранга, подойдите к экрану и приложите ладонь.
        Сергей прислонил руку, к высветившемуся изображению отпечатка ладони на панели табло. Его пронзило будто разрядом тока, в глазах потемнело, накатило минутное головокружение и дурнота. Однако все это быстро прошло.
        Голос терминала, казалось с облегчением констатировал:
        - Хозяйка искренне благодарит вас за службу. Вы можете быть свободны...
        Хей была раздражена. Вернувшись в свой горный локус и снова получив власть, она чувствовала себя здесь весьма не уверенно. Все в хозяйстве горного клана, напоминало о Чайке и его заслугах. Налаженная интенсивная торговля с болотниками и эффективно функционирующие фирмы в земных мирах, прирученные животные-хранители локуса и произрастающие в локусе сказочные растения - все это создал он. И даже почти все наемники-горцы были обучены Сергеем. А та пара девчонок, что была завербована ещё при ее руководстве, потеряв своих парней, теперь относилась к японке очень предубежденно.
        Последней каплей, переполнившей чашу терпения магини, стало известие что Чайка жив и благополучно вернулся. Но Верлеса быстро успокоила Хей и заверила ее, что девушка полностью сохраняет свою должность и остаётся главой клана, и локуса.
        Однако эта новость взбудоражила наемников и болотников. И даже звери что-такое почувствовали.
        Впрочем реакция местных аборигенов или животных-хранителей, не слишком встревожила Хей. Туземцы слишком втянулись в торговлю с горцами и стали очень зависимы от земных товаров - по-этому ни о каком бойкоте с их стороны, не могло быть речи. Хотя конечно это сообщение, вызвало огромный энтузиазм среди болотного народа, Ронгар здесь был чрезвычайно популярен и любим.
        Звери и птицы, тоже не волновали японку. Хранители локуса, в силу своих обязанностей и внедренной в них программы подчинения, в любом случае продолжали слушаться нового начальника.
        А вот отношения с личным составом наемников клана, по настоящему беспокоили главу горцев. Большого авторитета в их глазах Хей не имела, особенно по сравнению с украинцем. И несмотря на то, что Чайка здесь пока не появлялся, японка ощущала ненадежность своего положения среди подчинённых.
        По-этому главное чем озаботилась Хей, стал набор нового состава клана. По ее просьбе, почти всех горцев Сергея и обиженных на японку Люду и Марию, Верлеса перевела в кланы лесников и озерников. Тем более что в них, после последних боёв, ощущался сильный некомплект.
        В клане горцев, остались лишь совсем "зелёные" и молоденькие сестренки-близняшки - Лиза и Рита. В новый состав клана горцев, Верлеса направляла большинство завербованных новичков, из которых японка и собиралась формировать преданные себе кадры...
        Узнав в терминале о судьбе Марины, Сергей поинтересовался, не оставляла ли девушка ему сообщения. Получив отрицательный ответ, он связался по телефону с Игорем.
        - Командир ты жив! - радостно закричал его товарищ.
        - Жив, жив. Недавно вернулся. Сейчас в терминале Хозяйки.
        - А у нас, никто уже и не верил, что ты выберешься! Николай погиб. Вера, Оксана и Алексей тоже. Василий также не возвратился из Замодонга. А Хей тут свои порядки пытается наводить. Ты когда у нас будешь? - возбужденно говорил Игорь.
        Чайка вздохнул и ответил:
        - Сейчас не могу. Да и японка остаётся главой горцев. Меня Верлеса кругом повысила, но на должность возвращать не планирует. Вы там с ребятами готовьтесь к тому, что вас скорее всего переведут в другие кланы.
        - Да... Дела, - грустно сказал в трубку соклановец.
        Бывший начальник локуса, попытался подбодрить друга:
        - Ладно. Не вешайте нос, главное выжили и с прибытком. А перевод - не самый худший вариант в этой ситуации. Ты привет всем ребятам передавай от меня, увидимся обязательно.
        Сергей сделал паузу и волнуясь, спросил парня:
        - Марина мне ничего не передавала?
        - Нет. И ни с кем из наших, тоже ничего тебе не оставляла, - сочувственно отвечал его собеседник. - Она со Славиным сразу уехала, по приказу Верлесы. Ты у него попробуй выяснить, может ему что-нибудь известно. Хотя она тогда, была очень расстроена рассказом Петра. Ведь все посчитали что ты погиб...
        Закончив разговор с Игорем, Сергей набрал Славина.
        - Привет, - сказал он в трубку. - Я ни от чего тебя там не оторвал? Жив как видишь, - ответил он на реакцию удивления бывшего соклановца. - Слушай, ты ведь был спутником Марины в путешествии по земным мирам, верно? Она тебе ничего для меня не оставляла? Записка? Отлично! Развернуть ее и сфотографировать на телефон? Пожалуй не надо. Ты завтра будешь в своем локусе или на Земле? В Москве? Ладно. Завтра я приеду, там и пересечемся, и ты мне ее передашь. Ну все тогда. Бывай. До встречи...
        Сергей сидел в купе вагона поезда с тремя лесниками, едущими на побывку после недавних жестоких схваток с враждебной флорой и фауной. Находившиеся под впечатлением от ужасных смертей друзей, ребята были неразговорчивы. Они впервые побывали в боях, на их глазах гибли товарищи, страшно умирали девушки. Клан лесников, в результате отражения экспансии соседей, понес самые большие потери, лишившись шестерых наемников.
        Среди спутников Чайки, оказался и бывший соклановец из озерников, Слава. До перевода в лесники, его вместе с другим молодняком год назад, готовил Сергей. Парень поинтересовался судьбой Светы, переброшенной тогда в лесной клан совместно со Славой.
        - Она погибла, - мрачно ответил тот украинцу и угрюмо замолчал.
        Однако после того как ребята, выпили водки с живой водой и помянули погибших, они разговорились.
        Лесники рассказывали о налетах птеродактилей, говорили про юрких змеев-драконов, своим пламенем сжигавших людей заживо. Толковали о замаскированных растениях-триффидах, поражающих глаза. Описывали неожиданные нападения огромных масс муравьев и пауков, впрыскивавших в человека парализующий яд и обгладывавших его в считанные минуты. Против них были совершенно неэффективны пули или гранаты. С этими мутантами-насекомыми, мог справиться лишь сильный маг или корректор, либо мощные огнеметы.
        Но вначале ничего этого у наемников не было. Самое страшное было то, что вся эта живность действовала очень организованно и скоординировано. Например парализованного укусом жука или ослепленного триффидом человека, моментально атаковали, загрызали и разрывали на части орнолиты или серпеи. Выжившие парни, особенно были потрясены гибелью девушек. Их вообще уцелело очень мало. Наемницы оказались психологически совсем не готовы к подобным ужасам.
        В этом смысле, горцам Сергея повезло больше, все таки главный удар тварей и локусов хозяина Шамиля с юга, приняли на себя союзники-болотники. Они понесли очень большие потери. Наемники горного клана, в схватках с этой нечистью, потеряли всего двух девчат и одного бойца. Правда ещё двое их парней, не вернулись из похода на Раратонг.
        Ребята не расспрашивали Сергея об экспедиции на новый материк, им было не до этого. Они хотели выговориться, избавиться от давящей внутри боли, выплеснуть эмоции наружу, излить душу...
        Сойдя утром с поезда с одним из лесников (другие оказались из России "двух столиц"), Сергей распрощался с попутчиком. Прямо с вокзала он позвонил Славину и договорился о встрече.
        Подъехав через час, в одно из кафе в центре города и зайдя внутрь заведения, парень увидел что глава озерников, уже ждёт его за одним из столиков. Присев рядом и поздоровавшись, он заказал себе чай. Ребята какое-то время разглядывали друг друга.
        Наконец Саша, чувствовавший себя явно напряженно и неловко в обществе Сергея, попытался побыстрее закончить эту встречу. Он молча достал сложенный вчетверо листок и передал украинцу. Тот кивнул и поблагодарил его. Сергей развернул и прочел письмо. Лицо парня озарилось светлой улыбкой. Пряча записку в карман, он отхлебнул чай и задумался. Славин, ощущая себя немного неудобно и не в своей тарелке, сказал:
        - Извини, но у меня сегодня ещё дела, мне нужно идти.
        Чайка лишь пожал плечами и кивнул головой. Вставая из-за столика, Саша проговорил:
        - Я скинул тебе на телефон привязки и координаты ее земного мира.
        Бывший глава горного клана, посмотрел на него задумчивым взглядом и произнес:
        - Спасибо.
        Попрощавшись Славин ушел, а Сергей ещё долго сидел в кафе, о чем-то напряженно размышляя...
        В полдень он переместился в мир Марины. Идя по городу, парень с интересом разглядывал людей и окружающую обстановку столицы, новой для него земной реальности. Сергей быстро через ID, потратив полсотни лкр, сделал себе местные документы и деньги.
        На красном паспорте сиял, серпастый и молоткастый советский герб. Правда отличия все же были. Присмотревшись повнимательней, Чайка увидел, что перевязанные лентами колосья обрамляют не земной шар, а только территорию Украины, Белоруссии, России и северного Казахстана.
        Средняя Азия, Прибалтика, Кавказ, Молдавия (лишившаяся Приднестровья), не входили в этот СССР. Ленточек было всего четыре - по две с каждой стороны. Причем четвертая лента гласила, о существовании какой-то суверенной Сибири.
        Вместо надписи - "Пролетарии всех стран, соединяйтесь", внизу герба было просто написано: "Союз Славянских Стран Руси". А на самих ленточках, были изображены гербы, флаги и названия союзных славянских стран. Сергей присмотрелся к одной из них - и увидел трезубец, желто-голубой флаг и надпись - Украина.
        Не переставая удивляться, он глянул на деньги. Купюры по размеру, раза в полтора были больше советских из его мира. Герб, аббревиатура СССР и соответствующие номиналы, присутствовали и здесь. Как и перевод текста на языки союзных стран. Однако никакого Ленина на них изображено не было. Виднелись лишь стилизованные портреты национальных и культурных героев, либо памятники архитектуры, или географические достопримечательности. Например на 25 рублёвой банкноте, были нарисованы Минин и Пожарский, на десятке - Богдан Хмельницкий. На других - парень заметил портреты Шевченко, Пушкина, Франциска Скорины и Гагарина. А вот ни Петраl, или Ивана Мазепы, он не увидел. На некоторых были отпечатаны: храм Василия Блаженного или Софиевский собор, озеро Байкал и горы Урала, леса тайги или великие реки страны.
        Идя по этой Москве, корректор видел сплошь славянские лица. Не было лезущей в глаза наглой и пошлой рекламы, или натыканных где попало высоток.
        Однако и на совковый социализм, окружающая обстановка тоже была не очень похожа. Вокруг хватало магазинов, в которых виднелось много разнообразных товаров и продуктов.
        Не было видно огромных транспарантов и баннеров, с трескучими лозунгами или портретами вождей.
        Выйдя на Красную площадь, парень поначалу не понял чего на ней не хватает. И лишь спустя минуту сообразил - отсутствовал на привычном месте мавзолей.
        Все это было очень интересно Чайке, особенно как историку и исследователю. Однако сейчас его в первую очередь, занимали совсем другие заботы. Зайдя в одно из кафе, он заказал себе обед и вытащил телефон. Набрав номер Марины, парень с волнением ожидал ответа. Наконец девушка откликнулась на незнакомый вызов. Услышав голос любимого, она ошалела от счастья. Спустя пару минут и немного успокоившись, ребята начали беседовать более конструктивно.
        - Я нахожусь в твоём мире, в Москве, - сказал Сергей. - Ты сейчас здесь?
        - Нет, я в мире Снежаны, - ответила Марина. - У нас пока ещё сложная обстановка. Экспансия длилась слишком долго. И хотя она прекратилась и отбита, тем не менее ее последствия очень тяжелы. Занимаемся ликвидацией вражеских локусов и тварей. Людей очень мало, многие ребята погибли в борьбе с монстрами или в походе на Раратонг. Я не могу их бросить, даже ненадолго. Да и Хозяйка не отпустит. У нас и сейчас случаются потери.
        Сергей немного подумал и твердо сказал:
        - Твоя Снежана не откажется от помощи союзника, уровня Корректора и мага? Она сможет меня пропустить в свой мир отсюда? Можно ведь проверить, совпадение моих параметров с миром твоей Хозяйки через Систему?
        Марина обрадовано воскликнула:
        - Я сейчас с ней свяжусь и узнаю.
        Через десять минут, девушка перезвонила:
        - Хозяйка согласна принять помощь союзника. Она протестировала твои характеристики. Ты совпадаешь с ее миром на 70%. Так что все в порядке. И переход выйдет дешёвым. Спустись в метрополитен. Сейчас я на твой телефон, сброшу линию метро, время отбытия и вагон, в который необходимо сесть. Жду тебя с нетерпением Сережа. Целую любимый.
        Чайка прочитал пришедшее сообщение и направился ко входу в метро. Найдя нужную ветку и станцию, он сел в поезд. Доехав до конечной остановки, парень из него не вышел. Состав тронулся и помчался в кромешную темень. Проходили часы, локомотив больше не останавливался, а в последнем вагоне - сидел одинокий человек. Он ехал фактически на войну, но лицо его, периодически озаряла светлая улыбка...
        Конец книги.
        КНИГА 4. ЛОГИКА ВЫБОРА
        Глава 1. И один в поле воин.
        "Моя честь - зовётся верность".
        Задремавший было Сергей, проснулся от того, что поезд начал притормаживать. Парень мельком взглянул на свои часы - время в пути заняло около трёх часов. Состав, постепенно замедляя ход, медленно подъехал к подземной станции и остановился. Двери открылись и Чайка, взяв свою сумку, вышел на платформу и с любопытством огляделся.
        Стены станции были сплошь облицованы красным гранитом. Плоские плафоны на сводах, казались тусклыми, но их неяркого света хватало чтобы осветить все вокруг. В отличие от стен, столбы и опорные арки станции, были украшены разноцветной мозаикой. Богатыри с оружием, волк с царевичем, Аленушка на камне у озера... таинственные птицы... герои древнерусских былин и сказок словно оживали на покрытых пылью картинках из разноцветного стекла. Взгляд Сергея, проходившего по подземной платформе, с интересом остановился на экспозиции трех богатырей на распутье, искусно выложенной на одной из стен, как будто сошедшей с картины Васнецова.
        Однако, все же эта станция выглядела несколько заброшенной. И производила грустное впечатление. Плитка во многих местах осыпалась, краски выцвели, половина светильников не функционировала, а мраморный пол был оббитый. Довершая картину всеобщего запустения кругом виднелись подтёки воды.
        Поскольку его никто не встретил, парень ступил на первую ступень ведущего вверх эскалатора и взялся за потертые резиновые поручни. Неожиданно и со скрипом, подъемник заработал, и ступени начали медленный подъем вверх. "Видно, местная хозяйка, не шикует", подумал украинец. Движущая лестница через пару минут вынесла его на промежуточную площадку. Ступив на нее, он увидел, крепкие стальные двери, в правой стене подземной площадки, где явно находились какие-то помещения. Левую сторону площадки занимала глухая стена. Парень снова встал на первую ступень эскалатора, ведущего вверх, но на этот раз подъемник не заработал.
        Проанализировав ситуацию, Сергей понял, что створки в левой стене с системой комнат, скорее всего и есть терминал Снежаны. Он подошёл к этим дверям и толкнул их - смазанная стальная плита, послушно открылась. Чайка зашёл в первую комнату.
        Она оказалась пустой. Небольшая прихожая с вешалками, переходила в просторное помещение. Тут было три стола, диваны и несколько шкафов. Зайдя в следующую дверь, парень увидел в другом помещении, несколько кроватей и тумбочки. Дальше оказались - оружейка, кухня, склад, душевая комната...
        Окна здесь явно не предусматривались. Обстановка везде была очень скромной, можно сказать, спартанской. Только в спальне, он увидел полки с книгами и дисками.
        Но больше всего, его привлек ряд фотографий, висящих на одной из стен в одном из маленьких боксов. Это были фото молодых ребят и девчат, с краткой биографией и годами жизни. Их изображения, перечеркивались через плечо черной полосой. Оглядев этот стенд памяти, Сергей увидел, что только за последний год, Снежана потеряла около полусотни бойцов. С раздражением и злобой он подумал, что эта Хозяйка как и Верлеса, похоже также практикует парный принцип вербовки. Две трети погибших на фото, были молодыми и красивыми девушками. И хотя украинец, не переваривал таких врагов как Шамиль или Орнс, но по крайней мере эти хозяева, набирали себе пушечное мясо только из мужчин.
        Выйдя из этой гнетущей комнаты, в совершенно испорченном настроении, он встал перед большими металлическими дверями, видимо ведущими в главную резиденцию местной владычицы.
        На минуту Сергей приостановился, правда не потому что испытывал робость. Внимание его привлекла, подробная пластиковая электронная карта земель, вделанная прямо в эти двери. Корректор с интересом, принялся ее рассматривать.
        По этой схеме, сложно было определить размер и площадь земель Снежаны. Однако на вид, территория здешней хозяйки, немного походила на перевернутую трапецию. Верхняя сторона которой, была обращена на северо-восток и граничила с ледяным океаном.
        С других боков, были изображены, земли соседних хозяев. На юге - Дэв, на востоке - Лао-Чжень, на западе - Мерг, на севере - Доннар. Вся территория Снежаны, была покрыта деревьями. Это явно означало лесную зону, через которую протекала большая река впадающая в океан. Виднелось и несколько озёр.
        Однако Сергей, сразу обратил внимание, на присутствие на этом макете множества красных лампочек-кружков. К ним вели стрелки из владений чужих властителей. Часть этих чужеродных очагов вражеской экспансии уже погасли, но подавляющее большинство оставались действующими.
        Эти раковые клетки противника в землях Снежаны, пульсировали, выплескивая из себя "кровавые вспышки". На севере и западе их не было. Зато южные и восточные районы, просто кишели вражескими локусами.
        "Да, занятная картинка", подумал парень. - "Снежане очень повезло, что экспансию удалось отбить и что западный Мерг и северный Доннар, не успели против нее подключится", - продолжал размышлять он.
        - "А вообще-то она, была стопроцентно обречена. И ее отчаянная экспедиция на север, тоже ведь реально провалилась. То что Марина спаслась, да ещё и получила выходы на каналы энергоподпитки, в новых земных мирах - это натурально невероятный набор чудес. Девушку случайно выкупили у туземцев. Покупатели-наемники оказались нейтралами. Их Хозяйка, также была очень заинтересована в союзе, потому что у Марины, опять же чисто случайно, оказался выход на неизвестный ей земной мир. Девчонку чудом повезло, переправить в земли Верлесы... "
        Сергей печально покачал головой:
        "Видимо эта Снежана как и Верлеса, не слишком умна и предусмотрительна, раз довела ситуацию до такого смертельно-критического положения", - снова подумал он. Парень ещё раз огляделся - терминал был совершенно пуст и в нем никого, и нигде не было.
        Чайка пожал плечами, решительно толкнул стальную дверь и вошел внутрь. Эта комната была отделана оранжевым пластиком, сверху светили синие плафоны. Здесь находилась пара регенерационных лечебных кроватей, несколько специальных ниш, для получения различных вещей и оружия. В центре помещения сиял круг, диаметром в пару метров. Из него вверх к потолку, выходил синеватый цилиндрический столб света.
        Сергей подошёл к нему. Виртуальный экран развернулся и перед ним возникло голографическое, колыхающееся изображение, молодой и красивой женщины. Она впилась изучающим взором, в корректора Верлесы. Землянин тоже с интересом, разглядывал чужую Хозяйку. Снежана в своей зимней нарядной, отороченной белым мехом шубке, чем-то сначала напомнила ему Снегурочку. Однако такое впечатление, явно было ошибочным. Выглядела она казалось, лет на 27-28. Светлые волосы и зелёные глаза, румяное лицо с правильными чертами, а главное, властное их выражение - делало ее воплощением, скорее скандинавской валькирии.
        Наконец Снежана заговорила:
        - Я приветствую союзника, решившего помочь мне и моему миру. Хотя насколько мне понятны твои мотивы - это не совсем бескорыстный порыв. Тебе нет никакого смысла, рисковать здесь своей жизнью или тратить свои ресурсы. Да и твоя Хозяйка, вряд ли одобрила бы это - наши миры, находятся слишком далеко друг от друга. А твой земной мир с моим, связан пока ещё очень слабо. По этому мое нынешнее тяжёлое положение, почти никак не отражается на твоей земной стране или Верлесе. Таким образом союзнические или патриотические причины, твоего появления тут, не имеют значения.
        Она сделала паузу и внимательно посмотрела на парня, а потом утвердительно проговорила:
        - Ты здесь из-за моей наемницы Марины. Это ведь ты ее спас на Раратонге. Да и вообще, командовал вашей успешной экспедицией на тот материк. А ведь по большому счету, ты фактически спас и свою хозяйку, и меня тоже. Но тогда ты боролся и за свое выживание - ведь с гибелью хозяйки и ее мира - твоя смерть становилась неизбежной. Это было понятно.
        Снежана задумчиво произнесла:
        - А приехать сюда, рисковать головой из-за девчонки... Не понимаю... Это совсем не рационально. Но ты не похож на глупца. Послушай - разве мало служит у твоей Хозяйки, или обретается в земных мирах - красивых женщин?
        Она удивлённо покачала головой:
        - Да... Все же странное это явление - человеческая любовь. Хозяева очень могучи и всеведущи, но получая власть и сверхвозможности, мы видимо и теряем что-то важное...
        Женщина грустно поглядела на чужого наемника...
        Сергей пожал плечами и произнес:
        - За все приходиться платить. А обретая - всегда что-то теряешь. Таков закон жизни. Главное наверное, что-бы получаемое не становилось самоцелью, или не использовалось только для удовлетворения эгоистических личных желаний.
        Снежана с любопытством, окинула взглядом странного гостя. Он очень свободно и уверенно себя держал. Чувствовалось, что ни страха, ни пиетета перед хозяевами, этот человек не испытывает.
        - Я кое-что узнала о тебе, через Систему, - наконец произнесла она. - Ты ведь не первый раз спасаешь свою Хозяйку. Захват земель и источника на юге - это ведь тоже, в основном твоя заслуга.
        Владычица покачала головой:
        - Однако не смотря на все это, Верлеса тебе не очень доверяет. И я кажется, ее понимаю, - улыбнулась Снежана.
        Сергей тоже улыбнулся и пожал плечами.
        - Ладно, - сказала Хозяйка. - Об этом можно поговорить и потом. Сейчас есть более насущные заботы. Ты видел карту. Хотя экспансия врагов против меня и прекратилась, но на моих землях, осталось вдоволь локусов и тварей моих противников. Они высасывают энергию, пытаются расширяться, разрушают живую природу моего мира. Их слишком много, а у меня пока ещё мало сил и людей. Тем более что в основном, получаемую сейчас энергию я трачу, что бы не допустить возобновления экспансии. Так что твоя помощь, очень к месту.
        Хозяйка внимательно посмотрела на союзника:
        - Марина и ее группа, придут только поздно вечером. Они в очередном рейде. И как ты понимаешь - ещё очень долго, никаких отпусков не будет.
        Снежана глянула на Сергея и сказала:
        - Ты корректор, маг и к тому же опытный наемник, можешь сам выбирать задания. Выйдешь на миссию завтра. Может хочешь что-нибудь получить прямо сейчас? Оружие или еще что?
        Сергей улыбнувшись, посмотрел на Хозяйку и произнес:
        - Мне пока нужна лишь, максимально полная информация...
        Марина поправила висевший на груди автомат, бросила взгляд на своих боевых товарищей, смахнула рукой пот со лба и счастливо улыбнулась. После разговора с Сергеем, она забыла про усталость, комаров, грязь и страх. Наемницу переполняла радость, ее любимый преодолел все препятствия, выжил, победил и вернулся.
        Ей не сильно везло в жизни. Поводов для радости было мало. Судьба ее не баловала.
        Она потеряла родителей, рано узнала боль, ужас и смерть. Но девушка выстояла и не сломалась.
        Марина была молода, умна, образованна и красива. Казалось пустоту ее жизни, сможет заполнить любовь. Но встречавшиеся на ее пути парни, не вызывали у нее серьезных чувств. Они ей казались слабыми, неинтересными и не слишком умными.
        Когда она в плену, на аукционе, впервые увидела Сергея - ее будто что-то толкнуло в сердце. Он у нее сразу вызвал симпатию. И потом, не смотря на его отчужденное поведение, слова японки, отзывы его товарищей, Марине парень все равно очень понравился. Не столько своей внешностью или статусом, сколько харизмой и внутренней силой.
        Девушка расспросила ребят об их командире, но они его знали в основном, только с военной и административной стороны. Но и этого было достаточно - Сергей оказался очень интересным и многогранным человеком. Даже его Волчок, у наемницы вызывал доверие.
        Она тогда совершила, очень странный и не типичный поступок, которого никак от себя не ожидала. Поняв, что Сергей уходит, буквально на следующий день в Замодонг. Марина сама пришла к нему. Причем она зашла к нему в номер, вовсе не рассчитывая с помощью секса как-то привязать парня. Это было бы глупо и пошло. Просто ее тянуло к нему. Ей захотелось тепла и нежности. Она желала открыться этому человеку, доверить ему свое сердце... И девушка надеялась, что он ее поймет. Так и произошло. Как в сказке.
        Казалось судьба наконец, решила вознаградить ее за все потери, подарив любимого. Марина нашла свою любовь. Разлука лишь укрепила ее чувства. Девушке было плевать на презрение и не понимание японки, на тяжёлый и рискованный путь домой. Ведь Сергей спас не только ее саму, но и Снежану, ее мир, товарищей, опосредствованно помог даже ее стране...
        И чем больше она узнавала о своем любимом, тем сильнее гордилась им. Несмотря на уверенность всех в гибели Чайки, девушка верила что он вернётся. Так и произошло. И сейчас она знала, что он уже приехал в терминал Хозяйки. Ее любимый и тут не обманул ожиданий - не задумываясь прибыв помочь. Марина опять улыбнулась, предвкушая радость скорой встречи...
        Получив координаты и выходы на новые земные миры, ее Хозяйка энергетически усилилась и отразила экспансию противников. Враждебные соседи не рискнули возобновлять натиск.
        Но пока все же, ресурсов у Снежаны было ещё мало. Ее земли страдали от ран и укоренившихся чужеродных тварей. А из наемников, остался всего один, уполовиненный клан - только шесть ребят, включая Марину. Хотя после возвращения с Раратонга, Снежана подняла ее статус, до уровня наемника класса "А". Однако ни одного корректора или мага у них не было. По этому они и занимались сейчас, уничтожением мелких и сравнительно простых, вражеских локусов и тварей. На более сложные операции не было сил, да и слишком возрастали риски. Терять сейчас бойцов, Хозяйка не могла себе позволить...
        Нужно было срочно набирать новых наемников, залечивать раны своего мира, ликвидировать вампирские локусы... А энергии, Снежана получала не так и много. В новых земных мирах, у нее не было ни одной фирмы, даже не жило ни одного человека. Сил ей оттуда, поступало явно не достаточно. Что бы отбросить соседей - хватило. Но что бы вербовать новых бойцов, затянуть раны, ликвидировать расплодившихся чужеродных тварей... - уже не доставало. Вражеские локусы, даже лишившись подпитки от своих хозяев, продолжали вампирить энергию из земель Снежаны. А их флора и фауна, размножалась и нападала на животных и растения ее земель.
        В этих условиях, предложенная Сергеем помощь, была очень ценна. Хотя Марина и понимала, что никакой корректор или маг, в сложившейся ситуации, слишком уж серьезно, выручить не сможет.
        Девушка поправила выбившуюся прядь волос и ускорила шаг. Ее группе, предстояло добираться до терминала, ещё около пяти часов, по вековому, таежному, сибирскому лесу...
        Был уже поздний вечер. Сергей сидел за ноутбуком. Вдруг двери терминала открылись и тяжело дыша, с трудом передвигая ноги, зашли двое ребят. Они тащили на носилках девушку. Чайка встревоженно вскочил - ему показалось, что парни принесли раненную Марину. Но это оказалась другая группа.
        Не задавая никаких вопросов, он помог ребятам перенести наемницу к регенерационной кровати. Лишь после лечения пострадавшей, все познакомились. Бойцы пошли мыться, сдавать оружие и восстанавливаться.
        Эта тройка ходила на юг. Они уничтожили один из локусов, но в процессе операции девушку покромсал орнолит. Ребята несли ее по тайге, почти целый день. Девчонка держалась лишь на уколах и "живой воде". Поужинав приготовленной Чайкой снедью, уставшие люди завались спать.
        Команда Марины пришла через два часа. Все были очень вымотанные, но по крайней мере целые. Процедура повторилась. Ребята мылись, сдавали оружие, восстанавливались, ужинали... По-быстрому познакомились и легли спать...
        - И так уже целый год, - глядя на спящих товарищей, проговорила Марина. - Никакого нормального отдыха нет. Каждый день походы, гнус, грязь, схватки с тварями, постоянный риск, потери друзей... Беспросветно... Сейчас правда стало намного легче. Сами выбираем против кого выступать. Уменьшаем риски. Потери снизились. Главное - экспансия прекратилась. А раньше вообще - все казалось совсем безнадежно. Столько ребят погибло...
        Марина с Сергеем сидели на кухне. Он гладил ее волосы, а она доверчиво склонила голову ему на грудь. Они были счастливы. Потом парень угощал девушку деликатесами, которые привез с Земли. Влюбленные рассказывали друг другу, о пережитых ими событиях...
        Марина уснула у Сергея на руках. Отнеся ее в постель, парень опять сел за комп. Он часто останавливался и надолго задумывался... Чайка засиделся так до поздней ночи.
        На следующее утро, вставшие наемники, привычно стали готовиться к выходу, на очередное опасное задание. Намеченные цели миссий - уже были определены.
        Однако новичок, достав листок с картой и какими-то пометками, остановил группы.
        - Погодите немного ребята. Нужно малость скорректировать планы. Давайте зайдём к Хозяйке, есть некоторые идеи.
        Наемники переглянулись. Они уже отчасти знали от Марины, кто этот парень. Это он ее вытянул из плена, да и вообще в конечном итоге, спас их всех. Кроме того его возраст, боевой стаж, успешные походы, статус корректора и мага - внушали уважение. В конце концов, бойцы пожали плечами. Несколько минут задержки, все равно ни на что не влияли.
        Они зашли в главную комнату Хозяйки. Через минуту виртуальный экран развернулся и на нем возникло голографическое изображение Снежаны. Она недовольно посмотрела на Чайку и произнесла:
        - Почему задержал выход групп на задания?
        Сергей невозмутимо посмотрел на местную владычицу и пожав плечами, проговорил:
        - Вообще-то хотел предложить, более эффективную и быструю стратегию очистки твоих земель от враждебной нечисти. Я тут посчитал немного и получил интересные выводы, - парень скептически посмотрел на Хозяйку и продолжил:
        - Используя нынешнюю тактику и практику действий, вы будете очищать свой мир около года, а то и дольше. И это при условии, если укоренившиеся здесь локусы и твари, не будут размножаться, распространяться и нападать. А на такое как ты понимаешь, рассчитывать нечего. Они тут уже укрепились и пустили корни, живут фактически автономно, выкачивая энергию из твоей природы.
        Корректор Верлесы, глядя на Снежану, укоризненно покачал головой:
        - Значит вам придется возиться, года три. Ты будешь постоянно очень слаба и уязвима. У тебя не станет времени и сил, закрепляться в земных мирах, что бы увеличить энергоподпитку. Останется мало энергии для того, что бы вербовать новых бойцов. В общем будешь балансировать, на грани выживания, - он сделал паузу и жёстко припечатал:
        - В такой ситуации, враги вскоре снова начнут экспансию и неизбежно добьют ваш мир. Даже сейчас, достаточно присоединиться против тебя западному хозяину Мергу - и вы сразу же будете обречены на быструю гибель.
        Вокруг стало очень тихо. Ребята ошарашено молчали. Снежана была реально разъярена. Но она сумела взять себя в руки и ледяным тоном произнесла:
        - Ты уверен в своих расчетах?
        Сергей пожал плечами и сказал:
        - На самом деле, у вас времени, не более чем полгода. Если конечно у тебя, не найдется сразу готовых к употреблению, больших источников энергии. Типа залежей платины или энерго-кристаллов. Тем более что твои ребята, сейчас вынуждены заниматься мелочевкой. Бороться с сильными локусами они не рискуют. При таких обстоятельствах, эти вражеские центры будут размножаться быстрее, чем вы будете успевать уничтожать их порождения. В общем эта гонка на истощение, для вас заведомо проиграшная. А если ещё и соседи, вновь начнут экспансию - то все трагично кончиться ещё быстрее.
        Хозяйка мрачно глядя на этого союзника, угрюмо молчала. Она не заглядывала так далеко. Боялась, хотя и чувствовала негативные тенденции. Ещё недавно, Снежана едва сумела отбиться от экспансии врагов и для нее это стало символом надежды. И вдруг этот чужой корректор, грубо и прямо обрисовал ей, отсутствие у нее всякого будущего.
        Наконец она мертвым голосом произнесла:
        - Что ты предлагаешь?
        Сергей сочувственно посмотрел на нее и сказал:
        - Выведи карту своих земель с вражескими локусами, на экран.
        Дождавшись когда это было сделано, он продолжил:
        - Нужно нейтрализовать самые большие и опасные вражеские гнезда, укоренившиеся и истощающие ваш мир. Они генерируют тварей и подпитывают своих, более мелких собратьев. У вас таких пять на юге и шесть на востоке.
        - Но это смертельно опасно, мы можем элементарно угробить бойцов, - проговорила Хозяйка.
        Чайка пожал плечами и сказал:
        - Иной путь гибельный и абсолютно бесперспективный. Мы только зря выматываем ребят и все равно несём потери. Вон вчера девчонку, едва успели живой донести.
        - Но так ведь можно погибнуть ещё быстрее? - заметила Владычица.
        - Конечно риск будет, но я не предлагаю самоубийство, - парень подобрался и заговорил более конкретно:
        - Попробуем за пару недель, уничтожить эти центровые локусы. Остальные без ихней подпитки, окажутся совсем вялыми и утратят агрессивный потенциал. Вы их потом постепенно добьете, обкатывая новых наемников. Да и вреда, и потерь энергии, от этой многочисленной мелочи - немного.
        - Но как ты собираешься ликвидировать, главные центры экспансии, да ещё в течении всего двух недель? - поинтересовалась Хозяйка.
        Сергей качнул головой:
        - Используя свои возможности корректора и мага. Новую тактику борьбы. Плюс - группу прикрытия, - он посмотрел на ребят и сказал:
        - Я возьму с собой тройку бойцов и выдвинусь для начала, против самого большого южного вражеского локуса. Ребята будут меня только прикрывать, им не нужно будет нападать или пытаться уничтожить гнездо тварей. То есть для них, риски снижаются. А я, попытаюсь кое-что новенькое испробовать и предпринять против врага.
        Чайка посмотрел на Хозяйку и веско промолвил:
        - А девчонок отправь в новые земные миры. Во-первых: они немного отдохнут и отвлекутся от этой бойни. Во-вторых - ты увеличишь через них для себя, поток энергии из этих миров. В третьих, они займутся там вербовкой новых наемников для вас. Как раз часть энергии, на это и пойдет. Набор нужно производить в провинции. Потому что из центральных городов, наши хозяева и так регулярно выгребают возможных кандидатов. Кстати в моих земных мирах, я попрошу своих знакомых соклановцев - и они помогут девчонкам адаптироваться, а если что - прикроют. В общем кругом выгода. Ну а оставшегося парня, отправишь отдохнуть в его мир. Надо хоть иногда проводить ротацию, иначе ребята неизбежно или сорвутся, либо нарвутся.
        Снежана оценивающе оглядела наглого чужака и наконец спросила:
        - А что за новую методику, ты хочешь применить против вражеских локусов?
        Сергей покачал головой головой и уклончиво ответил:
        - Есть пара задумок, но их нужно проверить и апробировать. Посмотрим что выйдет...
        Хозяйка некоторое время раздумывала, а потом глядя на верлесовца, приняла решение:
        - Ладно. Девушки и Олег сегодня отдохнут, пока в терминале. Если у тебя получиться разобраться с этим южным гнездом тварей, тогда примем предложенный план. Бери оставшуюся тройку парней. Какое оружие вам нужно?
        Пушистая белка настороженно замерла, на ветке могучего кедра. С севера послышались шаги больших существ. Увидев четверых людей пробирающихся по лесу, зверек, быстро, юркнул в дупло.
        По густой тайге, четвертый час двигался небольшой отряд. Впереди, периодически сверяясь с телефоном, шел молодой парень с автоматом наперевес и мешком за спиной. Его спутники также были молоды и разнообразно вооружены. Один из них нес ручной пулемет, его товарищ-крепыш - тащил огнемет, а последний боец пер на себе целый гранатомет.
        Идущий первым человек, остановился у большого дерева и произнес:
        - Гнездо тварей через полкилометра. Передохнем.
        Его спутники сбросив свою ношу, расположились на короткий привал.
        Сергей смахнул пот и огляделся - могучая тайга поражала воображение. Это был светлохвойный лес. И хотя здесь преобладали кедры, пихты, ели и сосны, но встречались также и лиственные деревья: дуб, тис, ясень, ольха.
        Снежана похоже была владычицей, коренных сибирских земель. Однако этот бор, был настроен дружественно к людям своей Хозяйки. И даже знаменитый сибирский гнус и комары, хотя конечно массово и присутствовали, но на удивление будто не замечали наемников, и не досаждали ребятам.
        - А мне почему то казалось, что во владениях вашей Снежаны, будет преобладать зимняя погода, - сказал Сергей.
        Его спутники улыбнулись. Крепыш Иван, заметил:
        - Зимой ведь ничего не растет. Хозяева все же, главным образом занимаются выведением различных форм флоры и фауны. А в холодное время это делать затруднительно.
        Чайка пожал плечами:
        - Ну почему? Хвойные деревья, вполне себе растут зимой. Собственно они под стужу, идеально и приспособлены. А в тайге, именно такой лес абсолютно и доминирует. Хотя конечно летом в этом смысле, возможности хозяев, куда больше.
        Он потянулся, оглядел парней и сказал уже деловым тоном:
        - Дальше со мной пока, пойдет только Влад со своим пулеметом. Прикроет если что. Нужно для начала, кое-что разведать и протестировать.
        Наемники не стали с ним спорить. Через пятнадцать минут, чужак с их товарищем, ушли к локусу...
        - Интересный тип, но как бы он нас всех не угробил, - поглядев вслед ушедшим, заметил Юрий.
        Иван лишь покачал головой:
        - Он головастый. Да и сказал Хозяйке все правильно. Нужно менять ситуацию, иначе точно загнемся.
        Юрий в ответ скривился:
        - Авантюрист ещё тот. Может он и герой, и в походах в разные земли себя проявил, и спасал всех не раз. Но вот с локусами хозяев, не воевал точно. Это не романтика, а тяжёлый и рискованный труд.
        Парень посмотрел на своего товарища и осуждающе продолжил:
        - Я расспросил Марину о нем подробно. Этот Сергей, действительно и с болотными мутантами сражался, и на Раратонге с тварями и туземцами рубился, и со спецслужбами разбирался. А вот с монстрами враждебных хозяев, никогда дел не имел. Как бы его самоуверенность, нам боком не вылезла.
        Иван пожал плечами, скептически посмотрел на своего напарника и проговорил:
        - Чужак почти три года в Системе, он опытный наемник. Плюс к тому, корректор и маг - это что-нибудь, да значит. Добровольно рискует головой за нас - разве такое ерунда?
        Юрий раздражённо ему возразил:
        - Из-за Марины он рискует, а не потому что хочет помочь нам или нашей стране. Ты кстати знаешь, из какого он мира? Мне немного Марина рассказала, она скачала оттуда мимоходом инфы, - парень все сильнее горячась, импульсивно заговорил дальше:
        - Эти ублюдки, развалили и разграбили свою страну, угробили науку, экономику и образование. Две трети населения у них, за чертой бедности. Запустили к себе, миллионы мигрантов из Азии и Кавказа, которые им уже диктуют правила жизни. Коренное население вымирает, спивается, дохнет от наркотиков. Так эти уроды ещё и между братьями-славянами, умудрились на века разругаться на крови. Ну и скажи мне дружище, как можно такому человеку оттуда верить? Ведь он у своей Хозяйки, только по личным мотивам рискует. И спасал мир Верлесы этот героический тип, исключительно из своих шкурных интересов. Так что забудь о бескорыстной помощи чужака.
        Иван удивлённо покрутил головой и проговорил:
        - Даже если и так, какая нам разница, почему он помогает. Главное ведь, что выручает в трудную минуту. А потом этот парень, все равно нас покинет.
        Он улыбнулся и положил другу руку на плечо:
        - Ты переживаешь за Марину браток. Но сердцу ведь не прикажешь.
        Юрий озлобленно сплюнул:
        - Вот именно! Разобьёт девчонке сердце и свалит. А ей и так в жизни несладко пришлось. Пользуется тем, что типа спас ее от рабства. А на самом деле - это была лишь взаимовыгодная сделка, дававшая шансы на выживание нашим хозяевам и соответственно их наемникам.
        Иван в ответ, пожал плечами:
        - Может у этого Сергея, тоже серьезные чувства к Марине.
        Его товарищ в сердцах выругался и сказал:
        - У них в мире, серьезные отношения - редкость. А главное - его Верлеса, запрещает им любовь с наемниками других хозяев. Да и нашей Снежане, такое не понравится. Ну и спрашивается - на фига он ей крутит голову?
        Тут они услышали, что разведчики возвращаются и разговор прервался...
        Вернувшиеся ребята, какое-то время отдыхали, прислонившись спиной к дубу.
        Сергей сидел прикрыв глаза. А Влад, в ответ на вопросительные взгляды товарищей, сказал:
        - Там громадный локус. Мы в бинокль рассмотрели массу разных тварей. Три линии обороны. Кроме, сотен орнолитов и серпей, в наличии полчища огромных мутантов-крыс, пауков и муравьев. Какие-то ходячие растения, с активными плетками. И ещё черт знает что...
        Парень покачал головой и с сомнением заключил:
        - Не знаю что тут вообще, реально можно сделать. Серьезного вреда, мы своим оружием им причинить не сможем - только раздразним. Даже корректор, много их не спалит фаерами. А вот себя, сразу обнаружим - и вся эта живность броситься на нас, и быстро с нами покончит.
        Ребята выжидательно смотрели на Сергея. Тот почувствовав их взгляды, открыл глаза, оглядел наемников и сказал:
        - В километре на запад, есть небольшая река. Идём туда.
        - Зачем? - напряженно спросил Юрий.
        - Переправимся на ту сторону и сделаем там стоянку. Если у меня не получиться с тварями, мы сразу отойдем за реку. Подстрахуемся таким образом, - сказал Чайка. - Для преследователей - это будет серьезным препятствием. Они воды не любят. Да и брод в любом случае, прикрыть будет проще.
        - Может не стоит рисковать и дразнить тварей? - задал вопрос Иван. - Мы можем банально не успеть уйти, нас догонят и уничтожат.
        Чужак лишь отрицательно покачал головой.
        Влад, глядя на него, нервно проговорил:
        - На что ты вообще рассчитываешь? Нанести серьезный урон такому локусу, никакой корректор не сможет. Лишь потратишь энергию и навлечешь ответное нападение.
        Юра энергично поддержал товарища:
        - Ты же не сражался никогда с такими противниками, а мы на этом уже "зубы съели" - только подставишь всех, своим опрометчивым авантюризмом! - запальчиво воскликнул он.
        Сергей внимательно посмотрел на ребят и покачал головой:
        - Верно. Я не воевал с тварями хозяев. Но в этом есть и плюс. Могу увидеть проблему шире и с другой стороны, а не действовать в рамках привычных традиций и практик.
        Парень пожал плечами, вытащил флягу и хлебнул воды, а потом обращаясь к бойцам Снежаны, сказал:
        - Я вам не командир и приказывать не могу. Не хотите рисковать - не надо. Останетесь в безопасности на том берегу реки. Или можете возвращаться в терминал.
        Он опять прикрыл глаза и казалось заснул. Ребята переглянулись.
        Наконец Юрий, махнул друзьям рукой:
        - А ну давайте отойдем.
        Наемники Снежаны, немного отдалились в сторону и стали совещаться.
        Юра убеждающе произнес:
        - Парни, какого черта мы будем подставляться? И ладно сами погибнем, так и девушкам вскоре тогда хана будет. Почему мы должны идти на поводу, у этого бахвала?
        Влад покачал головой:
        - Действительно, этот локус уничтожить нереально. А если мы погибнем, то не только Хозяйке придет вскоре конец. Мы ведь рискуем не только собой. Нашей стране в земном мире, тоже придется тяжело. И гибель мира Снежаны, отразиться там непредсказуемыми последствиями. А ведь и сейчас у нас, все очень сложно и нелегко.
        Иван удивлённо посмотрел на них:
        - Вы что же предлагаете, бросить его здесь одного, а самим за рекой схорониться?
        Юрий только хмыкнул:
        - Да выделывается он. Понял уже наверное, что с локусом не совладать и хвастливое предложение Снежане - реализовать невозможно. А теперь ищет повод и возможность - "соскочить". Что бы получилось так, что не он сам от него отказался, а мы его принудили. Если мы все сейчас, не захотим участвовать в этой авантюре - то так и выйдет.
        Влад задумчиво размышляя, проговорил:
        - Во всяком случае, если мы твердо откажемся, то и ему точно ничего другого не останется, как тоже оставить эту безумную затею.
        Иван раздражённо посмотрел на товарищей:
        - А если он сразу не передумает, то что, будем ждать пока парень потешит свое чувство самолюбия? И что Хозяйке скажем? Отказались помочь корректору? А ведь мы тогда окажемся виноваты, что его "гениальный план" не сработал?
        Юрий покачал головой:
        - Зачем ждать, а потом оправдываться? Пойдем и выполним то задание, которое планировали с утра. Снежане с чистой совестью скажем, что поняли самоубийственность авантюры неопытного чужака, который раньше с тварями хозяев не воевал. И отправились выполнять миссию, определенную нам ещё со вчерашнего вечера. А этот Сергей, потом сам в терминал придет, куда денется. Вот пусть и расхлебывает плоды своего шапкозакидательства.
        Ребята посмотрели друг на друга и согласно кивнули. Они подошли к верлесовцу и Юрий, глянув ему в глаза, твердо произнес:
        - Мы не пойдем на эту авантюру.
        Сергей молча пожал плечами и ничего не ответил.
        Наемники немного постояли, а потом подхватив свое оружие и снаряжение, развернулись и пошли к реке. Чайка лишь задумчиво и грустно, посмотрел им вслед.
        Как и уговорились, парни не стали ждать чужака, а пошли на юго-восток, что бы ликвидировать там небольшой очаг враждебной жизни...
        Марина впервые за две недели, смогла нормально выспаться. Ушло постоянно давившее напряжение, ожидание опасности и ставшее уже повседневным, каждодневное чувство страха - в любой момент нарваться на какого-нибудь монстра.
        Ее подруга Лена, сладость отдыха и безопасности ощущала ещё острее. Она уже много месяцев жила на грани, находясь в сумасшедшем ритме походов и боёв. И ещё вчера, жестоко пострадала от нападения орнолита. Боль полученных ран и ужас неминуемой смерти - до сих пор терзали девушку.
        Наемницы наконец, получили небольшую передышку. Они спокойно общались, готовили обед, приводили в порядок свои вещи... Их товарищ Олег, беспробудно спал. Парень за последние дни, вымотался страшно - осуществляя дополнительные разведывательные выходы.
        Девчата не звонили парням, понимая что такой вызов, может тех отвлечь в самый ответственный момент.
        - Надеюсь у твоего Сергея, всё получиться. Эта изматывающая гонка со смертью, вконец всех измучила. Я уже год не была дома и даже забыла, когда нормально спала. Постоянно лишь тяжкий труд, боль ран, страх гибели... Разве это жизнь... - грустно проговорила Лена.
        Марина с волнением ответила:
        - Я тоже на это очень надеюсь. Правда конечно удивлена - ведь по логике, такое вряд ли возможно. Но Сережа, необыкновенный человек. Он побеждал в сложнейших ситуациях. И даже с хозяевами, не очень считается.
        - Я это заметила, - с улыбкой произнесла ее подруга. - И как только Верлеса терпит такого наемника?
        - Наверное потому, что он ее не раз спасал, - тоже улыбнувшись, сказала Марина. - Хотя видно, что наши хозяева ему не очень доверяют, - добавила она. - В отличии от зверей и местных туземцев.
        - А наши люди? Как к твоему парню, относились его товарищи? - поинтересовалась Лена.
        Ее подруга, грустно пожала плечами:
        - Конечно, очень уважали. Но... Особых симпатий, к нему не было. Как и дружбы. И это несмотря на то, что он не раз обеспечивал успех походов, спасал ребят от гибели, помогал вытащить их девушек...
        Лена удивлённо покачала головой:
        - Странно. Но почему?
        Марина печально и задумчиво, проговорила:
        - Не знаю...
        В полдень, проснулся Олег. Он был парнем Лены. Впервые за много дней, влюбленные смогли провести время вместе. Марина из деликатности, на пару часов вышла прогуляться в близлежащий лес.
        Чем ближе время подходило к вечеру, тем больше тревожились девушки. Особенно волновалась Марина. Олег всячески пытался успокоить девчат. Однако к ужину, он вышел очень задумчивым. Лена первая заметила, странное состояние своего парня.
        - Что с тобой? - сразу спросила она.
        Парень смутился. Но девушка требовательно посмотрела на него.
        Олег молча подвёл девчат к карте.
        - И что тут особенного? - задала вопрос Марина.
        - Погас вражеский объект, который вчера был определен как цель нашей группы на сегодняшний день, - ответил парень.
        Видя непонимание девушек, он объяснил:
        - А ведь сегодня, новым заданием команды Сергея, был выбран совсем другой локус. Вот этот, - Олег указал на макете, самую крупную алую точку, горящую на юге.
        - И что это может означать? - нервничая спросила Марина.
        Парень посмотрел на подруг и пожал плечами:
        - Только то, что группа Сергея, почему то отказалась от взятой на себя утром задачи. И вернулась к работе, против мелкого вражеского очага.
        - Но почему? - удивилась Лена.
        Ее возлюбленный лишь покачал головой и произнес:
        - Да мало ли. Может гнездо тварей, оказалось чересчур мощным. Или выяснилось, что разработанные Сергеем методики неэффективны. В любом случае они скоро придут и мы все узнаем.
        Среди ребят воцарилось унылое настроение. Раз ничего у верлесовского корректора не получилось - то и надежды на перелом в тяжкой борьбе, исчезали...
        Поздним вечером наконец, наемники вернулись из похода. Но когда ребята зашли в терминал, то выяснилось, что Сергея с ними не было. Они старались не встречаться с Мариной глазами и старательно отводили взгляд. Заметив это, девушка смертельно побледнела, боясь задать вопрос о Чайке. Видя ее состояние, Лена сама спросила парней:
        - А где Сергей?
        Бойцы немного смутились. В конечном итоге, Юрий пожав плечами, сказал:
        - Не знаем. Но наверное скоро заявится.
        - А что случилось? Вы что, поссорились там? - попытался прояснить ситуацию Олег.
        - Просто не захотели становиться самоубийцами, ускорять вашу гибель, подставлять Хозяйку, наш здешний мир и Родину, - ответил Влад.
        - Что это значит? Объясните! - не выдержала Марина.
        - Твой друг, толкал нас на самоубийственную и заведомо провальную атаку, на громадный вражеский локус. Мы бы все там наверняка полегли. А вскоре и вы погибли бы, ну и Хозяйка, со всеми вытекающими последствиями...
        - Что ты несёшь?! - закричала Марина.
        - Он прав, - проговорил Юрий. - Этот чужак - авантюрист. Предыдущие успехи, ему явно вскружил голову. Он видимо привык к постоянному везению. Хотел напасть на тварей, притом, ничего о них не зная и не имея никакого опыта боёв с ними. Спроси вон у Влада, он видел, сколько в том огромном гнезде было разных монстров. То что хотел сделать этот парень - стало бы для всех нас, коллективным и достаточно быстрым самоубийством.
        Марина была в шоке, от услышанного из уст товарищей. Однако собравшись, она их спросила:
        - И где же он? Вы что его там и бросили?
        - Мы пошли делать то что возможно. Ликвидировали запланированный вражеский очаг, - твердо глядя на девушку, произнес Иван.
        - Да вернётся скоро этот Сергей. Помыкается и придет. Он и сам явно понял, глупость своего необоснованного и легкомысленного утреннего обещания. Просто хотел на нас ответственность, за срыв операции перекинуть. А мы не стали ему подыгрывать, - внимательно посмотрев на Марину, сказал Юра.
        После этих слов, все замолчали. Пришедшие хлопцы, начали переодеваться, сдавать оружие, мыться, ужинать... В общем - проводить обычные вечерние процедуры. Марина сидела с совершенно расстроенным видом. Даже Олег с Леной, старались избегать ее взглядов. Девушка попробовала дозвониться до своего парня, но тот на вызовы не отвечал. На ночь Сергей, в терминал Снежаны так и не вернулся...
        Утром ребята, привычно стали готовиться к выходу в очередной рейд. Снова сформировались две группы, были определены объекты миссий, выбрано оружие. Бойцы были неразговорчивы. Марина за ночь так и не сомкнувшая глаз, совсем извелась, но тоже молча собиралась с товарищами на задание. Она так и не смогла дозвониться Сергею, хотя он был жив и фиксировался Снежаной, возле южного локуса врага.
        Хозяйка тоже не удостоила ее аудиенцией, ограничившись информацией, передаваемой голосом терминала. Девушка была сначала озадачена, потом реально обиделась, а в конечном итоге так себя накрутила, что совсем разочаровалась в этом парне. Решив что он, осознав невыполнимость взятой задачи и бойкот ребят, просто скрывается от стыда, даже не посчитав нужным, хотя бы успокоить ее по телефону.
        В результате Марина пришла к выводу, что Сергею просто совестно показаться на глаза. И он ждёт, когда они все уйдут на задание, что бы вернуться в терминал Снежаны и уехать домой. Измученная бессонной ночью и смертельно обиженная девушка, потерявшая надежду дозвониться до украинца, в конце концов написала ему короткое, прощальное сообщение...
        Группы успешно справились с поставленными задачами и вечером, благополучно вернулись на базу. Причем Юрий, спас Марину от серпеи. Не выспавшаяся и расстроенная девушка, явно была не в своей тарелке и ее боеспособность, оставляла желать лучшего. Парень опекал, помогал и успокаивал ее.
        В терминале все пошло привычным порядком. Однако Марина заметила, что немногочисленные вещи Сергея исчезли. Ребята тоже это засекли, но ничего не сказали. Все посчитали что чужак уехал. О нем старались при Марине, не вспоминать. Потекли обычные, походные будни.
        Правда с двери ведущей в комнату Хозяйки, почему-то исчезла электронная карта-макет. И задания для групп, озвучивались теперь исключительно голосом и текстом терминала. Снежана не показывалась. Впрочем она и раньше, удостаивала своих наемников прямым общением, очень редко.
        Прошло две недели. Серьезных ранений или неудач на операциях, ребятам удавалось избежать.
        Все это время Марина, пребывала в угнетенном и подавленном состоянии духа. Хотя ее товарищи, старались всячески помочь и поддержать свою подругу. Особенно в этом преуспевал Юрий. Он не только не раз, спасал ее от ран и гибели за эти дни, но мягко и деликатно утешал девушку, ненавязчиво объясняя ей закономерность происшедшего.
        - Пойми Марина, - говорил он. - Этот парень из насквозь испорченного мира. Люди оттуда, просто не могут быть другими. Да, он возможно будет в чем-то умным и храбрым, но неизбежно несет в себе отражение и отпечаток, своей больной, земной реальности. У нас не выйдет понять и принять такого человека, воспитанного и сформированного в подобной среде. Это конечно не его вина, но и ничего с этим поделать невозможно. Мы слишком разные. Тебе это надо просто пережить и забыть...
        Со дня исчезновения чужака прошел месяц. Однажды утром голос терминала, вместо того что-бы дать очередное задание, неожиданно изменил повестку дня. На светящемся экране, высветился очень странный текст послания Хозяйки. В нем предписывалось всем девушкам и парням, убыть в отпуск. Кроме того, каждому начислялось по полторы сотни лкр наградных очков и по три балла к характеристикам.
        Ребята были совершенно сбиты с толку и ошарашены этим сообщением. Посыпались многочисленные и недоуменные вопросы к терминалу. В конце концов безликий голос, огорошил всех шокирующей новостью - оказывается все огромные и опасные вражеские гнезда и локусы, на территории Снежаны, прекратили свое существование. Остались лишь малочисленные и совсем слабые мелкие очаги, которые серьезной угрозы не представляли и могли быть ликвидированы позже, в рабочем порядке.
        - Как это возможно? - перекрыв общий гомон, громко задал вопрос Иван.
        В ответ на экране, появилась карта земель Снежаны. На ней, горящими красным точками, светилось всего несколько маленьких лампочек.
        - Что случилось с локусами и тварями противника? - спросил Влад.
        - Основные центры врага на наших землях, были уничтожены ещё две недели назад. Да и вы, на протяжении последних дней, также значительно сократили количество других очагов. Тем более что размножение и распространение гнезд противника прекратилось, - ответил голос Терминала.
        - Это сделал Сергей? - утвердительно спросил Олег.
        - Верно. Главные вражеские локусы, были уничтожены корректором-союзником хозяйки Верлесы.
        - Но почему мы его не видели? - удивленно поинтересовалась Лена.
        - Он выходил на задания по ночам. Однако и днём, союзник бывал на базе редко. Только когда возникала нужда в лечении от ран или пополнении продовольствия и боеприпасов. Он предпочитал проводить время в тайге, - ответил голос терминала.
        - Зачем он шифровался? - спросил Олег.
        - Союзник не скрывал своей деятельности, но и не хотел ее афишировать. Его просьба в этом, была удовлетворена Хозяйкой, - высветился текст на экране. - Выполнив взятые на себя обязательства, корректор хозяйки Верлесы, убыл домой две недели назад, - завершил свою речь терминал.
        Ребята молчали, опустив головы, избегая смотреть друг другу в глаза.
        Марина выскочив в спальню, попробовала позвонить Сергею. Но получила обескураживающий ответ:
        "данный абонент, внёс ваш номер в черный список" - механический голос был лаконичен беспристрастен...
        Поняв что ребята, бросив его ушли. Сергей был очень удивлен. Такого он от этих парней, не ожидал.
        Уход группы, ставил его в очень сложное положение. Обдумав ситуацию, украинец решил, что в команде оказался авторитетный лидер, который по каким-то причинам невзлюбил чужака. И смог убедить товарищей не рисковать, рассчитывая что верлесовец оставшись сам, откажется от своей затеи.
        Пожав плечами Чайка, обустроил себе временную стоянку на противоположном берегу реки. Пообедав, он отдыхал до вечера. Как стемнело, парень снова пробрался поближе к вражескому локусу, устроившись на высоком, раскидистом дубе. Вытащив прибор ночного видения и задействовав свои магические и корректорские способности, он всю ночь наблюдал за противником и собирал информацию.
        Вокруг периодически, сновали различные твари. И хотя Сергей с помощью магии, сделал себе определенную ментальную, обонятельную и внешнюю невидимость, однако его вполне могли обнаружить чисто физически - просто услышав или случайно наткнувшись. По этому он выключил звук телефона и вел себя очень осторожно.
        Утром Чайка вернулся за реку, на свою стоянку. Глянув на телефон, он увидел пропущенные звонки от Марины и ее сообщение. Прочитав его, он был потрясен. Первым побуждением парня, было позвонить девушке, однако он сдержался. Горькая складка прорезала его лоб, а губы опустились в печальной улыбке. Корректор Верлесы долго сидел недвижимо, пустым и задумчивым взглядом смотря в пространство. Наконец он встряхнул головой и что-то про себя решив, поднялся...
        Вечером верлесовец вновь выдвинулся к локусу и занял свою позицию на дубе. Пора было начинать пробовать, разработанную против врага новую методику. Конечно одному и без прикрытия, это делать было крайне рискованно, но ему ничего другого не оставалось. Разве что с позором вернуться в терминал.
        Проанализировав добытые сведения, Сергей четко осознал, что пытаться традиционно лобовыми и силовыми средствами, сжечь или раздолбать такой огромный и укомплектованный массой тварей локус - невозможно. Никаких сил и энергии не хватит. Тогда он решил попытаться, с помощью магии и корректорских способностей, проникнуть в сознание локуса, сбить его настройки и программу. Поскольку это гнездо тварей, с далёким хозяином уже не имело связи, то владыка этого локуса не мог предоставить помощь, подпитку или скорректировать-исправить, возникающие возможные ошибки, в своем брошенном в автономное плавание центре.
        Однако днём, "мозг" этого локуса бодрствовал и был настороже. Корректировать и проникать в него в это время, было рискованно и опрометчиво. Почувствовав чужеродное влияние, он моментально бы "закрылся".
        Но оказалось что ночью, сознание вражеского гнезда периодически отдыхает или ослабляет свою активность. Этим и решил воспользоваться Сергей. Захватить и перепрограммировать этот центр или управлять локусом, он не мог. Это требовало гораздо больше сил и знаний. Такое было под силу, разве что Хозяину. Однако разрушить и дезорганизовать - было гораздо проще и легче.
        Скрытно проникнув в биологический центр управления локуса, парень незаметно сбил настройки "свой-чужой", а потом покалечил внутренние связи мозга, зацепив болевые рецепторы.
        Вскоре Чайка заметил с дерева, что в локусе врага начался хаос - твари начали драться друг с другом. Серпеи и орнолиты бились между собой. Крысы убивали товарок. Триффиды нападали на них и на своих собратьев. В общем в стане врага, творился настоящий ад.
        Сергей попытался отойти за реку, но на него вслепую, нарвались два орнолита. Твари бросались на всех подряд. Застрелив из автомата одного из них, парень однако пропустил нападение из темноты второго. И хотя Чайка расстрелял и его, но этот монстр все же успел ударом клешни, распороть украинцу бок.
        Истекая кровью, Сергей перешёл брод. На стоянке, он задействовал свои лечебные способности корректора и мага, принял земные медикаменты, выпил "живой воды" из фляги... Но рана была все же очень глубокой и кроме того на клешнях твари, видимо была какая-то зараза. В общем несмотря на все средства, парню вскоре стало ясно, что нужно срочно двигать к терминалу и лечиться по настоящему.
        Четыре часа спустя, Чайка едва живой, дотащился до подземной резиденции местной Хозяйки. Ввалившись в терминал, в котором по счастью никого не оказалось, корректор Верлесы шатаясь, прошел к лечебным кроватям. Упав на койку, он наконец почувствовал облегчение. Через пять минут, парень был здоров и встал перед виртуальным экраном.
        Колыхающееся изображение Снежаны, возникло перед ним. Она с интересом глядела на верлесовца.
        - Ну как тебе понравилась природа моего мира? - саркастически спросила Хозяйка.
        - Впечатляет. Только что-то всякой гадости, развелось слишком много, - в тон ей ответил Сергей.
        Женщина улыбнулась:
        - Да, последствия экспансии, пока уродуют мои земли. Но твоими стараниями, их уже стало меньше.
        Она указала, на светившуюся на экране карту, где самый большой вражеский центр на юге, теперь был погасшим.
        Снежана внимательно рассматривала этого странного человека и наконец грустно произнесла:
        - Понимаю, что ты конечно, можешь сейчас уехать домой. После разрыва с Мариной, тебя здесь ничего больше не держит. Но я хотела бы все же, что бы ты остался и помог мне. Поверь, Снежана умеет быть благодарной, - Хозяйка проникновенно, взглянула Сергею в глаза.
        Тот посмотрев на нее, угрюмо кивнул головой:
        - Ладно. Я помогу тебе и уничтожу основные вражеские центры, как и собирался.
        Снежана благодарно улыбнулась и сказала:
        - Что тебе для этого нужно? Разумеется, я отдам своих наемников в твое распоряжение.
        Чайка отрицательно мотнул головой и возразил:
        - Нет. Обойдусь теперь сам.
        - Но это ведь ненужный риск? Ты и сегодня, вернулся израненным, - растерянно сказала Хозяйка.
        Сергей лишь упрямо пожал плечами и проговорил:
        - Теперь буду опытней и осторожней.
        Снежана задумчиво вздохнула:
        - Ладно. А какой награды, ты хочешь в итоге. Насколько я понимаю, Марина тебе больше не нужна?
        - Сергей криво улыбнулся:
        - Мне ничего не нужно. Если останусь жив, то просто компенсируешь мне мои энергозатраты в лкр-энергии.
        Женщина задумчиво поглядела на него и печально кивнула...
        За две недели, Сергей уничтожил ещё десять, оставшихся основных вражеских центров. Пару раз был серьезно ранен. Но обошлось. Все таки без прикрытия, работать было очень самонадеянно и опасно. Однако в конце концов, свое обещание он выполнил.
        Снежана восполнила его энергозатраты и заверила, что считает себя должницей Сергея и всегда будет рада ему помочь. Парень равнодушно кивнул, попрощался с местной Хозяйкой и сел в поезд.
        Опять локомотив мчался сквозь тьму пространства. Сергей выжил и победил, а теперь ехал домой на отдых, но на душе у него было тяжело и улыбка не касалась его губ. Состав бежал вперёд, но Чайка не видел будущего. Он мрачно глядел в черное окно, где ничего не просматривалось...
        Глава 2. Цена предательства.
        "Ведь каждый, кто на свете жил,
        Любимых убивал,
        Один - жестокостью, другой -
        Отравою похвал,
        Коварным поцелуем - трус,
        А смелый - наповал.
        Один убил на склоне лет,
        В расцвете сил - другой.
        Кто властью золота душил,
        Кто похотью слепой,
        А милосердный пожалел:
        Сразил своей рукой.
        Кто слишком преданно любил,
        Кто быстро разлюбил,
        Кто покупал, кто продавал,
        Кто лгал, кто слезы лил,
        Но ведь не каждый принял смерть
        За то, что он убил".
        Марина сидела в спальне терминала и невидяще смотрела на стену.
        - Пора собираться, через час уходит поезд домой, - зайдя в комнату, обратилась к ней Лена.
        Девушка никак не отреагировала на эти слова.
        Подруга подошла к Марине и села рядом.
        - Ну позвони ему и объясни ситуацию, - сочувственно сказала она.
        Та лишь покачала головой и мертвым голосом произнесла:
        - Он внёс мой номер в "черный список", - потом повернувшись к Лене, она добавила:
        - Ты не понимаешь. Я ему тогда написала сообщение, в котором упрекнула в трусости и попрощалась.
        Лена посмотрела на свою подругу и вздохнув, предложила:
        - Дай мне его номер. Я ему сама позвоню.
        Марина лишь пожала плечами и кивнула, на лежащий неподалеку телефон.
        Лена быстро нашла нужный номер и на своем телефоне набрала Сергея, включив громкую связь. Послышались гудки и Чайка взял трубку:
        - Да. Кто говорит?
        - Привет. Это Лена. С терминала Снежаны.
        Какое-то время парень молчал, но потом ответил:
        - Помню. Привет. Что случилось?
        Девушка немного смущённо проговорила:
        - Мы тут с ребятами, хотели поблагодарить тебя за помощь. Спасибо и извини за недоверие.
        В трубке молчали, затем Сергей ответил:
        - Ну поблагодарили. Ладно. Желаю вам удачи и всех благ. Надеюсь теперь у вас, все будет хорошо.
        Чувствовалось что он сейчас, завершит разговор. По этому Лена быстро сказала:
        - Сергей! Марина очень хотела бы с тобой поговорить.
        На этот раз, парень ответил сразу:
        - Нам не о чем с ней разговаривать. Она мне все уже написала в сообщении, ещё месяц назад. Впрочем если хочешь передай, что я желаю ей счастья, - Сергей сделал паузу и добавил:
        - Всего хорошего тебе Лена. И привет Олегу.
        Он положил трубку.
        Девушка растерянно посмотрела на телефон. Она оглянулась и увидела, что в комнате стоят все ребята...
        Поезд метро вез наемников домой. Они не были в своем мире уже больше года. Несмотря на неприятный осадок от "сотрудничества с союзником", ребята пребывали в приподнятом настроении. Длинные месяцы беспросветных походов и схваток, без надежды на победу - совершенно вымотали их. И вот наконец все это благополучно закончилось. Они победили и с наградами возвращались на Родину. Лена увлеченно говорила со своим Олегом, радостно строя планы на будущее. Влад и Иван тоже активно общались, что-то интенсивно обсуждая.
        Лишь Марина, грустно сидела одна. Наконец к ней придвинулся Юра. Девушка равнодушно взглянула на него. Он конечно о ней заботился и даже не раз спасал ей жизнь, но был сейчас неприятен, после своих разговоров о Сергее. Хотя парень никогда Марине впрямую, плохо об украинце не отзывался. Просто пытался ее уберечь, от разочарований и боли. А о Чайке он ей всегда говорил сочувственно, допуская невольную "испорченность" иномирца.
        По этому сейчас его соседство, девушке было не по душе. Впрочем расстроенной и "убитой" последними событиями наемнице, по большому счету было все равно. Кроме того Марина четко сознавала, что еще без всякого влияние Юры, сама и сразу усомнилась в Сергее и написала ему роковое сообщение.
        Юрий молча сел рядом. Девушка безразлично посмотрела на него.
        Она понимала, что найти Сергея ей не удастся. Марина не могла пройти самостоятельно в его мир - такое мог делать лишь маг или корректор. У Снежаны наемников такого класса, сейчас не было. Сама Хозяйка, пока никого из ребят, в параллельные миры отправлять не собиралась.
        Впрочем даже если бы девушка попала в мир Сергея, она бы его там не нашла. У нее даже не было номеров телефонов, никого из бойцов Верлесы. А отыскать через ID людей Системы, было невозможно - они были вне коррекций. Да и найдя Чайку, что она могла ему сказать? Вряд ли бы у них, получился разговор. Ведь она фактически предала его...
        Состав все дальше мчался в кромешной темноте, сквозь время и пространство...
        Ребята-старожилы, стояли в главной комнате терминала Хозяйки. На экране колоны высвечивался текст, который дублировался механическим голосом...
        После активных боёв и похода на Раратонг, прошло около года. В мире Снежаны все обстояло благополучно. Последние очаги вражеской экспансии, были давным давно уничтожены. Восполнена кадровая убыль наемников, залечены раны, нанесенные природе мира Хозяйки. Снежана восстановила и усилила свои энергозапасы. Да и положение СССР, стало намного лучше.
        Служба бойцов вошла в нормальный режим мирного времени. Ребята штатно ездили на побывку, в свой земной мир. В собственных землях, Владычица наконец смогла вырастить лесной локус. В планах Хозяйки, было создание ещё одного такого природного центра - долинного, по прообразу Минусинской котловины в Сибири, с ее уникальным микроклиматом.
        В составе служащих Снежаны, находилось уже двенадцать наемников - полноценный клан. Который наполовину состоял из девушек. Владычица не изменила свои принципы вербовки, стараясь укреплять внутреннее единство своей команды и гендерно-личными отношениями.
        И действительно, в клане сформировались устойчивые брачные пары. Это повышало прочность и стойкость отряда, а главное его бойцы, полностью связывали свою жизнь и интересы, с миром Хозяйки...
        И вот сейчас, стоя перед голографическим экраном, старожилы, получали новое задание.
        Снежана собиралась расширить энергоподпитку, из открытых Мариной земных миров.
        Кроме того, она хотела начать проводить вербовку в одном из них. До сих пор, Владычица от этого воздерживалась. Нужно было восстановиться от последствий вражеской экспансии. А главное сразу, набирать людей другого мира, в уполовиненный и ослабленный клан, было довольно опрометчиво. Хозяйка желала избежать, возникновения распрей и конфликтов между своими бойцами, на почве взаимного глубокого непонимания.
        Слишком уж яркими были воспоминания, об "эффективном сотрудничестве" ее наемников с Сергеем. По этому даже сейчас, она была осторожна в этом отношении и намеревалась начать вербовку пока лишь в России "двух столиц". Этот земной мир и страна, были гораздо ближе и понятней для ее ребят, чем земная реальность Чайки.
        Туда направлялись Олег и Лена. Поскольку они не были корректорами, то все перебросы проводились в тесной телефонной связи с Хозяйкой. Требования гарантий безопасности для ее служащих, были ещё одной причиной выбора более надёжного и спокойного мира России "двух столиц".
        В гораздо более опасный и чуждый мир Сергея, забрасывались Юра и Марина. Тем более что девушка там уже бывала и имела некоторые знакомства. Их задача была гораздо скромнее, чем у Олега с Леной. В путинской РФ, от ребят не требовалось заниматься вербовкой или создавать фирмы. Хозяйка пока только хотела, что бы они немного там освоились, купили жилье и поездили по стране. Снежана рассчитывала лишь увеличить свои "якоря", каналы и потоки энергии из этого мира. Что бы ускорить процесс вживания и безопасности своих наемников, Хозяйка не хотела обращаться напрямую к Верлесе, это явно не очень бы понравилось "союзнице". По этому она полагала, прибегнуть к содействию Сергея. Он ведь когда-то предлагал, такого рода помощь...
        Получив это задание, Марина была сильно смущена. А Юрий реально разозлен. Дело в том что парень, своей настойчивостью, заботой и преданностью, постепенно добился таки от девушки близких отношений. И они стали парой. Понимая, что возобновить общение с Сергеем невозможно, Марина приняла любовь и помощь Юры. Тем более что строить серьезные отношения вне клана, Снежана запрещала. Девушка очень нуждалась в теплоте и поддержке. А Юрий был добр, тактичен, порядочен и умен. К тому же и в клане, он вскоре стал признанным лидером...
        Тем не менее, задание нужно было выполнять. К огромному облегчению ребят, у точки переброса их встретил не Чайка. Марина узнала в стоящем неподалеку человеке - Игоря, бывшего соклановца Сергея.
        Парень широко улыбнувшись, радушно приветствовал их. Девушка быстро познакомила мужчин.
        - Сергей попросил меня встретить людей Снежаны. Устроить, помочь и дать необходимую информацию. Я рад, что представителем союзной хозяйки, оказалась Марина, - улыбался Игорь.
        - Как у вас дела? Смогли отбиться от экспансии? Надеюсь все в порядке? - спросил он.
        - А что, Сергей тебе ничего не рассказывал? Он ведь нам помогал, победить чужеродных тварей! - удивилась девушка.
        - Да нет, он вроде как никому, ничего такого не говорил, - в свою очередь изумился парень. - Впрочем, это вполне в стиле командира, - улыбнулся он.
        - А Сергей что, снова глава горного клана? - поинтересовалась Марина.
        - Нет, - мрачно покачал головой Игорь. - Хей осталась начальником локуса. Да и нас почти всех оттуда, вскоре перевели в другие кланы. Японка уже из новых кадров, заново укомплектовала его состав.
        - Да кстати, мы сейчас ее увидим. У меня с ней встреча, здесь рядом в кафе. Давайте зайдём, это недолго, - невесело добавил он.
        Ребята зашли в соседнее заведение, разместились за одним из столиков, заказали лёгкий десерт.
        Через пару минут пришла Хей. Увидев Марину, она очень удивилась. Поздоровавшись с ней и Игорем, Хей познакомилась с Юрием. Игорь в двух словах, объяснил ей присутствие союзников. Присев за столик, японка какое-то время внимательно разглядывала гостей. Вскоре в ее взгляде на Марину, появилось неприкрытое презрение, а губы тронула пренебрежительная улыбка. Отвернувшись от нее, Хей обратилась к Игорю:
        - Вот возьми, Чайка просил передать из рук в руки, - с этими словами, она отдала ему небольшую коробку.
        Повернувшись опять к Марине, окинув ее уничтожающим взглядом и не скрывая брезгливости, она проговорила:
        - Хорошо что не Сергей вас встретил. А то в очередной раз, получил бы разочарование в женщинах. Ладно. Счастливо оставаться. Пока.
        С этими словами кивнув Игорю, Хей направилась к выходу.
        Марина и Юрий покраснели, а Игорь недоуменно поглядел вслед японке. Повернувшись к гостям, он окинул их взглядом и кажется что-то понял. Некоторые время, он задумчиво смотрел на ребят. Потом поднялся и неприветливо сказал:
        - Пошли.
        Тон парня изменился и сам он стал замкнутым, и неразговорчивым. Поймав такси, они сели в него.
        - Куда мы едем? - задал в машине вопрос Юрий.
        - На съёмную квартиру, - односложно ответил их спутник и замолчал.
        Обустроив гостей. Игорь дал им личные документы и деньги на первое время. Показал холодильник и кладовку, забитые продуктами.
        - Возьмите еще это, - сказал он, протянув им корочки сотрудников спецслужб и номера каких-то телефонов.
        И отвечая на вопросительные взгляды ребят, проговорил:
        - Сергей передал. Если попадете в неприятную и сложную ситуацию, то эти удостоверения или звонок по телефону, помогут выручить, - сделав паузу, он добавил:
        - Вот ещё компьютер. Полазьте по сети, посмотрите нашу жизнь. Ну вроде как все. Бывайте. Удачи.
        - А Чайка с нами не будет встречаться? - спросил его Юрий.
        Игорь пожал плечами и произнес:
        - Сергея сейчас нет. Но даже когда он вернётся, вряд-ли у него теперь возникнет такое желание. Так что не беспокойтесь.
        Он положил ключи от квартиры на стол, кивнул союзникам и вышел...
        Сергей сидел на берегу озера, возле горящего костра. Рядом с ним был Волчок. Огонь ярко горел, выбрасывая снопы искр, в синее небо. Недалеко от берега нырял сом Харитон. Царственно проплывали лебеди, хранители локуса. Все они были рады визиту Чайки, которого по настоящему любили. И он вместе с ними тоже отдыхал душой.
        Парень только позавчера вернулся, из длительной трехмесячной командировки. По поручению Верлесы, Сергей проводил вербовочный тур по восточно-славянским странам своего мира. Он объехал Украину, Беларусь, Приднестровье, северный Казахстан, ну и конечно глубинные регионы России.
        Верлесе требовались качественные наемники. И не только для того, что бы восполнить понесенные потери, после отражения недавнего натиска противников. Хозяйка собиралась сформировать ещё два полноценных клана.
        Получалась стройная система обороны и управления. Западные земли - защищались кланом озерников. Развитие южных и центральных регионов, обеспечивали кланы и локусы лесников и горцев.
        А на северных и восточных землях мира Верлесы, теперь тоже создавались два полноценных клана.
        Для севера это было важно, в свете открытия нового материка. Ну а на востоке, в виду наличия там сильных и враждебных соседей.
        Верлеса собиралась начинать экспансию, желая отплатить противникам за недавнюю агрессию. А для этого ей нужно было на всякий случай, подготовиться к войне или длительному противостоянию.
        В центральных городах, подходящих для вербовки кандидатов было мало. Там постоянно проводили набор все хозяева. По этому Сергей и предложил Хозяйке, именно такой вариант поиска.
        Конечно критерии комплектации у Верлесы, были очень жесткими. Совпадение характеристик рекрута с ее миром, должно было составлять не меньше 65%, что бы недорогими были перебросы наемников в земли Хозяйки. Их возраст должен был быть до тридцати лет, а также категорическое отсутствие семьи и любых связей с госсистемой, и ее службами. У кандидатов не должно было быть криминального прошлого. Наличествовать определенный моральный, психологический и интеллектуальный уровень. Славянский менталитет и культура. И обязательное наличие серьезных проблем.
        Все эти моменты Сергей понимал и в основном соглашался с ними. Его не устраивали лишь принципы гендерно-парного подхода в вербовке, которые Хозяйка требовала неукоснительно соблюдать. Верлеса таким образом, конечно укрепляла единство своих служащих, завязывала интересы и жизненные цели наемников, исключительно на свой мир, избегала опасностей возможных уловок спецслужб в этой сфере против своих бойцов.
        Ее мотивы были понятны, но Чайке претило использование женщин, в качестве пушечного мяса. Тем более по природе, менее приспособленных для войн и походов. В результате потери девушек, всегда были намного выше, чем среди парней. Уже не говоря о том, что они пропускали свой самый детородный возраст и непоправимо калечили себе психику.
        Тем не менее вояж Сергея, стал достаточно успешным. Ему удалось завербовать тридцать человек. Человеческий материал был достаточно качественный. Верлеса одобрила результаты его миссии...
        Сейчас Чайка наслаждался заслуженным отдыхом, навестив своих друзей. Он уже побывал в горном локусе среди орлов и барсов, общался с болотниками. А теперь приехал к своим озерным братьям. Сомы, лебеди, аисты - радостно встретили его. И Волчок тоже очень радушно, приветствовал своего друга. Однако у зверя, уже была семья...
        Ни Славин, ни Хей, Сергею не мешали. К тому же личный корректор Верлесы, пользовался абсолютной экстерриториальностью...
        Размышления украинца, прервал телефонный вызов. Звонил Игорь:
        - Привет командир! С возвращением тебя! Как дела? - радостно спрашивал друг.
        - Нормально. Успешно съездил, - ответил Сергей, - Как там гости? Все в порядке?
        Собеседник немного замялся, но потом сказал:
        - Все хорошо. Прибыли благополучно. Я все им предоставил и устроил.
        - Спасибо дружище, - искреннее произнес корректор.
        В телефоне послышалось смущённое покашливание, а потом Игорь сказал:
        - Только наверное нужно тебя предупредить, а ты уж сам потом решай, встречаться тебе с ними, или не стоит. В общем тут такое дело - представителем от Снежаны, приехала Марина со своим парнем. Я сначала обрадовался, как ты понимаешь, а потом понял... И они кстати тоже, похоже не очень горят желанием видеться с тобой.
        Сергей мрачно молчал, а потом угрюмо выдавил в трубку:
        - Благодарю, Игорь.
        Собеседники отключились, закончив разговор.
        Солнце закатилось за горизонт, вечер вступил в свои права, рядом негромко шумел лес, в озере было слышно как резвиться рыба...
        А на высоком берегу у костра, среди ночной россыпи звёзд, ещё очень долго виднелась одиноко сидящая фигура человека...
        Сергей сидел в центральной библиотеке Москвы, в мире СССР. Парень получал огромное наслаждение, изучая этот мир и закономерности его развития.
        После удачного окончания своей вербовочной командировки, Чайке от Хозяйки был предоставлен месячный отпуск. Несколько дней Сергей навещал своих друзей, в локусах и кланах мира Верлесы. А потом решил заняться познанием нового мира.
        Не в последнюю очередь его намерение, было продиктовано нежеланием даже случайно пересекаться с Мариной. Сергей резонно посчитал, что пока девушка со своим женихом находятся в путинской Москве, то никто его дергать из параллельного мира уж точно не станет. Все их возможные проблемы, если что, решат Киреев и Славин. В конце концов и сама эта парочка, встречаться с Чайкой явно не хотела.
        Украинец уже две недели жил в этом СССР и все больше погружался в местный мир.
        Компьютерная техника и развитие коммуникаций, здесь выглядели более отсталыми, чем в его мире. Персональные компьютеры были очень редки и на уровне конца 80-х годов 20 века. Интернета вообще ещё не существовало. Мобильные телефоны уже появились. Но тоже находились только у очень богатых людей или у высокопоставленных чиновников, военных, учёных. Да и то, эти телефоны на вид, были похожи на здоровенные мобилы-трубы, середины 90-х годов.
        Зато здешний уровень ракетной и самолетной техники, опережал земной мир Чайки. Космические корабли-челноки этих землян, с людскими экипажами, уже слетали и на Марс, и на Меркурий. А на Луне, действовала постоянная станция-база. В авиации, обычными были рейсы сверхзвуковых конкордов и Ту-144.
        Кроме того в этом мире, люди намного лучше освоили подводные глубины морей. Огромные станции, плантации, фермы, транспорт на дне океанов, были для местных жителей привычной частью жизни.
        Но ещё больше парня как историка и исследователя, заинтересовали политические и социальные особенности развития этого мира. Он много читал, слушал, наблюдал, путешествовал...
        Однако в начале третьей недели пребывания в этом мире, покой Сергея был нарушен. Он принял неприятный звонок от Игоря.
        Парень сообщал, что приезжие гости, попали в целый ряд переплётов и создали кучу проблем для Славина и Хей. Впоследствии их довелось вытаскивать из лап бандитов и спецслужб. Ребятам пришлось с большими сложностями и потерями, утрясать ряд вопросов с властями.
        - Забирай их отсюда командир! Иначе я не могу ни за что ручаться! Славин и Хей в ярости! Эти чёртовы дон кихоты, едва не угробили наши налаженные отношения с госструктурами и всю торговлю, - кричал в трубку Игорь.
        - Так пускай уезжают в свой мир. В чем проблема? Хватит с них и этого пробного визита, - сказал Сергей.
        - Так у этих балбесов, не только никаких лкр уже давно не осталось, но главное ихние телефоны давно в руках спецов или бандитов, либо самоликвидировались. Как их отправлять? Ихняя Снежана без телефонов, своих наемников не может переправить. Впрочем на крайняк, Славин или Хей, сами готовы это сделать и даже за свой счет. Ведь эти "гости", явно не в адеквате - их лечить надо, - надрывался Игорь.
        Сергей понял, что его друг на взводе. Видимо ситуация, действительно была критическая.
        - Пускай Хей или Саша, срочно переправляют их сюда. Я тут встречу и сам свяжусь с их Хозяйкой. А расходы ребятам за проводку, компенсирую.
        - Лады командир. Сегодня же отправим. Время и место, я тебе сброшу на телефон. Приедешь - я тебе расскажу, чего они тут начудили...
        Через три часа верлесовский корректор, уже ожидал на точке перехода прибытия горе-путешественников. Перед этим Чайка, связался со Снежаной и объяснил ей, что ее наемников приходиться срочно эвакуировать, в связи с фактическим провалом их миссии. Получив от нее координаты времени и станции прибытия нужного поезда-метро, парень пообещал немедленно отправить ее людей к ней на базу.
        Наконец ребята появились. Сергей сразу и не узнал их. Марина с затравленно-испуганным взглядом, диким выражением лица, со следами синяков и слез на нем, жалась к своему спутнику. Такого застывшего страха в ее глазах, Сергей не видел даже на рабском аукционе в Раратонге. Ее парень Юрий (Чайка вспомнил его), имел угрюмо-озлобленный и вместе с тем растерянный вид. Их сопровождала Хей.
        Сергей подошёл к японке и поздоровался. Кивнув на ее подопечных, спросил:
        - Что, наломали дров?
        Девушка сокрушенно покачала головой:
        - Да уж. Разгребать пришлось за ними много. Да и вытаскивать этих птенчиков замучились.
        - Видимо синдром Руматы Эсторского, - проговорил про себя украинец. - Ясно. Спасибо. Сколько стоил переход? - спросил он.
        - Да ладно. Потом сочтемся, - проговорила японка, с интересом оглядываясь вокруг.
        Чайка пожал плечами и спросил:
        - Ты сейчас назад?
        Хей взглянула на него и неожиданно озорно улыбнулась:
        - Осмотрюсь тут хоть чуть-чуть. Когда ещё случай выпадет. Все таки интересно, откуда такие чудики берутся, - кивнула она, на стоящую парочку.
        Сергей взглянул на часы и произнес:
        - Ну хорошо, прогуляемся немного. Только сначала отправим ребят к их Хозяйке. Со Снежаной я уже договорился. Их поезд в метро уходит через полчаса.
        Он с жалостью посмотрел на снежановцев и качнул им головой:
        - Пошли.
        И повернувшись, направился к метрополитену. Ребята двинулись за ним. Спустившись по эскалатору и найдя нужную станцию. Они стали ожидать поезда. Марина избегала смотреть на Сергея и прятала взгляд. А ее парень, стоял низко опустив голову. Наконец подошёл состав и наемники Снежаны, отправились к своей Хозяйке.
        Чайка взглянул на Хей и сказал:
        - Ну что, пойдем на экскурсию?
        Та в ответ улыбнулась...
        Гуляя по местной Москве, ребята свободно общались. Хей оказалась умной и милой девушкой, когда оставила свои феминистические замашки, сняла внешнюю "броню" и освободилась от потребности быть постоянно "командиром". Так прошло полдня. Ребята зашли в небольшой уютный ресторанчик и там поужинали. Хей было очень интересно с Сергеем. Он не пытался на нее давить или демонстрировать превосходство. Девушка все более откровенно и доверчиво разговаривала с этим человеком...
        Уже поздно вечером, когда Сергей намеревался идти с Хей в гостиницу, ему на телефон неожиданно пришло сообщение от Снежаны. Парень прочитал его, очень удивился и задумался. Японка тактично ждала.
        Наконец он проговорил:
        - Снежана просит приехать ненадолго, для разговора.
        Он показал девушке текст сообщения.
        Хей уже знала, о приключениях Чайки, в мире Снежаны год назад.
        Японка посмотрела на парня и спросила:
        - Ты поедешь?
        То подумав, кивнул головой:
        - Пожалуй съезжу. Интересно, что она мне хочет предложить. Снежана и так моя должница. Иметь обязанную Хозяйку - может быть выгодно.
        Хей взглянула на Сергея и твердо произнесла:
        - Я тебя здесь дождусь.
        Они понимающе посмотрели друг другу в глаза...
        Поезд вновь мчал Чайку в непроглядную темень. Он одиноко сидел в вагоне и снова улыбался, не замечая ситуации явного дежавю...
        Через три часа, состав остановился. Парень ступил на платформу станции - его опять никто не встречал. Поднявшись эскалатором к терминалу, верлесовец зашёл в помещение. Пройдя в комнату, он немного удивился - там сидели все шесть, знакомых ему старожилов этого клана. Однако они даже не поздоровались с гостем. Ребята явно находились здесь вынужденно, по приказу своей Хозяйки.
        Наемники старались не встречаться глазами, с приехавшим союзником. На лице Марины застыло испуганное-подавленное выражение. Даже Лена и Олег, отводили взгляд.
        Сергей поздоровался, но ему не ответили.
        Столкнувшись с таким отношением, он лишь, пожал плечами. Хей ему достаточно рассказала о приключениях гостей. Да и он сам уже, немного изучил общество этого СССР и догадывался о причинах подобной реакции ребят.
        Напряжённая атмосфера и повисшее тяжёлое молчание, были прерваны голосом терминала, пригласившего всех пройти в резиденцию Хозяйки.
        Зайдя в комнату, местные бойцы, образовали вокруг украинца, круг отчуждения.
        Голографический экран развернулся, сформировав "живое" изображение Снежаны. Местная Хозяйка некоторое время, разглядывала Чайку и своих наемников. Потом она обратившись к гостю, заговорила:
        - Приветствую своего союзника. Я не забыла свой долг благодарности, Сергей. Я рада, что ты откликнулся на мою просьбу и приехал сюда.
        Снежана сделала паузу, внимательно посмотрев на иномирца, а потом продолжила:
        - Миссия моих людей в твоём мире провалилась. Не по твоей вине. Наоборот, благодарю что твои товарищи, помогли их спасти и благополучно эвакуировать домой.
        Она грустно покачала головой:
        - Однако мои наемники утверждают, что закрепится в твое мире невозможно. По их мнению, он слишком враждебен. Они категорически отказываются, проводить оттуда в будущем вербовку. И даже если я сама потом наберу там бойцов, то ребята считают, что не смогут с ними ужиться. Вследствие низких моральных и психологических качеств людей из твоего мира.
        Хозяйка не мигая смотрела на союзника и говорила дальше:
        - Я очень высоко ставлю стабильность и единство, в команде своих служащих. В конце концов, это непременное условие нашего выживания. Внутренние распри и конфликты - прямой путь к гибели. Однако в то же время, терять реальные возможности полноценно развить каналы энергии и вербовки в новом мире - не хочу.
        Снежана печально взглянула на Сергея и сказала:
        - Я не очень верю субъективному мнению своих людей, о невозможности закрепится и набрать подходящих бойцов в твоей земной реальности. Тем более что ты - ее представитель, не раз проявлял благородство и ум, помогая мне и моим людям.
        Она посмотрела на своих наемников и те отвели глаза.
        - Если поможешь мне разрешить эту ситуацию и утвердиться в твоём мире, я буду очень благодарна тебе, - наконец завершила свою речь Хозяйка.
        Сергей глянул на Снежану, пожал плечами и кратко проговорил:
        - Ладно. Помогу.
        Хозяйка с благодарностью посмотрела на него:
        - Ты не пожалеешь об этом. Обещаю.
        Она сделала паузу и спросила:
        - Скажи, что тебе для этого нужно?
        Парень улыбнулся и кивнул головой, в сторону ее бойцов:
        - Прежде всего, больше никогда не присылай туда этих идеалистов. После них проблем - не разгребешь. Все провалят и угробят.
        Снежана, бросив взгляд на своих разозленных людей, покачала головой:
        - Но как тогда осуществить задуманное?
        Чайка пожал плечами и сказал:
        - Сначала я сам, найду в своем мире для тебя, подходящие кадры. А потом, когда они станут твоими наемниками, эти ребята создадут в моем мире тебе соответствующие фирмы. Да и на побывку, они ведь будут ездить к себе домой, в мою земную реальность. Так что твои энергоканалы в моем мире, расширяться и поступление энергии к тебе от нас возрастет.
        Стоящий неподвижно Юрий не выдержал и подняв голову проговорил, обращаясь к своей Хозяйке:
        - Мы не сможем служить вместе с людьми из этого мира. Вы не представляете сколько там подлости, несправедливости и грязи. И местные жители все это видят, спокойно с этим живут, не пытаясь бороться. Более того, активно и массово участвуют во всей этой гадости. Грабят, дают взятки и разворовывают свою же страну, подставляют друг друга, терпят лживых правителей, уничтожают будущее своих же детей, мирятся с несправедливостью. Как можно доверять выходцам оттуда? Это же потенциальные изменники! Они ведь предают и продают свою страну! Никто из нас не решиться, доверить прикрыть свою спину, таким "товарищам".
        Соклановцы Юрия, презрительно и с отвращением смотрели на Сергея. Марина с боязливым испугом, тоже поглядывала на него.
        Украинец в ответ пожал плечами, повернулся к ребятам и глядя прямо им в глаза, насмешливо сказал:
        - Говорите, все у нас потенциальные предатели, которым нельзя доверить спину? А вы значит воплощение чести? Но вот год назад, когда я впервые прибыл сюда, мне довелось в полной мере ощутить вашу надёжность и верность. Кто кого тогда предал?
        Сергей в упор посмотрел на смутившихся ребят и на опустившую голову Марину. Он сделал паузу и с горечью проговорил:
        - Вы наверное считаете, что раз мои товарищи не убивают лживую и мерзкую элиту, или не борются с массовой, повсеместной несправедливостью в своей стране, то они - как это у вас говорят - "приспособленцы и пособники"?
        Он приостановился, а потом сокрушенно покачал головой:
        - Вы разве не знаете, что Система запрещает влиять на элиту и ключевые фигуры? Впрочем, не это главное. Например у меня на Украине, за последние тридцать лет, народ трижды поднимался на революцию и убирал зажравшихся правителей! А результат? Новые режимы были ничуть не лучше!
        - То же самое с массовой несправедливостью. Вместо одного убитого вами работорговца или продажного судьи, сразу же появиться другой. Вы поймите - не убрав системных причин, это все малоэффективно.
        Сергей перевел дух и пожал плечами, посмотрев на притихших снежановцев:
        - Мои друзья так же как и вы, пытаются улучшить положение своего мира, помогая выжить в корневом своей Хозяйке. Да и у себя дома, ребята по мере сил, стараются помочь людям.
        Парень поглядел, на опустивших головы соклановцев Марины:
        - Да и вербуем мы в свои кланы, порядочных и хороших ребят. Все понимают, что в бою нужно чувствовать верное плечо. Честных людей, всегда и везде можно найти.
        Он обвел тяжелым взглядом наемников, остановив свой взор на Юре и Марине, и спросил:
        - Что, разве Саша или Хей, показались вам подлецами? Или Николай с Игорем, когда защищали тебя Марина, пробиваясь с Раратонга, они не жертвовали собой?
        Бойцы Снежаны, опустив глаза, молчали.
        Сергей махнул рукой и повернувшись к Хозяйке, сказал:
        - Ты ведь все равно, собираешься создавать ещё один локус и клан? Завербованных в моей земной реальности ребят, будешь направлять в него, пополам вместе с законтрактованными наемниками из мира России "двух столиц". Тогда и не будет возникать проблем несовместимости, с наемниками из СССР.
        - Хотя на мой взгляд, все эти трудности надуманные, - продолжал он. - Ребята ведь набираются хорошие. Да и бойцам из всех миров, все равно придется совместно воевать, против общих врагов Хозяйки, а в чужие миры, ведь ездить они все равно не будут. Вон наемники из России "двух столиц", попадая в путинскую Россию, тоже испытывают шок. Но в том то и дело, что такие визиты крайне редки. Так как рядовые бойцы, как правило между мирами не путешествуют. Ну а корректоры и маги - это штучный товар. И такие люди, обычно немного более развиты и шире смотрят на мир, чем эти - улыбнулся Сергей, кивнув себе за спину.
        Снежана взглянула на Сергея и улыбнулась:
        - Твои слова звучат логично и убедительно. Когда найдешь подходящих кандидатов, сообщи мне.
        Чайка тоже улыбнулся в ответ и сказал:
        - Уже нашел.
        Видя недоумение Хозяйки, он объяснил:
        - Я еще пару недель назад, проводил длительный вербовочный вояж по своему миру, выполняя поручение Верлесы. Подобрал тридцать рекрутов. Но моей Хозяйке, столько оказалось не надо. Как раз шесть осталось для тебя. Ровно полклана. Ещё полклана наберёшь из России "двух столиц". Вот и будет полный комплект.
        Сергей, видя ошарашенный вид Снежаны, открыто улыбался:
        - Думаю эти ребята, по своим параметрам, вполне подойдут твоему миру. У вас с Верлесой они очень похожи. Да и гендерный принцип соблюдён. Моя Хозяйка также требует парного набора. В общем у меня сейчас, есть трое девчонок и трое парней. Двое из Киева, два из Минска и двое из Новосибирска. И во всех этих городах есть метрополитен. Так что они смогут попадать к тебе, прямо и без проволочек.
        Снежана во все глаза, смотрела на смеющегося Сергея и тоже улыбалась.
        Потом он пожал плечами и продолжил:
        - Конечно желательно на первое время, для введения в курс службы, временно прикомандировать к ним пару ветеранов. Из тех кто поадекватней.
        Он обвел взглядом стоящих вокруг наемников и проговорил:
        - Да вот хотя бы Олега с Леной.
        Те посмотрели на верлесовца странным взглядом.
        Чайка вновь повернулся к Хозяйке и сказал:
        - В общем данные этих кандидатов, у меня на телефоне. Я сейчас сброшу информацию на твой номер и можешь их вызывать.
        Завершив манипуляцию, он выжидательно глянул на Снежану.
        Хозяйка не отрываясь, удивленно смотрела на парня. Потом четко и раздельно проговорила:
        - Ты никогда не пожалеешь Сергей, что помог Снежане. Может сейчас тебе что-нибудь нужно?
        Чайка немного поразмыслил:
        - Да в общем пока ничего. Хотя если переведешь мне 500 лкр, будет неплохо. Мне ещё своим товарищам, нужно будет компенсировать затраты, по спасению твоих представителей, - он кивнул на Марину и Юру.
        Снежана утвердительно качнула головой:
        - Конечно...
        Сергей стоял в лесу и с наслаждением вдыхал запахи тайги. Повсюду слышался птичий гомон, где-то рядом стучал дятел, проворно по стволам сосен, перескакивали рыжие белки. Жарко палило солнце. Лето в мире Снежаны было в самом разгаре.
        До отхода поезда, оставалось ещё полчаса. Что бы не торчать в терминале и не смущать ребят Хозяйки, Чайка поднялся наверх.
        Рядом послышались шаги, он повернулся и увидел подошедшую Марину. Глядя друг на друга, они оба молчали. Сергею было очень плохо. Ушедшая боль погибшей любви, вновь стиснула сердце. Он глядел на девушку и думал, почему так происходит в жизни - один неверный поступок становиться роковым, ломает и переворачивает все. А потом уже ничего, исправить нельзя.
        Марина посмотрела ему в глаза и все в них прочитала. На ресницах у нее заблестели слезы.
        Девушка проговорила:
        - Ты простишь меня?
        Парень пожал плечами и с комком в горле, произнес:
        - Да.
        Потом грустно глядя на нее, сказал:
        - Жаль, что все так получилось.
        Она вскинула на него вопросительные взгляд. Сергей ее понял и отрицательно покачал головой:
        - Дважды нельзя войти в одну и ту же реку.
        Затем, преодолевая душевную боль, добавил:
        - Неужели ты предашь, ещё одного своего любимого?
        Марина подняла голову и с трудом поговорила:
        - Но я его не люблю. Просто он хороший и преданный друг.
        Сергей покачал головой:
        - Друзей тоже предавать не стоит.
        И глядя с болью в глаза девушки, добавил:
        - Да и изменить уже ничего невозможно... Прощай.
        Он повернулся, ощущая ее разрывающийся от муки взгляд и пошел к спуску в метро...
        Стоя в мчащемся поезде, Сергей прижимал пылающий лоб к холодному стеклу окна. В висках у него стучало. Пульсирующий ток крови, перекликался с лязгом вагонов и звуком колес гудящего состава. Локомотив вез его вперед, по длинной дороге жизни...
        Глава 3. Заложники власти.
        "Мне в жизни бессмертная слава нужна,
        - а слава властителя - это война".
        Хей стояла на станции метро и с волнением ожидала возвращения Сергея. Поезд должен был вскоре подойти. Глядя на цветную мозаику перона, девушка невольно вспомнила прошлые события...
        После неудачного визита гостей Снежаны в путинскую Москву, прошло полгода. За это время, случилось немало перемен.
        Сергей завербовал двух ребят из СССР, как наемников для Верлесы. Открыл здесь одну небольшую фирму. Все это нужно было Хозяйке, что бы расширить и сделать устойчивыми, каналы энергоподпитки из нового мира.
        Во владениях самой Верлесы, было создано ещё два клана и два локуса. На севере и востоке ее земель - морской и речной. Морской клан возглавил Игорь Киреев, а речной - Дмитрий Горенков. Сама Хей, успешно продолжала руководить своим горным кланом.
        Но для девушки, главным что произошло в ее жизни в этот период, было конечно то, что она наконец нашла любимого и сама стала любимой. Подумав о Сергее, Хей счастливо улыбнулась. Ей не слишком везло в судьбе. Тяжёлая жизнь в Японии, где ее к тому же считали полукровкой и подозрительным элементом. Сложные отношения с отцом, который оставил ее мать. Постоянная борьба за выживание, страх депортации в ЯНДР, работа на износ за гроши на консервном заводе, вечная нужда, потребность поддержать мать и маленькую сестрёнку - все эти трудности закалили девушку, но в тоже время и ожесточили ее. Кроме того, она совсем перестала доверять мужчинам.
        Когда Хей попала в Систему к Верлесе и смогла выжить и помочь близким, получила сверхвозможности - ей показалось, что судьба наконец улыбнулась. Саша ей понравился, но гордая девушка не привыкла быстро открываться и не хотела казаться доступной.
        "Измена" Саши с Надей, очень больно ударила по остаткам ее доверия и уважения к мужчинам. Она ещё больше закрылась и ожесточились, решив быть ещё более независимой и сильной. Девушка все свои силы направила на самореализацию, стремясь стать командиром и главой клана.
        Кроме того, она хотела доказать окружающим свою силу и превзойти прежде всего, предавшего ее доверие Славина. Но долгое время это не удавалось.
        Несмотря на удачное завершение войны с Орнсом и назначением ее главой клана лесников, у японки потом не вышло проявить себя. В то время как "изгнанник" Славин, имел боярство, локус, клан, независимость, а главное смог с большой славой, добыть источник на юге. И хотя Хей получила этот горный локус в управление и сформировала свой клан горцев, а также подняла его боеспособность. Однако тем не менее все отлично знали, что это не ее завоевание. Да и с болотниками, ей не удалось наладить отношений.
        Несмотря на то, что в горном клане все уважали японку, а ветераны были за нее горой, тем не менее она чувствовала неудовлетворенность.
        Да и личной жизни у нее не было. Она больше не верила мужчинам. Девушка видела любовь и преданность к ней Бориса, но личных отношений с ним не заводила. Недоверие к парням, дополнялось боязнью подорвать свой авторитет в клане. Да и не было у нее любви к этому хлопцу.
        Хей рвалась к славе и признанию. По этому предложение Верлесы совершить поход на новый материк, она приняла с энтузиазмом.
        Потом случилась катастрофа, гибель товарищей, унизительное и длительное рабство... Все эти события не сломали девушку, но сделали ее более мудрой, показав границы ее возможностей.
        К освободившему ее Чайке, у Хей сложились очень противоречивые чувства. Сначала она отнеслась к парню с подозрением и предубежденно. В своей неудаче с болотниками, глава горцев винила этого Ронгара. Его слава бесила ее. А независимое поведение новичка, когда он прибыл в ее локус, казалось бросало вызов власти и авторитету командира клана.
        Но в плену она многое поняла. Почувствовала потребность в защите.
        К Сергею она теперь испытывала благодарность и симпатию. Да и парень был очень интересный и сильный. А главное несмотря на свою "победу", прошлые разногласия и ее неудачный поход, он отнесся к девушке уважительно и доброжелательно.
        Тем сильнее было раздражение и разочарование Хей, когда украинец повелся на "доступную" Марину. Это вызвало подсознательную обиду японки. Она ещё больше замкнулась. Единственной отдушиной девушки, стало желание восстановить свой статус и клан. Со всеми силами она взялась за осуществление этой задачи, стараясь забыться...
        Встретив Марину через год в Москве, да ещё с женихом, она была в шоке. Узнав о прошедших событиях, Хей уже не испытывала злорадства к Сергею. Тем более она слышала о его неудачной первой любви. Девушка почувствовала схожесть их судеб. Они оба прошли через предательство и разочарование в любимых.
        Японка больше не колебалась и при первом удачном случае, поехала на встречу с Чайкой.
        Начав с ним отношения, она поняла что не ошиблась. Наконец девушка смогла открыться, полюбить и довериться, сильному и умному человеку.
        Они стали парой и их отношения за это время, только окрепли. Хей была счастлива, она даже познакомила украинца со своей матерью и сестрой, которым парень очень понравился.
        К тому же Сергей, стал у нее первым мужчиной. Как это ни странно, но даже находясь целый год в рабстве, она не подверглась насилию. Это объяснялось не только желанием пленивших ее вейянцев, подороже продать девственницу. Была и более банальная причина. Хотя Хей тогда лишилась энергии, но некоторые магические способности у нее сохранились. В частности она могла временно нейтрализовать мужскую силу и желание, любого потенциального насильника. Когда девушка несколько раз, незаметно для вейянцев применила свои возможности, то ее хозяева испугались. И решили обязательно сбыть, странную чужеземку...
        И вот сейчас стоя на перроне, Хей с нетерпением ждала своего любимого.
        Сергей возил послание Верлесы, ее союзнице Снежане. Общаться через Систему для хозяев, можна было лишь совершенно открыто. И все ими сказанное, моментально становилось известно всем другим владыкам. По этому личные контакты Чайки со Снежаной, были очень важны Верлесе для проведения тайных переговоров...
        Поезд подошёл к станции и остановился. Двери вагона открылись и Сергей ступил на платформу. Увидев Хей он улыбнулся и девушка радостно обняла его...
        Выйдя из метро, ребята зашли в оказавшееся поблизости кафе.
        Во время обеда, Чайка рассказал девушке о своем визите к Снежане. Хозяйка очень радушно и уважительно приняла украинца.
        У нее все было благополучно. Действовали два полноценных клана, была уже пара локусов: лесной и долинный. Она надежно закрепилась в новых земных мирах. И хотя у нее пока не было там фирм или иных заведений, но Снежана устойчиво получала оттуда энергию, через навербованных там своих наемников.
        - Марины не видел? - ревниво спросила Хей.
        Парень улыбаясь, покачал головой:
        - В терминале дежурили только Олег и Лена. Впрочем Снежана знает, что именно с этими ребятами, у меня наиболее нормальные отношения - может по этому, там были лишь они.
        - И что Хозяйка сказала? - поинтересовалась Хей.
        - Уверила меня в своем хорошем отношении и передала свое послание Верлесе, - не очень весёлым тоном проговорил парень, вынимая маленький, светящийся красный шар из поясного кармана.
        Девушка заметила его настроение и уточнила:
        - Тебя что-то тревожит?
        Чайка задумчиво пожал плечами и произнес:
        - Боюсь все эти тайные переговоры, могут означать только одно - наши хозяева готовятся начать, какие-то активные внешние действия. Скорее всего экспансию, с возможным перерастанием ее в войну.
        Хей вздрогнула и взволнованно сказала:
        - Может все же, это что-то другое?
        Сергей неумолимо покачал головой и проговорил:
        - О чем ещё можно договариваться тайно с союзником? Если бы это были вопросы об источниках подпитки в новых мирах, открытии фирм, помощи энергией, обменом наемниками... то так шифроваться не нужно. Конечно такие вещи, тоже в Системе никто не станет озвучивать, но и скрывать их от своего личного корректора, также бессмысленно. Тем более я их и осуществляю. А тут меня используют полностью "втемную" - чисто как курьера.
        Парень пожал плечами и хмуро продолжил:
        - Верлеса и Снежана полностью восстановились, открыли каналы энергии в новых мирах, создали новые кланы и локусы, набрали бойцов... Они пылают жаждой мщения своим обидчикам, да и расширяться хотят. Так что думаю, вывод из этого следует вполне однозначный.
        Девушка сжалась и глядя на Сергея, проговорила:
        - Может удасться удержать их от этого? Помнишь ты рассказывал, как вам тогда удалось обломать Верлесу, "продав" Сомара Орнсу.
        Чайка лишь покачал головой:
        - Сейчас такая авантюра не пройдет даже теоретически, ибо тут ещё задействована и Снежана. А что либо объяснить, этим твердолобым и недоверчивым эсесесеровцам - нереально. Они же меня моментально в предатели запишут и сдадут.
        Он задумался.
        Хей с надеждой и любовью, смотрела на своего парня.
        Наконец он поднялся и привлек ее к себе:
        - Ладно, поглядим. Если нельзя предотвратить войну - значит нужно ее выиграть...
        Саша, Дима, Хей, Игорь, Артем и Сергей, встретились в терминале своей Хозяйки. Сидя в гостиной, они активно общались. Верлеса вызвала всех глав кланов и личного корректора, к себе на совещание...
        Наконец голос терминала, пригласил всех пройти в резиденцию Хозяйки.
        Виртуальный экран развернулся и перед ребятами возникла Верлеса. Женщина выглядела торжественно и сурово. Она обвела своих верных командиров испытывающим взглядом и произнесла:
        - Мы с вами прошли через многое. Не раз были на грани гибели. Однако сумели выжить и победить, несмотря ни на что.
        Хозяйка сделала паузу и твердо продолжила:
        - Сейчас настало время, справедливо наказать наших врагов. Отплатить им за наши потери, ужасы выживания и боль ран. Если мы этого не сделаем, нас не только перестанут уважать, главное противники поймут, что можно безнаказанно нападать, ибо в случае неудачи они ничем не рискуют. Наша пассивность, будет поощрять и других соседей, к новым попыткам экспансии и войны против нас.
        Верлеса сжала губы и жестко завершила свою речь:
        - Мы полностью восстановили наши силы, увеличили количество бойцов и кланов, получили новые резервы энергии. У нас есть надёжный союзник. Это благоприятный момент покарать недругов и соблюсти свои интересы. Исходя из вышеизложенного, я вскоре собираюсь начать экспансию против врагов. Но мы также должны быть готовы и к возможной войне. По этому с сегодняшнего дня, вводится военное положение.
        Хозяйка пристально оглядела своих подчинённых. Почти все ребята, были ошеломлены ее словами. Только Сергей Чайка и Хей Смирнова, не выказали удивления, хотя и приняли эту новость владычицы абсолютно без восторга.
        Верлеса поглядев на них, поговорила:
        - Я ценю вас всех и хочу, что бы вы действовали сознательно, разделили и поняли вынужденную перемену нашей политики.
        Ребята молчали, осмысливая услышанное.
        Хозяйка ещё раз окинув их взглядом, произнесла:
        - Может у кого-то, возникли какие-нибудь вопросы?
        Ее бойцы молча переглядывались. Наконец Сергей, обменявшись взглядами с Хей, обратился к Верлесе:
        - Можно мне потом, переговорить с тобой наедине?
        Верлеса пронзительно посмотрела на своего корректора и медленно кивнула головой:
        - Ладно.
        Переведя взор на остальных командиров, она сказала:
        - Все остальные, могут быть свободны...
        Верлеса смотрела на Сергея и думала что этот человек, все же очень необычен. Она уже знала от Снежаны, о его помощи союзнице.
        Хозяйке стало интересно, что же может он сказать. До сих пор его прогнозы и действия, были успешны. И хотя она чувствовала, что Чайка не одобряет ее решение о экспансии, все же Владычица решила выслушать своего личного корректора.
        Сергей смотрел на эту женщину и думал, что властители все одинаковы. Логика власти, калечит и искажает их сознание. Украинец не собирался отговаривать Хозяйку, от ее агрессивного решения - он знал, что это бесполезно и вызовет у нее только раздражение и ярость.
        - Что ты хотел мне сказать? - наконец произнесла женщина, подозрительно смотря на парня.
        Тот пожал плечами и серьезно смотря ей в глаза, безмятежно проговорил:
        - Хотел лишь следуя твоим словам, осознанно проникнуться и понять, как мы будем наказывать наших врагов, преподав им назидательный урок.
        Хозяйка вскинула на него изумлённый взгляд, ей показалось что этот человек смеется над ней.
        Но он был максимально серьёзен, а главное внутренне также (она четко это почувствовала), у него не ощущалось ни тени издёвки или юмора. Лишь грустный интерес и печальное любопытство.
        - Я уже сказала. Мы начинаем экспансию! - четко проговорила Верлеса.
        Сергей покачал головой:
        - Против всех сразу?
        Хозяйка лишь пожала плечами:
        - Все равно они все, в союзе между собой. Так или иначе, придется действовать против всех. Даже если начнем только против одного, другие в любом случае, сразу подключатся против нас.
        Корректор покачал головой:
        - Ну вообще-то это не обязательно, однако конечно с большой долей вероятности так и произойдет. А если мы начнем экспансию сразу против всех - то стопроцентно.
        Он вскинул голову и громко проговорил:
        - В таком случае, как ты рассчитываешь победить? Ведь такое противостояние затянется надолго. И Снежана нам никак не поможет, насколько я понимаю, она сама начинает экспансию против своих врагов - Лао-Чженя и Дэва.
        Верлеса раздражённо глядя на украинца, произнесла:
        - У нас сейчас больше сил, чем у противников. По этому мы их, рано или поздно додавим.
        Сергей печально покачал головой:
        - Ну давай прикинем. Да, у нас больше сил, но не настолько, что бы быстро победить - верно? Значит - противостояние затянется. А в таких условиях важно будет то, кто сможет увеличить и пополнить свои источники. А вот здесь мы уязвимы, ибо наши силы конечны - и они точно не будут возрастать. Ведь мы не можем навербовать сотни наемников или открыть сотни фирм? Не выйдет никак! Куда нам этих людей девать? И чем смогут торговать наши фирмы? А это значит, что наши источники энергии в земных мирах - увеличиваться не будут. А вот противники, прежде всего Орнс и Сем, смогут увеличивать количество своих фирм с продукцией ГМО в обеих мирах, расширяя таким образом свои каналы подпитки. Кто в этом случае, в итоге победит в войне на истощение?
        Чайка пристально посмотрел на Верлесу и жёстко проговорил:
        - И даже если бы нам допустим, реально удавалось победить, то ты не допускаешь такой возможности, что те же могучие соседи Орнса, могут временно предоставить нашим противникам, энергопомощь? Ну хотя бы для того, что бы мы тут все посильнее вымотали друг друга? А они потом придут и добьют, истощенных местных хозяев!
        Парень глядя в глаза смутившейся женщине, лишь сокрушенно покачал головой:
        - Я понимаю, что ты уже договорилась со Снежаной, долго готовилась к противостоянию, собирала силы и в любом случае будешь мстить врагам.
        Он сделал паузу и произнес:
        - По этому я хочу предложить, иной вариант борьбы...
        Верлеса напряженно слушала своего корректора, а потом с любопытством спросила:
        - И какой же?
        Сергей прямо глядя в глаза Владычице, четко и раздельно сказал:
        - Провести блицкриг-войну!
        Верлеса ошеломленно смотрела на этого человека, а потом шепотом проговорила:
        - Ты сошел с ума. Это невозможно и гибельно. Мы получим статус агрессора, санкции Системы, лишимся союзника и конечно не сможем всех сразу победить. А значит, то что ты предлагаешь - это заранее предрешенное и быстрое поражение. И смерть для всех нас.
        Сергей пожал плечами:
        - Твой вариант экспансии - это тоже верная гибель. Правда растянутая во времени, но уже наверняка.
        Он посмотрел на Верлесу и сказал: - Но я не собираюсь умирать и предлагать самоубийственные планы.
        Покачав головой, парень продолжил:
        - Для начала нам нужно расколоть врагов, а не объединять их своей экспансией против нас. Ведь бить ослабевших врагов по одному, гораздо проще, легче и вернее.
        Он посмотрел на свою владычицу и заговорил дальше:
        - Сперва, необходимо тайно договориться с Сомаром и перетянуть его на свою сторону. Этот речной хозяин нам близок по природе своего мира, славянскому контингенту наемников, да и к тому же был нашим союзником - по-этому он вполне может отколоться от своих сегодняшних чужеродных и опасных для него партнеров. Кстати и крови между нами нет.
        Верлеса недоверчиво посмотрела на Чайку:
        - Как это сделать? Мы не можем дать ему никаких гарантий. Он не поверит.
        Сергей пожал плечами:
        - Так не нужно от него требовать разрыва с партнёрами и союза с нами, прямо сейчас и немедленно. С ним можно предварительно провести тайные консультации и предложить кое-что. Например в случае, если кто-то из его теперешних союзников, неожиданно станет агрессором, вряд ли Сомар захочет сохранять дружбу с таким партнёром и получать санкции? Верно? Ну и конечно этому речному хозяину, нужно предложить и "пряник". Допустим заключение заверенного в Системе союзного договора, что если он не станет другом наших врагов или агрессором, то мы вообще никогда не будем осуществлять против него экспансию или войну. А наоборот, всегда поддержим этого соседа, при защите его владений.
        Верлеса с интересом посмотрела на Сергея и проговорила:
        - А ты что, хочешь кого-то из наших врагов сделать "агрессором" в Системе? Боюсь теперь такого не выйдет, хозяева хорошо усвоили прошлый урок произошедший с Орносом.
        Чайка лишь пожал плечами:
        - Поглядим. А пока, нам нужно четко осознавать, что проводить экспансию или войну против всех, несмотря на наше временное преимущество - совершенно бесперспективно и гибельно.
        Украинец посмотрел на Верлесу и стал дальше развивать свою мысль:
        - По этому нам нужно выделить, самых непримиримых и опасных врагов, которых в любом случае придется бить. Это конечно Орнс, у нас с ним кровавые счёты, старая вражда, да и его азиаты, негры и китайцы - никаких сантиментов к нашим бойцам испытывать не будут.
        - А главное то, что этот враг имеет потенциал к наращиванию своих сил в земных мирах. Так что он для нас - объект номер один. Если мы его опять сделаем агрессором - то теперь точно сможем добить. Сомар сразу от него отколется. А другие его союзники - Шамиль и Сем, поняв что сразу нас уничтожить не смогут. Тоже разорвут свой союз с агрессором. Подвергаться риску и санкциям Системы, они точно не захотят.
        Верлеса покачала головой:
        - Но все же существует вероятность, что они могут попытаться вместе с Орнсом, в отчаянной попытке ударить по нам. Ведь и Сем, и Шамиль четко понимают, что разобравшись с Орнсом, я могу начать экспансию и против них. И тогда у них шансов не останеться.
        Сергей пожал плечами:
        - Ну вообще-то, они могут найти и других союзников против нас. Да и не факт, что мы начнем с ними противостояние, на радость могучим соседям Орнса. Но в общем ты права, эти хозяева вполне могут испугаться нашей возможной экспансии, как акта мести.
        Он покачал головой и сказал:
        - Что бы нейтрализовать подобное и неприятное для нас развитие событий, надо будет с ними кое о чем договориться, сразу после того как Орнс станет агрессором. Предложим им мирные гарантии, в обмен на определенные контрибуции и территориальные уступки с их стороны. Они нам компенсируют ущерб за свою экспансию - а мы через Систему, пообещаем не совершать против них враждебных действий, допустим на пятилетний срок.
        Верлеса задумчиво смотрела на Сергея и медленно проговорила:
        - То есть главная и ключевая задача, залог нашей победы, состоит в том - как сделать опять Орнса, агрессором?
        Сергей улыбнулся:
        - Верно. Хотя и предварительную подготовку с Сомаром, таже провести необходимо. Да и продумать, как потом побыстрее разгромить Орнса, тоже нужно.
        Хозяйка удивлённо разглядывала своего корректора и наконец сказала:
        - А как ты хочешь Орнса, опять "пошить в агрессоры"? Он знаешь ли, опытный хозяин и уже раз обжегся. Так что наверное, будет вдвойне осторожен.
        Чайка недоверчиво посмотрел на Верлесу:
        - Ну необязательно. Как раз когда все думают, что после того случая с "эльфенком", такое провернуть невозможно - это усыпляет. Да и вообще, противники сейчас ждут от нас экспансии, а не войны.
        Верлеса размышляя, произнесла:
        - Возможно.
        И подняв голову, снова обратилась к Сергею:
        - И все же, как ты думаешь спровоцировать Орнса?
        Парень пожал плечами:
        - Самого Орнса толкнуть на эту авантюру, конечно никак не удастся. Он на агрессивный блицкриг, никогда не пойдет. Даже если мы его накормим по уши дезинформацией, про наш якобы беззащитный терминал. Этот хозяин умен и осторожен. Да и чудесно понимает, что его группе в любом случае, придется добираться к нашему терминалу не меньше суток. За это время их сто раз засекут и организует тут оборону. В общем понятно, что Орнса нам не спровоцировать.
        Верлеса скептически покачала головой:
        - Тогда это абсолютно невозможно. Ты может не догадываешься, но после случая с "эльфенком", все хозяева теперь кодируют своих бойцов. Если кто-либо из вас, решит или даже подумает, без прямого моего приказа пересечь границу земель не союзного нам хозяина - то такой наемник сразу умрет. Все владыки сейчас, крепко перестраховываются.
        Она немного смущённо глянула на Сергея и сказала:
        - Никто не хочет рисковать жизнью своего мира.
        Чайка спокойно произнес:
        - Это понятно и оправдано. Я что-то в этом роде и предполагал.
        Он сделал паузу и внимательно взглянул на Хозяйку:
        - Но идеальных защитных систем и предохранителей не бывает. А генералы всегда готовятся к прошлой войне.
        Женщина удивлённо спросила его:
        - Что ты имеешь ввиду? Ты считаешь есть способ, обойти программу кодировки? Поверь, это невозможно! Такое никогда не сделать! У каждого хозяина, свой индивидуальный отпечаток.
        Сергей улыбнулся и произнес:
        - Никогда, не говори никогда!
        Сергей вместе с Хей и Игорем, находились неподалеку одного из китайских ресторанчиков в центре Москвы. Чайка посвятил в детали предстоящей операции, пока лишь свою девушку и друга. Верлеса одобрила эту попытку и согласилась немного подождать и не начинать экспансию. В конце концов она ничего не теряла. Хотя и своей Хозяйке, украинец покамест ничего не рассказал.
        - Ты уверен, что это именно то заведение, где бывают наемники Орнса? - спросил Игорь.
        - Да. Тут в России "двух столиц", очень мало азиатов, кавказцев и тому подобной публики. Местное руководство страны, такой миграции не поощряет, в отличии от путинской России. По этому здесь, такие заведения, наперечет. А это, самый лучший из них. Понятно что наемники Орнса, будут отдыхать в самом классном месте.
        - Жаль что через Систему и ID, их точно вычислить, невозможно, - проговорила Хей.
        Украинец пожал плечами:
        - Да. Корректировать людей находящихся в Системе нельзя - это нерушимое правило и привилегия наемников, служащих у своих хозяев. Но мы все равно их найдем довольно быстро.
        Он улыбнулся и проговорил:
        - Любое преимущество, всегда имеет в себе и обратную слабую сторону. Орнс теперь набирает в свои кланы, исключительно мужчин. Это конечно повышает боеспособность его наемников. Однако этим мужчинам, нужны хоть иногда женщины. Они их могут найти только на Земле, неподалеку от базы хозяина. Да и отдыхать, им где-то надо. Это бойцы хозяина Лао-Чженя соседа Снежаны, наверное перемещаются в свой Китай, а наемники Орнса чаще всего "зависают" в Москве.
        После двух дней наблюдений, ребята приметили нескольких характерных китайцев.
        Причем к ним иногда, подходили негры, арабы и латиносы, явно получая указания и грузы.
        - Все, прекращаем наблюдение, - сказал Сергей, когда стало ясно, что это наемники Орнса.
        - Почему? - удивился Игорь.
        - Не стоит рисковать и "палиться". Дальше пускай этим занимаются профессионалы. Я договорился с местным детективным агентством. Их сотрудники аккуратно проследят за ними и дадут нам все их адреса и фото.
        Вечером в гостинице, ребята на ноутбуке рассматривали полученную от агентов информацию.
        - Так, к китайцам соваться не будем. Они нам не нужны, да и опасно - слишком чуждые и умные, - сказал Чайка.
        - А что же тогда будем делать? - спросила Хей.
        - Займёмся вот этими четырьмя неграми и латиносами, - проговорил украинец. - Они наша главная цель. Именно они будут закупать и тащить грузы. А нам это и нужно. Кроме того эти люди, более беспечные и менее умные - их легче обыграть. К тому же именно из них, кого-нибудь вскоре отправят на дежурство, на границу с Верлесой. Орнс ожидает экспансии от нашей Хозяйки, а ликвидировать и пресекать вторжение ее флоры и фауны, направят в основном "рабочее мясо" из негров, арабов и латиносов.
        Он обернулся к Игорю:
        - Вот на эту квартиру, они похоже свозят запасы, с которыми потом и поедут в терминал к Орнсу.
        Сергей внимательно посмотрел на ребят:
        - Нам нужно накануне их отъезда, проникнуть в дом и обработать как самих этих людей, так и их запасы.
        Он достал пакет, в котором были какие-то ампулы с прозрачным веществом и значительно проговорил:
        - Вот эту штуку и впрыснем в продукты, лежащие на самом дне их сумок.
        - Что это такое? - заинтересованно спросил Игорь.
        - Психотропный препарат, устойчивый к термическому воздействию. Вводит сознание в "плавающее" состояние. Иными словами на определенное время, человек себя совсем не контролирует, - проговорил корректор Верлесы.
        - Зачем это? - задала вопрос Хей.
        Сергей посмотрел на ребят, пожал плечами и сказал:
        - Хозяева запрограммировали в сознание своих служащих, запрет нарушать чужие границы, без разрешения владыки. Если мы в значительной степени, отключим мозги этих наемников - это облегчит нашу задачу. Это штука гораздо сильнее любого алкоголя и наркотика. Кодировка хозяина при таких условиях, просто не сработает. Ведь люди в таком состоянии, абсолютно не будут соображать что делают. Ни о каких сознательных или даже, полусознательных решениях, тут не может быть и речи. Да и до их сознания - будет не достучаться.
        Игорь посмотрел на друга и произнес:
        - Но если они будут бесконтрольны, то как мы их сподвигнем на нарушение границы? Ведь мы же не будем рядом с ними находиться во владениях Орнса, что бы толкнуть их через кордон?
        Чайка пожал плечами и глянул на свою девушку:
        - Вот здесь нам и понадобиться, воздействие мага высшего уровня.
        Он обвел глазами друзей и веско проговорил:
        - Люди хозяев, не могут быть скорректированы ни кем. Ни рядовым наемником посредством ID, ни Корректором высшего уровня. Ибо все коррекции проходят через Систему, а она это запрещает. Но! - Он сделал паузу:
        - Магическое влияние это не коррекция, оно не проходит через Систему и не осуществляется с ее помощью. Правда магия, это воздействие ближнего уровня и она может быть легко нейтрализована людьми хозяев, если они ее заметят. Но наши объекты будут в абсолютном неадеквате - и понятное дело, ничего не сообразят. Но главное даже не это. Магия влияет не на сознание, которое будет либо отключено, либо под контролем программы хозяина. Магия воздействует на голые инстинкты.
        Сергей внимательно посмотрел на Хей:
        - Ты в отличие от меня, маг высшего уровня. Сможешь разбудить у этих оболваненных людей, инстинкты агрессии или сексуальной страсти?
        Девушка тряхнула головой:
        - Да. К тому же, чем сильнее у них будут отключен самоконтроль, тем это будет проще. Кроме того я читала, что у негров высокий уровень тестостерона, соответственно инстинкты агрессии и секса - очень усилены. Однако, - она неуверенно замялась и произнесла:
        - Расстояние такого магического воздействия, ограничено либо зоной видимости объекта. Или парой километров, если я перед этим "срисую" матрицу человека.
        Сергей кивнул головой и сказал:
        - Вот для этого нам и нужно будет, не только проникнуть в дом и обработать их продукты, но и над этим наемниками немного поколдовать.
        Он потянулся и проговорил:
        - Если этим обдолбанным кадрам внушить, что в определенном направлении находиться их чудовищный враг или вожделенная самка - то ведомые голыми инстинктами ярости и страсти, они слепо бросятся туда. Ну а то что там будет граница, они естественно сознавать не будут. Главное это сделать быстро. Что бы никто не успел их остановить.
        Игорь и Хей обдумывали план Сергея. Наконец Игорь сказал:
        - Здесь многое будет зависеть, от удачного стечения обстоятельств.
        Чайка согласно кивнул, а Киреев продолжил:
        - Ну например, если обработанную еду обнаружат раньше, чем часть ее заберут с собой на границу, уходящие туда наемники. Или может случиться так, что никого из "помеченных" нами орноситов, туда не отправят. Либо Орнс или кто-нибудь из сохранивших сознание наемников, успеют сообразить и убить, бегущих к границе психов.
        Украинец лишь пожал плечами и ответил:
        - Естественно шансы на реализацию предложенного сценария, 50 на 50. Но и это думаю, неплохо. Альтернативой выступает, втягивание нас хозяйкой в бесперспективное и гибельное противостояние...
        Вечером ребята следили за квартирой, снятой четырьмя орноситами. По всем признакам на следующий день, люди Орноса собирались отбывать к нему на базу.
        На квартире со складированными припасами, осталось всего двое африканцев. Китайцы явно предпочитали жить и развлекаться, отдельно от своих подчиненных. А латиносы видимо решили, в последнюю выходную ночь оттянуться в каком-то клубе.
        Поняв это, Сергей выругался. Шансы на реализацию его плана падали.
        Негры оставленные на квартире, тоже решили "отдохнуть" и вызвали проституток, заодно заказав еды из ресторана.
        Наконец глубокой ночью, на этой хате все угомонились. Ребята поднялись к дверям квартиры и с помощью ID с лкр, легко открыли двери.
        - Давай Хей, усыпи их всех как следует, да покрепче.
        Девушка кивнула, что-то прошептала и храп, доносящийся из соседних комнат, стал ещё громче.
        Парни подхватив пакет с ампулами, пошли в комнату, где были сложены приготовленные к поездке вещи. Они аккуратно открывали сумки и впрыскивали в пакеты и банки, бесцветную жидкость.
        Японка тем временем, зашла в спальню. Там воняло алкоголем, табаком и дешевыми духами. Увидев живописно лежащих двух голых чернокожих здоровяков и четырех белых девушек, она брезгливо поморщилась. Тем не менее склонившись над мужчинами, некоторое время, внимательно всматривалась в их лица.
        Через полчаса, ребята положив все на свои места, покинули квартиру.
        На завтра парни издали наблюдали, как трое китайцев и четверо их подручных, со своим грузом садились в один из автобусов, на автостанции.
        - Ну пока вроде, все прошло нормально, - заметил Игорь.
        Сергей досадливо ответил:
        - В общем да. Жаль только, что с латиносов не смогли сделать "слепки". Это к сожалению, уменьшает наши шансы на успех...
        Хей тем временем, зашла в заведение "Ухарь купец". Пообедав за отдельным столиком, она собираясь уходить, пристально посмотрела на обслуживающую ее официантку Варю. А потом положила ей на поднос белый конверт и внушающе сказала:
        - Передашь главе клана речников наемников Сомара, завтра вечером. Поняла?
        Варя стеклянным взглядом, не отрываясь смотрела на Хей. Официантка механически кивнула головой, машинально взяла письмо и положила в карман своей блузки.
        Японка улыбнулась, поднялась и спокойно покинула трактир...
        Троица верлесовцев, уже через час села в поезд и двинулась в путь, рассчитывая следующим утром прибыть в терминал своей Хозяйки...
        - Ну и зачем мы тут торчим? - недовольно спросил Горенков обращаясь к Игорю.
        Тот переглянувшись с японкой, лишь пожал плечами и сказал:
        - Ты же слышал приказ Хозяйки. У нас военное положение и на всякий случай, нужно прикрыть самую опасную границу.
        Дима раздражённо мотнул головой:
        - Семь бойцов в полном вооружении, с гранатометом и пулеметом? Мы что, уже воевать собираемся? Вроде пока только экспансия намечается.
        Он подозрительно посмотрел на своих коллег и уже спокойней проговорил:
        - Не нужно со мной темнить. Для прикрытия границы и дежурства, здесь было бы достаточно трех-четырех ребят из моего клана. А сюда зачем-то прибывают, главы восточного, северного и горного кланов. Да ещё и личный корректор Верлесы. Я Сергея знаю хорошо, он просто так не приезжает.
        Горенков испытывающе посмотрел на ребят, махнул рукой и сокрушенно вздохнул:
        - Ладно, не хотите - не говорите.
        Он посмотрел на противоположную сторону границы и задумавшись, тихо произнес:
        - А помнишь Хей, как мы тут четыре года назад воевали. Да... Было время. Совсем безбашенные были, рисковые...
        Девушка стояла рядом с ним и затуманенным взором, вспоминала прошлое...
        Сергей изучив в бинокль пограничный пост орноситов, облегчённо вздохнул. Сегодня сюда как раз со сменой, прибыли оба "помеченных" негра. Но были и плохие новости. Вместе с ними приехали два южноамериканца, пара арабов и командир-китаец.
        Такой усиленный отряд, уменьшал шансы на успех Чайки. Видимо Орнос перестраховывался и готовился сразу полноценно отражать, возможную экспансию Верлесы.
        Однако такое количество бойцов, да ещё под командованием дисциплинированного китайца, для реализации плана Сергея было плохо. Вряд ли все они одновременно, могли объесться психотропной едой. Вероятность того, что кто-то из них останется в адекватном состоянии и просто пристрелит бегущих к границе "зомбаков", очень возрастала.
        Украинец жёстко выругался про себя - подумав опять, что никакие тщательно выверенные планы, никогда в полной мере не срабатывают.
        Тем временем с приближением вечера, напряжение в лагере верлесовцев тоже возрастало. Бойцы Горенкова и он сам, ощущали явную недосказанность в словах Хей и Киреева.
        Кроме того, ребят взбудоражил приказ Сергея, привести к вечеру свое оружие в полную боевую готовность и никуда не отлучаться. Однако они не решались его ни о чем спрашивать.
        Взяв приборы ночного видения, Сергей, Игорь и Хей, устроились на оборудованной площадке в ветвях большого дуба, росшего как раз на границе.
        В лагере противника горел костер. Расположившиеся вокруг него, люди ужинали.
        Через некоторое время наблюдатели заметили, что орноситы стали вести себя странно. Один из латиносов, араб и китаец, явно вырубились. Оставшиеся двое негров и чиканос, вели себя все более неадекватно. Ходили бесцельно как чокнутые по лагерю, беспричинно смеялись, что-то бормотали...
        Сергея больше всего беспокоил ещё один араб. Он по видимому придерживаясь какого-то религиозного обета, сегодня не ужинал и по этому не попал под воздействие психотропного вещества.
        Этот человек с удивлением, а потом и с ужасом, наблюдал за поведением товарищей. Сначала он попытался разбудить спящих соклановцев, но не достиг успеха. Потом этот бедуин, схватился за маленькую зеленую книжицу, по видимому Коран, став на маленький коврик опустился на колени, начал усиленно читать и молиться.
        - Хоть бы не догадался позвонить по телефону или не схватился за оружие, - проговорил Сергей.
        Повернувшись к своей девушке, он сказал:
        - Давай милая начинай, пока этот придурок не начал действовать более осмысленно или эти "зомбаки" не сбежали.
        Хей закрыла глаза, сжала руками свой магический посох и направила его в сторону лагеря противника. Волшебный шест засветился, а на лбу девушки выступил пот.
        Посмотрев на Игоря, Корректор проговорил:
        - Вызывай отряд на позицию. Пускай выдвигаются, на всякий случай.
        Киреев спустившись с дуба по верёвочной лестнице, исчез в темноте. Сергей вновь припал глазами к прибору. Пара "меченных" негров, начала себя вести явно более активно. И если один из них бросился к границе, то второй почему-то накинулся на бродящего рядом южноамериканца и начал того душить.
        Увидевший эту сцену молящийся араб, вначале впал в ступор, но потом видимо, опомнился. Вбитые боевые навыки дали знать. Схватив автомат, он подскочил к борющимся психам и четкими, выверенными ударами приклада, вырубил обоих.
        После этого азиат оглянулся и полез в карман, вытаскивая явно зазвонивший телефон.
        Видя все это, Чайка отчаянно матерился, поглядывая на бегущего к границе африканца. Тот реально имел по видимому, отличные физические кондиции, поскольку бежал очень красиво, быстро и мощно. Негр уже почти достиг кордона и начал продираться сквозь сенсорную линию подсолнухов-мутантов.
        Однако и араб похоже, получил четкий приказ. Прижав приклад автомата к плечу и прицелившись, он начал стрелять в продирающегося через подсолнухи товарища.
        К счастью, палил уже почти вслепую. Заросли высоких и густых растений, фактически скрыли беглеца. Тем не менее пули его, все же достали и он упал. Получив ранение в ногу и в бок, истекая кровью, африканец упрямо полз к кордону.
        Оставляя за собой кровавую полосу, он переполз границу и извиваясь на земле, пытался продвинуться дальше...
        Сергей тронул за руку Хей, она с отсутствующим видом, измученно посмотрела на него и кивнула. Они быстро спустились вниз и прошли, к заранее намеченной позиции для выдвижения. Там уже находились бойцы Горенкова, во главе с ним самим. Они конечно слышали выстрелы и сейчас, выжидательно и напряженно смотрели на Чайку.
        Тут прямо перед ними в воздухе, возник синий экран, а на нем, проступил текст сообщения:
        "Внимание, Системное сообщение! Клан Хозяина Орнса, пересек границу земель Хозяйки Верлесы! Совершен не спровоцированный акт агрессии! Хозяйкой Верлесой объявлена война Хозяину Орнсу. Внимание всем Хозяевам: Хозяин Орнс, теперь имеет статус: Агрессор! Хозяин Орнс получает штрафы за Агрессию! Он сам и его земли, для других Хозяев, получают статус легитимной цели".
        Сергей посмотрел на Горенкова и сказал:
        - Бери свой отряд и двигайте прямо к приграничному лагерю орноситов. Там сейчас только один реальный защитник, остальные, недееспособны. Захватите лагерь, берите пленных, но не рискуйте. Главное, не повредите квадроциклы. Потом уничтожьте расположенный рядом локус.
        Дима хотел что-то сказать, но потом передумал, кивнул своим бойцам и они рванули к пограничной полосе.
        Сергей посадил Хей возле дерева и погладил ей волосы, дал "живой воды". Девушка грустно молчала, перед ее глазами до сих пор стояла сцена, ползущего израненного человека, с совершенно безумным взглядом.
        Опять перед ними в воздухе возник синий экран, а на нем снова проступил текст сообщения:
        "Внимание, Системное сообщение! Хозяйка Верлеса, предлагает постоянный союз и дружбу хозяину Сомару. Гарантирует ему, неизменную неприкосновенность его земель, защиту и поддержку".
        Через некоторое время в небе, проступил новый текст:
        "Внимание, Системное сообщение! Хозяин Сомар, разрывает союз с хозяином Орнсом. Хозяин Сомар, принимает союз и дружбу хозяйки Верлесы. Хозяева Сомар и Верлеса, отныне союзники и находятся в состоянии войны с хозяином Орнсом".
        Спустя ещё несколько минут, на "небесном экране", возникло новое сообщение:
        "Внимание, Системное сообщение! Хозяйка Верлеса, предлагает, хозяевам Сему и Шамилю, нормализовать отношения, заключить на пять лет пакт о ненападении и отсутствии любых форм экспансии на этот срок. При условии энергетической и территориальной компенсации, со стороны хозяев Шамиля и Сема хозяйке Верлесе, в счёт ликвидации последствий их недавней экспансии".
        Вскоре в небе, высветилась ещё одна надпись:
        "Внимание, Системное сообщение! Хозяева Сем и Шамиль, разрывают союз с хозяином Орнсом. Хозяева Сем и Шамиль, принимают предложение хозяйки Верлесы".
        Ребята молча читали эти сообщения и понимали, что за несколько минут ситуация кардинально изменилась. Эти перемены, одним несли надежду, а других - обрекали на гибель. Но в любом случае, жизнь уже никогда не будет прежней.
        Стоявший рядом Игорь, радостно проговорил:
        - У нас все получилось.
        Друзья ему не ответили.
        Вдали слышалась пальба. Автоматные и пулеметные очереди. Спустя некоторое время, донеслись выстрелы гранатомёта и взрывы. -
        - Это война, - твердо произнес Сергей. - Война, в которой уже не будет мира. Война на уничтожение.
        Как будто подтверждая его слова, в небо с громким карканьем поднялась стая воронья и полетела к орноскому лагерю и локусу...
        Глава 4. Война.
        "Войны начинают - когда хотят,
        а заканчивают - когда смогут".
        Занималось ранее утро. Солнце скупыми лучами, осветило места первых боев. Хей с Игорем, подошли к приграничному лагерю орноситов. Они уже успели побывать возле уничтоженного локуса врага.
        - Все продовольствие можете сжечь, - проговорил Игорь обращаясь к Горенкову, когда увидел как его бойцы разбирают трофеи.
        Тот с удивлением взглянул на него и сказал:
        - Это же не оружие, оно в наших руках не испортится?
        Хей пожала плечами и произнесла, указав на пленных:
        - Хотите превратится в этих идиотов?
        Все посмотрели на двух уцелевших орноситов - негра и латиноса. Связанные наемники пускали слюни, бездумно вращали глазами, невнятно мычали и гадили под себя.
        Бойцы Горенкова взглянув на них, немедленно начали вываливать найденную провизию в огонь.
        Сергей с Игорем используя психотропные препараты, конечно абсолютно не принимали во внимание дозировку и индивидуальные особенности "клиентов". Неудивительно что последствия "приема" этих средств, оказались столь фатальными для противников. Китаец и араб, так и не проснулись. А один из южноамериканцев, не пережил удара прикладом по голове от своего товарища. Лагерь фанатично и до конца, защищал только оставшийся араб-исламист, который и был убит в бою. В общем в плен попали только двое врагов, но толку от этих свихнувшихся психов не было никакого - похоже они окончательно съехали с катушек.
        Сергей был этим крайне не доволен и осмотрев трофейные квадроциклы, ненадолго мрачно задумался.
        Ребята поглядывая на него, готовили транспорт и оружие к рейду.
        Игорь, Хей и Горенков подошли к Чайке.
        Парень поднял голову и оглядев товарищей, хмурясь сказал:
        - Хреново что пленные абсолютно бесполезны и ничего от них невозможно добиться. Из-за этого, мы не можем узнать текущих раскладов. Сколько и где сейчас у Орнса бойцов, систему защиты и ловушки. В таких условиях идти сейчас на блицкриг, представляется неоправданной авантюрой. Существует большая вероятность, что в преддверии экспансии Верлесы, этот хозяин вызвал к себе всех своих бойцов. Если так, то мы умоемся кровью, пытаясь сейчас прорваться к его терминалу и одним ударом закончить войну.
        Ребята внимательно слушали его. Украинец испытывающе посмотрел на них и продолжил:
        - С другой стороны, шансы на успех неплохие. Орнс явно не ожидал немедленной войны и возможно в его терминале, сейчас мало защитников. Кроме того если мы быстро его не разгромим, то не факт что в конечном итоге, нам это удастся. Во всяком случае, такая победа будет стоить, большой крови и сил.
        Игорь, Дима и Хей, удивлённо вскинули на него глаза.
        Горенков глядя на Сергея, проговорил:
        - Наша Хозяйка сейчас, намного сильней энергетически. Орнс лишился союзников, а у нас появился Сомар. Кроме того, наш враг под санкциями Системы.
        Сергей пожал плечами:
        - От Сомара толку никакого - наоборот, нам его самого придется прикрывать от возможного блицкрига Орнса. Верлеса конечно пока мощней энергетически, но у Орнса фирмы в земных мирах растут и его каналы подпитки будут увеличиваться. Кроме того у нашего противника, в полтора раза больше бойцов в кланах и там все мужчины. И между прочим в о