Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
В тени мертвеца Вадим Сагайдачный
        Третий сын #3
        Рей получил почти все, о чем мечтал три месяца назад. Осталось развить полученные способности и стать по-настоящему сильным воином и магом. Кажется, что этого добиться будет несложно. Княгиня позаботилась, укрыла его от врагов.
        Вот только разве можно в магическом мире надолго что-то скрыть. В нем все тайное рано или поздно обязательно раскроется. Рею предстоит успеть стать сильным, прежде чем его найдут враги.
        Вадим Сагайдачный
        В тени мертвеца
        Глава 1
        Со всех сил гребу воду руками и ногами. После изнурительной тренировки заплыв в море мог стать удовольствием, если бы плавание не входило в заключительную часть занятий. Из-за этого приходится забыть о мелких радостях и на пределе возможностей грести вперед.
        Валеб, будь он неладен, уже меня догнал и вырвался вперед. Вон уже насколько ушел вперед. И это несмотря на десятиминутную фору!
        Впрочем, в силе и телосложении он превышает мои цифры вдвое. Так что в его превосходстве нет ничего удивительного.
        - Быстрее! Еще быстрее! Ну что вы как две сонные курицы?!
        Ну вот, опять Сир Лэйтон завелся. Терпеть не могу когда, он начинает вспоминать о курицах. Как ни тренировка так одно и то же. Слава Дагору еще немного и он до вечера о них забудет. Рыцарь кричит о курицах только во время тренировок. Они у нас проходят дважды в день: утром и вечерам.
        - Да быстрее! Ну что за сонные курицы! - снова доносится крик Сира Лэйтона.
        ВНИМАНИЕ! ВЫНОСЛИВОСТЬ УПАЛА ДО 10%.
        Предупреждение исчезает и перед глазами появляется запись о состоянии бодрости. Всего 5 из 50 осталось.
        Ну, вот и все…
        Сбавляю темп и, продолжая грести вперед, оборачиваюсь посмотреть, насколько далеко успел отплыть. Сегодня слишком быстро выдохся. Берег невдалеке. Все-таки нечего было слушать Лэйтона и плыть не так быстро. Тогда бы сил хватило на подольше.
        Сильнее замедляюсь и пытаюсь уловить темп, при котором выносливость больше не будет падать. Иначе придется останавливаться и ложиться на спину, а это уже значительная потеря времени.
        - Ну что курицы, выдохлись?! - довольным голосом орет теперь Сир Бакки и смеется. Видимо Валеба тоже подвела выносливость. Дальше вдвоем будем плыть на прогулочной скорости.
        - Ура! Я взял сотню! - раздается довольный крик Валеба.
        - Молодец! Эй, Рей, у тебя тоже осталось немного! Давайте оба последним рывком! - кричит Сир Лэйтон.
        Эх… ну смотрите, потом сами будете мучиться, затаскивая меня в лодку.
        Снова начинаю грести, что есть сил. Валеб на радостях тоже поплыл быстрее. Чтобы уже отмучиться и дальше отдыхать в лодке.
        На последних двух очках выносливости доплываю и хватаюсь за борт лодки. Дыханье сбито. Сил подняться самому не осталось.
        Лэйтон хватает меня под мышку и рывком поднимает из воды. Я тоже вяло помогаю ему руками. Опрокидываюсь через борт и заваливаюсь внутрь лодки. Обессиленный я весь тут же обмяк.
        Сейчас минутка и начну восстанавливаться. Цифры побегут вверх. Это уже проверенно. Надо только лежать и не двигаться первые несколько минут. Тогда процесс будет двигаться быстрее.
        Сир Лэйтон недовольным взглядом смотрит в сторону берега и дает команду Сира Бакки не ворон считать, а продолжать грести в море. Тот в ответ угукает, подмигивает мне подбитым глазом и начинает грести.
        Валеб сидит за спиной Сира Бакки у носа лодки. Он тоже сильно устал. Дышит с тяжестью. Но в отличие от меня у него есть силы сидеть. Он выглядит довольным. Его мучения с плаванием закончились.
        Только две недели назад мне исполнилось шестнадцать. Утром сразу все открылось, что полагалось взять после смерти Алана. Кстати говоря, брат оказался не таким уж никчемным, как постоянно говорила мама. Воином он был ниже среднего, а вот по магии вполне неплохо преуспел. Не забери Великая Система половину его характеристик, и я сейчас был бы крут. Впрочем, даже с имеющимся остатком я был более чем отлично развит для своего возраста. Вот только в моем положении это совсем не повод расслабляться.
        По случаю моего дня рождения в тот день к нам прибыли порталом мама и консильери. В качестве подарков они привезли два амулета. Амулет Изиды ежедневно восстанавливал 30% маны. Без такой поддержки мне бы пришлось тяжко. Великая Система ежедневно давала лишь десятую часть маны. То есть, чтобы ее полностью восстановить, требовалось ждать целых десять дней. Амулет Спринтера был менее значимым. Он лишь вдвое увеличивал скорость. Все это добро теперь висело на цепочке у меня на шее.
        Одновременно с этим мама раскрыла неприятный нюанс по артефактам. Оказалось, что все они действуют до тех пор, пока жив мастер их изготовивший, а дальше полностью теряли магические свойства. Собственно по этой причине так особо ценилось все то, что осталось с Древнего времени. Это правило на них не распространялось.
        Как рассказала мама, перед отправкой ко мне они с Иганом Велни провели ревизию сокровищницы. Половина хранящихся там ценностей утратили магические свойства, включая амулет восстанавливающий манну на 100%. Так что мне еще повезло.
        Нюанс с артефактами оказался не единственной и не самой худшей новостью, о которой предстояло узнать, открыв в себе воина и мага. Это потому что мама не хотела меня раньше времени расстраивать.
        - Ну что, отдышался? Сколько чего там у тебя осталось? - спросил меня Сир Лэйтон.
        - Три фаербола.
        - Всего-то. Ну с ними проще. Это не молнии. С берега не увидеть. Можно и отсюда запускать.
        Сир Лэйтон велел Бакки остановиться, встал во весь рост и принялся смотреть по сторонам. Я принял сидячее положение и тоже покрутил шеей. Кроме нас вокруг не было ни души.
        С использованием заклинаний оказалось легче, чем я предполагал. Незачем было орать. Достаточно было мысленно призвать нужное заклинание или подумать о нем и пожелать его использовать. Еще требовалось загадать силу. В противном случае заклинание выполнялось на полную катушку. Сила делилась на слабую, среднюю и сильную. Исходя из выбора, тратилось разное количество маны. Ее требовалось у заклинаний по-разному, начиная от 10 до 100 маны. Напоследок оставалось выставить руку и направить магию в намеченную точку.
        Призываю слабый фаербол, выбираю плывущую на нас вдалеке волну и наставляю на нее руку. Появляется ставшее уже привычным легкое покалывание на пальцах. У ладони вспыхивает небольшой огненный шар немногим больше самой ладони. Он тут же выстреливает в сторону выбранной волны.
        ИСПОЛЬЗОВАНО ЗАКЛИНАНИЕ ФАЕРБОЛ.
        ЗАКЛИНАНИЕ ФАЕРБОЛ ПОВЫШЕНО НА 1 ОЧКО.
        - Промазал? - щурясь и смотря вдаль, спрашивает Сир Бакки.
        - Промазал… - отвечаю, не особо сокрушаясь.
        - Так надо было использовать вместе с точностью!
        Замечание Бакки вызывает у Сира Лэйтона негодование.
        - Вот это делать незачем. Точность он уже всю давно истратил. Нечего зря ману тратить. А ты бы после вчерашнего меньше разговаривал да больше помалкивал. Тоже мне, советчик нашелся.
        Сира Бакки передергивает. Он хватается за синяк под глазом и нервно его чешет.
        - Между прочим, я пострадал из-за дамы!
        - Из-за дамы? Да кому ты голову морочишь?! Ты пострадал из-за собственной глупости и тщеславия! Я уже не говорю о том, что это была обычная шлюха!
        - Нет, не обычная! Лучшая!..
        Начавшая ругань между рыцарями заставляет вспомнить нынешнее утро. Сир Бакки поднялся с постели со смачным фингалом под левым глазом. В его заверения о том, что он случайно ударился во сне, естественно никто не поверил. Да и мой навык Предвидения обмана сразу же сработал.
        Этот инцидент заставил меня снова задуматься о том, стоит ли держать при себе Сира Бакки. Я все понимаю - мужчины есть мужчины, им требуется женская ласка. Посему позволил всем раз в неделю посещать бордель и немного напиваться. Не всем вместе конечно, по очереди. Даже Сир Лэйтон воспользовался разок.
        Вчерашним вечером я допустил ошибку, взял на всех небольшой бочонок эля. Там-то и было выпить каждому по паре кружек. Как раз чтобы расслабиться и крепко уснуть. Все так и поступили кроме Сира Бакки. Захмелевшая душа рыцаря потянула его к женщинам. Дождавшись, когда все уснут, он по-тихому сбежал в бордель, где не поделил шлюху с двумя какими-то рыцарями. Лишь благодаря тому, что он проявил благоразумие и не воспользовался магией, я особо не ругался. Случись подобное и нам бы пришлось ночью спешно покидать Долину. Правила во всех королевствах были одинаковыми. Использовать боевую магию могли лишь местные правители и доверенные лица. Все остальные случаи приравнивались к преступлениям.
        - Рей, давай еще раз, - вернулся ко мне Сир Лэйтон. - И не целься в дальние волны. Возьми цель поближе. Чтобы точно попал.
        Мысленно опять призываю огненный шар и отправляю его в волну метрах в ста от нас.
        ИСПОЛЬЗОВАНО ЗАКЛИНАНИЕ ФАЕРБОЛ.
        ЗАКЛИНАНИЕ ФАЕРБОЛ ПОВЫШЕНО НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА МЕТКОСТИ НА 1 ОЧКО.
        Без оповещения увидел, что попал. Не опуская руку, снова повторяю процедуру со следующей волной.
        ИСПОЛЬЗОВАНО ЗАКЛИНАНИЕ ФАЕРБОЛ.
        ЗАКЛИНАНИЕ ФАЕРБОЛ ПОВЫШЕНО НА 1 ОЧКО.
        В ЗАКЛИНАНИИ ФАЕРБОЛ ВЗЯТО МАКСИМАЛЬНОЕ КОЛИЧЕСТВО ОЧКОВ - 60 ИЗ 60. ДЛЯ ПРОДОЛЖЕНИЯ ПРОГРЕССА ТРЕБУЕТСЯ 4 СТУПЕНЬ РАЗВИТИЯ.
        ПОВЫШЕНИЕ УРОВНЯ.
        ПОЛУЧЕНО 1 СВОБОДНОЕ ОЧКО.
        ОБЩЕЕ КОЛИЧЕСТВО СВОБОДНЫХ ОЧКОВ - 1.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА МЕТКОСТИ НА 1 ОЧКО.
        - Все, готово. Взял две меткости и повышение.
        - Отлично! - подбодрил восклицанием Сир Лэйтон. - А теперь открой мне свои характеристики. Пока мы в море, посмотрю, все ли использовал.
        Призываю Великую Систему открыть характеристики для Сира Лэйтона и заодно открываю для себя.
        РЕЙ ГИЛБЕРТ
        АРИСТОКРАТ\КАЗНАЧЕЙ\ВОИН\МАГ 871 УРОВНЯ
        ОСНОВНЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ - 50\80
        СИЛА - 50\80
        ЛОВКОСТЬ - 95\100
        ИНТЕЛЛЕКТ - 100\100
        ВОСПРИЯТИЕ - 100\100
        ИНТУИЦИЯ - 100\100
        УДАЧА - 88
        СВОБОДНЫЕ ОЧКОВ - 1
        ВОИНСКИЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        ДОБЛЕСТЬ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЗАЩИТА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        АТАКА - 54\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ОПЫТ - 8.198
        МАГИЧЕСКИЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        МУДРОСТЬ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        МАГИЯ - 100\100 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        СИЛА МАГИИ - 40\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        ПАРАМЕТРЫ ПЕРСОНАЖА:
        ОЧКОВ ЗДОРОВЬЯ - 921\921
        ОЧКОВ ВЫНОСЛИВОСТИ - 15\50
        ПЕРЕНОСИМЫЙ ГРУЗ - 50КГ
        СКОРОСТЬ ВОССТАНОВЛЕНИЯ - 195 ЕДИНИЦ В СУТКИ
        ЗНАНИЯ:
        ЭЛЕМЕНТАРНЫЕ ОСНОВЫ БЫТИЯ - 100\100
        ЭЛЕМЕНТАРНАЯ ГРАМОТНОСТЬ - 100\100
        ЭТИКА И ЭТИКЕТ - 100\100
        ГЕОГРАФИЯ - 100\100
        ТЕОЛОГИЯ - 100\100
        МАТЕМАТИКА - 100\100
        ЛОГИКА - 100\100
        ОБЩЕСТВОЗНАНИЕ - 100\100
        ЕСТЕСТВОЗНАНИЕ - 100\100
        ИСТОРИЯ - 100\100
        ЭКОНОМИКА - 100\100
        ДЕЛОВОДСТВО - 100\100
        ПРАВО - 96\100
        ПОЛИТИКА - 96\100
        ДИПЛОМАТИЯ - 87\100
        ОСНОВЫ МАГИИ - 36\100
        ОСНОВЫ ВОИНСКОГО ДЕЛА - 36\100
        НАВЫКИ:
        ЕСТЕСТВЕННЫЕ СПОСОБНОСТИ - 100\100
        ВЕРХОВАЯ ЕЗДА - 100\100
        НОЧНОЕ ВИДЕНИЕ - 100\100
        ТОРГОВЛЯ - 100\100
        БЕСШУМНОСТЬ - 100\100
        АКРОБАТИКА - 100\100
        ПРЕДВИДЕНИЕ ОБМАНА - 100\100
        ПЛАВАНЬЕ - 99\100
        ОРАТОРСТВО - 88\100
        УПРАВЛЕНЧЕСКАЯ ДЕЯТЕЛЬНОСТЬ - 86\100
        ОБЩИЙ АНАЛИЗ - 86\100
        ВЛАДЕНИЕ НОЖОМ - 80\80
        АТЛЕТИКА - 62\80
        ОБУЧЕНИЕ - 60\80
        НАВЫК СОБЛАЗНИТЕЛЯ - 50\100
        ОБМАН - 50\100
        СКАЛОЛАЗАНИЕ - 37\100
        КАРТОГРАФИЯ - 33\100
        АРХИТЕКТУРА - 23\100
        УПРАВЛЕНИЕ РАЗУМНЫМИ - 18\100
        ПРЫЖКИ - 13\100
        БЕГ - 12\100
        ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ - 12\100
        ОЩУЩЕНИЕ СКРЫТОГО ВОЗДЕЙСТВИЯ - 7\100
        ВОИНСКИЕ НАВЫКИ:
        ФЕХТОВАНИЕ - 58\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        СТРЕЛЬБА - 50\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        БЛИЖНИЙ БОЙ - 43\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        НОШЕНИЕ ДОСПЕХОВ - 38\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        ВЛАДЕНИЕ МЕЧОМ - 37\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        РУКОПАШНЫЙ БОЙ - 35\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        ВЛАДЕНИЕ ЩИТОМ - 30\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        УКЛОНЕНИЕ ОТ ОРУЖИЯ - 27\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        УКЛОНЕНИЕ ОТ УДАРОВ - 21\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        УКЛОНЕНИЕ ОТ МАГИИ - 13\20 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        УКЛОНЕНИЕ ОТ СТРЕЛ - 12\20 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        ВЛАДЕНИЕ ДРЕВКОВЫМ ОРУЖИЕМ - 11\20 (ОТКРЫТА 1 СТУПЕНЬ)
        УНИКАЛЬНЫЕ ПРИЕМЫ БОЯ:
        СТРЕМИТЕЛЬНЫЙ УДАР - 14\20 (ОТКРЫТА 1 СТУПЕНЬ)
        ЗАКЛИНАНИЯ:
        СТРЕЛА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ТОЧНОСТЬ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        МОЛНИЯ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЦЕПНАЯ МОЛНИЯ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ОГОНЬ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЛЕДЯНАЯ СТРЕЛА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        КОЛЬЦО ХОЛОДА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        СНЯТИЕ ЗАКЛИНАНИЙ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ДЫМ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ФАЕРБОЛ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЩИТ - 50\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        МАСКИРОВКА - 50\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        УСКОРЕНИЕ БОЯ - 50\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЗАМЕДЛЕНИЕ ПРОТИВНИКА - 50\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        КАМЕННАЯ КОЖА - 50\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ИСКУСИТЕЛЬ (СЕКСУАЛЬНЫЙ ИНТЕРЕС) - 50\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ОБОЛЬСТИТЕЛЬ (ПРОСТО ИНТЕРЕС) - 50\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ПРИРУЧЕНИЕ ПИТОМЦА - 12\20 (ОТКРЫТА 1 СТУПЕНЬ)
        ОСОБЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        КОНЦЕНТРАЦИЯ
        ВНИМАТЕЛЬНОСТЬ
        УСИДЧИВОСТЬ
        ПРЕДВИДЕНИЕ
        ФИНАНСЫ
        АУТОГЕНИЗМ
        Рыцарь надолго застывает над прочтением. У меня появляется дополнительное время восстановить выносливость. Снова ложусь на спину и тем пытаюсь убыстрить этот процесс.
        На небе нет ни облачка. Глупые чайки, думая, что это рыбацкая лодка, кружат над нами и противно пищат в ожидании улова. Вот же хитрющие. Вместо того чтобы самим потрудиться ищут где бы чего стащить.
        До обеда далеко, а солнце уже нещадно палит. Здесь оно особое, жаркое. Самое интересное, что стоит оказаться внутри полуострова Богатая чаша, где собственно располагается Долина и становится вполне комфортно. Это из-за окружающих полуостров гор. Даже под жарким солнцем они особо не прогреваются и тем создают в Долине умеренный климат.
        Как только мы сюда попали, поселились в доходном доме нашего человека Собита Лунбера. Всем управляет он сам, а для окружающих и королевы старик являлся всего лишь престарелым отцом своего сына. Это из-за местных порядков. Чужакам не позволено иметь в Долине недвижимость, торговать и вести какие-либо дела. А чтобы стать своим требуется принести клятву королеве. Поэтому-то Собит Лунбер и оформил все на сына. Сын в свою очередь дал клятву королеве. Тем они и вышли из положения.
        В целях конспирации нам пришлось выдумывать легенду. Для всех Сир Лэйтон Кендал являлся моим дедом, который привез меня показать королевство и заодно присмотреться на предмет дальнейшего здесь проживания. Я не стал менять себе имя. Заделался просто Реем Кендалом. Сир Бакки и Валеб тоже оставили свои имена. Естественно без уточнения о рыцарстве. Они при случае говорили всем, что приехавшие в Долину в поисках работы. С ними мы вроде как познакомились здесь же и сдружились, посему обращались между собой строго на «ты» даже будучи вместе. Это чтобы все привыкли к моему яко бы равному с ними статусу и потом прилюдно не прокололись.
        Первые дни я изучал королевство. Мы посетили все его города. Небольшой портовый городишка Северная гавань выходил к столице Равнин Великому городу. До нее день пути по морю. Южная гавань смотрит на города Лиан и Таклы. До них плыть еще меньше. Всего полдня. Третий небольшой город Твердыня выходит в сторону Оршика. Он располагается у стены, перегораживающей долину километра на два. Она намного выше, чем стены у Врат Дагора. По меньшей мере, раза в два. Ну и во столько же раз мощнее.
        Конечно же, я не преминул возможностью и взобрался на стену. Оршик, который был всего в несколько часов пути, я так и не увидел, помешали горы, зато полюбовался открывшимися красивыми видами. Ну и заодно взял повышение по картографии.
        Столица королевства именовалась Тагесом. Она укрылась в центре полуострова. Город был не столь большим как Великий город, но не уступал ему в величии. В нем стояло много красивых и больших зданий построенных с особым изыском. Но не это мне бросилось в глаза. В столице, да во всей Долине я ни разу не увидел убогих лачуг. Здесь у всех людей были вполне добротные дома. Наверное, так себе представлял Скалистый Берег Алан, настаивая на реконструкции. Вот только он не учел одного: Долина веками не знала войн. В нее никто не вторгался и ничего не рушил. Королевство постепенно застраивалось. Этим-то и обуславливалась местная сытость и богатства. Пока другие воевали, Долина преспокойно жила себе мирной жизнью и богатела. Естественно вкупе с трудолюбием местных. Иначе бы они не достигли таких высот.
        Место обитания местных правителей чем-то напоминало Скалистый Берег. Так же как мы королева жили на значительном возвышении от остальной части города. Только здесь была не скала, а полноценная гора когда-то давно срезанная наполовину. Там вверху был разбит целый небольшой городок внутри мощной крепости. В нем жила королева с семьей, а также все ее ближние помощники с семьями.
        Я там побывал трижды. Естественно инкогнито и не лично. Для этой цели я пользовался особой способностью доставшейся от брата. Брал под управление птицу и кружил над вотчиной королевы.
        - Ну что сказать… Работы еще много… Очень много, - произнес Сир Лэйтон и тем выдернул меня из размышлений. - Продолжай пока все вкладывать в ловкость. Она дойдет до сотни, и начнем тренировать уклонения от ударов, магии и стрел. По знаниям у тебя осталось немного. Надо поднажать право, политику, дипломатию, основы магии и воинского дела. Плавание мы сегодня добьем. По навыкам у тебя остается ораторство, управленческая деятельность, общий анализ, атлетика, обучение… В общем много еще остается. Тебе бы взять себе питомца. Смотри, сразу и навык обучения, и заклинание Приручения питомца одновременно сможешь развивать.
        Я помотал головой. После смерти Мартышки больше не хотел никого приручать.
        - Понимаю, не хочется, но надо. Сегодня нужно будет в городе обязательно потренировать маскировку. Будет идти прогресс и по заклинанию и по навыку скрытности. Ну а вечером продолжим с боевкой. Там еще столько работы…
        - Да если можно было бы в открытую заниматься, - снова встревает Сир Бакки, - а то на тренировочное поле не пойди. Там начнут задавать вопросы кто такие, есть ли разрешение заниматься боевым…
        - Ничего страшного, на выходных поселимся у моря и хорошенько потренируемся. Все равно библиотека будет закрыта. А теперь продолжаем заниматься плаванием.
        - Я подумал, может быть взять навык ныряльщика? Все равно же занимаюсь в море, - спросил я у Сира Лэйтона.
        - Можно, но ненужно. Не вижу смысла тратить время на то, что не пригодится. Свободные очки можно взять и на другом. У тебя полно всего остального.
        Ну да, рыцарь прав. Нырять, лишь чтобы временно побывать в рыбьем мире было нецелесообразно. Я бы и плавание не брал. Навык достался от Алана. А раз достался, приходится развивать. К слову сказать, от брата мне много чего досталось из ненужного. Взять, к примеру, все любовное или обман. Становиться профессиональным лжецом мне совершенно не хотелось.
        Рухнул в воду и с умеренной скоростью поплыл. Сир Лэйтон меня уже не торопил. Сир Бакки лениво перебирал веслами. Волны все равно несли лодку к берегу.
        Берег все ближе приближался. А повышение навыка пловца никак не хотело браться. Морально я уже готовился ко второму заплыву. У навыка осталось последнее повышение. Его обязательно следовало взять сегодня и тем с ним окончательно покончить.
        - Плыви до берега и давай на второй заход! Мы тебя здесь подождем! - крикнул Сир Лэйтон.
        Оставалось немного, и я стал разворачиваться. Тут у берегов Северной гавани образуются слишком высокие волны. С ними лишний раз не хочется связываться.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ПЛАВАНИЯ НА 1 ОЧКО.
        В НАВЫКЕ ПЛАВАНИЯ ВЗЯТО МАКСИМАЛЬНОЕ КОЛИЧЕСТВО ОЧКОВ - 100 ИЗ 100.
        ПОВЫШЕНИЕ УРОВНЯ.
        ПОЛУЧЕНО 1 СВОБОДНОЕ ОЧКО.
        ОБЩЕЕ КОЛИЧЕСТВО СВОБОДНЫХ ОЧКОВ - 2.
        Ну вот и все. Наконец, мои утренние мучения завершились. Можно грести к берегу, прятать лодку в камнях и порталом отправляться в столицу. На сегодня у меня еще куча дел. Впрочем, также как вчера, также как будет завтра. Теперь все мои дни расписаны одинаково. Тренировки, занятия, снова тренировки и немного сна лишь чтобы выспаться и восстановиться.
        Глава 2
        В доходном доме у нас целый флигель с отдельным входом. На первом этаже располагается огромная столовая, совмещенная с гостиной, а на втором уединенные комнаты для каждого.
        Нашего возвращения дожидались. Прибывший консильери Иган Велни коротал время за разговорами с хозяином доходного дома Собитом Лунбером. Они обсуждали объявленный в Долине траур по поводу гибели внука королевы. Заявлялось о кораблекрушении, в котором никто не выжил. И это было странно. Если никто не выжил, тогда откуда вообще стало известно о кораблекрушении?
        - А о пожаре и гибели в Скалистом Берегу купца с сыном никто не обсуждает? - спросил консильери.
        - Молчок. Совершенно ничего. Похоже, королева проявила благоразумие, скрыла об этом трагическом инциденте. Тем пресекла негативные настроения к княжеству и в целом к Равнине, - ответил Собит Лунбер.
        Как обычно утренняя тренировка меня основательно вымотала. Чтобы вернуть силы требовалось на полчаса лечь в кровать, что я обычно делал или же дождаться пока усталость сама пройдет, но уже за более длительный срок. С прибытием Игана Велни об отдыхе не могло быть и речи. Я присел к ним за стол, приготовившись слушать о последних новостях из дома.
        Зная, что мы вернемся с минуты на минуту, хозяин постоялого двора распорядился накрыть стол. В это время у нас подавали всякие фрукты, сладости и чай.
        Вот за что я полюбил Долину, так это за фрукты. Тут росло все, что могло придти в голову, начиная от незнамо чего заканчиваясь бананами, ананасами, финиками и прочей экзотикой.
        - Как дома? Что-нибудь выяснили по убийству Алана? - спросил я и ухватился за связку с бананами.
        - Я, пожалуй, пойду. Не буду вам мешать. Рад был повидаться консильери, - старик Лунбер встал и сгорбленной старческой походкой направился к выходу. - Если понадоблюсь, только позовите. Я здесь. Я всегда здесь.
        Иган проводил его взглядом и тихо произнес:
        - Скоро мы его потеряем. Надо будет подумать, кем его заменить.
        - А сын?
        Консильери пренебрежительно скривился и отмахнулся.
        - Он уже не наш. Он дал клятву королеве Триде Лигрес.
        - Так что там с убийцей? Мастера масок не нашли?
        Видя, что прибыл консильери, сопровождавшая меня в Долине троица похватала со стола фрукты и предпочла разойтись, оставив нас наедине. Судя по спокойному и в тоже время безрадостному лицу Игана, в Скалистом Берегу было все хорошо. О том, что решился вопрос с купцами Юга и Гор, мама еще в прошлый раз говорила. Других не приятностей не было. В противном случае он бы уже рассказал. Скорее всего, Игана омрачал тот факт, что не удавалось выйти на след заказчика убийства Алана. Надежда была лишь на маску. Точнее, пока на мастера изготовившего ее, найти которого, как оказалось, было непросто.
        - Мы объездили всю Равнину и Север. Теперь уже точно можно сказать, масками торгуют только в столицах. Они недешевые. За каждую просят по десять тысяч золотом. Мы опросили двух торговцев артефактами в Великом городе. Одного из них прямо-таки хорошенько опросили, - в этот момент лицо консильери исказилось, тем давая подсказку о проведенных пытках, - они не знают где найти мастера. Маски им продали случайные люди. С артефактами всегда так. Мастера способные изготовить что-то по-настоящему ценное предпочитают скрываться. Пользуются посредниками.
        Об этом я уже слышал. Опасения мастеров были не беспочвенными. Иногда даже не правители, а местные богачи или преступные шайки пытались их заполучить. Выловят мастера, посадят в клетку и заставляют работать днем и ночью. А все доходы кладут себе в карман. Это куда прибыльнее, чем держать таверну или постоялый двор.
        Пару лет назад в Кабаньих лугах стал известен случай. Колесо фортуны дало крестьянской девочке особую способность. Каждое утро она просыпалась с золотой монетой в руке. Глупые родители тут же растрепали о свалившемся счастье. На следующий день девушка исчезла. Только спустя год выяснилось, что ее похитили соседи и посадили в подвал. Не представляю, что все это время чувствовала девочка, сидя в заточении буквально под носом у родителей.
        Прокололись злоумышленники на доходах. Они попросту забросили работу и при этом раскидывались деньгами. Для крестьянской семьи иметь каждый день по золотому - великая роскошь. Барону Кабаньего луга Эндеру Рендофу донесли о подозрениях в нечестных делах семьи, и тот велел обыскать дом. Так и вскрылось преступление.
        Рассказ консильери породил вопросы:
        - Но разве нельзя расставить людей у лавок торговцев артефактами?
        - К сожалению, это не осуществимо. В Великом городе почти сотня таких лавок. Сейчас только в двух продаются маски. Посредник может появиться у старых двух или пойти в любую другую лавку. Это может произойти через неделю, месяц или полгода.
        - Странно как-то. Это получается у торговца постоянно должно быть в наличии куча золота. В любой момент же могут придти с товаром.
        - Именно так. Поэтому они всегда держат хорошие запасы. И у них всегда есть охрана. Это у них специфика такая.
        Хотелось в голос выругаться. Ускользала единственная зацепка. Но лицо консильери преобразилось. Во взгляде сверкнула недосказанность.
        - Но есть и хорошие новости. На прошлой неделе мы на всякий случай отправили людей искать маски в Таклах и Лиане. И вот что интересно. В Таклах сразу в двенадцати лавках нашлись маски. Везде в столицах продавалось две, три, в крайнем случае, пять масок, а в Таклах в каждом по десятку, а то еще больше. Но это еще не все! - глаза консильери уже горели. - В Лиане маски нашлись только у одного единственного торговца. Там у него, конечно, много чего продается. Лавка большая. И охрана у него хорошая. Больше десятка воинов. У него висело много, очень много масок. Как бы ни полсотни. Когда наш человек заинтересовался покупкой и всем видом показал, что готов сделать покупку, но не хватает выбора, его провели в отдельную комнату. Там было больше сотни масок!
        - Логово мастера…
        - Вероятнее всего да. Но это еще не все новости. Любой артефакт обязательно имеет подпись мастера. Так он заряжает свою работу магией. Это может быть оттиск клейма, вырезанное имя или нанесенная краской надпись. На маске Милли и на всех масках, что продаются в Таклах и Лиане одна и та же крохотная подпись мастера «Дееш», нацарапанная, скорее всего, иглой или чем-то таким же тонким и острым.
        - Это имя мастера?
        - Трудно сказать. Мастер может выбрать для подписи любое имя или просто слово. В моей памяти был парень подписывавшийся именем матери.
        - Как же все запутанно…
        Сняв цепочку, я принялся рассматривать имеющиеся подписи на амулетах. Все так, везде имелись подписи. На двух амулетах были оттиски, а на третьем гравировка. Не поленившись, я посмотрел, что есть на древнем браслете. Едва различимые мелкие подписи нашлись на каждой из колец-бусин.
        - Ах да, совсем забыл, - спохватился консильери. - Княгиня передала для вас Кулон Дельфина. Он поможет в освоении плавания. С ним можно на пять минут нырнуть под воду.
        - Поздно. Сегодня я закончил с плаванием.
        Консильери положил передо мной кулон и хотел снова убрать его в карман. Прежде чем окончательно отказываться я взял его посмотреть.
        КУЛОН ДЕЛЬФИНА.
        ЦЕЛОСТНОСТЬ 96%.
        УВЕЛИЧИВАЕТ НА 50% ПРОГРЕСС В НАВЫКАХ ПЛАВАНИЯ И НЫРЯНИИ.
        УВЕЛИЧИВАЕТ НА 20% ХАРАКТЕРИСТИКИ ВЛАДЕЛЬЦА ПРИ ВЕДЕНИИ БОЯ НАД И ПОД ВОДОЙ.
        ДАЕТ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ 5 МИНУТ ПРИ ЗАДЕРЖКЕ ДЫХАНИЯ ПОД ВОДОЙ.
        ПРИ ИСПОЛЬЗОВАНИИ ТРЕБУЕТ РАСХОДА МАНЫ: 1 МИНУТА - 1 МАНА.
        ТРЕБОВАНИЕ: НАЛИЧИЕ МАГИЧЕСКИХ СПОСОБНОСТЕЙ.
        - Пожалуй, я его оставлю. Здесь на тренировочных полях особо не позанимаешься. Только если побегать можно. Собит Лунбер все переживает, что могут донести, так что даже вон, во дворе не тренируемся. Хорошо Валеб с нами. Отправляемся порталом на север Долины или на юг. Там у портовых городков, подальше от чужих глаз, у нас есть свои места. Там у моря занимаемся и после купаемся. Так что кулон пригодится.
        - В сокровищнице есть много чего из мелочей. Были бы вы дома, могли сами по необходимости выбирать, что когда использовать.
        - Ничего страшного. Со мной Сир Лэйтон. Он дает хороший буст к прогрессу. Не хуже многих артефактов. Вы мне лучше подскажите, где найти лавку торговца артефактами в Лиане. Хочу выкроить время и съездить. Меня-то не обманет торговец. Навык Предвидения поможет. Заодно подскажите лавку здесь, в Тагесе. Туда я могу заглянуть уже сегодня.
        - Рей, только осторожнее. Торговцы артефактами могут быть опасными.
        - У меня два рыцаря и портальщик. К тому же есть навык Предвидения опасности. Со мной ничего плохого не случится.
        - На всякий случай предупреждаю. Борис Шелби тщательно изучил маску Милли. Надевая ее, человек не только меняет образ. Он как бы частично становится тем, кем является маска. Ему открываются новые способности. Не в полной мере конечно, частично. И без открытия магической силы прежнего владельца. Распознать человека в маске может заклинание Видение. Ну и особенная способность Сира Лэйтона.
        - То есть, надевая маску какого-то сильного воина можно обрести его силу?
        - Именно так. Естественно частично. Открываются навыки, которых прежде не было. Вот поэтому стоит подходить к этому делу с особой осторожностью. Я знал, что вы заинтересуетесь и поэтому кое о чем позаботился.
        Консильери полез под стол и с тяжестью достал оттуда даже не кошель, целый мешок туго набитый звонким металлом.
        - Здесь тридцать тысяч золотом. Это на расходы. Купите маску. Это позволит войти в контакт с торговцем. Ну а дальше можно попытаться сделать заказ на живого человека. Если торговец согласится, это будет означать, что он точно знает, где найти мастера. К выходным я у вас еще появлюсь. Надо будет дополнительно взять людей. В Лиан вы отправитесь с усиленной группой. Может быть, и я с вами отправлюсь, если ничего не помешает. Это будет даже лучше. Так мы точно справимся.
        А вот это уже было серьезно. Если удастся заполучить мастера, то мы уж точно вытащим из него имя заказчика убийцы Алана. Конечно, были нюансы. Но я не хотел сейчас о них думать. У нас была лишь одна единственная зацепка, так что нечего было предаваться мыслям о том, что заказчик убийства тоже мог действовать через посредника и тем замести следы.
        Глава 3
        Утром тренировка, а дальше у меня по расписанию до вечера идет посещение библиотеки. В Тагесе она огромная, со многими тысячами книг обо всем на свете. Поговаривают, что больше чем в ней книг нигде нет. Ни даже в Верховном магистрате, ни в Верховном храме. Так что я попросту не мог не воспользоваться случаем.
        Прежде чем идти в библиотеку я все-таки заглянул в главный храм Тагеса. Он располагался по пути следования. Здесь, как и в Великом городе, все важное находилось в одном месте. Центральная площадь, а вокруг нее шли храм, префектура, библиотека, конечно же, представительство банка альбиносов, королевский магистрат и прочее.
        Иган Велни предупредил, что распознать человека в маске могло помочь заклинание Видение, которого у меня не было. Конечно, был Сир Лэйтон с его особенностью видеть все скрытое, но мне тоже следовало быть не пустым, раз имелась возможность вооружиться. Дальше можно было идти в библиотеку, а сразу после нее я намеревался податься в лавку торговца артефактами, где со слов консильери продавались маски. Конечно, я особо ни на что не надеялся, главной целью являлся Лиан, но на всякий случай проверить должен был обязательно.
        Большой храм отличался от небольшого разве что размерами. Везде при входе стоят жертвенные сосуды, а дальше располагалось основное помещение со статуей Дагора.
        Две недели назад, когда у меня открылись способности воина и мага раскрылся пренеприятный нюанс, который мама предпочитала скрывать. Собственно стало понятно, почему так сложно стать по-настоящему сильным сразу в двух ипостасях одновременно. Все дело в ступенях, будь они не ладны. Мама не хотела о них говорить и тем меня раньше времени расстраивать.
        В обычных навыках как, взял его и качаешь до сотни. В воине и маге все складывается по-другому. Взял боевой навык или заклинание, и он не начнет качаться, пока не приобретешь в храме для него ступень. На каждую ступень предусмотрено 20 повышений. Итого получается на каждый навык и заклинание предусмотрено по 5 ступеней. Каждая ступень оплачивается удачей: 1 ступень, значит надо потратить 1 удачу; 2 ступень, соответственно требуется раскошелиться на 2 удачи и так далее.
        Получается, что на развитие чего-то одного следует потратить аж 15 удачи! Такого подвоха от Великой Системы я совершенно не ожидал. А ведь еще нужно потратиться на приобретение самого заклинания! Благо хоть боевые навыки брались забесплатно. Они передавались исключительно от того у кого он уже есть при наличии навыка обучения.
        Кидаю в жертвенный сосуд серебряную монету и прохожу в основное помещение. Это чтобы лишний раз не сверкать золотом и тем не привлекать к себе внимания.
        Далее прохожу в основное помещение храма и мысленно обращаюсь к статуе Дагора с просьбой открыть Большую Книгу Заклинаний.
        Перед глазами появляется полупрозрачная книга на всю широту обозрения. Можно ее листать и тем ознакомиться, что предлагают или же запросить что-то конкретное.
        Запрашиваю заклинание Видение. Листы сами откидываются и останавливаются в нужном месте.
        ЗАКЛИНАНИЕ ВИДЕНИЕ ПОЗВОЛЯЕТ ВИДЕТЬ МАГИЮ. ВСЕ СОЗДАННОЕ ЕЮ ИЛИ ЕЮ СКРЫВАЕМОЕ. ДЛЯ ДОСТИЖЕНИЯ МАКСИМАЛЬНОГО ЭФФЕКТА ТРЕБУЕТСЯ ВЗЯТЬ 5 СТУПЕНЕЙ И ДОСТИЧЬ МАКСИМАЛЬНОГО ПРОГРЕССА В 100 ОЧКОВ.
        ВНИМАНИЕ! ЧЕМ ВЫШЕ СТУПЕНЬ ЗАКЛИНАНИЯ, ТЕМ БОЛЬШЕ ОТКРЫВАЕТСЯ. ВЫ НЕ СМОЖЕТЕ ВИДЕТЬ МАГИЮ ВЫШЕ ТОЙ СТЕПЕНИ, КОТОРАЯ У ВАС ОТКРЫТА.
        ДЛЯ ПРИЗЫВА ТРЕБУЕТСЯ ПОТРАТИТЬ 10 -50 МАНЫ, В ЗАВИСИМОСТИ ОТ ОТКРЫТОЙ СТУПЕНИ. В ДАЛЬНЕЙШЕМ ЕЕ РАСХОД БУДЕТ СОСТАВЛЯТЬ 1 МАНА НА КАЖДУЮ ПРОШЕДШУЮ 1 МИНУТУ ВРЕМЕНИ.
        ДЛЯ ПРИОБРЕТЕНИЯ ЗАКЛИНАНИЯ ТРЕБУЕТСЯ 2 УДАЧИ.
        Пробегаю глазами по открывшемуся оповещению, и начинает доходить. Чтобы увидеть человека, скрывающегося за маской, мне понадобится успеть развить заклинание.
        Отлично!.. Вот совсем замечательно!
        Горестно вздыхаю. В принципе, мог бы догадаться, чем обернется затея. Знал же о ступенях и не подумал о необходимости последующего развития.
        Заклинание мне пригодится в будущем, посему придется тратиться и на само заклинание и на 1 ступень к нему. Это второй раз, когда мне пришлось расходовать удачу. В первый же день при улучшении магических характеристик мне пришлось потратиться на взятие ступеней в магии. Она отвечала за размер начисляемой маны. Чтобы прогрессировать в заклинаниях без этого никуда. Так что пришлось раскошелиться. И вот теперь снова приходится расходовать удачу.
        Отправил Дагору три удачи и получил заклинание. В предстоящие выходные мне будет не до посещения храма, так что вдогонку отправил статуе на обмен с удачей свободное очко.
        Сразу решил проверить действие заклинания.
        ИСПОЛЬЗОВАНО ЗАКЛИНАНИЕ ВИДЕНИЕ.
        ЗАКЛИНАНИЕ ВИДЕНИЕ ПОВЫШЕНО НА 1 ОЧКО.
        Оповещение сменилось открывшейся строчкой с отсчетом минут действующего заклинания. А вместе с ней стала видна магия. Серебристое свечение плотно окутывало статую Дагора. Оно было особым. С красивыми переливами и завораживающим мерцанием.
        При взгляде на людей магия предстала в менее ярком свете. У кого-то над головой было совсем тусклое серебристое свечение, у других немного ярче. Я догадался, что это из-за разности количества имеющейся маны. Светилась именно она. Примерно половина людей совсем не имела магических способностей. Над их головами ничего не происходило.
        Приостановил действие заклинания. На 1 ступени Видение всего лишь игрушка. Заклинание следует качать, по меньшей мере, до 3 ступени. Тогда оно начнет приносить пользу. Но не для раскрытия носящего маску. Там использовалась магия наивысшей 5 ступени, не меньше.
        Со мной в храм зашел только Сир Лэйтон. Оставшись снаружи, Сир Бакки оживленно обсуждал с Валебом предстоящую отправку в Лиан. Не сомневался, что разговоры были исключительно о знаменитых лианских борделях. Только подобные разговоры вызывали у рыцаря настолько живой интерес.
        С моим появлением Сир Бакки прекратил разговоры о женщинах и сделал несчастный вид
        - Сейчас бы мороженого. Жара несусветная.
        - Ты смотри, мороженого захотел! Лучше бы сбегал к лекарю и снял с морды это синее позорище! - ощетинился Сир Лэйтон и чуть ли не тыкнул ему пальцем в заплывший синевой глаз.
        - Да пойду! Пойду! Сейчас уйдете в библиотеку, и схожу.
        - Рей, надо было тебе сказать Игану о самоволке Бакки. Пусть бы княгиня сама с ним разбиралась. Сбежал с вверенного поста - это же попахивает преступлением!
        Сир Бакки демонстративно закатил глаза. Что-то в последнее время рыцари все чаще стали цапаться. Всему виной хроническое разгильдяйство Бакки. Вечно как выйдем из библиотеки, его нет. Приходится терять время и дожидаться. Ну и всякое другое по мелочи постоянно случается. Ладно бы он только сам разгильдяйничал, так он еще и Валеба постоянно склонял к нарушениям. Дисциплинированного Сира Лэйтона такое поведение каждый раз выводило из себя.
        - Это незачем. Я уже придумал наказание для Бакки. Месяц без довольствия будет вполне достаточным наказанием.
        Бакки округлил глаза, хотел возмутиться, но я перебил:
        - Если бы я тебя отправил с консильери, то самоволка могла мамой трактоваться как измена. А это отправка в пропасть или сотня плетей и год жизни в казарме без довольствия и без увольнительных. Но мы же друзья. Я выбрал меньшее из зол.
        Сир Бакки в изумлении раскрыл рот от такого поворота событий. Сир Лэйтон напротив, победно засветился и с довольным видом указал на лоток:
        - По мороженному? Я угощаю!
        Продававшее мороженое девушка была явно не в духе, вроде симпатичная, а из-за того, что от своих мыслей морщилась, делалась совсем страшненькой.
        Взяв по мороженному. Мы отошли в сторону.
        - Рей, по-моему, тебе давно пора начать развивать любовную магию. Заодно и навык надо поднимать. Это же дополнительные свободные очки. Для развития не требуется много усилий и много маны. Надо что называется так, за между прочим брать прогресс. Где-то с официанткой применять, с какой-нибудь другой случайной девушкой. Вот взять хотя бы эту лоточницу. Пока мы едим мороженое, ты мог бы прокачаться.
        Я в недоумении посмотрел на рыцаря. Уж от него, ярого борца с нравственностью, подобных разговоров я не ожидал. Для себя навык и заклинания по любовной тематике я отнес к ненужному хламу, доставшемуся мне от Алана. Или пока ненужному. В ближайшее время заниматься этим вопросом у меня и желания не было.
        - Нет, тащить всех в постель не нужно. Только легкий флирт. Этого будет достаточно для взятия прогресса, - поправился рыцарь.
        - А что за навык? Что за любовная магия? - оживился Сир Бакки.
        - Предлагаю прямо сейчас попробовать на мороженщице. Заодно поднимете девушке настроение, - указал Сир Лэйтон на лоточницу.
        - Попробовать Искусителя или Соблазнителя?
        - И то и другое.
        Потребовалась минута на манипуляции с заклинаниями. Естественно выбрал легкую форму.
        ИСПОЛЬЗОВАНО ЗАКЛИНАНИЕ ИСКУСИТЕЛЬ.
        ЗАКЛИНАНИЕ ИСКУСИТЕЛЬ ПОВЫШЕНО НА 1 ОЧКО.
        ИСПОЛЬЗОВАНО ЗАКЛИНАНИЕ ОБОЛЬСТИТЕЛЬ.
        ЗАКЛИНАНИЕ ОБОЛЬСТИТЕЛЬ ПОВЫШЕНО НА 1 ОЧКО.
        Девушка как стояла недовольной, так и продолжала стоять, уткнувшись в свой лоток с таящим на солнце мороженым. Мои спутники наблюдали за происходящим предельно внимательно. Все же ждали чего-то сверхъестественного.
        - Промазал, что ли? - хмыкнув, произнес Сир Бакки.
        - Да как тут промажешь? Она вон одна стоит.
        - Надо было сразу с меткостью применять, - силясь не рассмеяться, дополнил Бакки.
        - А если подойти к ней и поговорить? Она нам салфетки не дала. Как раз есть повод, - изрек правильную мысль Валеб. Этим-то он мне и нравился. Говорил мало и всегда по делу.
        Для меня хуже не придумаешь без надобности подходить к девушкам и начинать разговор. Особенно это обострилось после смерти Милли. Мне совсем не хотелось ни с кем сближаться. Внутри засела навязчивая мысль, что если с кем-то подружусь, с ней обязательно случится что-нибудь плохое.
        Пересиливая себя и успокаивая тем, что разговор ни во что не перерастет, я обратился к лоточнице, попросив салфетки.
        - Ой, простите. Совсем забыла. Вот, возьмите.
        Девушка моментально поменялась в лице. Достав откуда-то снизу салфетки, она положила их передо мной на лоток. А дальше ее буквально прорвало:
        - Сегодня так жарко. Вы не находите? А знаете, я вас давно запомнила. И ваших друзей тоже. Вы у меня уже трижды покупали мороженое. Вы постоянно ходите здесь утром и потом вечером. Вы идете в библиотеку вон с тем пожилым мужчиной. А те двое либо с вами ходят, либо плетутся сзади. Потом они тут слоняются вокруг площади весь день. Однажды я вас видела входящим в постоялый двор господина Лунбера. Вы там живете? Говорят там очень дорого. Вы, наверное, какой-то богач. А по виду совсем не скажешь. Может быть, вы просто работаете у Лунберов? Наверное, вы открыли какой-то очень редкий навык или особенность и поэтому он к вам приставил воинов с мечами. Ой, я наверное слишком много говорю. Я такая болтушка. Вот так всегда, болтаю и болтаю.
        Я нервно сглотнул. И от того, что наши конспиративные перемещения полностью накрылись и от неожиданного словесного фонтана девушки.
        Девушка продолжила:
        - Наверное, поэтому меня бросил жених. Потому что постоянно разговариваю. А он у меня вообще был молчуном. Одна я постоянно разговаривала. Да, был. Самой не верится, что он у меня теперь в прошлом. Он сегодня прибежал. Вот буквально полчаса назад. И сказал, что он меня бросает. Представляете? Видите ли, ему мама так сказала. Оказалось, я ей никогда не нравилась. А вот он моей маме очень нравился…
        Девушку болтала без умолку. Такое чувство, ее с завязанным ртом держали запертой месяц, а вот сейчас вытащили кляп и поставили торговать мороженным. Мне требовалось срочно сматываться.
        - Я пойду. А то мне уже пора. Еще увидимся.
        - Конечно-конечно. До вечера. Вы же и сегодня будете возвращаться этой дорогой?
        - Ага…
        Больше ничего не говоря, я быстрее пошел от нее подальше, пока она меня еще больше не нагрузила разговорами.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА СОБЛАЗНИТЕЛЯ НА 1 ОЧКО.
        Оповещение вызвало легкое недоумение. Да какой из меня соблазнитель? Можно сказать, палец о палец не ударил!
        - Ой, а салфетки!
        Под хихиканье наблюдавшей троицы пришлось вернуться и забрал салфетки.
        - До вечера! - с улыбкой произнесла девушка.
        - До вечера, - с менее позитивной нотой прозвучало от меня.
        Встречали меня бурно. Сир Бакки прицепился ко мне с расспросами о заклинаниях. В книге, что предоставлялась ему в храме, не было ни одного с искушениями или обольщениями. Я сослался на незнании. Сир Лэйтон упомянул об особенном сложении характеристик.
        К слову сказать, все поняли, что произошло в Скалистом Берегу в ночь, когда нам пришлось спешно бежать. Что именно я добил Алана. В противном случае, откуда бы мне еще открылась способность воина и мага. Но надо отдать должное, никто при мне об этом не упоминал. С тем чтобы не теребить трагические воспоминания, ну и вообще, стать братоубийцей, мягко говоря, было не в почете. По большому счету, узнай об этом в храме, жрецы бы меня на порог не пустили. Созвали бы суд и назначили наказание в виде отлучения от храма на годы. Ну, это в том случае, если не побеспокоиться и не попытаться уладить все миром. Жрецы вряд ли когда откажутся от золота в обмен на послабление наказания.
        Доев мороженое и поймав несколько взглядов лоточницы, я в сопровождении своих людей направился в библиотеку. По дороге, дабы уже окончательно уйти от любовной темы, я рассказал о наблюдениях девушки.
        Ответ был найден простой: ходить разными дорогами и прекращать перемещаться всем вместе. Ну и заодно надо было что-то делать с короткими мечами, которые постоянно носили мои спутники.
        На часах префектуры было ровно десять, когда мы вошли в библиотеку. На этот раз меня встречали неожиданно:
        - А вот и Рей. Я же вам говорил, этот парень каждый день приходит как часы - ровно в десять. И уходит с закрытием. У нас не много таких усердных посетителей. А среди молодежи так совсем единицы, - обращаясь куда-то вдаль, произнес библиотекарь.
        Я посмотрел, куда обращался библиотекарь, но там никого не было. Надо полагать, человек находился за книжными шкафами.
        - Здравствуйте. Мне вчерашнюю книгу. Надо дочитать.
        - Пока будете читать, что-нибудь еще подобрать?
        - Да, по банковскому делу, если можно.
        - Нет, ну я же вам говорил. Сожалею, но у вас нет доступа к такого рода книгам, - опережая следующий вопрос, библиотекарь, дополняет, - ни к каким из книг по банковскому делу и прочим ремеслам.
        - А по альбиносам?
        - По альбиносам что-нибудь придумать можно.
        - Тогда можно посмотреть сразу все книги?
        Библиотекарь замялся.
        - Хорошо, выберу парочку поинтереснее. Ну а вы Лэйтон? Чего изволите на этот раз?
        - Пожалуй, о приключениях Альфа и Бровиса, если можно.
        - Отличный выбор! Мне книги о них тоже очень нравятся. Увлекательное чтиво. От скуки в самый раз. Это не то, что занудная история. Чтение о бесконечных войнах быстро утомляют.
        - Да, есть такое.
        Послышались идущие к нам тяжелые шаги. Оторвав взгляд от библиотекаря, я перевел его на идущего к нам мужчину. Прямая осанка, дорогая туника, высокий подбородок - все это выдавало высокородного господина занимающего высокое положение. Он шел примерно с той стороны, куда обращался библиотекарь, когда мы только здесь появились.
        - Так вот значит, какой Рей… - произнес незнакомец.
        - Да, господин консильери. Именно об этом молодом человеке я и говорил. Рей Кендал - очень перспективный молодой человек. Прибыл к нам вместе со своим дедом Лэйтоном Кендалом познакомиться с нашей столицей, - библиотекарь с особым уважением представил незнакомца: - консильери его светлости Триды Лигрес достопочтимый Свир Лигрес.
        Я нервно сглотнул. Знакомиться с местными властителями в мои планы не входило. Судя по фамилии, консильери являлся родственником королевы. Но и не выразить соответствующего уважения при знакомстве тоже было нельзя.
        - Премного рад быть представленным вам консильери.
        - Право, политика, дипломатия… Чем вы еще интересовались?
        - Банковское дело, альбиносы, - тут же за меня ответил библиотекарь.
        - Список впечатляющий. И главное сколько усердия!
        - Я же говорю, только молодой человек у нас поселился, каждый день ровно с десяти и до закрытия он тут. Занимается с неимоверным усердием. Ну, кроме, конечно же, выходных.
        - По-моему, Рей, вы достойны быть представленным королеве. Она покровительствует всем перспективным молодым людям. Я думаю, правильнее всего прямо сейчас к ней отправиться.
        Я вообще очумел от такого развития событий. Это не то, что не входило ни в какие планы. Этого вообще допустить было нельзя, ни при каких обстоятельствах. Для всех я должен быть просто мальчишкой, не особо благородных кровей, путешествующим с дедом.
        - Но…
        - Никаких возражений! Я настаиваю!
        Глава 4
        У входа в библиотеку стояла закрытая карета с гербом королевы в виде сиреневого цветка тагеса на щите, запряженная сразу четырьмя лошадьми. Сопровождение в виде группы гвардейцев тоже имелось. Ума не мог приложить, когда они успели появиться. Две-три минуты назад их тут не было. Разве что за углом стояли, да потом разом подъехали.
        Свир Лигрес усадил нас внутрь кареты и сел напротив. Гвардеец закрыл за нами дверь, возничий громко присвистнул, и лошади резво тронулись с места.
        - Но как же мы поедем, сейчас у королевы траур?! - вдруг опомнился Сир Лэйтон.
        - Да, вы правы. Гибель старшего внука ощутимая потеря для королевы и всех нас. Она надолго засядет в наших сердцах и, особенно, в сердце королевы. Это был первенец. Любимый внук, которого она полюбила даже больше собственных детей. Но это, я бы сказал, личная трагедия. Жизнь идет, она неминуемо продолжается. Трида Лигрес мудрая королева. Она прекрасно знает, все личное нужно держать в себе. И как бы ни было тяжело и больно, дела королевства не терпят отлагательств, ими требуется постоянно заниматься. А это самое важное. Ничто не может быть важнее дел королевства. Молодежь - это будущее. Занимаясь этим вопросом сейчас, мы получим гарантирование процветание Долины в будущем. Так что не сомневайтесь, королева обязательно вас примет.
        Я смотрел в окно и суматошно думал что делать. Броситься бежать виделось как единственный выход из положения. Вот только правильный ли?
        Когда мы оказались на улице, Сира Бакки и Валеба не оказалось. Это означало, что рыцарь по настоянию Сира Лэйтона отправился снять с себя синяк и прихватил с собой портальщика. К какому лекарю они ушли и где искать обоих, я не имел понятия.
        Попытайся мы сбежать и гвардейцы вместе с местными стражниками, что находились на площади, устремились бы за нами. А дальше что, бегать по городу и искать Сира Бакки с Валибом? Или же бросить обоих и пробиваться к гаваням?
        А вдруг во время беготни мы бы кого-то убили из преследователей, а после вскрылось, что мы из Скалистого Берега или что еще хуже, среди людей оказался яко бы умерший наследник княжества? Это стало бы настоящим кошмаром. Дальше можно было приплести что угодно, вплоть до попытки устроить покушения на королеву.
        Вот поэтому мы покорно селись в карету. И поэтому не пытались предпринимать резких движений, которые могли бы привести только к худшим последствиям.
        Я ломал себе голову уже не побегом, а как отвертеться от встречи с королевой и этого назойливого консильери.
        На ум пришла отличная мысль:
        - Мы так неподобающе одеты…
        - О, я вас умоляю. У вас вполне приличный вид. Одежда чистая и без заплаток. Что еще нужно? - не дав договорить, перебил меня Свир Лигрес.
        - Но у нас есть вполне приличная одежда. Мы могли бы переодеться и чуть позже сами прибыть к королеве.
        - Королева сама будет в повседневном наряде. Это же не какое-то торжество. До полудня она любит гулять в дворцовом парке. Так что вас примут буднично, абсолютно в неофициальной обстановке.
        Карета вихрем добралась до горы, где обитала Триды Лигрес и проехала через нижние ворота. Дальше дорога шла в горку. Возничий нещадно хлестал лошадей, призывая снова бежать во всю прыть. По-видимому, Свир Лигрес был еще тем лихачом, то возничий и старался.
        - Да, совсем забыл. Я понимаю, Рей, вы парень начитанный и уж об этикете вам известно. Тем не менее, на всякий случай напоминаю, обращаться к королеве следует «ваша светлость» и никак иначе. Так, далее… Вы будете представленными. Не имейте наглости начинать разговор. Королева или я зададим вопросы, и только тогда отвечайте. Старайтесь говорить по существу, не переходя на другие темы. При этом ни в коем случае не вздумайте приближаться ближе положенного.
        - А положено это сколько?
        - Стойте около меня. Этого будет достаточно. Так-с, что еще?.. Ах да, руки. Руки обязательно должны быть внизу. Ни в коем случае не поднимайте и тем более не наставляйте руки на королеву. Это будет расценено как покушение. Что после этого последует, я думаю, объяснять не стоит. Гвардейцы тут же среагируют. Они и рыцари всегда присутствуют при королеве. Ну, вроде бы все. Вопросы есть?
        Чрезмерное усердие консильери в представлении меня королеве было поразительным. Не мог себе представить, к примеру, чтобы наш Иган Велни схватил какого-нибудь случайного паренька и притащил его к маме только лишь потому, что тот проявлял усердие в знаниях. Впрочем, здесь в Долине многое было иначе. Вот взять тот же храм, я никогда не видел около него нищих. В городе вообще никто не просил милостыни. Людей в лохмотьях тоже не попадалось. В заплатках были, но не особо много. В основном люди ходили вполне в хорошей одежде. Может быть, здешняя сытая жизнь была именно потому сытой, что местные помощники правителя как раз таки проявляли столько чрезмерного усердия в делах.
        Тем временем карета пересекла вторые ворота и продолжала следовать вверх. Теперь город был далеко внизу. Мы поднимались в гору все выше и выше. Еще немного и мы окажемся на макушке срезанной горы. Там летали не то, что у нас на Гнездовой скале, одни лишь глупые чайки. Горы - обитель гордых орлов с опасными изогнутыми клювами. Разум именно таких хищных птиц я брал под управление, рассматривая обитель королевы.
        - Отчего вы такие серые? Сейчас вас примет сама Трида Лигрес! - с особой торжественностью произнес Свир Лигрес, отчего нам с Сиром Лэйтоном пришлось изобразить подобие коротких улыбок.
        Наконец карета въехала в последние, самые верхние ворота, пролетела мимо дворца с высоким фонтаном перед ним и остановилась у колонн входа в парк, больше походившим на ухоженный лес с высокими тенистыми деревьями.
        - Попрошу сдать все оружие, - велел Свир Лигрес, едва мы покинули карету.
        Я вынул из ножен кинжал и отдал его подошедшему гвардейцу. Сир Лэйтон освободился от своего короткого меча и нехотя от припрятанного за ремнем ножа.
        Дальше консильери повел нас по витиеватой дорожке, уложенной гладким камнем. Вверху были пышные кроны разных деревьев, шедших вперемешку, а внизу густым ковром росли причудливые цветы или просто пушистая трава. От этого разнообразия запахи быстро менялись. Цветочные ароматы переходили в травянисто-пряничные или вовсе перемешивались в необычные букеты.
        Кое-где торчали высокие кусты. Именно из них выглядывали гвардейцы. Они отличались от наших воинов по сиреневым накидкам. Это в честь любимого цветка королевы горного тагеса, ради которого она даже переименовала столицу.
        Вверху деревьев тоже были гвардейцы. Они прятались в кронах и сверху вели дозор за садом и небом.
        На развилке консильери свернул влево. Спустя немного показалась беседка. Окруженная толстыми стволами престарелых деревьев ажурная белая беседка, окутанная тончайшей белой тканью колыхавшейся от каждого дуновения ветра, походила на нечто воздушное и неестественное. Она вся как будто светилась и оттого казалась призрачной. Как если бы иллюзионист прибегнул к магии и породил мерцающую картинку. Вокруг беседки на коротких ножках россыпью лежали сиреневые тагесы. Их сильный сладковатый аромат перебивал все другие запахи парка.
        Охрану вели десяток гвардейцев, расставленных в небольшом отдалении от королевы. Сама королева сидела на пышном белом диване и разговаривала с двумя мужчинами в дорогих одеяниях, стоявшими вплотную перед беседкой.
        Прошла минута, прежде чем мужчины поклонились и направились в нашу сторону.
        - Пора, - скомандовал Свир Лигрес и двинулся вперед.
        Пропустив мужчин, мы приблизились к беседке и остановились намного дальше, предыдущих визитеров. Свисавшая сверху и до земли тонкая ткань полностью закрывала королеву. Но она была настолько тонкой и прозрачной, что это не мешало обзору.
        Отец говорил о королеве как о старухе, я же видел вполне неплохо сохранившуюся женщину по возрасту сродни маме. В ней имелся статный вид, присущий всем высокородным, идеальная осанка, приподнятый подбородок, гордый взгляд. Я даже рассмотрел ее темные глаза, в которых сидела заметная печаль. Все-таки не просто скрыть творящуюся внутри боль, когда она сидит и ранит душу.
        Консильери склонился в легком поклоне. Мы с Сиром Лэйтоном последовали его примеру.
        - Приветствую вас, ваша светлость. Я только что заглянул в библиотеку, и смотрите, кого для вас нашел, это Рей…
        Свир Лигрес повернулся ко мне, по-видимому, запамятовав полное имя.
        - Рей Кендал.
        - Именно. Рей Кендал. Это очень и очень способный молодой человек. Мне его так расхвалили, что я сразу же привез показать вам. Рей вместе со своим дедом Лэйтоном Кендалом прибыли к нам из…
        Консильери снова повернулся ко мне.
        - Из Равнины. Мы путешествовали. Тагес нам понравился, и мы здесь немного задержались.
        - Да, именно, из Равнины. Я посчитал, что будет правильным представить вам Рея лично.
        - Так понимаю, вы не просто так устроили для Рея аудиенцию. Вы же знаете, я полностью доверяю вашему чутью. Не возражаю принять у молодого человека и его деда клятву.
        Клятву?!
        Я чуть ли не вскрикнул от ужаса.
        - Вот видите, Рей, как вам повезло. Больше не понадобится сидеть в библиотеке над книжками. Вы сможете брать читать их на дом. Кроме этого я посодействую, чтобы вам выдавали даже те книги, которые дают далеко не каждому нашему жителю. Кроме того в библиотеке есть много чего очень редкого, что не найти более ни где. Уверяю вас, иметь в покровителях королеву Долины - это многого стоит. Вы не пожалеете, что дадите ей клятву. И для вашего деда будет польза. Лэйтон, вы присмотрели для себя, чем у нас заняться?
        Сир Лэйтон был ошеломлен не меньше моего. Он посмотрел на меня, с тяжестью сглотнул и неуверенно буркнул в ответ:
        - Таверна, наверное…
        - Вот и отлично.
        Королева убрала прядь темных волос упавших на лицо и произнесла:
        - Оба подойдите ко мне и станьте на правое колено.
        Слова прозвучали подобно приговору. Я посмотрел на жуть, творящуюся в глазах Сира Лэйтона. Мы уже дали клятвы моему брату Даниэлю. Он все еще жив. Произнеси клятвы Триды Лигрес, и мы получим штрафы по нарушению прежних клятв. Кроме этого свяжем себя новыми совершенно ненужными обязательствами.
        Пора было положить конец этому неожиданному приему, переросшему невесть во что, пусть даже это будет стоить нам позорного выдворения из королевства.
        - Прошу прощения, ваша светлость. Нашей целью было путешествие. Мы временно прибыли в Тагес. Я пока не определился со своим будущим. Именно поэтому сейчас не могу дать клятву. Еще год-два и тогда будет видно.
        Свир Лигрес встрепенулся:
        - Королева принимает клятвы только дважды в год. В день летнего и зимнего солнцестояния. Смею вас заверить, далеко не каждому желающему дается право приклонить колено. Для вас, Рей, только что было сделано редчайшее исключение. Уверяю вас, вы не пожалеете…
        - Ну, полно вам Свир. Молодой человек не готов к клятвам, так зачем настаивать? Принуждать я никого не собираюсь. Пройдет время, и он сам все решит. Я больше вас не задерживаю. Можете дальше путешествовать по моему королевству. Это никому не возбраняется.
        Я был вне себя от охватившей радости. Легкий поклон и я уже был готов сломя голову бежать отсюда подальше.
        - Прошу прощения, ваша светлость. Но я еще не в полной мере представил вам молодого человека. У нас он гостит под именем Рея Кендала тогда как в действительности это… - в этот момент на лице консильери сверкнула легкая усмешка, - это Рей Гилберт вместе с рыцарем Скалистого Берега Сиром Лэйтоном Кендалом.
        У меня разом все рухнуло. Я почувствовал, как вместе со мной напрягся Сир Лэйтон. Мы оба не знали, что теперь делать. Бежать было уже бессмысленно. Варианты закончились в карете, когда мы въехали в последние ворота. Да и что можно было придумать, когда нас только что раскусили с потрохами.
        Я попытался сообразить, когда именно консильери понял кто я. Все говорило о том, что это произошло еще там, в библиотеке. У него была какая-то особая способность видеть людей или это сделал кто-то другой и ему доложил. Собственно поэтому он и привез нас сюда, а вовсе не из-за якобы моего усердия в чтении книжек.
        - Рей Гилберт?!.. - изумилась королева. Судя по виду, она была шокирована не меньше нашего.
        ОСТОРОЖНО! ВАС ПОДЖИДАЕТ ОПАСНОСТЬ!
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ НА 1 ОЧКО.
        Королева вскочила. Тут же со всех сторон стали появляться гвардейцы. Буквально секунда и их стало не меньше сотни. Сделав шаг, Трида Лигрес резко распахнула свисавшую сверху прозрачную ткань, представ передо мной во всем своем величии. Ее глаза полыхали огнем. Мне показалось, что сейчас она готова была убить меня, обрушив магию или вовсе броситься и придушить голыми руками.
        Будто завороженный я смотрел на нее, не понимая происходящее. Пусть даже меня раскрыли и что с того? Это всего лишь означало, что наша с мамой затея провалилась. Узнай Трида Лигрес, что я это я, она могла в большей или меньшей степени удивиться, а дальше, возможно, пообещать сохранить тайну. Ну и наконец, после этого отпустить. Мы же не сделали ничего плохого для королевства. Тем более что обман был вынужденной мерой. Но королева почему-то хотела меня убить. И я совершенно не понимал, чем мог вызвать такую реакцию.
        - Ваша светлость, можно с вами уединенно поговорить? - осторожно спросил консильери.
        Королева с пренебрежением отбросила ткань и вернулась к дивану. Свир Лигрес быстрым шагом проследовал в беседку и присел рядом.
        В этот момент я осознал, сейчас будет решаться моя судьба. От того, что скажет королеве ее консильери, зависит буквально все. Моя жизнь повисла на волоске.
        Глава 5
        Когда у доходного дома на меня напала шпана и потом второй раз, когда столкнулся с убийцей в облике Милли все случилось быстро, буквально молниеносно. Мне не дали время на обдумывание. Требовалось сразу реагировать. Чем скорее, тем лучше. Сейчас сложилась иная ситуация. Была возможность обратиться к Великой Системе и узнать о шансах выйти из этой непонятной передряги.
        ЖЕЛАНИЕ ОСТАТЬСЯ В ЖИВЫХ УСЛЫШАНО.
        ВАШ ШАНС РАВНЯЕТСЯ 50%.
        ОДНО ОЧКО УДАЧИ УВЕЛИЧИТ ИМЕЮЩИЙСЯ ШАНС В 10 РАЗ.
        ГОТОВЫ ОБМЕНЯТЬ УДАЧУ НА ЖЕЛАНИЕ?
        Всего одна потраченная удача и появлялась 100% возможность уцелеть. Как тут не раскошелиться на такую мелочь?
        Надпись перед глазами обновилась.
        ЖЕЛАНИЕ ОСТАТЬСЯ В ЖИВЫХ УСЛЫШАНО.
        ВАШ ШАНС РАВНЯЕТСЯ 40%.
        ОДНО ОЧКО УДАЧИ УВЕЛИЧИТ ИМЕЮЩИЙСЯ ШАНС В 9 РАЗ.
        ГОТОВЫ ОБМЕНЯТЬ УДАЧУ НА ЖЕЛАНИЕ?
        А это еще что?
        Тающая на глазах возможность остаться в живых?
        ЖЕЛАНИЕ ОСТАТЬСЯ В ЖИВЫХ УСЛЫШАНО.
        ВАШ ШАНС РАВНЯЕТСЯ 30%.
        ОДНО ОЧКО УДАЧИ УВЕЛИЧИТ ИМЕЮЩИЙСЯ ШАНС В 8 РАЗ.
        ГОТОВЫ ОБМЕНЯТЬ УДАЧУ НА ЖЕЛАНИЕ?
        Пока шанс не упал до нуля, пользуюсь возможностью. Даю согласие.
        ОБМЕН СОСТОЯЛСЯ.
        ВАШ ШАНС ОСТАТЬСЯ В ЖИВЫХ РАВНЯЕТСЯ 100%.
        Успел.
        Я с облегчением выдохнул. Надпись перед глазами продолжала висеть. Она обновилась.
        ВАШ ШАНС ОСТАТЬСЯ В ЖИВЫХ ПОНИЖЕН ВВИДУ НОВЫХ ОБСТОЯТЕЛЬСТВ.
        В НАСТОЯЩИЙ МОМЕНТ ШАНС РАВНЯЕТСЯ 40%.
        ОДНО ОЧКО УДАЧИ УВЕЛИЧИТ ИМЕЮЩИЙСЯ ШАНС В 10 РАЗ.
        ГОТОВЫ ОБМЕНЯТЬ УДАЧУ НА ЖЕЛАНИЕ?
        Понижен?!.. Новые обстоятельства?!
        Да что же это за такое?!
        О подобных ухищрениях Великой Системы по отъему столь драгоценной удачи я совершенно не подозревал.
        В это же самое время в беседке продолжался разговор между королевой и консильери. До меня донесся повышенный тон голосов. Разговор уже перерос в жаркий спор. Я слышал исключительно голоса и как не пытался, не мог разобрать ни слова.
        Надпись обновилась.
        В НАСТОЯЩИЙ МОМЕНТ ШАНС ОСТАТЬСЯ В ЖИВЫХ РАВНЯЕТСЯ 30%.
        ОДНО ОЧКО УДАЧИ УВЕЛИЧИТ ИМЕЮЩИЙСЯ ШАНС В 9 РАЗ.
        ГОТОВЫ ОБМЕНЯТЬ УДАЧУ НА ЖЕЛАНИЕ?
        Чаша весов склонялась не в мою пользу. Встал вопрос: снова использовать удачу или немного подождать?
        Надпись снова обновилась.
        В НАСТОЯЩИЙ МОМЕНТ ШАНС ОСТАТЬСЯ В ЖИВЫХ РАВНЯЕТСЯ 100%.
        ОБМЕН УДАЧИ НА ЖЕЛАНИЕ НЕЦЕЛЕСООБРАЗЕН.
        Разговор в беседке закончился. Свир Лигрес встал, подошел к ткани, окутывающую беседку, и отвел ее в сторону.
        - Рей, подойдите к нам.
        Консильери вернулся к дивану, ну а мне было уготовано встать напротив них, прямо у прозрачной ткани, которая вновь опустилась. Похоже, несмотря на легкую воздушность, материя обладала какими-то магическими свойствами призванными защищать все скрываемое внутри.
        - Расскажите, как понимать: объявлено о вашей смерти и смерти вашего брата Алана и вот вы живы и стоите перед нами? - задал вопрос Свир Лигрес.
        Говорить обо всех подробностях я не собирался. Да и вообще, меня охватывало безумное возмущение и оттого, что королева хотела меня убить и оттого, что вынуждала меня отчитываться. Она для Скалистого Берега - никто. Просто одна из правителей чужого королевства. Одновременно с этим я прекрасно понимал, дерзить незачем. Я попал в другое положение. Положение равное пленнику. Кроме этого, насколько я только что убедился, шанс остаться в живых вовсе не абсолютная величина. Он мог в любой момент откатиться вниз. Посему требовалось изображать смирение. И на всякий случай не убирать надпись, чтобы быть в курсе настроения королевы.
        - Около двух месяцев назад на нас с Аланом было совершено нападение. Алана отравили. В меня пустили фаербол. Лишь чудом мне удалось уцелеть. Во избежание повторного покушения было принято решение временно заявить о моей смерти.
        - И зачем было идти на такие крайние меры? Разве не проще было усилить охрану?
        - Ну, разве не очевидно? - раздраженно вмешалась королева. - Старший сын исчез, второго убили. Княгиня хотела уберечь младшего. Мне только непонятно, откуда у него открылись способности воина и мага? Он же третий сын. Ему только недавно исполнилось шестнадцать. Напрашивается ответ, это он убил брата, - Трида Лигрес гневно посмотрела на меня: - не так ли?
        - Нет, не так. Алана отравили. Ни магистр, ни лекари не смогли найти противоядия. Каждый десять минут брат получал штраф. Он увеличивался вдвое. Его нельзя было спасти.
        - И он его хладнокровно добил…
        В тоне королевы звучало неприязненное осуждение.
        На помощь пришел Свир Лигрес:
        - Это вполне разумное решение. Вряд ли Рея поставили перед выбором. Он сделал то, что от него требовалось. Убив Алана, Рей получил возможность стать в ближайшее время правителем. Не случись этого, ему бы пришлось долго ждать, пока были бы взяты способности воина и мага. Теперь же у Гилбертов есть наследник соответствующий всем предусмотренным правилам. Когда истечет год со дня пропажи Даниэля, он станет во главе княжества. Скажу честно, на меня Рей произвел вполне приятное впечатление. Это не Трол и не Даниэль.
        - Он еще слишком молод. Мы не знаем, во что он может перерасти.
        - Но почему же, уже сейчас вполне ясно. Подскажите, Рей, ваш опыт это именно ваш или достался от брата? - спросил консильери, слегка прищуриваясь, как будто что-то вычитывая во мне, тем окончательно поставил точку в вопросе о том, каким образом понял кто я.
        - Только две недели назад мне исполнилось шестнадцать. Я не успел никого убить.
        - Все понятно. Трол и его старший сын уже с первого дня сносили головы преступникам. О чем я и говорил. Рей вполне вменяемый и адекватный. Он имеет все шансы стать правителем, с которым можно будет иметь дело.
        - Ну, хорошо, я поддамся на твои уговоры. Сделаем для Рея и для его матери щедрую милость.
        Теперь королева перевела свое внимание полностью на меня, словно что-то изучая во мне напоследок.
        - Итак, Рей, не скрою, после того как у вас погибли наш купец и его сын я была вне себя. Во-первых, случившейся трагедией, а во-вторых, поведением твоей матери, отказавшейся по этому поводу вступать с нами в диалог. Я понимаю, пламя перешло от корабля южан. Но не надо из нас делать идиотов. Мы прекрасно понимаем, откуда у южан взялся пожар. Перед этим на ваших купцов на Юге напали. Нескольких убили. Южане проигнорировали ваши требования. Так что причина возгорания была очевидна. Наш же купец и его сын пострадали по случайному стечению обстоятельств.
        - Но там же на корабле больше никто не пострадал! Их мог придать огню кто-то из своих, умышленно!
        Взгляд королевы вмиг наполнился гневом.
        ВАШ ШАНС ОСТАТЬСЯ В ЖИВЫХ ПОНИЖЕН ВВИДУ НОВЫХ ОБСТОЯТЕЛЬСТВ.
        В НАСТОЯЩИЙ МОМЕНТ ШАНС РАВНЯЕТСЯ 40%.
        ОДНО ОЧКО УДАЧИ УВЕЛИЧИТ ИМЕЮЩИЙСЯ ШАНС В 10 РАЗ.
        ГОТОВЫ ОБМЕНЯТЬ УДАЧУ НА ЖЕЛАНИЕ?
        Я застыл, шокированный новым поворотом.
        - Это демагогия! - воскликнул консильери. - Факт остается фактом: пожар возник по вашей вине. Если бы он не случился, не пострадали наши люди. А вы наглым образом открестились от переговоров, переложив вину на южан.
        В НАСТОЯЩИЙ МОМЕНТ ШАНС ОСТАТЬСЯ В ЖИВЫХ РАВНЯЕТСЯ 30%.
        ОДНО ОЧКО УДАЧИ УВЕЛИЧИТ ИМЕЮЩИЙСЯ ШАНС В 9 РАЗ.
        ГОТОВЫ ОБМЕНЯТЬ УДАЧУ НА ЖЕЛАНИЕ?
        Не медля больше ни секунды, я расходовал еще одну удачу.
        ОБМЕН СОСТОЯЛСЯ.
        ВАШ ШАНС ОСТАТЬСЯ В ЖИВЫХ РАВНЯЕТСЯ 100%.
        Оповещение приободрило. Я выкупил утраченное положение. Теперь следовало снова не допустить ошибки. Уже было понятно, оправдываться не имеет смысла. Это не переговоры и не дискуссия. Я попал в плен. Происходит допрос. Можно сказать, судебный допрос. Меня спасет лишь смирение. При этом ни в коем случае нельзя лгать и явным образом пытаться выкрутиться. Все должно быть естественным. Я не один такой в мире уникальный с навыком Предвидения обмана. У этих двоих он тоже мог быть. Посему ответы не должны быть намеренно ложными.
        Сейчас я в очередной раз очень сильно сожалел. Затея с пожаром выходила мне боком. Мне незачем было прислушиваться к Алану, и незачем было поддаваться уговорам управляющего Тида Граша и мастер тайных дел Валека Лотца. Это была моя грубейшая ошибка, за которую теперь приходится расплачиваться.
        - Соглашусь. Вы правы. Как бы то ни было, корабль был в нашем порту. Мы ответственны за все, что в нем происходит.
        - Именно! - воскликнул Свир Лигрес. - Я это и хотел донести до вас.
        - Как бы то ни было, мы получили от южан компенсацию. Вопрос исчерпал себя. Ну, это если не считать оставшегося неприятного осадка. Как говорится, былого не вернешь, нужно жить настоящим и думать о будущем. Я склонна верить, что когда-нибудь данный для тебя Рей шанс послужит на пользу Долине. Я сделала щедрую милость и хочу, чтобы ты запомнил - я очень хотела и все же сдержалась. Не забывай этого. Я возражаю против твоего дальнейшего нахождения у себя, равно как любого из Гилбертов. Поведение твоей матери разорвало наши отношения, и пока они не будут восстановлены, такой порядок будет оставаться. Поэтому к завтрашнему утру ты должен покинуть Долину. Вместе с этим мы не разрываем торговые отношения. Ваши купцы могут прибывать в наши гавани и вести торговлю. Равно как и наши купцы будут посещать ваш порт. В завершение могу сказать, я не буду придавать огласке твою тайну. Можешь и дальше прикидываться мертвецом. На этом я больше тебя не задерживаю.
        ПОВЫШЕНИЕ ЗНАНИЯ ДИПЛОМАТИИ НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ ЗНАНИЯ ПРАВА НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ ЗНАНИЯ ПОЛИТИКИ НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ОРАТОРСТВА НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ОБЩЕГО АНАЛИЗА НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА УБЕЖДЕНИЯ НА 1 ОЧКО.
        Мы с Сиром Лэйтоном поклонились и Свир Лигрес повел нас в обратный путь по извилистой дорожке.
        Прилетевшую груду повышений я встретил сдержанно. По сравнению с тем, что мне удалось выйти живым, остальное выглядело просто небольшим приятным бонусом.
        - Ну, вот и все. Вы молодец, Рей, хорошо держались, - приободрил консильери. - Когда я вас увидел, сначала хотел сразу ехать к королеве, а потом все-таки передумал и взял вас с собой. Вопросы лучше решать, когда лично познакомился с человеком. Не правда ли? Все получилось, как я хотел. Аудиенция прошла отлично. Вы не представляете, насколько королева была зла, когда пришли известия о пожаре. Если бы вы в тот момент попались ей на глаза, даже не представляю, как бы она себя повела. Рад, что вы догадались помочь себе. Я несколько раз чувствовал неожиданную перемену в настроении королевы, когда разговор заходил в тупик. Но королева весьма умна и потому знает природу таких колебаний. Когда и почему Система меняет настроения и подталкивает к определенным действиям. В данном случае это пошло на пользу. Королева смогла трезво разобраться в ситуации, и я уверен, приняла верное решение, - в этот момент Свир Лигрес улыбнулся и подмигнул, - надеюсь, вы не слишком много потеряли удачи. Как вы уже поняли, битвы бывают разные. И далеко не всегда с мечом в руке. Поздравляю, вы только что выдержали свою первую
битву на политическом поприще.
        Сказанное Свиром Лигресом было ошеломляющим. Выходило, что все мои потуги с повышением шанса выжить им были известны. Вот только мне было непонятно зачем консильери, зная о том, кто я, пытался уговорить в начале встречи дать клятву королеве. О чем я и спросил у него.
        - Это бы в корне много что изменило. Ну да ладно. В итоге все обошлось, - отмахнулся Свир Лигрес. - А вот и карета. Она доставит вас, куда пожелаете.
        Консильери много чего сказал. Это стоило тщательно обдумать потом. Сейчас же, пока мы с ним еще не расстались, я поторопился задать главный вопрос терзающий меня:
        - Но почему королева хотела…
        Не договорив, я осекся. Не стоило допускать новой ошибки. Свир Лигрес человек королевы. Это следовало не упускать из вида и постоянно учитывать. Переиначил вопрос:
        - Я имею в виду, почему королева была так строга ко мне и нашему княжеству? Это действительно только из-за гибели купца с сыном?
        - По-моему, королева вам дала исчерпывающие ответы. Вам пора. Только прошу, выполните просьбу королевы. К рассвету вы должны покинуть Долину и больше здесь не появляться.
        - Королева сказала, пока мы не восстановим отношения.
        - Об этом пока говорить рано. Конечно же, потом мы восстановим отношения. Но не в ближайшее время. Не в этом году.
        Нам с Сиром Лэйтоном вернули оружие, мы попрощались со Свиром Лигресом и сели в карету. На этот раз без сопровождения гвардейцев та одиноко помчалась прочь от вотчины королевы. Спускаясь по дороге, теперь возничий кричал на лошадей, стараясь их притормозить.
        Сир Лэйтон смотрел на вид города за окном, время от времени ухмылялся своим мыслям, отчего вздергивал головой и улыбался. За моим окном шли камни горы, так что особо смотреть было не на что. Я блуждал глазами то на камни, то на рыцаря, то на пустующее место, на котором до этого сидел Свир Лигрес.
        Сомнений не было, королева хотела меня убить. Только я так и не понял, в чем мы могли настолько сильно ей досадить. Причина вряд ли была в купце и сыне. Это пренепреятнейшее событие, но не настолько, чтобы убить сына правителя. Вскройся факт, и он бы послужил поводом к началу войны. Мы вассалы короля Равнины. Он обязан был в таком случае поддержать нас и выступить против Долины.
        На ум приходило только одно - в свое время королеве в чем-то очень сильно досадил отец. Потом это омрачилось гибелью купца с сыном. И тут им в руки попался я.
        Свир Лигрес правильно поступил, потащив меня во дворец. Я понял, что он сделал и почему он так сделал. Доложи он королеве обо мне, и она бы приняла решение не в мою пользу. То есть в некотором роде, дав возможность выпутаться из передряги, консильери спас мне жизнь.
        Когда я предстал перед королевой, с помощью удачи стал поднимать свои шансы, чем вызвал в ней другие настроения. Она была вынуждена прислушаться к голосу разума.
        Игры с повышениями шансов и последующие разъяснения консильери, пусть и сделанные вскользь, показали, что не все так однозначно. Заявленные 100% - это вовсе не повод расслабляться. Все может измениться в любую минуту.
        А еще что нужно следить за своими настроениями и порывами. Они могут быть вовсе не собственными. Кто-то другой мог воспользоваться возможностями Системы и вложиться в повышения своих шансов. Поэтому, прежде всего, следует полагаться, на здравый расчет, а не порывы настроений.
        Мамам говорила, что с развитием интуиции и с получением предвидения я помимо оповещений начну чувствовать верные решения. Вот только как их отличать, когда все настолько запутано? Ведь чутье даруемое предвидением с интуицией - это плод подсказок Великой Системы, равно как и меняющееся настроение под действием чьих-то повышений шансов полученных в обмен на удачу.
        Тем временем карета пролетела сквозь вторые и далее третьи, нижние ворота.
        - Вон Бакки с Валебом! - вскрикнул Сир Бакки.
        Раскрыв на ходу дверцу, рыцарь велел возничему остановиться.
        Дальше ехать на карете было без надобности. Отпустив ее, мы пошли на встречу бегущим к нам рыцарю и портальщику.
        - Мы как узнали, что вас увезли в королевской карете, так сразу побежали сюда. Думали, все… все пропало, - принялся рассказывать Сир Бакки.
        - А как узнали?
        - Так девка сказала, мороженщица. Говорит, а кто ваш парень, ну, то есть ты, а то его только что в королевской карете повезли с гвардейцами. Ну, мы сразу сюда. Я уже позже сообразил кинуть вам удачу.
        - Мне тоже пришлось потратить две удачи. Иначе, боюсь, мы бы не выпутались, - честно признался я.
        - А я раскошелился на три удачи, - усмехнулся Сир Лэйтон. - Две потратил, когда нас везли и потом еще одну кинул.
        - Так что у вас случилось?
        - Что-что… нас полностью раскрыли! Еще и чуть не убили! Что не понятного? - повысил голос из-за взвинченных нервов Сир Лейтон. - А потом выпустили и сказали до утра убраться из Долины.
        - Так что же мы стоим? Надо быстрее бежать! Валеб, ну что ты стоишь? Открывай быстрей портал.
        Я остановил Валеба. Нам дали время до утра. Предстояло закончить с местным торговцем артефактом прежде, чем мы окончательно покинем столицу. Я по-прежнему особо ни на что не надеялся, ну а там дальше будет видно, может быть и что-то удастся узнать.
        Глава 6
        В Скалистом Берегу было не больше десятка лавок торговцев артефактами. Я лишь раз посещал их в детстве, напросившись однажды пойти вместе с магистром Борисом Шелби. Именно в его обязанности входило обеспечение княжеством подобными вещами. Честно признаться, всякие ценности в то время меня совершенно не интересовали. Не считая оставшихся с древнего времени редких вещей, без наличия магических способностей любые артефакты были закрытыми. Так что меня больше радовала возможность вырваться из дома и прогуляться по городу.
        В Тагесе подобных лавок оказалась уйма. Двух-трехэтажные особняки шли впритык друг к другу и занимали целую улицу. На первых этажах велась торговля, а на остальных, видимо, жили сами торговцы с семьями.
        Иган Велни назвал имя торговца и рассказал, где найти его лавку. Она шла десятой слева от пожарной колокольни. Не доходя до нее, я предпочел оставить своих спутников и идти одному. Так мне показалось, будет правильным, чем вваливаться толпой.
        Сира Лэйтона это не устроило:
        - Зайдешь, а мы по одному войдем чуть позже. Торговцы артефактами народ ушлый. И опасный. Лучше перестраховаться.
        Согласился. Все равно же не отцепится. Только настоял, чтобы не сразу шли, дали время осмотреться.
        Под вывеской «Лавка господина Морода Пэра» стояли двое воинов в легких доспехах и с мечами на боках. Судя по надписи, я не ошибся, это была она - единственная лавка в Тагесе, где продавались маски.
        Открыл тяжелую дверь, вошел и попал в небольшое помещение, где на лавках сидело еще четверо воинов и следующая дверь.
        Наверное, помимо роли охранников, воинам предписывалось открывать двери для покупателей, уж слишком те были тяжелые для обычных людей, но меня лишили такой чести, посему пришлось самому открывать и вторую дверь, столь же тяжелую, как первая.
        Вошел и в изумлении замер. Это была не лавка, я попал в какое-то подобие склада со всевозможными ценностями. Да здесь, по-моему, было больше вещей, чем во всех лавках Скалистого Берега!
        По обширному торговому залу разносилась красивая мелодия, приятно пахло благовониями. Прилавки шли вдоль стены слева. Все остальное пространство заполнялось рядами со всякой всячиной, которую можно было потрогать. Людей было не особо много. Десятка два, может, три.
        ВНИМАНИЕ! НА ВАС ОКАЗАНО СКРЫТОЕ ВОЗДЕЙСТВИЕ.
        НАСТРОЕНИЕ ПОВЫШЕНО НА 20%.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ОЩУЩЕНИЯ СКРЫТОГО ВОЗДЕЙСТВИЯ НА 1 ОЧКО.
        Появившееся оповещение не вызвало негативных эмоций. Торговец знал свое дело и не злоупотреблял со скрытыми воздействиями. Я не стал ничего снимать. Немного хорошего настроения никогда не повредит. Тем более после только что случившейся нервотрепки с королевой.
        С желанием ознакомиться хотя бы вскользь со всем представленным товаром я подался влево, начав осмотр по порядку.
        Мое появление смутило девиц, выбиравших что-то за стеклянной витриной, служившей одновременно прилавком. Обслуживавший девушек немолодой торговец одарил меня недобрым взглядом. Беглый осмотр показал, за стеклом были представлены всякие склянки. В них содержались не только всякие эликсиры. Девушки стояли напротив таблички «афродизиаки». Пришлось быстрее податься дальше, дабы никого не смущать.
        Стеклянные витрины-прилавки шли и шли, склянки с разноцветным жидким содержимым не прекращались. Зелья, бальзамы, растворы, снадобья, противоядия… По-моему, здесь можно было найти даже запрещенные к продаже смертоносные яды, пусть не на витрине, из-под полы. Естественно для проверенных надежных покупателей.
        Склянки сменились мелочевкой. Под стеклом теперь лежали всякие амулеты, кулоны, броши и прочее. На каком-то товаре имелись ценники, а на других почему-то нет.
        За прилавком был проход для торговца и дальше полки со статуэтками и всякой безделицей. Судя по ценникам, не превышавшим пяти тысяч, чего-то особо ценного здесь не было.
        Прилавки закончились, и я проследовал к рядам с выставленным товаром. Большую часть занимало оружие. Мечи, сабли, рапиры, древковое оружие в виде пик и алебард, всевозможные щиты и, конечно же, доспехи для людей и животных, начиная от лошадей до мелких грызунов, стояли на полу, если это было возможно, или размещались на всевозможных подставках и поддерживавших конструкциях, строго разделенные по видам.
        А еще тут продавались сумки, фляжки, котелки, снаряжение для лазания по горам, какие-то особые веревки, тюфяки. Здесь даже нашлась мебель в виде шкафов, комодов, столов, кресел и одной кровати. Отдельный ряд шел со всевозможной одеждой и обувью.
        Большая часть людей, принятая мной за покупателей, оказались работниками лавки: помощниками или охраной. Сам торговец - седовласый старик с крючковатым носом сидел за круглым столом в отдаленном углу. Он попивал чай, следил за торговлей, иногда делал особые знаки помощникам. Их у него было несколько: трое мужчин, столько же женщин и одна симпатичная девушка. Судя по крючковатым носам, торговали исключительно родственники.
        У всех, конечно же, был развит навык торговли. Я ничего не собирался покупать, ходил по рядам, вскользь смотрел на товар и тем походил на ротозея, заглянувшего к ним помечтать. По этой причине меня отнесли к бесперспективным. Никто не собирался терять на такого посетителя время. Однако стоило закончить осмотр, и старик в углу среагировал, отправил ко мне девушку.
        - Вам что-нибудь подсказать? - с дежурной улыбкой спросила она.
        ВНИМАНИЕ! НА ВАС ОКАЗАНО СКРЫТОЕ ВОЗДЕЙСТВИЕ.
        НАСТРОЕНИЕ ПОВЫШЕНО НА 20%.
        ОЩУЩЕНИЯ ПОНИЖЕНЫ НА 20%.
        ЖЕЛАНИЕ ДЕЛАТЬ ПОКУПКИ ПОВЫШЕНО НА 20%.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ОЩУЩЕНИЯ СКРЫТОГО ВОЗДЕЙСТВИЯ НА 1 ОЧКО.
        Такой каверзы от девушки я совершенно не ожидал.
        - Да я, в общем-то, пока просто смотрю.
        - Я уже знаю. Попадая к нам, многие покупатели теряются. Когда не определились с покупкой, выбирать всегда сложно. Но я вам помогу. Давайте сначала разберемся, какой вы по счету ребенок. От этого зависят ваши способности. Исходя из этого, я смогу подобрать нужный товар.
        Разжевывания основ бытия, известные любому ребенку, вызывали недоумения, а вместе со скрытыми воздействиями уже и негатив. Девушка явно применяла на мне заученные приемы общения с полными профанами.
        Я уже все посмотрел, можно было ее отшить и обратиться напрямую к старику. Вот только на ум пришла другая, более перспективная идея. Вполне вероятно от девушки я узнаю куда больше полезного, чем расскажет прожженный в торговых делах старик. Осталось вселить в девушку заинтересованность. Ну и заодно избавиться от навешенных воздействий.
        - Я третий ребенок, - ответил я и принялся снимать с себя заклинания и в ответную врубать Искусителя вместе с Соблазнителем.
        - Третий ребенок?.. Так-с надо сообразить. Это придется отбросить все требующее ману…
        ЗАКЛИНАНИЯ ИСКУСИТЕЛЬ И ОБОЛЬСТИТЕЛЬ БЛОКИРОВАНЫ.
        Неудача удивила. Впервые с таким столкнулся. Это означало, что у девушки имелся какой-то артефакт или она была под воздействием защиты, сила которой превышала примененные заклинания. Оставалось выкручиваться другими способами.
        - У меня открыты способности воина и мага. Так что мне все подойдет, - с напущенным безразличием произнес я.
        Лицо девушки оживилось интересом.
        - Сразу два навыка? Да ладно… И воина? Ну, ничего себе. Вы, наверное, не из местных, приезжий.
        - Да, я проездом…
        - Дайте я угадаю. Из Равнины? Я угадала? Из Оршика?
        - Вы проницательны.
        - Ну, это несложно. Я уже давно заметила, у многих оршаканцев открыты сразу две способности. У вас там здорово. Всем позволяется брать воинские навыки, покупать оружие. У нас с этим строго. Королева запрещает кому попало открывать воинские навыки и даже покупать оружие. Оно у нас лежит мертвым грузом. Сами видите сколько всего. Людям требуется идти в префектуру, брать разрешение, а там столько мороки. У нас оружие покупают одни иноземцы. Кстати, вам случайно не нужно оружие?
        - Нет, это мне точно не нужно. Я ищу что-нибудь особенное. Какой-нибудь исключительный товар.
        - Может быть вам нужно открыть навык? Вы только скажите какой. У нас вещи открывающие навыки покупать необязательно. Можно взять во временное пользование. Вот скажем как этот меч или этот щит, - указала девушка на первые попавшиеся предметы.
        - А почему они у вас без ценников? Я заметил у вас тут много чего лежит без цены.
        - Это потому что некоторые товары мы не продаем. Да и зачем, к примеру, кому-то покупать эти щит или меч. Они только открывают определенные навыки и больше ничего не дают. Покупателю проще заплатить часть его стоимости, открыть навык и вернуть товар. Мы извлекаем выгоду и остаемся с товаром, и покупатель сильно не тратится. Ну, вернемся к вам. Подскажите, какой суммой вы располагаете, чтобы я лучше сориентировалась.
        - Если товар меня действительно заинтересует, это не имеет значения. Даже больше скажу, потратьте на меня немного внимания и я обязательно оставлю у вас хотя бы десяток золотых, даже если меня совсем ничего не заинтересует.
        Девушка с удивление хохотнула.
        - Десять золотых просто так выкинете? Таких покупателей у меня еще не было.
        Если до этого девушка была обычной, то теперь, искренне смеясь, очень даже милой. Жаль крючковатый нос сильно ее портил. Не будь его, девушка стала бы более чем симпатичной.
        - Тогда давайте так, пройдемте по залу с самого начала еще раз и все вместе осмотрим. Итак, эликсиры…
        - Ой, нет, всякие жидкости меня не интересуют.
        Мы пересекли зал и дальше пошли вдоль стеклянных витрин-прилавков.
        - Обратите внимание на всякие статуэтки. Они приносят в дом успех, благополучие, радость…
        Взгляд уцепился за интересный предмет. Это было не то, что я искал, но на всякий случай стоило поинтересоваться.
        - А что это за деревянная маска?
        - О, это особый предмет. Это Маска лицедея. Давным-давно к нам в столицу приезжала бродячая труппа артистов. Они с аншлагом выступили и уехали. Но после себя оставили одного артиста. Немощного и больного старика по имени Вальдемар. Видимо не хотели таскаться с обузой. Старик сильно переживал. Неделями бродил по улицам, все пытался узнать, куда уехала его труппа. А потом исчез. Спустя год или около того его тело нашли недалеко от Южной гавани на берегу моря с ножом в руке и этой вырезанной из дерева маской. Он сам ее сделал и вложил в нее все свое умение, а потом умер. Эта маска совсем не похожа на другие предметы. Она даже после смерти Вальдемара не потеряла своих магических свойств.
        - И что она дает?
        - Она открывает особую способность лицедея. Человек, ставший лицедеем, сможет казаться для всех не тем и не таким, каким является в действительности. Он будет исключительным притворщиком. Сможет стать любым другим человеком, каким пожелает.
        - Вы имеете в виду, поменяет облик?
        - Да нет же, его облик останется прежним. Но он сможет менять всякие повадки, походку, жесты того, кого захочет копировать. Любого можно переодеть, но он не сможет стать, к примеру, высокородным. В его поведении все равно что-то проскользнет от простолюдина.
        В этот момент девушка внимательно посмотрела на меня.
        - Ой, кстати, я вас совсем не рассмотрела. Вы же высокородный? Я угадала? А дедушка сразу вас раскусил. Поэтому велел к вам подойти и быть обходительной. Я еще подумала: зачем он меня к вам посылает? Только не пойму к кому вас отнести. Вы сын купца или какого-нибудь приближенного к правителю?
        - Второе будет вернее.
        - Я так и догадалась. Дети купцов совсем другие. Еще не выбрали товар, а уже начинают торговаться. А вы запросто так пообещали выкинуть десять золотых. Вам бы только одежду сменить. Оршик не Тагес, здесь жулья нет. Опасаться незачем. Я даже иногда вечерами хожу в жемчужном ожерелье.
        Стало очевидно, мне явно не хватает способности лицедея. Тогда меня точно уже никто не раскроет.
        - И во сколько обойдется взять маску во временное пользование?
        - Боюсь, взять способность будет непросто. Я не помню, чтобы кто-то смог ею воспользоваться. У нее слишком много требований.
        Она попросила мужчину за прилавком подать маску и, взяв в руки, стала зачитывать:
        - Вам понадобится иметь 100 интеллекта, 100 интуиции, 3 ступени мудрости, не ниже 50 очков из ста по ораторству, анализу, обману, навыкам соблазнителя или обаяния и уникальную способность концентрация.
        - Неужели никто не мог собрать все эти требования?
        - Ну а кому хочется становиться лицедеем? У артистов всегда денег нет. Для ремесла им хватает навыка. А остальным специально подбирать нужные характеристики, чтобы потом кого-то копировать, особой нужды нет. Это же больше забава.
        Девушка вернула маску стоявшему за прилавком мужчине.
        - Ну что, идем дальше…
        Бродить по лавке с массой товара, пересмотреть который мне не хватит времени до утра, желание не было. Пора было переходить к делу, ради которого я здесь появился. Тем более появился повод к началу разговора. Вот только я так и не увидел обещанных Иганом масок.
        - А у вас есть еще какие-нибудь маски?
        - Недавно были. Есть такие уникальные маски, которые полностью меняют облик. У нас было их пять. Полгода стояли и были никому не нужны. А тут раз и за две недели все разобрали.
        - А когда еще появятся?
        Девушка задумчиво шмыгнула носиком и, слегка скривившись, покачала головой.
        - Даже не знаю. Такие маски товар дорогой. Каждая стоит десять тысяч золотых. Никогда не знаешь, как они будут продаваться. Мы поэтому их много не закупаем. Если хотите, оставьте адрес. Как только они появятся, мы сразу вам сообщим.
        - А долго ждать?
        - Да кто же его знает. К сожалению, сами мастера редко к нам обращаются. Предпочитают торговать через посредников.
        - А как найти посредников? Вы не волнуйтесь, я заплачу. Полностью компенсирую ваши расходы.
        - Посредники - это всегда шайки или даже целые преступные кланы. Я бы не советовала вам с ними связываться. Это не простые люди. Их так просто не найти. Они сами появляются, когда вздумается. Поэтому мы никогда заранее не знаем об их новом появлении. Лучше выбросите эту идею из головы и дождитесь новой поставки. Ну, идемте дальше, у нас столько еще всего…
        В принципе сказанное девушкой уже хватало. Она подтвердила, что рассказал Иган Велни, и дала новые подсказки. Большего узнать мне вряд ли бы удалось. Разве что если старика-хозяина подвергнуть пыткам. А вот Маска лицедея меня заинтересовала. Способность - это не навык, его развивать не нужно. Он открывается и начинает работать на полную катушку.
        - Подождите, - остановил я девушку. - Меня заинтересовала Маска лицедея. Но мне не хватает обмана. Есть только 32 очка. Со всем остальным полный порядок.
        - Всего-то? Если она вас действительно заинтересовала, то я помогу. Сто золотых и вы выйдете от нас лицедеем. Хотите?
        Взять дополнительные 18 очков обмана не составила совершенно никакого труда. Правда сначала девушка предложила выйти на улицу и там прокачаться. С ее слов брать прогресс по обману дело плевое. Достаточно что-нибудь соврать прохожим и обязательно придет повышение. Но тут вмешался старик-хозяин и подсказал еще более легкий способ. Он велел дать мне Перстень лгуна, прибавлявший в навыке сразу 20 очков. Надев его на палец, мой навык обмана взлетел выше требуемого минимума. Ну а дальше предстояло надеть на себя старую деревяшку в виде маски с заплесневевшим запахом трухи и тем взять способность.
        В лавку вошли мои спутники. Они действовали, как обещали, вошли по одному. Вот только друг за дружкой. Делая вид, что они меня не знают и вообще между собой не знакомы, все трое разбрелись по торговому залу.
        Усмехнувшись их находчивостью в конспирации, я прислонил маску к лицу.
        - Наконец я дождался тебя, - неожиданно раздался старческий голос, - знаю, тебе не терпится обрести лицедея, да и меня давно пора отправляться к мертвецам. Но прежде я расскажу о себе и своем подарке. Когда-то я был хорошим певцом и танцором. Большего мне достигнуть не удалось. Зато я смог стать самым лучшим притворщиком. Годами я оттачивал умение копировать людей, пока оно не достигло совершенства. Великая Система оценила мой труд. Она создала особую способность, которой до этого не было. Так появилось лицедейство. На склоне лет я начал искал достойного человека. Было жаль уносить в небытие то, что досталось с таким трудом. И вот тут я сглупил. Я слишком много привередничал. Искал идеального претендента. Лучшего из лучших. Из-за этого мои ученики разочаровавшись. Они посчитали, что свою особую способность я никому не отдам, и от меня отвернулись. Больного меня просто бросили подыхать в Тагесе. Я так и не завел семью. Мне некуда было идти. Труппа была моим единственным пристанищем. Я остался один. Конечно, можно было прожить подольше. Нашелся добрый человек. Он оплатил лечение, поставил меня на
ноги как следует. Но я слишком устал. Копируя людей, я прожил не одну, тысячи жизней. Хоть цифры говорили о якобы хорошем здоровье, лицедейство выпотрошило из меня все жизненные силы. Да к тому же это одиночество… Я не видел смысла дальше жить. Но прежде чем умереть, предстояло передать способность достойному. Как-то случайно мне подсказали способ. Воспользовавшись им, я вырезал из дерева маску и вложил в нее всего себя с тем, что если я не смог найти претендента, так пусть маска сама его найдет. И вот она, наконец, нашла тебя. Теперь я освободился и отправляюсь к весам репутации. Тебя же, счастливчика, я призываю к добрым началам. Любой актер должен дарить радость, счастье. И никогда горе или печаль. Бери мой подарок себе и твори добро!
        ПОЛУЧЕНА ОСОБАЯ СПОСОБНОСТЬ - ЛИЦЕДЕЙСТВО.
        ВОЗЬМИТЕ ИЛИ ОТКЛОНИТЕ.
        - Ну как, получилось? - хихикая, спросила девушка. - Я уже думала, она к вам прилипла.
        Голос старика продолжал гудеть в голове. Его не очень счастливая история вызвала сочувствие. Остаться одному на старосте лет - худшее наказание за прожитые годы. Дела, собственное развитие - это все, конечно, очень важно. Но и о том, чтобы завести семью тоже нужно не забывать. Иначе вот так как этот старик можно оказаться у разбитого корыта, когда еще есть силы, но больше нет интереса к жизни.
        Я полез в карман и вытащил кошелек. Специально носил два. В одном на случай больших трат - золото, а в другом серебро и медяки, для мелочных расходов.
        - Спасибо, все получилось. Здесь ровно сотня золотых.
        Я вручил девушке кошель и вернул Маску лицедея.
        - Пожалуйста. Мы всегда рады найти для покупателя исключительный товар. Чтобы он остался довольным. Прибыль для нас дело вторичное…
        Неожиданно лицо девушки исказилось. Она в изумлении посмотрела на маску, потом на меня.
        - Маска пуста! Вы сломали ее!
        ОСТОРОЖНО! ВАС МОГУТ ОБМАНУТЬ!
        ОСТОРОЖНО! ВАС ПОДЖИДАЕТ ОПАСНОСТЬ!
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ НА 1 ОЧКО.
        - То есть как пустая? - оживился мужчина за прилавком и вырвал у нее из рук маску, в следующее мгновение он подтвердил: - Маска пустая!
        Девушка заорала не своим голосом, обращаясь в угол с креслами и круглым столиком:
        - Дедушка! У нас маску испортили!
        Кто бы мог подумать, старик имел невероятную сноровку. Он мигом подлетел к нам и выхватил маску. А вместе с ним к нам подалась местная охрана.
        - Вы!.. Вы испортили ее?! Маска лицедея была моим лучшим товаром!
        - Мне дали ее на время за 100 золотых. Я воспользовался и вернул. Все оплатил…
        - Вы испортили товар! Или вы сейчас же заплатите за маску или мы вызовем стражников. Будете потом на суде объясняться. Между прочим, Маска лицедея стоила тридцать тысяч!
        Сир Лэйтон оказался прав, торговцы артефактами народ ушлый. Старик сразу сориентировался, как ему выкрутиться и извлечь выгоду.
        ЦЕНА ТОВАРА МОЖЕТ БЫТЬ СНИЖЕНА.
        Вот и сработавший навык торговли это подтвердил. Старик явно загнул цену в разы.
        - Тридцать? А почему не все пятьдесят?!
        - Не стоит издеваться! Если готовы уладить дело миром, я готов уступить. Двадцать пять тысяч, если за товар вернете деньги сегодня. Предупреждаю! Я это так не оставлю! Вас, молодой человек, ждут крупные неприятности!
        ЦЕНА ТОВАРА МОЖЕТ БЫТЬ СНИЖЕНА.
        ВНИМАНИЕ! НА ВАС ОКАЗАНО СКРЫТОЕ ВОЗДЕЙСТВИЕ.
        ОЩУЩЕНИЕ СТРАХА ПОВЫШЕНО НА 30%.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ОЩУЩЕНИЯ СКРЫТОГО ВОЗДЕЙСТВИЯ НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ УРОВНЯ.
        ПОЛУЧЕНО 1 СВОБОДНОЕ ОЧКО.
        ОБЩЕЕ КОЛИЧЕСТВО СВОБОДНЫХ ОЧКОВ - 2.
        - Рей, разнести все здесь вдребезги? - раздался голос Сира Лэйтона.
        Все обернулись к рыцарю и спешно стали расступаться. В его руках появилось что-то магическое. Оно сверкало яркими разрядами и стремилось оторваться от ладоней.
        У Сира Бакки и Валеба в руках появились огненные шары. Все трое подались к нам с разных концов лавки.
        Силы явно были неравными. Охране торговца нечего было тягаться сразу с двумя рыцарями и отлично подготовленным гвардейцем Валебом. Это был бы не бой - бойня с разгромом торговой лавки.
        - Нет, в этом нет необходимости, - ответил я и обратился к старику: - Это не моя вина, что вы не смогли распознать Маску лицедея. Нечего на меня перекладывать собственную вину. Вы запросили сто золотых, и я все оплатил. По-моему, здесь нет поводов для претензий.
        Злобное лицо хозяина сменилось несчастным видом насмерть испуганного старика.
        - Совершенно верно. Вы полностью правы. Произошла чудовищная ошибка. Я прошу прощения за эту неловкость. Ни о каких претензиях не может быть речи!
        Я велел Валебу открыть портал. Так было проще всего покинуть лавку. Мало ли какую подлость мог напоследок совершить торговец. Ну и заодно так быстрее было убраться. Мне не хотелось больше задерживаться в Долине ни на минуту.
        Глава 7
        Попутный ветер мощным потоком наполнял единственный парус и тем гнал рыбацкую лодку вперед. Старая колымага, кряхтя и поскрипывая, бодро шла по волнам, кокетливо виляя бортами. Чайки, будь они прокляты, едва мы отплыли от Южной гавани, постоянно кружили вверху и противно визжали. Полуденное солнце, от которого в лодке было не спрятаться, нещадно одаривала нас стольким теплом, что еще немного и мы готовы были на нем живьем изжариться. Спасение было в пресной воде, которую мы без конца пили и морской, ей мы обливали себя вместе с одеждой. Все это дело усугублялось невероятной вонью. Я никогда не представлял, что такое творится в рыбацких лодках. По нашей просьбе моряки уже дважды драили палубу и все бестолку. Тухлый запах рыбы основательно вгрызся в древесину. Его, по-моему, уже ничто не могло оттуда выгнать.
        Зато для семьи рыбаков - нестарого мужчины и двух его сыновей, согласившихся нас доставить из Южной гавани в Лиан, была привычна и эта труднопереносимая вонь, и эта жара. Они лишь ухмылялись при виде наших мучений, и постоянно напоминали, что лучше жара, чем северный холод, а вонь - дело привычки, еще немного и принюхаемся.
        - Ну же, что ты как сонная курица! - снова орал на меня Сир Лэйтон.
        - Не будь курицей, защищайся как мужчина! - подражая ему, кричал на Валеба Сир Бакки.
        Рыбаки с интересом наблюдали за нашей тренировкой по фехтованию, постоянно сопереживали, чего-то в полголоса советовали.
        Деревянное подобие меча с силой ударило по ребрам, заставив меня от боли рухнуть. Будь меч не закругленной палкой, а хорошо заточенным железом, рыцарь точно бы перерубил меня пополам.
        - Ой… - скривился Сир Лэйтон, как будто это его долбанули. - Ну, я же говорил, прикрывайся.
        - Ай! - вскрикнул Валеб и тоже рухнул на палубу.
        - Готов! - довольным голосом выкрикнул Сир Бакки. В отличие от Сира Лэйтона он бился на полную катушку, нещадно круша парня и радуясь своему превосходству. Валеб терпел и как я подозреваю, копил силы. Они уже почти бились на равных. Еще немного и парень был бы готов дать рыцарю серьезный отпор. Этак через месяцок, если мы не прекратим ежедневные тренировки.
        - Отдыхать пятнадцать минут, - скомандовал Сир Лэйтон и присел рядом со мной. - Ребра целы, не сломал?
        - Да вроде только ушиб. Максимум трещина.
        - Трещина - это плохо, будет долго заживать. Жалко щиты остались у Северной гавани. Сразу качались оба навыка, ну и заодно была бы дополнительная защита.
        - Давайте уже постреляем. Меня достали эти проклятые чайки. Орут и орут. Я скоро начну пищать также как они, - кривясь, предложил Сир Бакки.
        Боль отступила. Я стал принимать сидячее положение, и она снова появилась, но уже умеренная, не острая.
        - Были бы мишени, потренировались. Не хочу убивать чаек, - пересиливая боль, ответил я.
        - Ну, ты паренек даешь. Это же чайки. А как бы ты рыбу ловил, будь рыбаком? Ее же тоже надо убивать, - удивляясь, произнес отец семейства рыбаков.
        - Рыба - это другое. Она необходимость. А чайки, это просто баловство. Они же не просто за нами летают. Им нужна рыба. Чтобы самим кормиться и птенцам принести. От их убийства нет никакого прока.
        Мой ответ рыбак встретил с непониманием. Он вряд ли задумывался о таких жизненных мелочах.
        - Дать эликсир? Он поможет быстрее восстановиться, - предложил Сир Лэйтон.
        - Нет, не стоит. Оставьте на конец тренировки.
        Рыцарь сел рядом со мной на палубу и приложился к фляге. Отпив, он усмехнулся:
        - Как вспомню, ну и прощелыга этот торговец. Я у него Щит Айвара видел. У меня такой был лет пятнадцать назад. Я его на рынке у самого Айвара купил всего за двести золотых. А у этого он в лавке за три с половиной тысячи стоял. Это же насколько он всех обдирает!
        - Торговля артефактами доходное ремесло. Слишком доходное. Вы встретили мастера случайно. Скорее всего, его уже выкрали или он сам спрятался и продает щиты через посредников. Мастер взял сумму, потом посредники, тот же торговец вдобавок накрутил. Вот цена и взвинтилась.
        Я оперся о нашу единственную мачту. Так было удобнее сидеть.
        Все-таки хорошо, что в лавке торговца обошлось без бойни. Новые неприятности в Долине нам не нужны. Покинув лавку, мы порталом переместились на постоялый двор, собрали вещи, простились с Собитом Лунбером, заодно на всякий случай рассказали о встрече с Тридой Лигрес.
        Жалко конечно. Считай, мы раньше времени потеряли своего человека в Долине. Королеве не составит труда узнать, где мы жили и там дальше догадаться кто наш человек. Дальше она потребует от старика присягнуть или покинуть королевство.
        После столицы мы порталом переправились в Южную гавань и взяли лодку с рыбаками. Можно было подождать вечера и отправиться на корабле торговцев, но мне хотелось побыстрее попасть в Лиан. Да и откровенно говоря, не было желания задерживаться в Долине. Маловероятно, конечно, но я все-таки не отменял переменчивость в настроения королевы. Кто его знает, что ей могло придти в голову после нашего ухода.
        Взятую способность лицедейства я отнес к не особо важным и, тем не менее, нужным приобретениям. Она могла уже сейчас приносить пользу, ну и в дальнейшем, когда потребуется кем-то прикидываться. Вот только было непонятно, как действует способность.
        Сир Бакки подошел к рулевому, набрал из бочки во флягу новую порцию воды и, пошатываясь в такт хода лодки, направился обратно.
        - Да что ты ходишь как сонная курица?! Надо ровнее ходить!
        Все с удивлением переметнули взгляды на меня. Получилось сказать в точности, как это делал Сир Лэйтон.
        ДОСТУПЕН НАВЫК АРТИСТА.
        ВОЗЬМИТЕ ИЛИ ОТКЛОНИТЕ.
        - Ух, ты! А скажи еще что-нибудь, - тут же прицепился ко мне Сир Бакки.
        - Сейчас прям, разбежался. Артиста нашел, что ли? - ответил ему и обратился к Сиру Лэйтону: - Кстати, предложили навык артиста. Не знаю: брать или нет?
        - Надо подумать, - задумчиво произнес он. - Ты взял способность лицедея не просто так. Верно?
        - Чтобы лучше казаться простолюдином. Мне еще почти год надо скрываться.
        - Во-о-от. Так надо это дело развивать. Надо попытаться представить какой-то образ и начинать ему подражать. В таком случае навык артиста будет развиваться сам собой. Это не потребует дополнительных усилий.
        - Отлично. Тогда беру.
        За основу я решил пока взять младшего из сыновей рыбака. Ему было лет двенадцать. Второго двадцатилетнего балбеса мне не хотелось копировать из-за его неприятной привычки без конца плеваться за борт.
        - Ну что, продолжим тренировку? - предложил Сир Лэйтон.
        Я встал, слегка сгорбился, как это делал мальчишка и, в общем-то, все простолюдины, также шмыгнул носом и с деревянным мечом в руке стал суетливо перемещаться из стороны в сторону, продолжая вживаться в роль.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА АРТИСТА НА 1 ОЧКО.
        Сир Лэйтон оказался прав. Развивать навык будет легко. Он сам собою будет качаться.
        - Похож, - засмеялся рыцарь, догадавшись, чей образ я взял. - Ну, не будем отвлекаться, продолжим…

* * *
        Начинало вечереть, когда появились Костяные горы, названные так из-за обилия живших там грифонов. Ненасытные чудища собирали в округе скот и всякую живность. Все добро относилось в горы и там поедалось. Остатки костей там почему-то быстро каменели. Из-за этого и пошло название гор.
        Лодка обогнула каменистую косу и вошла в Тихий залив. На горизонте появилась узкая полоса берега.
        Сир Лэйтон показал на место, где Костяные горы у моря спускались к равнине, именно там стоял Лиан. Левее него текла Сухая река, обильная с осени до весны и еле текущая в летнее время. За ней располагались Таклы.
        Мой навык картографии взял второе за сегодня очко и принес повышение уровня.
        Лодка подплыла ближе, и на горизонте стали проявляться города. Уже можно было рассмотреть отдельные высокие постройки. Если не знать наверняка, два города можно было принять за один громадный мегаполис. Разделяющая полоска Сухой реки с такого большого расстояния была еле видна.
        Я всегда думал, что порт Скалистого Берега был большим, но то, что предстало взору здесь, не шло ни в какое сравнение. Порты обоих городов были в разы больше нашего. А о количестве кораблей и мелких лодок и говорить было нечего.
        Берег приближался все ближе и ближе. Теперь можно было рассмотреть отдельные дома. Даже с такого расстояния оба города показались мне красивыми. Тагес был серым и строгим, Лиан напротив, напоминал пеструю картинку. Дома и высокие шпили были окрашены в разные цвета.
        - Хозяева специально красят дома в разные цвета. Это чтобы каждый возвращающийся домой моряк издалека мог видеть свой дом, - разъяснил Сир Лэйтон.
        - Там живет столько моряков? Я думал в Лиане одни бордели и винокурни.
        - Ну, нет, конечно. Город большой. Он раза в три больше Скалистого Берега. Там занимаются всяким. А бордели они со шпилями. Вон, смотри, сколько их там. Бордели строят высокие башни и красят их в разные цвета. Так они призывают постоянных клиентов.
        - Вот уведешь, Рей, это лучший город на свете. Он на любого производит неизгладимые впечатления, - подключился к разговору Сир Бакки. - Лиан - это не только город похоти и разврата. Это большой торговый и ремесленный центр мира. У Костяных гор идет предгорье с плодородными землями. Там выращивают все на свете. Ну и конечно лучший в мире виноград, из которого получается лучшее в мире вино. Это город невероятных возможностей.
        - А рядом Таклы, - продолжил Сир Лэйтон. - Город полный противоположности Лиану. Он строгий и дисциплинированный. Без этого не получится воин. Там много боевых школ. В них из любого сделают хорошего вояку. Также там много ремесленников и торговцев. Но уже конечно поменьше, чем в Лиане.
        Сир Бакки оскалился в преддверии собственной дерзости.
        - Да туда перебираются только уставшие от разврата старые пердуны или те, кто хочет взять денег мечом. Это не город, это казарма какая-то…
        - Ты это на что намекаешь? - вмиг ощетинился Сир Лэйтон.
        - Ой, все, просто сказал. Что сразу брать на свой счет? Ты же не старый. Почти.
        - Хватит болтать ерунду. Всем готовиться!
        - Да что тут готовиться? Взял сумку и сошел на берег, - в принципе, верно огрызнулся Сир Бакки. Кроме деревянных мечей и фляг, все вещи находилось в сумках.
        До берега оставалось совсем немного, метров триста. Рыбаки уже убрали парус и теперь ловко лавировали между встречающимися на пути судами.
        ОСТОРОЖНО! ВАС ПОДЖИДАЕТ ОПАСНОСТЬ!
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ НА 1 ОЧКО.
        Оповещение заставило насторожиться. Ладно, когда девушка закричала в лавке, что я сломал маску, было понятно, откуда ждать беды. Но тут-то что могло случиться?
        Принялся смотреть по сторонам. Вокруг плыли корабли с лодками, впереди стояла пристань полная людей. На ум приходило лишь два варианта развития ситуации: сейчас врежемся в пристань или нас протаранят другим судном.
        На всякий случай повернулся посмотреть назад и на секунду потерял дар речи.
        С моря на нас летели фаерболы. Откуда-то издалека шел активный запуск магических шаров. Кидались сразу с нескольких десятков точек. Уже летело больше сотни шаров, а маги продолжали запускать все новые и новые.
        - Смотрите назад! - заорал я и для надежности принялся толкать Сира Лэйтона.
        Он среагировал моментально:
        - Всем прыгать за борт! Быстрее!
        - А что делать с вещами? - задал глупый вопрос Валеб.
        - Что непонятного?! - заорал на него Сир Бакки. - Оставляй тут и прыгай! Сейчас тут все в пух и прах разлетится!
        Будто демонстрируя, что нужно делать, рыцарь одной ногой наступил на борт лодки и, оттолкнувшись, первым прыгнул в воду. За ним, смачно ругаясь, стали прыгать за борт наши рыбаки.
        Я же снова посмотрел на летящие фаерболы. Они все светились разными цветами. Больше всего было белых с серебристым отливом. В меньшем количестве попадались красные и синие.
        - А ты что стоишь?! Призывай защиту и своего дельфина! - закричал Сир Лэйтон и тыкнул мне в грудь, где на цепочке висели всякие артефакты.
        Не дожидаясь реакции, он сам обхватил меня за шею и потянул за борт. Мы вместе рухнули в воду. Продолжая держать, рыцарь потянул меня ко дну.
        ВЫ НАХОДИТЕСЬ В ВОДНОЙ СРЕДЕ.
        АКТИВИРОВАТЬ КУЛОН ДЕЛЬФИНА?
        Согласился и заодно призвал у браслета Щит. Эта защита не требовала расхода маны и быстрее призывалась. Перед глазами появились цифры отсчета времени по каждому наименованию.
        В мутной воде толком ничего не было видно: внизу темнота, вверху свет. А еще темное очертание нашей или какой-то другой лодки, под которую мы заплыли.
        Погружаясь все глубже в толщу воды, стихли прежние всплески воды. Теперь вокруг стояла тишина. Прошло меньше минуты, и послышались тяжелые бульканья, как если бы в воду бросали тяжелые камни.
        Сир Лэйтон то ли все еще тянул меня ко дну, то ли остановился, я так и не понял. Я продолжал смотреть на очертание лодки на светлом фоне, наверное, потому, что ничего другого было не видно. Раздалось громкое бульканье и легкий толчок. Очертания лодки стали меняться. Она стала расползаться по поверхности воды, превращаясь в груду останков.
        Рыцарь оживился и потянул меня вбок. Я догадался, что он от меня хочет. Смысла не было сидеть под водой и терять драгоценное время. Нам следовало плыть к берегу и когда закончится обстрел или когда закончится возможность держаться под водой, выбираться на берег. А там дальше прятаться от фаерболов за постройки.
        Глава 8
        Фаерболы падали в воду и быстро в ней растворялись. Дальше ко дну устремлялись разве что якоря и какие-нибудь железные или каменные предметы. Все остальное барахталось на поверхности.
        По пути прямо у носа попалось несколько перепуганных рыб, бежавших сверху, и больше ничего.
        Время перед глазами стало отсчитывать последнюю минуту. Впереди, в виде стены, показалась чернота. Мы успели доплыть к пристани. Теперь можно было подниматься на поверхность и выбираться на сушу.
        Сир Лэйтон торопливо схватил меня за рубаху и потянул вверх, тем подсказывая, что делать. А иначе в мутной воде было не объяснить.
        Я начал подниматься и только тогда понял, что прекратились тяжелые бульканья. Обстрел порта фаерболами завершился.
        Вынырнул на поверхность и как будто оказался в каше. Обломки кораблей и лодок, всякий мелкий скарб, вплоть до тряпья, барахтались на поверхности вперемешку. Крупные куски древесины были охвачены огнем и коптили черным дымом. Со всех сторон доносился вой, плач, душераздирающие крики. Мы всплыли прямо у пристани. Вот только предстояло на нее как-то взобраться. Тут было пристанище больших кораблей, так что до верха нас разделяло метра три каменистой скользкой глади.
        - Так… Надо сосредоточиться. Здесь наверх мы не вылезем. Плыть влево или вправо? - суматошно бормотал под ухом Сир Лэйтон, ухватив меня за ремень.
        - А что с Валебом и Бакки? Они где-то там остались. Надо их позвать.
        - Ничего, выберутся. Сейчас главное нам отсюда вылезти. По-моему, нам надо вправо.
        - Лэйтон! Рей! Валеб! Пасть вас раздери… Лэ-э-эйто-о-он! Ре-е-ей! - Ва-а-алеб! - раздалось где-то сверху и совсем близко.
        - Это Бакки?! Да, это точно Бакки! - узнал я его голос. Впрочем, если вдуматься, кто бы еще кроме него звал нас по именам.
        - Бакки! Сволочь! Где ты есть! - заорал на него Сир Лэйтон.
        Немного левее от нас высунулась голова рыцаря.
        - Ну, слава Дагору, - обрадовался он.
        - Что смотришь?! Веревку тащи! Нам нужно выбраться!
        - Да на что вам веревка? Вот! Вот тут есть лестница! Гребите сюда! - указал Сир Бакки влево.
        В камень пристани были вмурованы железные скобы. По ним мы взобрались на пристань. Сир Бакки нас встречал с изумленными глазами и раскрытым ртом.
        - Ну что ты пасть раскрыл, как ненормальный?
        Не обращая внимание на оскорбления, Сир Бакки показал в сторону моря.
        - Вон! Смотрите что делается!
        Атака фаерболами закончилась. Теперь было применена новая, еще более разрушительная сила. На берег надвигалась очередное зло. Пока что вдалеке в море виднелась большая волна. Она росла на глазах. Вода стала отходить от берега и устремляться в море.
        - А где Валеб? Ты его не видел? - обрушился я с вопросами на Сира Бакки.
        - Да я откуда знаю? Зачем бы я тогда ему орал?
        - Рей, скорее уходим, - медленно пятясь, скомандовал Сир Лэйтон.
        - А Валеб?
        - Он выбрался или выберется позже.
        На лице Сира Лэйтона не дрогнула ни одна мышца. Он, конечно же, бессовестно врал. Пусть и Навык предвидения обмана молчал, но я чувствовал, что так он меня успокаивает. Не желая оставлять парня в море, я принялся громко кричать его имя.
        Вокруг шум от людей усилился. Не только мы увидели приближение большой волны. Все кто был живой или даже был раненным на пристани, устремились вглубь порта, ища там спасение. Ну а те, кто остался в воде был обречен. Их к тому же относило к приближающейся волне. Прекрасно осознавая грядущее, я продолжал снова и снова кричать имя Валеба.
        Сир Лэйтон больше не стал терять время на уговоры. Схватив меня с Сиром Бакки под руки, они потащили меня прочь от моря. Я пытался сопротивляться, кричал, что нужно обязательно спасти парня и все бестолку.
        Тихий залив так и назывался тихим, потому что здесь не бывало штормов. Большие волны сдерживала каменистая коса. Поэтому в плане возможных наводнений в городе особо ничего не предусматривалось. От порта к городу шли невысокие лестницы, и дальше начинались улицы.
        Меня силком протащили по порту, потом по ступенькам и теперь несли по одной из узких улиц.
        - Ну вы же сами знаете, он брал навык ныряльщика. Он доплыл. Он должен быть где-то у пристани. Мы его обязательно должны спасти. Вы же сами ведете, на город напали. Хотя бы из-за того, что он портальщик нам надо его спасти. Мы же потом не выберемся, - в пытке хоть как-то образумить рыцарей, разъяснял я.
        - Вернемся к порту, и нас убьет волной или унесет в море. Ничего страшного, где-нибудь переждем осаду и выберемся из города, - пытался отвертеться Сир Лэйтон.
        - Точно! - заорал Сир Бакки. - Валеб взял ныряльщика. У него была почти сотня в навыке. Да он от нас удрал!
        - То есть, как это удрал? - не понял я.
        - Да потому что все золото оставалось в его сумке! Вспомните, как он еще переживал. Там было почти пятьдесят тысяч! Вот же сучонок…
        - А как же клятва?
        - Он накопил уже сотню удачи. Готовился поставить ее на колесо фортуны и стать рыцарем, - пояснил Сир Лэйтон и, обернувшись, закричал: - Волна!
        Теперь уже меня оба отпустили и мы со всех ног побежали вперед. К счастью, город спускался к морю. Тут был хороший подъем. Это могло снизить силу волны. Зато на обратном пути, если волна схватит, ей будет легче унести улов в море.
        Как назло на узкой улице было полно людей. Приходилось всех оббегать и терять драгоценное время. Люди пытались открыть попадающиеся на пути двери домов, но те, опять же, как назло, все были закрыты. Довершало безнадежность зарешеченные окна первых этажей.
        Буквально минута и сзади нас захлестнула волна. Она оказалась совсем невысокой, ниже колена. Пробежав немного вперед, она остановилась и далее отправилась в обратный путь.
        Мы остановились и оглянулись. У волны хватило сил добраться до половины улицы и угаснуть. Однако внизу, в порту и близи первых домов, творился кошмар. И когда пришла вода и тем более, когда она бежала обратно в море.
        Нескольких женщин позади нас потоком свалило с ног, но не унесло. Ну а туда дальше было лучше не смотреть. Если каким-то людям удавалось за что-то уцепиться самим, то появлялся шанс. Иначе их было не спасти. Быстро набирая скорость, вода без разбора все уносила вниз.
        - И это все? - разочарованно вырвалось у Сира Бакки.
        Я же вновь вернулся к Валебу:
        - Нам надо вернуться в порт.
        - Бакки прав, - удрученно произнес Сир Лэйтон. - Валеб парень неглупый. Он сообразил как ему лучше поступить. С пятьюдесятью тысячами он прекрасно устроит себе новую жизнь. Он это знает и потому сделал все, чтобы использовать ситуацию и от нас скрыться. Будь иначе, он выбрался к пристани и сейчас был бы с нами. У него были все необходимые навыки выжить. Теперь чтобы нам его отыскать, придется вверх дном перевернуть весь Лиан. В этой суматохе это нереально.
        - Война! Это война! Нас захватывают южане! - разразился крик сверху.
        Какой-то мужичок ловко спускался по балконам рядом с нами и орал. Он добрался до второго этажа и спрыгнул. Сир Лэйтон перехватил крикуна и велел рассказать, что тот увидел.
        - Я специально залез на шпиль. Лиан и Таклы атаковали с моря. Там стоят корабли. Начиная от Костяных гор, все вокруг окружили по суше. Это все, конец. Нас сейчас будут бить магией. Вы не представляете, сколько там воинов. Ну, вы сами представьте, сколько нужно было собрать людей, чтобы вот столько всего окружить. Там, наверное, стотысячная армия, а то и больше, - широка размахивая руками, рассказывал мужичок.
        - Во дела… Теперь не сбежишь, - озадачился Сир Бакки.
        - Так я про то же! Сейчас потребуют сдать город и тогда все, закончилась свободная жизнь. Будем сидеть под игом южан.
        В крышу соседнего дома ударил фаербол. Черепица посыпалась вниз. Пришлось резко податься к дому и стать под балкон, с которого только что спрыгнул этот любознательный горожанин.
        - Ой-ой-ой… Видели как долбят? Это точно сдадут город. Нам конец, - в очередной раз буйно запаниковал мужчина.
        - А что было в прошлый раз? Точно также стреляли? - спросил я.
        - Да ну, вы что? Подошли несколько кораблей, покидали фаерболы. И с суши подошла небольшая армия. Там всего-то было тысяч пять. Совсем не то, что сейчас. Таклы нас защищают. Они вышли им на встречу своим войском. Ну, там-то тысяч двадцать было. В два раза больше. Южане постояли, развернулись и ушли. А мы-то все глупые обрадовались. Думали, южане хвост поджали и ушли. И не тут-то было. Они оказывается вот как придумали. Дали нам поверить, что хвост поджали, а следом бац и сто тысяч привели. Это же надо!
        Тем временем, где-то рядом ударило фаерболом в крышу дома и еще раз уже в другой стороне. Какие-то фаерболы пролетали по небу выше и падали в глубине города. Судя по траекториям, запуск производился с моря. Видимо корабли приблизились к порту и продолжили обстрел. В темнеющем небе они были столь яркими, что можно было заранее увидеть их приближение.
        - Ну, это же надо что делается! Теперь-то точно захватят. Вот уже никаких сомнений нет. Так я пойду, а?
        Сир Лэйтон выпустил из рук мужчину и тот побежал вверх по улице. Вокруг нас уже никого не было. Все разбежались или куда-то попрятались. Мы тоже двинулись вверх по улице, предпочитая держаться поближе к идущим вряд домам справа.
        Минул перекресток, потом еще один и опасность значительно уменьшилась. Фаерболы больше били по окраине. Сильно далеко долетали лишь единичные экземпляры.
        - Нет, ну выбраться мы точно выберемся, - принялся рассуждать Сир Бакки. - Рей возьмет под управления какую-нибудь птичку, найдет слабое место в окружении, и мы все равно прорвемся. Я за это даже не переживаю. Не сегодня конечно. Сегодня можно не торопиться. Южане сейчас полны сил, решимости и не мы одни такие умные. Сейчас все кому не лень ночью побегут прорываться. Пройдет пара дней и бдительность ослабнет. Можно будет пытаться.
        - Эта атака южан нам все испортила. У Валеба здесь не был установлен портал. Я хотел сюда приплыть и сразу отправить его домой. Чтобы он рассказал, что случилось и потом вместе с Иганом закончить историю с мастером масок. А дальше отправляться туда, куда посоветует мама. Теперь совершенно непонятно, что делать. Собиту Лунберу я при разговоре на всякий случай не стал говорить, куда мы отправляемся. Мало ли, вдруг Трида Лигрес у него начнет допытываться. Иган должен догадаться, куда мы отправились, но мы опять упираемся в южан. Так что нам придется самим выяснять по мастеру масок и только после этого отсюда выбираться. Доберемся до Великого города и там отправим Бакки домой. Сами засядем в каком-нибудь доходном доме, - озвучил я предстоящие планы.
        - Странно, что Таклы не выставили против южан войско. Вероятнее всего поняли разницу в силе и предпочли защищаться внутри города. У них договоренность с Лианом. Они обязаны были их защищать. Как видим Таклы сами попали в такую ситуацию, что им нужны силы, поэтому они не смогли биться за себя и за Лиан. В таком случае Лиану ничего не остается, как уже завтра сдаться. А это значит, король Юга посадит здесь наместника и тем закончится дело. Ну а Таклы ждет кровавая битва и полный разгром. Это в том случае, если не сдадутся.
        - А разве Лиан не будет защищаться? - удивился я
        - Кем защищаться? - с усмешкой вопросил Сир Бакки.
        Разъяснить взялся Сир Лэйтон:
        - У Лиан немного воинов. Исключительно стражники, призванные поддерживать здесь порядок. А для серьезной защиты у них договоренности с Таклами. За это они им платят.
        - Это я знаю. Но разве сами горожане не будут защищать город?
        - Да кто его будет защищать? Шлюхи, что ли? Или торговцы? - теперь Сир Бакки уже перешел на смех. - Все местные только и готовы, что орать о свободе без правителей. А как что коснись, все сразу в свои норки попрячутся. Чем класть головы на поле битвы они лучше уложат их к ногам южан, чтобы те их пощадили и позволили дальше жить и заниматься своими делами. В крайнем случае, если уж правление южан вконец надоест, подадутся в Долину или к нам в столицу.
        - Совершенно верно. Лиан - это логово бесстыдного разврата и только. И Таклы не лучше - это логово воинов без чести. Они готовы биться за деньги, но не за какие-то идеалы, землю или город. В крайнем случае, за свою семью. Но семейных там немного. В основном одиночки или мелкие группы скрепленные родством или дружбой. Так что перед серьезным противником оба города обречены.
        Из открывшейся двери дома впереди на улицу высыпала гурьба девчонок. Все молодые, красивые, веселые, лет восемнадцати.
        - Эй, красавицы, вы куда? - оживился Сир Бакки
        - В порт посмотреть. Каждый день, что ли, на город нападают, - ответила самая бойкая.
        Визжа и смеясь, девушки побежали по улице вниз.
        - Тюфу ты… дуры! - в сердцах вырвалось у Сира Лэйтона.
        Тут фаербол попал в дом на нашей улице. Как раз перед девушками. Под собственные перепуганные крики и визиг, уже без смешков, девушки понеслись обратно. Мы ради этого зрелища даже посторонились. Одна из девиц даже туфлю потеряла и бежала хромая с одной. Они скрылись в той же двери и Сир Лэйтон вновь в сердцах выдал:
        - Нет, ну не дуры?
        - Да не, все нормально. В их возрасте я бы сам дома не усидел, - поддержал девиц Сир Бакки.
        Сир Лэйтон с недоумением посмотрел на него, а после на меня, всем видом показывая, что у него после услышанного просто нет слов.
        На подходе к очередному перекрестку показался пожилой мужчина. Он подбежал к двери высокого дома со шпилем и принялся ключом открывать замок.
        - Смотрите, куда этот ломится, - указал Сир Бакки на мужчину. - Место роскошное, с золотым шпилем. Нам пора позаботиться о ночлеге. Еще немного и окончательно стемнеет.
        Я уже уяснил, что в Лиане шпили строились в борделях, посему настоял на постоялом дворе. Мое замечание вызвало усмешку рыцарей.
        - В Лиане нет постоялых домов. Они тут все совмещены с борделями, - разъяснил Сир Лэйтон.
        - Ну что, идем, а то он сейчас двери закроет?
        Не дожидаясь пока мы ответим, Сир Бакки понесся вперед. Он успел вовремя. Войдя, мужчина едва не закрыл дверь перед его носом. Видимо он не собирался запускать посетителей и принялся его выталкивать. Нам с Сиром Лэйтоном пришлось поспешить.
        Что мог пожилой мужчина противопоставить рыцарю? Сир Бакки втолкнул его внутрь и раскрыл перед нами дверь. Мы вошли в роскошный белый холл обрамленный позолотой с шикарной мраморной лестницей в центре.
        - Извините, мы не работаем, - вяло сопротивлялся мужчина, как оказалось в дорогущей тунике, говорящей о его высоком достатке.
        - Мы закрыты! Ну что непонятного?! Мы не работаем! - вынырнув из-под лестницы, заголосила пожилая женщина в дорогом платье. - Мико, ну что ты молчишь?! Не пускай их!
        - Да как не пускать, ты же сама видишь, они напролом лезут, - раздраженно затрясся мужчина.
        Женщина намеревалась снова возмутиться, но Сир Бакки ее перебил:
        - Не волнуйтесь, мы все оплатим. Нам нужно укрыться.
        - Нужно укрыться? - с напыщенным удивлением переспросила она. - А вы разве не знаете? В случае нападения на город всем мужчинам предписывается собраться у дворца советов. Где ваш патриотизм?
        - Да причем тут это? Мы не жители Лиана.
        - Но вы же, в конце концов, мужчины!
        - Очень смешно. Почему-то вы своего Мико никуда не отправляете.
        - Но он мой муж!..
        - А у нас есть деньги!
        Сир Лэйтон посчитал своим долгом тоже вмешаться:
        - Не беспокойтесь, мы все оплатим. Только чтобы комната была пониже, как можно в более безопасном месте.
        Для доказательства я вынул кошель с сотней золотых монет. Благо, покидая Долину, сообразил на всякий случай прихватить с собой.
        - И что там? Медяки или серебро?
        - Золото.
        - Ну ладно. Десять золотых и мы вас устроим лучше, чем бы вас принял Дагор.
        - Договорились, - ответили мы едва ли не хором.
        - Но деньги вперед!
        Я стал отсчитывать монеты и фаербол ударил о верх борделя. Дом затрясся. Лишь когда золото оказалась в руках, женщина произнесла то, ради чего мы здесь появились:
        - Быстрее в подвал. Там самое безопасное место.
        Породив в руке большой светящийся шар, женщина побежала первой. Она оббежала мраморную лестницу и стала спускаться по каменным ступенькам, прятавшимся за ней.
        - Ну, это нам точно снесли башню, - забурчал пожилой мужчина. - Шестнадцать тысяч пропало. Еще позолоты на двенадцать с половиной.
        - А я тебе говорила не нужно позолоты!
        - Да ты же мне сама говорила, так будет лучше. Сама и жестянщика нашла.
        - Я пошла у тебя на поводу. Это ты меня уговорил. Тридцать тысяч ушли под хвост!
        - Двадцать восемь с половиной!
        - Тьфу ты… А двери? Мико, ты не закрыл двери! Вот же растяпа. Сейчас же к нам куча народа набежит забесплатно!
        Мужчина собрался вернуться, но женщина его остановила. Всучила ему в руки светящийся шар и велела спускаться. Сама же поспешила обратно.
        Мы спустились в самый низ. Тут оказалась перегораживавшая дальнейший проход стена и одна единственная широкая дверь. Подойдя к ней, мужчина с торжественным видом раскрыл ее и так же торжественно произнес:
        - Прошу!
        С чувством, что сейчас произойдет какой-то подвох, я вместе с Сиром Бакки переступили порог. В следующее мгновение я уже в изумлении смотрел по сторонам.
        Огромный высокий подвал с множеством светящихся мотыльков был под завязку забит женским полом. Молодые, старые, темненькие, светленькие шли вперемешку. Одежда частично присутствовала на телах, но в настолько малых количествах, что можно было уверенно сказать, ее вовсе не было.
        В дополнение к этому вдоль стен стояли громадные бочки вина. Из-за чего тут стоял винно-цветочный аромат с преобладанием все-таки винного.
        - Как будто к Дагору попал… - в изумлении произнес Сир Бакки.
        Сир Лэйтон вошел следом за нами, а пожилой мужчина уже за ним. Он громко хлопнул в ладоши, призывая девушек к вниманию, и громко произнес:
        - Девушки, это три наших гостя! Подчеркиваю - это единственные наши гости! Займитесь ими как следует!
        Глава 9
        В подвале борделя было много закутков с тюфяками. Наша троица разделилась. Лично мне в интимных делах компаньоны были не нужны. Это я уже понял еще в первый раз, оказавшись в борделе с Аланом.
        Вино лилось рекой, ну а женщины сменялись одна за другой. Любовная магия сыпалась на меня с разных сторон, и я ей не препятствовал. Захотелось пуститься в пучину страстей с головой.
        После той ночи, когда мы с братом ходили в бордель я общался с женщиной только один раз. Это было в Долине. Сир Бакки уговорил меня расслабиться после занятий. Был опять же бордель, но все прошло очень скромно. Я выбрал одну единственную девушку, с которой я ненадолго уединился. Не было не вина, ни любовной магии. Может быть поэтому все прошло быстро и как-то механически. Каждый делал свое дело без лишних слов и прочего. Когда все закончилось, появилось чувство неприязни, даже брезгливости и к самой девушке и к тому, что между нами произошло. Пришло понимание, что через нее столько прошло всяких мужчин, и вот я тоже залез в ту же нору-помойку.
        Зато в подвале борделя Лиана отстраненные мысли меня совершенно не посещали. Здесь все было по-другому. Мне хотелось брать все новых и новых женщин, а они сами, словно чувствуя мой призыв, с вожделением липли с разных сторон.
        К полуночи я сглупил. Решил прокачать любовную магию. В Искусителе и Обольстителе мне оставалось взять девять повышений до максимума в 3 ступени. Ну, я все и потратил. После этого смены девушек закончилась. Эти девять девчонок, на которых обрушились заклинания, больше ко мне никого не подпускали.
        После полуночи явился Сир Лэйтон и настоятельно порекомендовал больше не пить и наконец, угомониться. Завтра предстоял трудный день, посему требовалось выспаться.
        Он все верно сказал, я полностью разделял его взгляды, но он ушел, и все сказанное тут же забылось. Как я мог угомониться, когда вокруг было столько красавиц?
        Меня хватило еще часа на два, а потом меня вырубило.
        Пробуждение было мягким и приятным, если не считать голос Сира Лэйтона, призывавшего просыпаться. Я был окружен спящими голыми телами. Они даже сквозь сон продолжали меня гладить, что-то мурлыкать подле головы.
        В преддверии головной боли я принял сидячее положение. Но нет, она не болела. В голове была только тяжесть, а теле общая вялость.
        Пришедшее оповещение сообщило о 15% штрафе по здоровью и 30% по выносливости. Совсем незначительная расплата за столько всего хорошего, что произошло прошлым вечером и ночью. Ну и, пожалуй, было ощущение, что вчера получился перебор с отдыхом. Его, оказывается, тоже может быть слишком много, отчего сегодня продолжать пить вино и брать женщин уже не хотелось.
        Призвал у браслета магию здоровья и будто второй раз проснулся. Тяжесть и вялость исчезли. Хотя кое-что по штрафу все равно осталось.
        У дверей выхода из подвала Сир Бакки общался с пожилой парой устроившей нам ночной праздник.
        - А как так получилось, что у вас никого нет из посетителей? - спросил я, подойдя.
        - Потому что в соседнем борделе позапрошлым вечером объявили Неделю большой оргии за один золотой. Вот все наши постояльцы туда и отправились. У нас столько было людей и всех как ветром сдуло. А когда все сбежали, охрана попросила выходные. Даже они туда собрались, вы представляете? Ну, мы естественно отпустили. Зачем платить за лишнее время, если нет ни одного клиента? Правильно же? - разъяснил мужчина.
        - Я даже не представляю, что там происходило. Я еще могу понять, когда женщину берут двое, ну трое клиентов. Но там же, наверное, на каждую женщину было мужчин по пять, десять! Это форменное безобразие! - уточнила его жена.
        - Ну а что ты хотела? Есть же разница потратить один золотой за ночь или за неделю. Я тебе давно предлагал сделать подобное. Уже давно могли проводить Недельные оргии вот прямо здесь, в подвале. Еще одна подобная оргия соседа и он нас тут всех разорит.
        - То есть у вас услуги стоят один золотой на человека за ночь. Выходит, мы более чем в три раза переплатили? - спросил я.
        - А разве вы чем-то остались недовольны? - удивилась женщина.
        - О нет. Даже не сомневайтесь, ваш бордель и эта ночь останется у меня в памяти на всю жизнь!
        Хозяева засветились от удовлетворения. Это лучшая награда, которую мог заслужить владелец любого борделя, таверны или постоялого двора. Естественно вкупе со щедрой оплатой.
        За ночь в здание больше не прилетали фаерболы. Иначе бы мы это почувствовали от сотрясения стен. А что творилось в соседних домах, нам было неслышно.
        Хозяева выпустили нас со словами, что если уйдем, они больше не впустят, просто потому, что будут в подвале и не услышат стук в дверь. Они намеревались покинуть свое убежище не раньше ближайших трех дней, когда все уляжется.
        Мы же покидали бордель с точной убежденностью, что больше не вернемся. Нам всего хватило. В следующую ночь для ночлега мы найдем какое-нибудь другое место. И это будет точно не бордель.
        На улицах Лиана творился разгром. Было похоже, фаерболы бомбили город всю ночь. Даже здесь, в отдалении от окраины, пострадали многие здания. Улицы были захламлены разбитыми черепицами и отлетевшими от домов осколками. Сейчас было тихо. Вокруг стояла даже в чем-то мертвецкая тишина. Как будто все жители ночью покинули город.
        Мы пошли по улице в сторону центральной части, смотря по сторонам и пытаясь хоть кого-то увидеть. В домах люди сидели, мы были в этом уверены, но все так запрятались, что даже не пытались высунуть голову в окно. Или же, что скорее всего, проведя бессонную ночь, уснули под утро, когда закончился обстрел.
        - Рей, вон птицы. Надо бы посмотреть сверху, что тут творится, - напомнил о моей способности Сир Лэйтон.
        Под крышей старого дома ласточки свили гнездо. Выводок давно вырос. Теперь это были почти взрослые птицы. В утренний час они уже активизировались и летали по округе в поисках корма, прилетая к пустующим гнездам для отдыха между кормежками.
        Мы встали у стены дома напротив гнезда, и я ухватил взглядом одну из птиц.
        РАЗУМ ПТИЦЫ ЛАСТОЧКА ВЗЯТ ПОД КОНТРОЛЬ.
        ПОТРАЧЕНО 100 МАНЫ.
        КАЖДАЯ СЛЕДУЮЩАЯ 1 МИНУТА ПОТРЕБУЕТ 1 МАНУ.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА УПРАВЛЕНИЕ РАЗУМНЫМИ НА 1 ОЧКО.
        Появилось оповещение перед глазами и вот я уже ощущаю себя в облике птицы, сидящей на выступе под крышей и смотрящей на себя самого внизу, застывшего между двумя рыцарями.
        Спрыгнул с выступа и полетел.
        В управлении птицей нет ничего сложного. Для полета не требуется навыков. Птица делает все сама. Я ею только направляю. Мне надо вверх и она послушно набирает высоту.
        Вчерашний любопытный мужичок все верно сказал, Лиан и Таклы окружены. Вот только с большой высоты стало видно, что дело обстоит несколько иначе. Города окружили небольшие горстки людей, по три-пять воинов, удаленных друг от друга на сотню метров. Это были маги, запускавшие фаерболы. Мужик их принял за сотню тысяч воинов, тогда как в действительности счет был на тысячи две-три от силы пять.
        Основные силы стояли дальше, гораздо дальше, чем можно было рассмотреть с вышины городских шпилей. Одна часть стояла у Костяных гор, то есть на северной окраине, вторая в западной части, в степи. Примерно так же обстояло с Таклами.
        О численности всех основных сил, сказать было сложно. В местах скопления были разбиты шатры, вместе с ними были лошади, обозы с продовольствием, наверняка какая-то часть состояла из обслуживавших воинов людей. Из-за этого они с высоты походили на небольшие поселения с общей численностью гораздо выше ста тысяч.
        Невдалеке от западной окраины Лиана был разбит большой белый шатер. Вокруг него толпились две отдельные группы людей. Судя по всему, городской совет вступил в переговоры с южанами.
        В море, выстроившись в ряд, стояли корабли. С их численностью тоже вышла проблема. Мне пришлось полететь к порту, чтобы все разглядеть. Корабли продолжали держаться на большом расстоянии от берега. Это они специально так сделали. Город - это огромная цель, запускай фаербол и не промахнешься. А вот корабль, которого не видно, это уже не цель. Фаербол в него не запустишь. Полететь-то он полетит, но попадет лишь в море. Собственно по этой же причине окружившие город группы магов держались далеко от города.
        Я поглядывал вниз, рассмотреть, что творилось в районе порта. Не задетые фаерболами остались разве что единичные здания. На улицах творилась разруха, похлещи того, что мы видели в городе. Встречались трупы.
        В самом порту картина разрухи продолжилась уже в более яркой форме. Воду у берега захламляли вчерашние останки кораблей с лодками и всякое добро, что в них было. Ну и вещи, вытащенные из города волной.
        Если бы не порт со стеной-пристанью, а обычный берег, вода выбросила хлам на сушу и тем от него избавилась.
        Я продолжал лететь к кораблям. Теперь уже можно было рассмотреть, малая часть с высокими массивными бортами относилась к боевым кораблям, остальные являлись обычными торговыми судами. Всех вместе их было, наверное, сотня. Выстроившись в два длинных ряда, они стояли напротив Лиана и Таклов.
        С желанием рассмотреть корабли получше я продолжал лететь вперед. В уме крутились мысли о численности войск южан. Общее количество на суше и в море поражало.
        Судя по длительности и мощи обстрелов, южане имели тысячи хороших боевых магов. И это притом, что для правителей Равнины уровня князя счет шел всего лишь на десятки. Да у нас во всем королевстве боевых магов было в разы меньше! Осознание этого было ошеломляющим.
        Создавать много боевых магов не имело смысла. Тут же вставал вопрос об их управляемости. Держать много людей способных, к примеру, разнести Гнездовую скалу было небезопасно. Потребность в увеличении количества боевых магов могла возникнуть разве что во время войны. И это пугало больше всего. Южане неспроста создали такие силы. Совсем неспроста…
        Ну а о просто воинах без магических способностей, которых в любых армиях было большинство, не имело особого смысла. Они являлись второстепенной силой, вспомогательной.
        Птица уже приблизилась к кораблям достаточно, чтобы рассмотреть флаги. Алый цвет короля Юга был лишь на двух из десятка, что лучше всего предстали обзору. Это показалось странным. Южанам не было смысла прятать флаги на части кораблей, ведь и так понятно, это они напали на города.
        Продолжил дальше лететь уже просто из любопытства. Хотелось посмотреть на боевых магов устроивших городу такой мощный разгром.
        Впереди стоял корабль без флага. Ветром донеслись развязанные голоса моряков. Появилось такое чувство, что команда устроила пьянку и уже празднует победу.
        Долетаю, описываю над кораблем круг. Разношерстная толпа мужчин на палубе пила из бочек эль. О чем-то галдели, о чем-то спорят. Все не пойми во что одеты. Некоторые вообще выглядят оборванцами. Подумалось, что за дисциплина творится в войсках южан. И в следующее мгновение пришла догадка.
        Королю Юга хотелось собрать невероятно большое войско и обрушить его на города одним ударом. У него не хватило сил, вот и прибегнул к уловке. Он нанял пиратов.
        Следующим стал корабль с флагом южан.
        Ну, надо же! Да тут одна молодежь лет по двадцать. Среди них, конечно же, нашлось несколько взрослых наставников. Их сюда доставили оттачивать мастерство под началом опытных боевых магов. Я кидал фаерболы просто в море и тем брал повышение, а они кидают по городу и тем получают развитие.
        Лечу к следующему кораблю.
        Здесь уже царит спокойствие и дисциплина. Дозорные на местах, моряки заняты делом, праздношатающихся нет. Основная команда укрылась в трюмах. Я бы полетел дальше, если бы не одно существенное Но, заставляющее заинтересоваться и описать вокруг корабля круг.
        Все моряки бритые, с загорелыми лысинами. В них нет пиратского разгильдяйства и молодой неопытности южан. Это слаженная уже обученная команда. Специально присмотрелся к глазам. По-моему, они у всех голубые.
        На палубе появился человек в темном балахоне. Голову скрывал балахон. Такой обычно носят горцы. Он поднимается на корму и оборачивается в мою сторону. Я вижу выглядывающие белоснежные волосы, а еще красные глаза, не белки, сами зрачки. Они смотрят прямо на меня. Появляется такое чувство, что сквозь облик птицы этот человек смог разглядеть меня настоящего.
        Я задерживаюсь на одном месте. Крылья учащенно машут, удерживая положение. Неожиданно сверху что-то ударяет. Я камнем падаю в море. Чувствую когти на спине. Мгновение и я уже оказываюсь в воде.
        Словно очнувшись от кошмара, я дергаюсь и уже вижу город. Теперь я не в теле птицы. Я очнулся. Я - это я.
        - Рей, что там случилось? - встревожено спрашивает Сир Лэйтон.
        - Проклятые чайки…
        - Надо было брать чайку. Тут рядом море. Чайки вершина в местной пернатой иерархии, - умничает Сир Бакки.
        - Идемте. Надо узнать, чем закончились переговоры южан с советом правителей города. Мне не понравится, что я увидел…
        Глава 10
        В ночь перед тем, когда отец уезжал усмирять бунты, мне приснился кошмар. Кто-то подул в горн сигнал Боевой тревоги. После этого я очутился на необъятном поле, заполненном свежими мертвецами. Все было так, будто только что случилось невероятное побоище.
        Теперь-то я понимал, это был вещий сон. Мама и магистр Борис Шелби оказались неправы. Все увиденное сбывалось. Правда, несколько иначе, чем это виделось во сне.
        Сон начал воплощаться со следующего дня, когда мы с мастером тайных дел Валеком Лотцем и Сиром Лэйтоном проходили через площадь и горнист перепутал сигналы, вместо Большого сбора объявил Боевую тревогу. Этот сигнал в действительности означал о начале последующих событий, которые, к слову сказать, начались не сразу. Великая Система как будто давала время обдумать и не дать свершиться плохому.
        Пойми мы что случится, откажись отец от своих планов, и вполне может быть, можно было остановить беду. Но этого не произошло. Цепочка события продолжилась - погиб отец, исчез Даниэля, отравили Алана. Теперь уже очевидно, покорив Лиан и Таклы, южане двинутся на Равнину. Они не зря скопили столько сил и продолжают их наращивать. Пройдет время, и они обрушатся на Скалистый Берег. А после случится примерно то, что я видел во сне - сплошные мертвецы.
        Останусь ли я в живых, сказать трудно. Я же не видел собственного тела. Я мог быть подобен бестелесному духу или действительно был единственным выжившим.
        В части пиратов и альбиносов Сир Лэйтон подтвердил мои догадки. Если первые действовали исключительно в море, то вторые нанимались в различные авантюры везде, где только можно. Этим и обуславливался башлык горца на красноглазом. Со слов рыцаря, в Горах не все гладко. Мелкие правители горных поселений часто ссорятся. Иногда сами воюют, иногда действуют чужими руками. Этот альбинос мог долго прожить в горах и поэтому носил башлык по привычке.
        По красным глазам объяснения не было. У альбиносов они были голубыми. Но именно у них почему-то они впоследствии становились красными. Разъяснить такую перемену могли разве что сами альбиносы, но они, конечно же, молчали.
        Разъяснение Сира Лэйтона я посчитал неубедительными.
        - Ну, хорошо, все понимаю, альбиносов наняли, но какой смысл им скрывать себя, брить головы, надевать на голову в такую жару теплый башлык? У альбиносов договоренности с королевствами. Лиан и Таклы к этому не относятся. Они могли открыто поддержать южан.
        - Видимо были свои причины.
        - А я так скажу: какая разница? Нужно рвать отсюда когти, да побыстрей. Пусть они сами между собой воюют, миряться, снова воюют. Но без нас.
        Я не согласился с Сиром Бакки:
        - Тут не все так просто. Юг захватит Лиан с Таклами и двинет дальше. Хорошо, если нападет на Долину. Но скорее всего, Юг двинет на Равнину. Скалистый Берег далеко. Южанам потребуется сначала захватить Оршик, потом Великий город, а только после выйдет к нам. Но мы входим в состав Равнины. Король призовет и нам придется выступить против южан уже в Оршике. Так что все слишком серьезно. Аьбиносы специально скрываются. Я так думаю, они не хотят показать, на чьей стороне. Они помогают южанам здесь и будут помогать потом, когда они нападут на Равнину.
        - Да я что, спорю? Я не возражаю. Но это все потом. Сейчас нам надо найти лазейку и покинуть город. Это первостепенная задача. Лэйтон смотрит слишком позитивно. Думает, южане назначат наместника и тут особо ничего не изменится. А я считаю, они сначала тут устроят грабеж и хорошую резню. В городе полно богачей. Южане до безумия алчные. Они никогда не откажутся поживиться. А вот после этого сюда вернется мирная жизнь. Но мы до нее не доживем, если задержимся. Так что я за скорейший побег. Сейчас нам нужно думать об этом.
        - Сначала выясним по мастеру масок, а вот после сбежим.
        - Ну, или так.
        В центральной части города уже появились люди. Они с осторожностью выходили на улицы. В основном это были женщины и дети. Мужчины не попадались.
        Вспомнив о лицедействе, я выбрал объект для копирования - шустрого паренька примерно моего возраста. Навык артиста продолжил качаться. Странно было ощущать в себе новые привычки. Меня так и раздирало идти вприпрыжку, как делал он. Я буквально становился совершенно другим человеком, при этом оставаясь внутри самим собой.
        Проходя мимо дворца совета правителей города, Сир Лэйтон усмехнулся и обратился к пустоте:
        - Ты рано ушел в невидимость, только зря тратишь ману. Это надо делать за городом.
        - Ты к кому? - удивился Сир Бакки и в следующее мгновение уже смеялся: - Нет, ну вы посмотрите не него. На войну, что ли, собрался? Тяжелая броня, два меча, арбалет, лук. Да ты сейчас половину южан перебьешь!
        - Да заткнитесь! Без вас знаю, что делать, - раздалось из ниоткуда.
        Я догадался. Кто-то воспользовался особым заклинанием и ушел в невидимость. Таких невидимок мог распознать Сир Лэйтон, со своей особой способностью или же если воспользоваться заклинанием Видение. Но мне такая возможность была не по зубам. У моего заклинания значилась только 1 ступень. Невидимость относилась к магии наивысшего порядка. Требовалось для начала развить Мудрость, а после развить Видение.
        Сзади послышалось цоканье подков о брусчатку. К нам примчалась дюжина всадников, вооруженная саблями. Все сопляки лет по двадцать, зато наряженные в позолоченные доспехи, с белоснежными накидками. Такие носили обычно гвардейцы. Только это были вовсе не гвардейцы. Элитных войск в Лиане не было. Такое позерское обмундирование тут выдавали всем стражникам.
        - В соответствии с указом совета правителей города за номером 667 во время осады всем мужчинам предписывается незамедлительно прибыть в распоряжение совета вместе с оружием, - с напыщенным важным видом произнес молодой сержант с усами, отросшими, вероятнее всего, по случаю повышения в должности.
        - А мы что, против? - тут же нашел ответ Сир Баки. - Вот взяли мечи. У парня, вон, есть кинжал. Потихоньку бежим защищать город.
        - Хорошо. Сейчас же отправляйтесь к западной окраине. Там у нас самая главная точка.
        Сержант оставил с нами одного из своих людей для сопровождения и вместе с остальными стражниками, цокая подковами, поскакал дальше по улице в сторону порта.
        - Рей, я так подумал, а зачем нам идти смотреть, чем закончатся переговоры южан с советом? - спросил Сир Бакки. - Все и так понятно: город сдадут. У нас других дел по горло.
        - То есть как? Ну, вы же обещали?!
        Оставленный с нами стражник невероятно растерялся. Он попросту не знал, что ему делать, если мы сейчас развернемся и пойдем куда-нибудь не туда, куда нам велели.
        Не стал доводить парня до белого коленья и озвучил предстоящий план действий:
        - Сейчас только утро. Идти в лавку рано. Пройдемся, посмотрим настроения на западной стороне. Заодно узнаем, как продвигаются переговоры. А в обед где-нибудь пообедаем и займемся своими делами.
        Стражник выдохнул с облегчением. Ну а для рыцарей не прозвучало ничего нового. Последовательность действий сама напрашивалась.
        Пока мы дошли до западной окраины города, таких как мы «добровольцев» собралось десятка три. В пути следования, шастающие по городу стражники, добавляли к нам пойманных мужчин. Не знаю, что сделал бы сопровождающий нас на лошади молодой стражник, соберись люди разбежаться. На мой взгляд, он бы не смог остановить ни одного человека. Но люди почему-то и сами не собирались бежать. Послушно шли, выстроившись в колонну.
        Лишь городские постройки закончились, и началось столпотворение. В основном это были мужчины. Именно просто мужчины, не воины. Здесь собрались беднейшие слои, не имевшие оружия. Вместо него они были вооружены топорами, кирками, молотами. Немногочисленные «богачи» имели мечи или другое оружие подлиней кинжалов. Настоящих богачей и даже людей с достатком среди ополченцев не попадалось.
        К слову сказать, полноценные воины в доспехах и с хорошим оружием тоже нашлись. Они стояли в отдалении среди богато украшенных карет. Я догадался, это была личная охрана членов совета. У каждого она, естественно, была своя. Сбившись в небольшие кучки возле карет, воины держались по отдельности.
        Среди толпы бегали вездесущие любопытные мальчишки, стояли женщины и старики, провожавшие своих мужчин, детей или внуков.
        Важные сержанты верхом на лошадях встречали прибывающих людей и раздавали приказы куда дальше податься. Всех разделяли по группам в сотню человек и выстраивали по отдельности.
        - Что-то мне это не нравится, - насторожился Сир Бакки. - Сейчас как погонят на южан и что делать?
        - Не погонят. Совет прекрасно понимает, что с ними произойдет. Город сразу лишится всех взрослых мужчин. Так, что называется, дурью маются. Вон, переговоры вроде закончились. Сейчас чего-нибудь объявят, - указал Сир Лэйтон на белый шатер, раскинутый впереди, около которого все еще стояли люди. Это были лианцы. Южан уже не было.
        Мы протиснулись вперед в надежде получше рассмотреть, что там творится, ну и заодно послушать. Члены городского совета правителей, а это исключительно богатейшие люди Лиана, между собой спорили. До их шатра было метров двести. Видеть их было видно, но ничего не слышно. Разве что неразличимые голоса, приносящие ветром.
        - И что там слышно? - спросил на всякий случай Сир Бакки у одного из простолюдинов с топором в руке.
        - Пока ничего. Временное перемирие. Король Юга дал время до обеда. Или совет сдаст город, или они продолжат кидать фаерболы.
        - А Таклы не помогут?
        - Та… сами же видите, что творится.
        - Сдадут, я вам говорю - сдадут! - забасил крепкий широкоплечий мужчина с молотом. - Все, закончилась наша свобода. Будем теперь стоять на коленях у короля Юга. А как было хорошо. Каждые пять лет мы выбирали себе правителей. Каждый претендент в совете дарил всякие подарки, еду. Пока шли выборы, можно было неделю бесплатно харчевничать…
        - Не каркай! Не сдадут! - гаркнул мужик с топором.
        Среди простолюдинов началась жаркая перепалка. Примерно такая же, какая сейчас происходила среди совета правителей. Там схлестнулись противники и сторонники сдачи города.
        - Почему их так много? Им же так труднее договориться, - поинтересовался я у простолюдина с топором, когда закончился спор.
        - Ничего не много. Ровно тридцать два, по количеству зубов. Это чтобы совет лучше все решал, как если бы зубами вырывал блага для города.
        - Блага? - послышался смешок мужика с молотом. - Тоже мне сказал. Это чтобы зубами из нас выгрызать последнее!
        От этих слов в рядах простолюдинов перепалка продолжилась с новой силой. В шатре, тем временем, страсти улеглись. Говорил только один какой-то рослый мужчина с окладистой бородой и в тяжелых доспехах. У него был настолько громогласный голос, что даже с большого расстояния можно было кое-что разобрать. Он призывал всех пойти в здание дворца советов и продолжить прения в более подходящей обстановке.
        Остальные члены совета поддержали предложение и направились в нашу сторону. С двух сторон от шатра по стойке смирна стояли городские стражники. Они поспешили проложить для совета дорогу, сквозь ополченцев.
        Важные мужи города, разбившись на кучки, продолжали обсуждать требования южан, двинувшись в едином потоке. Из обрывков фраз сложилась картинка. Король Юга потребовал к обеду сдать город и присягнуть его светлости всем мужчинам, иначе осада города продолжится, а уцелевших людей ждет рабство.
        Я все не мог понять, на что они рассчитывают, ведь не только у меня была особая способность брать под контроль птиц и с высоты рассмотреть силы южан. Каждый влиятельный человек обладал сверхспособностью. К тому же не одной. Иначе они бы не смогли добиться влиятельности.
        Опять выручили обрывки фраз. Совет все знал прекраснейшим образом. Они лишь сокрушались, что на переговоры не явился сам король Юга. А они так надеялись с ним лично встретиться и обсудить условия сдачи, ну и заодно, видимо, выторговать личные преференции. Вместо этого прибыл представитель, который лишь зачитал по бумажке требования и отказался вступать в дискуссию. Совет это посчитал дикостью. Теперь вот шли и возмущались высокомерием короля.
        Приближение совета правителей усмирило спорщиков. Все притихли. Важные лица прошли мимо и мужчина с топором тихим удрученным голосом произнес:
        - Сдадут. Как пить дать сдадут…
        - Я вот не пойму, а тебе-то, какая разница? Ну, сдадут и что с того? Тебе не все равно кому прислуживать: южанам или этим напыщенным гусям? - спросил у него Сир Бакки.
        Мужчина озадачился. Ему на помощь пришли остальные. И снова начался жаркий спор. Вот только спорили они зря. В случае с Лианом блага от независимости города получали исключительно члены совета, но никак не обычные люди. Когда на земле есть один правитель, он вынужден заботиться о людях. В данном случае правителей тридцать два. Тем более избираемых на время. Им не до людей. Все силы уходят на грызню между другими членами совета. Каждому приходится отвоевать свой кусок пирога. Три, пять, максимум десять человек могут договориться. Тридцать два - это свора собак. Такое количество уже не способно нормально править.
        Мы увидели что хотели, больше оставаться здесь не имело смысла, посему подались обратно в город.
        Все тот же рослый мужчина с окладистой бородой оказался местным капитаном. Будучи верхом на коне в окружении десятка закованных в броню воинов, тоже сидящих верхом на лошадях, он громогласно объявил:
        - Никому не расходиться! Всем стоять и ждать приказов совета правителей!
        На этом закончив, капитан вместе со своей группой, состоящей, по всей видимости, из местных рыцарей, поскакал по улице в сторону дворца советов. Туда же отправились скопившиеся кареты с членами совета правителей и личной охраной.
        Мы не стали спешить. Подождали, пока скроются все важные чины и настоящие сильные воины, а сразу после направились в ту же сторону.
        Дорогу перекрыл усатый сержант, что с нами столкнулся у здания совета. Он спрыгнул с лошади и подался к нам. На лице уже не было ни важности, ни напыщенности. Там была тревога.
        - Я уже понял, вы хорошие воины. Мы собираем группу. Пока нет обстрелов, будем прорываться к Таклам. Вы же сами видите, после ночного обстрела половина совета будет голосовать за сдачу города. Даже если они сейчас скажут «нет», после обеда южане снова начнут запускать фаерболы и к вечеру совет сдаст город. Вы с нами?
        - А что делать в Таклах? - удивился Сир Лэйтон. - Южане покончат с Лианом и переключатся на него.
        - Таклы сильные. Они смогут отбиться. А потом отобьют Лиан.
        - Лучше послушай старого вояку. Оставайся здесь. Здесь сдадут город, вместо совета сядет наместник и город продолжит жить своей жизнью. Пойдешь в Таклы и пропадешь. У них такой же выбор: сдать город или умереть. С той мощью, что сейчас есть у южан, Таклам не справиться. Город обречен.
        - Не знаю, откуда вы родом, я родился в Лиане. Мы, лианцы и таклийцы, привыкли к свободе. Привыкли выбирать для себя правителей. Мы не станем на колени перед королем Юга. Лучше умереть, чем иметь над собой властителя. А вы просто трусы, что боитесь умереть за свободу!
        - Что ты сказал, щенок? - вмиг разозлился Сир Бакки. - Да на кой нам сдались ваши города, чтобы за них умирать?
        - Значит вот так? Со всего мира едете к нам, развлекаетесь, пьете у нас вино, берете наших женщин, а когда надо защитить город, сразу сбегаете, да?
        - Нет, ну вы слышали это чудо?! Можно подумать, здесь что-то дают забесплатно. Все приезжие за все платят золотом. Вас не волнует, откуда это золото и как трудно оно добывалось. У вас одно: плати или убирайся. Так почему мы после этого должны умирать? У нас есть свои земли и свои дома. За них мы готовы умереть. А вы тут сами выкручивайтесь. Ты или чего-то не понимаешь или полный дурак.
        Сержант что-то хотел сказать дерзкое, но его перебил Сир Бакки:
        - Лучше заткнись и уйди с дороги. Меня одного хватит, чтобы срубить тебя и всех твой отряд. Беги в Таклы, защищай города, умирай. Это твой выбор. Не нужно только мне голову морочить ерундой.
        - Знаете что! Напоследок я так скажу!..
        Договорить он не успел. Удар в челюсть и сержант улетел. Его подчиненные стражники на лошадях не нашли ничего лучшего, чем вынуть из ножен сабли.
        Сир Бакки выставил на них руки и в последний момент опустил их к земле. В следующее мгновение перед всадниками с неба ударили две мощные молнии. Раздался оглушительный гром и звук удара молнии о землю от чего ближние лошади с испугу стали на дыбы.
        Рыцарь поднял руки выше и выпустил сразу два фаербола. Те угодили в стены и без того побитых за ночь зданий. От стен во все стороны полетели куски камней.
        Кто-то видел, что в действительности произошло, но основная часть увидело лишь действие магии. Со всех сторон раздались крики, что проклятые южане нарушили перемирие и снова начали обстрел. Вся скопившаяся масса людей из женщин, стариков, детей, ополченцев, кинулась обратно в город, раскидав встретившихся на пути стражников.
        По-моему я начал ловить удовольствие от наличия при себе двух рыцарей. С ними можно было перепугать хоть весь город и устроить в нем подобные безобразия. Впрочем, при условии, что в городе не будет других сильных воинов. К счастью таковых в данный момент поблизости не оказалось, так что можно было не переживать за устроенную рыцарем шалость. К тому же так даже было лучше. Теперь можно было спокойно перемещаться по городу, не опасаясь, что очередной патруль пристанет к нам с требованием о мобилизации. Мобилизация населения Лиана полностью сорвалась.
        Глава 11
        Устроенный Сиром Бакки беспредел на западной окраине города пошел на пользу. Ополченцы разбежались по улицам и смешались с толпой. Теперь вокруг было полно мужчин. За ними никто не охотился. Нам больше не встретились вообще ни одного стражника. Правда, главную площадь, где располагался дворец совета правителей, мы все же предусмотрительно обошли. Не то чтобы особо опасались встречи со стражниками, так, что называется, перестраховались. В связи с осадой города у стражников и местных правителей были дела поважней, чем выискивать каких-то людей использовавших магию.
        Сир Бакки оказался прав, Лиан мне понравился. Даже с учетом разрушений он был впечатляюще красивым. В городе находилось очень много красивых построек. Здесь были ипподром, о котором так мечтал Алан, открытые площадки для выступлений, арена для боев, скверы, небольшие парки и, несомненно, много чего еще, чего я не успел посмотреть. Несмотря на осаду и ночную бомбежку на улицах выступало много артистов. На них, правда, никто не обращал внимания. Все люди куда-то целеустремленно спешили, словно готовясь к предстоящему вторжению в город южан.
        Единственное что мне не понравилось - хаотичная застройка города. Здесь не было четких разграничений. Запросто мог стоять роскошный бордель для богачей, а его с двух сторон подпирали ночлежка для нищих и ремесленный цех, откуда раздавался нудный стук, звон, прочий громкий шум вкупе с едкими запахами краски или еще чего-то навязчивого неприятного.
        Мы плотно поели в попавшейся на пути закусочной и после этого направились в лавку, о которой говорил Иган Велни. Она располагалась напротив малого храма в южной части города.
        Вывеска над входом - «Лавка артефактов города Лиан №4» смотрелась совсем непривлекательно. Чуть ниже имелись надпись повеселее - «У нас лучшие цены!»
        Само большое трехэтажное здание пусть и не блистало роскошью, но смотрелось солидно. Мне понравилась кладка. Мало того, что камень хорошо отшлифовали, его отлично подогнали друг к другу с удивительным сочетанием больших отточенных глыб и совсем мелких камней. Тем был создан причудливый узор на фасаде здания.
        Мы намеревались придти к полудню, чтобы лавка уж точно открылась, но получилось придти на час раньше. К нашему удивлению она вовсю работала. Даже более того, около входа собралась очередь больше сотни. Десяток воинов из числа охраны запускали людей внутрь по принципу: сколько вышло, столько впустили следующих покупателей.
        Разговорчивая старушка в чепчике с рюшечками, занявшая очередь за нами, подсказала, что лавка начала работать на рассвете, когда закончился обстрел города. В преддверии захвата города южанами люди кинулись закупать, кому что нужно и тем образовали очередь. Старушка жила в соседнем доме и уже трижды сюда приходила, надеясь, что будет поменьше людей. Не желая идти в четвертый раз, она, собственно, и заняла за нами очередь.
        Меня удивила собравшаяся толпа. Такое чувство, что подобных лавок в городе было немного. Оно так и оказалось. Опять же старушка рассказала, что ушлые местные торговцы артефактами давно навели порядок в своей доходной сфере. Они организовали гильдию, куда вошли всего десять торговцев. Всех остальных конкурентов они уничтожили или вынудили свернуть деятельность.
        Кроме того было любопытно узнать, что нумерация лавкам присуждалась не просто так. Она присваивалась в соответствии с размером пожертвования городу. Таким образом, в общем и целом, лавка за номером четыре оказалась почти в лидерах местного рынка артефактами.
        Прошло больше часа, прежде чем мы приблизились к заветной двери входа. Какой-то мужичок вышел из лавки и, ни кого не стесняясь, обернулся в мощного орла и взметнул в небо.
        - Видимо чего-то добирал для рывка, - усмехнулся Сир Лэйтон.
        - Ну да, все уже поняли, что пора валить из города. Я представляю, как сейчас зарабатывают портальщики. Богачи любые деньги отвалят лишь бы отсюда смыться, - мечтательно изрек Сир Бакки.
        - Кстати, Валеб оставался последним в лодке, - напомнил Сир Лэйтон. - Ему незачем было бросаться в воду. Он запросто мог создать портал и сбежать.
        - Точно! Вот же сучий потрах!
        - Ой, а вы не знаете случайно, где найти портальщика? Я бы хоть сейчас заплатила десять тысяч лишь бы покинуть Лиан, - вмешалась в разговор старушка в чепчике.
        - Сожалею, но нет, - ответил ей Сир Лэйтон и, обращаясь к нам, продолжил: - А ведь Валеб мог неплохо заработать останься он здесь. Гораздо больше тех пятидесяти тысяч, что он прихватил.
        - Вот же дурья башка…
        Сир Бакки хотел дополнить, но подошла наша очередь. Как раз вышла группа людей. Вошли мы и стоявшая за нами старушка.
        Да уж… Большая лавка в Долине теперь казалась не такой большой. Здесь было еще больше места. Вот только всяких вещей и предметов заметно меньше.
        Вытянутое в длину помещение вдоль стен было заставлено прилавками. Весь товар размещался за ними. Самолично ничего нельзя было потрогать.
        За прилавками суетилось три женщины и трое мужчин. Примерно полсотни человек выбирали товар. Хозяин - рослый пожилой мужчина с короткой седой бородой, облаченный в легкую броню неторопливо ходил среди людей в центре торгового зала, давал указание помощникам за прилавками и поторапливал покупателей делать покупки, напоминая о большой очереди снаружи. Десяток воинов вели охрану внутри у двери, зорко следя за торговлей.
        Примерно треть покупателей собралось у витрин со склянками. Остальные ходили вдоль прилавков и чего-то высматривали, задавали уточняющие вопросы или разглядывали будущую покупку.
        На этот раз я не стал терять время на осмотры, сразу нацелился на маски. Они нашлись в самом конце торгового помещения. Штук тридцать безжизненных лиц висело на крючках и смотрело на покупателей. Видимо еще вчера масок было больше. Пустовало примерно треть крючков.
        Меня охватило приятное предчувствие. Я оказался именно в том месте, где обитал мастер Дееш или у того человека через которого он в основном сбывал маски. И то и другое могло привести к заказчику бойни в Скалистом Берегу.
        - Маски, что ли, купить? Что посоветуете молодые люди?
        Старушка в лавке увязалась за нами. Теперь она принялась досаждать нас расспросами. Сир Бакки закатил глаза, готовый ответить в грубой форме. Сир Лэйтон оказался более лаконичным, сказал, чтобы она смотрела по обстоятельствам и возможностям.
        - И почем маски? Вот эти вот нижние, - спросила старуха у женщины за прилавком.
        - Двенадцать пятьсот.
        - А почему так дорого? Я вот у вон того мужчины спросила почему так все подорожало, - указала старушка куда-то в сторону выхода, - он мне сказал, что все подорожало на двадцать процентов. Я отлично помню все ваши цены. Я каждую неделю к вам хожу. На прошлой неделе все маски продавались по десять тысяч. Ваш этот бугай давал тридцать процентов скидки и соглашался отдать за семь, - снова указала старушку куда-то в сторону выхода, на этот раз, ссылаясь на рослого хозяина, - получается, сейчас с учетом скидки вы должны с меня запросить восемь тысяч четыреста.
        Услышав, что говорят о нем, хозяин решительно направился к старухе и принялся ей разъяснять:
        - У нас на каждый товар разные наценки. Сами же видите, что сейчас творится. На женские маски цена увеличилась. Мужские забирайте хоть по семь тысяч. Я не возражаю.
        - Мне нужно две маски: мне и мужу. Вот если я возьму две женские маски, по семь уступите?
        - Мужские забирайте хоть по пять. Женские дешевле не отдам. Вы же сами видите, их всего три осталось, - уже с раздражением ответил хозяин.
        - Да что вы говорите. Сейчас нас захватят южане и зачем мне сдались мужские маски? Они же всех мужчин начнут резать. Мне нужно две женские маски красивых девушек. Нам же с мужем нужно как-то выживать. А с мужскими масками как мы выживем?
        Рассуждения старухи вызывало у меня отвращение. Она со своим мужем были готовы надеть маски, стать девушками, подвергнуть себя насилию лишь бы остаться в живых. Не думал, что ради жизни можно до такого опуститься. По мне так лучше сдохнуть в мучительной смерти, чем пережить подобный позор.
        - Да что вы мне голову морочите? Хотите - берите женские, хотите - мужские…
        - Я не морочу, я интересуюсь. Ну, вы сами посудите…
        Отвлекшись от разговоров, я обратил внимание на паренька. Ему было лет тринадцать-четырнадцать. Бедняга еле тащил сразу два тяжелых ящика. Судя по дребезжащему стеклу, в них были какие-то жидкие снадобья.
        - Арни! Да шевелись ты быстрей! - прервавшись от склоки со старухой, заорал на мальчишку хозяин.
        - Нет, ну вы послушайте меня!.. - повысив голос, заголосила старуха.
        - Да что вы ко мне прицепились! Надо - берите, не надо - не берите!
        - Беру! Две! Но по десять тысяч! Идет?
        - Да как же вы меня утомили… Хорошо, забирайте по десять.
        - Отлично! Мне откровенно нравится ваш настрой!
        - Ну, вот и хорошо.
        Хозяин уже было выдохнул, и собирался уйти.
        Но!
        - Мы с вами положили отличное начало для торга. Вам не кажется? - радуясь, спросила старушка. - Предлагаю продолжить. А если я возьму сразу три маски, отдадите по восемь? Я только сейчас вспомнила о внуке…
        - Да что ты будешь делать… Вы смерти моей хотите?
        - Так мы договорились?
        По-моему старуха вконец доконала хозяина. Он был в шаге от того, чтобы сорваться.
        - Нет, не договорились! Каждая маска двенадцать с половиной и точка! Все, скидки закончились!
        - Но как же! Вы же только согласились уступить за десять!..
        Тем временем мальчишка отнес ящики и спешил обратно. Его перехватила женщина, что стояла около нас за прилавком и ждала окончания спора хозяина со старухой.
        - Арни, что с амулетами маны? У меня уже ни одного не осталось. Кулоны, перстни, подвески… Принеси хоть что-нибудь. Все спрашивают только о них.
        - Еще не готовы. Как сделают, я сразу принесу.
        - Арни, ну что ты там встал? Быстрее неси эликсиры! - крикнул кто-то из помощников торговца и парень убежал в темный проход, ведущий куда-то в подсобные помещения.
        Крохотный разговор дал подсказку. Изготавливавшие эликсиры и амулеты мастера находились где-то рядом. В подвале, где их насильно удерживали или не насильно. В этом большом доме три этажа. Для одного хозяина места более чем много. Вполне вероятно среди мастеров мог оказаться тот, кто ставит печать мастера Дееша.
        - Я буду жаловаться совету правителей! Вы сами знаете кто я такая! Десять лет назад мой муж заседал в совете! Смею вас заверить, у мужа очень хорошие связи! Со многими из правителей он знаком лично! - уже разбушевалась старушка.
        - Та… Жалуйтесь кому хотите!
        К хозяину лавки с серьезным видом подошел мужчина в дорогой тунике. Два крепких мужчины за его спиной, вооруженных саблями, выдавали в них личных охрану. Один из них, прислонив к себе, держал небольшой кожаный мешочек явно с чем-то тяжелым.
        - Мне нужны две женские маски, - ровным тоном произнес богач.
        Старуха быстро смекнула, что к чему. Просто так отдавать выбранный товар она не собиралась.
        - Сожалею, молодой человек, маски проданы, вы не успели, - уверенным тоном попыталась его отшить старуха и снова обратилась к хозяину: - ну хорошо и за сколько вы готовы уступить сразу три моих маски?
        Хозяин на нее посмотрел с таким видом, что готов был уже разорвать в клочья надоедливую старуху.
        - Прошу прощения, - продолжил богач, обращаясь к хозяину, - краем уха я услышал ваш разговор. Вам предложили за маску восемь тысяч. Я готов прямо сейчас купить две по восемь сто. Золото у меня с собой, - указал он на своего человека, державшего кожаный мешочек.
        - Даю восемь сто пятьдесят! - воскликнула старушка.
        - Восемь сто шестьдесят! - перебил цену богач.
        На хозяина лавки уже было жалко смотреть. Была одна скряга, а теперь сразу две появилось. Он был готов придушить обе и в то же время силился окончательно не потерять над собой контроль.
        - Стоп! Это не аукцион! Маски стоят двенадцать пятьсот и точка! Или платите или как хотите!
        - Да сдались мне ваши маски за такую цену. Сейчас совет сдаст город, король Юга назначит наместника и все закончится, - фыркнув, заключил богач.
        - Я вот тоже так подумала. Надо подождать вечера. И что я раньше времени всполошилась? - поддакнула старуха, на ее лице появилось полнейшее безразличие.
        Богач развернулся и направился к выходу. Личная охрана с кожаным мешочком полным золота последовала за ним. Теперь в переполненном злостью взгляде хозяина добавилось сожаление. Он не сомневался, что продаст злосчастные женские маски. Но вид уходящего без покупок человека, который был только что готов раскошелиться и в итоге ушел ни с чем невероятно его расстроили.
        - Молодой человек, - старуха снова обратилась к хозяину. - Я все еще готова выкупить все три маски по восемь тысяч. Отдаете?
        В этот момент где-то на улице раздался удар. За ним последовали крики людей, стоявших перед лавкой в очереди. Все вокруг ахнули.
        - Что там?!.. - закричал хозяин, обращаясь к своей охране у входа. - Бегом выйдите и узнайте!
        Сразу двое воинов ринулись было открывать дверь, но тут внутрь вломился охранники с улицы:
        - Южане снова начали кидать фаерболы! Совет правителей отказался сдавать город!
        И снова все вокруг разом ахнули. Это простолюдины боялись за сдачу города советом правителей. Они слишком дорожили той мнимой свободой, что существовала в Лиане. А именно праву выбора правителей. Здесь же в лавке с дорогим товаром собрались, по меньшей мере, хорошо обеспеченные люди. Они вовсе не собирались противостоять южанам. Они трезво оценивали ситуацию и не грезили глупостями. Богачи были исключительно за скорейшую сдачу города и возвращение мирной жизни пусть и под началом нового правителя.
        - У нас опять повышение цен! Все подорожало на тридцать процентов! - заорал хозяин лавки, внеся коррективы с учетом возникших осложнений.
        - Мне три маски! Я согласна на двенадцать с половиной! - не менее быстро оценила ситуацию старушка. - Но деньги принесу позже. Вы же знаете, я тут рядом живу…
        - Поздно! Теперь женские маски стоят пятнадцать тысяч и не медяком дешевле! Хотите - берите, не хотите - проваливайте!
        Хозяин быстрым шагом направился к двери, и велел охране впустить всех покупателей, кто не разбежался, ну и заодно тех своих воинов, что были снаружи, чтобы никто из них не пострадал.
        Двери распахнулись. Первым в лавку забежал все тот же богач с двумя охранниками и кожаным мешком с золотом. Пролетев мимо хозяина, он прямым ходом помчался к вожделенным маскам.
        - Мне две маски! Почем они? По двенадцать? Это надо будет отдать…
        - Они уже по пятнадцать. С вас тридцать тысяч, - с надменным видом ответила женщина за прилавком.
        - Как?!
        Он кинул гневный взгляд в сторону хозяина. Хотел снова бежать к нему и начинать торговаться, но не стал. Он уже понял, договориться не получится. Богач лишь посмотрел на старуху и велел женщине за прилавком предъявить ему все три маски для выбора.
        Видя это дело, старуха не стала отчаиваться. Она уверенным шагом двинула к хозяину. Ну а я за ней. Уже самому было интересно, чем же дело закончится.
        - Ну, хорошо, я готова уступить. Но скажите, вечером маски еще будут?
        У хозяина явно не было желания с ней разговаривать. Он напряженно о чем-то думал. Хотя, что уж тут гадать, все его мысли крутили вокруг осады города южанами.
        - Вряд ли… Не обещаю.
        - А завтра? Я прямо утром к вам с мужем приду. И обязательно уже с золотом.
        - Утром?.. Утром может быть будут поступления. Будет еще одна маска, не больше.
        - Всего лишь?.. - разочарованию старухи не было предела. Она, наконец, отцепилась от хозяина, подошла к столпившимся у входа людям и озадачилась новой проблемой: - А как мне идти домой? Там же летают огненные шары!
        Теперь я уже знал наверняка, хозяин прячет у себя не только мастеров изготавливающие эликсиры и амулеты. Он пообещал старухе на завтра маску, а это означало, что мастер Дееш тоже где-то у него. Таким образом, выходило, что именно хозяин лавки выступал посредником между заказчиком убийства Алана и мастером. Он наверняка знал, кто он или на крайний случай мог дать подсказки и выдать очередного посредника.
        - Рей, по-моему, все ясно. Что будем делать? - спросил Сир Лэйтон.
        - Честно говоря, сейчас я бы не рискнул, - озабоченным голосом произнес Сир Бакки. - Охраны и покупателей слишком много. Простаков тут нет. Мы не знаем, что они из себя представляют. Начнем, и здесь такое начнется.
        Я поспешил успокоить рыцарей:
        - Нет, сейчас мы уйдем. Просто переживаю, что потом хозяин с помощью портальщика или какого-нибудь из своих особых артефактов возьмет и сбежит. Где мы его потом будем вылавливать?
        - Не сбежит. Он будет распродавать все до последнего. Тут слишком много дорогого товара. Он не сможет его переправить порталом, - успокоил Сир Лэйтон.
        - Но и много золота не перенести порталом. Это я точно знаю. Слышал от консильери, - уточнил Сир Бакки.
        - Золото можно спрятать до лучших времен, - отмахнулся Сир Лэйтон, - или сдать в банк альбиносов. Уверен, банк будет работать в любом случае. Не зря же альбиносы принимают участие в осаде.
        - Сейчас уйдем и вернемся вечером, перед закрытием, - подытожил я. - Но прежде нужно кое-что уточнить.
        Хозяин вернулся в торговый зал. Продолжая пребывать в своих мыслях, он бегло осматривал остатки товара, недовольно цокал и время от времени сокрушенно тряс седой головой.
        Я двинулся к нему.
        - Понимаю, я не вовремя. Но у меня хорошее предложение…
        Хозяин с недовольным видом посмотрел на меня, на рыцарей и перебил:
        - Вы крутились у масок. Я так понимаю, речь пойдет о них. Нужны три маски?
        - Не совсем. Только одна. У нас в Лиане есть человек. Маску нужно изготовить из него.
        - Боюсь, это будет слишком дорого стоить. Я не уверен, что это вам по карману. К тому же подобные вопросы я привык решать с проверенными людьми.
        - Сейчас не подходящее время искать человека, которому бы вы доверяли. Приходится обращаться напрямую. Назовите цену.
        - Вы правы. Я бы сказал, слишком не подходящее время для такого рода сделок. Сейчас это вам обойдется, ну скажем, в пятьдесят тысяч. Не меньше.
        ЦЕНА ТОВАРА МОЖЕТ БЫТЬ СНИЖЕНА.
        - Мой навык торговца подсказывает, что цена завышена. Я не стану спорить. Пусть так. Что мне потребуется?
        - В смысле может быть принести только голову? - уточнил Сир Бакки.
        Теперь в глазах хозяина лавки было удивление.
        - Исключено, - тряхнув головой, однозначно ответил он. - Человек должен быть живым. Пусть раненым, но живым. Мы закрываемся после захода солнца. Приведете или принесете его сюда вместе с деньгами.
        - И через сколько можно будет забрать маску? Пока мы ее не получим - не уйдем, - на всякий случай уточнил я.
        Торговец нас уже несколько раз тщательно осмотрел с ног до головы и сейчас снова пристально посмотрел на каждого.
        - Не волнуйтесь. Не обману. Через полчаса получите готовую маску. Я всегда ратую исключительно за долгосрочное сотрудничество. Уверен, эта сделка станет началом наших длительных взаимовыгодных отношений.
        Все. Дело сделано. Можно было уходить. Теперь до конца дня предстояло придумать план будущих действий и дождаться вечера.
        Глава 12
        На улице было пустынно. Перепуганный фаерболами народ спрятался кто куда. Только сейчас я в полной мере осознал насколько здорово, что мана ежедневно не восстанавливалась полностью. Конечно, были всякие артефакты, эликсиры, но они не слишком увеличивали цифры. При обычных условиях мана ежедневно восстанавливалась на 10%. С помощью подручных средств этот размер можно было увеличить вдвое, в редких случаях на 30%. Все что выше, относилось к редчайшим исключениям. Даже для меня, сына князя, магистр пока ничего подходящего не нашел.
        Вчера южане выпустили по Лиану все что у них было. После полуночи часть маны восстановилась, и они продолжили обстрел до утра. Это были не слабенькие фаерболы. Маги вкладывали в каждый шар максимальную силу с тем, чтобы нанести больший урон и тем продемонстрировать превосходство.
        Вряд ли у большинства южан были артефакты восстанавливающие ману. Так что начавшийся обстрел обещал быть слабым. Оно так и получилось. Сделав хороший залп сразу, дальше маги существенно снизили темп запуска фаерболов. У них была цель не разрушить город, не причинить ему максимальный вред, а заставить совет правителей сдаться.
        Мы вышли из лавки, на всякий случай врубили каждый свою магическую защиту и направились искать поблизости место, где бы можно было спокойно дождаться вечера.
        Свернув сразу за лавкой торговца за угол, мы прошли по узкой улице три дома, и нашли подходящий вариант. Вероятнее всего ночью фаербол угодил в балкон верхнего трехэтажного дома. Теперь там зияла дыра. Вот туда мы и вскарабкались.
        Это оказался дом с апартаментами. Такие здания обычно строили в столицах, где была слишком дорогая земля. Ставили большой дом, в нем одну лестницу на все этажи и дальше шли отдельные жилища для проживания сразу нескольких семей.
        Мы обошли все пять комнат и из жильцов нашли лишь клетку с канарейкой. Желтая птичка обрадовалась нашему приходу, задорно принялась чирикать, прыгать по жердочкам и тем напомнила, что от меня требуется сделать.
        РАЗУМ ПТИЦЫ КАНАРЕЙКА ВЗЯТ ПОД КОНТРОЛЬ.
        ПОТРАЧЕНО 100 МАНЫ.
        КАЖДАЯ СЛЕДУЮЩАЯ 1 МИНУТА ПОТРЕБУЕТ 1 МАНУ.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА УПРАВЛЕНИЕ РАЗУМНЫМИ НА 1 ОЧКО.
        В НАВЫКЕ УПРАВЛЕНИЕ РАЗУМНЫМИ ВЗЯТО МАКСИМАЛЬНОЕ КОЛИЧЕСТВО ОЧКОВ - 20 ИЗ 20. ДЛЯ ПРОДОЛЖЕНИЯ ПРОГРЕССА ТРЕБУЕТСЯ 2 СТУПЕНЬ РАЗВИТИЯ.
        ПОВЫШЕНИЕ УРОВНЯ.
        ПОЛУЧЕНО 1 СВОБОДНОЕ ОЧКО.
        ОБЩЕЕ КОЛИЧЕСТВО СВОБОДНЫХ ОЧКОВ - 5.
        Лишь когда я полетел, понял разницу между клеточной птицей и вольной. Ни скорости, ни особых сил к дальнему полету у нее не оказалось. Хорошо хоть далеко лететь не пришлось. Три дома и уже на месте.
        По причине низости фундамента найти лазейки заглянуть в подвал не удалось, таковых с внешней стороны здания попросту не было. На первом этаже нашлось несколько зарешеченных окон со стороны небольшого двора. Я сел поочередно на несколько решеток и заглянул внутрь. Это были подсобные помещения, где хранились какие-то ящики и всякие старые витрины.
        На втором и третьем этажах было уже полно окон. Правда все небольшие, без балконов и с закрытыми ставнями. Зато с раскрытыми форточками.
        Обследование нескольких окон второго этажа показало, что там, скорее всего, жили охранники и подручные торговца. Уж слишком оказались маленькие комнаты. Да и обстановка простая. Везде стояло по две-три кровати, шкаф и на этом все.
        В надежде найти комнату хозяина я полетел выше.
        На третьем этаже что-то совсем была безрадостная картина. После второго окна я насторожился. Как-то подозрительно выходило, в осмотренных комнатах не было мебели, на полу валялись лишь тюфяки, на которых спали люди.
        Я не решался садиться на форточки. Приземлялся на подоконники или просто пролетал мимо, стараясь держаться пониже. Канарейка слишком приметная птичка. Не хотелось, чтобы на нее обратили внимание.
        За третьим окном не спали. Три женщины, сидя скученно на тюфяках, занимались изготовлением каких-то снадобий. Что-то переливали из больших бутылей в меньшие, перемешивали и дальше разливали в совсем небольшие пузыречки. Примерно такие небольшие емкости с чудодейственным содержимым продавались в лавке.
        Присмотрелся получше и ахнул. У всех женщин ниже колен отсутствовали ноги. Я сразу это не разглядел из-за длинных подолов платьев. Это подталкивало к мысли, что я вижу перед собой пленниц. Им специально отрубили ноги, чтобы не сбежали. И, конечно же, их безжалостно использовали, заставляя применять способности для приготовления магических снадобий.
        Дальше я осматривал комнаты уже куда тщательнее. Не поленившись, я заглянул во все окна третьего этажа. Их было десять с одной стороны и пять с другой. Дальше к дому примыкало соседнее здание, так что у части комнат не было окон.
        Почти везде, куда я заглядывал, находились люди. Они спали или чем-нибудь занимались. Только в пяти жили пленники. Это я определил по наличию тюфяков на полу. В остальных обитали охранники или привилегированные мастера.
        Помимо изготовления эликсиров в комнатах занимались резьбой по дереву и какой-то работой с мелочевкой типа изготовления амулетов. Точно я не разглядел. Вот только я так и не увидел мастера над масками. Пришлось снова заглянуть в два окна, где на тюфяках спали люди.
        В одной из комнат появился юноша, которого я уже видел в лавке. Его называли Арни и заставляли таскать тяжелые ящики. В его руках была миска, ложка и небольшая булка. Он вошел в комнату и принялся будить спавшего человека.
        Сев на подоконник, я притих в уголке. Спящим человеком оказалась старая женщина с длинными запутавшимися волосами. Арни ее разбудил и дал еду.
        Голос хозяина я услышал до того, как он появился в комнате. Он широко распахнул дверь и вошел.
        - Ну что, старая, еще не сдохла? Правильно. Тебе пока рано. Есть хороший заказ на маску. Когда сможешь сделать?
        - Так маны нет. У меня только четыреста очков.
        - А если завтра?
        - Будет семьсот.
        - Ну да… Еще триста уже просто так не возьмешь. Вот же… Придется обмануть паренька. Жалко. Клиент молодой, но вроде перспективный. С ним бы лучше наладить длительные отношения. Он не из местных. Какой-то высокородный приезжий… Или может сказать, чтобы подождал? Но как тут поймешь, что будет завтра с этой осадой… - задумчиво размышлял вслух хозяин.
        - А что слышно по южанам? - спросила женщина.
        - Не бойся. Уж тебя с сыном я здесь не брошу. Сегодня ночью порталом переправлю в горы.
        Хозяин лавки вдруг насторожился и посмотрел в окно. Я уже подумал, меня заметил.
        - Слышите? По-моему, прекратили бомбежку. Надо узнать. Похоже, совет все-таки сдал город. Это к лучшему.
        Не говоря больше ни слова, он поспешил выйти. Парень протянул отложенную женщиной во время разговора миску и достал из кармана бутыль.
        - Когда доешь не забудь выпить.
        Парень поднялся и стал уходить.
        - Арни, остановись, выслушай, - взволнованно произнесла женщина. - Тебе надо бежать.
        Парень встал у двери и резко развернулся.
        - Мама, я не хочу это слышать. Я тебе уже говорил…
        - Ты понимаешь, это твой единственный шанс. Надо им пользоваться. Через год, когда тебе исполнится шестнадцать, он тебя все равно заставит. А потом как мне отрежет ноги. Тогда все, ты больше ничего не сможешь. Ты это понимаешь?
        - Мы найдем выход. Мы обязательно найдем. Я все равно без тебя не уйду.
        - Да послушай же меня. Сейчас в городе суматоха. Он за тобой не погонится. Ты сможешь сбежать. Сможешь начать новую жизнь. Со мной ты не сбежишь. Будешь повторять мою судьбу, - с особым волнением проговорила женщина, силясь не заплакать, - но перед тем как отсюда вырвешься, я очень хочу, чтобы ты забрал мое мастерство. Так ты сможешь зарабатывать. Ты не будешь нищим. Только не повторяй моей ошибки. Делай все в тайне. Будь осторожнее.
        - Не нужно мне твое умение. Я достаточно насмотрелся, как ты убиваешь.
        - Ты сам знаешь, не я выбирала способность. Мне ее дало колесо фортуны. Также как ты я не хотела этим заниматься. Только потом поняла, раз Дагор создал мастеров масок, значит так нужно. Отворачиваясь от его способности, отворачиваешься от него самого, тем портишь репутацию.
        - Это он тебя надоумил, а ты поверила. Я найду способ вырваться отсюда. И когда мы освободимся, ты больше не будешь заниматься своим ремеслом. Пусть я буду много работать, но больше мы не будем никого убивать.
        - Сынок… - женщина расплакалась. Парень обнял ее. Сквозь слезы мать принялась умолять сына: - Прошу тебя, послушайся меня, беги… Беги пока не поздно… Пока есть шанс… Не хочешь брать способность - пусть так. Беги без нее. Просто выйди отсюда и убегай. Не думай обо мне. Со мной все кончено. Надо чтобы хоть ты спасся. Тогда мне будет все равно, что будет делать он. Зная, что ты освободился, я буду счастлива.
        В этот момент я жалел, что вместо взятия под управление птиц, не могу в них оборачиваться. Можно было залететь в комнату, стать самим собой и успокоить обоих. Слыша этот болью пронизанный разговор, мне хотелось им сейчас же помочь. А как помочь или хотя бы дать знать, что помогу, будучи птицей?
        Я запрыгнул на форточку и чирикнул.
        Женщина и парень изумились.
        - Ух, ты… Это же канарейка! - воскликнул Арни.
        - Птица сама прилетела в окно. Это добрый знак, - улыбнувшись, произнесла с особой надеждой в голосе женщина и принялась утирать взмокшее лицо.
        В этот момент дошло, как можно поступить и от радости я снова чирикнул.
        Полет в обратном направлении вышел куда быстрее. Или же я просто так быстро мчался спеша воплотить задумку. Я влетел в разбитый балкон и оторопел. Вместе с рыцарями стоял наш пропавший портальщик Валеб.
        - Вот ты мне скажи, что ты за человек? - в недовольстве наезжал на парня Сир Бакки. - Золото бросил, сам сбежал, теперь обратно примчался. Вот честно скажу, я был о тебе, куда лучшего мнения. Я уже поверил, что наш Валеб серьезный человек с головой на плечах. Спер золото и сбежал. Так поступил бы любой здравомыслящий человек.
        - Но я как увидел летящий на меня фаербол, так все сделал автоматически. Ну, у меня все это выработано. Иган Велни мне сто раз говорил: в случае опасности открывать портал и бежать, - растерянно рассказывал парень.
        - Ну вот, уже и консильери приплел! - всплеснул раками Сир Бакки.
        - Нет, а я по-прежнему в нем не сомневаюсь. Валеб сто процентов прихватил с собой золото и удрал. А потом спрятал его и вернулся. Я прав? - донимал парня теперь уже Сир Лэйтон.
        Мое прибытие никто не заметил. Пришлось громко чирикнуть и залететь в клетку. Иначе канарейка могла улететь. Секунда и я очнулся в своем теле.
        Поведение обоих рыцарей по отношению к Валебу меня возмутили до глубины души. Вместо того, чтобы радоваться оба бессовестным образом его отчитывали за порядочность, еще и укоряли в этом. Я вскочил, готовый наброситься на обоих.
        - Вот, Рей, посмотри на оболтуса, все-таки нашелся, - с пренебрежением указал на парня Сир Бакки, - спрашиваем: где золото? А он говорит: на лодке оставил. Мне кажется, все-таки врет…
        - Я вам клянусь, чем хотите, я золото не брал!
        Пора было прекращать издевательства.
        - Бакки, я не понял, ты серьезно считаешь, что если Валеб не взял золото и не сбежал, он поступил глупо?
        Рыцарь от вопроса и от моего решительного вида оторопел.
        - Да я же к слову сказал. Надо же было его разговорить.
        - А я вижу разложение дисциплины и прямое подстрекательство к измене. Тебе так не кажется? А я вижу это отчетливо. Ты уже лишился месячного жалования. Я так понимаю, ты в этом году вообще хочешь остаться без денег.
        - Да я…
        - А вы, Лэйтон, зачем на него набросились? Вы разве не видите, что пошли на поводу у Бакки и занимаетесь глупостями?
        - Простите, Рей. Я хотел как лучше.
        - А получилось очень плохо. Заодно напоминаю, мы все еще прячемся. Так что продолжайте обращаться на «ты». Я же в силу вашего возраста обращаюсь к вам на «вы», - теперь, когда с обоими рыцарями было закончено, пора было поднять настроение нашему портальщику: - Валеб, я очень рад, что ты все-таки остался верен клятве. Позже, когда в Лиане все уляжется, мы найдем в порту золото. Ты получишь половину в качестве подарка за верность.
        Все трое застыли с вытянутыми лицами.
        - Ну а теперь быстрее ищите в комнатах чернила и ручку. По-моему, я подыскал для нас союзника в рядах хозяина лавки.
        Письменные приборы нашлись. На клочке бумаги я разборчивым подчерком написал - «Я вас спасу. Пусть Арни подойдет к 3 дому за углом, где разбит балкон»
        Дальше я снова взял под управление канарейку и с запиской в клюве устремился в обратный путь.
        Вернулся вовремя. Пожилая женщина уже доела похлебку и, держа в руке полный пузырек снотворного, плакала. Я влетел в комнату, сел ей на руку и, выпустив записку, чирикнул.
        Женщина, по-моему, в первое мгновение подумала, что спятила. После опомнилась, развернул записку, и прочитала послание.
        - Так ты оказывается непростая канарейка?! - обрадовалась она. - Арни сейчас должен подойти. Он заберет миску и проверит, выпила ли я проклятое снотворное. Нас постоянно заставляют его пить. Либо работаем, когда есть мана, либо спим…
        Женщина говорила и говорила. Она словно хотела выплеснуть из себя всю боль, что накопила за многие годы проведенные в заточении. А потом умоляла уговорить сына бросить ее и спасти только сына, чтобы во время бегства она не стала обузой. В конце она расплакался и начала проклинать свою особую способность, из-за которой вся ее жизнь пошла кувырком.
        Говорить я не мог. Приходилось чирикать, чтобы хоть как-то ее успокоить. Если до этого я собирался их просто выпустить, то с помощью так удачно появившегося Валеба я уже мог ее с сыном и всех остальных плененных мастеров переправить в Скалистый Берег и там для всех устроить новую спокойную жизнь. Одним им безногим вряд ли удастся справиться. Пройдет немного, и все окажутся у кого-нибудь в очередном рабстве.
        Наконец появился Арни. Женщина вручила ему записку. Парень быстро прочитал и с изумлением посмотрел на меня.
        - Так ты нам поможешь?
        Я чирикнул, а парень вдруг нахмурился.
        - Меня редко выпускают. Только если отправляют по делам. Но я обязательно что-нибудь придумаю.

* * *
        Чтобы не привлекать внимание людей из соседних домов, мы покинули апартаменты через дверь и все вместе встали под разбитым балконом. Парня пришлось ждать долго. За время ожидания мы с Сиром Лэтоном успели сходить в храм, стоявший напротив входа в лавку торговца артефактами. Я обменял две удачи на 2 степень по навыку Управления разумными. Можно было отложить, но мне было интересно, появится ли в новой степени возможность брать разум животных. Сейчас расширение в этой способности мне бы очень помогло. Можно было разыскать крысу и пустить ее на разведку. В лавке остались необследованным подвал. Крыса могла справиться с этой задачей.
        Расширение возможностей дали. Вот только на 2 степени я мог управлять рыбами. Причем, чтобы получать прогресс, предстояло заниматься именно плавающей живностью. Моему разочарованию не было предела. Возможно, в другой ситуации рыбы мне помогли, но не сейчас.
        Как бы то ни было, я все равно радовался, ведь с нами снова был Валеб. Это в корне меняло абсолютно все. Можно было больше не ломать голову как выбраться из окруженного Лиана. К тому же благодаря его способности я мог привезти домой сразу нескольких мастеров умеющих изготавливать артефакты. А это редкостная способность, даруемая исключительно колесом фортуны.
        Пока мы стояли в ожидании, я попросил Валеба рассказать о том, как он себя повел в порту во время атаки южан.
        После того, как все кинулись в воду, Валеб увидел летящий на него фаербол. Не придумав ничего лучшего, он создал портал и в спешке назвал не то место. Он появился в Тагесе в нашем прежнем номере на постоялом дворе Собита Лунбера, чем перепугал новых постояльцев. После он порталом перебрался в Южную гавань и остался там до рассвета, рассудив, что мы в любом случае выберемся и до утра будем где-нибудь прятаться.
        С рассвета Валеб переправился в созданный в Лиане портал. А так как тот был поставлен на несуществующей ныне лодке, то провалился в море. Вплавь добравшись до порта, он начал нас искать. Понимая, что мы пойдем искать лавку торговца артефактами и, не зная точно в какую именно, он все-таки сообразил, что надо искать ту лавку, где будет много масок. Поэтому он на всякий случай обошел их все. Возвращаясь обратно по узкой улице к лавке за №4, его сверху заметили рыцари.
        Сир Лэйтон слушал рассказ, удовлетворенно кивал и тем показывал правильность поступков парня. Сир Бакки если и слушал, то в пол уха. Он никак не мог успокоиться после обещанной для Валеба награды. Наверное, мечтал о подобном.
        Появление на улице конного стражника заставило напрячься. Вдруг ему передали наши приметы или опять будет голову морочить сборами в ополчение.
        - Всем жителям и гостям города Лиан необходимо до первой звезды выйти к западной окраине города для дачи клятвы королю Юга! Повторяю, всем без исключения жителям…
        - А если мы не хотим давать клятву? - удивленно вопросил Сир Бакки, обращаясь к стражнику.
        - Значит голова с плеч, - усмехнулся тот и проехал дальше, продолжая кричать заученный текст.
        - Нет, ну и как это будет выглядеть? - теперь уже рыцарь обратился к нам. - В Лиане полно иноземцев. Также как и мы, они дали клятвы своим королям и князьям. И что теперь?
        - Тебе же сказали: клятва королю Юга или голова с плеч, - напомнил Сир Лэйтон. - Очень умно. Многие богатые и влиятельные люди с разных королевств здесь имеют дома, всякие дела. Будучи здесь застигнутыми, они будут вынуждены дать новые клятвы и нарушить старые. Тем ослабят себя и своих правителей.
        - По-моему, они уже их ослабили. Эти деньги могли принести пользу родным землям. Вместо этого они развивали чужой город и набивали карманы чужим людям, - изложил свой взгляд я.
        На улице появился Арни. Он шел быстрым шагом и смотрел на нас с подозрением.
        Я направился к нему на встречу.
        - Мы с тобой виделись. И в лавке и в комнате.
        - Это вы были канарейкой?
        - Да, пойдем, у нас есть к тебе разговор.
        - Я так понимаю, вам от меня что-то нужно. Вы появились у нас вовсе не для того, чтобы нас спасать. Я прав? - остановившись и не желая дальше идти, спросил Арни.
        - Отчасти. У меня счеты с твоим хозяином. Честно говоря, я слышал, что мастеров держат в заточении, но увидел впервые. Я полетел к зданию осмотреться и когда вас всех там увидел, был поражен. Я сел на подоконник и услышал вашу историю. Вечером мы собираемся разобраться с твоим хозяином. А потом мы вас вытащим из этого дома.
        - Для чего? Чтобы точно также держать в рабах?
        Я был удивлен реакцией юноши. Мне казалось, он будет счастлив, лишь узнав, что я хочу спасти его с матерью. Всему виной хозяин лавки. Он уничтожил у своих пленников веру в людей. Алеб смотрел на меня и выискивал корыстные мотивы. Он боялся из одного плена попасть в другой.
        - Мы вас освободим, а дальше вы сами решайте куда пойти. Захотите уйти с нами, мы вас возьмем. Я могу обещать, там для вас точно не будет рабства. Будете жить как обычные люди. Трудиться, зарабатывать деньги, тратить их по своему усмотрению. Никто принуждать вас и забирать полученные деньги не будет.
        - Честно сказать, я очень сомневаюсь, что у вас что-то получится. Вас всего четверо. У хозяина сорок шесть воинов. Вам с ними не справиться. Шесть из них бывшие рыцари. Сбежали в Лиан от правителей. Еще двенадцать очень хорошие воины. Они вас перебьют и глазом не моргнут!
        Уточнения Арни получились ошеломляющими. Задачка стала куда сложнее, чем виделась вначале. Но прежде чем задумываться о решении, предстояло больше выяснить вводных данных, ну и заодно понять, чем могут помочь пленники.
        - Нас не четверо. Вместе с тобой нас уже пятеро. С твоей помощью мы обязательно справимся с хозяином лавки и всей его охраной.
        Парень был младше меня на год или около того. Меня удивил его взгляд. Он посмотрел на меня совсем взрослыми серьезными глазами.
        - Хорошо. Я помогу. Вы наш единственный шанс. Многие держатся из последних сил. Раньше хоть была возможность сбежать. После побега сразу нескольких мастеров всем отрубили ноги и такой возможности не стало. А после того, как двое выбросились в окно, нам заколотили все ставни и стали заставлять мастеров принимать снотворное. Теперь ни у кого нет возможности даже покончить с собой. Наша жизнь стала хуже, чем у падших в пропасти. Я постараюсь вам поверить. Но знайте, не сдержите обещание и это будет на вашей совести. Мы все будем вас ненавидеть еще больше, чем ненавидим хозяина. Потому что мы никогда не верили ему, а вам поверим…
        Глава 13
        Солнце клонилось к закату. Лиан находился в преддверии сумерек. С разных сторон доносились крики стражников с требованиями покинуть город. К вечеру люди особенно оживились. Бесчисленные потоки лились по улицам в одну сторону - к западной окраине, где уже собралась громадная толпа. До появления на небе первой звезды оставалось все меньше времени.
        Конечно, подчинились не все. По разным причинам некоторые предпочли остаться. Они прекрасно понимали, что произойдет дальше. Дальше в город войдут войска южан, начнут обыскивать дома, грабить, а всех пойманных придадут смерти. Оставшиеся в домах люди готовились к тяжелой ночи, равно как и я со своими людьми.
        Сова, чей разумом я взял под контроль, плавно покачивала крыльями и плыла по небу, описывая над городом круги. На душе было тяжело. Предстояла серьезная схватка. Даже не знаю, как мне удалось уговорить Сира Лэйтона, который больше всего возражал против моего плана. А иного варианта в нашей ситуации вряд ли можно было придумать.
        Рассказанные Арни подробности о своем хозяине ставили затею взятия его в плен в разряд неразрешимых задач. Целых 46 воинов, из которых 6 рыцарей и 12 хороших воинов - это мощно и слишком много. Можно сказать целая небольшая армия.
        Задача усложнялась наличием крепости, что представляло собой само здание с лавкой торговца. Оно оказалось непростым. Помимо толстых стен, массивных дверей и небольших окон, в которые можно было пролезть разве что, выбив оконную раму, здание защищала магия. Предстояло потрудиться, чтобы сначала уничтожить защиту и только после выбить двери или влезть в окна.
        Странно, что Сир Лэйтон со своей способностью видеть скрытое этого не заметил. С его слов в лавке было слишком много магических артефактов и поэтому они его сбили.
        В общем, для взятия крепости нам требовались дополнительные силы.
        Сир Лэйтон посчитал, что к лучшему наличие у меня способности брать разум рыб. С их помощью можно было отыскать на дне мешок с потерянными пятьюдесятью тысячами золотых и нанять в городе воинов и тем увеличить нашу численность. Я согласился признать его идею отличной. Так можно было поступить, не случись осада. Теперь же задача поиска подходящих людей была из разряда неосуществимых.
        Был еще один вариант. Отправить Валеба домой с тем, чтобы он вернулся с подкреплением. Но я и этот вариант отверг. Возможности портальщика ограничены. Он бы не смог перетащить много воинов. У хозяина лавки была слишком большая и сильная охрана. Столкнись с ним, мы бы в любом случае потеряли часть людей. А этого допустить было нельзя. Посему пришлось выискивать другие варианты.
        Арни подсказал еще кое-что. Хозяин лавки имел способность оборачиваться в огромного льва. Еще один из его людей мог становиться медведем. Сразу два бывших рыцаря были повелителями молний. О способностях остальных Арни было известно только то, что двое являлись портальщиками. Минувшей ночью хозяин выпотрошил из них всю ману, переправляя ценности в безопасное место, так что до полуночи, пока мана не восстановится, он никуда не денется. А вот после он намеревался сбежать.
        Валеб просветил о возможностях портальщика. На создание портала уходило 100 маны. Потом можно было его открывать уже без затрат, но за проход одного человека с портальщика списывалось 50 маны. За каждый килограмм груза 10 маны. То есть возможности были ограниченными.
        Хозяин лавки не собирался бежать на окраину и представать на коленях перед королем Юга, равно как и его люди. И это было странным. Пусть и сразу два портальщика, но они не смогут перекинуть всех мастеров и воинов. А ведь в лавке оставалось еще много всяких ценностей.
        Арни высказал предположение, что оставшийся товар и охрану хозяин спрячет в потайное место. Южане долго зверствовать не будут. Пройдет два-три дня и в город вернется мирная жизнь. Тогда можно будет выбраться из убежища. Ну, или на крайний случай, потом всех перетащить через портал постепенно.
        Вдаваться особо в проблемы хозяина по спасению ценностей и людей я не собирался. Передо мной стояла иная задача. Предстояло ворваться в лавку, перебить всю охрану и взять хозяина до полуночи. А дальше переправить его порталом в Скалистый Берег вместе с мастерами и нами самими, сделав первый заход до полуночи и после, когда у Валеба пополнится мана. Ну и заодно посмотреть, что будет ценного и тоже переправить. Вдобавок я надеялся подключить Игана Велни. Тогда всякого добра можно было переправить еще больше.
        На небе почти стемнело, появилась не одна, несколько звезд. На улицах почти никого не осталось. Только одиночные стражники гнали лошадей к западной окраине, покидая город в числе последних.
        Я спланировал в том же направление. Там, в отдалении от города, стояли шатры, горели костры. Людей начали сбивать в большие группы и вести к шатрам. Процедура принятия клятв началась.
        Дальше новоиспеченным поданным вероятно придется долго сидеть перед городом и лицезреть, как его или правильнее сказать их самих будут грабить. Если они желали оттянуть этот момент, то я напротив, жаждал скорейшего ввода войск в город, иначе весь мой план шел псу под хвост.
        Солнце окончательно скрылась за горизонтом. Лиан погрузился в ночь.
        Не думал, чтобы войска южан входили бы сейчас в город с западной стороны. Там скопилось слишком много жителей Лиана. Их надо было сдерживать. Была вторая армия, стоявшая у Костяных гор на северной окраине.
        Возможности совы позволяли видеть в темное время суток. Именно поэтому я ее выбрал. Но зрение, равно как и навык Ночного видения, имело недостаток. С наступлением ночи падала дальность. Хорошо просматривалась местность в радиусе двухсот-трехсот метров, а дальше начиналась темнота.
        Вторую армию в потемках пришлось выискивать лишние полчаса. Медлительное полчище подобно тараканам ползло в направлении города. Первые ушли далеко. Кто-то из них даже бежал в надежде быстрее добраться до Лиана. Подавляющая часть тянулась. По моим прикидкам армия должна добраться не раньше чем через час-полтора. Часа через два-два с половиной она войдет в город полностью. Это было слишком долго.
        Теперь очередь дошла проверить море. Даже если южане запретят кораблям идти в порт, пираты вряд ли откажутся от соблазна легкой наживы. Будет к лучшему, если корабли придут первыми. От порта до лавки торговца гораздо ближе, чем от северной окраины.
        Развернул сову и поспешил в сторону моря.
        К лучшему, что сейчас наступила ночь. Вездесущие чайки только с виду кажутся мирными, на деле это безжалостные хищники. Будь сейчас день, они бы стаей напали на пухлую неповоротливую сову. По этой причине при вечернем облете приходилось держаться в стороне от моря.
        Послышался шум прибоя, а после из черноты предстали корабли. Я не ошибся в расчетах, они шли к берегу. Полчаса максимум и они будут в порту. Взору предстало, по меньшей мере, два десятка кораблей. Этого более чем достаточно.
        Внутри появился легкий холодок, а вместе с ним волнение.
        Ну, вот и все, дождался. Пора начинать.
        Очнулся в своем теле в нашем временном пристанище в апартаментах с разбитым балконом. Пока сверху осматривал город, остальные готовились. В поисках оружия они осмотрели этот и соседние дома. Принесли и скинули в кучу все, что сумели найти. Вперемешку лежали мечи, сабли, щиты, луки и полные стрел колчаны. Запасы маны не безграничны. Она начнет заканчиваться и в ход пойдет обычное оружие.
        Все собрались у стола и стоя ужинали найденными припасами. Из еды были только фрукты и лепешки.
        - Рей, подкрепись, - пригласил к столу Сир Бакки. - Жара все испортила. У парочки соседей нашлось мясо. Но оно было с запашком. Пришлось ограничиться этим.
        Есть всухомятку лепешки не хотелось. Ограничился взятием в дорогу яблока.
        - Нам пора. К порту идут корабли. Надо успеть к прибытию. У нас есть максимум полчаса.
        - Валеб - на выход, - скомандовал Сир Лэйтон. - Только не подставляться. Делаем все аккуратно. Бакки, хватит жрать!
        - Нет, ну у нас же есть время.
        - Нужно еще взобраться на крышу храма. Нечего живот захламлять тяжестями.
        Я уже рвусь бежать и зову за собой Валеба.
        - Рей! - повышая голос, меня останавливает Сир Лэйтон.
        Задерживаюсь у двери и оборачиваюсь.
        - Ставь сейчас защиту. Если что-то пойдет не так, сразу ставь вторую защиту, а потом беги. Валеб прикроет. Будь осторожнее. С тобой не должно ничего случиться. Ты понял? Я до сих пор не могу поверить, что согласился на твой безумный план.
        - Мне нужно быть всего лишь убедительным. Я справлюсь.
        Выбегаем втроем из дома. Проносимся мимо лавки с артефактами, сворачиваем за углом на широкую улицу и со всех ног бежим по прямой вниз к порту. На ходу грызу яблоко и смотрю по сторонам.
        Везде темнота, ни души. В обычное время на ночь включается освещение, летают светящиеся мотыльки, из окон на улицу тоже льется свет. Жители Лиана покинули дома затемно. Никто не позаботился об освещении. Из-за этого безлюдный город кажется мертвым.
        У меня учащенно бьется сердце. Не от забега, от преддверия начала опасной схватки. К лучшему, что у меня взят навык актера. Он поможет сыграть убедительно. Только бы все получилось. Не хочу думать о провале. Слишком многое стоит на кону.
        У последнего дома перед пристанью Валеб меня останавливает. Ему нужно время взобраться на крышу последнего дома перед портом. Это четырехэтажное здание без балконов. Валебу приходится карабкаться, хватаясь за подоконники, выступы, расщелины между камнями. У него развито скалолазание, так что он без труда справляются.
        Смотрю на его сноровку и уже незнамо какой раз понимаю, мама была неправа, подбирая для меня навыки. Мне нужно было брать гораздо больше, чем она говорила и тем заранее подготовиться ко всякому, с чем потом можно столкнуться. Случись что, я бы не забрался на подобное здание. К тому же дополнительные навыки дали бы большее количество свободных очков. Как раз для того, чтобы потом было что обменять на удачу. Она слишком тяжело копится, а тратится мгновенно.
        Валеб достигает верха и вполголоса говорит спешить на пристань. Там слева уже подходит первый корабль.
        Устремляюсь к спускающимся к порту ступенькам, пролетаю по ним и резко сбавляю обороты. Дальше крадучись подбираюсь к углу постройки и осторожно выглядываю влево. Так и есть, первый корабль у пристани. Разодетые кто во что горазд моряки посыпались на берег. В преддверии легкой наживы все в приподнятом настроении, орут, над чем-то смеются, подбадривают друг друга.
        Это пираты. От этого на душе отлегло. Не хотелось попасть на красноглазого альбиноса. Меня от одного воспоминания о нем пробирает до мурашек.
        Пытаюсь сосчитать команду. Навскидку человек тридцать с небольшим. Я так и прикидывал. Один корабль - тридцать-сорок человек. Мне понадобится два корабля. Больше не нужно.
        К пристани подходит второй корабль. Он становится рядом с первым. Уже высадившиеся моряки помогают ему пришвартоваться. Из второго корабля тоже появляются люди. Присматриваюсь к ним. Слава Дагору, тоже пираты. Никогда не думал, что буду так рад встречи с ними.
        Тем временем к берегу приближаются и другие корабли. Они словно выныривают из ночной темноты. Их разглядеть помогает навык Ночного видения. В порту, как и в остальном городе никого не осталось. Некому включать огни у пристаней. Здесь все затянуто цветом ночи.
        Все, пора, а то еще немного и корабли заполонят весь порт. Тогда получится перебор.
        Выбегаю из-за угла и со всех ног рвусь к морякам.
        - Помогите!.. Помогите!
        Любому артисту нужен образ. У меня с этим вышло небольшое затруднение. Я просто никогда не видел, чтобы парень вроде меня или еще кто-то отчаянно просил о помощи. Мне не с кого копировать. Пришлось образ додумывать самому.
        В уме не перестает вертеться, чтобы не перестараться и не ляпнуть чего-то лишнего, что сдало бы меня с потрохами. Я не знаю, есть ли Предвидение у моряков, так что врать нужно с умом - врать и при этом врать правдиво!
        ОСТОРОЖНО! ВАС ПОДЖИДАЕТ ОПАСНОСТЬ!
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ НА 1 ОЧКО.
        Этого мне еще не хватало…
        - Помогите!.. - продолжаю орать как резаный.
        Добегаю до толпы. Меня сразу обступают моряки с обоих кораблей. Со всех сторон раздается: «Что случилось?»
        - Там… Там это… Там много людей… Они там не сдались. Спрятались в лавке… Ждут полуночи и убегут порталом, - специально говорю еще более запыхавшимся взволнованным голосом.
        Поднимается гвалт. Все готовы хоть сейчас со мной бежать. Кто-то кричит, что на рабах можно хорошо заработать, лишь бы их было побольше.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ОБМАНА НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА УБЕЖДЕНИЯ НА 1 ОЧКО.
        Громила-толстяк с оголенной саблей в руке, грубо хватая меня за грудки, со злобной мордой орет: «Где они?! Я их сейчас разорву!» и следом смеется. Они тут все такие. У всех настроение приподнятое. Смеются или кривят морды так злобно, что любого добропорядочного человека от запора вмиг излечат.
        - Да подожди ты! - слышится резкий властный голос.
        Толстяка отталкивает крепкий высокий мужчина в треуголке, что носят моряки Долины. Крики замолкают.
        - И что с того, что они сбегут порталом? - обращается он ко мне.
        Вопрос ставит меня в тупик.
        - Так это… - из-за взвинченных нервов я только сейчас понимаю, что не все сказал, забыл о главном. - Там лавка с артефактами! Там много золота!
        Едва успеваю договорить, и снова все начинают орать. Все готовы прямо сейчас бежать в лавку.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ОБМАНА НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА УБЕЖДЕНИЯ НА 1 ОЧКО.
        - Всем заткнуться! - кричит мужчина в треуголке и голоса смолкают, он снова обращается ко мне: - Сколько их там? Чем вооружены? Мы нужны подробности!
        - Чем вооружены?.. Да у них всего полно. Там же лавка с артефактами. Любого оружия навалом. Их сорок шесть воинов. Из них шесть бывших рыцарей и двенадцать хороших воинов.
        Теперь со всех сторон раздается разочарование. Добыча оказалась не настолько легкой. Предстоит потрудиться. Мне же приходит понимание, что зря ляпнул о рыцарях и хороших воинах. Сказал бы просто о сорока шести людях. Этого было бы достаточно.
        Мужчина придирчиво оглядывает толпу моряков.
        - Тэйтан, что за шум? Верховодишь моей командой?
        Расталкивая толпу, появляется здоровый бородач. Из короткого разговора между ними о том, что случилось, я узнаю, что это капитаны кораблей. Одного уже представили, а второго называют просто - Борода.
        - И в чем проблема? Вон, швартуется еще один корабль. Берем их и вперед, - быстро находит решение Борода. После обращает внимание на меня, изучающее смотрит, чешет пышную бороду и наконец, задает вопрос: - Ты только мне скажи, сколько там нас ждет золота?
        Плечи сами подпрыгнули, следом шмыгнул носом.
        - Не знаю точно, но много. Хозяин лавки сегодня с утра до ночи все распродавал. Лавка огромная. Всего было полно. Он много выручил. Мне кажется, не меньше миллиона…
        Дальше мне не дали договорить. Раздался радостный ор. Все были готовы рваться в бой. Уже никого не смущало ни количество воинов, ни наличие рыцарей.
        - Да за такие деньги, я тут пол Лиана готов пустить под нож, - заорал Борода.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ОБМАНА НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА УБЕЖДЕНИЯ НА 1 ОЧКО.
        ДВОЙНОЕ ПОВЫШЕНИЕ УРОВНЯ.
        ПОЛУЧЕНО 2 СВОБОДНОЕ ОЧКО.
        ОБЩЕЕ КОЛИЧЕСТВО СВОБОДНЫХ ОЧКОВ - 11.
        Я напрасно понадеялся, что мы прямо сейчас отправимся к лавке торговца. Оба капитана повели всех к прибывшему кораблю. Несколько моряков с пристани помогли с канатами. Смотрю на лысую команду третьего корабля, и всего обдает холодным потом.
        Да это же альбиносы!
        Я готов уже со всех ног отсюда бежать. Неожиданно мне на плечо ложится чья-то рука. Это Тэйтан положил руку и подтянул к себе. Он как будто почувствовал, что я сейчас сбегу и тем придержал. Хотя куда мне бежать? Вокруг столько людей. Даже море меня не спасет. Это все морские люди. Навыки плавания и ныряния у всех развиты по максимуму.
        Внутри все сжимается в преддверии недоброго. По-моему, я видел именно этот корабль, когда брал под управление ласточку. Взгляд замечает капитана альбиносов. Густая белая шевелюра растрепана. Он уверенной походкой спускается по трапу. Я слежу за ним в попытке разглядеть его глаза.
        Короткий поворот головы в мою сторону и внутри все холодеет.
        Красноглазый…
        ОСТОРОЖНО! ВАС ПОДЖИДАЕТ ОПАСНОСТЬ!
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ НА 1 ОЧКО.
        Капитаны вкратце начинают рассказывать альбиносу о предстоящей щедрой наживе. Я тем временем на всякий случай призываю вторую защиту. Удастся бежать и мне будет уже не до нее.
        ИСПОЛЬЗОВАНО ЗАКЛИНАНИЕ КАМЕННАЯ КОЖА.
        ПОТРАЧЕНО 30 МАНЫ.
        КАЖДАЯ СЛЕДУЮЩАЯ 1 МИНУТА ПОТРЕБУЕТ 1 МАНУ.
        ЗАКЛИНАНИЕ КАМЕННАЯ КОЖА ПОВЫШЕНО НА 1 ОЧКО.
        Вовремя вспоминаю, что и первую защиту хоть Сир Лэйтон напоминал так и не поставил.
        ИСПОЛЬЗОВАНО ЗАКЛИНАНИЕ ЩИТ.
        ПОТРАЧЕНО 30 МАНЫ.
        КАЖДАЯ СЛЕДУЮЩАЯ 1 МИНУТА ПОТРЕБУЕТ 1 МАНУ.
        ЗАКЛИНАНИЕ ЩИТ ПОВЫШЕНО НА 1 ОЧКО.
        От понимания того, что стоит альбиносу своими краснючими глазами впиться в мои глаза, и я могу быть раскрыт, внутри начинается паника. Меня охватывать нервным мандраж. Даже не хочу думать, что произойдет после моего разоблачения.
        Пока капитаны разговаривают, пытаюсь пятиться с тем, чтобы затереться в толпе, но рука Тэйтана на моем плече не просто лежит, она держит.
        - На всякий случай держись рядом со мной, - тихо произносит Тэйтан, склонившись над моим ухом.
        Я не очень понимаю, к чему это было сказано. Он понял, что я хочу сбежать или что?
        Альбинос выслушивает капитанов и обращает свои жуткие красные глаза на меня. От этого все внутри начинает сковывать предательский страх. Я уже знаю, его нужно перебороть. В данной ситуации это даже к лучшему, что меня сковывает страх, и я трясусь. Пираты и альбиносы должны видеть перед собой перепуганного юнца ищущего помощь. Только нельзя допустить, чтобы внутри меня страх взял верх. Понимание придает сил. Страх начинает отступать.
        - Покажи мне этих людей. Покажи мне золото, что там лежит, - продолжая смотреть мне в глаза, говорит альбинос.
        Я в недоумении дергаю плечами.
        - К-как показать?
        - Ничего сложного. Просто вспомни этих людей. Вспомни золото, что ты видел. И продолжай смотреть мне в глаза.
        - «Смотри мне в глаза» - теперь раздается где-то внутри головы.
        Долбанные красные глаза!.. У меня от них все поджилки трясутся!
        Глаза альбиноса начинаются светиться.
        ВНИМАНИЕ! НА ВАС ОКАЗАНО СКРЫТОЕ ВОЗДЕЙСТВИЕ.
        МАРИУС ЛОЙД НАЛОЖИЛ НА ВАС СВОЮ ВОЛЮ.
        ВЫ ПОПАЛИ ПОД ВЛИЯНИЕ МАРИУСА ЛОЙДА.
        МАРИУСУ ЛОЙДУ ОГРАНИЧЕННО ОТКРЫТЫ ВИЗУАЛЬНЫЕ ВОСПОМИНАНИЯ.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ОЩУЩЕНИЯ СКРЫТОГО ВОЗДЕЙСТВИЯ НА 1 ОЧКО.
        В шоке вычитываю появляющиеся перед глазами строки оповещения.
        Ограниченно открыты визуальные воспоминания?!
        То есть он не может все увидеть?
        Да так и есть! Он бы не стал бы мне приказывать что-то вспомнить! Будь иначе, он бы сам все вычитал!
        Но… но что мне теперь делать? Снять воздействие или нет?
        - Да не трясись ты как девка! Соберись! Продолжай смотреть мне в глаза! Показывай! Живее!
        Трясись как девка?.. Да я уже почти успокоился, поняв, что альбинос не может меня распознать.
        Но все же, по-моему, я уже переигрываю. Надо сбавить внешний страх.
        Также приходит понимание, что нельзя снимать скрытое воздействие. Он не может влезть мне в голову. С помощью воздействия он будет видеть то, о чем я сейчас вспомню. Это несложно смухлевать.
        Прокручиваю события из тех, что можно показать и при этом не выдать себя. Вот, вспоминаю тот момент, когда мы подходили к лавке. Я смотрел на очередь, что там собралась, и поражался количеству людей. Все, хватит. Дальше не стоит углубляться. Перехожу к следующему. Вспоминаю, как я вошел в лавку. Хожу по ней среди толпы покупателей. Вспоминаю хозяина лавки прохаживавшего среди покупателей, подстегивающего их быстрее покупать, так как за дверью стоит толпа. Не забываю об охране, что стояла около лавки и внутри.
        А вот с золотом получается проблема. Я его не видел. Зато мне о нем говорил Арни. Посему вспоминаю разговор с ним на улице, когда он говорил о мешках золота у хозяина.
        Все, достаточно. Хватит с него.
        - Кто такой Арни? - задает вопрос альбинос, заставляющий насторожиться. Не думал, что он настолько мог влезть в голову. Невольно начинаю переживать, как бы он чего лишнего не увидел.
        - Это мой друг. Он работает на хозяина лавки.
        Пока боюсь себе признаться, но, по-моему, обошлось. На лице альбиноса появляется удовлетворение. Он убирает от меня свои жуткие глаза.
        - Ну что стоим? Вперед за золотом! - кричит альбинос и все вокруг начинают так драть глотки, что его голос теряется.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ОБМАНА НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА УБЕЖДЕНИЯ НА 1 ОЧКО.
        Слава Дагору, обошлось.
        Глава 14
        Шарканье ног, топот, бряцанье металла и голоса сотни бегущих людей эхом разносились по улице пустого города. Капитаны двух кораблей Борода и Тэйтан бежали первыми, ну и я между ними. Они теперь оба держали меня при себе, не выпуская из вида. Остальная толпа неслась за нашими спинами, не решаясь вылезти вперед или поравняться. Не было только красноглазого. Он выделил тридцать лысых матросов, а сам сослался на дела и предпочел остаться в порту. Я этому был только рад. Хоть у меня уже не было перед ним панического страха и все-таки без него мне было спокойнее.
        Вовремя вспомнив о свободных очках, обращаюсь к Великой Системе. В ловкости осталось 95 из 100. Увеличиваю до максимального значения. Остальные 9 очков тоже нужно использовать. Между телосложением и силой выбираю последнее.
        - Что там за лавка? Как выглядит? Мне нужны подробности! - снова пристает ко мне с расспросами Тэйтан.
        - Да какая разница? - отзывается Борода. - Сейчас на месте увидим. Я так понял, нам бы высокого старикашку не прибить, - развернувшись полубоком, он кричит остальным: - Эй, все запомнили?! Высокого старика не трогать!
        - Он еще может обернуться львом, - напомнил я.
        - Он может обернуться львом!
        Сзади раздались утвердительные крики.
        - Надеюсь, запомнили. Им же, оболтусам, по сто раз объяснять нужно, - в недовольстве дополнил Борода.
        - Что еще? Ничего не забыл? - снова спрашивает Тэйтан.
        - Вроде нет, - чтобы уже отцепился, снова повторяю о том, что говорил пять минут назад: - Арни должен открыть заднюю дверь. Если получится - хорошо, если нет, придется лезть на крышу. Там она глухая. Придется снять черепицу и влезть на чердак. По лестнице спуститесь на первый этаж и все.
        - Сначала надо отвлечь. Надо ломиться в парадные двери, чтобы всю охрану собрать за ней. Тем временем спустимся с крыши и неожиданно нападем со спины. Начнется бойня, тогда можно разбить парадные двери и войти остальным, - на ходу разрабатывает план Борода.
        - Их слишком много. Придется потерять людей.
        - А тебе чего от этого? Больше достанется, - усмехается Борода.
        - Меня еще беспокоит Мариус…
        - Кто?
        - Капитан альбиносов.
        - А-а-а… Так он же остался на корабле.
        - Вот поэтому и беспокоит. Как бы ни получилось, что он специально остался. Сейчас встретится с другими альбиносами, договорится и нападет на нас в порту. Думаешь, почему он с нами не пошел? Так дела не делаются. Вместе, значит вместе.
        - Так это… И в чем проблема? Когда закончим, перережем глотки его людям. А потом будем возвращаться в порт и сами нападем на альбиносов. Пиратов больше. Вот увидишь, в порту начнется замес и против альбиносов все встанут. Так даже лучше. Наших больше сдохнет. Меньше придется делиться. Только надо, чтобы остальные пираты не узнали о золоте. Спрячем его где-нибудь и потом двинем в порт. Покончим с альбиносами и заберем золото.
        - Ты умеешь убеждать.
        - А-то.
        Найденное Бородой решение успокаивает Тэйтана. На его лице даже появляется кроткая улыбка. Он подмигивает мне и спрашивает:
        - Малец, а ты кем будешь: воином или магом?
        Я уже решил для себя, что врать не буду, посему выкручиваюсь:
        - Я был третьим сыном отца.
        - Повезло, - ухмыляется Борода.
        - Ничего страшного. Я тоже был четвертым. Как видишь, из меня вышел толк, - успокаивает Тэйтан.
        - А почему был? - спрашивает у меня Борода.
        - Потому что уже нет ни отца, ни братьев.
        - Сирота… - теперь на лице Тэйтана появляется сочувствие. - Так и быть, возьму к себе юнгой. Посмотрю, какой ты в деле и года через два поставлю своим референтом.
        - Референтом? Как у короля? - удивленно уточняет Борода.
        - А почему бы и нет?
        За полквартала до вожделенной лавки артефактов все перешли на шаг. Голоса смолкли, шарканье ног о мостовую стали заметно тише, топот и бряцанье металла совсем исчезли.
        Еще немного прошли и капитаны всех остановили. Дальше они сами двинули вперед. Ну и меня с собой потащили. Показалось здание с лавкой, и капитаны остановились. Пока они разглядывают предстоящий объект нападения, я смотрю на крышу храма напротив, где должны были притаиться рыцари и куда порталом должен был переправиться Валеб.
        Капитаны принялись уточнять, кого и сколько куда направлять. Было решено: двадцать человек приставить к парадному входу, остальных отправить ко второй двери, что выходила во внутренний двор и если она будет заперта, оставить около нее десяток, а остальным лезть по стенам на крышу и дальше разбирать черепицу и вламываться внутрь здания. Сами же капитаны предпочли входить в лавку последними.
        Были подозваны несколько человек. Их наделили быть старшими. Двадцатка осталась с нами, а остальных, чтобы не светились перед зданием, отправили в обход.
        Прошла четверть часа и на крыше появился светящийся мотылек. Он служил знаком, что вторые двери заперты. Всем пришлось подняться на крышу.
        - Вперед. У вас минута, - вполголоса произнес Борода для оставшейся с нами двадцатки. Те направились к парадному входу.
        На крыше храма я до сих пор так ничего не заметил. Понимаю, с моими людьми все в порядке, спрятались и ждут, но навязчивое чувство «а вдруг что-то пошло не так» свербит изнутри.
        Минута истекла. Встав напротив парадного входа, штурмовая двадцатка принялась запускать по дверям одиночные фаерболы. Я уже знаю, как их различить по цвету. Светлые шары наиболее слабые, дальше идут с красноватым оттенком и потом самые мощные - с синевой.
        Светлые шары с перерывом на несколько секунд летят в дверь. Ровно десять штук и обстрел останавливается. Один из людей бежит к двери и прикладывает ухо.
        Все-таки на дверях есть магическая защита, иначе бы они разлетелись. После обстрела пусть и покореженные, они продолжаю стоять крепко.
        Моряк от двери бежит обратно и делает отмашку. Он почти добегает к остальным, и запускаются сразу пять красных фаерболов.
        Мощный залп разносит дверь в щепки.
        Пираты несутся к образовавшемуся проему и все вместе на ходу отправляют в него фаерболы. Получается дружный продолжительный залп. Только после этого, оголив клинки и приготовив щиты, у кого они имелись, все вламываются внутрь здания. Естественно первыми входят со щитами, за ними уже все остальные.
        Все шло в точности, как спланировали капитаны и весьма талантливо. Это меня удивляет. По сути, все пираты морская шпана, а насколько все правильно стратегически продумали. Невольно для себя констатирую, что мне есть чему у них поучиться.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ВОИНСКОЕ ДЕЛО НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ОБЩИЙ АНАЛИЗ НА 1 ОЧКО.
        Из лавки доносились шум, отчаянный звон металла, крики, даже визиг. В следующее мгновение появляется звериный рев. Прислушиваюсь и не могу понять, чей он: медвежий или львиный.
        Пока бежал от порта, страх меня отпустил. Теперь же снова начался мандраж. В голову лезло все на свете. Что сейчас хозяин лавки со своими людьми перебьет моряков или же получится наоборот. Что победителей будет слишком много и мои люди не справятся. А еще что у меня осталось слишком мало маны. Из-за двойной защиты она у меня постоянно расходовалась.
        Выждав минуту, капитаны направились к входу в лавку. Меня тоже потащили с собой. Тэйтан для надежности крепко схватил меня за локоть. И тут встал вопрос, что мне делать: идти внутрь или что?
        ОСТОРОЖНО! ВАС ПОДЖИДАЕТ ОПАСНОСТЬ!
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ НА 1 ОЧКО.
        На крыше храма царила совершеннейшая тишина. Вдобавок ничего не видно кроме самой крыши на фоне ночного неба. До нее совсем недалеко. И сотни метров не будет. Так что видимость хорошая. Меня снова начали обуревать сомнения, что с моими людьми что-то случилось и крыша пуста.
        А тем временем мы все ближе приближались к проему внутрь лавки. Там творилась что-то невообразимое. Шла невероятная битва. Были видны и слышны молнии, вспышки яркого пламени, проносящиеся фаерболы. От мощных ударов, по-моему, даже сотрясалась земля около здания. На фоне остальных звуков я снова различил утробный рык. Зверь был где-то недалеко. Он приближался к выходу, в то время как мы уже почти дошли до прохода.
        Не удивился бы, если войдя, нас атаковал лев или медведь, а Тэйтон держа меня за руку, просто толкнул на зверя и тем прикрыл себя, посему резко дергаюсь и освобождаюсь.
        - Так мы не договаривались. Я лучше здесь подожду.
        Тейтон не согласен, он уже хочет снова меня схватить. На выручку приходит Борода.
        - Пусть остается здесь. Никуда он не денется. Не будет же он убегать от своей доли золота.
        Я на всякий случай пячусь. Тэйтан и Бороды снова нацеливаются в проем, а из него неожиданно вырывается громадный лев. Капитаны инстинктивно вздергивают на него руки. В разъяренную морду льва летят синие фаерболы. Уже набрав скорость, животное в прыжке налетело на капитанов и, сбив с ног, навалилось сверху.
        Не дожидаясь продолжения, я разворачиваюсь и начинаю бежать к храму.
        - Рей! - раздается крик Сира Лэйтона вверху.
        Прямо с крыши вниз стали спрыгивать клоны рыцаря.
        Я продолжаю бежать, а внутри приходит понимание и с ним отчаяние. Лев - это хозяин лавки. Он навалился на капитанов и замер. Считай сдох. Оборвалась ниточка, ведущая к заказчику нашего с Аланом убийства.
        Упало пять клонов рыцаря. Оголив клинки, они решительно направились к входу в лавку. Сам же Сир Лэйтон и остальные предпочли не рисковать, стали спускаться по зданию.
        На полпути до них останавливаюсь и оборачиваюсь.
        Лев исчез. Взамен него лежало тело хозяина. Тэйтану и Бороде хорошо досталось после падения на них льва. Оба поднимаются с тяжестью. Клоны рыцаря устремляются на них.
        - Рей, уходим, все кончено! - кричит Сир Лэйтон, все еще спускаясь со здания. Сир Бакки и Валеб, преодолев большую часть высоты здания, спрыгивают.
        Лишь взглянув на них, я снова перевожу взгляд назад.
        Перед входом в лавку начался бой. Тэйтан кидает в клонов рыцаря синие фаерболы. Борода бьет целенаправленно только в одного. Эта тактика дает плоды. Из пяти клонов остается четыре. А нет, уже три. Покончив с одним, Борода почти одновременно выпускает четыре синих фаербола в следующего клона и тем убивает второго.
        Клоны добежали до капитанов и тем приходится встречать их клинками. Одновременно с этим они продолжают бить магией. Клоны используют лишь мечи.
        Капитаны орут как подрезанные, зовут на помощь своих подопечных. Из проема на выручку к ним приходит трое пиратов.
        - Рей! - снова кричит Сир Лэйтон. - Уходим!
        Все трое уже стоят и ждут меня. До них мне полсотни метров. Сир Бакки выставил в сторону побоища руки. Валеб прикрывается щитом. Он правильно делает. Ему нельзя расходовать ману. Нам еще уходить отсюда порталом нужно.
        - Лев мертв! Нам там нечего делать! - продолжает рыцарь.
        - Я обещал Арни спасти…
        - Нам нет смысла рисковать! Рей, уходим!
        Понимаю, с хозяином лавки не получилось. Но нельзя же совсем ничего не сделав, сбегать, поджав хвост.
        Снова смотрю, что происходит у входа в лавку. С капитанами остался в живых один пират. Они уже не используют магию, бьются саблями с двумя оставшимися клонами. Наверное мана закончилась или оставили для защиты.
        Из лавки выбегают еще два пирата. Моментально оценив обстановку, они заходит сзади одного из клонов рыцаря из-за чего тот отвлекается. Борода пользуется моментом и ловко наносит смертельный удар. С плеч клона слетает голова. Теперь пятеро набрасываются на оставшегося в одиночестве клона.
        Наверное, надо бежать, но прежде хочу помочь клону. Я уже понял, Борода самый опытный, самый дерзкий и самый изощренный. Покончив с ним, я могу переломить ситуацию. Наставляю на него руки и обращаюсь к магии, даруемой браслетом.
        - «Шар! Стрела!»
        И то и другое, словно чувствуя необходимость, тут же появляются у ладоней и летят в злосчастного капитана.
        Есть!
        Буквально одновременно стрела и шар попадают в голову и опрокидывают Бороду на спину.
        За схваткой пираты вообще ни на что не обращали внимания. Теперь же я выдал наше присутствие.
        - Сраный щенок! Ты нас подставил!
        - Рей! - кричит Сир Лэйтон.
        - Падай! - тут же кричит Сир Бакки.
        Не дожидаясь, что произойдет дальше, прыгаю в сторону, дважды делаю кувырок.
        Отправленные в меня фаербол проносится мимо. Вскакиваю и уже не успеваю. Новый фаербол бьет в грудь. От неожиданности и мощного удара меня с силой отбрасывает назад. Я еле остаюсь на ногах.
        Оповещение по здоровью не появляется. Значит пока падение здоровья незначительное по отношению к общему уровню.
        Валеб, Сир Бакки и Сир Лэйтон делают ответный залп из красных фаерболов. Этого хватает, чтобы убить моряков, но Тэйтан все еще жив.
        - Будь ты проклят щенок!.. Я тебя найду!.. Убью! - с надрывом орет капитан.
        Не дожидаясь новых фаерболов, он разворачивается и со всех ног убегает в узкую улицу и скрывается.
        Все, теперь у входа в лавку никого.
        - Они все! Их всех перебили! - кричу я от радости. - Идемте скорее внутрь!
        Сир Бакки уже со мной, уверенно шагает ко мне. Валеб ждет, что скажет Сир Лэйтон.
        - Там мастера! Хотя бы из-за них стоит вернуться! - привожу единственный довод, которым можно убедить рыцаря.
        Со скрипом рыцарь соглашается.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА УБЕЖДЕНИЕ НА 1 ОЧКО.
        На всякий случай выхватываю кинжал и призываю лечение. Мало ли что там сейчас нас ждет, нужно хоть немного восстановить здоровье.
        Подходим все вместе к проему в лавку, и перед глазами вспыхивает оповещение:
        ОСТОРОЖНО! ВАС ПОДЖИДАЕТ ОПАСНОСТЬ!
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ НА 1 ОЧКО.
        А, нет, выходит не зря подготовился.
        Меня придерживает Сир Бакки, а сам первый входит в лавку. Я обрадовался раньше времени. Бой внутри не закончен. Магия уже не применяется. Слышен лишь звон металла.
        Вокруг дым, гарь, пыль от примененной магии. По верху ошалело летают светящиеся мотыльки. Пол усеян мертвецами. Кое-кто еще жив, слегка шевелится.
        - Подбери меч или саблю! - кричит Сир Бакки, а сам, прикрывая меня, становится впереди.
        Сир Лэйтон или его копия прямо по трупам рвется в самую гущу схватки впереди. За ним, осторожно переступая между трупами, со щитом и приготовленным мечом следует Валеб.
        Убираю кинжал в ножны и подбираю меч и на всякий случай щит. Как раз вовремя. Из облаков пыли и гари вырывается какой-то бугай с молотом. Его принимает Сир Бакки. Обхожу бугая с тыла, и меня отвлекают. Кто-то орет сбоку. Это на меня несется громила-толстяк, что я видел в порту. Занеся высоко над собой саблю, он с невероятной силой обрушивается на меня.
        Ловлю саблю щитом.
        Ну и удар. Щит с силой бьется по лицу. Сир Бакки выпускает по громиле-толстяку фаербол и попадает в голову. Я же на всякий случай добиваю. Вонзаю ему в живот острие меча. Клинок входит на треть и застревает. Толстяк заваливается на спину вместе с моим мечом. Продолжая крепко держать рукоятку, меня тянет вперед.
        ПОЛУЧЕНО 346 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ПОВЫШЕНИЕ УРОВНЯ.
        ПОЛУЧЕНО 1 СВОБОДНОЕ ОЧКО.
        ОБЩЕЕ КОЛИЧЕСТВО СВОБОДНЫХ ОЧКОВ - 1.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ВЛАДЕНИЯ ЩИТОМ НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ВЛАДЕНИЯ МЕЧОМ НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ФЕХТОВАНИЯ НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНО НАВЫКА БЛИЖНЕГО БОЯ НА 1 ОЧКО.
        На горизонте появляется еще один моряк. На этот раз лысый альбинос с саблей. Он атакует сходу. Приходится отцепиться от рукоятки меча и быстрее прикрыться щитом.
        Удар!
        У альбиноса рука оказалась куда тяжелее, чем у громилы-толстяка. Не будь у меня щита, точно разрубил пополам. Щит с такой силой ударяет лоб, что до искр из глаз. Видимо где-то на лбу получил рану. По лицу начала расползаться кровь.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ВЛАДЕНИЯ ЩИТОМ НА 1 ОЧКО.
        Не успеваю оправиться после первого удара, в щит снова прилетает. К счастью, уже послабее.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ВЛАДЕНИЯ ЩИТОМ НА 1 ОЧКО.
        Взмолил, обращаясь к Великой Системе, не отвлекать оповещениями. Услышав призыв, она убрала текст.
        Альбинос теперь пытается ударить по ногам. Приходится отпрянуть назад.
        Прекрасно понимаю, еще немного и либо щит разлетится или он меня подловит. Стоять дальше в обороне нельзя.
        Выхватываю из ножен кинжал. Выставляю вперед щит и сам на него набрасываюсь. И тут альбинос совершает ошибку. Ему бы приложиться саблей, а еще лучше хорошенько ударить в щит ногой. Но он уверен в своих силах. Держа в правой руке саблю, левой хватает за щит. Думает, его сдернуть и ударить по мне саблей. Я же пригибаюсь, ухожу вправо и успеваю ударить кинжалом по самую рукоятку ему в бок.
        Оглушительный рев и он от щита отцепляется. Пытается уйти в сторону. Я собираюсь добить, но тут уже появляется новый альбинос. Этот с топором. Широко размахнувшись, он бьет сверху. Наученный горьким опытом, ловлю удар, выставляя щит от себя подальше и пониже пригибаясь.
        Все-таки до конца защититься не получилось. Кромка щита ударяет в левую бровь. В следующее мгновение альбинос чуть ли не с рукой начинает выдирать у меня щит. Топор его пробил и застрял. Теперь же альбинос пытается вырвать оружие. Второй рукой он пытается ухватить меня за волосы.
        У альбиноса кираса с подолом и тассетой. Я это кинжалом не пробью. А до шеи или головы я вряд ли достану. Сам же щит превратился в обузу. Из-за него мы теперь с альбиносом сцеплены. Он не может выдрать из него свой кинжал, и я толком ничего не могу сделать. Еще и растекающаяся по лицу липкая кровь лезет в глаза.
        Отпускаю ремень, за который держал щит.
        На хороший фаербол у меня не осталось маны. Зато можно призвать огонь. Пламя будет гореть, пока не закончится мана, посему выбираю его.
        Вытягиваю свободную руку и призываю огонь. Пожирая остатки маны, у ладони вспыхивает пламя и бросается в лицо альбиноса. Он все еще держит в руке застрявший в моем щите топор. От пламени его руки вздымаются вверх. Пользуюсь возможностью, я заношу острие вбок гортани, вырываю с плотью, ломая хрящи, и тут же отступаю назад.
        Хватаясь свободной рукой за рану, теперь альбинос хрипит, машет из стороны в сторону топор со щитом. Но это ненадолго. Скоро его покинут силы. Он обязательно сляжет. На всякий случай подаюсь от него в сторону, чтобы не зацепил.
        - Рей!.. Где ты?!.. Становись ко мне за спину?!.. Ты слышишь?! - раздается крик Сира Лэйтона.
        Кровь так и хлыщет. Левый глаз залило и ничего не видно. Стряхиваю кровь рукой, остатки стираю рукавом. Там у меня рана вдоль всего лба и разбита левая бровь. При касании они противно щиплют.
        Пират… Гадский пират. Откуда ты взялся?
        Его сабля бьет по левой стороне ребер. Чувствую хруст. Боль заставляет сложиться пополам. Это говорит о полном расходовании маны. Когда действует защита боль обычно терпимее.
        Сложиться я сложился, а сам ухожу в сторону. Призываю защиту, даруемую браслетом. На нее уже не нужно тратиться. Будет держаться пять минут. Ну а дальше, надеюсь, пираты закончатся.
        Нога подводит, цепляется за чей-то труп. Меня заносит влево. Голова бьется о стену до искр из глаз и я падаю на следующий труп. Гадская кровь полилась еще сильнее. Быстрее начинаю подниматься, пока меня снова не атаковал альбинос. Цепляюсь за лезвие. Распорол руку, зато нашел и вооружился мечом.
        - Рей! Да где ты?! - снова кричит Сир Лэйтон на этот раз взволнованно.
        - Да здесь я!.. Здесь!
        Поднялся и кручусь по сторонам с мечом в руке. Только что атаковавшего меня пирата я вижу. Видимо посчитав, что со мной покончено он направился дальше. Сира Лэйтона я тоже вижу. Он только, что проткнул мечом пирата шедшего от меня. Дым и пыль уже хорошо развеялись.
        Не пойму, все, что ли?
        Из дальнего угла справа доносится звук металла. Там кто-то с кем-то сражается. Кроме них никого больше не слышно. Раздается голос Сира Бакки: «Готов!» и тишина.
        Подаюсь к Сиру Лэйтону. У него все лицо красное, кое-где на подбородке набухли волдыри. Еще замечаю пробитую кирасу в груди и кровь.
        - Живой… - глядя на меня, с облегчением произносит рыцарь, а самого шатает.
        - Бакки! Валеб! Сюда! Нужно помочь Лейтону!
        Обхватываю рыцаря, пока не свалился.
        - Ничего, все нормально. Лучше посмотри, сколько ран на спине.
        Смотрю туда, и бросает в холодный пот.
        - Пять.
        - Вот это замес! Давно такого не было! Я прямо молодость вспомнил!.. Вот помню…
        Сир Бакки весь в кровище. Из раны на подбородке кровь льется потоком, зато рот до ушей. Подходя к нам, ему доходит, что происходит и он замолкает.
        - Надо кинуть лечение, - говорю рыцарю суть проблемы.
        - Не надо, я в порядке, - отнекивается Сир Лэйтон. - У меня полсотни очков здоровья осталось. И мана есть. Лучше поищите эликсиры. Мана может еще пригодиться.
        - Валеб! Ты где?! Надо найти эликсиры! - кричит во всю глотку Сир Бакки.
        Смотрю по сторонам и как будто впервые здесь оказался. Лавку не узнать. Вокруг творится сплошной разгром. Все витрины разбиты вдребезги. Пол устелен трупами.
        - Эликсиры должны быть слева, - по памяти говорю и показываю рукой.
        Вместе с Сиром Бакки осматриваем место, где стояли прилавки с жидкостями. Они все побиты, валяются вперемешку с трупами. Ни бутылочек, ни разбитых стекол невидно.
        - Ничего нет, что ли… - произношу, не веря глазам.
        - Вот какой-то ящик стоит, - замечает Сир Бакки в стороне у стенки и отправляется к нему, наспех вскрывает, - да ты посмотри, все разбито, - в следующую секунду он радостно восклицает: - есть один!.. О, вот и еще один!
        Он берет две склянки и спешит к Сиру Лэйтону. Я сменяю его у ящика. Среди разбитого стекла находятся еще целые бутылочки с надписями «элексир».
        - Нашел два!
        Сир Лэйтон принимает один эликсир и отказывается взять добавки. Напоминает о Валебе. Нашему портальщику вероятно тоже понадобится.
        - Валеб! - снова кричит Сир Бакки и смотрит по сторонам. - Да где тебя носит?!
        В ответ ему слышится что-то нечленораздельное откуда-то со стороны подсобных помещений.
        Мы с Сиром Бакки вскрываем крышки и выпиваем целительную жидкость. Меня льющаяся кровь достала. Теперь хоть перестанет бежать и лезть в глаза. Откидываю бутылку в сторону и рукавом вытираю кровь. Она, наконец, перестает бежать, но сами раны при касании все еще щиплют.
        Подаюсь туда, откуда донесся голос Валеба.
        Из прохода, ведущего в подсобные помещения, появляется наш портальщик. Он весь в крови, шатается.
        - Где ты был? - сразу цепляется к нему Сир Бакки.
        - Погнался за пиратами. Несколько хотели удрать. Там, в дворике бился.
        - Ну и какого ты за ними побежал? - возмущается Сир Бакки.
        - Не хотел никого отпускать.
        У парня кираса впереди хорошо изрублена. Рукам тоже досталось. Опаленные от огня шея и подбородок. Волос впереди вообще нет. Все спалено вчистую. Ну и крови много. Уж не знаю, вероятно, большая часть не его, иначе он был бы уже мертв.
        Его состояние меня настораживает.
        - Сколько осталось здоровья? - спрашиваю и протягиваю оставленную для него порцию эликсира.
        - Пятнадцать процентов, - криво улыбается он, вскрывает бутылочку и жадно прикладывается к содержимому.
        Сир Лэйтон смотрит на меня и начинает смеяться.
        - Вот это нам бы досталось с Бакки, если бы тебя сейчас увидела княгиня.
        - Сильно плохо?
        - Ей лучше на такое не смотреть, - поддерживает Сир Бакки. - Такие раны оставят шрамы. Перед тем как домой возвращаться, надо будет обязательно заглянуть к лекарю. Он уберет.
        Пробегаю взглядом вокруг и убеждаюсь, все мертвы. Товар в лавке, если и есть, только в виде единичных остатков, как найденный ящик с эликсирами, случайно забытый или брошенный за ненадобностью.
        Теперь, когда со всеми покончено, надо подниматься на второй и третий этажи. Собирать людей на отправку порталом в Скалистый Берег.
        Сир Бакки двинул вперед первым. Валебу и Сиру Лэйтону после эликсира полегчало. У обоих кровотечение остановилось, уже сносно держатся на ногах, не шатаются. Мы втроем направляемся в сторону подсобных помещений.
        - На портал мана осталась? - спрашиваю у Валеба.
        - Немного есть. Специально берег. Но на всех мастеров не хватит. После полуночи придется делать второй заход.
        Мы покидаем торговый зал, входим в подсобное помещение с лестницей, дальше начинаем подниматься по ступенькам. Мертвецкая тишина вверху настораживает. Как будто там нет никого. Или наоборот, есть, но специально притихли и выжидают, пока мы поднимемся.
        Обращаюсь к Великой Системе восстановить подачу сообщений. Если нас ждет засада, Предвидение оповестит.
        Глава 15
        Мы обошли весь второй этаж, заглянули в каждую комнату и ничего, все оказалось пустым. Единственным достижением оказались найденные апартаменты бывшего хозяина. Они была без окон. Именно поэтому, делая облет канарейкой, я их не увидел.
        В другом случае мы бы не разменивались на мелочи, но сейчас требовалось обязательно. Обыскали комнату главным образом из-за эликсиров, ну и заодно на предмет других ценностей. Пустующие места с продавленным полом от ножек, царапины и следы волочения подсказывали, кое-что из мебели хозяин предусмотрительно в спешке вынес.
        Пока копались в апартаментах, Сир Бакки сходил на третий этаж. Вернувшись, он нас озадачил, там тоже было пусто. Ни людей, ни трупов, ни заветных эликсиров.
        - Придется самим искать вход в подвал, - констатировал очевидное Сир Лэйтон.
        - Хорошо, что я не дал никому уйти, а то бы пираты привели еще людей. Мы выиграли время, - попытался обрадовать Валеб.
        Мне пришлось напомнить об удравшем капитане Тэйтане. Это заставило всех поторопиться.
        Пока в быстром темпе спускались по лестнице, вместе прикинули, путь от нас до порта и обратно занимал примерно час, плюс еще немного на поиски подкрепления. Как я уже убедился, найти в порту отчаянных вояк не потребует много времени. Минут пять, может десять.
        С момента побега капитана прошло минут двадцать или чуть больше. Итого в запасе оставалось не менее сорока минут. Более чем достаточно, чтобы перебросить порталом первую партию мастеров и усилить наши ряды за счет гвардейцев. Лишь бы на месте оказался Иган Велни. Второй портальщик нам нужен был позарез.
        Никто не сомневался, что вход в подземелье прятала магия, посему этим вопросом занялся Сир Лэйтон. Все остальные принялись обыскивать трупы. Главным образом нас все также интересовали эликсиры для восстановления здоровья и магические составы повышавшие ману. Все остальное было вторичным.
        Вряд ли у кого-то из пиратов или охраны хозяина лавки было при себе что-то поистине ценное, скажем, артефакт позволявший уходить в невидимость. Имея такого уровня вещь, ему нечего было бы делать в рядах головорезов готовых перерезать глотку за любую мелочь или подчиняться приказам алчного торговца. Артефакт давал невероятные возможности. А возможности - это свобода и материальное благополучие.
        Сир Бакки проявил хитрость. Первым делом побежал на улицу обыскивать труп Бороды и хозяина лавки.
        Я выждал и осторожно вышел за ним проследить. Так и есть, рыцарь уже что-то прятал в карман.
        - Нашел что-то ценное?
        От неожиданности Сира Бакки передернуло.
        - Так, по-мелочи. Несущественное.
        - Если закончил с осмотром, пойдем, покажешь.
        Обреченно поднявшись и свесив голову, он подался обратно в лавку.
        Были представлены перстни, кулоны, медальоны и амулеты, дающие прибавку от 10 до 30 очков в воинских, общих и магических характеристиках, сабля Бороды, повышавшая наносимый противнику урон аж на 40%, а также два крошечных флакона с жидкостями красного и синего цветов, висевшие на кожаной нити.
        Если по артефактам было все понятно, их достаточно было взять в руки или надеть и Великая Система присылала подробные описания о том, что это за предметы, то с жидкостями выходило сложнее. Приходило расплывчатое оповещение типа - «эликсир» или «магический состав». На хранимые жидкости во флаконах пришло - «эссенции». Пришлось подключать Сира Лэйтона, раз уж он видел все магическое.
        - О, нет, жидкости и вещества - это не ко мне. В таком деле разбираются только алхимики, - открестился рыцарь и, тем не менее, просветил: - я такими эссенциями уже пользовался. Красная поднимает здоровье, синяя ману. Они должны как минимум восстановить половину цифр.
        - Слышал? Можешь выпить и без второго захода всех переправить, - порадовал Валеба Сир Бакки и стал отходить в сторону.
        Что-то мне подсказывало, рыцарь не все выложил. Переведя внимание на Валеба, он намеренно хотел закрыть тему с найденными артефактами.
        - Это все? - спросил я у Сира Бакки, заставив остановиться.
        - В общих чертах… Там еще можно поискать. Или здесь. Вдруг где-то выпало.
        - У тебя что-то осталось? Да или нет?
        Сир Бакки обреченно выдохнул и с тяжестью вынул из кармана золотую монету.
        - Всего лишь одну монетку взял. Что здесь такого? Ты же меня лишил довольствия. Должен же я хоть где-то брать деньги.
        Я уже хотел ему позволить оставить, но показалось странным поведение рыцаря так старательно прятавшего всего лишь один золотой. На всякий случай велел дать посмотреть.
        МОНЕТА ДАР ДАГОРА.
        ЦЕЛОСТНОСТЬ 66%.
        ЕЖЕДНЕВНО ДАРУЕТ ОБЛАДАТЕЛЮ ПО 1 ЗОЛОТОЙ МОНЕТЕ.
        ТРЕБОВАНИЕ: ОТСУТСТВУЮТ.
        - Вот эта находка!
        - Да ладно тебе. Для вас, высокородных, один золотой в день - это не деньги. А мне бы он пригодился. Ну, должно же мне хоть что-то перепасть. Вон, даже Валеб у нас теперь богач. Целых двадцать пять тысяч почти досталось за то, что всего лишь вернулся. А я что, хуже?
        - Я не возражаю. Поздравляю с отличной находкой!
        Сир Бакки застыл с перекошенным лицом. Наверное, подумал, что я хочу присвоить артефакт и сейчас издеваюсь.
        - А вот саблю и эти три медальона я все-таки оставлю. Сам знаешь, мне нужно поднять воинские характеристики. Эссенции мы отдадим Валебу, ну а все остальное твое.
        Настроение рыцаря тут же повысилось. Остаток мелочевки он одним махом засунул в карман. Полученные флаконы с жидкостями, висевшие на кожаной нити, Валеб надел на шею и предусмотрительно спрятал под кирасу. Я же занялся медальонами. Пока они не будут куда-то размещены на мне, толку нет. Недолго думая я снял цепочку и прибавил медальоны к остальным артефактам, тем немного увеличил доблесть, атаку и защиту.
        Носить саблю все время в руках неудобно. Посему вышел на улицу и забрал у Бороды ножны.
        Тем временем Валеб нашел у трупов внутри лавки 6 эликсиров и 2 магических состава.
        Выпив первую порцию чудодейственного пойла, здоровье или мана восстанавливалась на 100 очков, а после второй еще 50. А вот дальше, сколько не пей, эффекта получить было невозможно.
        По общему решению магические составы были отданы Сиру Лэйтону и Валебу, а эликсиры разделили на всех, оставив два про запас.
        - Я все обыскал дважды. Хода нет, - огорчил всех Сир Лэйтон. - Я даже специально на всякий случай осмотрел задний двор. Хозяин все спрятал где-то в другом месте.
        - И что, по-твоему, он все барахло отсюда перенес? Ну, это же бред. Он все спрятал здесь. Вот прямо где-то рядом, - не согласился Сир Бакии, показав на пол.
        - Может быть вы просто не заметили? Ну как магическую защиту на здании, - напомнил я о его оплошности.
        - Я же говорил, здесь защита совсем слабая. Свечение еле заметно. Только если специально присматриваться. А мы ходили днем. Вспомните, какое яркое было тогда солнце. Сейчас совсем другое дело.
        Новость не радовала. И что хуже, шла вразрез со всякой логикой.
        - А что если потайной ход в подвал был сделан без применения магии? - вдруг задался вопросом Валеб.
        В следующую минуту мы уже снова обыскивали лавку. Вот только поиски усугублялись лежащими на полу трупами. Приходилось переворачивать, терять время. Закончив с торговым залом, мы переместились в подсобные помещения и далее во внутренний дворик, хоть и не верилось, что там что-то найдем. Проделали исключительно от безысходности.
        Возвращались в торговый зал мы уже в траурном настроении. Столько всего было проделано и совершенно зря. Хозяин убит, мастера исчезли и что хуже, уходило время. Мы уже превысили установленный лимит в сорок минут. С минуты на минуту должны были появиться пираты.
        - Нет, ну подвал здесь. Он однозначно под домом. Иначе тут не было бы хозяина. Он же с охраной специально здесь остался дожидаться полуночи. Иначе, зачем ему здесь оставаться, - бубнил Сир Бакки.
        В голове созрел новый план. Можно было покинуть здание, дождаться прихода пиратов и посмотреть чем дело закончится. Вот только было не понятно, что делать, если численность головорезов будет слишком большой и они найдут вход в подвал.
        - А что, если замерить толщину стен? - предложил новую идею Валеб.
        - Парень, да ты гений! - с восхищением вскрикнул Сир Бакки.
        Проверку стен мы полностью доверили Валебу, а предпочли ходить за ним и перепроверять. В подсобке у лестницы была найдена каменная аномалия размером три на четыре метра.
        - Там должна быть шахта. Наверное, есть скрытый механизм или еще что-то открывающее вход, - выдал свой вердикт наш портальщик.
        - Стена не скреплена магией. Это обычная каменная кладка. Ее легко сломать, - добавил Сир Лэйтон.
        В надежде все-таки найти способ вскрыть ход и не ломать, мы осмотрели стену с трех доступных сторон. Она оказалась из обычных каменных блоков, посаженных на раствор. Попалось много непонятных расщелин. По мне так если наверняка не знать, иначе не вскроешь. К такому же выводу пришли остальные.
        Для экономии маны можно было вооружиться молотами, но у нас не было на это времени. Пришлось обратиться к фаерболам. За это взялся Сир Лэйтон. Не зря же ему досталась бутылка с магическим составом.
        Мы отошли подальше, рыцарь запустил в центр красный фаербол. Стену тряхнуло, но тряхнуло недостаточно. Следом в то же место полетел следующий фаербол. Этого уже хватило. Образовывался пролом округлой формы, в который можно было пролезть разве что с большим трудом.
        Валеб просунулся и исследовал внутренности. Без труда найдя механизм, он открыл ход изнутри. Раскрылась высокая и широкая полноценная дверь с внешней стороны облицованная камнем, а внутри полностью из железа. Вниз тянулась шахта с лестницей.
        ОСТОРОЖНО! ВАС ПОДЖИДАЕТ ОПАСНОСТЬ!
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ НА 1 ОЧКО.
        Сир Бакки хотел уже спускаться, но я остановил. Попросил Сира Лэйтона создать клона и отправить его первым. После него вызвался сам рыцарь, ссылаясь, что у него достаточно маны, далее последовал Сир Бакки, я и Валеб.
        От образовавшегося пролома внутри было пыльно и темно. Зато внизу виднелся тусклый обнадеживающий свет. Пока я мог только гадать, на кого прислали оповещение об опасности. После разрушения входа, мастера могли подумать что-то не то и напасть или же бывший хозяин оставил людей присматривать за подземельем, так что на всякий случай я дважды крикнул по имени Арни. На призыв никто не откликнулся.
        - Здесь проход. С одной стороны тупик, а в другой склад, - крикнул снизу, спустившийся первым клон рыцаря.
        Глава 15. Часть 2
        На дне шахты оказался узкий ход шириной в метр. С одной стороны он невдалеке заканчивался, а с другой, как и сказал клон, выходил на склад с наваленными мешками.
        Свет был только там. В проходе потемки освещались льющимся слабым отблеском из склада. До него нам предстояло пройти метров двадцать.
        Валеб спрыгнул последним. Мы начинаем вместе двигаться к складу, успеваем пройти буквально считанные метры и клон рыцаря закричал:
        - Засада!
        Он начинает бежать вперед и на себя принимает первые удары фаерболов.
        Впереди раздаются множественные крики, слышен женский визг. Теперь уже становится очевидным, там впереди мастера. Они не отзывались, потому что не разрешили охранники.
        Раздается крик Валеба сзади.
        Оборачиваюсь.
        На Валеба несутся самые мощные синие фаерболы. Он не отвечает, бережет ману.
        - Ложись! - ору я с тем, чтобы он не брал все на себя.
        Не дожидаясь пока он упадет, хватаю его за спину и валю. Падаем вместе. Последние два шара пролетают над нами.
        Валеб поднимает в сторону стоящего в тупике охранника руку и выпускает синий фаербол.
        - Беги, ты должен успеть! - кричит мне Валеб.
        Понимаю, что он хочет сказать с полслова. Вскакиваю, на ходу выхватываю саблю и мчусь в сторону тупика. Пока от мощного удара охранник очухается, мне нужно добежать и прикончить его, иначе он нас всех положит.
        Защиты нет, маны нет, зато есть высокий уровень здоровья. По меньшей мере, парочку фаерболов я в силах поймать.
        Остается всего ничего, какой-то метр. Я вижу заросшее лицо мужчины и выставленные на меня руки. В них вспыхивает магия. Это молнии. Они бьют в грудь и заставляют все мышцы сжаться. Ноги подкашиваются.
        По инерции пролетаю еще немного и падаю к ногам охранника. Разряды заставляют тело лихорадочно трястись и скрючиться. Сабля потеряна. Она со звоном упала где-то сзади.
        Теперь, когда добежал до тупика, открывается крошечное углубление сбоку. Тут лишь кровать поместилась. Кроме этого охранника никого.
        Закончив со мной, мужчина теперь отправляет молнии вдаль прохода, где остаются рыцари, и надеюсь, лежит Валеб. Допустить гибель портальщика - это худшее, что может с нами случиться, не считая гибели вообще всех нас.
        Последствия молний меня все еще с силой сковывают, заставляют учащенно трястись. Все мышцы до безумия напряжены. От этого тело пронизано сносной болью.
        Пытаюсь пошевелиться. Тело случается плохо. Попытки начать двигать руками достигают желаемого. Но какой ценой! Мышцы крутит в одну сторону. Заставлять их двигаться в другом направлении стоит невероятных усилий сопряженных уже с несносной болью. Кажется, еще немного и от этих попыток мышцы с сухожилиями начнут рваться.
        Сабля потеряна, но есть кинжал.
        Нащупываю рукоятку и вытягиваю его наружу.
        Ноги охранника у меня прямо перед лицом. Я вряд ли в силах ударить кинжалом по ногам, слишком слабые руки, зато могу резать. Цепляюсь одной рукой за штанину, для надежности хватаю вдобавок зубами, а кинжалом принимаюсь разделывать ногу. На помощь приходит начавшееся ослабление последствий разрядов молний. Острая боль идет на спад.
        Охранник кричит, отчаянно дергает ногой. Несколько раз прилетело по зубам с носом. Голова трижды ударяет о каменную стену прохода. Тем не менее, продолжаю держать штанину и режу.
        Чувствую двойной обжигающий удар в спину. Следом спину охватывает пламя. Оно тысячами игл вгрызается в кожу. Хочется закричать, но приходится терпеть. Я все еще удерживаю штанину лишь благодаря зубам. Одной рукой я бы не справился.
        Пытаюсь подняться, чтобы уже быстрее всунуть клинок в горло и тем покончить с охранником и его мучительным огнем, но не получается. Трясущиеся ноги от боли содрогаются и отказываются подчиняться. Зато слушаются руки. От сильной боли я режу ногу быстрее, сильнее, с остервенением. Кинжал обгрыз всю плоть до кости, а охранник никак не хочет заваливаться.
        ВНИМАНИЕ! У ВАС ОСТАЛОСЬ МЕНЕЕ 10% ЗДОРОВЬЯ.
        Больше не в силах стоять, охранник все-таки падает на задницу.
        Все, теперь он полностью мой. Только бы чем-нибудь не долбанул магическим, иначе сдохну.
        На предельной скорости начинаю его тыкать ножом пробираясь от ног кверху пока не заканчиваю горлом.
        Душераздирающий крик переходит на хрип, бульканье и затихает.
        Готов.
        Обессиленный я падаю на него. Секунда, другая и понимаю, надо вставать. Там же сейчас бьются с охранниками Сир Лэйтон и Сир Бакки. Надо помочь.
        Хватаясь за кровать, понемногу начинаю подниматься. Пламя уже не горит за спиной, но на боли это совершенно не сказывается. Спина продолжают исходить в муках. На их фоне, боль после молний почти не ощущается.
        Кое-как встал и держусь одной рукой за кровать, второй за стену. Перевожу дух, чтобы сделать первый шаг.
        Разбитые нос и губы сочатся густой кровью. Сплевываю, а она противно прилипает к подбородку. Пытаюсь рукой стереть и нащупываю кровавое месиво вместо губ и вывернутый вбок нос.
        С той стороны хода появляется силуэт Сира Бакки. Я выдыхаю с облегчением. Значит, с охраной покончено.
        - Валеб? Как ты? - кричит Сир Бакки и подбегает к нему.
        Тот называет мое имя и тычет в сторону тупика.
        - С Реем все в порядке. Не переживай. Вон стоит себе спокойненько. Давай, я тебе помогу, поднимайся.
        Мучительная боль от ожогов не прекращается. От этого хочется не то, что взвыть, заорать на все подземелье и тем хоть немного ее ослабить. А сам про себя повторяю «все в порядке» и от этого делается смешно. Еще бы чуть-чуть и охранник меня точно прикончил. Потом прикончил Валеба, а дальше может быть и остальных. К счастью, я справился.
        - Как Валеб? - теперь слышится голос Сира Лэйтона.
        - Парню крепко досталось. Но живой, - отвечает Сир Бакки.
        - А что с Реем?
        - Да вон он там в конце. С ним все в порядке.
        Сир Бакки наконец с трудом поднимает парня на ноги. Он также как я, прежде чем идти, набирается сил. Я пытаюсь сделать шаг и понимаю, могу свалиться. Пока не поправлю хоть немного здоровья, идти самому нельзя.
        - Мана осталась? Мне нужно Лечение, - обращаюсь ко всем.
        Отзывается Сир Бакки и вскользь наставляет на меня руку. Мне делается легче. Боль начинает стихать. С носа и губ перестает течь кровь. Уже крепче стою, но ноги все равно трясутся.
        - Валеб, сколько осталось здоровья? - спрашиваю у него на всякий случай.
        - Опять пятнадцать, - парень оборачивается ко мне и, крепко держась двумя руками за грудь, пытается криво улыбнуться.
        Видимо, Сир Бакки кинул здоровье Валебу. Он пошел к складу самостоятельно, а я за ними, осторожно ковыляя на трясущихся ногах.
        Пространство чуть больше десяти метров в ширину и метров тридцать в длину заставлено у стен мешками и ящиками. Вверху порхают светящиеся мотыльки. Люди сидят или стоят на коленках скученно в самом конце. Их больше десятка. Мужчины и женщины смотрят на нас испуганными глазами. На полу лежат пять трупов. Среди них клон рыцаря.
        Я ищу знакомое лицо парня и не нахожу.
        - Арни, ты где?
        Он поднимается из толпы с кинжалами в руках. Удивленно на меня смотрит.
        - Так это вы?.. У вас получилось?!
        В его вопросах столько изумления, что даже обидно за его сомнения.
        - Я же обещал.
        - Охрана спустилась, сказали, напали пираты. Мы думали вы все пираты…
        Валеб перебивает парня:
        - Рей, у меня осталась всего девять. Надо быстрей уходить.
        - У кого-нибудь есть исцеляющая магия? - поняв, о чем он сказал, быстро спрашивает Сир Лэйтон и проносится глазами по мастерам.
        Замечаю, что рыцарь и сам сильно пострадал. Кираса впереди оплавлена. От этого у него закопченное внизу лицо. Волдыри полопались, превратились в черные раны. Его тоже пошатывает. Лучше всех из нас выглядит только Сир Бакки.
        На вопрос рыцаря отзывается Арни и бежит к ящикам.
        - Так у тебя же есть флакон с эссенцией, - напоминаю я Валебу.
        Помню, он вешал кожаную нить себе на шею. Я сам начинаю ее искать у него. Нахожу нить и висящие на ней лишь горловины от флаконов. От охватившего огорчения хочется взвыть.
        Арни достает из ящика эликсиры.
        - Это уже не поможет, - отмахивается Сир Лэйтон. - Поможет только эссенция или магия. У кого-нибудь есть мана?
        Одна из женщин наставляет на Валеба руки. Наверное, отправляет на него целительную магию и просит показать рану на груди, которую он постоянно держит руками. Он убирает руки, и я в шоке смотрю на дыру глубиной в полтела.
        - Сколько! Сколько у тебя осталось?! - в изумлении спрашиваю у него.
        - Восемь.
        - Я ему не могу помочь. Нужен лекарь, иначе не спасти. Моя магия только замедлила падение, - поясняет все та же женщина.
        - Сейчас же открывай портал! - кричу на Валеба в охватившем волнении. - Открывай сразу в мамином кабинете. Там рядом будет Надин. Она поможет.
        Валеб создает портал в пяти метрах от себя. Он открывается и появляется кабинет мамы. Она с управляющим Тидом Грашем сидят за столом для совещаний. Оба оборачиваются к нам.
        - Все в портал! Быстрее! - командует Сир Лэйтон. - Часть сейчас войдет, остальных переправим вторым заходом!
        У кого из мастеров ноги обрублены ниже колена, еще могут сносно передвигаться. Остальные ползают. Сир Бакки первым находит способ убыстрить процесс вхождения мастеров в портал. Он начинает их хватать сзади под руки, перетаскивает и буквально вваливает туда. Ему помогает Сир Лэйтон.
        - Лучше иди туда, будешь там принимать, - советует Сир Бакки.
        Он не хочет уходить, но я настаиваю. Рыцаря шатает. Он выпотрошен по здоровью и мане. Его нужно быстрее восстановить.
        Сир Лэйтон входит в портал, и принимается там всем помогать.
        - Мама! - кричит Арни.
        Женщина вместо портала нацелилась куда-то вдаль склада.
        - Я должна взять свой мешок.
        - Да брось ты его, нам нужно быстрее уходить!
        - Лучше помоги. Он вон там. Я специально спрятала подальше.
        Женщина указывает сыну в дальний угол. Он несется туда и забирает объемный мешок. Тот не особо тяжелый. С чем он, я догадываюсь и поражаюсь количеству. Лишь только сын приносит мешок, женщина хватается за него мертвой хваткой.
        - Да куда ты тянешь?! Все ценности потом! - кричит на нее Сир Бакки.
        - Без мешка я никуда не уйду!
        - Вместо мешка я пойду вторым заходом, - находит решение Арни.
        Рыцарь кривится. Женщина уже впихнула в портал мешок.
        Сын помогает матери войти последней.
        - Сколько осталось? - спрашиваю у Валеба
        - Еще восемь.
        - А маны?
        - Хватает. Входи.
        Подхожу к порталу. Изувеченные мастера расползаются по кабинету в стороны. Тида Граша не видно. Наверняка убежал звать лекаршу и консильери. Мама поднимается, обходит стол и изумленными глазами смотрит на прибывших людей, а потом на меня. Она как будто не сразу признает во мне сына и от удивления открывает рот.
        Валеб начинает оседать. Сиру Бакки приходится его подхватить. У того совсем ослабли ноги.
        В портал можно войти вдвоем. Возвращаюсь за Валебом и беру его под руку. Он сопротивляться, отталкивает меня от себя.
        - Надо по одному. Ты иди, я за тобой.
        Я его отпускаю, уже хочу сам войти в портал, и доходит - да он же меня вокруг пальца обводит! У него маны осталось на одного! Поэтому мы не можем войти вместе!
        Возвращаюсь к Валебу, хватаю его и буквально кидаю в портал. С той стороны его ловит Сир Лэйтон. Теперь на лице мамы невероятный испуг. Она смотрит на меня какими-то обезумившими глазами.
        Портал начал закрываться.
        Глава 16
        Я был в шоке. Судя по застывшему лицу, Сир Бакки тоже. Лишь с недоумением смотревший на нас Арни был далек от произошедших на его глазах событий. Сир Лэйтон сказал, что отправят вторым заходом он и считал, что немного позже снова появится портал, и он переправится к матери. Тем более что мы-то остались.
        - И что это было? Ты можешь объяснить? Если он видел, что маны не хватает, зачем он всех засунул, а нас оставил? Я его вообще не пойму. Он хотел всех отправить, а самому здесь остаться? Так что ли? И кто бы потом за нами вернулся? - понесло Сира Бакки.
        - Ты совершенно ничего не понял. Ты видел у него дырку в груди? Видел, какого она размера? - рыцарь в ответ только нахмурился. - Он подумал, что не доживет до того, пока Надин ему поможет. Он хотел переправить порталом как можно больше людей и тем их спасти.
        - Нет, ну тогда почему он тогда нас оставил?.. Подожди, так выходит он хотел оставить меня одного здесь вот с этим мальчишкой? А если бы его мать не засунула этот гадский мешок я бы тут один вместе с ним остался?
        - Так ты же везунчик. Все знают, что ты выберешься из любой ситуации.
        - И что, теперь меня можно в каждую задницу бросать?!
        Сир Бакки разошелся уже не на шутку. Будь с нами Валеб, он бы точно на него набросился.
        - Хватит возмущаться, у нас слишком мало времени. Давай лучше прикинем ситуацию. Итак, если все сложится хорошо, сейчас Валеба подлатают, восстановят части маны и минут через десять-пятнадцать он откроет портал. Войдет консильери, поставит свой портал, и через два портала мы вытащим, что здесь лежит, ну и сами выберемся. Это оптимистический вариант. Второй вариант…
        - Сейчас припрутся пираты и всех нас грохнут, - перебил рыцарь и выпучил глаза, - у меня, между прочим, осталось всего десять маны. Я ничего не могу сделать. Даже подлатать себя. Большая часть здоровья снесена. Вон, у кирасы почти ничего не осталось. С чем мы их встретим?
        - Готовимся к худшему варианту. Начинай осматривать здесь все, что есть. Нам нужна одежда, какие-нибудь доспехи, оружие, обязательно луки и запас стрел. Заодно смотрим, чем можно себя подлатать. Арни поможет разобраться, что где сложено.
        - Я только знаю где всякие снадобья. Я помогал их складывать. А что в мешки положили, я не видел.
        - Ну, вот, вообще замечательно…
        Сир Бакки в расстройстве смотрит по сторонам, ища с чего начать и тут же уверенно направляется к самым первым мешкам. Я же цепляюсь к Арни, ибо дальше терпеть пылающую боль на спине невозможно.
        - Нужно найти хоть что-то для восстановления здоровья и маны. И еще нужны мази от ожогов и ран. Давай только быстро.
        Не знаю, понял ли парень, что происходит и к чему все идет, он кидается к ящикам без лишних вопросов. Я же усаживаюсь на ящик и начинаю снимать с себя остатки рубахи. Как раз в этот момент доходит, что меня ждет дальше.
        Под рубахой у меня кольчуга. После применения Сиром Бакки Лечения там слегка зажили ожоги прямо с кольчугой. Теперь же придется ее как-то с меня сдирать.
        - А маковое молоко есть? - в надежде спрашиваю у парня.
        - Немного.
        - А кстати, маковое молоко повышает здоровье. Эффект временный. Но нужно не переборщить. Пару глотков, не больше, - копошась в мешках, разъяснил Сир Бакки.
        Показываю на спину, рыцарь мельком смотрит, и теперь понимает, что меня ждет.
        - Тогда лучше побольше. Полбутылочки.
        Сам себе помочь я не могу, посему обращаюсь за помощью к Арни. Именно ему придется срывать со спины кольчугу, а потом смазывать ее мазью. Но прежде надо обязательно выпить обезболивающего. Иначе меня от боли вырубит.
        Хоть Сир Бакки и сказал, что мне хватит половины, я все-таки выпиваю всю. Чтобы уже точно избавиться себя от ненужных страданий. Ну и поправить здоровье заодно не мешает. Пусть оно дает временный эффект, а мне большего и не нужно. Только бы до полуночи переждать, а дальше можно будет принять новые порции эликсиров.
        Прохладная жидкость попала внутрь и стала приятно теплой. Голова немного закружилась и стала легкой. Усталость с тяжестью исчезли. Тело тоже начало обретать легкость. Бушующая боль на спине резко пошла на спад пока совсем не исчезла. Полоска здоровья перед глазами поднялась на 100 очков и исчезла. Столько и сразу приятных ощущений заставили подняться настроению. Разбитые губы полезли улыбаться.
        Подмигнув Арни, я дал отмашку резко сорвать с меня кольчугу, чтобы уж не мучиться.
        Все-таки заорал.
        Вместе с криком я проклинал себя, что не подождал еще немного, пока маковое молоко полностью обезболит тело. Весь Лиан, за то, что меня угораздило в нем очутиться в самое неподходящее время и злодея хозяина лавки, из-за которого приходится терпеть столько мук. Я бы продолжил этот список, но боль, разразившись в самом начале, после быстро пошла на спад. Мне снова стало хорошо.
        Дальше Арни принялся смазывать спину мазью от ожогов, а я сам себя мазью от ран. Мазал, и сам с себя смеялся, поймав себя на мысли, что похожу на хорошо отбитый и зажаренный на огне кусок мяса. Мазью мне впору было умываться. Особенно смешно было смазывать голову. Там чего-то у меня осталось совсем мало волос. Почти вся растительность сожглось фаерболами, да пламенем.
        - Это не ты смеешься, это смеется маковое молоко, - указал на пустую бутылку Сир Бакки. - Ну, сказал же, хватит половины.
        Закончив с первым слоем, мы сделали перерыв. Арни принес две бутылочки с магическим составом. Выпив, я обрел 150 маны.
        Прошла минута, другая и процедура с мазями повторилась. Все это время я смеялся над нашей беспечностью. Ну как можно было отправляться куда-то не имея подручных средств восстанавливающих ману и здоровье. Все-таки наличие силы играет злую шутку. Добавляет беспечности. Впрочем, кто знал, что мы попадем в осажденный город. И кто мог предвидеть, что нам придется одним соваться к этому злосчастному торговцу артефактами настолько хорошо охраняемому.
        Бинты в лавке не продавались, так что пришлось обойтись без них. Рыцарь нашел для меня новую одежду, и я начал переодеваться.
        Вот тут вскрылся новый нюанс. Пока я сидел на ящике, все было отлично. Встал, и меня зашатало посильнее, чем когда я напился в доходном доме Симеона Лима. От этого мне было до ужаса смешно. Надев новые штаны и рубаху, я плюхнулся обратно на ящик, хватаясь за живот, ибо там начались уже спазмы. Никогда не думал, что маковое молоко настолько поднимает настроение.
        Видимо мой смех осточертел Сиру Бакки. Он настоятельно посоветовал использовать 50 маны в Лечение и тем снизить действие макового молока. Продолжая заливаться хохотом, согласился только лишь потому, что разболелся живот.
        Рыцарь все бегал по мешкам как ошпаренный, стараясь ничего не пропустить, чем меня невероятно веселил. Прекрасно понимая, что это все глупый смех я пытался сдерживаться. От этого мне становилось только смешнее.
        - Рей, кидай еще пятьдесят маны в здоровье. Это обязательно. Не обсуждается! - в сердцах скомандовал он, скидывая в кучу принесенные два комплекта луков с колчанами забитыми стрелами.
        Согласился. Уже сам понимаю, дальше смеяться перебор. Закинул еще маны в здоровье, и меня начало отпускать. Стало заинтересовывать происходящее. Обратил внимание, во что оделся и что складывает для нас рыцарь.
        Рубаха и брюки на мне оказались непростыми. Они давали 5% защиту к наносимому урону и имели повышенную износостойкость.
        Еще рыцарь для всех приготовил походные сумки с понижением веса переносимых вещей. Туда Арни сложил фляжки с водой, а также бутылочки и коробочки с мазями.
        - Ну что за барахло, куда не заглянешь ни одной по настоящему ценной вещи, - принеся на этот раз кирасы в недовольстве заметил Сир Бакки.
        - Хозяин все редкости старался сразу продать. Он их считал обузой. Чем дороже вещь, тем дольше и сложнее продавалась. А наши мастера сильных артефактов почти не делали. Только если на заказ. Хозяин постоянно говорил, что их труднее продать и на изготовление нужно расходовать слишком много маны. Проще сделать несколько слабых вещей и быстро продать. Те же эссенции продавались гораздо хуже эликсиров. Всем же хочется купить подешевле. Вот он и старался, - подробно разъяснил Арни.
        - Вот же ушлый хмырь.
        - Ты не забывай, прошлой ночью он уже перетащил куда-то все ценное. Кстати, Арни, не знаешь куда? - уже почти придя в себя, включился в разговор и я.
        - Наверное, в горы.
        - Какие горы?
        - Я имею в виду в горы королевства Долина. Он обычно туда уезжал постоянно. Там, по-моему, у него семья живет. Но он нам об этом не рассказывал. Это догадки.
        Осмотрев половину, Сир Бакки махнул рукой на остальное и вернулся к нам.
        - Мы уже здесь минут двадцать. Сам видишь, за нами не придут.
        Я это и сам понимал и все же не хотел думать о худшем.
        - А что если Валебу нужно больше времени для восстановления, - Сир Бакки хотел возразить, но я не дал ему договорить, - могло случиться что угодно. Надин и Бориса не оказалось дома или еще что-то. Мы можем сейчас спрятаться в каком-нибудь соседнем здании и подождать полуночи. Если портал и тогда не откроется, тогда начнем думать, как отсюда выбираться самим.
        - Если только так. Здесь нам сидеть точно нет смысла. Мы тут как те крысы в бочке. Стоит заглянуть и попались.
        Моя кольчуга потеряла большую часть целостности. Даже в таком виде она давала в два раза больше защиты, чем лучшие найденные здесь кирасы. У них стояло всего 15%. Но я все-таки ее не стал надевать. Сзади она вся была черная с оторванными кусочками моей кожи. Завтра же она по этой жаре начнет разлагаться и будет травить заразой раны. А вымыть или вычистить было попросту негде, и нет времени.
        Надел кирасу. Через одно плечо повесил сумку, через второе колчан. Спину я решил ничем не загромождать, иначе ей придется долго заживать. Саблю Бороды и кинжал я повесил на пояс когда переодевался. Небольшой щит я разместил у себя на груди.
        До этого занятые делом Сир Бакки и Арни только сейчас стали переодеваться примерно в похожие наряды. Парню не было шестнадцати, так что об открытии мага и воина не могло пока быть речи. Поэтому он не взял для себя ни сабли, ни меча. Зато на ремне висело сразу два кинжала.
        - У тебя открыт навык владения ножом?
        - Да. Шестьдесят из шестидесяти.
        - Молодец. И хозяин не возражал?
        - Хозяин наоборот заставлял качаться и водил меня раз в неделю в храм. Я же первый сын. После шестнадцатилетия откроется воин. Хозяину нужен маг. Так что пришлось копить удачу на мага.
        Мы с парнем двинули к выходу, а Сир Бакки задержался. Дойдя до лестницы, я остановился и прислушался к звукам из шахты. Тишина успокаивала.
        Полез первым, все также чутко прислушиваясь. Все время казалось, еще немного и раздадутся голоса. Уже на выходе из шахты я не пару секунд замер. В лавке стояла гробовая тишина.
        Не стал дожидаться, пока выберется Сир Бакки. Не сомневался, что напоследок он там чем-нибудь забивает карманы. Быстрым шагом прошел через весь торговый зал и остановился у проема и выглянул на улицу. Никого и тишина.
        Это казалось странным. Пираты вряд ли бы делали засаду. Какой смысл? Примчавшись, они бы сразу вломились внутрь и стали все здесь обшаривать. Но этого не произошло.
        На ум приходило одно. Тэйтана выловил красноглазый, велел ему показать картинку произошедшего и дальше прибил капитана за то, что по его вине погибли альбиносы. А дальше он не стал идти в лавку потому как, какой смысл идти и смотреть на место, где уже нет наживы.
        Появился Сир Бакки. Он тащил на плече тяжелый мешок.
        - А это еще что?
        - Золото, - усмехнувшись, ответил Арни. - Там было несколько мешков с медяками, серебром и один с золотом. Я немного сгреб себе в карманы, а он все заграбастал.
        - Да выбрось его. Он тебе будет только мешаться.
        - Бросить золото? Да ни в жизнь!
        - Золото пригодится выбраться из города, - со знанием дела заключил Арни.
        - Во-во! - подтвердил рыцарь.
        Махнул рукой на алчность рыцаря. Хочет? - пусть мучается. Все равно ему это золото из Лиана не унести. Тут бы самим выбраться без приключений и то хорошо.
        Выйдя вместе на улицу и посмотрев по сторонам, лучшим вариантом куда спрятаться, выглядел угловой дом прямо напротив нас. Он также как лавка торговца выходил и на узкую и широкую улицы. Как раз удобно для обзора. На первом этаже стояли решетки, а вот на втором сбоку было разбито стекло. Там как раз было легче забраться. Шла решетка, дальше выступ и уже подоконник.
        Я первым поднялся, влез в окно и, высунувшись, был готов помочь взобраться остальным. У Арни видимо не была навыка по скалолазанию. Лишь дождавшись пока я заберусь, он полез следующим. Рыцарь с тяжелым мешком на плече пока примерялся, как ему будет удобнее лезть.
        Чья-то рука крепко схватила меня за рот, к горлу приставили лезвие ножа или кинжала и резко дернули назад.
        - Вот ты и попался щенок. Дернешься, перережу глотку, - раздался в ухо шепот капитана Тэйтана.
        Волна шока и в следующее мгновение я уже задался вопросом, сколько с ним людей. Капитан развернул меня от окна, а сам, продолжая держать меня, осторожно посмотрел вниз.
        Темная жилая комната, служившая хозяевам залом, оказалось пуста.
        «Он один, что ли?!» - едва ли не закричал я от радости.
        - Что в мешке?
        Тэйтан убирает руку от лица, но продолжает держать лезвие у горла. У меня очков здоровья крохи. Неглубокий порез и все будет кончено. До полуночи, когда можно будет принять следующую порцию эликсира, я не доживу. Да и юлить не вижу смысла. Возможно узнав, что в мешке с ним будет легче договориться. Ну, или выиграть время, а потом прикончить.
        - Золото.
        - Золото… Ну надо же… Все-таки обвел меня со своими дружками, молодец, хвалю. В другой раз я бы тебе перерезал глотку, но видимо, мне сама судьба тебя подбросила, не буду портить репутацию. За меня это сделают южане.
        Он резко дернул меня вбок и обратно. Удар, искры из глаз и без того темная комната резко потемнела еще сильнее.
        Глава 17
        Усиленная тряска и голос Сира Бакки, призывающий очнутся, заставили открыть глаза. Надо мною висело лицо рыцаря со сломанным носом и наспех вытертой засохшей кровью.
        - Встать сможешь?
        - Наверное…
        - Отлично. Вставай.
        Слегка качаясь, рыцарь поднялся и занялся приведением в чувства Арни. Парень лежал немного в стороне от меня.
        Попытался встать. Голова тут же среагировала небольшим головокружением. Смутно вспоминая, что произошло, потянулся к голове и нашел на лбу внушительную шишку.
        - Что случилось? - с надеждой быстрей заставить голову соображать, спросил у Сира Бакки.
        - А я откуда знаю? Закинул в окно мешок, хотел сам лезть и мне в лицо прилетел каблук. Очнулся уже внизу.
        - Ну да, точно, Тэйтан… Это был Тэйтан.
        - Кто?
        - Один из капитанов пиратов, что я привел с собой. Он сбежал в самом начале. Выходит, он не побежал за помощью. Спрятался здесь и ждал, чем дело закончится. Вот же ублюдок.
        Продолжавший висеть на груди щит мешался подняться. А еще мешались сумка и колчан с луками и стрелами. Это обстоятельство, пожалуй, радовало. Это добро мне пригодится. Особенно эликсиры, магические составы, мази и конечно маковое молоко. Как только закончится действие прежней порции, боль не заставит себя ждать, вернется вся и сразу. Собственно вследствие продолжения его благотворного воздействия я не ощущаю боли в голове после столкновения со стеной, а лишь незначительное головокружение.
        Стащил с себя щит, сумку, колчан и поднялся. Не надеясь на ощущения, осмотрел себя. Кроме шишки на лбу новых повреждений не было. Тэйтан просто вырубил меня и бросил. Даже не позарился на карманы, где у меня лежал кошель с остатками золота.
        Пока Сир Бакки продолжал возиться с Арни я подошел к окну. Узкая улица была пуста. У входа в лавку все также лежали трупы. Откуда-то доносились крики.
        - Южане?
        - Да. Они где-то рядом. Скоро будут.
        Лишь когда рыцарь влил в Арни эликсир, тот очнулся и принялся откашливаться. На лбу зияла шишка похлещи моей.
        - Не пойму, что с тобой? Я тебя еле добудился, - удивленно спросил у него Сир Бакки.
        Парень принял сидячее положение и резко помотал головой, тем приводя себя дальше в сознательное состояние уже самостоятельно. По окончании он нырнул к себе в сумку, вынул фляжку с водой и жадно отпил. Лишь тогда окончательно очнулся.
        - Все из-за предательства. Хозяин взял с меня клятву верности, а я его предал, - удрученно пробормотал Арни.
        - Сколько остался должен Системе? - спросил я.
        - Шесть удачи.
        Это означало, что пока Арни не заполучит шесть удачи, Высшая Система будет ему не благоволить. Еще одна встреча со стеной или неосторожное падение для него может стать последними.
        Попытался понять, сколько прошло времени. Вместо того чтобы спрашивать у рыцаря, я призвал показать уровень маны. Она увеличилась на 300 очков. Это означало, позади полночь. Валеб не смог открыть портал, к нам не пришла помощь из Скалистого Берега. Нам придется выбираться из Лиана самим.
        - Полночь прошла. Надо повысить здоровье и ману, - напомнил я остальным и подался к сумке.
        Два эликсира накинули 150 очков здоровья, два магических состава 150 маны. Это все что можно было в себя залить на сегодня. Предстояло больше не ввязываться в стычки и как-то продержаться целые сутки. Зато завтра будет легче. Снова добавят очков эликсиры и магические составы. Опять же что-то накинется по здоровью за счет самовосстановления.
        То же самое проделал Сир Бакки. Арни, не имея магических способностей, ограничился лишь эликсиром. Иначе его сильно донимала головная боль.
        Кроме мешка с золотом ни у кого ничего не пропало. Пожалуй, теперь я был рад, что рыцарь вытащил его из подземелья. Не будь золота, Тэйтан нас точно бы прикончил хотя бы из-за всякой мелочи, что у нас была при себе. Это не говоря о мести. Благодаря моим стараниям он лишился в злополучной лавке почти всей команды.
        Странно было видеть, что рыцарь по этому поводу совершенно не расстроился. Он был рад монетке Дар Дагора приносившей всего лишь один золотой в день, а тут пропала не горсть, не полный кошель, а целый тяжелый мешок, где лежало под сотню тысяч золота. Да этого ему бы хватило на всю жизнь, еще и детям осталось.
        - Не жалко потерянного золота? - не удержался от вопроса.
        Я ждал, что Сир Бакки обрушится на Тэйтана проклятиями. Вместо этого он только с тяжестью выдохнул.
        - Дагор сыграл со мной злую шутку. Моя удачливость закончилась. Точнее не то чтобы закончилась. Теперь она ходит вместе с неудачей. Подвернется что-то, раз и уже ничего нет. Раньше я хотя бы успевал попользоваться дарами. Проматывал золото направо и налево. А после Мелиссара, будь он проклят, и этого не стало.
        - Не пойму, о какой удачливости ты говоришь. Ты имеешь в виду ежедневную удачу?
        - Да нет. Удача все также мне ежедневно дается. Я говорю об удачливости вообще. Мне всегда просто везло во всем. Это началось, когда мне было тринадцать. Я жил с родителями в Кабаньих лугах. Однажды в деревне случился пожар. Загорелся дом, где жила семья с двумя мальчишками. Старшему было лет пять, младший только начал ходить. На пожар сбежалась вся деревня. Я тоже прибежал. Вижу: мать рыдает, муж ее держит. Никто не решился забежать в дом. Там стояло такое пекло - не подойти. А я просто взял и побежал в огонь. У меня даже в мыслях не было, что я могу погибнуть. Сначала вытащил старшего. Все кричали больше не рисковать. У меня все волосы сгорели и так кое-что по мелочи опалил. Я рискнул, побежал снова и спас второго. Повезло, что дети были вместе. Я просто подумал как это я одного спасу, а другой сгорит заживо. Поэтому и побежал. У меня сильно сгорела голова. Лицо, спина, руки, ноги, в общем, все пострадало. Я упал и впал в горячку. Все думали, я не выживу. Но тут началась моя удачливость. На следующий день вроде как случайно нас посетил князь. Тогда это был ваш дед Брэн Гилберт. С ним была
лекарша Надин. Она забрала меня с собой в Скалистый Берег и две недели лечила. У меня не осталось даже шрамов. Там же в городе я стал мужчиной. Мне понравилась взрослая девушка. У нее была вот такая огромная грудь и вот такая пухлая задница. Зато тонюсенькая талия, - подробно показывал руками рыцарь, - я просто сильно ее захотел, а она меня взяла и сама совратила. Представляешь? С тех пор мне только такие нравятся - пышные и с тонкими талиями. После пожара моя жизнь в корне изменилась. Чего бы я ни захотел, у меня все обязательно сбывалось. В какую задницу я бы не встревал, я всегда из нее выбирался. Потом я стал замечать, что все сыплющиеся на меня дары и везение в итоге уходят в никуда. Вот только был целый кошель в руках. Бац! И нет его уже. Обязательно куда-нибудь потрачу. Встречу красавицу, ночь проведу и получается, что одну единственную. Потом она исчезает или я трезвею и понимаю, что ошибся. А после того, как мы устроили в Мелиссаре для Регана Бретта и его подручных пытки и того не стало. С того момента моя удача лишь перед носом крутится и исчезает. Ты будешь смеяться, но у меня даже вся та
мелочевка, что я прибрал в лавке и взятая золотая монета пропали.
        - Тэйтан обчистил твои карманы? У меня он кошель с золотом не тронул.
        - Нет, не Тэйтон, у меня хуже. В кармане оказалась дырка!
        Сир Бакки горестно засмеялся.
        - Может быть дело в репутации? Ты спас детей и она у тебя взлетела. А потом наделал плохих дел и сильно ее снизил. Мне кажется, тебе стоит сделать еще что-нибудь хорошее. Тогда неудача отцепится.
        - Думаешь?
        - Думаю, стоит попробовать.
        - Хорошо, попробую. Надо будет постоянно смотреть по сторонам. Вдруг где-нибудь начнется пожар, - снова засмеялся рыцарь.
        Голоса и крики с улицы стали раздаваться совсем близко. Мы с Сиром Бакки подались к окну и выглянули наружу. Теперь южан можно было рассмотреть.
        Сержант с несколькими воинами не спеша шел по узкой улице и давал указания. С ним были две повозки, куда складывали всякие найденные ценности. Виднелось что-то из мебели, ящики, мешки. Остальные воины осматривали дома по обе стороны улицы.
        - Надо собираться. Скоро они будут здесь, - поторопил Сир Бакки.
        - Не спеши. Увидев бойню, они все кинутся туда. У нас есть время придумать, куда двинуться дальше.
        - Кроме крыши мне больше ничего на ум не приходит. Не хочу скрываться в подвале. Там мы будем зажаты как те крысы в бочке. Стоит в нее заглянуть, и мы поймались. Уже никуда не денемся.
        С улицы послышался топот.
        На этот раз мы не стали выглядывать наружу. Так дождались. Мимо окон пронесся южанин в доспехах из кожи. Видимо увидев издалека лежащие на улице тела, сержант отправил его посмотреть.
        - Сюда! Сюда! Здесь много трупов!
        Теперь топот по улице стал множественным.
        - Рей, кроме крыши есть другие предложения?
        - В нашем положении иного не придумаешь. Скоро начнут осматривать дом. Здесь мы долго не просидим.
        Снова сумка через одно плечо, колчан через другое. Щиту нашлось место на груди.
        Перед выходом снова подался к окну и осторожно выглянул. Молодой сержант не решается войти. Оставил с собой двоих, а остальных отправил внутрь. С другой стороны узкой улицы осмотры домов продолжаются. Минут пять-десять и доберутся до нашего временного пристанища.
        Выбили дверь, выбрались на общую лестницу, быстро поднялись на чердак, оттуда на крышу. Дальше по крыше двинули в ту сторону, откуда шли южане. На всякий случай прижимаемся пониже. Южане не глупцы. Они прекрасно понимают, куда могут податься прячущиеся в городе люди. Наверняка на высоких зданиях выставили дозорных. Это не говоря о людях с особыми способностями, которые в силах брать под контроль разум птиц или сами в них оборачиваться.
        Под покровом ночи у нас пока есть шанс перемещаться по крышам. Ночное видение имеет ограничения по дальности. Однако наступит день и долго на крыше не продержаться.
        Дома неудобно шли вряд до конца квартала. Разность потолков и этажей отражалась на высотах. Приходилось то карабкаться, то спускаться. Появился конец квартала, и появилось оповещение:
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА СКРЫТНОСТЬ В ПОСЕЛЕНИЯХ НА 1 ОЧКО.
        Здесь перекресток. Обе улицы узкие. Но перепрыгнуть не вариант. Только если спуститься и снова подняться. Видимо южане на окраине города распределились и вошли группами каждый в свою улицу с тем, чтобы постепенно полностью осмотреть город и заглянуть в каждый дом.
        Мы засели за невысокой балюстрадой, установленной по краю крыши. Сквозь толстые фигурные столбики можно было наблюдать за перекрестком и быть скрытым со стороны улицы.
        - Не знаю что лучше: здесь где-нибудь укрыться до следующей ночи или сейчас пытаться выбираться из города? - задался вопросом Сир Бакки, высматривая по сторонам.
        - По мне так лучше переждать. Мы не готовы к новой схватке. В то же время может быть именно сегодня, пока осматривают город, есть шанс из него вырваться. Завтра выставят усиленные патрули на окраинах, и сделать это будет сложнее, - озвучил я свои сомнения.
        - Кстати о шансе. Система дает пятьдесят процентов на успех и в том и в том. Я свою удачу еще не использовал сегодня.
        - А что если выбрать что-то усредненное? Скажем, потратить удачу на то, чтобы с нами ничего не случилось плохого до следующей ночи.
        Рыцарь задумался на минуту и оповестил, что плохого до следующей ночи с ними точно не случится.
        Глава 17. Часть 2
        Мой желудок издал тихое урчание, тем дал знать, что очнулся. Не считая съеденного яблока вечером, я не ел с утра прошлого дня. Сидеть где-нибудь без еды целые сутки желание не было. Уйдем за город и там будет еще хуже. По дороге в сторону Оршика нам не пройти. Южане обязательно выставят людей. Оставалось пробираться через Костяные горы. Там толком ничего не растет. Нас ждут голые камни длиной в неделю. За меньший срок нам вряд ли преодолеть эти горы. От безрадостных мыслей рука потянулась в сумку за фляжкой. Будем обманывать желудок пока водой.
        За полчаса мимо нас проехали четыре порожние повозки и столько же груженные. Прошел большой отряд сразу в сотню воинов. Сир Бакки немного выждал и предложил спуститься и побродить понизу в сторону северной окраины. Удастся найти укромное место - отлично. Нет - значит, будем пытаться выбраться из города. Иного варианта в нашем случае не придумаешь. Ну и конечно предстояло поискать еду. Она нужна нам в любом случае.
        Мы уже стали перелезать через балюстраду, примиряясь так спрыгнуть с двухэтажного здания или искать спуск. Из одного из домов рядом с перекрестком на улицу высыпала группа, заставившая нас податься обратно в укрытие. Трое южан тащили с собой двух найденных женщин. Доносились возгласы, плач, мольбы пощадить. В ответ мужчины смеялись, обещая познакомить женщин со своими друзьями.
        - О! А это идея! Это даже хорошо, что они нам попались, - проговорил своим мыслям рыцарь и полез в колчан за луком.
        - Имеешь в виду прикончить и переодеться? - уловив суть, на всякий случай переспросил я.
        - Да, именно. Прикончим и переоденемся. Только у нас морды слишком побитые. Южане не сражались. Хотя нет, так даже лучше. Так незаметнее. Не видно, что мы незагорелые. А если что, скажем, попали на прятавшихся магов.
        - Тогда точно нужно сегодня покидать город. Как раз все заняты грабежом.
        - Во-во… Система сама подсказала способ.
        План был прост. От меня требовалось убить стрелой хотя бы одного южанина, остальных двух брал на себя рыцарь. Хотелось все сделать именно стрелами и не применять магию. Иначе попортились бы кожаные доспехи.
        - Рей, на всякий случай используй Точность. Надо прямо в глаз, - напомнил рыцарь.
        Меня от заявки «прямо в глаз» передернуло. Во владении луком у меня значилось 28 из 40. Сир Лэйтон стрельбу оставил на потом. Просто потому что невозможно было тренировать все и сразу.
        Арни смотрел на нашу подготовку с невероятным вожделением.
        - Тоже хочешь стать воином?
        Я попал в точку. Он учащенно закивал в ответ.
        - Значит, обязательно будешь. Целеустремленные всегда добиваются своего, - вспомнил я наставления жреца Корнелиуса.
        Теперь в глазах Арни к вожделению прибавилась надежда.
        Южане еще не дошли до перекрестка, а мы уже все приготовили. Арни переправился от меня к Сиру Бакки и держал для него наготове стрелу, чтобы вовремя ее выдать и рыцарю не терять лишнее время.
        - Ждем… ждем… Я скажу когда надо будет натягивать тетиву. Не стоит растрачивать силы. Выпускаем стрелы вместе. Ударим разом, - тихо бормотал рыцарь и вдруг, опомнившись, резко повернулся ко мне: - а Точность врубил?
        - Гкм… Да уже.
        Коря свою забывчивость, я поскорее призвал заклинание.
        ИСПОЛЬЗОВАНО ЗАКЛИНАНИЕ ТОЧНОСТЬ.
        ЗАКЛИНАНИЕ ТОЧНОСТЬ ПОВЫШЕНО НА 1 ОЧКО.
        Ну, теперь уже точно попаду.
        Наверное…
        На всякий случай придвинул поближе колчан.
        - Готовьсь … Три… Два… Один! - скомандовал рыцарь.
        Вот так и знал. Попасть попал, но вместо глаз между ними.
        В спешке хватаю вторую стрелу… третью.
        Тьфу ты… Так и не попал.
        Тем не менее, после стольких попаданий в голову южанин замертво свалился на мостовую.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ВЛАДЕНИЕ ЛУКОМ НА 1 ОЧКО.
        ПОЛУЧЕНО 370 ОЧКОВ ОПЫТА.
        А может быть, третья стрела все-таки попала в глаз? Что-то я особо не разглядел.
        Арни, наверное, обалдел от нашего обстрела. Каких-то пару секунд и три воина пали, толком не издав лишнего звука. Зато за них принялись орать пленницы. Да еще как заорали! Завизжали, словно это в них попали!
        Пока никого нет, мы с рыцарем спрыгнули вниз, предварительно велев парню не спешить и быть предельно осторожным во время спуска. Это нам с рыцарем предстояло быстро добежать, заткнуть орущих женщин и снять с южан кожаные доспехи пока сюда не набежали южане.
        - Заткнулись! - гаркнул рыцарь на теперь бывших пленниц. Ими оказались женщина и молодая девица. Обе разом смолкли.
        Осмотр трупа показал, с меткостью у меня оказались серьезные проблемы. Не примени я заклинание Точность и, наверное, вообще ни разу не попал. Одна стрела угодила между бровей, две другие вошли в голову.
        Мельком взглянув на тело, я принялся снимать кожаный доспех.
        - А что если на них надеть наши кирасы? - предложил Сир Бакки.
        Я нашел предложение изумительным. Вот только не хотелось тратить на затею время. Крик женщин мог в любую минуту привести сюда отряд южан.
        - Что встали? Помогайте! - снова гаркнул на женщину и девицу Сир Бакки.
        Пока к нам добрался Арни, мы и ему приготовили обновку. Правда она оказалась не по размеру. На его хилое тело могло подойти по размеру разве что-то из детского, а никак не доспехи взрослого мужчины.
        - Пусть так остается. Если что - он пленник, - определился рыцарь.
        Теперь три трупа совсем не походили на воинов Юга. А то, что загорелые - это ерунда. В Лиане тоже почти все от солнца темнолицые. Достаточно пожить в городе пару месяцев и иногда бывать на солнце.
        - Нужно их обязательно спрятать, - тыча на мертвецов и заливаясь слезами, посоветовала женщина.
        Предложение оказалось разумным. Рядом с нами южане после себя оставили раскрытую дверь. Занесли трупы внутрь и скинули чуть подальше от входа. Прежде чем уходить все-таки вырвали стрелы и уложили ранами вниз. Завтра тела начнут по жаре разлагаться, и уже ни у кого без лишней необходимости не возникнет желание к ним прикасаться.
        Женщина с дочерью не сбежала. Утирая слезы, она дождалась, пока мы закончим.
        - Ну что стоите? Вы спасены, хотите - прячьтесь, хотите - бегите из города, - уже вполне нормальным голосом предложил варианты рыцарь.
        - Зачем бежать? Можно переждать. Муж говорил, южане вернут людей в город через три дня. Нам нужно это время пересидеть. Пойдемте с нами. У нас дома есть надежное убежище. Там безопасно. Нас там никто не найдет.
        - Три дня… А по-моему, хорошая идея, - уцепился за предложение я, - через три дня южане отпустят людей. Здесь вернется мирная жизнь. Можно будет спокойно покинуть город. Нам не придется рисковать. Все как мы хотели.
        - Если оно такое надежное, так почему вас поймали? - насторожился Сир Бакки.
        Вопрос рыцаря заставило лицо женщины вздрогнуть в преддверии начала очередного плача или истерики.
        - Да потому что этот олух сам открыл для южан убежище! Думал, что к нам прибежал его забулдыга братец!
        Сир Бакки скептически отнесся к предложению, но я все-таки решил посмотреть убежище. Тем более дом был в двух шагах.
        В этой части города узкие дома на одну семью шли впритык друг к другу. На первом этаже трехэтажного дома творился разгром. В центре холла в луже крови лежал лицом вниз грузный мужчина. Женщина с брезгливостью посмотрела на него. А вот дочь, напротив, принялась всхлипывать. Чувствовалось, что для нее потеря отца стала трагедией.
        Женщина хотела закрыть входную дверь, но наблюдательный Сир Бакки ее остановил. Он подметил, южане после себя везде оставляли двери открытыми.
        Хозяйка пересекла холл, вошла в небольшую кухню и толкнула одну из стен. Скрытая от глаз магией потайная дверь открылась. За ней вниз спускались ступеньки. Небольшое вытянутое помещение подвала было заставлено банками со всякой снедью, свежими овощами, фруктами, сушеной рыбой и мясом. Припасы лежали на полках вдоль стен или были подвязаны к потолку. Пройдя в конец, женщина одновременно надавила на две камня и отварилась следующая дверь.
        Три кровати слева, столько же справа, шкаф, длинный стол с табуретами, бочка полная воды, сундук в который предусмотрительно сложили бинты и прочий перевязочный материал, а также эликсиры и снадобья. В отдельном помещении имелось отхожее место.
        - …Здесь все предусмотрено, - рассказывала и показывала по ходу осмотра женщина, - вот брус запереть входную дверь. А вот здесь в стене камни специально посажены на слабый раствор. Если нельзя будет выйти в дверь, можно взять за шкафом молот и разбить перегородку. Там дальше будет низкий ход. По нему можно на четвереньках доползти до колодца. Он там дальше за дворами. И через него выбраться наружу. Я вас уверяю, здесь надежное место.
        - Вы правы. Здесь вполне надежно, - согласился я, с удивлением смотря по сторонам.
        - Остаемся! - решительно произнес Сир Бакки и тем поставил точку.
        Глава 18
        Чайка села в самый центр узкой улицы и с недоумением посмотрела по сторонам. Еще недавно в Лиане все кипело, по улицам сновали толпы, ездили повозки, со всех сторон доносился шум, крики. И вот бурлящая жизнь резко исчезла. Вокруг не стало ни души.
        Птица по старой памяти осторожничала, с подозрением присматривалась к раскрытым нараспашку дверям, не спеша перебирала лапками, водила клювом по сторонам, выискивая в какой дом податься и податься ли вообще.
        Я специально ждал чайку. Хотел взять большую сильную птицу и хорошенько погонять по окрестностям. Едва она попала на глаза, быстрым оценивающим взглядом осмотрел на предмет возможных повреждений крыльев и, удостоверившись, что все в порядке, временно лишил собственного птичьего разума.
        Сначала требовалось в общих чертах сориентироваться, что происходит в городе, посему начал с набора высоты и облета окраин.
        Обычно, беря под управление птиц, я застывал на месте и продолжал стоять до тех пор, пока разум не возвращался в собственное тело. Сейчас же я ловил двойные ощущения. Чувствовал себя набирающей высоту чайкой и ведомым рыцарем под руку обратно в убежище.
        Посторонние движения быстро закончились. Видимо меня усадили или уложили на кровать. Я всецело ощутил себя машущей крыльями птицей.
        Вчера мы весь день провели в убежище. Зализывали раны и отсыпались. Ночью я порывался выйти поохотиться на южан, но Сир Бакки отговорил. Он прав, нам незачем рисковать. Еще будет возможность взять опыт и прокачаться.
        Чайка добралась до восточной окраины города. Видимо с принятием клятв было вчера покончено. Теперь здесь уже и шатров не было. Их перенесли за Сухую речку, поближе к Таклам. А жителей Лиана продолжали держать в степи. Всех разделили по категориям. Шлюх, всяких высокородных и богачей держали в одной стороне; простолюдинов во второй; бывших стражников и воинов в третьей.
        Несмотря на утро, люди уже изнывали от жары. В степи не было ни деревца, под которым можно было спрятаться от солнца. Единственной отрадой была вода. Ее подвозили в бочках.
        В самом городе продолжались зачистки. Осматривались дома, выносились и грузились в повозки найденные ценности. Дальше изъятое добро отправлялось в порт, где производился учет всего поступившего. Особо ценное грузили на корабли, остальное помещали в портовые склады для вывоза во вторую очередь.
        На многих городских перекрестках выставили дежурные посты. По улицам ходили патрули. В каждом случае это было по десятку воинов. Большие группы численностью в сотню голов размещались на окраинах либо в нескольких местах центральной части города.
        С дозорными я угадал. Их посадили на всяких высотных зданиях. Кроме этого над городом летали орлы. Для таких птиц домом служат горы, так что откуда они появились, было понятно. В крайнем случае, являлись чьими-то питомцами.
        Прятавшихся и после найденных жителей города я тоже увидел. Правда, в мертвом виде. Кое-где они лежали на улицах, облепленные чайками.
        В общих чертах картина происходящего в Лиане была понятна, а вот что творится с Таклами совсем непонятно. Там царило затишье. Город не бомбили, но продолжали держать в блокаде. С моря стояли корабли, с суши разбросанные кучки воинов. В завершении у города с двух сторон продолжали находиться армии, готовые двинуться на город в любой момент.
        Сам город, насколько я понял, так до сих пор не ответил южанам. Отчаянные наемники, которыми славились Таклы, предпочли отсиживаться. Видимо ждали входа войск в город и берегли силы. Или же надеялись договориться с южанами на своих условиях, посему терпели и не решались злить короля.
        Развернул чайку от Лиана к Таклам и мысленно дал команду сделать такой же облет по окраине.
        Внутри города виднелось вялое оживление. По улицам сновали крошечные людские ручейки. После бомбежки фаерболами шли не особо активные работы по разбору завалов.
        Сделав над Таклами облет, я уже намеревался отпускать чайку, когда обратил внимание на всадников. Группа из десятка человек целенаправленно неслась от шатров к городу. Задержался ради любопытства.
        При въезде в город южан встречали местная группа всадников, облаченная вместе с лошадьми в тяжелую броню.
        А вот эта активность меня уже заинтриговала.
        В следующее мгновение возникшая мысль заставила начать учащенно махать крыльями.
        Сомнений не было, Таклы дали согласие сесть за стол переговоров с южанами. И именно сейчас должна состояться сделка. Просто потому, что дальше выжидать уже не имело смысла. Лиан пал. Будут Таклы и дальше затягивать процесс и все силы будут кинуты на город.
        В принципе, это подразумевалось с самого начала. Иначе бы Таклы не стали отсиживаться в обороне. Хотя бы огрызнулись ради приличия.
        Главным образом мне было интересно узнать, на каких условиях будет сдан город и что потребует от наемников южане. Безоговорочная сдача города и повальное принесение клятв королю Юга стало бы худшим развитием ситуации. Юг получил бы громадное количество хорошо подготовленных воинов.
        Группа всадников продвигалась к центру города. Где что в нем находится, я не имел понятия. Но это не суть. Везде в городах было обустроено примерно одинаково. В центре находилась площадь, а вокруг нее все основные здания - а это главный храм, префектура или же, как в Лианах дворец совета, банк альбиносов.
        Главный храм я сразу заметил. Его шпиль всегда являлся самым высоким в городе. Оторвавшись вперед, я быстро до него добрался. Вот только никакой площади рядом с храмом не оказалось. Сделал облет вокруг здания и заметил позолоченную вывеску банка альбиносов. Это подсказывало, дворец совета или как он тут называется, тоже должен быть где-то рядом.
        Пришлось облететь храм трижды, пока заметил подобающее для дворца здание. Просто оно было единственным большим и вместе с пристройками занимало целый квартал. При этом постройка больше напоминала укрепленную казарму, обнесенную высоким каменным забором, нежели дворец. Никакой роскоши, исключительно серая строгость.
        Тем временем делегация южан добралась до храма. Проследовав мимо него, всадники въехали в раскрытые ворота укрепленного квартала. Теперь я принялся нарезать круги вокруг квартала, выискивая особое помещение для приемов, где будут происходить переговоры. К счастью, вечная жара благоволила поискам. Почти все ставни были открытыми.
        Внимание привлекли самые большие окна, располагавшиеся на втором этаже. Едва я к ним приблизился, стало понятно - это и есть зал приемов, южан поведут именно сюда.
        На стене напротив окон висел громадный герб города - щит с двумя мечами. В центре большого и высокого помещения виднелся громадный овальный стол с сидящими за ним седовласыми важными людьми. Они размещались с одной стороны, вторая сторона стола пустовала. В помещении имелась подобающая обстановка. Все сделано с изыском. Картины, лепнина, позолота. А главное, есть, где мне разместиться. Можно сесть не на подоконник, где меня сразу заметят, а на приоткрытую раму поближе к окну и спокойно слушать, о чем будет говорить во время переговоров.
        Именно сейчас я пожалел, что не выбрал ласточку. Пустые гнезда располагались как раз над окном. Сидя в одном из них я бы не привлек внимания и преспокойненько подслушивал.
        Что-то мощное схватило мою чайку за крылья сзади.
        Удар в затылок.
        В глазах птицы стало темнеть.
        Да что б тебя!
        Орлы… Долбаные орлы.
        В Лиане постоянно за ними поглядывал, а в Таклы попал и что-то слишком увлекся.
        Очнулся в нашем убежище. Все над чем-то смеялись. Наверное, Сир Бакки травил какие-то байки. Вскочил и велел рыцарю быстрее следовать за мной. Упускать возможность подслушать разговор южан с правителями Таклов я не собирался.
        Бегом выбежал из убежища и едва не сбил какого-то мужика. Второй застыл над мертвым телом хозяина.
        Секунда на понимание происходящего и моя сабля срубила голову с плеч первому мужчине. Его друг вздумал бежать. Подсечка сбила его с ног прямо у вожделенной двери, выходящей на улицу. Удар саблей в спину завершил дело.
        ПОЛУЧЕНО 357 ОЧКОВ ОПЫТА.
        Уже приготовился к прибытию следующей партии южан, и дошло, у этих двоих не было кожаных доспехов. Это обычная одежда. Причем, одежда неплохая. Туники обрамляло золотое шитье. Через плечи были надеты походные сумки, набитые под завязку.
        - Да это, наверное, мародеры из местных. Тоже скрывались у себя и набрались наглости пока утро немного поживиться, - нашел оправдание появлению незнакомцев Сир Бакки.
        У меня не было времени разбираться так это или нет. Не южане - ну и отлично. С минуты на минуту в Таклах начнутся важные переговоры. Моей целью было быстрее попасть к ним и подслушать.
        На всякий случай отпрянул от двери к окну. Теперь на узкой улице прогуливалось сразу пять чаек, немного предусмотрительно державшихся от них подальше воробьев и больше никого. Взгляд ошалело бегал по улице, выискивая хоть одну ласточку, пока не устремился вверх, к крыше.
        Есть!
        Пойманная под крышей ласточка отчаянно замахала крыльями в сторону Таклов. Сосредоточившись на полете, я почти не чувствовал как Сир Бакки возвращает меня в убежище.
        Минуло пересохшее русло Сухой реки, и начались Таклы. Это хорошо, что города находились в такой близости. Будь иначе, я вряд ли бы успел.
        На этот раз я уже обращал внимание на небо и скрывавшуюся в нем угрозу. На весь город насчитал всего двух орлов. Большие мощные птицы плавно нарезали круги, предпочитая держаться повыше.
        В прошлый раз я допустил ошибку. Суетливо летающая чайка, так подозрительно мечущая сначала над главным храмом, а после над зданием правителей, конечно же, привлекла внимание орлов. Но теперь-то я уже точно знал куда лететь. Так что это не могло вызвать подозрения. Да и мелочный размер ласточки по сравнению с большой и приметной белой чайкой был на руку.
        Ласточка подлетела и села в пустующее гнездо собратьев. Несколько сидевших под крышей птиц настороженно встретили чужачку. Моя же птичка замерла, пытаясь расслышать, что творится в зале для приемов.
        Выждал минуту и ничего. То ли ветер дул на меня и поэтому не слышно, то ли разговаривали тихо. Пришлось прыгать на ставню раскрытого окна, поближе к раме.
        Пустующий стол. Отодвинутые в спешке стулья и ни-ко-го.
        Опоздал?
        Набравшись наглости, спрыгнул с рамы и влетел в зал. Целенаправленно взял курс на висевший на стене громадный герб города Таклы и приземлился на рукоятке правого меча.
        Осмотрелся.
        Тут и прятаться негде. Стол со стульями в центре. Вдоль одной из стен ряд стульев. На стенах висят большие картины с изображением битв прошлого. Напольные часы и если не считать богатой лепнины и скульптуры на стенах, больше ничего.
        Двойные двери раскрыты. Там явно с двух сторон кто-то стоит. Видны краешки доспехов. Только чего охраняют - непонятно. Все равно никого нет.
        Может быть южане еще не дошли до зала приемов? Просто сидевшие за столом правители вышли лично поприветствовать во дворе королевского посланника и вернутся вместе чуть позже.
        А может, дошли, но не сюда дошли?
        Странно и непонятно. Даже если допустить быстрое окончание переговоров, то куда в таком случае могли деться правители? Не могли же они поговорить с посланником и на этом разбежаться. А обсудить? А повозмущаться?
        Хоть вылетай и заново ищи, куда могли повести южан.
        В зал приемов вошел высокий парень в тяжелых доспехах и с длинными девчачьим волосами. Если бы не атлетическое сложение и битый перебитый массивный нос его запросто можно было принять за девчонку. Обойдя овальный стол, он приставил к нему отставленные в спешке стулья и встал у окна.
        Я вжался в рукоятку громадного меча, ставшего для меня жердочкой в надежде остаться незамеченным. Хорошо в зале высокие потолки, герб висит намного выше уровня глаз, иначе бы он точно меня заметил. А так есть шанс какое-то время продержаться.
        Донесся стук каблуков на пару с тяжелым топотом. В зал вошла шикарная блондинка, одетая в мужскую одежду, кирасу и на высоченных каблуках и еще один парень с пышными темными кучеряшками, облаченный в тяжелую броню.
        - Не поняла, а куда все делись? Где южане? - разведя руками, вопросила девушка.
        - Ушли порталом к королю Юга, - развернувшись к вошедшим, ответил носатый.
        - Они все-таки сдадут Таклы… Замечательно! Худшего я представить не могла! А я так надеялась на битву!
        - Ребекка, тебе надо давно привыкнуть к мысли, что Таклы это не обычный город, - примирительно заговорил темноволосый, - как говорит твой отец, это сборище предателей всех мастей сбежавших сюда со всего мира. Наемники готовы сражаться за золото. Остальное их мало интересует. Будем надеяться, правителям удастся изменить условия сдачи города. Иначе нам всем придется лишиться по сотни удачи. Или все бросить и смыться порталом.
        - Ну, кому сотню, а кому и полсотни, - фыркнула девица.
        - Не понял, кому это ты успела дать клятву, а потом ее нарушить? - оживился носатый.
        - У девушек свои секреты.
        - Поздравляю. Тебе осталось нарушить всего одну клятву и можешь клясться, сколько вздумается. Ты станешь настолько пропащей клятвопреступницей, что даже Система поставит на тебе крест и больше не сдерет ни одной удачи за предательства.
        - Эрик, знаешь что. Пусть на второй раз с меня и снимут всего полсотни удачи, но я больше не собираюсь ее терять абы на что. Больше никаких клятв. Удача слишком тяжело достается просто так ею разбрасываться. Хватит с меня трех месяцев проведенных среди падших. Я все-таки надеюсь, отец сможет убедить короля убрать из договора этот глупый пункт…
        Затаив дыхание, я слушал и слушал эту казавшуюся с виду пустую болтовню, делая для себя открытия и познавая неизведанное.
        Я впервые услышал о том, что лишь за первое нарушение клятвы снималась сотня удачи. Во второй раз уже забиралось в два раза меньше, после чего Великая Система вообще отказывалась засчитывать клятвы, что было само по себе весьма любопытно.
        И уж совсем не мог предположить, что отправляясь в пропасть к падшим отрицательная удача приостанавливала свое пагубное воздействие и к тому же ежедневно снимала по 1 очку штрафа начисленного за нарушение клятвы. При этом, когда заканчивался штраф, Система удачу не давала.
        Получать ежедневно 1 удачу можно было на мифическом острове теней. Я уже не раз читал о нем раньше. В одних книгах говорилось, что таковой существовал, в других утверждалось, что это вымысел.
        Со слов троицы остров теней был реальностью. Более того, они его однажды посещали. Вот только попасть туда было непросто. Разве что если найти портальщика, у которого там имелся портал. А иначе на остров практически не попасть. Его охраняли водные драконы.
        Днем на острове царило спокойствие, а ночью появлялись тени. С их бесчисленными ордами приходилось биться до утра. С восходом солнца тени исчезали, а выживших героев ждала награда в 1 удачу и отдых до следующей ночи.
        Троица смогла продержать на острове пять дней и потеряли большую часть людей, а потом сбежали, иначе бы тени и их окончательно одолели.
        Еще одним удивительным местом, где побывала троица, стала опять же мифическое место - Драная гора, затерянная где-то в пустыне. Это было отличным местом для тех, кто хотел прокачать магию. Стоило войти в одну из пещер, коими была испещрена гора, и уровень маны замирал. Можно было использовать магию сколько угодно.
        Вот только опять же, находиться в пещерах было небезопасно. Любого появившегося человека начинали атаковать всякие твари типа гигантских пауков, скорпионов, змей и особых монстров, называемыми циклопами.
        К самой горе тоже было не так просто подобраться. Место охраняли снующие в песке гигантские черви. Троица там побывала тоже исключительно благодаря портальщику.
        На этом грандиозные открытия закончились. В остальном девушка с парнями разговаривали о насущных делах и прошлых успехах. Насколько я понял, они относились к отпрыскам местной элиты. Я невольно поражался нравами, творящимися в Таклах. Если меня с братьями родители всячески оберегали, то здесь воспитывали с точность наоборот. Родители приветствовали участие детей в авантюрах и всяких нехороших рискованных делишках.
        Троице было лет по двадцать с небольшим, а они уже успели поучаствовать во многих переделках и слонялись по миру, как им вздумается.
        То они обмолвились о каких-то морских сражениях, где бились на стороне пиратов против других пиратов, то о всяких махинациях с артефактами, похищениях с целью выкупа богачей и нападениях на караваны с купцами. Они часто путешествовали на кораблях к каким-то дальним островам, где были людские фермы. Где-то покупали живой товар на перепродажу, где-то нападали и забирали рабов силой.
        Все это настолько красочно расписывалось, что мне даже хотелось поучаствовать в нечто подобном. Однако никто из них ни разу не обмолвился о случае, когда пришлось бы совершить хоть один хороший поступок. Везде слышались нападения, кровь, нажива, да обогащения.
        Еще, пожалуй, немного было сказано о плотских забавах. Парни вспомнили о невероятных красавицах, которых им посчастливилось поиметь. А вот девушка меня действительно удивила, сказав, что ее лучшим любовником был некий плененный рыцарь, которому она с вечера заявила, что на утро его убьет, зато всю ночь позволит делать с собой все, что он захочет. Рыцарь видать старался. Трудился всю ночь. Но нет, у него не получилось свести ее с ума. Наутро девица его убила и теперь говорила об этом с абсолютной легкостью.
        Пока я слушал разговоры, прошло больше часа. Хорошо у меня были достаточные запасы маны. Помимо сотни очков сразу, каждая минута обходилась по 1 мане. Но все потраченное с лихвой возвращалось полученной информацией. Я будто очутился в логове злодеев и с любопытством за ними наблюдал, впитывая нравы, характеры, повадки.
        Наконец, в углу зала появилось свечение. Открылся портал. Из него стали выходить седовласые, но пока еще крепкие мужчины в возрасте. Вышли пятеро человек и портал закрылся.
        - Пап, чем порадуешь? - спросила девушка, обращаясь к самому высокому и плечистому из мужчин.
        - Не бойся, тебе не придется приклонять колено перед королем.
        - А нам пришлось, - усмехнулся коренастый, - не понимаю, зачем он от нас это потребовал. Я уже не помню, сколько раз клялся за свою жизнь.
        - Он хотел видеть сам факт нашего преклонения перед ним.
        - И что еще он от вас потребовал? - не унималась девица.
        Пятеро правителей Тагеса расселись за столом. После встречи с королем Юга каждый о чем-то напряженно думал. В том числе и отец девушки. Он явно сейчас не жаждал общения.
        - Так, что стоим? - обратился он к парням. - Бегом за гроссмейстерами и главами кланов.
        Парни поспешили выполнить приказ, а девица осталась. Пристально смотря на отца, она надеялась получить ответы.
        - Ну что ты на меня смотришь? Все плохо, но могло быть еще хуже. У нас не будет наместника. Король оставляет совет правителей. Нам пришлось ему присягнуть. Больше никому давать клятвы не придется.
        - И ты все-таки остался недоволен.
        - Он хочет погнать всех наемников на Долину. Пираты начнут обстреливать Южную гавань, а нам придется всем скопом взять стену.
        Брови девушки удивленно вздернулись.
        - Подожди. Но чтобы дойти до стены, понадобится пройти через Оршик. Только не говори, что вам придется сначала его захватить.
        - Нет. Пойдем через Костяные горы. Там есть какая-то старая тропа. Она ведет напрямик к стене. Мы атакуем ее с внешней стороны, южане порталами переправят за стену лучших боевых магов. Удар по стене будет нанесен с двух сторон одновременно. Как только стена будет взята, мы начнем победоносное шествие по Долине. Сама знаешь, Долина богата, но не сильна. Так что падет стена и королевству конец.
        - И какая будет награда для наемников? Или король хочет, чтобы наемники все сделали бесплатно?
        - Награду каждый выберет себе сам. Сколько сможет вынести из Долины.
        - Даже так? Пожалуй, я тоже приму в этом участие.
        - Ни в этот раз. Мы остаемся дома. Завтра утром в Лиан запустят жителей, а всех воинов погонят вместе с нами на Долину. В город войдет наместник и небольшой гарнизоном из числа южан. Пока они освоятся нам нужно кое-что взять в свои руки. Добыча выйдет куда больше, чем в Долине. Мне потребуются люди.
        - Пожалуй, я тоже предпочту остаться, - оживился коренастый.
        - А кто поведет в Долину наемников?! Я что ли?! - ополчился самый грузный из пятерки. - Мы взяли обязательство, так что будьте любезны исполнять. Мы вместе поведем людей
        В зал вернулись отправленные с поручением парни.
        - Главы кланов и гроссмейстеры собрались. Там хотят встречи с вами еще главы гильдий и лидеры всяких мелких братств. Всего больше сотни собралось. Частями заводить или как?
        - А смысл об одном и том же десять раз трепаться? Всех собирайте во дворе. Мы сейчас выходим.
        Оба парня в недовольстве переглянулись, видно умаявшись бегать взад-вперед, развернулись и снова вышли. Насколько я понял неформальный лидер пятерки правителей, по совместительству отец белокурой девицы поднялся и в недовольстве окинул сидевших за столом недобрым взглядом.
        - Что сидим? Пойдемте говорить с народными лидерами. Уже сколько раз говорил, что нужно построить большой зал для подобных мероприятий. Каждый раз горланим во дворе…
        Продолжая ворчать, он первым побрел к выходу. За ним последовали остальные правителей. Все покинули зал и двери закрылись.
        Не хочу оставлять ласточку в зале приемов и тем вызвать лишние подозрения. Срываюсь с жердочки на волю, отлетаю подальше от укрепленного квартала и только тогда отпускаю разум птицы.
        В убежище все также творится приподнятое настроение. Сир Бакки чему-то смеется и, видя, что я очнулся, оборачивается ко мне:
        - Рей, нам предложили остаться в Лиане. Я возьму в жены Элианор, а тебе достанется красавица Александрина. По-моему, идеальное предложение. Сыграем сразу две свадьбы! Бывшего мужа только похороним и тех двоих, что ты убил. Оказывается, это был брат мужа и его друг. Хотели придти поживиться.
        Понимаю, рыцарю смешно. Это он от безделья веселится. Хозяйка тоже хороша, рядом мертвый муж, а она уже собралась замуж. Сидит и рот до ушей. Дочь такая же. Смеется, радуется. Что тут скажешь. Вот такой и есть Лиан со всеми своими особыми свободными нравами.
        Не отвечая на глупость, ложусь на кровать и закрываю глаза. Мне не до пустых разговоров и тем более не до веселья. Мыслями ухожу в подслушанный разговор.
        Король Юга все правильно спланировал. Сейчас нападет на Долину, зная, что Равнина не вступится. У нашего короля других забот полно. Он только сел на трон, ему нужно осваиваться. Надо многое прибирать к рукам, войти в курс дел. А кроме Равнины больше за Долину некому вступиться. Все остальные далеко. Да и своих хлопот полно. У Севера начинается зима, а с ней холода несусветные. В Горах зимой не так холодно, но слишком снежно. Иной раз его столько выпадет, что они потом месяц не могут откапать дороги. Вот только падет Долина, Юг восстановит силы и обрушится на Равнину. Им нельзя дать возможность выиграть битву с Долиной.
        Не знаю, что сейчас происходит дома. Вполне вероятно мама и наш король в курсе событий на Юге, равно как и королева Долины. Но мне в любом случае нужно как можно быстрее вернуться домой. Хотя бы для того чтобы на словах рассказать, что увидел. Мы обязательно должны убедить Тебриона Имрича вступить в союз с Тридой Лигрес и тем покончить с агрессией Юга. Этот вариант, мне кажется наиболее перспективным. Юг будет вынужден вернуться на свои земли и надолго забыть о завоевательных походах куда бы то ни было. Хорошо бы заодно освободить Лиан и Тагес. Тем еще больше ослабить южан.
        Бедные жители Лиана. Мне уже прямо-таки их жалко. Похоже, им придется повторно получить штрафы за нарушение данных клятв и становиться в ряды клятвопреступников, на которых уже не распространяются штрафы Системы.
        Глава 19
        Всю ночь меня донимали размышления о южанах и открывшихся знаниях по клятвопреступникам. Вот, к примеру, заключая договор с кем-то, правитель не просто обязался его выполнять, в случае нарушения Великая Система налагала штраф по удаче. Заключив несколько соглашений, правитель сковывал себя по рукам и ногам. Это хорошо, на второй раз его наказывали отъемом меньшего количества удачи. Получалось, что в запасе нужно постоянно иметь 150 удачи.
        Тут возникал вопрос: а что если правитель заранее подготовится и уйдет в клятвопреступники. В этом случае он мог не переживать об исполнении взятых обязательств. На мой взгляд, это было бы очень верным решением.
        Алана больше нет, с Даниэлем пока непонятно, так что через год я мог стать правителем Скалистого Берега. В таком случае мне бы не помещало заранее избавиться от ярма штрафов. Вот только для этого предстояло заполучить 150 удачи или снять штрафы на то же количество, а это три года жизни в обычных условиях или же пять месяцев при ежедневных рисках в Пропасти падших или Острове теней, куда стоило отправляться лишь после посещения Драной горы и развития магических способностей.
        Пожалуй, чтобы осуществить задуманное мне вполне хватит года. Конечно же, при условии, что будут найдены проводники в Драную гору и Остров теней.
        Вроде все было очевидно и понятно, но меня смущало одно обстоятельство - отправляясь впервые в Пропасть падших мама взяла с меня клятву, что я не буду искать отца. Клятва была отнесена к 5 категории. Нарушение вело к штрафу всего в 20 удачи. Таким образом, следуя логике, за нарушение подобных клятв мне следовало запастись всего 30 удачами.
        Вряд ли Великая Система могла допустить подобный прокол. Оставалось выяснить нюансы у мамы или магистра Бориса Шелби. Как-никак он же у нас в княжестве отвечал за всякие науки. Ему по статусу положено знать о хитростях Системы.
        На рассвете жителям Лиана позволили вернуться в город. Я взял чайку и специально наблюдал за этим процессом. Сверху людской поток напоминал подвижную растекающуюся массу, двинувшуюся с пустыря на город и принявшуюся постепенно заполнять улицы.
        Обрадовавшись раньше времени, я напоследок захотел взглянуть, как обстоит дело с дорогой ведущей из Лиана в Оршик. И тут меня ждало разочарование. Войско чуть ли не в тысячу голов перегородило выход из ущелья, вдоль которого шла дорога и, судя по всему, в ближайшее время не собиралось никуда уходить. Напротив, были натянуты палатки, привезены кучи дров и пригнан скот для питания.
        Это могло означать лишь одно - Юг надолго перекрыл дорогу в Равнину, и вряд ли будет пропускать людей, нам придется искать другой путь к бегству.
        Мой план покинуть сегодня город завис под угрозой невозможности исполнения. Кроме как уйти по этой дороге иных возможностей быстро попасть домой, по сути, не было. Тот же порт я сразу вычеркнул. Кроме кораблей южан, занятых вывозом похищенных ценностей, там даже рыбацких лодок не было. Оставалось воспользоваться некой старой дорогой, по которой южане намеревались отправиться в Долину. К счастью туда они пока что не выдвинулись.
        Направив чайку к Костяным горам, я без труда нашел заброшенную дорогу. Даже успел немного ее осмотреть.
        Костяные горы пользовались дурной славой. Стоило животному умереть или же траве или деревцу засохнуть, и все превращалось в камень. То же самое творилось с забытыми вещами.
        Сама дорога тоже оказалась не подарок. Извилистая, узкая и опасная, с резкими поворотами и глубокими обрывами она часто подвергалась случайным камнепадам. Собственно поэтому ее в итоге забросили и в Долину отправлялись исключительно морем. Или же по нормальной дороге через Оршик. Пусть и в обход, дорога в итоге занимала вдвое меньше времени. Теперь же я надеялся добраться к Оршику в лучшем случае за неделю.
        На сборы ушло полчаса. Напоследок еще раз проверили оружие, наполнили фляжки водой и взяли с собой немного сушеных фруктов. Больше брать запасов не имело смысла. Как пояснила хозяйка дома, в Костяных горах на третий день продукты начинали каменеть.
        Прощание с приютившей нас хозяйкой и ее дочерью не затянулось, взаимные пожелания удачи и на этом расстались. Еще вчера Элианор с дочерью Александриной предлагали остаться, а сегодня, видя нашу решительность, уже не заикнулись. Теперь обе была заняты мыслями о наведении порядка в доме. Те же труппы в холле, что начали смердеть, требовали срочного захоронения. Ну и заодно предстояло наведаться в закусочную, которой владела хозяйка, узнать, что с ней стало и привести в порядок помещение.
        Постоянно находясь в убежище, где летали светящиеся мотыльки, дающие мерцающий свет я особо не рассматривал ни хозяйку, ни ее дочь. Да и мысли постоянно крутились на другие темы. Теперь же оказавшись на улице, при солнечном свете я обратил внимание на обеих.
        Дочь была точной копией черноволосой матери. Тот же вздернутый носик и то же смазливое личико. Вот только встреча с южанами для девушки обернулось слишком тяжелой утратой. Она постарела и немного покрылась сединами. Ублюдки изрядно поглумиться над ней на глазах у матери, прежде чем обе нам встретились. Собственно поэтому Элианора предлагала мне на ней жениться. Пусть в Лиане и была развратная жизнь, но жениться высокородные мужчины предпочитали исключительно на девственницах. Я же представлялся сыном мелкого торговца.
        Трехдневный отдых пошел нам на пользу. Мы залечили раны, восстановили здоровье и ману. Привели себя в порядок внешне. Те же остатки растительности после огня сбрили, а то с уцелевшими пучками волос на невесть что походили. Вот только осталось много шрамов. Мазь, продаваемая хозяином лавки, оказалась дрянного качества. Она лишь залечивала последствия сгорания кожи. Дома мне предстояло серьезный процесс приведения себя в порядок. Как разъяснил Сир Бакки, лекарше придется срезать изуродованную кожу и вырастить новую.
        Покончив с расставаниями, я закинул на спину колчан, к нему прицепил щит, перекинул через плечо походную сумку и двинул в путь.
        На нашей узкой улице было пока пустынно. Птицы за три дня осмелели и уже свыклись с отсутствием двуногих. Наглые чайки вольготно разгуливали по центральной части, с недовольством поглядывали на нас и нехотя расступались.
        Мы немного прошли и появились люди. Трехдневное нахождение в степи под солнцем вкупе с нервотрепкой и неопределенностью дальнейшей судьбы сказалось на них не лучшим образом. Нам встречались безрадостные измученные лица с застывшей тревогой в глазах. Все в нетерпении спешили к своим домам узнать, во что превратились их жилища.
        За богатеев еще понятно, им было за что переживать, а вот простые люди зря переживали. Сдалось южанам их барахло. Из того что я видел, изымалось исключительно ценные вещи.
        - Ну, все, ты посмотри, все побили… - раздалось из окна.
        Из другого окна послышался горький плач. Траурное настроение внутри домов передавалось идущим по улице людям, подстегивая быстрее спешить в свои жилища.
        Пожалуй, я ошибся. Уносили южане все только ценное, но после себя оставляли разгром и бардак. Взять тот же дом хозяйки, у которой мы жили. Многое они попросту испортили. Взять ту же изрубленную мебель. Впрочем, у южан было всего три дня. Как бы то ни было, у людей остались дома и большая часть вещей. Так что они отделались малой кровью. Ущерб получился далеко не критичным.
        До северной окраины города мы добрались без происшествий. Дважды попались патрули, но они не обратили на нас внимания. А вот за городом наметилась проблема. Во-первых, никто в сторону Костяных гор не шел, а во-вторых, многотысячное войско южан расположилось вдоль всей северной окраины, начиная от моря и заканчивая дорогой ведущей на Оршик. Нам предстояло пройти через лагерь. Это заставило напрячься.
        В столь ранний час воины спали. Бодрствовали выставленные дозорные. Они встречали нас сонными безразличными взглядами.
        Кожаные доспехи нам все-таки сгодились. Именно благодаря им мы не привлекали внимания. Боюсь представить, какой была бы реакция, появись мы в кирасах. Избили бы, наверное, и отправили к остальной группе, собранной из числа воинов Лиана для отправки на Долину.
        Я только сейчас вспомнил о своем навыке артиста. Попав в битву у лавки торговца, я напрочь забыл об игре в испуганного мальчишку. Потом уже не было поводов применять навык. Зато сейчас вновь пора было вспомнить о скрытых во мне способностях артиста.
        Какие южане понять было сложно. Они все были сонными. Посему взял за основу образ уставшего воина, возвращавшегося после ночного дежурства. От этого в теле появилась вялость, ноги стали заплетаться, а меня уже в действительности потянуло в дремоту, с которой теперь приходилось бороться.
        Лагерь находился в двухстах метрах от города. Мы добрались до него и теперь шли через него, обходя повозки, спящих на земле людей, привязанных к кольям лошадей.
        Размах лагеря и многочисленность воинов послужили на руку. При таком количестве всех не запомнишь. Так что можно было не переживать, что нас не узнавали.
        Я впервые увидел рабов. Мужчины и женщины были с цепями на шеях и тем походили на животных. Женщины имели лохмотья, а многие мужчины оказались совсем голыми, покрытыми с ног до головы серой грязью.
        В столь ранний час рабы уже занимались работой. Мужчины кололи дрова и разжигали костры. Белый дымок от сотен очагов с разных сторон невысоко поднимался и дальше уплывал в сторону степи. Женщины начинали что-то стряпать для пока еще спавших воинов.
        На глаза попалось несколько девушек. О том, что они молодые, я больше почувствовал. От ежедневного насилия, постоянного недосыпания и тяжелой работы лица выглядели старыми. Смотришь на них и не поймешь, сколько лет. То ли двадцать, то ли все тридцать. А ей может быть, только недавно исполнилось шестнадцать. Совсем старых рабов не попадалось. При такой жизни они вряд ли долго жили.
        Метров сто прошли и лагерь закончился. Мы дружно выдохнули. Хотелось дальше бежать до гор без оглядки. Но так делать было нельзя. Это привлекло бы внимание. Так что пришлось и дальше идти. Правда, уже быстрым шагом.
        Роль сонного южанина теперь мне мешала. Что-то я слишком сильно вошел в образ. Буквально на ходу начала одолевать невероятная дремота. Хотелось бросить все, лечь на землю и уснуть. Заставил себя встряхнуться и как будто очнулся от наваждения. Тут же появились бодрость, сила и желание нестись дальше.
        Костяные горы казались близко. Буквально рукой подать. Но это было обманчивое ощущение. С горами всегда так. Кажется близко, а идешь-идешь и все никак не доберешься. Предстояло пройти километров пять по степи с высохшей травой. Старая дорога или лучше сказать ее подобие начиналось непосредственно у гор. Если она и была проложена когда-то от Лиана, то давно затерялась под слоем глины, песка и проросших растений.
        На всякий случая я показал рыцарю и Арни куда следовать. Ущелье, по которому начиналась тянуться дорога, было легко узнать издалека. Ориентирами служили два высоких возвышения наподобие раздутых колонн. Дорога шла между ними, начиная путь у невысокого нагорья. Дальше камни начинали все выше и выше подниматься к небу, достигая наивысших точек в середине горного массива.
        Мы прошли не больше километра, и пришло оповещение:
        ОСТОРОЖНО! ВАС ПОДЖИДАЕТ ОПАСНОСТЬ!
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ НА 1 ОЧКО.
        Мысленно я вспомнил пару бранных слов. Ничего хорошего эта надпись не предвещала. Кто-то из начальствующих в лагере командиров заинтересовался нами и вероятно сейчас отправит погоню. Прошло меньше минуты и Сир Бакки озвучил суть наметившейся проблемы, тревожно вскрикнув: «Всадники!»
        Оглянулся.
        Из лагеря в нашу сторону направилось десяток южан на лошадях. С расстояния была непонятна скорость. То ли пустили лошадей галопом, то ли рысцой. В том и другом случае нас настигнут раньше нежели мы доберемся до гор. Встал вопрос: бежать и тем выдать себя раньше времени или продолжать идти, как будто не замечая преследования, надеясь потом попытаться отвертеться.
        Оба варианта казались неприемлемыми. Останови нас в лагере и начни задавать вопросы, можно было сослаться, что нас отправили осмотреть дорогу. Поэтому и местного парня дали в качестве проводника. Вполне возможно дальше вопросов не возникло. А вот сейчас получится по-другому. Зря, что ли, десяток южан отправили? Они проявят больше усердия в расспросах и это конец. Мы же не знаем ни одного имени сержанта или еще кого-то из начальствующего состава, на чье указание можно было сослаться. Иначе, с какого перепугу мы бы отправились к горам. Не сами же изъявили желание попутешествовать. Тогда это можно было трактовать как побег.
        Дело усугублялось количеством всадников. Нагонят, окружат и как с ними биться? Они же обступят разом со всех сторон. Пока в одного кинешь фаербол, трое других успеют нанести критические удары.
        - Надо нападать, - решительно произнес рыцарь. - Нападем, заберем лошадей и помчимся в горы. Пусть там пытаются нас поймать.
        - А мы не успеем?
        - Успеем. Сейчас продолжаем идти. Не бежим. Иначе раньше времени начнут бить в спины. А как приблизятся, выхватываем луки. Нельзя, чтобы они все вместе на нас напали. Ты только не забудь использовать Точность. И обязательно воспользуйся Замедлением. Это поможет выпустить больше стрел. Целься только в глаза. У тебя получится. Они будут близко. Отстреляешься и сразу доставай саблю и щит. Сам на них не бросайся. Постарайся только, чтобы не ранили. Я сам все сделаю. И постарайся не применять магию. Фаербол и тем более молния распугают лошадей. Без них мы не успеем добежать до гор. Все запомнил?
        - Что тут запоминать… - огрызнулся я. Сомнения во мне рыцаря вкупе с взвинченными нервами слегка бесили.
        Теперь мы шли настолько быстро, что еще немного и ходьба превратилась бы в бег. А этого допустить было нельзя.
        Арни мы отправили вперед. От него ничего не зависело. Как только начнется заварушка, ему предстояло сломя голову бежать вперед и тем не попасть под раздачу. С хилым уровнем здоровья и штрафом по удаче любая травма могла его прикончить. За Аланом шел я, а в шаге позади Сир Бакки. Основной удар он брал на себя.
        Топот копыт приближался все ближе. Я уже отчетливо его слышал. Продолжая идти и не оборачиваясь, мне начинало мерещиться, что южане вынимают луки, натягивают тетивы с нацеленными в нас стрелами.
        - Они почти догнали!
        - Нет, продолжаем идти. Не паникуй. Я дам команду. Не забудь призвать Щит. Как только я дам команду, сразу доставай лук и призывай Точность, Замедление и Щит. Запомнил?
        - Да запомнил! Запомнил!
        Иду, а у самого сердце из груди выпрыгивает. Топот копыт кажется буквально за спиной. Такое чувство еще немного и она на ходу схватят меня за шкирку или же, что еще хуже, срубят голову. Понимаю, у Сира Бакки большой опыт в схватках, к тому же он в нашу отправку до Костяных гор вложил удачу, а все равно кажется, что делаем что-то не так и сейчас все пойдет наперекосяк.
        Только сейчас доходит - а как мы будем ловить лошадей, они же в любом случае разбегутся. От осознания этого обстоятельства меня бросает в жар и внутри вспыхивает паника. Начать предъявлять претензии Сиру Бакки - бессмысленно. Ничего другого в нашем-то положении не придумать. Надо ловить лошадей - значит, будем ловить. Ну, или если не получится, побежим к горам. Иного варианта у нас нет.
        - Дезертиры!.. Стоять! - раздался крик сзади.
        - Пора! - скомандовал Сир Бакки.
        Внутри в последние минуты все было напряжено подобно пружине. И вот наконец-таки пружину разжали.
        - «Щит! Точность! Замедление!»
        ИСПОЛЬЗОВАНО ЗАКЛИНАНИЕ ШИТ…
        Отбросил оповещение. Сейчас было не до всплывающих надписей перед глазами.
        Арни как будто кто-то хорошего пенделя дал. Паренек со всех ног помчался вперед, сверкая сандалиями и зачем-то вжав голову в плечи.
        Разворачиваюсь и на ходу достаю лук с первой стрелой.
        Только не это!
        Один из всадников выпускает стрелу. Она летит прямо в меня. Я успеваю пустить в него свою стрелу. Сир Бакки тоже в него стреляет. Вижу обе наши стрелы, летящие в южанина. Его же стрела продолжает полет в меня. Инстинктивно вжимаю голову в плечи, слегка приседаю. Рука уже достает вторую стрелу.
        Понимаю, даже если попадет, - не страшно, одну стрелу я выдержу. Не зря же восстановил цифры здоровье и призвал Щит. Лишь бы в глаз не попал. И желательно, не в голову. Опасные удары мне ни к чему. Южан еще вон сколько.
        Глава 20
        Стрела южанина пролетает гораздо выше моей головы. Даже если бы я не пригнулся, она бы меня не коснулась. Зато наши с Сиром Бакии стрелы попадают точно в цель.
        С первым покончено.
        Начало бойни положено в нашу пользу.
        Вторую стрелу отправляю в ближайшего ко мне всадника. Шурша оперением, она замедленно уносится к новой цели. Рву из колчана следующую стрелу.
        Все вокруг действительно стало замедляться. В том числе мои действия. От этого только лучше. Есть время сообразить, что лучше сделать и осознаннее действовать.
        Впервые пользуюсь заклинанием Замедления. Опять же, все из-за нехватки времени и обилия всего, что досталось от Алана. За две с половиной недели со времени дня моего шестнадцатилетия и открытия способностей воина и мага я не мог все опробовать. Мана не безгранична. Ее дается всего ничего. А заклинаний больше двух десятков.
        Вторая пущенная стрела снова попадает в цель. Южанин заваливается на спину. Если бы ноги не запутались в стременах, его уже снесло с лошади.
        ПОЛУЧЕНО 346 ОЧКОВ ОПЫТА.
        А что если использовать заклинание Ускорение? Оно же есть у меня в заклинаниях.
        - «Ускорение!»
        ИСПОЛЬЗОВАНО ЗАКЛИНАНИЕ УСКОРЕНИЕ.
        ЗАКЛИНАНИЕ УСКОРЕНИЕ ПОВЫШЕНО НА 1 ОЧКО.
        Третья стрела… Четвертая… Пятая.
        Здорово! Все вокруг замедляется, а я наоборот, двигаюсь быстрее!
        Да с такими эффектами мы всех без труда положим!
        Шестая стрела и все, дальше хватит. Иначе седьмую придется выпускать в упор и дальше не будет времени достать оружие. И так, не считая первого, удалось подстрелить трех южан и одного ранить.
        Отправляю лук за спину в колчан. Той же рукой достаю щит, а второй вынимаю из ножен саблю. С эффектом замедления и ускорения мои действия со стороны наверняка получаются молниеносными. Подобная быстрота меня всегда поражала в наших гвардейцах. Теперь уже и не знаю, сами они такого достигали или как я, применяли заклинания.
        Скакуны у южан отличные. Высокие, мощные, резвые. Всадники на них имеют по сравнению с пешими воинами громадное преимущество. Я попросту до них не смогу дотянуться.
        Зато могу дотянуться до ног лошади. Поэтому прикрываюсь щитом, немного присаживаюсь и что есть сил, бью по передней левой ноге лошади и перерубаю.
        Несильный удар в мой щит и дальше уже за спиной лошадь заваливается влево.
        Ну, вот и все, преимущество закончилось. Лошадку только жалко.
        Остался последний южанин. Он несется на меня, готовый обрушить высоко занесенную тяжелую булаву.
        Ох и достанется сейчас мне.
        Приходится прибегнуть к тому же приему с битьем по ноге лошади. А как иначе, если он мчится на полном ходу? Тут или уходить в сторону или прятаться за щит. Мне не подходит ни то, ни другое. Мне с ним покончить нужно, а не тянуть время.
        Хорошо, что взяли с собой щиты. Второй удар выручает, да еще как выручает. Под мощным ударом тяжелой булавы щит едва ли не раскалывается пополам. Хорошо догадываюсь подальше выставить от головы щит, а то бы и ей досталось.
        Наши удары с южанином получаются одновременными. Лошадь по инерции летит вперед и опрокидывается, делая кувырок и сминая под собою всадника. Тут же мчусь к нему добить.
        Ты посмотри, а южанину хоть бы хны. После тяжелейшего падения еще и поднимается.
        Бью сверху вниз наискосок. Сабля врывается между шеей и плечом и увязает в костях и кожаных доспехах. Из раны брызжет кровь. Южанин падает на колени.
        Этот почти готов. Ему недолго трепыхаться. Бью ногой в спину и тем освобождаю клинок.
        Оборачиваюсь и смотрю по сторонам.
        Все что ли?
        Пострадали четыре лошади. Они еще живы, дергаются. С южанами тоже покончено. Кто-то борется с нанесенными ранами, цепляется за остатки жизни, но для нас они уже не представляют угрозы.
        Сир Бакки начинает подманивать уцелевших лошадей, что-то им мурлычет. Они разбежались в стороны, но далеко уйти от бывших хозяев не посмели.
        Что происходит в стане южан - не понятно. Не могу рассмотреть. Слишком далеко. Это пока не отправили к нам следующую партию. Стоит всадникам появиться и их будет видно.
        - Бакки! Уходим! Бежим без лошадей! - не веря в его попытки, кричу рыцарю.
        - Без лошадей нам не уйти!.. Мугкх-х-х!.. Му-у-угкх-х-х!
        Снова смотрю на лагерь. Пока никого. Это к лучшему, что мы не били по южанам магией. В лагере за нами ведь тоже наблюдают. Смотрят, чем у нас дело закончится. Яркие вспышки от фаерболов и тем более молний сразу бы привлекли внимания. А так видны фигуры людей и лошадей, в общем, происходящее видится непонятным.
        Ну, надо же! У Сира Бакки получилось!
        С подозрением фыркая, к нему подался вороной красавец. Рыцарь хватает его за уздечку. Конь дергается в сторону, но магическое «Мугкх-х-х!» заставляет его успокоиться.
        - Бери коня и быстрее скачи к горе. По пути подбери Арни.
        - А ты? - спрашиваю, а сам отправляю саблю в ножны и забираю скакуна.
        - Му-у-угкх-х-х!.. - заорал рыцарь, двинувшись к следующей лошади. - Не теряй время. Вас двое. Вам придется труднее. Не вздумай выкидывать щит. Сразу прикройся им сверху и скачи. Запомнил?
        Ставлю ногу в стремя и, резко отталкиваясь от земли, залетаю в седло.
        Ну, надо же… вздумал бунтовать. Чужака почувствовал.
        Ай!
        На дыбы встал, зараза.
        Прижимаюсь к холке и бью в бока.
        - Все, успокойся. Потом будешь возмущаться. Сейчас скачи к горам. Ну же… Давай.
        Слава Дагору, толчки в бока и тряска уздечки сделали свое дело. Конь срывается с места в сторону Костяных гор.
        Смотрю по сторонам. А где Арни? Он же не мог убежать так далеко, что его отсюда не видно.
        Дергаю коня за уздечку и приостанавливаю его порыв нестись галопом.
        - Арни!.. Ты где?! - ору что есть мочи и кручу головой.
        Арни-и-и?
        Разворачиваю коня, бью ему в бока и направляю обратно к побоищу. Он недалеко успел отбежать, прежде чем его нагнала стрела. Это была та самая стрела пущенная южанином в самом начале схватки. Больше южане не стреляли. Арни жив. Стрела влетела ему в спину. Попала бы в голову или шею и тогда бы мы его потеряли.
        Призываю Лечение, даруемое браслетом, и отправляю Арни. Этого ему хватит поднять здоровье и придаст сил влезть ко мне в седло.
        Останавливаю коня рядом, освобождаю одно стремя и протягиваю руку.
        - Давай, хватайся за руку и живей забирайся ко мне, - говорю, а сам по глазам вижу, что он не знает, как садиться в седло, - вставь ногу в стремя, хватайся за руку и посильнее отталкивайся от земли.
        Страх и взвинченные нервы придают Арни дополнительные силы. Он едва не перелетает коня, вовремя успевая за меня схватиться свободной рукой.
        - Уходите! - кричит рыцарь. Он уже в седле. Крутится на месте и поглядывает назад. - Держи щит над головой! Прикрывайся им! - напоминает он.
        Следующую партию южан долго ждать не пришлось. Из лагеря к нам направили целое войско. Навскидку как бы ни три десятка всадников.
        - Давай же! Вперед! - кричу коню, вздергиваю уздечку и бью в бока.
        Красавец, просто красавец. Даже с нами двумя на спине конь срывается с места и быстро разгоняется. Арни уцепился за мои кожаные доспехи и держится крепко. Я же одной рукой держу уздечку, второй рукой поднимаю над головой.
        Фаербол можно издалека заметить. А вот с молниями все обстоит гораздо хуже. На дальних дистанциях они бьют сверху так, что не успеешь ничего сделать. От них хорошо спасают шлемы. Вот только кто бы догадался их прихватить с собой. Вот поэтому Сир Бакки настоял держать над собой щит.
        Раздается гром, тут же второй, третий… пятый. Моя шея инстинктивно вжалась в шею в ожидании удара молнии в щит. Едва все заканчивается и доходит - молния сначала бьет, а потом звучит гром. Удары пришлись не по нам, по Сиру Бакки.
        Оборачиваюсь.
        Рыцарь специально замедлился. Он принял на себя удар и тем дал нам возможность уйти вперед. За это начинаю его ругать. У меня достаточно здоровья. Не зря же вернул все цифры. Можно было взять удары на двоих. В этот же момент вспоминаю о сидящем за спиной Арни. Я бы выдержал, а он нет.
        Сир Бакки все правильно сделал. Пять молний при наличии действующей защиты его не убьют. Вот только, сколько он еще сможет выдержать, было под вопросом.
        В следующее мгновение вокруг нас появилось серое дымное облако. Это рыцарь применил особое заклинание с тем, чтобы скрыть нас от южан.
        Дымное облако осталось позади, что там происходит с рыцарем не видно. От быстрой скачки конь под нами устал, начал хрипеть. Ущелье уже близко, южане далеко. Снизил темп забега скакуна, пока его вконец не загнал.
        Промелькнуло минут пять скачки, и мы добрались до ущелья. По бокам две высокие скалы, обозначающие вход. Дальше скалы идут пониже. От них к дороге спускаются пологие каменистые склоны.
        Еще сильнее придерживаю коня, переводя на легкую рысцу, и оборачиваюсь.
        Сердце замирает. Сира Бакки невидно. Зато видно скачущую толпу южан. Они продолжают гнаться за нами. Вдвоем на одной лошади мы далеко не уйдем. Надо что-то придумывать.
        Не верится, что рыцаря убили. И развернуться не могу. Он подставился, спасая нас. Мы обязательно должны оторваться от погони и выжить. А то получится, он зря старался.
        Южане не бьют по нам магией. Видно догадались, что рыцарь нас прикрывал. Решили взять живьем. Ну-ну, это еще посмотрим, кто кого перехитрит. Горы не равнина, здесь море вариантов для уловок и маневров.
        Дорогу как будто вырубили в камне. Она идет прямой линией шириной в две повозки, дальше метров на пять навалено камней и начинаются по обе стороны подъемы. Вход в ущелье чистый, можно смело ехать, а дальше на дороге начались лежать россыпи камней. Пришлось перевести коня едва ли не на шаг, дабы успевал обходить крупные глыбы и осторожно переступал по мелким опасным камешкам, на которых он запросто мог подвернуть ногу.
        Южане заметно сократили расстояние и тоже въехали в ущелье. Теперь нас разделяло не больше трехсот метров. Пришлось выдать Арни щит, чтобы на всякий случай прикрыл спину.
        У меня в верховой езде взято 100 из 100 очков. То есть у нас примерно равные возможности. Но это примерно, есть же нюансы. Дополнительные ненужные навыки для меня и очень важные для тех, кто постоянно передвигается верхом. К примеру, навык держаться в седле позволяет ездить верхом неделями и ничего себе не натирать. Помимо этого он дает небольшое преимущество в езде. К тому же южане являются хозяевами лошадей. Возможно, те были даже их питомцами. А это еще большее преимущество. Так что я не сомневался, скоро они нас нагонят.
        - Мне бы стрелу вырвать, а то мешает, - тихо признался парень.
        - Потерпи. Нам только бы немного от них оторваться. А там я тебе и стрелу вырву и подлечу.
        Южане сначала осторожничали, а дальше двинули лошадей быстрей. Их примерно десятка два. Более чем предостаточно чтобы связываться. Пора было искать спасение у гор.
        Взгляд ухватился за громадный камень впереди. Он в самом начале спуска. Стоит заставить его пуститься вниз и такой камнепад устроить можно, что южанам мало не покажется. Тут всю дорогу занесет камнями с головой. Вот только осталось придумать, чем его поддеть.
        Из ударной магии у меня разве что стрела, молния и фаербол. Последнее видится наиболее перспективным. Однако в заклинании у меня открыта лишь 3 степень. Я не смогу породить мощный огненный шар. Еще в заклинаниях есть дым. Он такой же, что применил Сир Бакки. К нему можно будет прибегнуть во время манипуляции со скалой. Иначе южане раньше времени увидят, что творю и могут долбануть по нам магией.
        Из перспективных заклинаний также есть Ледяная стрела и Кольцо холода. С 3 ступенью они могут слегка заморозить камень таких размеров. Правда, непонятно что в таком случае это мне даст. Мне же камень нужно свалить.
        Тем временем южане продолжали сокращать расстояние. Мы еще не добрались до заветного камня, а нас уже разделяет метров двести.
        Слышны призывы остановиться иначе не будет пощады. Такую глупость они могли кричать кому-то другому. Я-то уж знаю, попадись к ним в руки и пощады в любом случае не будет. Нас ждут ежедневные плети и рабство, если скрою, кто я, в ином случае ежедневные плети пока мама не заплатит выкуп или не согласится на какие-нибудь требования.
        Как назло быстрее коня пустить не могу. Он и так несколько раз опасно спотыкнулся. Приходит понимание, надо уже сейчас бить по камню. Пока сдвину с места, пока долетит, как раз успеем пройти по ущелью дальше. Точнее, должны успеть, иначе нас камнями насмерть завалит.
        От неожиданности Арни взвизгнул. Прилетевшая в щит на его спине предупредительная стрела подстегивает меня к началу действий. Наставляю позади себя руки и призываю заклинание.
        ИСПОЛЬЗОВАНО ЗАКЛИНАНИЕ ДЫМ.
        ЗАКЛИНАНИЕ ДЫМ ПОВЫШЕНО НА 1 ОЧКО.
        За нашими спинами появляется дымное облако, укрывающее собой полностью всю дорогу.
        Направляю руку вверх на выбранный камень и даю добро на полную мощность.
        ИСПОЛЬЗОВАНО ЗАКЛИНАНИЕ ФАЕРБОЛ.
        ЗАКЛИНАНИЕ ФАЕРБОЛ ПОВЫШЕНО НА 1 ОЧКО.
        Призванные заклинания Щит, Точность, Замедление и Ускорение все еще продолжают действовать, каждую минуту пожирая ману. Пока ничего не убираю. Расходование обходится дешевле, нежели повторный призыв.
        Огненный шар красного цвета устремляется вверх и попадает ровно в центр камня. Тот не шелохнулся.
        Сзади раздаются крики южан. Ублюдочное отродье обратилось к своей магии и убрало дымовую завесу. Естественно увидели, что случилось. В щит позади Арни дробью забарабанили стрелы. От этого тот с силой прижался ко мне, как будто это могло чем-то помочь. Однако южане и сейчас не решаются нас убить. Специально бьют в щит. Хотели бы, уже попали или в меня или парня.
        Да чтоб вас! Мысли что ли читаете?!
        Стрела попала прямо мне в холку. Чуть левее хребта. Совсем почти не больно. Только вниз противно тянет. Так и хочется выдернуть. Но пока нельзя. Выдерну позже, когда понадобиться повысить здоровье.
        Снова смотрю на каменюку вверху. Понимаю, снова призывать фаербол не имеет смысла. Только растрачу ману. Тут как-то иначе нужно подойти.
        А если вниз ударить холодом и тут же кинуть фаербол не в сам камень, а ровно под него?
        По-моему, может сработать.
        Прежде кидаю на южан дым, после отправляю к камню кольцо холода и довершаю дело фаерболом.
        Буквально замер, следя за каменной глыбой. Удары пришлись ровно в цель. Основание после фаербола подалось вниз, порождая мелкий камнепад и пыльное облако.
        - Ну же!.. Давай! - не сдержавшись, вскрикнул я в полголоса.
        - Падай! - с невероятной надеждой поддержал Арни.
        Еще немного силы и камень бы сдвинулся. Наверное, сдвинулся. Махина-то огромная, в разы больше чем мы вместе с лошадью. Однако движение мелочевки наверху породило невероятный поток. Под его натиском вниз понеслись вполне приличные камни. Лавина на глазах развила невероятную скорость. Тут уже встал вопрос как бы и нас не придавило.
        Шум вверху заставил коня двигаться быстрее. Я обернулся посмотреть, что творится позади. Порожденный мной дым южане опять убрали. Часть повернула обратно, но большая наоборот, быстрее погнала лошадей за нами.
        Еще мгновение и тысячи камней, если не весь миллион от глыбищ до мелочевки, обрушились на дорогу. Громкий гул понесся по ущелью подобно грому. Дорогу закрыло густой пылью. Та понеслась вверх и на нас.
        Несколько осколков попали и в нас. Отчего конь и так бежавший на пределе своих возможностей, обходя большие камни и уже не обращая внимания на мелочевку, теперь вздумал понестись галопом. Пришлось придержать. Камнепад обрушился позади. Опасность миновала.
        - Они живы! Вон они! - закричал мне едва ли не в ухо Арни, при этом дергая меня за бока.
        Мигом оборачиваюсь.
        Два… Три… И это все?!
        Трое южан - это уже не страшно. Останавливаю лошадь и быстрее спрыгиваю на землю. Заодно стаскиваю Арни. Он не умеет держаться в седле. Ему будет проще на своих двоих.
        - Забирай лошадь и уходи вперед! Не забывай прикрываться щитом!
        Арни хватает уздечку и второпях начинает вести коня вперед. Из спины продолжается торчать стрела. Щит бьется об нее, из-за этого рана тревожится постоянно и понемногу льется кровь. Ею полспины у него залито. Но ничего, раз держится на ногах, значит, цифры не совсем упали в ноль. Сможет еще продержаться. В крайнем случае, достанет склянку с эликсиром. Мне же пока не разделаюсь с южанами каждое очко маны на счету. Даже у себя не решаюсь вырвать стрелу. Терплю противную заразу.
        Выходка с камнепадом разозлила южан не на шутку. Они уже не собираются церемониться. Сходу запускают в меня сразу три фаербола.
        Ухожу в сторону и кричу Арни тоже податься вправо.
        Огненные шары проносятся мимо.
        ДОСТУПЕН НАВЫК УКЛОНЕНИЕ ОТ МАГИИ.
        ВОЗЬМИТЕ ИЛИ ОТКЛОНИТЕ.
        Беру!
        Странно, что только сейчас приходит предложение. По-моему, я уже уклонялся от магии. Вероятнее всего в пылу не заметил оповещение.
        Южане решили, что Арни наша главная ценность и поэтому мы с рыцарем его спасаем. Снова направляют фаерболы исключительно в меня. Тем лучше для парня.
        Ухожу в сторону, выхватываю лук со стрелой и оборачиваюсь посмотреть, что там с Арни. Тот как припал к обочине справа, так и лежит, держа крепко уздечку. Конь пытается вырваться, но не получается. Новая порция огненных шаров их не коснется.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА УКЛОНЕНИЯ ОТ МАГИИ НА 1 ОЧКО.
        Отправляю первую стрелу в ближнего южанина и быстрее достаю вторую.
        Какое счастье иметь возможность использовать Ускорение и Замедление. С ними без труда можно уходить от фаерболов и гораздо быстрее метать стрелы.
        В двух попал с одного выстрела, а в третьего пришлось запустить четыре. Вздумал развернуться и обратно бежать. Но нет, не получилось. Уже встрял. Надо было разворачиваться до камнепада.
        Оставляю на месте Арни и легкой трусцой бегу к троице. На ходу закидываю за спину лук и достаю кинжал. Только за одного прислали опыт. Придется добивать. Не хватало в спину получить огненным шаром.
        Ух ты ж! Хитрый какой!
        Один раненный притаился и решил напоследок кинуть в меня фаербол.
        Нет, не угадал. Он не понял, что значит быть под воздействием ускорения и замедления. Пока южанин развернулся, пока запустил огненный шар, я успел отпрянуть в сторону. Фаербол пролетел мимо и в два прыжка я был уже около его горла.
        Остальные лежали мирно. Не стал испытывать судьбу. По удару кинжалом в шею и лишь тогда успокоился. Вытер лезвие, вложил кинжал в ножны и снова достал лук и стрелу. Теперь требовалось посмотреть, что с остальными. Лишенные хозяев лошади понеслись от меня обратно к камнепаду. Одна зацепилась за камни ногой и кубарем повалилась.
        - Эй!.. Как его там… Мугкх-х-х!.. Мугкх-х-х!
        Ага, сейчас прям. Уже унеслись как ненормальные.
        Побежал вслед за ними.
        Чем ближе приближался получившийся завал, тем лучше проявлялись последствия камнепада. Тяжелая каменная пыль понемногу оседала. Камни лежали на дороге грудой высотой метров в десять. Больше выживших южан не было видно.
        Такой завал совсем не помеха для прохождения армии. Подумаешь, немного задержатся, перелезая через нагромождение. А вот повозкам не пройти. Тут работы на неделю, пока все расчистят. Или на несколько минут, если среди южан окажутся соответствующие маги. В том, что они у них есть, я не сомневался.
        Две оставшиеся лошади добежали до камней и успокоились.
        А если еще раз попробовать?
        - Мугкх-х-х!.. Мугкх-х-х!
        Ты смотри, сработало. Обе лошади робко подались ко мне.
        Ну вот, то одна на двоих, а теперь сразу три. Вот только что с ними делать - непонятно. Тут и травы для них нет. Сплошные голые камни. Пусть даже если доберемся верхом на лошадях до Оршика не за неделю, а за четыре дня, без еды и питья лошади у нас совсем зачахнут.
        Развернулся и легкой трусцой побежал обратно. Лошадки последовали за мной. В мыслях всплыл Сир Бакки. Не верилось, что его убили. Скорее всего, взяли живьем. Бросать его и уходить, мне было не с руки. Рыцарь из-за меня попал в плен. Я должен что-то предпринять. Просто обязан. Но прежде надо вытащить стрелы и привести в порядок Арни.
        Глава 21
        Часа два кружил над степью между Костяными горами и Лианом. Следил за сотней рыскающих южан, на всякий случай дважды описал круги над лагерем. Сир Бакки словно под землю провалился. Его не могли найти ни южане, ни я. А ведь я специально взял орла. С его невероятной зоркостью с высоты можно разглядеть все вплоть до травинок.
        Уже для себя решил, буду летать до ночи или же до тех пор, пока южане не двинут в поход к Долине. Арни я предупредил, случись что, ему предстояло начинать меня дергать. Я почувствую встряску и вернусь в свое тело.
        Бакки?
        Вот же прохвост! Все-таки обвел южан вокруг пальцев!
        Не зря мама всегда говорила о его невероятном везении. Он из любой передряги выпутается.
        Видимо рыцарь после того как нас прикрыл Дымом, напустил его и на себя, потом врубил Маскировку, спрыгнул с лошади и среди травы затерялся. Если не двигаться, Маскировка надежно скрывала облик. В движении она выдавала смазанный силуэт.
        Южане изучили место камнепада, место первой схватки, немного побродили по степи и вернулись в лагерь. Для того чтобы охватить всю громадную территорию от города до гор им бы пришлось всех поднимать. Они не стали этого делать. Подумаешь, из Лиана сбежала какая-то троица. Что с того? У южан стояла куда более важная задача. Они намеревались захватить целое королевство.
        Рыцарь дождался пока южане вернутся в лагерь и теперь пригнувшись пробирался к горам.
        Чтобы придать сил и дать знать, что мы не сбежали и ждем его, я пустил птицу к земле. Сир Бакки застыл и исчез. Сев рядом я издал призывный писк. Орлы по-другому не умеют.
        - Где вы? Там на дороге? - спросил из пустоты рыцарь.
        Снова издал писк.
        - Ждите, скоро буду.
        Пискнув на прощанье, я направил птицу в небо.
        Не стал отпускать птицу. Сделал над лагерем круг, дабы удостовериться, что никто не видит рыцаря и не собирается вновь устраивать погоню, а после направил орла к Таклам.
        Похоже, со сбором наемников наметились проблемы. К окраине города вышло едва ли тысячи две воинов. Такими темпами сегодня они вряд ли отправятся в поход. К вечеру южане навтыкают совету правителей и вероятно завтра соберутся. По меньшей мере, у нас в запасе есть время до вечера.
        Нам с Арни пришлось опять вернуться к месту камнепада. Там-то и дождались Сира Бакки. После двух часов проведенных в полусогнутом положении сесть в седло для него стало подарком.
        Хорошо, что мы покинули город ранним утром. Эпопея с южанами полностью закончилась к обеду. Было время успеть за сегодня пройти по дороге первые километры пути.
        В основном лошади шли. Лишь когда появлялись участки без камней, мы пускали их рысцой. Звонко чеканя подковами по камню, они с удовольствием переходили на бег, заскучав от монотонной ходьбы.
        Благодаря рыцарю Арни взял навык Верховой езды. Так что дальше он уже сам руководил лошадью и понемногу начинал качать навык.
        Без остановки мы прошли по дороге до вечера и смогли бы идти дальше еще часа два, но за поворотом внизу появилась зелень. Оголодав за день, лошади подались к ней. Пришлось спешиться и дальше осторожно вести их под уздцы. На опасном каменном спуске можно было запросто переломать ноги и себе и лошадям.
        Странно было наблюдать каменные деревья. Понемногу они рассыпались в листве и тонких ветвях, в остальном же оставались целыми. Им на смену росли молодые деревца. Понизу вперемешку с окаменевшей травой росла новая зелень. Вся эта бурная растительность произрастала вокруг небольшого горного озера.
        Лошади от радости прямо-таки не знали куда бросаться, то ли к сочной траве, то ли к озеру за водой.
        - Здесь и заночуем. А то неизвестно когда появится вода и трава, - посмотрев по сторонам, уверенно предложил рыцарь.
        - Да тут и не уляжешься толком. Каменная трава внизу как шипы, - озадаченно пробурчал Арни.
        Оно и, правда, поверху росла нормальная трава, а у самого низа торчали остатки окаменевшей травы. Наступая, она с хрустом ломалась.
        - А если потоптаться? - предложил я и принялся создавать для нас полянку.
        Пять минут усилий, и мы подготовили для ночлега место у воды. Уселись и принялись доставать взятые в дорогу припасы.
        Жалко у хозяйки не нашлось ничего мясного, да и мы, не желая рисковать не стали осматривать окрестные дома. Так что пришлось ужинать яблоками, ананасами и сладющими финиками.
        - А вот интересно, как путники тут питались, если все за три дня превращается в камень? - задался я вслух вопросом.
        - Когда дорогой пользовались и следили за ней, путь занимал как раз три дня. Ничего не портилось. Ее забросили, потому что неудобно. Лошадь сдохла или еще что-то в пути случилось и все, считай конец. Она начинала каменеть, провизия каменела. А если хозяева оставляли повозку, чтобы вернуться за помощью в Лиан, то повозка со всем содержимым тоже начинали превращаться в камень, - разъяснил Сир Бакки.
        Арни всю дорогу молчал. Он вообще оказался не из болтливых. Отвечал когда спрашивали или говорил когда нужно. Вот и сейчас, уловив момент, он поинтересовался тем, что его волновало:
        - А что нас ждет в Скалистом Берегу?
        - Поселят в Доме помощи? - поддержал вопросом Сир Бакки.
        - Нет, Дом помощи - это для нищих и тех, кому нужна помощь. Мастерам не нужно помогать. Им требуется дать возможность работать. Наверное, будет лучше подыскать для всех один большой дом, чтобы там можно было разместить мастерские. Они будут трудиться и сами для себя зарабатывать. Еще, пожалуй, обязательно надо будет установить охрану. Их больше никто не должен похитить.
        - А можно мы с мамой не будем заниматься своим ремеслом? Для хозяина мы стольких людей убили. Мы не хотим больше никого убивать. Пусть будет любая другая работа, но не маски.
        - Ты постоянно говоришь - «он» или «хозяин».
        Арни слегка насупился и недовольно шмыгнул носом.
        - Потому что мы с мамой не называем его по имени. Никогда. Он наш родственник. Он брат мамы…
        Дальнейший рассказ парня поверг нас с Сиром Бакки в шок.
        Мать Арни - Тиона Нэш с родителями жила в Горах. Они занимались выделкой шкур. Ее старший брат Дееш слыл отчаянным головорезом, готовым взяться за любое дело сулившее золото. Горы малы. Там не развернуться. Поэтому он перебрался в Таклы. Там для таких как раз всегда было занятие.
        Как-то приехав домой погостить, Дееш узнал, что Тиона заполучила от колеса фортуны навык мастера над масками. Он тут же понял всю возможную выгоду. Вот только сестра, поэкспериментировав с полученным мастерством, поняла, что маски придется делать с живых людей и отказалась заниматься кровавым ремеслом. Этим она и подписала для себя приговор. Дееш выкрал ее из дома, перевез в Таклы и заставил работать. Больше она не увидела родителей.
        Дальше поняв всю выгоду от продажи артефактов, Дееш перебрался в более спокойный Лиан и полностью переключился на ремесло торговца.
        Во всей этой истории мне было только непонятно, зачем мать Арни выбрала клеймо Дееша.
        - Потому что он заставлял маму делать маски. Она убивала людей не сама, из-за него. Это он настоящий убийца.
        Я уже второй раз слышал мнение парня о ремесле матери. Прежде чем начать его переубеждать, я решил рассказать свою историю.
        - Чуть больше двух месяцев назад к нам в дом проник убийца. У нас работала девушка. Ее звали Милли. Она была веселой, жизнерадостной. У нее были немного оттопыренные уши. Когда она смеялась, была такой смешной. Она мне очень нравилась. Маску сделали из нее. Убийца вошел домой под ее обликом и убил брата. Я по случайности остался жив. Меня спас мой пес. Если бы мне пришлось также воспользоваться маской, чтобы найти и отомстить заказчику убийства я бы это сделал. И если бы я смог остановить таким способом надвигающуюся войну с южанами, то также прибегнул к маске. Потому что в ином случае могут пострадать тысячи людей. Можно ведь вообще, к примеру, выловить короля Юга и из него сделать маску. В таком случае можно остановить даже начавшуюся войну. В остальном я согласен, вылавливать и убивать ради одной лишь наживы большое зло. Можешь не переживать. С такими просьбами я к вам с Тионой не обращусь. Только когда на кону будет стоять что-то действительно большое и значимое.
        - Но только если большое и значимое, - согласился Арни и стал ковырять траву около себя, - я помню лопоухую девушку, о которой ты рассказал. Она сильно кричала. Умоляла нас отпустить. Мне было ее очень жалко. Я колотушкой ее вырубил. Мама содрала с нее лицо, и я ее добил.
        От этих признаний мне стало не по себе. С замиранием сердца слушал его, а самого пробирало до мурашек. Даже Сира Бакии передернуло. А он-то уж и не такие страсти за свою жизнь видел. Речь ведь шла ни о какой-то девчонке. Это была Милли. Ее знали все.
        - А с мертвых нет резона сдирать кожу с лица, - продолжал рассказывать Арни, - мертвое оно и есть мертвое. Только под маской человек замирает. Лежит и ничего не может сделать. Он зависает между жизнью и смертью. Так еще и маску с него нельзя стащить. Только сам мастер может ее снять.
        - То есть как?
        - А так. Человек просто лежит без сознания. Он проваливается в забытье, пока окончательно не умрет от времени. Такие маски мы раньше тоже делали. Но хозяин потом не стал их продавать. Покупатели начинали канючить снять маску. А зачем хозяину лишние проблемы. Просто продавать гораздо удобнее. Продал и все.
        Я вспомнил о Даниэле. Ведь он именно что застрял между миром живых и мертвых.
        - Сколько же вы вообще делали масок?
        - Не очень много. Это чтобы держать высокую цену. Хозяину было невыгодно скидывать цену.
        - Вот же коммерсант ублюдочный, - выругался Сир Бакки.
        - А кому продавали такие маски, случайно, не знаешь?
        Арни помотал головой.
        - Это знал только хозяин. Но лопоухую девушку я знаю, кто приводил. Это был торговец с Долины. У него крючковатый нос. Он постоянно к нам за чем-нибудь наведывался. Он доставил к нам порталом девушку и забрал маску. Хозяин говорил, что срочный заказ.
        Меня бросило в холодный жар. Голова забурлила мыслями.
        - Вот же засранец! - снова принялся ворчать рыцарь. - Он мне сразу не понравился. Надо было ему тогда хоть треснуть пару раз. А то ушли и все. Но я так думаю, мы к нему теперь снова наведаемся. Я прав?
        Если рыцарь думал в одном направлении, то мои мысли понеслись дальше, намного дальше торговца с крючковатым носом.
        - Дееш Нэш - посредник, - принялся я рассуждать вслух, - торговец с крючковатым носом тоже посредник. И при этом очень уверенный в себе человек. Вспомни, как он мне уверенно выдвигал претензии. Он точно знал, что закон королевства будет на его стороне.
        - Наверное, приближенный к королеве. Доставляет ей особые ценности.
        Словно озарение приходит новое открытие.
        - И при этом у нее непонятным образом где-то в море погибает внук и погибает вся команда.
        - А нет ли связи между пожаром у нас в порту и гибелью внука? - теперь оживляется уже и рыцарь.
        Я продолжаю мысль:
        - И поэтому королева скрыла в Долине о гибели в Скалистом Берегу некоего купца и сына. А позже уничтожила всю команду.
        - То есть у нас погиб ее внук. Тогда почему она скрыла?
        - Да потому что ей не нужны были компенсации! Она скрыла, чтобы отомстить в тайне! - едва ли не закричал я, сложив отдельные картинки в единое целое. - Вот почему она так дико хотела меня убить и почему сказала «Мы очень хотели, но сдержались». Она хотела отомстить нам в два раза больше, но сдержалась. В итоге ограничилась лишь Аланом!
        В нахлынувших чувствах я вскочил и принялся ходить у края озера.
        - Теперь все встало на свои места. Заказчик нашего с Аланом убийства - это Трида Лигрес. Мы с Сиром Лэйтоном тогда были на волоске от смерти. Королева приняла решение и дальше не будет мстить. Можно смело возвращаться домой.
        - А как мы будем мстить за смерть Алана? - спросил рыцарь.
        - Никак. По нашей вине умер ее внук. Это мы допустили ошибку. Королева забрала Алана и тем с нами поквиталась. Продолжать кровавый счет бессмысленно. Это приведет только к новым смертям с обеих сторон.
        - Я бы все-таки на вашем месте не стал пока раскрываться. Вернемся в Скалистый Берег и тайно проберемся в замок. А там пусть княгиня сама решит, открываться вам или еще прятаться пока не истечет срок по Даниэлю.
        Вернулся на свое место и плюхнулся на каменистую землю. Внутри нахлынула невероятная горечь. Пусть Алан мне и советовал мстить, но он погиб, в том числе, по моей вине. Не дай я в тот момент согласие Тиду Грашу и Валеку Лотцу на поджог корабля южан, и брат остался жив. Эта оплошность для нас обернулась кровавым боком.
        - Я понимаю, не стыкуется. Но все же. А что если королева Долины похитила Даниэля и надела на него маску мертвеца? - задался вопросом Сир Бакки.
        Ему поспешил ответить Арни:
        - Это вряд ли. Мама таких масок давно не делала. Лет пять, наверное. Это я точно знаю. Я с десяти лет ей постоянно помогаю. Мама говорила, они продавались недорого, всего по тысяче золотых, и пользовались большим спросом. Убившего человека не могли найти среди умерших. Многим именно такое было нужно. Но хозяину надоело, что потом его беспокоят снятием масок. Это было рискованно. Он не хотел, чтобы узнали о маме. Тогда ее могли похитить другие торговцы или еще кто-то. Поэтому хозяин стал всем отказывать, а после совсем перестал продавать маски. Так что если кто-то использовал маску, то купленную давным-давно.
        - А кому продавали такие маски ты, наверное, не знаешь…
        - Нет, конечно. Это же было давно. Я тогда был еще ребенком. И мама вам вряд ли подскажет. Кто его знает кому что хозяин продавал помимо лавки.
        - Тогда похитить Даниэля мог кто угодно, - безрадостно резюмировал я и обратился к Великой Системе по поводу имеющихся шансов найти брата. В присланном оповещении значились прежние - менее 1%.
        - О! А это еще что за чучело?
        Со стороны высоких окаменелых деревьев к нам пробирался до безобразия худющий старикашка в лохмотьях. На голове торчала выточенная из камня корона, в руках он держал направленный в нас каменный посох.
        - Я король Костяных гор! Оставляйте лошадей и все что у вас есть съестного и проваливайте! Считаю до десяти, а потом пожалеете!
        Тряся каменным посохом, он начал отсчет:
        - Ра-а-аз… Два-а-а…
        Глава 22
        Судя по обросшей голове и жидкой длинной растительности на лице, старик жил в отшельниках не меньше года. А судя по невероятной худобе и вожделенным взглядам на наши фруктовые припасы, за этот год ему посчастливилось поесть всего пару раз. По-моему, еще немного и он был готов броситься на еду, не дожидаясь пока досчитает до десяти.
        - Ты, наверное, хочешь есть. Я бы на твоем месте просто попросил. В таком случае я бы пригласил тебя к нам, - спокойно произнес я и показал на пока еще солидные остатки фруктов.
        - Да что с ним разговаривать? Запустить фаерболом, да и все! - усмехнулся Сир Бакки и наставил на беднягу руку, перед ладонью забурлила магия.
        И без того перепуганный старик, для которого нападение на нас стало шагом отчаяния, переметнул посох на рыцаря, весь затрясся и в следующее мгновение заорал:
        - Десять!
        От шаровидной верхушки посоха на Сира Бакки вылетело что-то магическое. Он принялся на глазах каменеть. В изумлении я и Арни вскочили на ноги и отпрянули в стороны, как будто магия могла отскочить от рыцаря и переметнуться на нас.
        ОСТОРОЖНО! ВАС ПОДЖИДАЕТ ОПАСНОСТЬ!
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ НА 1 ОЧКО.
        - Ну, я же вас предупреждал! Говорил уйти по-хорошему! - заорал старик. - Теперь мне придется и вас обратить в камень!
        - Ты же сказал, будешь считать до десяти!
        - А чего он захотел на меня магию кинуть?!
        - Никто в тебя не собирался кидаться! Он в шутку наставил на тебя руку! Разве непонятно?!
        Я подался к застывшему на земле с вытянутой рукой рыцарю. Получилась идеальная скульптура. В застывшей мимике отображался испуг и вытаращенные от изумления глаза.
        - Он превратил его в камень, может и обратно сделать живым! - сделал гениальное предположение Арни.
        Наши взгляды обернулись на старика, продолжавшего стоять в отдалении с выставленным на нас посохом.
        - Не могу! Уже не смогу! - затрясся тот от избытка взвинтившихся нервов. - Посох превращает все в камень. Корона дает власть над камнями. Обратно в человека его не переделать!
        Каменный Сир Бакки стал подниматься, заставив нас в очередной раз от него отпрянуть. Испуг сменился спокойным выражением лица. Встав, он кулаком ударил себя в грудь.
        - Повинуюсь! - вырвался из него утробный, неживой голос настоящего рыцаря.
        - Но мы не можем его бросить! - в ошеломлении вскрикнул я. - Ты же только что сказал, что уже не можешь обратить его в живого. Почему не можешь? Что нужно сделать?!
        - У меня было каменное ожерелье. Его больше нет. Как только оно упало в колодец, у меня все пошло не так. Меня как будто лишили рук!.. - в этот момент старик видимо что-то для себя придумал, и взгляд стал меняться. - Подождите! А что если вы достанете для меня ожерелье, а? Тогда я сделаю его живым, помогу выбраться из гор. Поможете? - старик тут же насупился и, продолжая держать наставленный на нас посох, угрожающе втянул голову в плечи, словно готовясь снова применить свою особую магию. - Сразу предупреждаю - без фокусов! Попытаетесь что-то отобрать, я обоих превращу в камень! Понятно?
        Посмотрел на рыцаря. То мы его едва не потеряли у Лиана, теперь вот он окаменел. Слишком много ему досталось за один день. Как будто его стадия невезения перешла в крайнюю степень обострения.
        Вытянувшись по стойке смирно рыцарь смотрел на старика в ожидании приказов. Это был уже совсем не Сир Бакки. Его настоящего в нем уже не было. Сознание находилось в затуманенном или спящем состоянии. От настоящего рыцаря остался лишь неживой облик. В нынешнем состоянии он стал безвольным каменным слугой нового повелителя.
        - Ты точно вернешь Бакки? Смотри, он должен быть прежним!
        - За это не переживайте. Когда он сделается живым, он проснется. Достанете каменное ожерелье, я вас отпущу вместе с лошадьми и дам в дорогу еды. Договорились?
        - Договорились. А куда идти-то?
        Старик, наконец, убрал от нас посох, с гордостью приподнял подбородок и величаво произнес:
        - Ко мне во дворец!
        Каменная корона и посох действительно сделали старика едва ли не всемогущим. Он полностью оправдывал титул короля Костяных гор. Камни и даже здешние горы перемещались, как ему вздумается.
        Опасный спуск от дороги к озеру по желанию старика превратился в ровный склон, постепенно спускающийся вниз. Камни сами собой двигались. Мы спокойно поднялись к дороге и старик снова все разметал. Он оседлал одну из лошадей и поехал вперед. Все большие и малые камни стали перед ним расступаться, образуя идеальную дорогу. Окаменевший Сир Бакки, тяжело топоча, последовал за нами.
        Дальше мы стали свидетелями абсолютных чудес. Появлялись проходы там, где их не было. Открывались входы в высокие пещеры, по которым можно было ехать верхом.
        После нашего прохода все возвращалось к прежнему виду. На дорогу снова вылезали камни, проходы закрывались, пещеры замуровывались.
        В горах темнеет быстро. Каких-то полчаса и все покрывается чернотой. Едва небо начало сереть, старик породил большую светящуюся птицу и пустил ее вперед, тем освещая для нас путь.
        Из предложенных фруктов старик выбрал только сладкие финики. Быстро съев большую часть, остальное он уже ел не спеша, с наслаждением смакую каждую косточку. Я же, пользуясь его настроением, принялся расспрашивать о том, как он здесь оказался и откуда взял столь ценные артефакты.
        Старик представился Ашуром. Из одежды на нем был только халат. В таких одеяниях на юге принято ходить дома. Судя по узорам, халат был не дешевым. Когда-то он представлял собой ценную вещь. Но это было давно. Лишь благодаря крепости ткани халат был еще относительно цел.
        Меня заинтересовало, кем Ашур был до того, как попал в горы. Вот только он категорически отказался говорить о прошлом, ограничившись краткой характеристикой - скитался. Зато с готовностью рассказал о том, что с ним случилось в Костяных горах.
        Полгода назад он решил податься из Лиана в Долину. Посчитав, что путь через Костяные горы окажется короче, он и пошел по заброшенной дороге.
        Именно там, где он нашел нас, к нему вышел совсем древний старик, предложивший сменить его на поприще короля Костяных гор. Конечно же, Ашур согласился. Месяц тот водил его по горам, так сказать со всем знакомил, а потом помер.
        Последующие месяцы шли отлично. Ашур обвыкся и полностью вошел во вкус королевской жизни, пусть и весьма скромной. В отсутствии свиты комфорт был минимальным. Приходилось самому обо всем заботиться. В остальном ему здесь нравилось.
        Однако месяц назад случилась грандиозная неприятность. Встав утром, он хотел набрать воды. По привычке кинул в колодец ведро и не заметил, что оно и цепь окаменели. Став каменной, цепь не выдержала падения и рассыпалась. Старик свесился в колодец посмотреть, как же теперь достать ведро и в этот момент с шеи соскочило каменное ожерелье, с помощью которого он возвращал предметам и живым существам их прежнее состояние. С этого и начались его несчастья.
        Ехать пришлось далеко. Мы бы вероятно за несколько дней преодолели это расстояние. Идя же напрямик сквозь горы, к утру мы прибыли на место.
        Дворцом оказалось не очень большое, - если его вообще так можно было обозвать, - строение, слепленное из камней человеком далеким от строительных наук. Толстые колонны, а сверху нагромождение камней, прислоненных к отвесной скале. Ни окон не дверей у дворца не было.
        Когда за нами закрылась пещера, через которую мы попали к дворцу, мы оказались в месте, окруженном отвесными скалами. Даже если захочешь - просто так его не найдешь и внутрь каменного колодца не попадешь.
        У дворца стояло стадо изваяний всякого скота от овец до коров. Как пояснил Ашур, это еще прежний король натаскал сюда живности. Когда было нужно, он оживлял коров, доил у них молоко или же пускал под нож. Тем и питался.
        Внутреннее убранство дворца было под стать внешнему обличию - то есть никаким. Тот же дикий камень, слепленный абы как на скорую руку. Судя по виду каменных шкафов, столов со стульями и креслами их изготовлением занимался совсем уж далекий от ремесла мебельщик.
        Ашур оправдался, что для придания эстетичного вида мебели нужны особые навыки, а ими никто из бывших королей не владел. Так что делали на глазок.
        - Тебе нужно иметь помощников. Хотя бы горстку разных мастеровых.
        Старик согласился.
        - Нужно. Очень нужно. Но кто сюда пойдет? Тут же невозможно жить. Все постоянно каменеет. Приходится каждые три дня приводить вещи в порядок. Точнее приходилось, пока у меня было ожерелье. Теперь оно там внизу и я не могу его достать.
        Ашур подвел нас к колодцу с высоким выступом. Я облокотился на него и, породив большого мотылька, пустил его вниз. Светящееся создание, плавно покачивая крыльями, принялось все глубже погружаться ко дну колодца.
        Сам колодец оказался большим и совершенно неудобным для лазания. Он был, как будто выпилен в горной породе. Ухватиться можно было лишь за незначительные расщелины. Любая ошибка при спуске обошлась бы слишком дорого. Еще и двухметровая ширина не позволяла упереться в стенки. Как назло ни веревки, ни каких других подручных средств, с помощью которых можно было спуститься, а потом подняться не было. А иного способа спуститься при таких условиях мне на ум не приходило.
        Мотылек продолжал и продолжал спускаться вниз. Я его уже не мог разглядеть. Виднелся лишь исходящий от него свет.
        - Да сколько там глубина? Метров тридцать, что ли?
        - Ровно тридцать три метра. Я измерял. Думал сменить ржавую цепь веревкой. Туда только может слазить человек. Каменные изваяния не смогут спуститься и потом подняться. Я уже пробовал. Они слишком тяжелые. И совсем не могут подниматься по камням.
        - У тебя есть каменные люди?
        - Всякие воины, да головорезы что в разное время проходили через Костяные горы. Это еще от прежних королей досталось.
        Мотылек добрался до дна колодца. Появились отблески воды и нагромождение из камней. Пришедшая на ум мысль ошеломила. Это действительно было выходом из положения. Вот только требовалось уточнить.
        - А вот если туда скинуть твоих каменных людей, ты сможешь собрать из них что-то типа лестницы? Пусть встанут друг другу на плечи. По ним я бы смог спуститься и подняться.
        - По ним подняться?.. А это хорошая придумка. Надо попробовать.
        Свесившись, Ашур направил вниз посох.
        Каменная корона на его голове пошатнулась. Я еле успел ее схватить. Еще немного и точно бы упала.
        Старик в испуге на меня вылупился. Наверное, подумал, я собираюсь отобрать корону.
        - Придерживай, а то и ее упустишь.
        - А-а-а… Вот спасибо. Я такой… запросто могу потерять.
        Теперь держа одной рукой корону, второй он принялся водить посохом. Завершив дело, Ашур отпрянул от дыры.
        - Готово. Там семеро каменных людей. Они уже встали друг на друга.
        Я посмотрел вниз. Мотылек продолжал крутиться над водой. Начало воздвигаемой конструкции просматривалось слабо. Но того, что видел, было вполне достаточно, чтобы понять, мы движемся в правильном направлении. Лестница получается ровной. Только основание обязательно требуется укрепить. Выстроить рядом несколько людей, чтобы группой поддерживали остальную конструкцию.
        - Надо не меньше двадцати каменных людей, а то и все тридцать.
        - Есть. Этого добра тут навалом. Пойдемте.
        Ашур позвал нас за собой и направился вглубь дворца. Дальше помещения уходили в гору и больше походили на пещеры. Мы прошли несколько пустых залов и оказались в последнем огромном вытянутом помещении, конец которого терялся в потемках.
        Старик породил громадного светящегося мотылька и отправил его вдаль. Мы же с Арни впали в ступор при виде количества каменных людей. Они заполняли собой все необъятное пространство. Воины были во всеоружии. Кто-то сидел верхом на лошадях. Много лошадей стояло само по себе.
        - А дальше, в конце, есть грифоны и даже пять драконов! - похвастал старик.
        В центре имелся проход. По нему мы и отправились в конец многотысячного каменного войска.
        Я с изумлением смотрел по сторонам. В основном стояли мужчины. Но попадались и воинствующего вида женщины, облаченные в броню и при оружии.
        - А все настоящие люди спят? - поинтересовался я.
        - Да спят. Куда им еще деваться.
        - А если разбудить?
        - О, это делать нельзя. Их время давно прошло. Разбудишь, они быстро начинают стареть и умирают. Другое дело грифоны. Они могут жить столетиями. Не говоря о драконах. Те так и вовсе могут жить всю тысячу лет.
        - Так ты можешь оживить грифонов и драконов?!
        - И что с того? Ими я могу управлять только в каменном виде. Они оживут и тут же убьют меня. Для обладания ими нужны особые способности. Ну, или какие-то артефакты.
        Среди войска были и непонятного вида создания, отдаленно напоминавшие людей. Ашур назвал их големами. Прежние короли не только обращали людей в камень, но пытались и сами создать человекоподобных существ. Это у них получалось подобно той мебели, что была во дворце. Примерно похоже и не более. В основном совершенно безобразная работа.
        Наконец появились последние ряды казавшейся бесчисленной каменной армии. Тридцать грифонов и пять громадных драконов. Монстры были грозным оружием против любых войск, а в таком количестве и вовсе непобедимая армада.
        Вскользь осмотрел грифонов и куда с большим интересом переметнул внимание на драконов. Вот уж и, правда, невероятная мощь. Если грифон по размеру был в две лошади, дракон превосходил их в десяток раз.
        Чешуйчатое тело покрывали острые шипы. Высокий гребень шел от головы до кончика длинного хвоста и оставлял непонятным вопрос о том, как его оседлать. Громадные шипы на изгибах сложенных крыльев походил на пики. С их помощью дракон мог разметать в клочья массу народа, прыгнув, скажем, в самую гущу сражения.
        Из приоткрытых пастей драконов виднелись длинные зубы толщиной в три пальца, походившие на ряды острых кинжалов. Клыки напоминали толстые изогнутые сабли.
        - Я так понимаю, летать они не могут. А могут метать огонь?
        - К сожалению нет. Только ползают. Большие неповоротливые махины. В таком виде от них немного пользы.
        - Слушая, Ашур, да с такой армией ты можешь завоевать полмира!
        Старик горестно усмехнулся.
        - Это вряд ли. Король Костяных гор властен лишь в Костяных горах. Стоит моим камням оказаться за пределами гор, они превратятся в труху.
        Не мог не разделить его печаль. Иметь столько возможностей и столько ограничений - хуже не придумаешь. Да и само место было с подвохом. Три дня и все каменело. Приходилось заново «оживлять» все вещи и даже еду. К такому не каждый привыкнет.
        Осмотр осмотром, а нам было пора возвращаться к колодцу. Хотелось побыстрее покончить с освобождением Сира Бакки.
        - Итак… - начал я не спеша размышлять, - в основание нашей пирамиды надо поставить самых тяжелых и мощных. Пусть это будет десяток. Еще десяток понадобится средней комплекции, а на верх поставим тех, кто полегче.
        Ашур раскинул руками по сторонам, всем видом показывая, выбирать, кого посчитаю нужным.
        Мощные и средние тела нашлись без труда. В основном тут были собранны именно такие. Доходяги не попадались. В качестве легких элементов будущей конструкции я отобрал девушек. Старик велел им следовать к колодцу и дальше отправлял вниз по одному.
        С его слов повезло, что те падали в воду. Части тела отламывались, и он их без труда латал. В ином случае собрать снова идеальное тело у него бы вряд ли получилось.
        Последней стала красивая невысокая девица. Ухватившись крепко за выступ, она завершила общую конструкцию.
        Вероятно, теперь вниз смог слазить уже и сам старик. Но уговор есть уговор. К тому же мне это сделать было куда легче, нежели ему.
        Вначале спускаться было легко. Трудности появились к середине. Учитывая вытянутую длину получившейся конструкции, она начала шататься. Выход нашелся в снижении скорости спуска. Осторожно переступая и обхватывая части тел, я прекрасно осознавал, что произойдет, если конструкция рухнет. У меня возникнут серьезные проблемы. Сам я наверх вряд ли выберусь.
        До воды оставалось метра два. Я спрыгнул и тем измерил глубину. Ее оказался по грудь. Это хорошо, что у меня по-прежнему висел на шее кулон с дельфином. Можно было без труда поискать лежащее на дне ожерелье. Вот только всплыл нюанс. Вода оказалось не застойной. Я стоял в русле крошечной реки. В ногах ощущался ход течения. Ожерелье запросто могло унести куда-то дальше вглубь горы.
        Приблизил мотылька ближе к воде и ушел с головой под воду.
        А нет, все-таки повезло. Каменное ожерелье прибилось к расщелине, куда уходила вода и застряло.
        Схватил его и вынырнул.
        ОЖЕРЕЛЬЕ КОРОЛЯ КОСТЯНЫХ ГОР.
        ВЫЗВОЛЯЕТ ИЗ КАМНЯ ВСЕ ЖИВОЕ И НЕЖИВОЕ.
        ПРИ ИСПОЛЬЗОВАНИИ МОЖЕТ ОЖИВИТЬ ЗА ОДИН ДЕНЬ НЕ БОЛЕЕ 10 ЖИВЫХ СУЩЕСТВ И НЕ БОЛЕЕ 100 НЕЖИВЫХ ПРЕДМЕТОВ.
        ОГРАНИЧЕНИЕ: ОЖЕРЕЛЬЕ НЕ МОЖЕТ ПОКИНУТЬ ПРЕДЕЛЫ КОСТЯНЫХ ГОР.
        ТРЕБОВАНИЯ: НЕ ИМЕЕТСЯ.
        О мане не было сказано ни слова. Вкупе с тем фактом, что использование артефакта не требовало магических способностей, могло означать одно - ожерелье также как мой браслет с кольцами бусинами осталось с Древнего времени. Еще до создания Великой Системы. Она считывала с артефакта информацию и прислала мне в виде оповещения.
        Само ожерелье представлялось в виде небольших дисков равной формы, скрепленных подвижными каменными кольцами. Если на нем и был когда-то рисунок, то уже давно затерся.
        - Ну что там? Нашел ожерелье? - раздалось сверху.
        Дошло. А ведь старикашка нас все равно отсюда не выпустит. Также как Сира Бакки обратит в камни меня с Арни и оставит здесь навечно. Он вероятно неплохой человек. Но он не станет рисковать. Мы можем отобрать артефакты или уйдем и кому-нибудь проболтаемся. Не зря же Ашур в самом начале нашего знакомства после обращения в камень рыцаря обмолвился, что придется и нас всех обратить в камень. Тем более теперь, когда он выдал свое логово и разболтал об артефактах.
        - Нет! Ищу! - заорал я вверх и принялся делать вид, что продолжаю поиски.
        Итак, что можно предпринять?
        Скорее всего, Ашур сразу наставит на меня посох. Медлить он не будет. Да и зачем? Я окаменею и дальше сам отдам ему ожерелье. Скорее всего я даже окаменею до того как выберусь из колодца. И дальше буду вылезать по его приказу.
        И что в таком случае предпринять?
        Эх… Был бы Ашур девкой можно было отсюда врубить Искусителя с Соблазнителем. Тогда бы точно можно было его переиграть. А так придется разве что долбануть чем-нибудь посильнее.
        - Нашел! Есть ожерелье!
        - Молодец. Вылезай быстрей. Смотри снова его только не упусти.
        Об этом мог бы не предупреждать. Не в руках же мне его таскать.
        Надел ожерелье на шею.
        В преддверии скорого обладания ожерельем, старик радостно метался вверху. Я же карабкался вверх и все перебирал в уме, чем бы его ударить так чтобы сразу получилось наверняка. Кто его знает, какие он тут себе характеристики раздул с такими-то возможностями.
        Добрался до опасной середины и замедлился. Спускаться было легче. Созданная конструкция принялась сильнее ходить ходуном.
        ОСТОРОЖНО! ВАС ПОДЖИДАЕТ ОПАСНОСТЬ!
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ НА 1 ОЧКО.
        О, похоже, Ашур спохватился. Задумался о нашей дальнейшей судьбе. Поздно, слишком поздно. Надо было раньше нас обратить в камень. Когда была создана лестница. Арни самый щуплый. Он бы без труда слазил для него вниз и вытащил ожерелье.
        Середина миновала, призвал магию:
        - «Ускорение! Замедление! - и, пожалуй, на всякий случай: - Щит!»
        - Потихоньку, не спеши. Успеешь подняться. Только снова не урони ожерелье, - комментировал сверху Ашур.
        От такой заботы мне уже и не с руки было бить первым. Будь он с мечом - тогда ладно. Совсем бы глазом не моргнул. Бить исподтишка не хотелось. С другой стороны слишком многое стояло на кону. Так всегда, при каждой стычке происходит: или ты или тебя.
        До верха оставалось меньше десяти метров. Я призвал Кольцо холода и отправил его на старика. Ашур замер, держа в одной руке пока что не направленный в меня посох, а второй придерживая корону, что постоянно пыталась сорваться вниз. Последовавший за Кольцом холода в голову фаербол отбросил старика куда-то в сторону. Дальше на предельной скорости я стал преодолевать оставшиеся метры. От этой спешки выстроенная конструкция опасно затряслась, готовясь в любой момент рассыпаться.
        Схватился за ногу последней красавицы, и лестница не выдержала, принялась подо мной рушиться. Я же, еще быстрее цепляясь за все что можно, принялся подниматься вверх. Последний рывок и я буквально вылетел наверх.
        Все получилось так, как я и предположил. Стояло изваяние Сира Бакки и рядом каменный Арни. Старик распластался на полу с поврежденной и опаленной после удара фаерболом головой. Халат задрался, оголив срамоту. Вот только срамоты там не оказалось. Все полагающиеся мужские причиндалы отсутствовали.
        Евнух?!
        До этого стоявшие без движения каменный рыцарь и парень сдвинулись. Выставив руки, они двинули на меня.
        - Вы это чего?.. Это же я!
        Отпрянул назад, в недоумении смотря на обоих. Сир Бакки вынул из ножен окаменевший меч, Арни принялся атаковать меня голыми руками. Единственная не рухнувшая в колодец каменная девка принялась вылезать наружу, на ходу доставая кинжалы.
        Дошло. Я убил короля Костяных гор. Это их правитель. Теперь все здешние обитатели хотят за это меня убить.
        - Отомрите! - заорал я, выставив руки на рыцаря и парня.
        Каменное обличие принялось сходить с обоих, словно они оттаивали ото льда. Серость блекла на фоне проступающего естественного облика. Оба дернулись и с удивлением стали осматривать себя.
        - Ну как, все нормально? - на всякий случай спросил у обоих.
        - Что это было? Где мы? - смотря по сторонам, изумлялся Сир Бакки. На его фоне Арни только радовался своему оживлению. Он успел увидеть куда больше рыцаря.
        - Осторожнее! Она атакует! - вскрикнул я, показывая на каменную девку.
        Спрыгнув с высокого выступа и широко размахивая каменными кинжалами, она выбирала, кого атаковать первым, ибо теперь во врагов были записаны еще двое.
        Тоже оживить или пусть так ходит?
        Каменная корона и посох отлетели от Ашура и теперь лежали на полу. Первым делом поднял корону.
        КОРОНА КОРОЛЯ КОСТЯНЫХ ГОР.
        ПОЗВОЛЯЕТ ПОВЕЛЕВАТЬ КОСТЯНЫМИ ГОРАМИ. ВСЕ КАМНИ СТАНУТ ПОСЛУШНЫМИ.
        ОГРАНИЧЕНИЕ: КОРОНА НЕ МОЖЕТ ПОКИНУТЬ ПРЕДЕЛЫ КОСТЯНЫХ ГОР.
        ТРЕБОВАНИЯ: НЕ ИМЕЕТСЯ.
        Надел на себя корону.
        ВАШ СТАТУС ОБНОВЛЕН: КОРОЛЬ КОСТЯНЫХ ГОР.
        Каменная девка остановилась. Она убрала кинжалы в ножны и, встав по стойке смирно, кулаком ударила себя в грудь.
        - Повинуюсь! - вырвался из нее утробный, неживой низкий женский голос.
        - Да что тут происходит?! - снова вскрикнул Сир Бакки.
        - Арни, расскажи ему, - велел я парню и подобрал посох.
        ПОСОХ КОРОЛЯ КОСТЯНЫХ ГОР.
        ОБРАЩАЕТ В КАМЕНЬ ВСЕ ЖИВОЕ И НЕЖИВОЕ.
        ПРИ ИСПОЛЬЗОВАНИИ МОЖЕТ ПРЕВРАТИТЬ В КАМЕНЬ НЕ БОЛЕЕ 100 ЖИВЫХ СУЩЕСТВ И НЕ БОЛЕЕ 1000 НЕЖИВЫХ ПРЕДМЕТОВ.
        ОГРАНИЧЕНИЕ: ПОСОХ НЕ МОЖЕТ ПОКИНУТЬ ПРЕДЕЛЫ КОСТЯНЫХ ГОР.
        ТРЕБОВАНИЯ: НЕ ИМЕЕТСЯ.
        Потрясся длинной каменной палкой и, убедившись, что он не особо-то тяжелый, я поставил тупой конец на пол.
        ТЕПЕРЬ ВЫ ОБЛАДАЕТЕ ВСЕМИ ТРЕМЯ АТРИБУТАМИ КОРОЛЯ КОСТЯНЫХ ГОР.
        ВЫ ИСТИННЫЙ КОРОЛЬ КОСТЯНЫХ ГОР!
        Ну, надо же. Совсем не собирался становиться королем какого-то захолустья, где и людей совсем нет.
        - Бакки, пойдем, я тебе кое-что покажу, - позвал за собой рыцаря и побежал в сторону дальнего помещения с каменной армией.
        По верху продолжал медленно перебирать крыльями громадный светящийся мотылек, освещая собой каменные своды.
        Рыцарь с невероятным удивлением вытаращился на собранную армию. Воины разом ожили и кулаками ударили себе в грудь.
        Прозвучало дружное:
        - Повинуюсь!
        Получившийся мощнейший ор заставил содрогнуться своды.
        - Да мы с ними завоюем весь мир! - теперь уже с ошалелыми глазами вскрикнул Сир Бакки.
        - К сожалению не весь. Но уничтожить идущих через Костяные горы южан с наемниками - это запросто!
        ПОЛУЧЕНА ОСОБАЯ СПОСОБНОСТЬ - ПРАВИТЕЛЬ.
        ВОЗЬМИТЕ ИЛИ ОТКЛОНИТЕ.
        ПОЛУЧЕНА ОСОБАЯ СПОСОБНОСТЬ - ПОЛКОВОДЕЦ.
        ВОЗЬМИТЕ ИЛИ ОТКЛОНИТЕ.
        ПОЛУЧЕНА ОСОБАЯ СПОСОБНОСТЬ - ЗАКЛИНАТЕЛЬ КАМНЯ.
        ВОЗЬМИТЕ ИЛИ ОТКЛОНИТЕ.
        Ого!
        Тут, пожалуй, понадобиться разбираться…
        // Надеюсь получилось не слишком рояльно. Но должно же Рею хоть в чем-то хорошенько повезти))
        Глава 23
        Арни повел Сира Бакки показывать армию, а я засел у входа, задумавшись над предложением Великой Системы. На каждые 10 уровней под навыки и заклинания давалось 1 место. С моим 901 уровнем я мог их набрать 90 штук, в то время как имел всего 74. На каждые 100 уровней давалось лишь 1 место под особые способности. У меня их уже было 7 -это концентрация, внимательность, усидчивость, предвидение, финансы, аутогенизм и лицедейство. То есть из предложенных трех способностей предстояло от чего-то отказаться.
        Правитель, вероятно, давал какие-то преимущества в управлении своей вотчиной, людьми и прочим. В моем нынешнем положении способность мне была не нужна. Однако в будущем, если придется стать во главе княжества - однозначно пригодится.
        Способность Полководца мне требовалась уже в ближайшее время. Не знаю точно, что давала способность, но точно что-то хорошее. Мне же надо как-то управлять каменной армией. В дальнейшем, будучи правителем Скалистого Берега, наличие в характеристиках Полководца тоже бы пригодилось. Начнись войне, и я уже был бы готов возглавить армию княжества.
        На фоне остальных способностей Заклинатель камней на первый взгляд выглядел скромно. Однако следовало учесть, что большую часть земель Скалистого Берега покрывали камни. С ними постоянно приходилось мучиться. Взять ту же работы по расширению верфи. Способность позволяла в дальнейшем решить эту проблему, так что она тоже была нужна.
        Поэтому если брать по-хорошему, все три способности мне были нужны позарез. Это ведь не абы что - это особые способности. Они просто так не даются.
        Тем временем начали всплывать нюансы.
        Оказалось, что Сир Бакки и Арни лишь в моем присутствии могли свободно разгуливать по дворцу. В противном случае каменные люди на них нападали, скручивали и доставляли ко мне. Кроме этого каменные люди выполняли приказы исключительно в моем присутствии. Стоило мне отойти, и они застывали. Все это подсказывало, что без взятия способности Правителя мне с ними не справиться.
        Помимо этого вскрылся другой неприятный нюанс. Камни меня категорически не хотели слушаться. Благодаря посоху и ожерелью я мог лишь обращать живое и неживое в камень и обратно. А ведь дворец вместе с армией и нами троими был в окружении скал. Не взяв Заклинателя камней, я не смогу заставить горы расступиться, как это делал Ашур и отправить армию на южан.
        Ну и наконец, Полководца брать нужно было обязательно. Иначе как руководить этой громадной каменной армадой. Так что как ни крути мне срочно требовалось прокачаться и взять в ближайшие 2 -3 дня целых 97 уровней.
        Призвал Великую Систему открыть характеристики.
        РЕЙ ГИЛБЕРТ
        КОРОЛЬ КОСТЯНЫХ ГОР\ АРИСТОКРАТ\ КАЗНАЧЕЙ\ ВОИН\ МАГ 903 УРОВНЯ
        ОСНОВНЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ - 50\80
        СИЛА - 64\80
        ЛОВКОСТЬ - 100\100
        ИНТЕЛЛЕКТ - 100\100
        ВОСПРИЯТИЕ - 100\100
        ИНТУИЦИЯ - 100\100
        УДАЧА - 84
        СВОБОДНЫЕ ОЧКОВ - 12
        ВОИНСКИЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        ДОБЛЕСТЬ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЗАЩИТА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        АТАКА - 54\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ОПЫТ - 12.844
        МАГИЧЕСКИЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        МУДРОСТЬ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        МАГИЯ - 100\100 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        СИЛА МАГИИ - 40\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        ПАРАМЕТРЫ ПЕРСОНАЖА:
        ОЧКОВ ЗДОРОВЬЯ - 953\953
        ОЧКОВ ВЫНОСЛИВОСТИ - 50\50
        ПЕРЕНОСИМЫЙ ГРУЗ - 50КГ
        СКОРОСТЬ ВОССТАНОВЛЕНИЯ - 200 ЕДИНИЦ В СУТКИ
        ЗНАНИЯ:
        ЭЛЕМЕНТАРНЫЕ ОСНОВЫ БЫТИЯ - 100\100
        ЭЛЕМЕНТАРНАЯ ГРАМОТНОСТЬ - 100\100
        ЭТИКА И ЭТИКЕТ - 100\100
        ГЕОГРАФИЯ - 100\100
        ТЕОЛОГИЯ - 100\100
        МАТЕМАТИКА - 100\100
        ЛОГИКА - 100\100
        ОБЩЕСТВОЗНАНИЕ - 100\100
        ЕСТЕСТВОЗНАНИЕ - 100\100
        ИСТОРИЯ - 100\100
        ЭКОНОМИКА - 100\100
        ДЕЛОВОДСТВО - 100\100
        ПРАВО - 97\100
        ПОЛИТИКА - 97\100
        ДИПЛОМАТИЯ - 88\100
        ОСНОВЫ ВОИНСКОГО ДЕЛА - 37\100
        ОСНОВЫ МАГИИ - 36\100
        НАВЫКИ:
        ЕСТЕСТВЕННЫЕ СПОСОБНОСТИ - 100\100
        ВЕРХОВАЯ ЕЗДА - 100\100
        НОЧНОЕ ВИДЕНИЕ - 100\100
        ТОРГОВЛЯ - 100\100
        БЕСШУМНОСТЬ - 100\100
        АКРОБАТИКА - 100\100
        ПРЕДВИДЕНИЕ ОБМАНА - 100\100
        ПЛАВАНЬЕ - 100\100
        ОРАТОРСТВО - 89\100
        ОБЩИЙ АНАЛИЗ - 89\100
        УПРАВЛЕНЧЕСКАЯ ДЕЯТЕЛЬНОСТЬ - 86\100
        ВЛАДЕНИЕ НОЖОМ - 80\80
        АТЛЕТИКА - 62\80
        ОБУЧЕНИЕ - 60\80
        НАВЫК СОБЛАЗНИТЕЛЯ - 60\100
        ОБМАН - 56\100
        ОЩУЩЕНИЕ СКРЫТОГО ВОЗДЕЙСТВИЯ - 41\100
        СКАЛОЛАЗАНИЕ - 37\100
        КАРТОГРАФИЯ - 36\100
        УПРАВЛЕНИЕ РАЗУМНЫМИ - 24\100
        АРХИТЕКТУРА - 23\100
        ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ - 21\100
        АРТИСТ - 20\100
        ПРЫЖКИ - 13\100
        БЕГ - 12\100
        ВОИНСКИЕ НАВЫКИ:
        ФЕХТОВАНИЕ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        СТРЕЛЬБА - 58\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        БЛИЖНИЙ БОЙ - 43\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        НОШЕНИЕ ДОСПЕХОВ - 40\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        ВЛАДЕНИЕ ЩИТОМ - 40\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        ВЛАДЕНИЕ МЕЧОМ - 38\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        РУКОПАШНЫЙ БОЙ - 35\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        УКЛОНЕНИЕ ОТ ОРУЖИЯ - 29\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        УКЛОНЕНИЕ ОТ УДАРОВ - 21\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        УКЛОНЕНИЕ ОТ МАГИИ - 17\20 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        УКЛОНЕНИЕ ОТ СТРЕЛ - 12\20 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        ВЛАДЕНИЕ ДРЕВКОВЫМ ОРУЖИЕМ - 11\20 (ОТКРЫТА 1 СТУПЕНЬ)
        УНИКАЛЬНЫЕ ПРИЕМЫ БОЯ:
        СТРЕМИТЕЛЬНЫЙ УДАР - 14\20 (ОТКРЫТА 1 СТУПЕНЬ)
        ЗАКЛИНАНИЯ:
        СТРЕЛА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ТОЧНОСТЬ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        МОЛНИЯ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЦЕПНАЯ МОЛНИЯ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ОГОНЬ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЛЕДЯНАЯ СТРЕЛА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        КОЛЬЦО ХОЛОДА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        СНЯТИЕ ЗАКЛИНАНИЙ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ДЫМ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ФАЕРБОЛ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ИСКУСИТЕЛЬ (СЕКСУАЛЬНЫЙ ИНТЕРЕС) - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ОБОЛЬСТИТЕЛЬ (ПРОСТО ИНТЕРЕС) - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЩИТ - 52\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        КАМЕННАЯ КОЖА - 51\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        УСКОРЕНИЕ БОЯ - 51\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЗАМЕДЛЕНИЕ ПРОТИВНИКА - 51\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        МАСКИРОВКА - 50\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ПРИРУЧЕНИЕ ПИТОМЦА - 12\20 (ОТКРЫТА 1 СТУПЕНЬ)
        ВИДЕНИЕ - 1\20 (ОТКРЫТА 1 СТУПЕНЬ)
        ОСОБЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        КОНЦЕНТРАЦИЯ
        ВНИМАТЕЛЬНОСТЬ
        УСИДЧИВОСТЬ
        ПРЕДВИДЕНИЕ
        ФИНАНСЫ
        АУТОГЕНИЗМ
        ЛИЦЕДЕЙСТВО
        Первым делом прибегнул к распределению свободных очков. Все вложил в силу. После внимательно побежал по строкам всплывшего перед глазами списка.
        Знания можно сразу пропустить. Их просто так не повысишь. Нужны книги, нужны особые ситуации. С навыками попроще. Можно покачать Атлетику, взять, наконец, питомца и на нем тренировать Обучение. С Обманом тоже можно что-нибудь придумать. По Ощущению скрытого воздействия можно попросить Сира Бакки время от времени меня чем-нибудь атаковать скрытым, и навык будет развиваться. Также можно неплохо развить Скалолазание. Тут вокруг высокие горы, трудных участков предостаточно. А еще можно целыми днями бегать и прыгать и тем развивать эти два навыка доставшихся от Алана в совсем неразвитом виде. Ну и наконец, можно развивать Артиста. А то я вечно о нем забываю, постоянно на что-то отвлекаясь.
        Только сейчас догадался, что могу быстро развить Картографию. Мне же не обязательно самому колесить весь мир. Достаточно взять под управление разум птицы и отправить ее в дальний полет. Только для этого придется позаботиться, чтобы кто-то вливал в меня во время длительных странствий эликсиры и тем поддерживал во мне силы. А то ведь стоит отвлечься и все, контакт прерван, птичка пропала. Придется брать новую и заново отправлять ее в путешествие.
        Конечно, можно было заодно уделить внимание развитию воинских навыков. Но они при тренировках также как и обычные навыки повышаются слишком медленно. Исключение составляют реальные схватки. Взять ту же стрельбу. Попал, убил врага - тут же пришло повышение. А при тренировке замучаешься в мишень попадать, пока навык стрельбы повысится.
        Вот с магией дело обстояло куда интереснее. Использовал заклинание и тут уже взял повышение. Жаль только, что мана слишком быстро заканчивается.
        Остановил взгляд на заклинаниях. Из перспективных значились: Щит, Каменная кожа, Ускорение и Замедление боя, Маскировка, Приручение питомца и Видение. На все остальное стояли ограничения. Требовалось посетить храм и взять степени.
        Магию, конечно, я потренирую в первую очередь. Как раз пригодятся прихваченные в Лиане магические растворы. Вот только заветные 97 уровней за столь короткое время мне вряд ли удастся осилить. Пусть даже если буду пить эликсиры и заниматься круглосуточно.
        Дал согласие на Правителя и Заклинателя камней. Обе способности в настоящее время были наиболее востребованными.
        РАЗВИТИЕ СПОСОБНОСТЕЙ ПРАВИТЕЛЯ ЗАБЛОКИРОВАНО.
        ТРЕБУЕТСЯ ДОСТИЧЬ ВОСЕМНАДЦАТИЛЕТИЯ.
        Было расстроился, но тут же пришло понимание, блокировано - не отказано, пройдет время и все откроется. Главное, способность уже есть. Ее приобретать больше не понадобится.
        ДОСТУПЕН НАВЫК ЗОДЧЕГО.
        ВОЗЬМИТЕ ИЛИ ОТКЛОНИТЕ.
        Согласился.
        Вот с навыками никаких проблем не было. Под них у меня места полно. Только и успевай развивать.
        С взятием Правителя появился прогресс. Теперь Сир Бакки и Арни могли самостоятельно обследовать дальние закрома большого помещения. Правда, на всякий случай они осторожничали. Каменные люди до этого дважды успели обоих схватить и зачем-то притащить ко мне.
        Заклинатель камней тоже подействовал. Если до этого камни отказывались подчиняться, то теперь всякая мелочевка легко перемещалась. Захотел сместить влево - все улетело влево, захотел переместить обратно - камешки вернулись на место.
        Обрадованный достигнутым успехом, я подался к стене зала. Захотелось попробовать сделать проход, как это получалось делать у Ашура. Почувствовав мысленный приказ, камень будто ожил. Стена затряслась и принялась расступаться, образовывая впереди свободное пространство.
        Велел камню сделать дыру пошире и поглубже. Камень подчинился, обнажая больше места и уходя в гору глубже.
        Свершилось. Я стал полновластным Заклинателем камня. А зодчий… Видимо навык зодчего Великая Система прислала в довесок. Благодаря ему можно было строить из камня всякие строения, мебель и прочее, что захочется. Безусловно, при наличии сопутствующих навыков. Иначе будет получаться примерно также как у прежних здешних королей.
        Велел камню вернуть все в прежний вид. Я уже убедился в своих новых возможностях. Они стали такими же, как у Ашура. Большего не требовалось. Теперь я мог без труда вывести армию из дворца.
        Появившееся начало прохода стало на глазах замуровываться.
        Манипуляции с камнем привлекли интерес Сира Бакки и Арни. Оба вслух поражаясь моим теперешним возможностям, подались из дальних закоулков зала к входу.
        Я же вновь вернулся к мыслям о получении способности Полководца. Учитывая завалы и лежащие на дороге камни, я планировал пройти через горы, беря максимальный срок в неделю. У южан будут с собой хорошие маги. Они пустят их вперед. Растрачивая по очереди ману, маги будут расчищать дорогу. Итого армия запросто может пройти Костяные горы вдвое быстрее. Пожалуй, даже еще быстрее. Дня за три, как это делали в прежние времена, следовавшие по дороге путники. Итого мне предстоит повысить уровни и обзавестись Полководцем не позже завтрашнего вечера. А уже на третий день устроить южанам разгром.
        Задача просто невыполнимая.
        - Не, ну это конечно вообще что-то невообразимое… - впечатлено произнес Сир Бакки, подойдя ко мне. В отличие от Арни рыцарь не видел манипуляций с камнем, проделываемых Ашуром. Его сознание в тот момент находилось в спящем состоянии. Так что увиденное его впечатлило. - Да с такими возможностями мы тут такого натворить можем!
        Видя, что я не особо радуюсь, рыцарь в непонимании нахмурился.
        - Что-то не получилось?
        - Да нет… Все получилось. Надо только взять еще одну особую способность, а мне не хватает почти ста уровней.
        Рыцарь сначала присвистнул. После почесал за ухом, покосился на каменную армию и усмехнулся.
        - И в чем проблема?
        - Да вот вообще ни в чем. Ты так говоришь, как будто это раз и взял.
        - Ну не за раз. А за полдня - запросто!
        - Опять шутишь?
        - Даже не собирался! Вон, посмотри, сколько у тебя статуй стоит, - показал рыцарь на каменную армию, - их тут тысячи две-три. Ты запросто можешь перебить половину и взять опыт. Хватит не то, что на сотню, возьмешь всю тысячу! Я тебе скажу больше - ты можешь их всех перебить!
        - Всех перебить?! Ты это серьезно?! - изумился я. - А с кем нападать на южан?!
        - Ты разве еще не понял? Тебя тут каждый камешек слушается. Ты сам по себе уже невероятное оружие. Южане пойдут по дороге, обрушишь на них горы и все, южанам - конец. Для этого тебе никто не понадобится. Потом все мертвецы окаменеют и снова станут твоей армией. В Костяных горах для тебя открылись невероятные возможности. Просто нереальные!
        Я и рот раскрыл. А ведь Сир Бакки прав. Мне ведь можно просто устроить на дороге грандиозный камнепад, а потом отправить, скажем, сотню каменных людей добить остатки. И больше ничего не понадобится.
        Даже больше того. Возможности, открывшиеся мне как королю Костяных гор, вообще не относятся к Великой Системе. Они были созданы еще до нее. Так что мне не придется думать о расходовании маны. Проделывать всякое с камнем можно было как угодно и сколько угодно.
        - Бакки, ты - гений! - искренне воскликнул я, пораженный простотой задумки. - Додуматься прикончить собственную армию мог, наверное, только ты. Я бы до такого ни в жизнь не догадался.
        От стольких похвал рыцарь расплылся в удовлетворенности.
        Перевел взгляд на каменную армию. Поверить не мог, что придется убить столько собственных воинов. Вот только куда деваться при моем-то положении. К тому же, уничтожив каменные изваяния, я сделаю благое дело. Тысячи людей, чьи тела окаменели, а разум оказался запертым между жизнью и смертью, наконец, освободятся из заточения. Они смогут возродиться в мире Дагора или Пропасти падших. Тем продолжить свой последующий путь.
        Глава 23. Часть 2
        Тщеславия Сира Бакки хватило ненадолго. Уже через минуту сияющая улыбка на его лице сменилась озабоченностью.
        - Можешь не благодарить. Я всегда знал о своей исключительности. Ты мне лучше вот что подскажи. Я что-то не пойму, армию бывшие короли собрали, а где все ценности? Где драгоценные камни, самоцветы? Где, в конце концов, золото? Вот ни в жизнь не поверю, что короли собрали армию и не подумали скопить золота!
        - Надо хорошенько осмотреть весь дворец. У меня не развито Видение. Попробуй использовать сам.
        - Да пробовал уже. Оно у меня тоже не особо развито. Только третья степень. Жалко Лэйтона нет, - всплеснув руками он разочарованно посмотрел по сторонам, - я уже думаю, может быть они сокровищницу где-то в другом месте спрятали…
        - Это вряд ли. Короли не зря именно тут собрали целую армию. Вон, даже грифонов и драконов притащили. Сокровищница должна быть где-то здесь. Наверняка в самом конце. За драконами.
        Мы вместе подались в дальний конец зала. За пятеркой драконов шла стена. Пожелал сделать проход, и он появился. Вошел в него, породил небольшого мотылька для освещения и начал бродить внутри горы. Сир Бакки и Арни последовали за мной. Камень продолжал расступаться, создавая пещеру.
        Мы прошли метров пятьдесят, и рыцарь предложил свернуть влево. Поискали слева, потом справа. На всякий случай я велел камням за нами закрываться, чтобы из-за стольких новых ходов не случился обвал. Спустя полчаса хождений внутри горы мы окончательно запутались, с какой стороны вошли и где что осмотрели.
        Ашуру повезло. Ему за месяц все показали и рассказали. Нам же приходилось самим до всего додумываться.
        - А что если попробовать опуститься ниже? - осенило рыцаря.
        Ниже, так ниже. Мысленно велел камням сделать ступеньки вниз.
        В этот момент вспомнился Ашур. С такими-то возможностями старик ведь мог просто подумать головой, как ему выкрутиться. А дальше создать ступеньки и без труда спуститься ко дну колодца. Вот что значит давать сверх возможности абы кому. Не мог сообразить элементарного.
        Неожиданно впереди камни расступились, обнажив свободное пространство. Мы вошли в большое темное помещение. Мой маленький мотылек понесся вперед. Его света уже ни на что не хватало. Пришлось обратиться к магии и создать поочередно три больших мотылька. Пустил их в разные стороны, чтобы получше рассмотреть открывшееся подземелье.
        Мы очутились в овальном помещении похожем на усыпальницу. На полу на плитах лежали окаменевшие останки, по-видимому, прежних королей. Их тут было больше тридцати. В центре было невысокое возвышение, а дальше то, о чем грезил Сир Бакки - большие каменные сундуки.
        Рыцарь и Арни подались к сундукам, а я принялся осматривать каменные облики бывших королей. Все оказались исключительно старцами с длинными волосами и бородами. В ногах у плит были выдавлены имена - Шарил Остир, Гельмут Северный, Клиакс Колбе… Вычитал несколько надписей и невольно снова подумал об Ашуре. Надо было старика тоже здесь положить. Не бросать же его там, у колодца, где ему пришлось принять от меня столь трагическую смерть.
        Одеяния королей было разным. От дорогих туник до простой крестьянской одежды. Кто-то вообще был облачен в тяжелые доспехи. Несомненно, это были разные люди. Вместе с тем в чем-то они были похожими. Их роднило желание жить в одиночестве. А другие тут вряд ли бы прижились. Человек так устроен, что ему требуется общество.
        Рыцарь с Арни кряхтя одолели тяжелую каменную крышку первого попавшегося сундука.
        - Ну вот, я так и думал… Рей, тут все золото окаменевшее. Представляешь?
        Я подался к ним.
        Проходя мимо возвышения в центре, обратил внимание на лежащую каменную книгу. Вероятно, там было записано какое-то послание для королей. Книгой обязательно предстояло позже заняться.
        Подойдя к сундуку, я озадачился. В нем лежали уйма окаменевших монет. Ожерелье ясно предупредило, что за день можно оживить десять человек или вернуть прежний вид сотне вещей или предметов. Тут же лежали многие тысячи монет, если не целый миллион.
        Взял в руку одну из них и пожелал вернуть ей прежний вид. Серый камень сменился золотым блеском.
        - З-о-л-о-т-о… - протяжно произнес рыцарь. - Сейчас бы портальщика и все перетянули в Скалистый Берег. Сколько тут интересно?
        Сир Бакки с удовольствием засунул руки в груду окаменевших монет. Я же пока не разделял его радости. Предстояло разобраться, как вернуть золоту прежний вид. Не с каждой же отдельной монетой мучиться.
        Мысленно обратился к ожерелью с просьбой вернуть прежний вид сундуку вместе с содержимым.
        Услышав желание, ожерелье принялось его исполнять. Сундук и лежащее в нем золото начало возвращаться в прежний вид.
        В СУНДУКЕ 1.499.999 ЗОЛОТЫХ МОНЕТ.
        Навык финансиста помог сосчитать деньги. Закинул к остальным, державшую в руке монету и перевел взгляд на остальные сундуки, примерно прикидывая, сколько их всего здесь хранилось.
        - Рей, не возражаешь, я немного забью карманы? - спросил рыцарь.
        - Бакки, все равно же потеряешь. У тебя в кармане дырка.
        - А я в другой карман положу. Нет, ну должен же я хоть что-то отсюда забрать!
        - Да я-то не возражаю. Лишь бы золото пошло в дело. Арни, не стесняйся, возьми и себе сколько хочешь. Вам деньги с матерью еще пригодятся.
        - Хм… мешок… Где его только взять. Я бы и два забрал. Все каменное. Придумал же кто-то сделать такое место… - принялся бурчать рыцарь, набивая монетами единственный целый карман.
        Арни сначала замешкал. Вздумал стесняться. Но аппетит приходит во время еды. Начав с тощей жмени, засунутой в карман, он быстро сообразил, что лучше забить золотом походную сумку. Чем надоумил воспользоваться и Сира Бакки.
        Я же тем временем насчитал в усыпальнице 126 сундуков. Это выходило, как мне снова подсказал навык финансиста, 189 миллионов монет. Вот только я был не уверен, что здесь везде лежали исключительно золотые монеты. Да и размер сундуков был разным. Кое-какие экземпляры попадались прямо-таки громадными. Попросил рыцаря и Арни помочь. Предстояло осмотреть содержимое всех сундуков.

* * *
        Минуло больше часа, прежде чем мы открыли все сундуки. Было обрадовался, когда попался здоровенный сундук набитый всякими вещами. Уже понадеялся найти древние артефакты. Поскорее вернул сундуку былой вид. Но нет, увы - нет. Видимо один из королей складывал в него особо ценные находки. Мастера умерли, а вещи давно потеряли всю вложенную в них магию.
        Из действительно ценных вещей нашлось двенадцать сундуков с всякими драгоценностями. И еще два полностью забитые жемчугом. Со временем он портился, поэтому на всякий случай вернул одному сундуку прежний вид. Жемчуг оказался идеальным.
        Сир Бакки тут же смекнул, что надо сделать. Попросил разрешения поменять золото на жемчуг. Конечно, согласился. Рыцарь сполна заработал награду. Я лишь предупредил его, чтобы точно ничего не потерял и хотя бы успел потратить вырученные от продажи жемчуга деньги.
        - И вот смотри что интересно, удача опять открылась боком, - скинув золото и теперь нагребая в сумку жемчуг, принялся рассуждать рыцарь, - столько нашли, а толком забрать ничего не можем. Это понятно, что когда-нибудь потом можно сюда снова вернуться и переправить порталом. Но факт остается фактом - нашли и взять не можем. А вспомни, что говорил Валеб. Много золота переправить порталом нельзя. Это придется неделю, а то может и весь месяц отсюда все перетаскивать…
        - Но нельзя же все одним днем мерить. Сегодня нашли, пройдет время, мы вернемся и все заберем. Что ты так переживаешь.
        Встав, я направился к возвышению с книжкой. У меня оставалось слишком мало времени. Тут не до разглагольствований. Предстояло быстро с ней ознакомиться и дальше начинать качаться. Хотелось уже сегодня взять Полководца и вечером начать подготавливаться к встрече с южанами. Ждать три дня, если можно с ними покончить быстрее не имело смысла.
        Пришлось обратиться к ожерелью, а то книга целиком окаменела, что и не раскрыть.
        «Я, Лигур Серфиус Гвивенслок, Великий Заклинатель камней создал на пустоши у Барьерных гор свою вотчину. Место для уединенной жизни в покое…»
        Предисловие было небольшим, всего в полсотни страниц исписанных крупными буквами. В них Лигур рассказывал о себе, своих достижениях и том горе, постигшем его в рассвете лет. Его сердце разбила некая дама. Бросив его, она ушла к другому. Из-за этого он настолько опечалился, что уже намеревался наложить на себя руки.
        Подавшись в пустошь рядом с Барьерными горами, Легуру пришла в голову мысль создать для себя место, где бы он мог поселиться и жить отшельником. Соскребя камень с близлежащих гор, и отняв часть каменистой береговой суши, он сотворил свои тогда еще безымянные горы. А чтобы камня всегда было предостаточно, сумел в этом месте создать такие условия, чтобы все каменело.
        Прожив отшельником более тридцати лет, он прикипел к своей вотчине и решил оставить горы в том виде, в каком создал. А чтобы здесь оставался хозяин, он придумал титул короля и атрибуты власти - корону, посох и ожерелье. По его замыслу горы должны были стать пристанищем для таких же одиночек, коим он был сам, решившим уйти от мирской жизни. Перед смертью он нашел первого соискателя на эту роль - Джорена Хилдена, которому все и передал.
        Короли были полными властителями гор лишь созданных Лигуром. Дальше их власть заканчивалась. Они могли постоянно здесь обитать или временами отлучаться. Но прежде атрибуты власти предстояло оставить во дворце. Иначе они должны были превратиться в песок.
        Дальше в книге шел перечень всех королей с указанием полных имен. Конец списка меня о-о-очень удивил. В нем значился я.
        - Ну что там пишут? - увидев, что я закончил с чтением, спросил Сир Бакки.
        - Книгу написал некий Лигур. Это он создал Костяные горы. Написал о своей жизни и прочем.
        - Понятно. Ничего интересного. А я вот смотри что нашел, пока ты читал. Вот, смотри, тут есть карта Костяных гор, - показал рыцарь на дальнюю стену.
        Велел мотыльку приблизиться к стене и сам к ней подался. Дикий камень оказался совсем не диким. Рыцарь вряд ли бы разглядел карту, если бы она не была обведена ровным полукругом. На ней можно было разглядеть возвышавшиеся горы и главную дорогу, по которой южанам предстояло двигаться к узкому перешейку Барьерных гор, где стояла стена ограждавшая вход в Долину. Также были отображены всякие тропы. Имея наглядную карту теперь можно было спланировать место, где лучше всего устроить на южан засаду.
        Интересно был обозначен дворец. Сам он особо не отображался. Зато отчетливо прорисовывался зал, где стояли воины и проход в усыпальницу, где мы сейчас находились. Оказывается, мне нужно было сразу за драконами делать ступеньки вниз. Тогда бы мы напрямик попали в усыпальницу.
        Теперь-то мне было понятно, что королям не нужно было делать потайных ходов, поэтому их и не было. Способность Заклинателя камня давала возможность прокладывать в камнях проходы, как заблагорассудится, а потом все замуровывать. Этим решился вопрос, куда мне деть после ухода атрибуты власти. Я мог попросту оставить их в усыпальнице. Кроме меня больше до них никто не доберется. Во всяком случае, это будет сделать о-о-очень непросто. Понадобиться как-то через скалы пробраться к дворцу, перебить всю каменную армию, а потом еще раздолбить массу камней и только тогда сюда спуститься.
        Прежде чем подниматься наверх, я окинул усыпальницу взглядом. Нет, все-таки Сир Бакки неправ. Нам очень повезло столкнуться с Ашуром и заполучить в помощь Костяные горы. Нам даже удалось найти золото и всякие другие драгоценности. Только с южанами понадобится так все провернуть, чтобы не выдать главный секрет этих мест. Все равно ведь кто-нибудь обязательно ускользнет и останется жив. Потом разнесет по миру, что в Костяных горах обитают каменные люди. От этого у короля Юга или кого-то другого возникнет интерес. Начнет засылать сюда рыцарей, вынюхивать что да как. Посему придется действовать осторожно. Лучше всего вообще устроить камнепад ночью. Чтобы уж точно никто толком ничего не увидел и не понял.
        Глава 24
        Сначала создал плиту наподобие той, что были у других королей, не забыв увековечить имя покойного, после сделал прямой ход из усыпальницы в зал с армией и далее велел первым двум попавшимся на глаза каменным людям отнести тело Ашура на место вечного покоя.
        Проходя вдоль армии, я невольно порадовался, что воины каменные. Будь они настоящими людьми, я бы плюнул на способность Полководца и вряд ли на такое решился. Лучше отправил бы всех в Скалистый Берег. Они бы там пригодились.
        Сира Бакки ничего не смущало. Выпросив у меня разрешение, тоже прокачать опыт, он отобрал у одного из воинов молот и принялся крушить каменных воинов.
        «Раз надо, так надо» - проговорил мысленно сам себе и велел Великой Системе открыть воинские характеристики. Качать опыт надо было не абы как, а с толком. Не считая ближнего боя, всяких уклонения и рукопашного боя, которые, учитывая обстоятельства, не удастся прокачать в любом случае, у меня числилась нехватка в 2 очка по стрельбе, столько же во владении мечом, в 7 очков по ближнему бою и в 8 очков по владению древковым оружием.
        Начал со стрельбы.
        Достал из колчана лук со стрелой, натянул тетиву, прицелился в правый глаз и в упор выпустил стрелу в ближайшего каменного воина.
        Ага, так он прям и убился с одного выстрела. Стрела ударила в каменный глаз и отскочила. Пришлось отойти немного подальше и дать возможность стреле разбежаться и набраться в полете сил.
        Второй выстрел получился удачнее. Стрела попала в тот же глаз, заставив отколоться части головы справа. Было подумал, придется стрелять в третий раз, но нет, воин качнулся и замертво рухнул. Перед глазами появилось оповещение о взятии опыта и повышении навыка стрельбы.
        Приноровившись с первым воином, со вторым было уже легче. Отошел еще дальше, став к стене едва ли не впритык и посильнее натянул тетиву. Воин пал от первого же попадания.
        Все, со стрельбой было покончено. Взято 60 очков из 60 предусмотренных. Можно было переходить к следующему навыку - владению древковым оружием.
        Чтобы не тратить время на поиски орудия, громогласно дал команду армии принести лучшее копье. Откликнулось сразу двенадцать воинов, посчитав, что их оружие лучшее. Недолго думая выбрал образец с более массивным наконечником. Прежде чем приступать к применению, вернул копью былой внешний вид.
        С первой жертвой получилось помучиться также как со стрельбой. Зато приноровившись, остальных крушил уже с одного удара, целясь опять же исключительно в правый глаз.
        Пришедшее предложение Великой Системы потребовало консультаций. Окликнул рыцаря и поинтересовался его мнением:
        - Предлагают взять навык Хладнокровного убийцы. Брать?
        - Обязательно! Он будет повышаться после каждой победы и в дальнейшем хорошо пригодится. Меньше будут возникать ненужные переживания. Лучше начнешь себя контролировать во время поединков.
        Вот это точно мне было нужно. А то вечно при стычках начинали взвинчиваться нервы.
        После копья очередь дошла до меча. На этот раз не стал ничего объявлять. Сам выбрал меч у одного из воинов. Боясь, что в каменном виде оружие не выдержит испытания, придал мечу прежний вид и занялся следующими жертвами. Две каменные головы слетели с плеч вообще замечательно. Даже особо напрягаться не пришлось.
        Итого удалось взять 8 повышений.
        Жаль, что взятый Хладнокровный убийца не развивался. Требовалось для начала заполучить для него в храме 1 степень.
        Тем временем Сир Бакки за это время уже превратил в груду камней больше сотни каменных воинов. Ловко крутясь волчком, рыцарь крушил их прямо-таки пачками.
        - Бакки! Ты мне так всех тут перебьешь!
        С удовольствием долбанув еще одного каменного истукана и раскрошив ему голову пополам, рыцарь подался ко мне.
        - Да что с ними возиться? Молотом проще всего, раз - и готов.
        - Нет, ну я же, как лучше. Качаю и опыт, и повышения навыков. У нас нет цели, уничтожить армию. Она нам еще пригодиться. Ты лучше подскажи, как ты так ловко крутишься волчком. Что это за навык?
        - Это из уникальных приемов боя. Могучий вихрь называется. Просто делаешь вокруг себя оборот и наносишь удар. У тебя прием должен сразу взяться. Только надо обязательно с первого удара убить противника. Вот смотри как надо.
        Прокрутившись на месте с молотом в руках, рыцарь обрушил его на голову каменного воина.
        - Вот и все. На, пробуй сам.
        Взял у него орудие и, точно также прокрутившись волчком, ударил по истукану. Получилось слишком сильно. Голова разлетелась на мелкие осколки.
        ПОЛУЧЕНО 836 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ПОЛУЧЕН УНИКАЛЬНЫЙ ПРИЕМ БОЯ МОГУЧИЙ ВИХРЬ.
        ВОЗЬМИТЕ ИЛИ ОТКЛОНИТЕ.
        - Ну как? - спросил рыцарь.
        - Порядок, - коротко ответил я и теперь нацелился нанести сразу несколько ударов подряд.
        Хорошенько размахнувшись, я шесть раз прокрутиться волчком и поочередно снес пять голов.
        - О, да ты прирожденный убийца!
        - Всего дали одно повышение за опыт. Могучий вихрь и Хладнокровный убийца, пока не возьму 1 степени, стоят. Кстати, у меня в уникальных приемах есть Стремительный удар. Там можно взять шесть повышений. Только я еще им не пользовался.
        - С ним легче легкого. Стоишь сначала спокойненько, а потом резко хватаешься за оружие и быстро наносишь удар. Надо только предельно быстро ударить и чтобы сразу убить с первого удара. Только обычно это делается мечом. По молоту точно не знаю. Попробуй, может, получится.
        Трижды попробовал и ничего. Сделал паузу, немного отдохнул, а то тяжелым молотом махать оказалось слишком тяжко, и с четвертой попытки прилетела радость начала отсчета навыка.
        Теперь стал понятен принцип. Требовалось сделать, как говорил Сир Бакки, - нанести резкий и сокрушительный удар. Для закрепления еще пять раз также ударил, взяв 20 из 20.
        - Ну что остановился? Продолжай.
        - Да я все переживаю из-за ограничений в степенях. Надо будет обязательно заглянуть в какой-нибудь первый попавшийся храм и набрать их побольше. Ты же сам знаешь, это при первых убийствах на опыте быстро повышаешь уровни. С каждым последующей жертвой рост замедляется. За последних пятерых мне дали только одно повышение. Я за все это время взял всего тринадцать повышений. А трупов уже вон сколько. Зато оттачивая боевые навыки можно куда быстрее развиваться.
        - В теории - да. Но ты только представь, сколько понадобится скопить удачи.
        - А я не спешу. Заглянем сюда через полгодика.
        - Нет, я так не могу. Если сейчас есть возможность качать опыт, я бы сразу все забирал. В другой раз может не получиться.
        Рыцарь заговорил в пессимистических настроениях. Дабы не заразиться, не стал продолжать начатую тему. У меня все получится и точка. О другом думать незачем.
        Заглянул в характеристики и перевел заработанные свободные очки в силу. Заодно посмотрел на уровень. Пока что значились скромные 916 очков. До заветной тысячи осталось слишком много.
        - Слушай, Рей. А что если их опять оживить? - сменил тему рыцарь.
        - Это вряд ли. Хотя можно попробовать.
        Призвал магию собрать одного из разрушенных воинов. Тот поднялся, всякие разлетевшиеся мелкие осколки вернулись на место и придали разрушенной голове прежний образ. Вот только на деле получилась совсем глупое изваяние. Скажешь, иди - идет. До стенки дошло, уперлось и продолжает пытаться идти дальше. С остальными каменными людьми такого не было. Они, конечно, были бездушными, но хотя бы понимали и выполняли требуемые команды.
        Невольно вспомнилось о наличии нескольких големов, что я видел в рядах армии, созданных кем-то из бывших королей.
        Прошел к ним и проверил на способности. Они у меня и пооджимались и попрыгали, как полагается, чем поставили меня в тупик. Выходило, что у их создателя был какой-то особый навык наделявший камни интеллектом. Чтобы уже точно во всем разобраться, обратился к оживляющему ожерелью.
        Голем подозрительно затрясся и в следующее мгновение рухнул. Камень разлетелся, обнажив скрывавшегося под ним тощего паренька. Невероятно выпучив глаза, он испуганно смотрел на нас. Мы же с таким же невероятным изумлением смотрели на него. Его облик быстро менялся, превращая молодого человека в старика. Прошла буквально минута и перед нами уже лежал дряхлый старец. Его дыхание смолкло, а вытаращенные глаза начали стекленеть.
        - Не понял, что это сейчас было? - пораженный увиденным, спросил Сир Бакки.
        - Его время давно истекло. Так говорил о них Ашур, - напомнил Арни.
        - Теперь я понял, как короли делали големов. Они лепили на людей побольше камней, вот и все их умение.
        Вернулся к началу бойни и продолжил махать молотом, сокрушая новые жертвы. Рыцарь же прицепился к Арни.
        - Ну как тебе с нами? Три дня и у тебя уже в сумке целое состояние!
        В отличие от рыцаря парень не наглел. Ему позволили взять золото, им он и ограничился, не зарясь на более дорогой жемчуг.
        - Я бы половину отдал за то чтобы уже сейчас стать воином и так же как вы брать опыт, - серьезным тоном произнес Арни.
        - Половину?! Рей, ты слышал? А он у нас совсем неглупый. Молодец, сообразил оставить половину. Всегда надо стремиться, чтобы за душой что-то оставалось. Жалко, что у меня так не получается.
        Рыцарь погрустнел. Усевшись на останки каменного воина, он усмехнулся чему-то своему и окликнул меня:
        - Рей, ты представляешь, о чем я сейчас подумал?
        От очередного могучего вихря голову так закружило, что я едва на ногах удержался. Вдобавок махать тяжелым молотом меня уже порядком измотало. Но так было быстрее всего крушить головы. В этот момент дошло, как лучше брать опыт, раз нельзя ничего развивать.
        - Имеешь в виду приказать армии встать на колени и склонить головы?
        - О! А, правда, чего это мы сразу не догадались?!
        - Всем встать на колени! - выкрикнул как можно громче команду.
        Множественный гул разнесся по залу. Каменные люди безропотно выполнили приказ.
        - Склонить головы!
        Каменная армия снова подчинилась.
        Теперь орудовать молотом стало куда веселее. Стоило только вознести орудие повыше и точно обрушить его на темечко.
        - Рей! - снова окликнул меня рыцарь, заставив остановиться. - А мы ведь так и не нашли в усыпальнице артефактов. Я так подумал, а что если короли что-то при себе припрятали. Ты вспомни, у них и оружие при себе было. Тут же эти горы стоят здесь еще с древнего времени. У королей обязательно должно быть что-то с собой.
        У меня просто не было слов. Я бы ни в жизнь не догадался обыскать трупы королей. А ведь именно я, а не Сир Бакки прохаживался вдоль плит и их рассматривал.
        - Я тебе уже говорил, что ты гений?
        - А то ж! Я это давно знаю!
        Прежде чем снова отправиться в усыпальницу все-таки решил добрать уровней до заветной тысячи. Чтобы уже окончательно с этим покончить. Теперь, когда головы были наклонены, это делать стало куда проще и быстрее.
        Минул час. Изрядно намучившись, я едва не покончил с половиной армии. В опыте уже значилось 936.740 очков, а до заветной тысячи оставалось далеко. Пока шел лишь 940 уровень. Чтобы взять последнее повышение мне пришлось прикончить почти сотню истуканов, а это значит, что для обретения следующего уровня мне предстоит убить уже больше сотни. Итого я запросто мог покончить со всей армией, включая грифонов и драконов, а до тысячи так и не доберусь. Я был просто в шоке от такой каверзы Системы.
        - Бакки, случайно не знаешь, если мне сейчас пришло предложение взять способность, сколько могу протянуть с ответом?
        - Дня три - точно сможешь. Я однажды с этим уже сталкивался.
        На душе отлегло, 60 уровней можно было взять на чем-то другом, а остальную армию пустить в расход позже, когда разживусь удачей и наберу степеней в боевых навыках.
        Глава 24. Часть 2
        В усыпальнице все также порхали три мотылька. Из всех королей только облик Ашура выделялся пока что не окаменевшей естественностью.
        Правильнее всего, наверное, было начинать с создателя Костяных гор. Вот только на всякий случай я все-таки предпочел опробовать на первом короле, которому он передал власть.
        Лигур Серфиус Гвивенслок лежал отдельно у самой стены. За ним немного в отдалении шли ряды с плитами королей. Их хоронили в той же последовательности, как они умирали.
        Призвал ожерелье вернуть первому королю прежний облик. Уже приготовился, что лишь камень исчезнет, мертвец начнет изменять облик, но нет, ничего такого не произошло. Перед нами предстал труп, от которого пока не разило смертью. Видимо следующий король позаботился сразу обернуть его в камень. Тело не началось разлагаться и до нас дошло в идеальном состоянии.
        Король был облачен в не слишком тяжелые доспехи. На нем была кираса с ожерельем и пристегнутыми к нему ремнями набедренниками с наплечниками, доходившими до локтя. На голове имелся шлем. Поверх тела лежал треугольный щит, из-под которого выглядывал меч.
        Сир Бакки первым схватился за щит.
        - Древний, - коротко оповестил он.
        Я снял щит с тела.
        ЩИТ ГРАММЕРА.
        ПОВЫШАЕТ В ВОИНСКИХ ХАРАКТЕРИСТИКАХ НА 50% ЗАЩИТУ.
        НЕ ТРЕБУЕТ МАГИЧЕСКИХ СПОСОБНОСТЕЙ.
        Сир Бакки тем временем успел облапать все имевшееся на короле вещи.
        - Он, наверное, какого-то высокородного Граммера прибил. Все принадлежало одному и тому же человеку. На все одинаковый прирост в пятьдесят процентов. Или Граммер это мастер. Теперь уже не разберешься, - напомнил рыцарь о традиции прошлого наделять артефакты именами заказчиков. - А что это у него ручки спрятаны?
        Не дожидаясь, пока кто-то другой это сделает, он стащил с мертвеца перчатки.
        - Ни-че-го… Прискорбно.
        Продолжая держать в руке щит, я поверить не мог, чем приходится заниматься. Мы фактически грабили усыпальницу. Это считалось верхом подлости и особо всеми призиралось. Собственно поэтому мне в голову не пришло обыскивать трупы королей.
        Зато рыцаря ничего не смущало во-о-обще.
        Покончив с осмотром рук, он задрал королю шлем и полез к нему за пазуху.
        - О! Талисман магии нашел! Дает целых тридцать процентов!
        - У меня такой же, - скептически заметил я.
        - Так это же древний!
        Довод был убедительным. С древним артефактом уже ничего не случится, а вот мой амулет со смертью изготовившего его мастера мог в любой момент лишиться магии.
        - Ну что, будем снимать доспехи? - предложил рыцарь.
        Прикасаться к трупу мне совсем не хотелось. С удовольствием бы доверил эту работу каменным людям. Вот только доспехи крепились на ремни, всякие мелкие застежки. С настолько тонкой работой они не справятся. Пришлось пересиливать брезгливость.
        - Рей, я могу сам все сделать. Я к мертвецам привык, - вызвался помочь Арни.
        - Как же мы про тебя-то забыли! Конечно, помогай, принимайся за работу! - тут же перекинул все на парня рыцарь. - Когда все снимешь, не забудь еще раз просмотреть одежду.
        - Точно справишься? - спросил я у Арни на всякий случай.
        - Мне не привыкать, - спокойно сказал он как к чему-то обыденному.
        У второго короля доспехов оказалось меньше. Всего одна кираса Ламбера. Зато куда более ценная. Она давала защиту в 75%. К ней была прикреплена мантия Скитальца, увеличивавшая выносливость наполовину. В ногах лежал незамысловатый топор, у которого единственным достижением было, что он не тупился. Сбоку торчал колчан с луком и стрелами.
        У лука была повышенная дальность стрельбы. Колчан тоже оказался ценным. В нем никогда не заканчивались стрелы.
        - Это же можно постоянно вынимать стрелы и продавать! - тут же проявил находчивость рыцарь, чем меня рассмешил.
        - Не получится. Насколько слышал, вынутая из такого колчана стрела долго не живет. Спустя немного она исчезает.
        Сир Бакки не особо удручился этому обстоятельству. Отвязав ремни у кирасы, он принялся дальше осматривать тело. Нашелся амулет Видения, с помощью которого можно было в заклинании открыть 3 степень и железный сосуд с бесконечной порцией эликсира.
        Покончив со вторым королем, мы принялись за следующего мертвеца. Третий король был облачен с ног до головы в тяжелую броню. Вот только она оказалось пустой. Видимо в его время начала действовать Великая Система. Иначе зачем было надевать на себя пустышку. Нам пришлось изрядно повозиться с доспехами, прежде чем открылся доступ к телу. Улов оказался мизерным. Всего лишь амулет Молнии и брелок с Огненным шаром.
        У четвертого короля одетого в простую рубаху и штаны, удалось найти лишь медальон Синего пламени и знак Доблести.
        Последующие обыски королей ни к чему не привели. Мы даже на всякий случай не поленились осмотреть Ашура.
        - Нет, ну так-то улов получился неплохим, - по итогам выдал Сир Бакки.
        Я особо не разделил мнение рыцаря. Конечно, артефакты нам перепали хорошие, но, увы, совсем не легендарные. Видимо за несколько столетий, что тут стояли Костяные горы, особые ценности сюда не попадали либо попадали, но уходили мимо королей.
        Взамен всего найденного я бы предпочел что-то пусть одно, но действительно поистине ценное, скажем как у Бакки, дающее удачу или же позволявшее уходить в невидимость. Еще очень пригодился бы артефакт наделявший способностью оборачиваться в птицу. Беря под управление разум пернатых, я уже не раз столкнулся с необходимостью превращаться в них и обратно когда захочется.
        - Вот только я не пойму, зачем было хоронить королей с артефактами. Почему они не передавали их следующим королям? - вслух задался вопросом Сир Бакки.
        - Может быть они считали их какими-то особыми личными вещами. В сущности, с теми возможностями, что тут даются, особой необходимости в дополнительных артефактах нет. Тем более ты сам видишь, что это за артефакты.
        Всю мелочевку я держал в руках, а что покрупнее Арни сложил в кучу. Пора было распределить находки. Естественно, временно. Пока мы не доберемся до Скалистого Берега.
        Арни у нас имел меньше всего защиты, так что все доспехи Граммера достались ему, вместе с амулетом Молнии, медальоном Синего Пламени и брелком Огненного шара. Это чтобы парень мог отразить возможное нападение. Заодно отдал ему и мантию Скитальца. До Оршика нам еще далеко придется идти, так что повышение выносливости ему точно не помешает.
        Найденный талисман я взял себе, а свой амулет дающий прирост к пополнению магии выдал Сиру Бакки. Также ему достался лук с колчаном бесконечных стрел и топор. В остатке у меня остался Сосуд с бесконечным эликсиром, амулет Видения и кираса Ламбера, которую я намеревался поменять на кожаный доспех, доставшийся от южан.
        - А зачем мне топор? - удивляясь, спросил рыцарь.
        - Просто носить.
        - Тьфу ты. Я подумал, ты мне его даришь, - рассмеялся рыцарь.
        - Подарок у тебя уже есть в сумке.
        - Вот за жемчуг огромное спасибо. Доберемся до дома, если все пройдет благополучно, вот клянусь, сразу куплю себе дом в самом центре у колоннады, накуплю всю обстановку и обязательно возьму хорошего коня, - мечтательно произнес рыцарь и в предвкушении будущих приобретений довольно потер руки. - Ну что, остался последний, - кивнул он на останки создателя.
        - Да, последний… - повторил я и нехотя подался к нему.
        Каменный облик развеялся, и великий Лигур Серфиус Гвивенслок предстал перед нами в своем настоящем облике. Седовласый старец был облачен в дорогую тунику с позолотой. Никаких доспехов и оружия при нем не было. Обыскивать его мне почему-то совершенно не хотелось. Но раз уже начал обыскивать всех в усыпальнице, не останавливаться же на самом главном мертвеце. Кто его знает, что у него могло быть при себе оказаться.
        Сир Бакки коснулся сандалий мертвеца и после туники.
        - Особые. Из вечной материи, - прокомментировал он результаты осмотра.
        - Ну, это мы брать точно не будем.
        Рыцарь принялся шерстить у Лигура место у шеи и одежду, а я нацелился на единственный перстень на его руке, который был с моей стороны и потому Сир Бакки его сразу не заметил.
        ПЕРСТЕНЬ ВЕЛИКОГО МАГА.
        ЕЖЕДНЕВНО ВОССТАНАВЛИВАЕТ 100% МАНЫ.
        НЕ ТРЕБУЕТ МАГИЧЕСКИХ СПОСОБНОСТЕЙ.
        Вот это уже была стоящая находка!
        Я прямо-таки от радости чуть не порадовался в голос. Но рыцарь и без того по моей реакции понял, что перстень оказался достойным, в связи с чем принялся тщательнее осматривать тунику.
        Мертвое холодное тело отошло от камня, а руки как будто внутри продолжали быть каменными. Перстень не хотел поддаваться.
        - Да нет, так не получится. Ты ломай палец. Прямо резко крути. Или хочешь, я его сейчас отрежу.
        Вот что-что, а зверствовать над телом создателя Костяных гор мне не хотелось.
        - Нашел что-нибудь? - задал вопрос рыцарю хоть и видел что он ничего не нашел с тем, чтобы чем-то его занять от раздачи советов.
        - Не-а. Нищеброт какой-то. Вон, даже у четвертого короля побольше всего было. Не мог, что ли, чем-нибудь запастись? Но если надо конечно еще посмотрю.
        Рыцарь принялся снова осматривать тело и одежду, а у меня наметился прогресс. Наконец перстень нехотя поддавался манипуляциям по сползанию с пальца. Стоило немалых усилий его тащить и при этом не переломать кости, как это советовал сделать рыцарь.
        В очередной раз, с трудом прокрутившись вокруг пальца, дальше перстень легко снялся. Я выдохнул с облегчением.
        ВЫ ОСКВЕРНИЛИ ТЕЛО СОЗДАТЕЛЯ КОСТЯНЫХ ГОР!
        ВЫ НАРУШИЛИ 3 ПРАВИЛО КОРОЛЯ КОСТЯНЫХ ГОР!
        ТИТУЛ КОРОЛЯ КОСТЯНЫХ ГОР АННУЛИРОВАН!
        Я застыл, переваривая полученные грозные оповещения. С головы посыпался песок. Рыцарь в изумлении раскрыл рот и, указывая мне на голову, произнес:
        - Она осыпается…
        Руки взметнул к голове, а сам посмотрел на ожерелье. Оно стало на глазах крошиться, превращаясь в песок. То же самое происходило с короной.
        От охватившего отчаяния захотелось заорать на Бакки за то, что насоветовал обчистить королей. И заодно посильнее ударить, чтобы тем вылить на него злость. В то же время я прекрасно осознавал - согласившись обыскать королей, а позже и самого создателя Костяных гор, это я допустил ошибку. Вина полностью лежит на мне.
        С другой стороны, откуда можно было предположить о наличии каких-то правил королей Костяных гор. Это Ашуру все рассказали, показали, предупредили. С таким же успехом я мог нарушить и второе, и первое, и тридцать первое правило, ведь о них я не имел ни малейшего понятия.
        Со стороны прохода, ведущего в зал с каменной армией, донесся шум.
        - Там эти все ожили! - испуганно, закричал Арни.
        Мы быстрее подались к проходу.
        Нет, никто не ожил. Каменный дракон наполовину влез в проход и, застряв в нем, вертелся из стороны в сторону, клацая огромными зубами.
        - Арни! Бегом принеси щит! - закричал Сир Бакки и оголил клинок, готовясь к началу схватки.
        Осознание потери приходило не сразу. Я по привычке дал приказ горам закрыть проход, но никакого эффекта не получилось, камни не шелохнулись. Уже в отчаянии я выставил руки и снова призвал горы закрыть проход. Неожиданно стена стал закрываться, замуровывая застрявшего наполовину дракона.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ЗОДЧЕГО НА 1 ОЧКО.
        Дошло. До этого все манипуляции с камнями мне давались лишь благодаря титулу короля Костяных гор. Теперь же начал работать навык Зодчего и тратиться мана.
        Запросил остаток.
        КОЛИЧЕСТВО МАНЫ 899 ОЧКОВ.
        Выходило, что один лишь проход забрал у меня 101 ману. Вероятнее всего сотню забрали за обращение к магической способности зодчего и одну ману за закрытие прохода.
        На сердце отлегло. Случившееся оказалось не так плачевно, как это показалось сначала. До конца ничего не потеряно.
        - Рей, я что-то не понял, что случилось? Где корона? Чего это они сюда полезли? - посыпались вопросы от Сира Бакки.
        - Что непонятного? За осквернение останков создателя гор меня лишили титула короля. Еще вдобавок уничтожились атрибуты власти. Теперь короля Костяных гор больше нет. Вся эта каменная армада стала сама по себе. Горы больше не находятся ни в чьей власти.
        - А как мы тогда отсюда выберемся? - теперь уже растерянно спросил рыцарь, глядя по сторонам. - Мы же здесь оказались замурованными.
        - Я взял навык зодчего. Будем надеяться, у меня хватит маны проделать в горе другой выход.
        Больше не теряя времени, я подался к карте, что была изображена на стене. Гора, в которой мы сейчас находились, стояла в западной части Костяных гор, в то время как дорога в восточной. Нам предстояло преодолеть солидное расстояние.
        Учитывая теперь уже мои скромные возможности, задача стояла крайне сложная. Я больше не мог с легкостью проходить сквозь горы, потому как будет тратиться мана. Ее следовало беречь, иначе не смогу обрушить на дорогу камни. Поэтому нам предстояло провести в пути без остановки больше суток. Иначе могли не успеть к проходу по дороге южан.
        Благо теперь у меня появился перстень Великого Мага. Можно было ежедневно полностью тратить все запасы маны, не думая о завтрашнем дне. К тому же оставались магические растворы. А это дополнительные 150 маны ежедневно.
        - Быстро собираемся и уходим! - скомандовал обоим.
        - Рей, так это получается все? Я имею в виду, ты не король и не сможешь вернуть ни золото, ни остальные ценности? - показывая на сундуки, разочарованно спросил Сир Бакки.
        - Именно…
        - Так если мы это все бросим, оно же закаменеет!
        - Хочешь взять золото - забирай. Только куда ты его засовывать собрался? За пазуху, что ли?
        - Да зачем нужно золото, когда есть жемчуг? Он легче и дороже!
        - Так бери жемчуг, - согласился я, а сам судорожно попытался сообразить, что удастся взять с собой, а что уже не получится.
        Моя сумка с остатками провизии, эликсирами и прочим осталась в зале с армией. А вместе с ней колчан с луком и стрелами, ну и щит. В отличие от меня рыцарь и Арни все таскали с собой, что учитывая находившиеся в них ценности, было немудрено. Они теперь боялись с ними расстаться.
        - А что если сундук с жемчугом целиком взять, а?
        - Бакки, ты в своем уме? Нам нужно быстрее добраться до дороги и прикончить южан. Жемчуг все равно через три дня окаменеет.
        - Значит, успеем за три дня. Вот посмотри, он совсем не тяжелый.
        Рыцарь схватил сундук за боковую ручку и, показывая его легкость, приподнял.
        В принципе идея была правильной. Это я слишком разнервничался из-за пропажи статуса короля гор и поэтому сейчас плохо мыслил о чем-то другом. Жемчуг ценился дорого. Стоимость крупных экземпляров могла доходить до десяти золотых за штуку. В сундуке лежали миллионы жемчужин.
        Подошел к сундуку примерно прикинуть, сколько там жемчуга и сработал навык финансиста:
        В СУНДУКЕ 4.367.574 ЖЕМЧУЖИНЫ.
        Миллионы впечатлили. Все сомнения о том брать сундук или нет - отпали.
        Взялся за ручку с другой стороны сундука и попробовал поднять. Тяжеловато конечно, но терпимо. Даже если по минимуму посчитать стоимость жемчуга, ради десяти миллионов стоило немного помучиться.
        Глава 25
        Начался рассвет. Ночное небо, со вчерашнего вечера затянутое темными тучами, понемногу светлело. Мы все ждали, когда пойдет дождь. С учетом стольких туч, он должен был политься над Костяными горами сильным ливнем. Однако этого не случилось. В воздухе не слышалось даже характерного запаха преддверия дождя. Поэтому мы предположили, что маги Юга специально породили темные тучи с тем, чтобы скрыть свое перемещение по дороге. Иного объяснения такому явлению не находилось.
        Сир Бакки просидел со мной на сундуке всю ночь, а под утро не сдержался, свесил голову и в таком виде уснул. Рядом сидел на камнях и клевал носом облаченный в массивные доспехи Арни. Они принимали любой размер и потому ему подошли. Если не учитывать скромный рост парня, смотрелся он в них почти грозно.
        Я велел Арни спать, - все равно в схватке с южанами он не помощник, - но парень предпочел остаться с нами, попивать из колбы с бесконечной порцией эликсира слегка кисловатую бодрящую жидкость и слушать разговоры о далеком Скалистом Береге, таком родном для нас с Бакки и пока совершенно чужим для него.
        Вероятно, скорое возвращение домой побудило нас к таким разговорам. Лично я, пожалуй, только сейчас почувствовал, насколько сильно соскучился по дому. До этого живя в Долине, о Скалистом Береге я почти не вспоминал. Мне нужно было скрываться год, я и дал себе установку переждать это время. А потом случилась неожиданная встреча с королевой Тридой Лигрес, бегство из Долины, эпопея в Лиане с южанами и все пошло кувырком. Мне уже было не до ностальгии. Я выживал.
        Сир Бакки во сне шелохнулся, тяжелая походная сумка, которую он держал на колене, соскользнула вниз. Рыцарь тут же на лету поймал ее и вернул на колено. Обхватив сумку руками, он снова свесил голову и тут же ушел в чуткий сон.
        Вчера, прежде чем выбраться из усыпальницы, мы набрали столько золота, сколько могли унести. Еще накинули его горкой в сундук с жемчугом. Оба моих кармана теперь были набиты тяжелыми монетами под завязку. Больше его попросту некуда было девать. Не снимать же с себя рубахи и делать из них мешки, как предлагал Бакки. Это было бы слишком. Нам же предстояла не просто прогулка, требовалось карабкаться по горам.
        С выходом из усыпальницы проблем не возникло. Я как раз потренировался с полученными способностями Заклинателя камня и Зодчего. Мана расходовалась немного не так, как я предполагал вначале. Сотня очков снималась сразу, когда мне приходилось браться за камни и по десять очков далее за каждую минуту. Стоило отвлечься и приходилось заново тратить сотню для продолжения манипуляций с камнями.
        По итогам покинуть усыпальницу мне обошлось примерно в пять сотен очков. Остаток маны ушел на два прохода в горах. Этим мы значительно сократили путь и к ночи добрались до дороги. Иначе бы мы сюда вскарабкались лишь к утру, а то и позже.
        Благодаря тренировкам у меня сложилось представление о полученной способности, а в голове созрел шикарный план устройства для южан грандиозного камнепада.
        Место, в котором мы оказались, было выбрано неслучайно. Еще в усыпальнице я приметил его на карте. Здесь был ровный участок длиной в километр. Как раз чтобы больше уместилось южан. В иных местах дорога изгибалась либо шла змейкой. К тому же здесь с обеих сторон имелись высокие отвесные скалы, так что все оказавшиеся на дороге были обречены быть похоронены под завалом.
        Учитывая, что мне теперь обязательно необходимо видеть камни, на которые нужно воздействовать, была выбрана середина ровного отрезка, где мы разместились на высоком выступе. Здесь все хорошо просматривались в обе стороны.
        Неожиданно со стороны Долины, из-за горы появился орел. Он так низко летел, что я даже удивился. Орлы обычно летают куда выше. Поэтому-то и не сразу заметил.
        Вчера сколько не пытался, так и не увидел ни одной птицы. Видимо пернатые предпочитали летать по окраинам Костяных гор, что было прискорбно. Без них я не мог узнать о местоположении южан и примерно прикинуть, когда они появятся. Собственно поэтому мы всю ночь бодрствовали.
        Обрадовавшись, попытался быстрее взять под контроль разум птицы.
        НАВЫК УПРАВЛЕНИЯ РАЗУМНЫМИ НЕ МОЖЕТ БЫТЬ ПРИМЕНЕН.
        ДЛЯ ВЫБРАННОЙ ЦЕЛИ НЕДОСТАТОЧНО РАЗВИТИЯ.
        В первую секунду подумалось, что за ерунда, а после догадался. Это была совсем не обычная птица. От понимания этого бросило в холодный пот.
        Орел тем временем все приближался. Теперь он летел чуть выше гор прямо над дорогой.
        Вчера устраиваясь здесь в потемках, мы совершенно не подумали, что утром будем у летучих разведчиков как на ладони. Теперь же что-то предпринимать было поздно.
        Уже имея опыт в управлении столь зоркими птицами, я мог точно сказать, пока не движешься, они не обращают внимания, но стоит дернуться, и будешь раскрыт, даже если используешь маскировку. Именно так я нашел Сира Бакки, когда он прятался от южан.
        Я застыл, боясь шелохнуться, а сам суматошно обдумывал, как поступить, если он нас заметит. На ум пришло использовать молнию и фаербол, тем не дать ему долететь до своих и сообщить об устроенной нами засаде.
        Заранее готовясь, я понемногу стал выставлять на орла руку. На что он, так и не долетев до нас, резко стал уходить в сторону гор, на которых мы разместились.
        Увидел?!
        От этой мысли сердце учащенно забилось.
        Я все ждал, когда сработает навык Предвидения опасности, но он молчал. Это означало, что орел пока нас не заметил. Или же заметил, но нападать не собирался.
        Орел скрылся из вида. Дорога была по-прежнему пуста. На небе кроме темных туч других птиц не было видно.
        - Подъем! - громко вскрикнул я и для верности толкнул рыцаря в бок.
        Арни мигом поднял заспанные глаза, а Сир Бакки второпях выставил правую руку, а левой прижал к себе походную сумку с золотом. Щурясь он смотрел по сторонам, силясь понять, что происходит.
        Для себя я уже решил, что это вряд ли был южанин. Ни в жизнь не поверю, чтобы Трида Лигрес была не в курсе готовящегося вторжения. Раз орел летел со стороны Долины, вероятнее всего королева послала разведчика разузнать о передвижениях по дороге южан. Посему можно было выдохнуть с облегчением.
        Дабы снова не попасть в ту же ситуацию я воспользовался способностью в обращении с камнем и по-быстрому соорудил неглубокий грот, не забыв о повороте за который можно спрятаться. Туда мы перенесли сундук и посадили на него Арни.
        По ходу дела я вкратце рассказал о летуне и желании слазить на гору посмотреть, куда он делся.
        Мой оптимизм относительно орла Сир Бакки особо не разделил. По его мнению, надо было сразу использовать молнию. Даже пусть летуном будет подданный Долины нам лишние свидетели ни к чему. Не хватало, чтобы южане узнали, кто им в горах устроит грандиозную бяку. Скалистый Берег пока должен остаться в стороне от конфликта.
        От выступа до верха скалы было немного. Мы поднялись, внимательно осмотрелись, но орла уже не было видно. Зато рассмотрели появившихся на дороге южан. Это были всадники. В невероятной спешке мы вернулись к своему месту на выступе. Сир Бакки накинул на меня маскировку, что позволило высунуться из-за выступа, а сам, отойдя к гроту, принялся следить за небом.
        Все происходило именно так, как я предполагал. Первыми ехали маги. Лежащие на дороге камни перед ними разлетались к обочинам, как будто перед ними шла невидимая волна. Сколько их было всего, посчитать не представлялось возможным, потому как за первой группой из пяти всадников ехала такая же следующая, потом следующая и так далее. Пеших воинов пока не было видно.
        С учетом почти стройных рядов я попытался примерно прикинуть, со сколькими могу здесь расправиться. При километровой длине и шеренгах в пять всадников, выходило, что примерно с тысячью. Учитывая, что южан с наемниками должно было быть десятки тысяч, цифра получалась более чем скромная.
        - А что если перед ними устроить небольшой камнепад? Пусть подумают, это случайность. Посмотрим, как справятся, - предложил Сир Бакки.
        Я уже понял, не стоит цепляться за все идеи рыцаря. Прежде чем дать согласие обязательно стоит обдумать.
        С одной стороны предложение казалось заманчивым, а с другой - совершенно бессмысленным. Только зря ману растрачу, да время потрачу, не говоря о рисках. Южане тут же поднимут в небо орлов и начнут выискивать причину случившегося камнепада. Нам придется надолго прятаться в гроте. И это не говоря о том, если грот обнаружат.
        - Нет, будем бить сразу, - однозначно решил я, на что рыцарь с сожалением пожал плечами, мол, делай, как знаешь.
        При виде ничего неподозревающих людей внутри меня начала просыпаться навязчивая жалость. Сейчас ведь все едут, ни о чем плохом не думают, а на их головы посыплются камни. На этом их жизненный путь оборвется. Сразу для целой тысячи людей. Вот только дальнейший ход мыслей невольно приводил к пониманию, что жалость проявлять незачем. По наемникам еще ладно, вопрос двоякий, но южане точно знают: куда едут и зачем. Они отправились в Долину грабить и убивать. Ни о какой жалости не может быть речи.
        Первая сотня южан смотрелась мощно. Однозначно элита. У них даже лошади одеты в кожаные доспехи. За ними примерно сотня уровнем ниже. Их лошади не защищены. Потом снова шли высокоуровневые воины.
        - Ровнее строй! - гаркнул один из крупных мужчин, едущий среди второй волны высокоуровневых воинов.
        ВНИМАНИЕ! КАПИТАН РЕЗО БАША НАЛОЖИЛ НА ВАС СВОЮ ВОЛЮ.
        ДИСЦИПЛИНА ПОВЫШЕНА НА 20%.
        Пришедшее оповещение тут же подняло настроение. Пусть под камнями не погибнет слишком много воинов, но это будут лучшие воины и боевые маги Юга. Вон, среди них даже есть капитан. А это главная рука любого правителя. Такая потеря обойдется дорого.
        Вторая волна высокоуровневых воинов получилась весьма внушительной по количеству. Первые уже почти добрались до конца прямого участка, а они все не прекращались.
        Отпрянул от края выступа и переключился на скалы вдалеке. Оставалось ждать недолго. Не хотелось, чтобы кто-то из числа первых выжил. Они обязательно должны были все оказаться под камнепадом. Чтобы южане лишились возможности разгрести завалы. Пусть если не навсегда, то надолго. В нынешнем положении наилучшим вариантом было сделать так, чтобы армия застряла в Костяных горах более чем на три дня. Тогда начнет каменеть еда и вещи. Это сломит южанам дух и заставит проявиться тщедушию.
        Наступал самый ответственный момент. Пора было готовиться обрушить на дорогу камни. В принципе еще вечера я для себя все высмотрел. Но сейчас, перед тем как начать, я снова пробежал взглядом по идущим вдоль дороги скалам. По замыслу мне предстояло снять хороший слой у верхушек с тем, чтобы опрокинуть их на дорогу. Тогда весь этот участок будет погребен под высоким слоем камней. С таким объемом работы за три дня не справиться и десятку зодчих. Ломать и крушить - не строить и не разгребать завалы. Эти процессы требуют больших расходов. Им попросту не хватит за раз маны.
        - Пора, - тихо, будто боясь, что южане услышат, произнес рыцарь, хоть в этом и не было необходимости.
        Я уцепился взглядом за верхнюю часть скалы у изгиба, куда южане еще не добрались, и представил громадный крюк, который глубоко вбиваю в скалу. В тот же миг она в этом месте как будто изнутри взорвалась. Наружу стали вырываться осколки. Я быстро повел свой невидимый крюк по скале вдоль дороги, стремясь побыстрее добраться до начала прямого участка, тем не дать никому разбежаться.
        О начавшемся ужасе на дороге, я мог лишь догадываться. Грохот миллионов камней, разносящихся гулом по ущелью и приумножаясь эхом, заглушал крики людей и лошадей.
        Наверное, со стороны казалось, что по ущелью и одной из скал неслась волна смерти. Это было именно так. Под столькими падающими камнями вряд ли кто-то мог выжить. Разве что какой-нибудь зодчий, если сумеет вовремя соорудить для себя из камней купол или несколько летунов, успевших подняться в небо. Я лишь видел их краем глаз, но не отвлекался, боясь прервать процесс и тем не потратить лишнюю сотню маны.
        Оповещения о взятом опыте бесчисленным потоком полились перед глазами. Пришлось все убрать, чтобы не мешались.
        Я не успел закончить с камнепадом, в нас с Сиром Бакки полетели фаерболы. Рыцарь взял их на себя. А вот с цепными молниями он уже не мог справиться. Въедливая трясущаяся зараза добралась и до меня. Зубы свело до хруста. Мышцы скрутило до колючей боли. И это притом, что рыцарь успел наложить на меня Щит и Каменную кожу. Наверное, только поэтому у меня хватало сил оставаться на ногах и не прервать устроенный камнепад.
        Мой невидимый крюк, наконец, добрался до начала дороги, откуда пришли южане. Дело сделано. Теперь можно было осмотреться. Скалы напротив нас хорошенько пообтесались. Многие макушки сорвались вниз. Из-за поднявшихся клубов густой пыли, что творилось внизу - было не видно. Пыль медленно поднималась к нам, грозя все закрыть и вверху. Три больших орла, зависнув в воздухе и выставив на нас лапы, метали синие фаерболы. Их щитом ловил Сир Бакки.
        Две подряд молнии ударили по нам с рыцарем сверху и следом прилетели еще две цепные молнии. Меня мало того, что хорошо ударило по голове сверху, вдобавок снова до боли затрусило.
        - У-у-укх-х… Укх-х-х, - заикаясь и трясясь от полученных разрядов, пытался произнести рыцарь.
        Я догадался, о чем он хотел сказать. Вот только уходить означало оставить Бакки на произвол судьбы. Сразу с тремя хорошими боевыми магами ему не справиться. Схватил его за кожаный доспех сзади и потащил к гроту.
        - К-к-кхинь… д-дым, - удалось произнести мне в ухо рыцаря.
        К счастью, он расслышал. Прямо перед нами появился дым. Это дало возможность быстрее добраться до грота и спрятаться за поворотом.
        Долбаные молнии, не хочешь, а ноги в коленях так и подгибаются, грозя свалить тебя на землю. И мышцы до боли крутит. Любое движение требует усилий и преодолений телесных мук.
        В гроте нас ждали сундук с жемчугом; испуганный Арни, готовый выполнить, что ему скажут и тем быть нам полезным; тупик и осознание того, что когда на выступ спустятся орлы и сунутся в грот, мы окажемся в ловушке.
        - Н-н-нас дос-достанут. З-з-зам-замуровывай, - трясясь, бормотал рыцарь.
        Щит рыцаря покрывала сажа. Это подсказывало о количестве и мощи пойманных фаерболов. Одновременно с этим для себя отметил, что еще немного и рыцарь его потеряет.
        На предложение Сира Бакки у меня был другой план действий.
        Обратился к Системе об остатках магических ресурсов.
        КОЛИЧЕСТВО МАНЫ 880 ОЧКОВ.
        Более чем предостаточно для дальнейших маневров.
        Не рискуя говорить и тем походить на заикающегося рыцаря, показал Арни хвататься за ручку сундука и, выставив в тупик руку, для начала призвал мотылька.
        Оживший ход понесся вглубь горной породы, заставляя ее расступаться. В такт скорости вдаль понесся светящийся мотылек. Я специально старался делать его извилистым. Чтобы мы не были на виду у преследователей.
        Рыцарь без конца подгонял спешить быстрее. С учетом заикания это были лишь звуки. Я бы мог быстрее, вот только Арни бежал на пределе возможностей. Помимо доспехов Граммера на нем была мантия Скитальца, увеличивавшая выносливость наполовину. Лишь благодаря ей он хоть как-то выдерживал тяжесть груза и высокий темп забега. Но эти возможности были очень ограниченными. Еще пару минут и все, дальше он окончательно выдохнется.
        - Они все за-забежали? - громко не отвлекаясь от своего основного занятия, спросил я у рыцаря.
        - Кажется, да, - коротко ответил за него Арни.
        Будь у меня возможности короля Костяных гор, дал бы приказ закрыть проход. Этого было бы достаточно. В нынешнем положении мои возможности были слишком ограниченными. Мне обязательно требовалось видеть цель. То есть закрылась бы лишь видимая часть прохода. Поэтому пришлось корректировать действия с учетом ограничений.
        Больше я не юлил. Теперь я бежал строго по ровной линии, выставив вперед руку и боясь отвлечься. Сейчас был очень важный и ответственный момент. Нельзя было допустить его прерывание. Пришлось бы заново обращаться к магии, тратить сотню манны и главное - терять время, за которое приходилось расплачиваться Сиру Бакки под градом летящих в него фаерболов.
        - Обязательно скажите, когда они все появятся! - выкрикнул я для обоих на этот раз сумев проговорить без заиканий. - И начинайте выпускать мотыльков!
        Сиру Бакки теперь приходилось хуже всего. Все удары приходились исключительно в него. Прошла минута, началась другая и Арни закричал:
        - Они появились!
        Резко остановился и, развернувшись, закричал обоим:
        - Ложись!
        Направил на южан руку и велел проходу закрыться, начиная с дальнего прохода и до нас. Теперь фаерболы принялись бить меня. Прилетавшие в кирасу удары я почти не замечал. А вот два красных фаербола прямо в лицо выдались особо болючими. Из-за ярких вспышек перед глазами даже приостановилось замуровывание прохода. Пришлось скорее возобновлять процесс заново.
        Южане, по-моему, так до конца и не поняли, что я делаю. Они продолжали нестись за нами, выставив руки. Благо проход был узким и в меня летели удары лишь от ближнего воина. Я же закрывая проход, ориентировался на пространство над их головами, где летали мотыльки. Не будь их, я бы не увидел, что нужно замуровывать.
        Проход закрываться с дальней стороны и дальше быстро двигаясь к нам, запечатывая в камне южан в той же последовательности, в какой они бежали. Последний воин, уже не надеясь на магию, принялся вынимать саблю и в таком виде застыл. Его попросту с разных сторон закрыло камнями, которые появлялись подобно несущемуся водному потоку. Проход продолжал закрываться дальше и остановился лишь перед лежащим на полу Сиром Бакки, отчего тот вскрикнул, испугавшись, что и его сейчас нечаянно накроет.
        - Их убило? - спросил Арни.
        - Пока, наверное, нет.
        - То есть они сейчас могут вырваться? - поднимаясь с пола, включился в расспросы рыцарь.
        - Их зажало в камнях. Что в таком случае можно использовать? Фаербол не выпустишь, он никуда не улетит, начнет гореть прямо у руки. С молнией точно также получится.
        - Самому себе магия не причиняет ущерба. Я бы попробовал понемногу орудовать фаерболом. Постепенно выжег пространство. Ну а потом попытался двигаться дальше.
        - Вполне может быть. Но ты забыл о воздухе. Мы сейчас тоже зажаты в каменной капсуле. Если в ближайшее время мы не выберемся, мы задохнемся.
        У меня осталось 530 очков маны. Можно было свернуть налево. Очень скоро мы бы очутились снова у ровного участка дороги. Все это время мы двигались параллельно ущелью. Остатки маны позволяли проделать ход дальше и выйти к повороту, где находился не тронутый камнепадом участок дороги, ну и как следствие продолжение армии южан.
        Арни пока нес тяжеленный сундук помимо того, что посадил в ноль выносливость, в кровь разодрал руки о неудобную ручку. Хоть Сир Бакки настаивал дальше тащить сундук с собой, я оставил его и парня на месте. За ним можно было вернуться на обратном пути. Сейчас было куда важнее быстро добежать до южан и тем меньше потратить маны.
        Снова выставив вперед руку и пожелав делать ход, я понесся вперед. Чем больше увеличивал скорость, тем быстрее открывался ход. Рыцарь побежал следом за мною. Спустя пару минут камни впереди окончательно исчезли. Благо вовремя сориентировался перейти на шаг.
        Подойдя к краю, я осторожно выглянул в появившийся выход наружу. Внизу был извивающийся участок дороги длиной метров в триста заполненный всадниками в кожаных доспехах. Наемников среди них не было видно.
        Слева виднелся кусочек получившегося завала высотой больше десятка метров. Снизу доносился шум, гам, крики. Видимо армия не знала что делать. Все старшие чины были впереди, их завалило камнями, а нижние чины пока не могли согласовать между собой дальнейших план действий. Тем было лучше для меня. Оставалось 410 маны. Более чем предостаточно устроить в этом месте еще больший камнепад. Чтобы южанам уж точно пришлось здесь помучиться в разгребании завалов.
        Теперь можно было не спешить. Нам уже ничто не угрожало. Велел остаться строчке с уровнем маны перед глазами и снова представил громадный крюк, врывающийся в скалу. Опять появился взрыв горной породы. Я медленно повел мнимый крюк по скале вдоль дороги. На этот раз от скалы полетело вниз, куда большие камни. Я успел добраться до видимого начала пути, и пошел на новую волну, проделывая борозду немного ниже первой.
        На 280 очках маны я закончил.
        Получилось шикарно. В сравнении с первым камнепадом получилось навалить на дорогу камней два раза больше.
        - Еще третий контрольный раз и будет порядок, - попытался подначить меня Сир Бакки.
        - Тогда выбираться отсюда будем после полуночи. Когда появится новая порция маны.
        - А нет, ну его. Нам же еще нести жемчуг!
        - Да, жемчуг… - с небольшим сожалением вспомнил о нем, представляя, сколько с ним еще придется таскаться. - Сейчас сколько сможем, попытаемся пройти внутри горы. Потом спустимся на дорогу. После полуночи сделаем еще один завал.
        - Только чтобы нам снова не столкнуться с летунами, - напомнил о замурованных воинах рыцарь.
        - За это не переживай, сделаю проход в обход. Повезло, что их было всего трое.
        - Трое? - усмехнулся рыцарь. - Да их было десяток! Они стали высоко взлетать и их било от туч молниями. Они сами попали в ловушку, которую устроили. Тучи-то были не простыми!
        - Вот значит, почему тот первый орел летел так низко…
        - Будем надеяться, у него была только способность к перевоплощению в птиц. Если южане узнают наши имена, у Скалистого Берега могут начаться проблемы.
        - Не нагнетай. Видел же, сколько их тут. И это даже не все еще всадники. А сколько там дальше пеших? Сколько повозок с продовольствием, палатками и прочим скарбом? Не удивлюсь, что конец колонны только недавно вошел в Костяные горы. Представь, что будет, если такая армия появится в Скалистом Берегу.
        - Бедный Оршик… Я только сейчас подумал. Если мы завалим проход через Костяные горы, южане могут изменить планы и напасть на Оршик. Правильно ведь?
        Высказанная рыцарем мысль заставила призадуматься, насколько я верно поступаю. Двигаясь обратно к сундуку и оставшемуся около него Арни, я попытался еще раз прокрутить всю ситуацию с южанами.
        Конечно, будь у меня возможности короля Костяных гор, я мог похоронить под завалом всю армию Юга. Это бы в корне все изменило. Сейчас же я лишь хорошенько ее куснул.
        Впрочем, того что сделал было более чем предостаточно. Надеюсь, это заставит королеву Долины Триду Лигрес и нашего короля Тебриона Имрича сесть за стол переговоров и договориться о союзе против Юга. Это единственное верное решение в их положении. Сразу против двух королевств Юг уже не выступит. Будет вынужден вернуться на свою территорию и на время забыть о войнах с соседями.
        Глава 26
        Из последних сил карабкался в гору, стараясь при этом двигаться как можно быстрей. Это чтобы качалось сразу два навыка: бег и скалолазание. Поодаль шла вполне неплохая дорога. По ней шли Сир Бакки и Арни, неся тяжелый сундук. Я специально ушел в сторону трудностей. У меня стояла цель, во что бы то ни стало взять злополучный тысячный уровень. Вот я к ней и стремился.
        До вершины гребня оставалось немного и пришло долгожданное оповещение:
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА СКАЛОЛАЗАНИЯ НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ УРОВНЯ.
        ПОЛУЧЕНО 1 СВОБОДНОЕ ОЧКО.
        ОБЩЕЕ КОЛИЧЕСТВО СВОБОДНЫХ ОЧКОВ - 46.
        Отлично. Еще на один уровень приблизился к цели. Рад, конечно, но радость пока очень и очень сдержанная. Задача до сих пор не выполнена. Быстро взять 97 уровней оказалось сверхтрудным испытанием.
        Дальше перейдя на шаг, с тяжестью добрался до вершины и остановился. Взору предстал красивый вид на низину. Справа виднелась стена, перекрывавшая королевство Долина от остального мира. Сейчас, с возвышенности, она виделась не настолько высокой, как это показалось, когда я на нее забирался. В центре стены стояли ворота. От них шла дорога, по которой в оба направления тонким ручейком двигались путники, всадники и повозки. Ну а дальше снова начинались горы. Там они были гораздо выше тех, что нам до этого встречались. У этих макушки покрывались снежными шапками.
        По гребню вышел на дорогу и остался дожидаться остальных. При подъеме я основательно выбился из сил. Теперь меня даже слегка пошатывало. Срочно требовалось заправиться эликсиром, ибо ноги дальше идти категорически отказывались. Вдобавок все усугублялось полуденным зноем. От жары и стольких нагрузок пот с меня лил потоком. И это в то время как вода во фляжках закончилась еще вчера.
        Для Арни подъем в гору с тяжелым сундуком доставался не менее тяжко. Стоило рыцарю остановиться, парень тут же уселся на сундук перевести дух и восстановить силы. Я к нему присоединился, сев рядом.
        Сир Бакки протянул мне колбу с эликсиром. Я велел сначала дать выпить Арни, потому как он выглядел смертельно уставшим.
        - Да он только что почти все выдул. Он его уже вместо воды постоянно хлещет. Эликсир не успевает появляться, - не столько с претензией, сколько в шутку выронил рыцарь.
        - А что еще делать, если вода закончилась.
        Рыцарь дал Арни колбу, тот сделал глоток и передал мне. Я залпом допил остатки бодрящей жидкости.
        - Сколько осталось? - спросил Сир Бакки.
        - Еще девять уровней, - словно боясь этой нереальной цифры, произнес я и вернул ему колбу. - Я уже не знаю на чем можно еще взять повышение.
        - Да что там думать? Открой характеристики и посмотри.
        Я горестно усмехнулся. Можно подумать я бы сам не догадался. И в очередной раз за сегодня велел Великой Системе открыть характеристики:
        РЕЙ ГИЛБЕРТ
        АРИСТОКРАТ\КАЗНАЧЕЙ\ВОИН\МАГ 991 УРОВЕНЬ
        ОСНОВНЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ - 80\80
        СИЛА - 80\80
        ЛОВКОСТЬ - 100\100
        ИНТЕЛЛЕКТ - 100\100
        ВОСПРИЯТИЕ - 100\100
        ИНТУИЦИЯ - 100\100
        УДАЧА - 84
        СВОБОДНЫЕ ОЧКОВ - 46
        ВОИНСКИЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        ДОБЛЕСТЬ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЗАЩИТА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        АТАКА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ОПЫТ - 2.242.765
        МАГИЧЕСКИЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        МУДРОСТЬ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        МАГИЯ - 100\100 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        СИЛА МАГИИ - 40\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        ПАРАМЕТРЫ ПЕРСОНАЖА:
        ОЧКОВ ЗДОРОВЬЯ - 802\1071
        ОЧКОВ ВЫНОСЛИВОСТИ - 32\80
        ПЕРЕНОСИМЫЙ ГРУЗ - 80КГ
        СКОРОСТЬ ВОССТАНОВЛЕНИЯ - 260 ЕДИНИЦ В СУТКИ
        ЗНАНИЯ:
        ЭЛЕМЕНТАРНЫЕ ОСНОВЫ БЫТИЯ - 100\100
        ЭЛЕМЕНТАРНАЯ ГРАМОТНОСТЬ - 100\100
        ЭТИКА И ЭТИКЕТ - 100\100
        ГЕОГРАФИЯ - 100\100
        ТЕОЛОГИЯ - 100\100
        МАТЕМАТИКА - 100\100
        ЛОГИКА - 100\100
        ОБЩЕСТВОЗНАНИЕ - 100\100
        ЕСТЕСТВОЗНАНИЕ - 100\100
        ИСТОРИЯ - 100\100
        ЭКОНОМИКА - 100\100
        ДЕЛОВОДСТВО - 100\100
        ПРАВО - 97\100
        ПОЛИТИКА - 97\100
        ДИПЛОМАТИЯ - 88\100
        ОСНОВЫ ВОИНСКОГО ДЕЛА - 37\100
        ОСНОВЫ МАГИИ - 36\100
        НАВЫКИ:
        ЕСТЕСТВЕННЫЕ СПОСОБНОСТИ - 100\100
        ВЕРХОВАЯ ЕЗДА - 100\100
        НОЧНОЕ ВИДЕНИЕ - 100\100
        ТОРГОВЛЯ - 100\100
        БЕСШУМНОСТЬ - 100\100
        АКРОБАТИКА - 100\100
        ПРЕДВИДЕНИЕ ОБМАНА - 100\100
        ПЛАВАНЬЕ - 100\100
        ОРАТОРСТВО - 89\100
        ОБЩИЙ АНАЛИЗ - 89\100
        УПРАВЛЕНЧЕСКАЯ ДЕЯТЕЛЬНОСТЬ - 86\100
        ВЛАДЕНИЕ НОЖОМ - 80\80
        АТЛЕТИКА - 65\80
        ОБУЧЕНИЕ - 60\80
        НАВЫК СОБЛАЗНИТЕЛЯ - 60\100
        ОБМАН - 60\100
        ОЩУЩЕНИЕ СКРЫТОГО ВОЗДЕЙСТВИЯ - 83\100
        СКАЛОЛАЗАНИЕ - 40\100
        КАРТОГРАФИЯ - 37\100
        УПРАВЛЕНИЕ РАЗУМНЫМИ - 25\100
        АРХИТЕКТУРА - 23\100
        ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ - 25\100
        АРТИСТ - 37\100
        ПРЫЖКИ - 15\100
        БЕГ - 26\100
        ЗОДЧИЙ - 20\100
        ВОИНСКИЕ НАВЫКИ:
        ФЕХТОВАНИЕ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        СТРЕЛЬБА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        БЛИЖНИЙ БОЙ - 43\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        НОШЕНИЕ ДОСПЕХОВ - 40\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        ВЛАДЕНИЕ ЩИТОМ - 40\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        ВЛАДЕНИЕ МЕЧОМ - 40\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        РУКОПАШНЫЙ БОЙ - 35\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        УКЛОНЕНИЕ ОТ ОРУЖИЯ - 40\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        УКЛОНЕНИЕ ОТ УДАРОВ - 21\40 (ОТКРЫТА 2 СТУПЕНЬ)
        УКЛОНЕНИЕ ОТ МАГИИ - 20\20 (ОТКРЫТА 1 СТУПЕНЬ)
        УКЛОНЕНИЕ ОТ СТРЕЛ - 20\20 (ОТКРЫТА 1 СТУПЕНЬ)
        ВЛАДЕНИЕ ДРЕВКОВЫМ ОРУЖИЕМ - 20\20 (ОТКРЫТА 1 СТУПЕНЬ)
        ХЛАДНОКРОВНЫЙ УБИЙЦА - 0
        УНИКАЛЬНЫЕ ПРИЕМЫ БОЯ:
        СТРЕМИТЕЛЬНЫЙ УДАР - 20\20 (ОТКРЫТА 1 СТУПЕНЬ)
        МОГУЧИЙ ВИХРЬ - 0
        ЗАКЛИНАНИЯ:
        СТРЕЛА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ТОЧНОСТЬ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        МОЛНИЯ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЦЕПНАЯ МОЛНИЯ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ОГОНЬ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЛЕДЯНАЯ СТРЕЛА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        КОЛЬЦО ХОЛОДА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        СНЯТИЕ ЗАКЛИНАНИЙ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ДЫМ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ФАЕРБОЛ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ИСКУСИТЕЛЬ (СЕКСУАЛЬНЫЙ ИНТЕРЕС) - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ОБОЛЬСТИТЕЛЬ (ПРОСТО ИНТЕРЕС) - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЩИТ - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        КАМЕННАЯ КОЖА - 60\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        УСКОРЕНИЕ БОЯ - 55\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ЗАМЕДЛЕНИЕ ПРОТИВНИКА - 55\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        МАСКИРОВКА - 50\60 (ОТКРЫТА 3 СТУПЕНЬ)
        ПРИРУЧЕНИЕ ПИТОМЦА - 13\20 (ОТКРЫТА 1 СТУПЕНЬ)
        ВИДЕНИЕ - 20\20 (ОТКРЫТА 1 СТУПЕНЬ)
        ОСОБЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        КОНЦЕНТРАЦИЯ
        ВНИМАТЕЛЬНОСТЬ
        УСИДЧИВОСТЬ
        ПРЕДВИДЕНИЕ
        ФИНАНСЫ
        АУТОГЕНИЗМ
        ЛИЦЕДЕЙСТВО
        ПРАВИТЕЛЬ (ЗАБЛОКИРОВАНО ДО ДОСТИЖЕНИЯ 18 ЛЕТ)
        ЗАКЛИНАТЕЛЬ КАМНЕЙ
        Вчера столько людей завалил камнями, опыт пошел уже на миллионы, а дали всего пять уровней. Теперь даже если убью тысячу воинов, начислят всего один уровень, в крайнем случае, - два. Собственно поэтому со вчерашнего дня мне пришлось усиленно качаться.
        За это время помимо скалолазания я немного смог прокачать атлетику, бег и прыжки. Во время остановок удалось потренировать с Сиром Бакки всякие уклонения. Они дались мне по-особому тяжело. Чтобы быстрее получить повышения, рыцарю действительно приходилось в меня стрелять из лука и кидать фаерболы. Уклоняться получалось не всегда. Зато я смог заодно взять четыре повышения Предвидения опасности.
        Все-таки вчерашний разговор с Сиром Бакки по поводу камнепадов произвел на меня сильное впечатление. Я решил больше не устраивать на дороге завалов. Просто потому что вдруг южане вместо Долины решат напасть на Оршик. А это уже Равнина. Тогда война в скором времени может коснуться и Скалистого Берега. Пусть короли сами думают и выкручиваются. Не хватало, чтобы мои вмешательства только ухудшили и без того сложную ситуацию.
        Зато благодаря отказу от устройства очередного грандиозного завала можно было пустить ману в собственную прокачку. За вчерашний и сегодняшний день я взял почти все повышения по заклинаниям. В ход пошли даже магические растворы. Вот только этого мне так и не хватило до обретения тысячного уровня. Пришлось выискивать другие варианты.
        У рыцаря было лишь одно заклинание, оказывающее скрытое воздействие на противника, а именно - слабость. Я попросил применять его на мне и за счет этого хорошо прокачал ощущение скрытого воздействия, пока запасы маны не исчерпались уже у самого рыцаря.
        Не зная чем еще можно заняться, я прибегнул к прокачке обмана. Рыцарь еще тот прохвост, его вокруг пальца обвести сложно, так что попытался потренироваться на Арни. Удалось взять всего четыре повышения и дальше дело застопорилось. Парень оказался не так прост, как оно могло показаться. Все что слушал, обязательно анализировал, вдумывался в услышанное. Чувствуя подвох, начинал задавать уточняющие вопросы.
        Артиста я тоже качал. Взял за основу хитроумного пирата Тэйтана. Просто типаж понравился. Но то ли образ был сложным, то ли все время отвлекался, артист у меня что-то качался совсем уж медленно.
        Конечно, будь рядом Сир Лэйтон, дела продвигались бы куда веселее. Можно было на худой конец взять повышения по знаниям основ воинского дела и магии, которые у меня появились лишь после шестнадцатилетия. Спросил по этим предметам у Сира Бакки, а он оказался совершенный ноль. Когда-то читал, а что читал, уже и не помнит. В общем, учитель из него вышел никакой. Это я уже давно понял.
        - Ну что выбрал себе что-нибудь? - спросил рыцарь.
        - Только если дальше бегать, прыгать и качать артиста. Или взять какой-нибудь новый навык. Вначале они быстро повышаются. Иначе как еще взять за сегодня девять повышений - я просто не представляю.
        - Вон, сейчас выйдем на дорогу, наймем повозку, сядешь за поводья и возьмешь навык возничего. Пока доедем до Оршика, навык сам накачается.
        - Возничий? По-моему, он у меня не возьмется. Сам же знаешь, абы что у меня не пропишется. Да и зачем мне возничий? Если уж брать, то чтобы с толком. Хорошо бы взять что-то из воинского, но они не начнут развиваться пока не возьмешь в храме степень.
        - Тогда что выдумывать? К вечеру доберемся до Оршика, там в храме возьмешь степени и легко прокачаешь девять уровней. Подумай, что не хватает в навыках.
        - Можно взять навык владение саблей. С тобой потренируемся, заодно прокачается ближний бой.
        Рыцарь не нашел в озвученном плане изъянов. Больше не теряя времени, мы с ним схватили сундук и понеслись к дороге. Я все-таки надеялся в ближайшее время взять повышение по бегу. А то скалолазание повысилось, а бег все никак не хотел прогрессировать.
        Арни побежал следом, побрякивая доспехами. С хилыми характеристиками путешествие ему доставалось тяжело. Но парню, по-моему, все устраивало. И эти трудности, и их преодоление. В сущности, что он видел, живя у хозяина в лавке. Он только сейчас для себя начал открывал этот мир полный опасностей, но и, конечно же, радостей.
        На дороге мы остановили первого попавшегося возничего. Им оказался краснощекий старик, отвезший какой-то груз из Оршика в Долину и теперь возвращавшийся обратно. За один золотой он согласился доставить нас до Оршика затемно.
        Мы водрузили на повозку сундук, сами сели и возничий лихо тряхнул поводьями, заставив пару запряженных лошадок сорваться с места.
        Девять уровней продолжали навязчиво крутиться в голове, а вместе с ними мысли об их обретении. Даже если успеем к ночи доехать до Оршика и я возьму в храме степени, оставалось неясным - получится ли до полуночи взять столько повышений. Ведь на каждый уровень приходилось по пять повышений в навыках. Итого предстояло взять целых сорок пять прогрессов. Это слишком много. От осознания этого обстоятельство возникло желание прямо сейчас спрыгнуть и бежать за повозкой, чтобы до Оршика взять хотя бы еще два уровня за счет развития навыка бега.
        Оптимизму Сира Бакки я теперь совершенно не верил. Он еще позавчера заверял меня, что если перебью каменную армию, получится взять сотню уровней. А когда стало очевидно, что с каждым повышением опыта идет невероятный рост цифр, предпочел больше по этому поводу не заикаться.
        Будто услышав мои мысли и в желании реабилитироваться, рыцаря осенило очередной идеей:
        - Я кстати вот еще о чем подумал, если будет совсем невмоготу, можно будет снова покачать Предвидение опасности.
        Меня прямо-таки скривило от этого предложения. Маны у него также как у меня почти не осталось, а это значит, он снова будет стрелять в меня из лука. При тренировке в уклонении от стрел он попал в меня дважды. Сами попадания не страшны, а вот когда потом приходится выдирать стрелы, начинается болючий ужас, сопряженный с обильным кровотечением.
        - Предвидение так предвидение…
        - Да не вешай нос. Я пошутил. Возьмем мы твои девять уровней. Я больше переживаю, чем нам сейчас заняться. И зачем я только пил эликсир. Даже если буду стараться, все равно же не усну.
        - Кости дать? За игрой дорога всегда идет веселее, - предложил старик-возничий.
        Я тут же уцепился за предложение. В кости на Сира Бакки не стоило рассчитывать, он был в игре ас. Не раз видел его играющим с гвардейцами. А вот у Арни могло не быть навыка, посему спросил у него.
        - При мне много раз играли охранники, но сам я не пробовал. Мне не чего было ставить на кон. Да и не хотелось. Азартные игры - это плохо, - по-взрослому ответил он.
        Моей радости не было предела. Это просто удача, что Арни никогда не играл в кости. Более того, он не хотел брать навык и стал играть исключительно по моей просьбе. Обыграть игрока без навыка - дело плевое. А навык игры-то с каждым выигрышем качается. На кону естественно ничего не стояло. Только символические очки. Заветная тысяча уровней была взята всего лишь за четверть часа.
        Я сразу обратился к Великой Системе по поводу предложения с полководцем, велев прописать способность в характеристиках.
        РАЗВИТИЕ СПОСОБНОСТЕЙ ПОЛКОВОДЦА ЗАБЛОКИРОВАНО.
        ТРЕБУЕТСЯ ДОСТИЧЬ ВОСЕМНАДЦАТИЛЕТИЯ.
        НЕДОСТАТОЧНО ЗНАНИЙ ПО ОСНОВАМ ВОИНСКОГО ДЕЛА И МАГИИ.
        ОТСУТСТВУЕТ СООТВЕТСТВУЮЩИЙ СТАТУС.
        Не обращая внимания на грозные ограничения, проверил, прописалась ли способность.
        Прописалась!
        Лишь после этого выдохнул с облегчением. Бегать, конечно, придется в любом случае, ну и заодно тренировать уклонение от стрел, повышать предвидение опасности. Но точно не сегодня. Сегодня я уже просто выжат. И так со вчерашнего дня качался без отдыха. Эликсир давал возможность не спать, вот и бодрствовал с толком. Сейчас же я все-таки решил добрать сотню по навыку игры в кости, а дальше лечь на повозку и просто отдыхать пока не доберемся до Оршика. Из-за того, что я лишь недавно выпил эликсир, рассчитывать на сон не приходилось. В лучшем случае лишь на дремоту.
        Глава 27
        Все-таки возничий сдержал обещание, хорошо гнал лошадей, к вечеру в окружении крестьянских полей на горизонте появился Оршик.
        Странно было видеть город со стенами. С такой мощной защитой он остался, наверное, единственным в мире. В Скалистом Берегу, к примеру, их вообще не возводили. А в Великом городе, после того, как стены частично разрушили при очередной осаде еще во времена Великой смуты, их до основания разобрали, а камень пустили на новые постройки. Только башни кое-где оставили.
        Однако вид стен заставил задуматься о другой проблеме.
        Окликнув Сира Бакки, я показал на сундук.
        - Нам придется въезжать в город через ворота. Там будут дежурить стражники. Что если они потребуют его открыть? - тихо спросил у него.
        - Да, могут… Запросто могут, - озадачился рыцарь.
        - А ты не хочешь снять с себя кожаный доспех, а то примут за южанина.
        Рыцарь вмиг начал исправлять допущенную оплошность. Сидевший рядом с ним Арни помог расстегнуть ремни. Второпях сняв с себя кожаный доспех, Бакки кинул его в высокую траву.
        - А я уже губу раскатал. Хотел хорошенько поужинать, лечь в нормальную кровать, наконец-таки принять ванну… - пробурчал в недовольстве рыцарь и переключился на возничего: - Слушай, а сможешь нас прямо сейчас не заезжая в Оршик повезти в Великий город?
        - А чего ж не смочь-то? Конечно, смогу. До Великого города три дня пути. Вот и считайте: за каждый день по золотому. Это оно выходит три золотых. Ну и на обратный путь половину. Оно так положено у нас считать. Итого четыре золотых и пять серебряников.
        Не дожидаясь пока я полезу в карман, рыцарь сам решил расплатиться:
        - На, держи пять монет без сдачи. Только вези так же, с ветерком!
        Оршик располагался таким образом, что мимо никак не проскочишь. От него отходили дороги на Долину, в Лиан и в Великий город. А вокруг стояли сплошные высокие горы.
        Свернуть в поле и тем срезать путь, дабы не приближаться к Оршику не получилось. Возничий отказался делать подобные маневры, сославшись на местные порядки. Здесь полагалось ехать строго по дороге, иначе могли прицепиться дозорные патрули, сновавшие верхом на лошадях по округе.
        Уложенная камнем дорога шла прямо к городским воротам. Метрах в двадцати не доезжая до них, возничий свернул на гравийную дорогу, опоясывавшую город. Стоявшие у ворот десяток стражников обратили на нас лишь вялые взгляды. Мол, свернули и свернули. Видя отсутствие реакции, мы с удовлетворением выдохнули.
        Повозка продолжала ехать, огибая городские стены. Стражники исчезли из вида. Теперь можно было снова спокойно рассматривать город.
        Стены располагались на невысоком холме и возвышались примерно на десяток метров. Вверху в виде обрамления шли зубцы. Через каждые сотню метров стояли башни. Стражники несли службу и там и там. Перед стеной имелся еще и заполненный водой ров шириной около двадцати метров. В общем, город был укреплен как следует.
        Была бы защита только каменной, ее бы давно разбили, как это произошло в других городах во время множественных войн. Здешние стены укреплялись особыми заклинаниями. Насколько я уже знал, для этого требовались усилия многих сильных магов. Конечно, любую защиту можно было сломать. Эти стены не раз пробивали. Сносили напрочь целые участки стен вместе с башнями. Но оршиканцы каждый раз все восстанавливали и заново укрепляли магией.
        Впереди появилась дорога, ведущая к Великому городу. Чтобы снова не видеться с дежурившими у вторых ворот стражниками мы предложили возничему хоть немного срезать путь по полю. Но тот вновь отказался. Видите ли, по местным порядкам стражники должны вблизи лицезреть, кто следует через земли княжества и в случае возникновения подозрений иметь возможность без труда остановить путников для расспросов.
        Появились ворота и горстка стражников чуть больше десятка. Снова вялые взгляды на нас и не более. Возничий въехал на каменную дорогу и свернул в сторону Великого города, оставив Оршик позади. Стражники никак не прореагировали. Я вздохнул с облегчение. Снова пронесло.
        Неожиданно Сир Бакки заорал старику остановиться, спрыгнул с повозки и помчался к воротам. В первую секунду я подумал, что стражники дали нам знак остановиться. Но нет, рыцарь побежал к ним сам. Ему навстречу, отделившись от остальных, вышел плотный широкоплечий сержант. Их всегда было легко отличить от простых воинов. На груди кирасы изображался большой герб правителя, кому они служили. У простых стражников герб был меньше или вовсе отсутствовал.
        Судя по реакции рыцаря, он был рад встрече с сержантом, что нельзя было сказать о последнем. Тот вел себя весьма сдержанно. Сир Бакки повернулся к нам и принялся махать руками, требуя ехать к нему.
        Я велел возничему разворачиваться.
        - Вот, смотри, кого встретил! Своего старого друга! - показывая мне на сержанта радовался Сир Бакки, едва мы к ним подъехали. - Это же Урти! Урти Рамс! Вот это удача!
        Хоть рыцарь и представлял его так, как будто я его должен быть знать, но названное имя мне ни о чем не говорило и вообще, впервые его видел. На лица у меня прекрасная память.
        - Я прямо еле узнал тебя, - продолжал говорить рыцарь, - вот честно, кого-кого, а тебя рад видеть. Ты же мне всегда приносишь удачу!
        - И какими судьбами в наших краях? - внимательно посмотрев на меня, а после на Арни спросил сержант у рыцаря.
        - Из Лиана возвращаемся. Там такое творится!
        - Ну, это по вам заметно. Так понимаю, был в кожаных доспехах и перед Оршиком сбросил.
        - Ага… А ты догадливый!
        - Тут и догадываться нечего. Двое в доспехах, а ты нет. Кроме этого руки и лицо опалены, а тело чистое. Так могло получиться, если тело прикрывала защита.
        Сир Бакки вел себя так, словно после долгой разлуки встретил родного брата, в то время как сержант не проявлял ни намека на радость. Более того, он явно был настроен побыстрее закончить разговор.
        - Урти, да что ты на меня дуешься как тот старый индюк?! Между прочим, это мне нужно было остаться недовольным. Мы же тогда договорились, а ты взял девчонку и сбежал. Но как видишь, я на тебя зла не держу.
        - Мы обо всем договорились: я отдаю золото и забираю Амалию. Ты не пришел. На постоялом дворе сказали, ты лежал в номере пьяным. Это ты нарушил сделку. Но я все равно не обманул, отдал твоим людям золото. Я выполнил свою часть уговора.
        Подобно вспыхнувшей искре мне моментально пришло понимание, о чем шла речь, и кем был сержант до недавнего времени.
        - Так вы капитан Мелиссара?! - попытался в нахлынувшем возбуждении уточнить я.
        - Ну, я же сказал: это Урти Рамс, бывший капитан из Мелиссара! - заорал в ответ Сир Бакки. - Вот то же, никогда бы не подумал, что ты сбежишь в эту дыру. Я думал ты ушел в Лиан. Чего ты здесь забыл? Смотрю, в стражники устроился, сержанта получил…
        - Бакки, по-моему, ты возвращался в Скалистый Берег, - резко перебил его Урти, - так возвращайся дальше. Рад был повидаться.
        - Да брось ты. Пойдем хоть выпьем пару кружек эля. Я угощаю!
        - Здесь рыцарям Скалистого Берега не рады. Ты сам знаешь почему. Я больше вас не задерживаю.
        Сержант намеревался уходить, но я-то не выяснил самого главного!
        - Подождите. А где сейчас та девушка? Где Амалия? Она тоже живет в Оршике?
        - Не ищите ее. Понятно? - теперь уже откровенно с угрозой произнес Урти.
        - Вы не так поняли. История с Реганом Бреттом давно забыта. Побег Амалии так и остался без внимания. Ее никто не ищет. Никто кроме одного человека. Ее очень хочет найти Трой. Это племянник консильери Реса.
        - Трой?! - сержант с изумлением повторил его имя. - Я лично отвез его в Пропасть падших с остальными бунтовщиками. Его больше нет в живых.
        - Остальных бунтовщиков может быть и нет в живых, но Трой живее всех живых. Он сейчас в Скалистом Берегу. С ним все в порядке, если не считать навязчивого желания найти Амалию. Когда я видел его в последний раз, он был готов искать ее хоть на краю света.
        Удивление Урти сменилось настороженностью.
        - Ты убедительно говоришь. Но с чего мне тебе верить?
        - А мне ты веришь? - в поддержку мне присоединился Сир Бакки - Я тебе когда-нибудь врал? Ну, подумаешь, в тот раз проспал. Мог бы придти и разбудить. Что из-за этого делать трагедию? Трой сейчас живет в Скалистом Берегу. В этом я готов поклясться чем угодно. И не собираемся мы ничего делать этой девчонке. Что плохого если сделаем так, чтобы они встретились. Пусть хоть убедятся, что они живы. Трой тоже думал, что она погибла. Еле переубедили.
        - Въедете в город, езжайте прямо до площади. Там свернете вправо и увидите постоялый двор «Могучий утес». Он лучший в городе. В восемь утра я сменюсь и вас навещу, - резко проговорил Урти Рамс и дал знак стражникам открыть для нас ворота.
        Планы изменились сами собой. После стольких дней пути я был даже рад, что все так обернулось. Ночевка на постоялом дворе нам была попросту необходима. Еще и пропавшая девушка нашлась. Ну, или почти нашлась. Оставалось неясным, каким образом Амалия воспримет его нахождение в тюрьме и согласится ли с нами поехать в Скалистый Берег. А иначе устроить между ними встречу было попросту невозможно.
        Мы въехали в город. Я с любопытством принялся смотреть по сторонам. Бросилось в глаза узость центральной улицы. Проулки так и вовсе напоминали щели, через которые пройдет далеко не всякая повозка. Дома все были высотные, в три, а то и в пять этажей, построенные из добротного грубого камня. Какого-то излишества в постройках не просматривалось, из-за чего город мне напомнил суровый, грозный и дисциплинированный Тагес.
        А еще я почувствовал здесь тревогу. Какое-то внутреннее напряжение среди горожан. В вечерний час на улицах их было немного. Все следовали строго по делу. Праздношатающиеся не попадались.
        Удивило обилие оружия у людей. Женщины и даже дети на поясах носили ножны с кинжалами или ножами. Мужчины запросто могли иметь при себе сразу меч и саблю при том, что сами были облачены в обычную одежду без доспехов.
        Для нас троих остановка в Оршике была в радость, что нельзя было сказать о нашем возничем. Он-то уже настроился заработать 5 золотых. Сир Бакки естественно потребовал деньги обратно.
        - Оставь ему хоть одну монету, - шепнул я Сиру Бакки.
        - Это еще зачем?
        - На удачу. С твоим невезением я бы тебе вообще посоветовал половину вырученных от продажи жемчуга денег раздать нищим. Может тогда начнет везти.
        - Ну, может, раздам немного. Потом. Но этому я точно не дам. За просто так пять золотых слишком жирно будет. А если дам один золотой он все равно не оценит. Он-то уже губу на пять раскатал.
        - Все с тобой ясно. Появись деньги и сразу жадность дала о себе знать. Я так понимаю, до первой таверны или борделя. А там уже она в вине утонет и опять все деньги уйдут в никуда.
        Возничий вернул монеты. С недовольством зыркнув на меня, Сир Бакки положил в карман четыре монеты, а одну все-таки всучил обратно старику.
        - Держи, это тебе.
        - Что это? Неустойка? Правильно. Так всегда поступают честные люди. Вот раньше всегда люди платили неустойку, не то, что сейчас. Сейчас люди совсем пошли не те. Не понимают, как надо делать, а как нельзя. Вот раньше помню…
        Старик на радостях от полученной монеты принялся напоследок нас уму разуму учить, отчего рыцарь, по-моему, начал сожалеть, что меня послушал. Такие темы ему были явно не по душе. К счастью к этому моменту мы уже выехали на центральную площадь.
        Постоялый двор «Могучий утес» мы нашли без труда. В нем нашелся хороший номер с тремя спальнями и одним общим залом, совмещенным со столовой, где мы и разместились.
        Естественно мы сразу заказали в номер ужин, а пока он будет готовиться было время привести себя в порядок. Уединившись в ванной комнате, я впервые за столько дней увидел свое отражение в большом зеркале и от неожиданности застыл.
        До этого, скрываясь в Лиане, женщины мне давали посмотреть на себя в крошечное зеркальце. Но разве в нем можно было что-то толком рассмотреть. Теперь же видя полностью лицо, я как будто смотрел на чужого человека.
        Вид был просто ужасающим. В первую минуту при тусклом свете мне даже показалось, что смотрю на старика. Многочисленные шрамы от порезов, ударов, последствий касания огня походили на глубокие въевшиеся морщины. Само лицо после тренировок с рыцарем по уклонению от ударов магией краснючим. Мазями сегодня, да и вчера после стычки с южанами, естественно я не пользовался. Чуть пощипало, перестало, и я успокоился.
        У меня осталось всего 30 маны. Дабы их не тратить обратился к магическому браслету и вызвал светящийся шар. Приблизившись к зеркалу, я положил его на раковину и снова посмотрел на себя уже при ярком свете. Теперь шрамы были шрамами. В целом же лицо стало походить на взрослое. Мне запросто можно было дать и двадцать лет и двадцать пять.
        Брови, мелкий пушок на щеках и даже ресницы были спалены до корней. Лысая голова тоже добавляла мрачности. Там была сплошная изуродованная огнем кожа с крохотными уцелевшими островками, на которых виднелись опаленные под самые корни волоски.
        Ну и довершала картину дорожная пыль, обильно покрывавшая лицо, голову, руки, что не было спрятано под одеждой.
        Теперь мне примерно было понятно, в каком виде меня в последний раз видела мама. Тогда еще все дополнялось открытыми ранами с обильной запекшейся кровью.
        Включил воду и принялся умываться. Сначала хорошенько с мылом помыл руки, потом голову и закончил лицом. Выключил кран и снова посмотрел на себя в отражение.
        Был с ужасным лицом и остался с ним же. Теперь, правда, уже с чистым. Но от этого не легче. В другой ситуации мне бы, прежде чем возвращаться домой, залечь на недельку у лекаря. Но так нельзя. Мама ждет и сильно переживает. Каждый день без известий для нее это муки. Но теперь мы уже выбрались из передряги. Есть возможность отправить ей весточку. Достаточно будет крохотного письма без уточнений и без подписей. Что-то типа - «жив, здоров, скоро буду» Она все поймет.
        Глава 28
        После стольких бессонных ночей всем хотелось хорошенько выспаться. Вместо этого встали пораньше. Пока не добрались до Скалистого Берега, расслабляться рано. К тому же в девять должен появиться Урти Рамс.
        Спустившись со второго этажа на первый, мы на скорую руку позавтракали в закусочной постоялого двора, заодно я уточнил у работников, точно ли они отправили письмо в Скалистый Берег, а то вчера сказали, что лишь утром смогут сделать отправку.
        Дела делами, а о посещении храма забывать не стоило. Пошла новая неделя, так что можно было обменять свободное очко на удачу. Главный храм как раз располагался от нас буквально в двух шагах.
        Сир Бакки предпочел остаться. Он хотел к приходу Урти накрыть в номере небольшой стол с вином и символически выпить со старым другом за встречу. Я не стал возражать. Что-то мне подсказывало, застолье не продлится долго, если вообще состоится, учитывая вчерашнюю встречу.
        На пару с Арни мы заглянули в храм и взяли полагающуюся удачу. Кроме этого мне предстояло позаботиться и о другом, в дороге будет масса времени, пусть воинские навыки особо не разовьешь в таких условиях, но магию-то качать ничего не стоило, лишь бы хватало маны, а она теперь у меня восстанавливалась ежедневно. Посему взял 4 степень по мудрости, куда сразу влил 20 свободных очков. Благодаря этому появился доступ к 4 степеням всех заклинаний.
        Конечно, на все я не расщедрился, да у меня столько и удачи не было, но кое-что взять требовалось обязательно, а это фаербол, щит, снятие заклинания, а то мало ли что могли на мне применить и цепную молнию - ей было удобно бить по толпе противников. Еще взял вторые степени по уклонению от стрел и магии. Их можно было легко качать на ходу. В остальном я намеревался тренировать атлетику, бег, прыжки и раз уж взял артиста, будь он неладен, то и его. Итого расходы составили аж 20 очков удачи.
        Я уже догадался, почему в Оршике были узкие улицы и высокие зданий. Построив стены, город стал заложником ограниченного пространства и теперь мог лишь ютиться и осваивать высоты.
        Зато в городе все было рядом. Наш постоялый двор располагался у вытянутой центральной площади, которая из-за своей вытянутости и размеров больше походила на обычную широкую улицу. Вокруг нее размещались все главные постройка, а это храм, банк, рынок, лекарня, какие-то торговые лавки, префектура и замок правителя с размещенной на его территории казармой гвардейцев и тюрьмой.
        Раз уж все рядом и оставалось свободное время, я заглянул проконсультироваться по поводу шрамов в лекарню, оставив Арни дожидаться на улице. Почтенного возраста лекарь очень удивился моему желанию сделать лицо чистым. Здесь мужчины наоборот, стремились ими обзавестись. Тем наглядно всем демонстрировать отвагу и смелость. К этой услуге в Оршике прибегали исключительно женщины или мужчины, получившие явные уродства. Мои шрамы лекарь к таковым не отнес.
        Местные обычаи мне показались странными. Какая может быть отвага и смелость у человека, которого, скажем, избили до полусмерти. Тут ведь по каждому случаю разбираться нужно отдельно, а не всех грести в одну кучу разом.
        Ну а по главному вопросу лекарь дал совсем уж неутешительные прогнозы. Чтобы избавить меня от всех шрамов ему потребуется два, а то и все три месяца лечения. Просто потому, что нельзя за раз много срезать кожи и отращивать новой. И услуга это весьма дорогостоящая, неделя лечения обойдется в тысячу золотых.
        Напоследок лекарь выручил, продал какую-то особую мазь, способную разгладить на коже всякие уродства, содрав с меня целых 160 золотых монет. Благо в карманах лежало полно золота, не было нужды возвращаться за деньгами в номер.
        На улице к Арни прицепилась какая-то мелкая шпана. При моем появлении они вмиг разбежались.
        - Чего хотели?
        - Расспрашивали кто такой, откуда, ну и прочее. У нас в Лиане с этим похуже, на чужую улицу зайдешь, если тебя не знают, сразу бьют.
        Рассказ Арни мне напомнил о нравах, творившихся в Скалистом Берегу. У нас вроде сразу не нападали. Тем не менее, хотя бы на первое время к парню требовалось кого-нибудь приставить для присмотра.
        Сир Бакки что-то разошелся, небольшой символический столик по факту оказался полноценным обеденным. Всякое мясо, птица, речная форель шли вперемешку с выпечкой, квашеными овощами и фруктами. Вкусный запах вызывал даже у меня сытого снова сесть за стол. Сам же рыцарь ходил вокруг и придирчиво разглядывал закуску.
        - Ты не забывай, к полудню нам нужно будет покинуть Оршик.
        - К полудню, так к полудню. Да что тут пить. На каждого взял всего по бутылке…
        Прошел в ванную комнату и перед зеркалом воспользовался купленной мазью. Уже нанеся жирный слой на лицо и голову, случайно нашел на тюбике этикетку со зловещей надписью - «для женщин, мечтающих о красоте». Пришлось быстрее содрать компромат, ну и заодно недобрым словом вспомнить лекаря. Мог бы предупредить о такой каверзе перед продажей. Это если Бакки увидит, запросто может растрепать по всему Скалистому Берегу, чем я в Оршике красоту наводил.
        Тем временем рыцарь, где-то раздобыв трубку с табаком, позвал меня составить ему компанию на балконе.
        Не то чтобы я когда-то имел желание курить, но хоть попробовать же надо было ради любопытства.
        Попробовал, заодно хорошенько прокашлялся. В общем, не понравилось.
        - Думаешь, поможет? - кивая на жирный слой мази, спросил Сир Бакки.
        - Надеюсь, хоть немного буду походить на человека. А то мне самому на себя смотреть в зеркало страшно.
        - А я бы так оставил. Очень солидно смотрится.
        - Опять шутишь?
        - Если серьезно, часть бы точно оставил. На память!
        В подтверждение сказанного, он принялся показывать, что у него осталось после разных стычек на лице и теле. Не знаю как рыцарю, а мне такие памятники были совершенно ни к чему.
        - О, вон Урти тащит девчонку. Пойду встречать, - показал в дальний конец площади рыцарь.
        Бывшего капитана Мелиссара было не узнать. Он шел в обычной одежде простолюдина. И как тут было заведено, с висевшим на боку мечом. У девушки в скромном светлом платье с длинным низом на ремне висел кинжал.
        Уже на подходе к входу в постоялый двор девушка неожиданно посмотрела вверх на второй этаж и наши взгляды на миг встретились. Я так и замер от этого взгляда. В следующую секунду сердце учащенно забилось, а самого бросило в жар. Пришло понимание, что нужно срочно бежать смывать с себя мазь. Не в таком же виде перед ней появляться.
        Вихрем влетел в ванную комнату, бегом умылся, вытерся и посмотрел на себя в зеркало. По-моему, мазь оказала небольшое действие. Кожа слегка разгладилась. Но все равно, не лицо, а кромешный ужас. Да еще и одежда совсем не подобающая. В ней я напоминал крестьянина. Совершенно не подумал, как буду выглядеть на встрече. Было бы больше времени, кирасу надел. В ней я посолиднее выгляжу. Но теперь уже нечего думать. Гости уже считай, поднялись, а она осталась лежать в моей спальне. К тому же быстро ее не надеть. Пока все ремешки наденешь, пройдет куча времени. Пришлось в таком виде появляться.
        Дверь была открыта. В номер первым вошел Урти Рамс, за ним Амалия. Сир Бакки снова попытался проявить к другу пылкость и пригласил за стол, но тот ответил прохладным рукопожатием и отказался, сославшись, что они не голодны.
        - Так и мы не голодные. Но надо! - рыцарь снова показал на сто. - Я заказал отличное вино. Не стесняйтесь. Прошу!
        На лице Урти Рамса читалось беспокойство. Амалия же была сильно скована. Мне показалось, прийти сюда ей стоило больших усилий.
        Не то чтобы я был сторонником сидеть абы с кем за столом, но раз Сиру Бакки так хотелось принять их за столом, я поддержал его приглашение:
        - За столом нам будет удобнее.
        - Мы только по делу, - снова отказался Урти.
        Мне ничего не оставалось, как пригласить гостей разместиться на диванах у балкона, подметив для себя, что могли бы ради приличия хотя бы ненадолго за стол сесть. Бакки ведь действительно для них старался.
        Видя настрой гостей, Арни предпочел не мешаться. Он разместился поодаль за накрытым столом. Все остальные подались к диванам. Наша сторона за один, ну а гости сели напротив.
        - Мы пришли узнать о Трое, - тихим, слегка дрожащим голосом произнесла Амалия.
        - Как мы вчера и сказали Урти, Трой жив, - ответил я, - сейчас он находится в Скалистом Берегу…
        - Он в тюрьме? - перебив, спросила она уже осмелевшим голосом.
        Не стал юлить. Пусть знает все как есть.
        - Да, конечно. Как и все преступники, пока он содержится в тюрьме.
        - Понятно. Хотите использовать его способность, а он не соглашается. Поэтому вы разыскали меня. Хотите с помощью меня заставить его служить княгине? - теперь уже резко спросила Амалия, чем меня удивила.
        - Не совсем. С Урти мы столкнулись случайно. Трой мне говорил о вас. Он, как и вы, думал, вы погибли. А когда узнал, что вы спаслись, признался о желании вас найти. Поэтому узнав, что вы здесь, я подумал, будет хорошо, если вы сможете увидеться с Троем. Мы сегодня отправляемся в Скалистый Берег. Вы можете к нам присоединиться…
        - Это исключено, - сразу отрезал Урти.
        - Я не настаиваю. Не хотите ехать с нами, можете сами приехать в Скалистый Берег. Или написать письмо. Я позабочусь, чтобы он смог вам ответить.
        Девушка посмотрела на Урти.
        - Я бы все-таки хотела съездить.
        - Сейчас из-за ситуации с южанами мне не дадут отпуск. А одну тебя я не отпущу.
        - Хорошо, тогда я напишу Трою письмо.
        Я попросил Арни выдать девушке чернила, перо и бумагу, которые вчера приносили работники постоялого двора для написания письма домой. Амалии пришлось встать с дивана и все-таки пройти к злополучному столу с угощениями и там разместиться. А мне при этом стоило усилий, чтобы не обернуться. Что-то сам от себя не ожидал такой реакции на девушку. Если до этого она совершенно меня не интересовала, то теперь, увидев ее, даже не знаю, что начало происходить. Как будто в ней скрывалась какая-то особая манящая магия. Другого объяснения я не находил.
        - Как служба? - спросил Сир Бакки у Урни.
        - Неплохо.
        - А здесь в курсе кем ты был до этого в Мелиссаре?
        - Конечно.
        - И когда произведут в рыцари? Или тебя уже сделали закрытым рыцарем?
        - По-моему, ты слишком много задаешь вопросов, - уже не сдержался Урти.
        - Да брось ты. Мы как будто первый раз видимся. Что ты, в самом-то деле?..
        Бакки продолжал донимать Урти расспросами, а я тайком посмотрел на Амалию. Мне всегда нравились веселые девушки. Чтобы обязательно звонко и заразительно смеялись. Чтобы были с… Ну в общем, сформировавшимися.
        Амалия совершенно выбивалась из этого образа. Да, конечно, она была красавицей. Фигура точеная. Но слишком тоненькая. Ее никак нельзя было назвать веселой. И все равно она мне понравилась. Дальше больше того, очень нравилась. Я боялся представить, что было бы согласись она с нами ехать в Скалистый Берег. С одной стороны мне этого очень хотелось. Меня просто-напросто к ней тянуло. А с другой отталкивал здравый рассудок. Он буквально принуждал меня выкинуть из головы мысли о ней. С этой девушкой мне совершенно незачем связываться.
        - Ну а что слышно по южанам? - спросил я у Урти и тем перебил очередную атаку с расспросами Сира Бакки, все равно у них разговор не клеился.
        - Пока неизвестно. До этого мы все готовились к возможной стычке с ними, но потом дали отбой. Теперь вот ждем, следующих приказов.
        - Наверное, никого не отпускают в увольнительные.
        - Совершенно верно. В свободное время стражники сидят в казармах, для всех остальных действует запрет на покидание стен замка.
        - Так ты в казарме живешь, что ли? - вопросил Сир Бакки.
        - Нет, мы с Амалией снимаем отдельное жилье.
        Рыцарь хотел еще что-то спросить, но тут девушка отозвалась:
        - Я написала. Не знаю, что можно еще написать. Пообещала его навестить, когда получится, ну или чтобы он навестил нас.
        Амалия встала из-за стола. Урти Рамс тоже поднялся.
        - Эй, ты куда собрался? - ощетинился на него Сир Бакки. - Надо хотя бы символически отметить встречу. Пусть она идет, а ты ненадолго задержись.
        - Нет Бакки, нам пора. И вам тоже пора. Вас ждет княгиня Оршика Дариа Горан.
        - В смысле?
        - Княгиня дала приказ всех подозрительных из Скалистого Берега доставлять к ней лично.
        - Урти, ты это чего? Мы же друзья?
        Я пока не понимал о чем речь, но произнесенное только что мне уже не нравилось.
        - Подозрительных? И в чем мы подозрительные? - присоединился к расспросам я.
        - Бакки рыцарь Скалистого Берега. А раз его направили в Оршик, он может здесь что-то замышлять.
        - Урти, да о чем ты несешь?! Мы вообще не собирались заезжать в город. Ты же сам нас сюда притащил и открыл ворота!
        Но Урти Рамс уже не слушая наших претензий. Он подошел к двери и распахнул ее. В номер стали входить местные гвардейцы. Рослый сержант встал посреди комнаты и внимательно посмотрел на каждого из нас троих.
        - Вы все задержаны. Проследуйте за нами. На всякий случай предупреждаю - без глупостей, - пробасил здоровяк.
        Мы с Сиром Бакки переглянулись. Такого поворота событий в Оршике мы совершенно не ожидали.

* * *
        Навык Предвидения опасности не среагировал. Это означало, что в отношении нас ничего плохого не замышлялось. Так оно и получилось. Вместо тюремных застенков нас доставили в замок и усадили в одном из залов, где пришлось ожидать аудиенции.
        Зал оказался проходным. Через распахнутые двери постоянно сновали гвардейцы, прислуга, какие-то важные местные чиновники. С нами все это время находился все тот же сержант и двое гвардейцев.
        Сир Бакки весь этот час все никак не мог уняться. Тихо проклинал Урти за его подставу. Я был с ним солидарен. Это же надо было такому додуматься - пригласить в город и тут же сообщить о нашем прибытии. Потом придти к нам, попросить передать письмо и завести в номер гвардейцев для нашего задержания. Где ум? Где логика? Где элементарное здравомыслие?!
        - Та… - отмахнулся своим мыслям рыцарь. - Урти всегда был придурком. Правильным придурком. Он это не со зла. По глупости сделал. Запустил нас, чтобы утром привести девчонку и расспросить о Трое, а потом вспомнил о приказе своей княгини и тут же доложил. Сдалась бы нам эта девчонка. Если бы не она, мы бы еще у ворот с Урти переругались и поехали дальше в столицу. Ну, надо же было так вляпаться…
        - Он всегда был таким?
        - Всегда. Я же его сто лет знаю. Познакомились в Пропасти падших. Но он молодец. С ним было лучше всего охотиться на падших. Другие в случае опасности могли сбежать, а он нет. Даже когда видел, что кого-то не спасти, все равно лез в пекло. И получалось. Он мне там дважды жизнь спас. А я ему один раз. Это дорогого стоит. Кто в Пропасти сдружился, это навсегда. По глупости он нас сдал. Праведный слишком. Поклялся служить княгине Оршика, вот теперь и служит.
        Что бы ни двигало Урти, но теперь из-за него я очутился в очень нехорошем положении. Появляться у правительницы Оршика в задержанном виде, подобно пленнику, мне совершенно не хотелось. Во-первых, мне было неприятно знакомиться с дочерью человека убившего отца, а во вторых и самых главных - кто его знает, как она может себя повести, узнав, кто к ней попал в руки. Вдруг захочет мстить за отца. Впрочем, пока что я утешался мыслью обвести ее вокруг пальца. В конце концов, ну не зря же я навык артиста получил. Пусть теперь отрабатывает появление в характеристиках.
        Я специально проверил свои шансы на благополучное возвращение домой. Пока они были отличными, целых 90%.
        Арни из происходящего ничего не понимал. Он лишь смотрел на нас и реагировал в соответствии с нашей реакцией. Повели под конвоем, мы с Сиром Бакки напряглись и он напрягся. Привели в красивый зал, мы выдохнули с облегчением и он успокоился. Теперь вот уже час с интересом глазел по сторонам. Для него, привыкшему к одному и тому же интерьеру, и выходившему на улицу лишь в редких случаях, когда хозяин его куда-то по делам отправлял, любая смена обстановки была в радость. Он с удовольствием продолжал познавать мир, ну и заодно качался, существенно расширяя палитру своих навыков и возможностей.
        Какой-то подозрительный старикашка подошел к нашему сержанту, о чем-то с ним поговорил, поглядывая на нас, и ушел. Спустя пять минут он вернулся.
        - Рей Гилберт, княгиня Дариа Горан вас ожидает. Пройдемте, - произнес старик, обращаясь ко мне.
        В первое мгновение меня охватила паника, а следом понимание, что нечего было рассчитывать, что меня не узнают. Среди любого правителя есть кто-то, кто видит скрытые имена, статусы, а иногда даже что-то из характеристик. Самое главное до сих пор не сработало Предвидение опасности. А это значит, убивать меня пока не собираются.

* * *
        Следующая глава в этой книге последняя. Больше книг в телеграм-канале «Цокольный этаж»: Ищущий да обрящет!
        Глава 29
        Я последовал за стариком и сразу же принялся проверять шансы на благополучное возвращение в Скалистый Берег. Цифры опустилась до 80%. Пока неплохо, но падение на десять пунктов уже было тревожным знаком. Прием у княгини может закончиться и с более низкими цифрами.
        Самое прискорбное, что я снова неожиданным образом попался в лапы очередной правительницы. Опять придется изворачиваться, чтобы остаться в живых. А поделать ничего нельзя. Тут или безвылазно сидеть дома в окружении охраны или путешествовать с громадным войском, чтобы уж точно никто не напал или бежать сломя голову при каждой попытке задержания. Этот способ был уместен в Тагесе, а в Оршике вышло посложнее. Здесь к нам сразу явились гвардейцы. Вдобавок в номере остался сундук с жемчугом. Его терять мне не хотелось. Я уже настроился на солидные поступления в казну.
        Хуже всего, что и предугадать случившееся было невозможно. Откуда можно было догадаться, что Урти Рамс после встречи вдруг надумает бежать докладывать о нашем появлении в городе своей правительнице.
        Старик провел через несколько проходных залов и остановился у дверей с гвардейцами. Те открыли ее. Дальше предстояло самому войти внутрь.
        За дверью оказался большой зал для приемов. Он был пустым, если не считать кресла, стоявшего на возвышении в самом конце, в котором сидела девушка. По бокам от нее стояло двое гвардейцев. Больше вообще никого не было.
        Мои шаги эхом разносились по залу, отсчитывая приближение к молодой и в целом симпатичной княгине. В случае с ней ее портили лишь волевые черты. В них было больше мужской мужественности, чем женской привлекательности. Еще и облачение портило общий вид. Княгиня была одета в массивные доспехи и имела короткие светлые волосы, едва добиравшиеся до плеч.
        На лице дочери Малора Горана по отношению ко мне читалась жуткая неприязнь, граничащая с брезгливость, конечно же, отвращение и откровенная злость. Едва я подошел к возвышению и остановился, княгиня, будто сбросила все то, что было на лице до этого, и заменила эмоции надменностью.
        - Приветствую вас княгиня, - произнес я первым, согласно этикету и тем ограничился. Мне нечего было ей более сказать. Мое появление не моя инициатива. Это ее прихоть. Вот пусть и объясняется.
        Надменность сменилась ехидством.
        - Мы все соболезнуем княгине Мари, полагаем, бедная вдова убита горем, а оказывается, ее младший сын жив. Может быть, с остальными сыновьями тоже все в порядке?
        Было заметно, что сарказм княгини искусственный. Он ей не присущ. Она совершенно другой человек. И реакция у нее на меня другая. Злая ирония - это прикрытие всего того, что я только что прочел на ее лице. Ну и колкость заодно. Мне не стоило поддаваться на эту глупость. Лучшим выходом виделось проигнорировать выпад и вызвать у нее желание быть естественной. А еще лучше изменить отношение ко мне. Вот только для этого следовало быть искренним.
        - Даниэль пропал. К сожалению, нам так и не удалось о нем ничего узнать. Алан был отравлен и умер на моих глазах. Меня спасло чудо и мой пес. Он отвлек убийцу и тем дал мне шанс выжить. Нам пришлось сообщить, что я тоже погиб. Так у меня появилось возможность на время скрыться от того, кто устроил для нас с братом убийство.
        - По-моему, у вас плохо получается скрываться, - уже без прежней едкости произнесла Дариа.
        - Теперь в этом нет необходимости. Я нашел этого человека и узнал, почему он послал убийцу. Мы совершили ошибку и поплатились за нее. К счастью этот человек проявил благоразумие. Затеяв убийство нас с братом, он хотел отомстить вдвойне, но в итоге передумал. На прощанье он сказал правильную фразу, которую я запомнил - «Он очень хотел, но сдержался» Именно так мы поступили после смерти отца. Нам было больно, очень больно. Мы хотели мстить. Но мы сдержались. Сойдясь в поединке, наши отцы допустили ошибку. И сами же за нее поплатились. Тем они завершили начатое противостояние и не дали нам поводов для мести. Былого не вернешь. Жизнь продолжается. Пусть нас и гложет ненависть за смерть отцов, но мы должны это перебороть. Наши княжества входят в одно королевство Равнин. Мы обречены быть союзниками. Я говорю это, чтобы вы знали, что мы о вас думаем. И чтобы вы знали, что мы не будем бить вам в спину.
        - Обречены быть союзниками… - повторила Дариа Горан после небольшой паузы, усмешка на ее лице сменилось траурностью. - Похоже, скоро мы можем перестать быть союзниками. Не знаю, в курсе ли вы последних новостей. Трида Лигрес попыталась начать переговоры о союзе против Юга с Тебрионом Имричем. Наш король проявил глупость. Вместо того чтобы действовать, он намеренно затянул переговоры. Тогда королева вступила в диалог со мной. Я пообещала, что как только южане начнут осаду стены Долины, мы придем на помощь. Вчера вечером мне пришли известия. Южане должны были пустить армию через Костяные горы и далее осадить стену. Но Долина устроила южанам в Костяных горах разгром. Юг был вынужден развернуть остатки армии и направить их обратно в Лиан. Как мне сообщили, сейчас южане начали вести переговоры с Долиной. Это похоже на бред, но мы пришли к выводу, что теперь Юг хочет переиграть сценарий. Они хотят сойтись в союзничестве с Долиной и вместе обрушиться на Равнину.
        - И вы думаете, Долина согласится?
        - Согласится. Полагаю, вы совсем далеки от последних новостей. Ситуация еще хуже чем можно было предположить. Пять дней тому назад был убит король Севера Вегард Рослый. Власть захватил Сван Бесстрашный. Там сейчас идет зачистка людей преданных бывшему королю. Кроме того, не знаю насколько это правдивые сведения, новый король Севера по слухам ведет переговоры с Югом. Возможно, они уже заключили между собой союз. Юг затеял грандиозный передел Равнины. Он вместе с Севером обрушится на Равнину разом. И, конечно же, Долина захочет тоже в этом поучаствовать. Итого мы получим, что на нас обрушатся сразу три королевства. В этом случае у нас не будет шансов выстоять. Равнина станет легкой добычей. Юг осадит Оршик, Север нападет на Скалистый Берег, ну а Долина ударит с моря по Великому городу. Оставшиеся Мелиссар, Пятигорье и Глазвиль предпочтут не вмешиваться. Они побоятся отправлять на помощь войска и тем оставить свои города без защиты.
        - Сейчас осень. На Севере уже вовсю идет снег. Они не станут начинать войну зимой.
        - Возможно и так. Тогда у нас будет время до весны. В любом случае уже очень скоро нас ждет нерадостное будущее.
        Новости были из разряда ошеломляющих. Понимание того, что из-за устроенного камнепада в стан Юга перешла Долина и вовсе меня шокировало. Не устрой его, все было бы не так печально. Но прежде чем начинать себя корить, обязательно требовалось выяснить нюансы.
        - А если бы армия южан перешла Костяные горы и ударила по стене, как вы должны были поступить по соглашению с Долиной?
        - От Оршика до стены полдня пути. Как только южане перешли бы Костяные горы, и вышли на узкий перешеек Барьерных гор, я должна была отправить к стене свое войско.
        - Сколько?
        - Я обещала дать половину.
        «Долина заключила с Оршиком сделку»… «Долина устроила южанам разгром в Костяных горах»… «Половина войск» - принялось крутиться в голове.
        Но я ведь точно знал, кто в действительности устроил южанам разгром!
        А если все это ложь?
        Словно вспышка на меня снизошло - озарение. Более того, на меня снизошло Великое Озарение!
        Стал очевиден хитроумный замысел южан. На деле они оказались не менее коварными, чем альбиносы. А их-то я считал самыми изощренными хитрюгами. Все-таки нет и одни, и вторые были одинаково мудры.
        Тут же на ум пришло, что вполне возможно это альбиносы реализовывают игру, а южане просто выступают в качестве марионеток. Не зря же среди напавших на Лиан кораблей были альбиносы. Но сейчас настолько все усложнять было незачем. Об этом стоило подумать позже. Желательно при наличии дополнительных сведений. Пока очевидно другое. Все было совершенно не так, как это казалось Дарие Горан.
        - Знаете, что вам на это все скажу: королева Долины и король Юга вас чуть не обвели вокруг пальца…
        Дариа Горан уставилась на меня в непонимании.
        - …Да-да. Радуйтесь, что вам повезло. Все случилось абсолютно иначе. Долина уже давно заключила союз с южанами. Вся последующая суета была ложью. Разве можно скрыть перемещение армии? Ведь нет же. Только если сделать обманный ход. Трида Лигрес вас убедила, что южане будут нападать на нее, в то время как истинной целью был Оршик. Они хотели вынудить вас выпустить из защищенного магией города половину войск. Там у стены их бы разгромили южане вместе с Долиной. А потом южане вместе с Долиной или сами по себе обрушились бы на Оршик. Вы бы стали наполовину слабее. Вас стало бы легче захватить. А теперь все эти переговоры, затеянные между Долиной и Югом, - это уже разборки о том, кто вмешался и что теперь делать. Думаю, южане заподозрили Долину в двойной игре. Я понял это потому, что в Костяных горах Долина не устраивала южанам разгром. Я это точно знаю.
        Не сдержавшись, княгиня встала и стала спускаться ко мне со своего возвышения.
        - Но откуда вы знаете, что случилось в Костяных горах? - спросила она, вглядываясь в глаза, как будто старалась там что-то рассмотреть.
        Меня так и подначивало признаться, что это именно я устроил камнепад. Еле сдержался, чтобы не проболтаться. Дарие незачем обо всем знать. Сейчас мы вроде союзники, разговариваем так хорошо, по-доброму. Правда, несколькими минутами ранее она неумело брызгалась в меня ядом. А после вполне может быть станет моим врагом и признания выйдут мне боком.
        - Я был в Костяных горах и все видел. Мы только вчера оттуда выбрались. Я могу вам дать сто процентную гарантию: Долина в разгроме южан не участвовала. Там начался камнепад. Может быть, камни заставило посыпаться землетрясение, а может, южане сильно шумели, и поэтому в узком ущелье случился камнепад, сильно заваливший дорогу.
        Я ожидал от княгини изумления, невероятного шока, ну и прочее в таком же духе. Вместо этого она села на пол. Прямо на ступеньки, ведущие к возвышению, где у нее стояло кресло и обхватило лицо руками. И утопила лицо в ладонях.
        Плачет?!
        Плечи несколько раз дернулись. И вот уже княгиня принялась собирать брызнувшие из глаз слезы.
        - Я чуть не обрекла Оршик на падение!..
        На помощь княгине пришел гвардеец. Он выдал девушке платок.
        ПОВЫШЕНИЕ ЗНАНИЯ ДИПЛОМАТИИ НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ ЗНАНИЯ ПОЛИТИКИ НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ОРАТОРСТВА НА 1 ОЧКО.
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ОБЩЕГО АНАЛИЗА НА 1 ОЧКО.
        ДВОЙНОЕ ПОВЫШЕНИЕ УРОВНЯ.
        ПОЛУЧЕНО 2 СВОБОДНЫХ ОЧКА.
        ОБЩЕЕ КОЛИЧЕСТВО СВОБОДНЫХ ОЧКОВ - 47.
        Оповещения радовали. Вот только сейчас, пока княгиня успокаивалась, мне вспомнился орел, встретившийся в Костяных горах перед устроенным камнепадом. Он летел со стороны Долины. Возможно, дальше он где-то сел и спокойно наблюдал за тем, что происходило на дороге. А дальше, опять-таки очень возможно, следил за нами и вел до самого Оршика. Не то чтобы я был в этом уверен, но все же, даже если не следил было очевидно, куда мы впоследствии денемся. Из Костяных гор всего два пути: Долина и Оршик. А это значит, пока меня не нашли нужно побыстрее отсюда сматываться.
        Способность перевоплощаться в орла считалась редкой, как, в общем-то, любая другая особая способность. Оставалось под вопросом, была ли у орла еще одна особая способность к видению имен. Сомнительно конечно, но все же лучше перестраховаться.
        Теперь о том, чтобы покинуть город на повозке не могло быть речи. Мне требовался портал. А рядом была та, кто могла его организовать. И это казалось идеальным решением. Почти идеальным. Картину портил сундук с жемчугом, оставшийся в нашем номере. Через портал его не перетащить. И бросить столько ценностей нельзя. Я прямо-таки был в растерянности что делать.
        Как только княгиня пришла в себя, позвала проследовать за ней. Мы прошли в уютную библиотеку, где разместились на мягких креслах. Впечатленный количеством книг я честно признался, что у нас дома библиотека раз в десять меньше. На что Дариа, забыв о проблемах, предалась воспоминаниям. Она рассказала, что в детстве дала себе зарок перечесть их все. А в итоге не успела осилить и половины.
        - Ну а когда читать? Я же старший ребенок. До шестнадцатилетия было время читать, а потом началась воинская подготовка, занятия по магии, бесчисленные тренировки, поединки. А потом случилась резкая смерть отца и все пошло кувырком. Теперь мне уже не до книг. Столько всего навалилось сразу.
        Дариа едва сдержалась снова не проронить слезы. Я тоже решил признаться и дальше поставить на этой теме точку.
        - Для меня потеря отца тоже слишком сильно отразилось. Жаль, что так вышло между твоим отцом и моим. Не произойди этого поединка, наши княжества могли быть в дружеских отношениях.
        - А ведь я должна была выйти замуж за Даниэля, - вдруг оживилась княгиня, - ты знал?
        - Да, помню. Мама как-то при мне говорила о тебе с Даниэлем, - ответил я и только тогда понял, что мы незаметно перешли на «ты».
        - Когда отец мне сказал, что к нему по поводу женитьбы обратился Трол Гилберт, я сразу согласилась на свадьбу. Не знаю почему, я влюбилась в Даниэля, даже ни разу до этого не увидев. Потом, когда мы впервые встретились, мне он понравился. Только смутило, что он был отстраненным. Это я уже потом узнала, что он любил совсем другую девушку. Для нее он купил в Великом городе дом и постоянно ее навещал. А я ему была нужна лишь в качестве жены. Чтобы рожала наследников. А потом твой отец отменил предложение. Я помню, так расплакалась. Мне было обидно, что от меня отказались. Позже выяснилось, что твой отец метил в короли, поэтому для его старшего сына нужна была уже не дочь князя. Поэтому он и отказался. А Даниэлю, в сущности, было наплевать на жену, что ему выберет отец и кто будет для него рожать детей. У него и так была любимая женщина. Он только ее любил.
        Пока она говорила, я не сводил с нее глаз. Смотрел на нее, слушал, а у самого голова просто бурлила от нахлынувших мыслей. Она закончила, и в этот момент я поймал ее взгляд. Все это время она говорила и мечтательно куда-нибудь смотрела. Но сейчас, когда наши глаза встретились, она, словно этого испугалась. Испугалось за то, что я могу в них прочесть.
        ОСТОРОЖНО! ВАС ПОДЖИДАЕТ ОПАСНОСТЬ!
        ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА ПРЕДВИДЕНИЕ ОПАСНОСТИ НА 1 ОЧКО.
        - Чаю… Надо выпить чаю. В это время я всегда пью чай с пирожными, - Дариа молниеносно вскочила и быстро направилась к двери.
        - Не делай этого! Слышишь? - я вскочил с места, хотел ее догнать, но остановился. Сейчас не стоило делать резких движений. Я мог остановить ее лишь словами: - Просто отдай его мне. Я обещаю, об этом никто не узнает.
        - О чем не узнает?
        Остановившись у двери, Дариа Горан развернулась ко мне лицом. Глупая улыбка, которую она зачем-то пыталась изобразить, была искусственной и оттого кривой. Она пыталась доиграть роль хоть и поняла, что я обо всем догадался.
        - Утром я отправил письмо в Скалистый Берег. Можешь справиться об этом на постоялом дворе. Они отправили письмо по моей просьбе. В нем я написал, где я. Если в скором времени я не появлюсь дома, мама поймет что произошло. Надеюсь, он не знает, кто его похитил? Если так, мне будет легко все скрыть. В противном случае я попытаюсь его убедить не прибегать к мести. Нам нет нужды снова проливать кровь. Тем более теперь, когда все вокруг так сложилось. Сейчас нам как никогда прежде нужно не впадать в кровавые распри. Не хватало, чтобы мы до того, как на нас нападут, сами друг друга перебили.
        Лицо княгини стало каменным. Она вернулась в кресло и тяжело села, гремя массивными доспехами.
        - Я надела на него посмертную маску, - теперь уже тихо произнесла она, смотря в пол, - ее может снять только сам мастер. О нем давно ничего не слышно. Какой-то Дееш. Пока маску не снимешь, он будет лежать мертвецом.
        - Где он сейчас?
        - Его закопали недалеко от столицы. Я дам человека. Он покажет место. Если снять маску он сразу оживет.
        - Хорошо. Только дай мне портальщика. Я хочу сегодня же найти брата.
        - И еще. Ты его не узнаешь. Пока не снимешь маску, он будет выглядеть чужим стариком.
        - Я рад, что мы смогли договориться. Не сомневайся, я сдержу слово. Никто и никогда не узнает, кто стоял за похищением Даниэля.
        Дариа Горан подняла на меня лицо и на губах появилась крохотная улыбка. Только что она была в отчаянии и все само собой разрешилось.
        КОНЕЦ 3 КНИГИ
        ПРОДОЛЖЕНИЕ НА АВТОР ТУДЕЙ - «ТРЕТИЙ СЫН 4: ПРОТИВОСТОЯНИЕ»

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к