Сохранить .
Все цвета пламени. Часть 1 Алексей Рудольфович Свадковский
        Игра Хаоса #7
        Парад Миров прошел, новые миры стали доступны Игрокам. Снова дорога зовет тебя в путь: исследовать, изучать, искать новые возможности подняться вверх по лестнице силы…
        Но не забывай оборачиваться, живи с оглядкой: новые возможности появились и у старых угроз… По-прежнему Работорговцы ищут того, кто посмел ограбить их Дом, а наследие Ялдара вдали от чужих глаз ждет своего часа, ждет того, кто окажется его достоин, но многие предпочли бы похоронить его навсегда.
        И помни: теперь ты - Полководец Хаоса и взор Владыки внимательно следит за тобой! Отныне лишь твои поступки определяют, насколько сильны твои карты! Так иди же, пронеси пламя Хаоса по Вселенной!
        Алексей Свадковский
        ВСЕ ЦВЕТА ПЛАМЕНИ.
        ЧАСТЬ 1
        (Игра Хаоса #7)
        Глава 1. Новый виток Игры
        ГОРОД ДВОЙНОЙ СПИРАЛИ, ДОМ ЗМЕИ, ДЕСЯТЬ ДНЕЙ ПОСЛЕ ФЕСТИВАЛЯ
        Наг, сидя в кресле напротив, привлек мое внимание к проекции, показывавшей до боли знакомую картину - Склепы, центральные гробницы Беренхеля.
        - Медальоны охотников на монстров находятся приблизительно здесь и здесь, - он очертил на схеме участки восьмого и девятого уровней гробниц. - Мне удалось усилить поисковый сигнал твоего браслета. Мои подчиненные, опытнейшие местные искатели, сейчас проводят предварительную разведку, чтобы оценить степень угрозы, а также возможность изъятия ценностей, оставшихся в Склепах.
        Взяв паузу, он глубоко затянулся кальяном. Было видно, что этот разговор не слишком для него приятен.
        - Команда, что первой добралась до указанной области, полностью погибла, а той, что я послал следом выяснять подробности, пришлось отступить под угрозой потерь. С чем они столкнулись, до конца разобраться не удалось. Предположительно, их атаковал какой-то могущественных дух, оставшийся со времен расцвета аритшеев и почему-то проигнорировавший волю Немерона. Пока точно что-то сложно сказать. Кроме того, разведчики выявили в данной зоне достаточно большую некро-активность.
        Вместо схемы гробниц появилось изображение кучки призраков, вьющихся возле каменной стелы, потом оно сменилось на могильных стражей, замерших по обе стороны двери в богатый каменный склеп кого-то из Богоравных, следующими взор «порадовали» огненные протуберанцы шаров, бездумно парящих под потолком каменных пещер… - проекция исправно демонстрировала запись с границ опасной территории.
        - В принципе, все это решаемо, - со спокойной уверенностью заключил наг. - Нежить можно зачистить, духа обуздать, как только выясним его природу. Но есть два фактора: первый - время, второй - конкуренты. Теперь, после Парада Миров, Игроки могут находиться в этом мире не более суток, а потом снова придется проходить через врата Древних, пользуясь услугами Дома Пронзающих пространство.
        Выдохнув ароматное облачко, Шепчущий продолжил рассуждать:
        - Сейчас магам Беренхеля не до Склепов: много погибших даже в их рядах. Местные еще не до конца добили всю поднятую Немероном нежить на поверхности, масштабная зачистка малых и средних храмов с разрушением алтарей по всему континенту еще в самом разгаре. И все равно, времени у нас мало: пока только пошли разговоры о возможной экспедиции в центральные гробницы, но год, максимум два, а, скорее всего, меньше - и фаэнейцы отправят своих людей вниз: сокровища мертвых царей многим не дают покоя. И если они меня опередят, забрать медальоны из цепких пальцев Красного или Белого Орденов будет крайне сложно. Да и сокровища аритшеев, думаю, и тебе, и мне пригодятся значительно больше, - ухмыльнувшись, наг откинулся назад, сделав новую затяжку.
        - И что вы предлагаете? - уточнил я, погладив браслет из серого металла на руке. В его центре пульсировал черный камень, покрытый вязью рунических знаков. Внутри камня то разгоралась, то гасла маленькая огненная звезда, дававшая силу чарам, наложенным на браслет.
        Мастер-артефактор постарался на славу и стоил каждого универсума, потраченного на его труд. Связь с ним мне удалось установить через джуна в Городе-в-Пустоте. Невысокий дварф с седой окладистой бородой лично прибыл на встречу в лавку Алансира и несколько часов возился с инструментами, что-то измеряя и подолгу всматриваясь в печать на моей руке через разноцветные линзы. Даже сцедил у меня пару мензурок крови. Но главное сделал. Теперь этот скромный браслет приглушал воздействие печати Немерона, оставленной на моей руке, и ее зов слышала не вся окрестная нежить на расстоянии пары дней пути в любом из миров, в какой бы я не попал, а лишь та, что оказалась в радиусе полсотни шагов. Если держаться подальше от кладбищ, могильных курганов и мест битв, то относительно спокойно можно путешествовать за пределами Двойной Спирали.
        - Все довольно просто, - улыбнувшись, Шепчущий снова что-то переключил, и на схеме появился десятый уровень Склепов с единственным небольшим храмом, который я вряд ли забуду до конца своих дней. - Здесь я создал Большой круг поглощения, - он махнул на каменный зал. - Если ты согласишься помочь, то, сняв браслет, ты приманишь всю недобитую нежить, что осталась в гробницах. Круг будет выпивать остатки сил, поддерживающих в мертвых иллюзию жизни. Зачистив мелочь, я смогу развязать себе руки и заняться духом, уничтожившим моих людей.
        - А если он сам явится на зов? - с сомнением протянул я, разглядывая план-схему на проекции - огромный рунный круг посреди зала, сложная многолучевая звезда вписанная в него, массивные жаровни по углам и каменная плита по центру. Интересно, это тот самый круг, что встретил меня во время выхода из храма? Тогда я его не рассмотрел - не до него мне было.
        - Не должен, - последовал уверенный ответ: этот момент явно был обдуман заранее. - Он проигнорировал волю Немерона, значит, не входит в его свиту и не подчиняется ему. Скорее всего, его призвали в Беренхель жрецы, оставив охранять гробницы царей. Немерон - не единственный бог Смерти, его метку почувствуют все немертвые, а вот подчинятся ли, будет зависеть от взаимоотношений их хозяев, наложенных ограничений и прочих факторов. Но даже если он вдруг явится - тем лучше. Все рассчитано: Круг поглощения способен, пусть и на ограниченное время, обуздать даже великого духа или отразить несколько ударов сущности подобного уровня. Я же призову Мертвый легион, и совокупная сила моих личей и баньши развоплотит всех вплоть до архидемона.
        - А ваша нежить не атакует меня? - уточнил я. - Не хочу получить удар в спину.
        - Нет, - качнул головой наг. - Их души принадлежат мне и Хаосу. Воля иных сил и богов на них воздействовать не может. Прямой приказ хозяина они не преступят никогда.
        - Хорошо, - кивнул я. - Но если я даже на это и соглашусь, то активирую все доступные мне защитные карты.
        В ответ лишь равнодушное пожатие плечами.
        - Здесь размещен Малый круг переноса, - указал наг на отметку возле каменной плиты. - Сила Немерона покинула Склепы, и теперь портал работает исправно. Если что-то пойдет не так, мы оба легко сможем покинуть это место.
        - Пока звучит убедительно.
        Я рассматривал проекцию над столом, размышляя над услышанным. Возвращаться в эти проклятые гробницы не хотелось, но обращаться в Лигу, не собрав полный комплект именных медальонов охотников, наг мне запретил - это ставит под удар его шансы получить награду за Скрижали, что нарушает нашу сделку о его помощи в освобождении моего родного мира. Сет и Сеттис следят за исполнением сути договора, и если я пойду против интересов своего партнера, мало того, что сделка будет расторгнута, могу еще и получить наказание со стороны богов.
        Конечно, можно попытаться впоследствии выкупить медальоны у магов, если те сумеют их найти - вряд ли они им будут нужны. Но такой вариант рождал неопределенность плюс потерю времени, а вступление в Лигу входило в мои ближайшие планы: это один из основных путей моего и моих друзей дальнейшего восхождения по лестнице силы.
        Еще размышляя над сказанным, уточнил:
        - Моя доля за помощь вам? Помимо медальонов, разумеется.
        - Десять процентов от всего добытого на этих двух уровнях, - великодушно поделился наг. - Весьма достойная плата за небольшой риск и день потерянного времени.
        На это я лишь молча покачал головой. Если бы Шепчущий мог обойтись без меня, этот разговор вообще не состоялся: пусть в данном случае я не незаменим, как это было с храмом, но значительная выгода от моего участия очевидна. А раз так - пусть платит. Как я уже успел убедиться, себя наг точно не обидит.
        Прищурившись, змей протянул:
        - Ладно, пятнадцать процентов.
        Я встал, поклонился и начал благодарить за приглашение и уделенное мне внимание хозяина. Меня прервала кривая усмешка, наг скептически хмыкнул:
        - Не переоцениваешь ли ты свои возможности и их значимость? У меня много путей достижения своих целей, просто я стараюсь использовать наиболее эффективные. В конце концов, это нужно также и тебе. В не меньшей степени, чем мне.
        Я твердо выдержал его взгляд: пусть мне сложно даже приблизительно предположить стоимость сокровищ нижних уровней, оценить сэкономленное нагу личное время - а справиться с зачисткой в Доме Змеи, судя по всему, больше некому - мне по силам.
        - Вы взяли на себя обязательство достать оставшиеся медальоны. Именно ваша заинтересованность в архипелаге Змеиный удерживает меня от визита к Очищающим: судьбу всех охотников я установил, так что возможность вступить в Лигу у меня уже есть. Сможете ли вы уделить Беренхелю достаточно своего времени, особенно учитывая войну Домов, чтобы собрать все сокровища мертвых, пока маги не сунутся вниз, я не знаю, но мое участие, как минимум, дает уверенность в том, что вы сможете получить большую часть. И в ближайшее время. Подобное стоит явно повыше пятнадцати процентов.
        Шепчущий отбросил эмоции и стал серьезным:
        - Учитывая, что своими силами на Беренхеле ты не можешь заработать и дайна, а с тебя требуется лишь несколько часов личного времени да снять браслет, пятнадцать - достойная цена. Не стоит считать чужие деньги, надо оценивать собственные возможности и выгоду. Но, так как мне выгодно, чтобы мои союзники и помощники были надежны, а значит, сильны, я поддержу твое развитие. Двадцать процентов.
        Оставалось только благодарно поклониться, прекращая торг. И оставить себе пути отступления:
        - Мне нужно время подумать над контрактом. Завтра я дам окончательный ответ.
        - Отлично, - наг довольно кивнул.
        А я попрощался. Обсуждать было больше нечего: корабль нага с его агентами пока не добрался до Неи, моего родного мира, поэтому новостей от них нет.

* * *
        Шагнув за порог Дома Змеи, я невольно замер, снова увидев незнакомку в белом платье с гривой золотистых волос. Присев на корточки, она о чем-то разговаривала с Котом, ждавшим меня возле парящей двери с молочно-золотой коброй, изготовившейся к прыжку.
        - Снова ты.
        Та встреча на Фестивале оставила после себя немало вопросов, смутное узнавание и что-то очень болезненное и грустное, связанное со всем этим. Из моей дырявой памяти всплыли отголоски воспоминаний: я, собирающий фарфоровые осколки среди густой зеленой травы, давящая тоска и печаль, словно это не осколки фарфора, а тело моего дорого друга. Не знаю, что там произошло, как связана с этим Она. Но Тайвари раз за разом обрубала мои попытки копаться в прошлом, ссылаясь на мой же собственный запрет. Вопросы, загадки - я словно слепец, блуждающий по лабиринту, созданному самим же собой.
        А сейчас в паре шагов от меня сидела та, встреча с которой опять вызвала целый сонм расплывчатых образов.
        Ее эпохальное появление сразу после объявленных изменений в Игре: эмиссар Владыки, отмеченный личной печатью защиты - такого, насколько помнили, не было никогда. Кто она? Зачем прибыла в Двойную Спираль? Какова ее миссия и что несет ее появление для всех нас? Этого не знал никто. Награда за любую информацию о ней достигала десяти тысяч дайнов. А за что-то существенное, вроде ответа на вопрос, зачем она появилась, Совет Старших готов выдать сто тысяч. И сейчас этот ходячий ларец дайнов и загадок сидел напротив Дома Змеи и разговаривал с Котом.
        Явно почувствовав мое внимание к себе, она, повернувшись, радостно улыбнулась. Сознания коснулась ее мысль: «Привет! Я рада снова тебя видеть и познакомиться с твоим другом».
        Удивленно хмыкнув, решил тоже перейти на мыслеречь. Долгое общение с Котом не могло на мне не сказаться, и крохотным основам ее я уже успел обучиться. Попытался создать контур вопроса, вложив в него вербальный и смысловой образ. По идее, он должен был сложиться в «где я раньше тебя видел?» с одновременным уточнением цели ее визита.
        Загадочная гостья, видимо оценив мои неуклюжие попытки, перешла с мыслеречи на нормальный язык:
        - Еще не время, нет нужды знать слишком многое обо мне. Это может тебе повредить.
        - Почему? - не выдержав, подошел ближе. - Почему ты решаешь за меня, что мне можно, а что нельзя знать? Кто ты? Откуда? Где мы виделись раньше?
        На мои слова она лишь покачала головой.
        «Рэн, она права. Поверь мне и ей: тебе пока не стоит об этом узнавать, - голос Тайвари почти сразу возник в моей голове. - Пока не наступит момент, определенный тобой самим».
        - Круги Ада!!! - не выдержав, я со злости пнул пружинистую поверхность Двойной Спирали.
        Сбросив пар, взял себя в руки и постарался сосредоточиться на текущих делах.
        - В таком случае, чему обязан этой встрече?
        По идее, надо сейчас вытягивать из нее любую информацию - даже сам факт этого разговора может принести мне немалую сумму. Но что-то подсказывает, лучше Совету Старших об этом разговоре не знать. Нечто опасное для меня кроется за всем этим. Лучше бы эта встреча вообще не состоялась. Слишком много в Двойной Спирали тех, кто живет, торгуя информацией о других, и сейчас, если кто-то нас увидит, это вызовет ненужные вопросы, на которые я не смогу дать ответа.
        - Тебе не о чем беспокоиться, - девушка подошла ко мне ближе, заглянув в глаза. И что-то всколыхнулось у меня в глубине разума…
        Ния!!! Внезапно я вспомнил ее имя. Сознание ощущалось как охотничий пес, вцепившийся в добычу. Я соскользнул в воспоминания: картинки прошлого начали всплывать перед глазами, когда почувствовал прохладные пальцы ее рук на висках, и все эти фрагменты памяти отхлынули назад, отодвинутые чужой волей и силой.
        «Нельзя, Рэн! Пока нельзя, - Тайвари снова одернула меня. - Потерпи, скоро это знание станет для тебя доступно. И поверь, ты этому сам рад не будешь».
        Проклятье! Неизвестность раздражала все сильнее. Но Тай я доверял порой больше, чем самому себе. Что ж, подождем, а пока…
        У нас с Котом были планы, и пока судьба снова не унесла меня на край вселенной, я планировал хотя бы частично начать их реализацию. Клуб Собирателей Сокровищ стоял первым в очереди - поиски утраченных предметов и реликвий могли начать приносить неплохой доход. Плюс членство в клубе открывало возможность приобретать оружие и ресурсы, недоступные в Городе Игроков.
        Допрос свинолюда, устроенный нагом, на многое приоткрыл глаза и ему, и мне. На торжественном обеде в честь Парада Миров, куда Шепчущий пригласил нас с друзьями, он как раз поделился собранной информацией и своими идеями.
        В Клубе набирал обороты большой раздрай между администрацией и теми, кто непосредственно осуществлял поиск сокровищ. Администрация пыталась подмять под себя независимых поисковиков, сделав их кем-то вроде наемных служащих, тем самым увеличив свою долю получаемого вознаграждения. Это решение фактически ломало устоявшийся за тысячелетия порядок, и большинство собирателей сокровищ отказалось на это пойти. Учитывая, что для многих это было семейным делом, и они все, как правило, были объединены в устоявшиеся кланы, занимавшиеся поиском реликвий не один век, сопротивление было упорным и непримиримым.
        Пока администрации удалось подчинить не больше сотни вольных поисковиков, не входящих в крупные кланы, да парочку небольших групп, лишь недавно возникших. При этом, вся эта борьба проходила скрытно от чужих глаз: и собиратели сокровищ, и администрация дорожили репутацией Клуба, наработанной за тысячелетия, и в основном борьба больше всего напоминала толкание под столом, в то время как поверх стола все улыбались и вежливо кивали друг другу.
        Меня приняли за вольного поисковика-новичка, случайно нашедшего нечто ценное, но не знакомого с правилами клуба. Хотели немного попугать, немного побить, изъять все ценное, и, если представляю некий интерес, принудить к работе на администрацию - этим всем и должен был заняться кабанчик.
        К этой истории наг, большой любитель ловли рыбы в мутной воде, проявил неподдельный интерес, и наверняка начал разрабатывать долгоиграющие планы. А пока его агенты, наперегонки с Саймирой, разыскивают реликвии из перечня, взятого мной в клубе. И за одной из них я и планировал сейчас направиться.
        Брошь раздора, которую непонятно зачем разыскивают сразу два очень серьезных магических ордена. Да и награда такова, что откладывать поиски броши в долгий ящик мне не хотелось: слишком велика вероятность, что в этом случае ее найдут агенты нага, и тогда, в рамках заключенного между нами соглашения, две трети награды достанутся ему. У меня был лишь призрачный след: разговор, услышанный хозяином Дома Чаш много веков назад, но он вел в конкретное место, и имелся крохотный шанс, что брошь все еще там.
        И тут эта встреча! Ненужные разговоры и вопросы, которые наверняка возникнут…
        - Не беспокойся, - отступив на несколько шагов назад, Ния внимательно рассматривала меня, - я не стану тебе мешать. Можешь следовать по своим делам, просто позволь мне тебя сопровождать как и раньше…
        Запнувшись, явно поняв, что сказала лишнее, девушка быстро сменила тему:
        - Представь, что я твоя гостья и прошу познакомить меня с твоим домом. И да, тебе нечего опасаться ненужных вопросов: когда я хочу, - она внезапно исчезла прямо у меня на глазах, - могу становиться очень незаметной.
        Краем сознания я чувствовал ее присутствие, но не мог увидеть. Определить направление и то не получалось! А ведь у меня даже для моего нового ранга весьма неплохо развита эмпатия. Самое удивительное, что печать Владыки тоже перестала ощущаться.
        - Здесь почти нет мастеров сознания моего уровня, но если я почувствую их присутствие, то оставлю тебя и скроюсь.
        Хаос знает: странная встреча, непонятная просьба, рождающая лишь новые вопросы. Я не знал, что предпринять - не люблю, когда такое происходит. И очевидных ответов тоже не видел. Видя мои сомнения, Кот, подойдя ближе, боднул мою ногу, и я почувствовал его мысли, коснувшиеся меня: череда образов, мелькнувших в голове, были однозначны - он просил взять Нию с нами.
        Ну что ж, решено. Нагнувшись, подхватил Кота на руки и, повернувшись к Нии, произнес:
        - Идем. Только Двойная Спираль не лучшее место во вселенной. Здесь опасно, много грязи, боли, страданий. Тебе, конечно, ничего не грозит - личная печать Владыки даст тебе в домене Хаоса абсолютную защиту. Но…
        - Не надо, - она прервала мои слова, приложив палец к моим губам. - Я успела узнать этот город, пусть и немного. И я не такая наивная и беззащитная, как ты думаешь обо мне.
        - Хорошо. Тогда держись рядом.
        Шагнув вперед, я почувствовал руку Нии в своей, и она шепнула:
        - Спасибо.
        - Вкусно, - Ния, держа в руках большой вафельный рожок, осторожно смаковала разноцветные шарики мороженого, заботливо сложенные внутрь продавцом. - Даже очень. Пожалуй, это самое вкусное, что я пробовала здесь.
        - А что ты вообще ешь? - поинтересовался я, тоже наслаждаясь мороженым.
        Этот деликатес появился в Двойной Спирали относительно недавно и стоил весьма недешево, но мне хотелось порадовать странную незнакомку, да и самому попробовать новое лакомство. Кот, евший свою порцию, положенную специально для него на небольшое блюдце, в беседе участия принять не захотел, полностью увлекшись желто-синим шариком.
        - По-разному, - пожала хрупкими плечами девушка. - Стараюсь каждый раз пробовать новое после того, как я стала такой, - она невольно провела рукой по своему телу, словно все еще к нему привыкая. - Мир стал таким необычным и сложным: запахи, новые вкусы, эмоции, чувства. Человеком так сложно быть, столько всего нужно делать, чтобы обслуживать тело: есть, пить, и даже, гм…
        Она невольно смутилась, явно подумав об еще одной особенности человеческого организма, связанной с тем, что от съеденного и выпитого нужно потом еще и избавляться. Я же крайне удивился: кем же раньше она была, и зачем вообще Владыка Хаоса наделил своего эмиссара слабой человеческой оболочкой?
        - Еда, напитки - все такое разное, от некоторых у меня кружилась голова, хотелось петь и танцевать…
        - Это случайно не пару дней назад было? - заподозрил я.
        В тот раз внезапно на Торговой площади Игроки, рабы и слуги не понятно зачем начали кружиться в странном хороводе, обнявшись друг с другом. Потом вроде как выяснили, что это было кем-то наведенное мощное внушение.
        - Тогда, - смутившись, Ния опустила голову, спрятав глаза. - Мне просто после одного напитка стало так хорошо и весело. Захотелось, чтобы хоть на миг все эти, - она неопределенно махнула рукой, - вспомнили, что они ведь когда-то были людьми, улыбнулись, обнялись, отвлеклись хоть на миг от всего этого: дайнов, планов, эмбиента, рейдов…
        - Глупо. И больше так не делай, - посоветовал я и уточнил: - А где ты берешь дайны для покупок?
        - Мне не нужны цветные пластинки, - отмахнулась Ния. - Можно же просто попросить, чтобы тебе дали то, что тебе нужно, а потом отдать приказ забыть обо все произошедшем.
        На это я лишь покачал головой. М-да, девчонка явно не осознавала всех последствий своих поступков. И рождала все новые и новые вопросы. В Городе Игроков в большинстве торговых лавок установлена защита от подобных воздействий, а также существуют способы независимого контроля и наблюдения. К счастью, Ния ничего кроме относительно дешевой еды и напитков не брала. Из-за их малой ценности там защита и контроль послабее. Но… это все лишь до определенного момента.
        - А где ты живешь? - решил проверить на всякий случай, уже предполагая заранее ответ: скорее всего, какая-нибудь дешевая ночлежка для бездомных Игроков, где из всех удобств матрас на полу да крыша над головой.
        - В доме, - девушка удивленно подняла брови, мол, разве может быть иначе. - Я нашла тут заброшенное место, когда гуляла по торговым рядам. Оно, оставлено хозяином много лет назад, и теперь я живу там.
        Интересно. Я внимательно посмотрел на новую-старую знакомую. Необычная девушка, словно куб Древних, демонстрировала мне все новые и новые грани. Кто же ты, Ния? Все эти странные обмолвки и нелепые ошибки. Откуда я могу тебя знать и что вообще нас связывает? Кем ты была раньше, если только учишься познавать человеческое тело, и почему у тебя столь мощные способности к ментальной магии? Вопросы, вопросы, на которые мне почему-то не слишком уже и хочется знать ответы.
        Кот, доев мороженое, запрыгнул ко мне на колени и стал принюхиваться к моей порции с явной целью попробовать и ее, за что и получил щелчок по носу от меня.
        - Много есть его нельзя - горло заболит, - объяснил я возмущенному Коту.
        Тот недовольно фыркнул, но послушался.
        - Это и тебя касается, - сообщил я Ние.
        - Я могу регулировать функции своего организма, - возмутилась она, правда, не слишком убедительно.
        Поэтому я, подхватив ее за руку, направился в квартал Черных Фонарей. Времени оставалось все меньше, и затянувшаяся прогулка-экскурсия с Нией в мои планы не входила. А еще мне необходимо обдумать предстоящий разговор с Саймирой и Меджехом - оставлять эту ходячую проблему без присмотра было бы слишком опасно, учитывая ее способности и то, что она знает обо мне нечто такое, что я даже сам себе доверить не захотел, предпочтя стереть память.
        Блуждание по торговым рядам отняло больше времени, чем я рассчитывал. Разобравшись в том, как работает ее незаметность - просто ментальный приказ не обращать на ее присутствие и печать Владыки внимание, а потом забыть все произошедшее, - я в первую очередь купил ей плащ и заколку, чтобы облако ее волос не вылезало из-под капюшона. Накидка оказалась весьма не новой, все-таки в Игре не так уж много миниатюрных Игроков, но так даже лучше. И все равно я следил за тем, чтобы мы держались подальше от артефактов и камер наблюдения.
        Ния засыпала меня вопросами обо всем увиденном и непонятном. Для нее Двойная Спираль, пожалуй, одно из самых загадочных в этом плане мест, где само время и пространство не подчиняются общепринятым законам мироздания.
        Общение, как ни странно, доставляло мне удовольствие, только разговор с нагом не шел из головы. Беренхель стал для меня прямо проклятым местом. Раз за разом все тщательно выверенные планы катились в бездну: в первый раз вместо неспешной разведки и тщательно разработанного проникновения на верхние уровни Склепов, я оказался практически в самом низу и лишь чудом выжил, сумев подняться наверх. Второй раз в битве духов, устроенной нагом, мне опять пришлось пройтись по лезвию клинка, рискуя жизнью, заполучив в итоге на память печать Немерона.
        И теперь снова сунуться туда в третий раз? Звучит как бред. Почему наг не может организовать помимо Круга поглощения что-то наподобие манка, притягивающего всю окрестную нежить? Уверен, нечто подобное не так уж сложно создать. Но нет, ему снова нужен я в качестве приманки! Да еще этот неизвестный могучий дух, что проигнорировал даже волю Немерона… Без ассирэя сталкиваться с подобными сущностями я не готов. А мой верный помощник после встречи с Лордом разрушения все еще приходит в себя. Может, это какая-то изощренная ловушка? Не знаю. Чем больше думал, тем меньше мне хотелось участвовать во всем этом, плюнув на медальоны охотников и предоставив нагу возможность самому их добывать.
        Мои мысли неожиданно прервала позабытая спутница:
        - Круг поглощения и Песнь могил - заклятие, наиболее часто применяемое для зова ушедших, - несовместимы: слишком разные принципы воздействия. Либо они начнут диссонировать друг с другом, либо одно станет подавлять другое.
        На мой немой вопрос, оправдываясь, Ния быстро заговорила:
        - Прости, я не хотела лезть к тебе в разум, просто ты так громко думаешь, что я захотела тебе хоть чем-то помочь.
        Вдох-выдох, я стараюсь успокоиться. Ненавижу, когда копаются в моей голове! В этом проклятом месте даже в своих мыслях нельзя побыть одному.
        - Я не знал, что ты так хорошо разбираешься еще и в магии, - проворчал я.
        Ния рождала все больше вопросов, и неплохо бы хоть на какие-то из них начать получать ответы.
        Она, отведя взгляд, нехотя произнесла:
        - В месте, где я сейчас живу, остались книги от предыдущего хозяина, в том числе и по волшебству, магии создания и разрушения чар. Я очень люблю читать - долгие годы это было единственным, что спасало меня от безумия.
        После этих слов Ния умолкла, задумавшись о чем-то своем, и молчала всю дорогу до места назначения.
        Квартал Черных Фонарей, пожалуй, одно из самых отвратительных мест во вселенной, способное осуществить любые фантазии и мечты даже темных богов. От него предпочитало держаться подальше большинство Игроков, идущих по пути меча. Королевский клуб был жемчужиной этой навозной кучи, где за тысячу дайнов простой работяга или крестьянин, лишь волей случая и Хаоса ставший Игроком, мог провести ночь с королевой - той, что когда-то правила целыми народами и странами, а сейчас ложится под любого за одну цветную пластинку. Жестокая шутка Слепца.
        - Тебе лучше подождать меня здесь, - попросил девушку на границах квартала Черных Фонарей. - Это очень плохое место, и многое, что там происходит… - я покачал головой, не зная, как точнее подобрать слова.
        - Не надо, Рэн, - Ния, положив руку мне на плечо, заглянула в глаза. - Позволь мне все увидеть самой, и хорошее, и плохое. Я постараюсь не быть обузой.
        - Решай сама.
        Заодно и я за тобой понаблюдаю, чтобы понять, чего от тебя ждать. В самом квартале на улицах ничего не происходит - вся мерзость творится внутри. Но девчонка - эмпат, она может почувствовать то, что недоступно глазам, и сорваться. Сомневаюсь, что даже печать личной защиты позволит ей нарушить основной запрет на убийство Игроков в Двойной Спирали.
        - Постарайся тогда не заглядывать в мысли тех, кого мы здесь встретим, - попросил я Нию. - Поверь, тебе не понравится то, что ты там увидишь.
        - Хорошо, - кивнула гостья Города, крепче взяв меня за руку.
        На наше счастье, Королевский клуб оказался возле самых границ квартала, и долгой прогулки по нему не случилось.
        Стук в дверь при помощи бронзового кольца, зажатого в пасти льва. И, спустя пару минут ожидания, дверь нам открыла высокая девушка с копной волос до талии, слегка прикрывавших обнаженную грудь. Прозрачная юбка до щиколоток так же не скрывала ничего. При виде меня девушка низко поклонилась:
        - Ничтожная рада приветствовать Повелителя в этом доме. Чем она может быть полезна вам?
        - Проведи меня к хозяйке этого места, - приказал я и бросил привратнице белую пластинку дайна.
        Та, подхватив ее на лету, спрятала подарок в копне волос.
        «Может, ее поэтому и держат полуголой», - про себя хмыкнул я.
        - Следуйте за мной, господин.
        Девушка, плавно покачивая бедрами и заставляя прозрачную ткань мягко шелестеть, буквально поплыла вперед, указывая дорогу, и мне осталось лишь отправиться вслед за ней вместе с Нией.
        Глава 2
        Просторный холл принял нас в свои объятья. Мы с Нией неспешно следовали за привратницей, на пару с любопытством оглядываясь по сторонам.
        Кажется, с моего единственного визита сюда почти ничего не изменилось: украшенные сложной мозаикой мраморные полы натерты до зеркального блеска, колонны, покрытые резьбой, с легкостью удерживают будто бы воздушный купол, настенные гобелены с вышитыми на них эротическими сценами слегка колышутся, притягивая взгляд, воздух прохладен и слегка влажен - в нем чувствуется тонкий аромат масел или духов, а где-то вдали играют, расслабляя и убаюкивая, арфа со свирелью.
        - Ты уже здесь бывал? - неожиданно раздался вопрос девушки, до этого с интересом рассматривавшей мозаику на полу.
        - Один раз, - неуверенно пожал плечами в ответ. Почему-то стало стыдно рассказывать новой знакомой о посещении борделя. - Это почти традиция, - все же продолжил я, - каждого новичка после первого удачного рейда приводят сюда. Пусть он и не заработал тысячу дайнов за рейд - старшие товарищи дают ему в долг. Чтобы почувствовал вкус к жизни. Игра Хаоса немилосердна даже к своим служителям: кровь, грязь, предательства и прочее всевозможное дерьмо. И когда ошалевший после рейда ты все-таки возвращаешься назад в Город Игроков, тебя приводят в это место. Чтобы помнил, что Хаос дал тебе шанс и силу стать выше королей и любых смертных владык, что те, кто вчера властвовал, будут ползать перед тобой на коленях, если ты богат и удачлив.
        - И как, тебе понравилось? - нахмурившись, поинтересовалась Ния, пытливо глядя на меня.
        - Не помню, - к удивлению девушки рассмеялся я. - В тот вечер я был так пьян, что вряд ли сумел что-то сделать. Но тысячу дайнов с меня содрали. А утром, когда очнулся, накормили завтраком, чмокнули в щеку и сказали, что я был великолепен, после чего выпроводили вон. Тогда-то я и успел рассмотреть холл.
        Сейчас я изучал Королевский клуб с не меньшим интересом, чем моя спутница, словно видел его впервые. Невольно обращал внимание на то, что начинающий Игрок просто не заметит: дизайн комнат, весь интерьер, включая статуи по центру, светильники под потолком и ковры на стенах - все это было подобрано с умом и хорошим вкусом и так идеально подходило друг к другу, словно сделано специально для этого места. И это было странно. В Двойной Спирали, как правило, использовали то, что удавалось захватить или украсть в других мирах во время рейдов, а здесь, непонятно зачем, специально нанимали мастеров, подбирали обстановку… Причем это было сделано явно не на Форлейге, планете рабов - не производили там предметы роскоши такого высокого качества. Значит, все эти украшения и элементы интерьера доставили из другого места, а это дорого и сложно.
        М-да, раньше я бы даже не задумался о подобном, а сейчас действительно стало интересно. Дом семи грехов контролировал это место, впрочем, как и весь квартал Черных Фонарей, а также почти все, связанное с сексом или наркотиками. Но я ни разу за все годы, проведенные в Игре, не видел Игроков из этого Дома. Хотя, учитывая специфику их деятельности, вряд ли они носят клановые нашивки, а знак на Медальоне вполне можно скрыть.
        Я еще размышлял над увиденным, когда мы подошли к массивным деревянным дверям, украшенным охраняющими ее бронзовыми зверями. Наша провожатая громко постучала и, чуть помедлив, вошла в кабинет, попросив нас немного подождать. Пара минут ожидания, и уже другая девушка, выглянув из-за дверей, тихо произнесла:
        - Хозяйка ждет вас. Вы можете пройти.
        Шаг вперед из прохладного темного коридора, и я попадаю в просторную комнату. Глаза по привычке пробежались по ней, оценивая обстановку и выискивая угрозу: удобный стол, пара глубоких кресел, легкая тумбочка, секретер поодаль, да богато украшенная вышивкой ширма у двери. На столе виден мобильный торговый терминал, похожий на тот, что купила себе Саймира. Из элементов декора - пара каменных крылатых львов, от которых прямо-таки несло скрытой угрозой. Скорее всего, какие-то охранные артефакты. Ничего лишнего. Хотя то, что здесь работает женщина, все-таки заметно: живые цветы, расставленные в вазах, леопардовая шкура, наброшенная на высокое кресло хозяйки кабинета, еще какие-то мелочи, разбросанные тут и там.
        - Царица Нижнего и Верхнего Египта, дочь Ра, приносящая плодородие и процветание, рада приветствовать вас, Повелитель, в этом Клубе!
        Приятный женский голос, раздавшийся сбоку, заставил меня обернуться, и я увидел его хозяйку - невысокую темноволосую женщину, вышедшую из-за ширмы. Одета она была весьма скромно: легкие обтягивающие штанишки до щиколоток, сандалии на босу ногу, а сверху - белоснежная туника. На ходу управляющая Клубом поправляла растрепанные волосы с помощью золотистых шпилек в форме змей, пытаясь соорудить прическу из копны густых черных волос. Пройдя мимо меня и не бросив на Нию даже взгляда, уселась в кресло возле стола, приняв строгий и официальный вид.
        Столь быстрое преображение даже сбило с толку: несколько мгновений назад передо мной была обычная, слегка растрепанная женщина, явно занимавшаяся какими-то своими делами, а сейчас на меня взирала Царица. Какая-то невидимая аура власти коснулась меня, вызывая непонятную робость и почтение, хотелось пасть вниз… Стоп, я невольно тряхнул головой, прогоняя наваждение - это я здесь Повелитель, а не она. Я разговаривал с богами, сражался с архидемонами и Лордами разрушения, бывал в таких местах, о которых даже вспоминать не хочется, и, кстати, я тоже царь, пусть мои подданные и представляют из себя различного вида нежить!
        Подняв взгляд, я с вызовом посмотрел в глаза бывшей царице. Да, ты повелевала народами, но сейчас ты лишь служанка, карта, хранящаяся в Книге кого-то из Игроков или в клановом хранилище, даже твоя душа тебе не принадлежит.
        Несколько долгих секунд продолжалось наше противостояние, а затем хозяйка борделя улыбнулась и наваждение пропало. Сразу даже легче стало дышать.
        - Вы сильно изменились с вашего последнего визита сюда, Повелитель, - женщина уважительно кивнула головой. - Я могу Вам чем-то помочь?
        - Жаль только я о том посещении почти ничего не помню, - проворчал я. - Вы можете называть меня по имени - Рэнион. И да, я сюда по делу.
        Порывшись в сумке, достал плотный лист бумаги с цветным изображением Броши раздора, что я разыскивал. Несмотря на свое пугающее название, выглядела она весьма банально - небольшая побрякушка в форме листка дерева, инкрустированного несколькими драгоценными камнями, и с надписью на незнакомом языке, бежавшей по краю.
        - Я разыскиваю это украшение, - прокомментировал показанное я. - По моей информации, оно может быть в вашем заведении, возможно, у кого-то из ваших подопечных, а, может быть, и у вас. Я хотел бы его приобрести.
        Хозяйка борделя внимательно вгляделась в изображение и на несколько долгих минут замолчала. Я надеялся, что она вспоминает того, у кого может быть брошь.
        - Меня зовут Клеопатра, - наконец произнесла она. - Но Вы можете называть меня Клео. Полагаю, у меня есть возможность помочь Вам в Вашем вопросе, но в ответ я попрошу о небольшой услуге.
        Встав из-за стола, царственной походкой бывшая владычица Египта неспешно отправилась к секретеру, демонстрируя гибкость и ладность фигуры, достала из его глубин небольшой кувшин и три бокала. Удивившись своей рассеянности, убрала лишний на место. Вернувшись, аккуратно разлила по бокалам вино, один них протянула мне с легким поклоном.
        Поблагодарив, сделал вид, что пригубил напиток, до меня донесся тонкий аромат дорогого вина. Я еще наслаждался букетом, когда бывшая царица снова заговорила:
        - Скажите, Рэнион, как давно Вы в Игре Хаоса?
        Странный вопрос, я невольно пожал плечами, но все-таки ответил:
        - Девяносто два больших цикла.
        - Это долго, - Клео участливо кивнула головой, - но все-таки это не так уж и много. Еще могут быть живы Ваши близкие: жена, дети, даже Ваша мать, если Вы были из достаточно развитого мира. Скажите, Вы вспоминаете о них?
        - К чему это все? Разговоры о семье, о прошлом? - невольно разозлившись, я встал из кресла. - Я пришел сюда с конкретной целью, а не обсуждать былое.
        Женщина, поставив бокал, быстро вскинула руки в знак примирения.
        - Прошу прощения, если Вас задела! Просто наше прошлое, близкие нам люди, воспоминания - это то немногое, что осталось от нас, когда мы еще были людьми. И чем больше проходит лет, тем важнее они для нас становятся. Успокойтесь и присядьте назад, и, если не торопитесь, пожалуйста, выслушайте мою историю. Она не будет слишком долгой, после чего Вы и услышите мою просьбу.
        Глубоко вздохнув, подавил раздражение и вернулся в кресло. Клео благодарно мне улыбнулась.
        - Представьте: небольшая страна, чье прошлое больше и старше, чем ее будущее, храмы, погребенные в песках, дворцы фараонов, чьи имена помнят лишь песок и ветер, народ, живущий прошлым, окруженный могущественными соседями, безвольный отец и глупые обычаи…
        Она делилась своей историей низким грудным голосом опытного рассказчика, невольно хотелось прикрыть глаза и, убаюканный неспешным повествованием, перенестись мысленно вслед за ее словами. Картины из прошлого Клеопатры возникали перед глазами: чужая страна, чужой народ, семья фараона лишь пришлые в этом месте - потомки великого человека, соратника могущественного завоевателя, века назад сотрясшего своими походами весь известный мир.
        В этой стране и в этом месте, нелюбимые подданными, они с трудом удерживают венец, и лишь армия наемников позволяет сохранять остатки былой власти. Интриги, внутренние раздоры, постоянная боязнь смерти, попытка найти поддержку у местного населения и поиск сокровенных знаний, способных дать силу.
        Смерть отца, а потом неравный брак с собственным братом, слишком маленьким, чтобы править, - и четкое понимание того, что ее убьют, стоит брату хоть немного подрасти.
        Но вот в жизни блеснуло что-то еще - поиски знаний и оккультных тайн приносят свой результат: ей удалось найти истинного жреца темного божества по имени Сет. Юная царица отчаянно хочет жить, но еще больше - править. И на руинах забытого храма под унылые напевы жреца заключается сделка: в обмен на душу царица получает дар.
        Дальше события понеслись вскачь, все ускоряясь: мелькают кровь на каменных плитах дворца, бои в городе и ровные шеренги легионов, подавляющих бунт. Суровое лицо мужчины с ястребиным носом и волевым взглядом, объятия и поцелуи на леопардовых шкурах, первое применение дара темного божества.
        И вот она уже полноправная царица, поддерживаемая могущественным чужаком. Ее преследовали мечты о еще большем величии - она уже видела себя правительницей империи, огромней, чем у Александра Македонского, и залогом этого кроме пылких клятв влюбленного Цезаря был плод их любви - ее сын, будущий наследник и грядущий император.
        Но заговор спутал им все планы: перед глазами стоит смерть возлюбленного от рук заговорщиков.
        И вскоре новый любовник занял ложе рядом с ней - бывший соратник погибшего Цезаря, Марк Антоний. Новое прикосновение темного дара, и еще один возлюбленный готов бросить все к ногам своей царицы. Какие-то заговоры, войны, интриги, финал оказался близок - проиграна война, союзники отвернулись, Марк Антоний мертв, пронзенный собственный мечом, а к городу подступает армия врагов. Ей не выстоять, есть лишь смутная надежда, что снова удастся повторить старый трюк, но предводитель врагов умен и может не попасться на этот крючок.
        Царица пытается сохранить самое дорогое, что есть у женщины и матери, дороже сокровищ и власти - свое дитя. Длинный, почти бесконечный каменный коридор, испуганный мальчуган, которому дают выпить отвар, каменный саркофаг, куда помещают уснувшее дитя. Затем его заливают янтарного цвета густой жидкостью, и несколько жрецов нараспев начинают читать длинный свиток заклинания, пробуждая чары долгого сна, а на каменном саркофаге вспыхивают защитные символы, что сохранят и защитят тело юного фараона. Каменные плиты опускаются одна за одной, отгораживая крохотную комнату от внешнего мира.
        Клеопатра теперь может быть спокойна: она сделала все, чтобы защитить свое дитя. Возможно, через пару месяцев она вернется сюда с послушным ее воле венценосным победителем, влюбленным и готовым для нее на все, и ее мечта осуществится, а императорская корона увенчает ее дитя.
        Но финал истории горек: спальня, змея, извлеченная из корзинки с фруктами, укус клыков, а следом - смерть и расплата по старым долгам. Темные боги всегда получают свое по заключенным контрактам. А следом - Двойная Спираль. Тут уже мне ее судьба была и так более-менее ясна.
        - Я прошу Вас помочь вернуть мне моего сына, - голос бывшей царицы вырвал меня из транса. - Верните его мне и сможете получить Вашу брошь, а также большое вознаграждение сверху.
        Я несколько раз встряхнул головой, прогоняя марево прошлой жизни - история Клеопатры все еще стояла перед глазами, не отпуская меня. Наконец, начав трезво мыслить, заговорил:
        - Это непросто, точнее, для меня почти невыполнимо. Как я найду ваш мир в Радуге миров? Затем попаду в нужное место? Ребенок может быть давно мертв: прошла бездна времени, даже магия имеет пределы своей силы. Комнату с саркофагом уже могли найти. Все это бессмысленно и практически неосуществимо.
        - Нет, - Клеопатра, упрямо сжав губы, тряхнула гривой черных волос. - Я мать, я бы почувствовала, что мой мальчик умер, он бы не ушел к кругу жизни, не попрощавшись со мною хотя бы во сне. Он все еще там, ждет меня, и я обещала, что обязательно к нему вернусь. А местоположение мира - вот.
        Открыв ящик стола, она достала оттуда листок и протянула его мне.
        Взяв его в руки, быстро пробежался по тексту глазами: «Третья ветвь Великого древа, сорок седьмой лист, третья планета от солнца». Уже легче. Асгардскую систему координат сейчас редко применяют, но вполне реально найти искомый мир, используя ее.
        - Нужны точные координаты места, где спрятан саркофаг с телом принца, - уточнил я, устало вздыхая и понимая, что и они наверняка есть.
        С этим, все-таки, проще, чем установить координаты нужной планеты. Из того же ящика в столе извлекаются бумажные свитки с картами. Сначала примерная карта континента - реки, горы, пустыня, затем - более подробная карта местности, где спрятан саркофаг с принцем.
        - Это Долина Царей, - пояснила Клеопатра, наклонившись ко мне поближе, заодно продемонстрировав декольте, на время отвлекая от бумажных свитков с картами. - Вход в Лабиринт находится здесь, - и она указала на маленький крестик возле одной из пирамид, отмеченных на карте. - Там опасное место, если у тебя нет амулета: стражи попытаются убить всякого, кто войдет туда без разрешения, плюс ловушки, да и сам Лабиринт извилист и очень запутан. Нужно быть крайне осторожным, спускаясь в него.
        Мне пришлось прикрыть глаза, чтобы сосредоточиться на разговоре - какой-то невидимый флер давил на разум, заставляя кружиться голову, а голос царицы все журчал и журчал. Из глубин сознания лезли низменные желания и похоть, заставляя кровь все быстрее бежать по жилам, а страсть и азарт бурным коктейлем кипеть во мне. Разум еще боролся: сжав кулаки, я пытался вернуть душевное равновесие, перебороть наваждение. Но желание все нарастало, оно нацелилось получить свое - со звериным рыком вцепилось в мои барьеры воли и требовало обладания той, что сейчас стояла на расстоянии пары шагов, такой доступной, податливой, готовой на все…
        - Достаточно, - голос Нии, словно луч света, разрубил море страсти и желания, бушующее в моей душе.
        Под воздействием ее спокойной силы, беснующаяся в моей крови похоть начала утихать. Рвано дыша, словно после тяжелого боя, я наконец смог спокойно посмотреть на ту, что устроила все это. А царица оценивающе разглядывала меня, словно кобра, оставшаяся без добычи. Молчание длилось довольно долго. Наконец Клеопатра, уважительно склонив голову, произнесла:
        - Я вижу, Повелитель, Вы подготовились ко встрече со мной. Ваши артефакты ментальной защиты необыкновенно сильны. Вы как-то смогли узнать обо мне и моих способностях? - она с трогательной робостью подняла на меня взгляд.
        Устало вздохнув, откинулся назад. Под надежной защитой Нии я мог не опасаться теперь за свой разум. С ответом же спешить не стал. Мне необходимо было обдумать произошедшее: зачем ей все это нужно? И ответ напрашивался сам собой - ребенок. Сейчас, в порыве страсти, я был способен наобещать что угодно, дать
        любые гарантии и клятвы на Книге, что связали бы меня крепче любых цепей. И если б не Ния, не знаю, сумел бы я устоять.
        Но теперь карты раскрыты, я знаю все: мир, нужную планету, где спрятан юный принц, и плюс - самую главную тайну бывшей царицы. Теперь понятно, какой дар в обмен на собственную душу она получила от темного божества, а после сумела сохранить и применить в Двойной Спирали. Понятно и то, как она сумела стать здесь хозяйкой - сдается мне, этим местом давно уже управляет она, а не тот, в чьей Книге или хранилище лежит карта ее души. А может, и вовсе… хотя нет, картами, как и другими атрибутами Хаоса, могут владеть и пользоваться лишь Игроки. Всем иным они недоступны.
        Тем временем Клеопатра, видя, что на меня ее покорный вид не действует, перестала притворяться невинной овечкой:
        - Давно я уже так не ошибалась в людях. И что теперь? Как Вы поступите дальше?
        На это я лишь неопределенно пожал плечами, и, чуть подумав, произнес:
        - Вы просили меня помочь вам вернуть сына, и, как я понимаю, именно ради этого хотели получить от меня надежные гарантии. Пожалуй, в спасении сына я готов вам помочь, несмотря на все произошедшее. Только плата должна быть соответствующей оказанной услуге - вы должны понимать сложности, с которыми мне придется столкнуться: создать межмировой портал, потом за сутки, на которые меня отпустит Игра, успеть попасть в нужное место, пройти лабиринт, полный стражей и ловушек, добраться до вместилища с вашим сыном и, если он жив, вернуться назад. Все это весьма непросто и стоить будет соответствующе.
        После моих слов царица долго испытующе смотрела на меня. Наконец, она снова заговорила.
        - А Вы гораздо благороднее, чем я думала в начале нашей беседы. От партнера нага ждешь совсем другого - угроз. Зная, где Цезарион, - она кивнула на карты, разложенные на столе, - и сумев его забрать, Вы могли бы требовать от меня что угодно.
        На это отрицательно покачал головой:
        - Я не стану шантажировать мать жизнью ее ребенка. У меня есть свои правила и принципы.
        - Хорошо, - Клеопатра, расслабившись, откинулась назад, приняв деловой вид. - Для начала, прошу принять от меня извинения за произошедшее.
        Встав, она прошлась по комнате к стене, пара манипуляций, и в, казалось бы, монолитной поверхности открылась дверца сейфа, откуда хозяйка извлекла большой, явно тяжелый ларец, который с трудом поставила на стол. Откинув крышку, продемонстрировала содержимое - всевозможные украшения и драгоценности. Ния с интересом взглянула на них, видимо, завороженная блеском драгоценных камней и искусством мастеров, создавших разнообразные колье, перстни и кольца, диадемы и
        наручные браслеты. После недолгих поисков в этой куче Клеопатра, наконец, извлекла небольшую брошь в форме дубового листа, точно подходящую под описание того, что мы ищем.
        - Бесполезный мусор, - пренебрежительно отозвалась о вещи женщина, протягивая мне украшение. - Прошу принять это в качестве извинения. Даже не понимаю, зачем она Вам нужна - никаких полезных особенностей у нее нет, хотя несколько заклятий на ней имеются: слежения и неразрушимости, но сама вещица не стоит даже сотой доли того, что потратили на ее сохранение.
        Чуть подумав, Клео пододвинула к себе листок, небрежно что-то написала на нем, после чего протянула его мне.
        - Это то, что я готова Вам заплатить, если Вы вернете мне моего сына. Со временем не ограничиваю, понимаю, что это весьма сложно, организовать нечто подобное. Я ждала своего сына очень долго и могу еще немного подождать. Вознаграждение я выплачу любым удобным Вам способом: если Вас не интересуют дайны, в счет суммы я готова передать карты, артефакты, ценное имущество, рабов или информацию.
        На мой незаданный вопрос, откуда это все, она весело улыбнулась:
        - Не все наши клиенты такие как Вы, Повелитель Рэнион. Большинство предпочитают не просто спать в кровати с королевой. А после возвращаются сюда снова и снова, но наше заведение самое дорогое в Двойной Спирали, и у них не всегда достаточно средств, чтобы расплатиться за полученные здесь услуги. В таких случаях мы вынуждены принимать в оплату карты, имущество - все то, что представляет ценность в оплоте Хаоса. А вино и наркотический дурман порой развязывают язык, заставляя выбалтывать то, о чем следует молчать. Мне найдется, чем расплатиться с Вами, только верните матери ее ребенка.
        - Договорились, - призвав перед собой Книгу, я приступил к составлению контракта.

* * *
        Саймира сидела напротив меня, внимательно рассматривая Нию, что вместе с Котом устроилась в паре столиков от нас. Мохнатый не захотел идти в квартал Черных Фонарей, отстав где-то по дороге, и сейчас невозмутимо ел мороженое из блюдца, удобно устроившись на коленях девушки. Хотя, по-моему, он этого лакомства не заслужил: меня душила иррациональная обида - а если со мной не пошла бы Ния? Лишь Хаос знает, что бы там произошло, в Королевском клубе. Хотя я тоже хорош: сунулся не раздумывая и вместо пустышки попал в логово дракона!
        Анир невозмутимо потягивала кофе, а ее мысли и эмоции оставались тайной для меня - слишком хорошо она себя в этот момент контролировала.
        - Она действительно настолько сильна? - наконец спросила девушка, вызвав у меня невольный вздох облегчения. Честно говоря, сейчас я опасался скандала и даже понял бы Саймиру, если б она так поступила. Но любимая снова
        смогла меня удивить, проявив выдержку и хладнокровие. Хотя, зная ее, даже не представляю, как ей удалось удержать себя в руках.
        - Да, - ответил я на ее вопрос, анализируя возможный уровень способностей новой знакомой. - Она как минимум не уступает Шепчущему, а, возможно, даже превосходит его.
        - Плюс личная печать Владыки, - продолжила задумчиво Сай. - Возможность отыскивать пространственные карманы, защищать разум окружающих ее людей. И это лишь то, что мы о ней знаем.
        Кофе было забыто, а остановившийся взгляд невидяще рассматривал вечные сумерки Города.
        - Рэн, она нам просто необходима! - неожиданно вернувшись из своих мыслей, подытожила наш элитный торговец. - Делить тебя с ней я, конечно, не готова, а вот подружиться уже очень хочу, - анир задорно встряхнула головой и весело улыбнулась. - Не волнуйся, дорогой, все у нас с ней будет хорошо: я уже почти готова полюбить ее и стать ей лучшей подругой.
        У меня просто не было слов от такой молниеносной смены настроения.
        - Что ты решил по поводу предложения нага? - уточнила Сай, деловито переходя к новой теме.
        - В бездну! - отрицательно махнул рукой. - Больше я на Беренхель не сунусь. Я и так после первого раза долгое время ночами без ловца снов спать не мог: все время эти Склепы проклятые снились. Во второй раз тоже лишь чудом выжил, заполучив подарок на память, - выразительно похлопал по браслету, скрывающему под собой метку Немерона. - И лезть туда в третий раз - похоже на суицидальное безумие.
        Глубоко вздохнув, отбросил эмоции.
        - Тем более, слишком это все подозрительно: высокая некро-активность, хотя вся нежить по приказу Владыки Смерти ринулась истреблять живых на поверхности. Какой-то дух, перебивший разведчиков нага и проигнорировавший волю Немерона. Очень уж похоже на засаду - я прямо-таки сердцем чую возможные проблемы. Этот мир, слишком долго бывший во власти Немерона, еще помнит его силу, еще не иссякли до конца алтари, и, самое главное, он - бог, он коснулся меня, оставив свою метку. Что помешало бы ему проникнуть в мой разум и узнать все, что пожелает, например, про медальоны охотников, что я искал? Может, вся эта нежить потому там и осталась, ждет, когда я, дурак, в третий раз туда приду. И чем я их встречу? Отряда нет, ассирэй изранен и мне пока не помощник, а против великого духа или архидемона все приготовления нага могут оказаться соломенными канатами. Мы не знаем, с кем имеем дело, кто он, его возможности, предел силы. Поэтому в бездну такие игры! У меня нет запасных жизней, и я устал танцевать танго на лезвии меча. Шепчущий пускай выполняет взятые на себя обязательства сам. Думаю, медальоны охотников с
его связями достать несложно, например, через
        синих магов. А мне из всех сокровищ в качестве моей доли опять достанется всевозможный бесполезный хлам, вещи, несущие на себе проклятья, да прочая дрянь, которую хорошо, если мы сумеем продать хоть за сотню дайнов. Так что в бездну. Если и рисковать, то ради чего-то стоящего, а не получать в итоге очередные изумрудные шахты, из которых можно лишь выкапывать изумруды, но продавать и вывозить нельзя.
        - Молодец, - Саймира одобрительно кивнула. - Ты стал мудрее, - наклонившись, она погладила меня по щеке. - А я уже целую речь подготовила, собираясь отговаривать тебя от этой авантюры. Тем более, что так удачно заключенный тобою с Шепчущим договор обязывает его не только отпустить нас всех, расторгнув контракты, но и не принуждать заключать новых. И, самое главное, не мстить за отказ.
        - Тем более, есть кое-что гораздо интересней и прибыльней, чем мусор из каменных могил, - я, хитро прищурившись, положил перед Саймирой листик, на котором аккуратным женским почерком была выведена пятерка, а следом за ней бежали пять нулей.
        Анир, увидев сумму, подняла бровь, удивленная, и посмотрела на меня.
        - Контракт заключен, - довольный произведенным эффектом, сообщил я. - И наниматель готов ее выплатить не только дайнами, но и картами, артефактами, информацией - в любой удобной для нас форме.
        Перед уходом Клеопатра провела меня в небольшую комнатушку, надежно спрятанную в стене ее кабинета. И там уже я удивленно взирал на стенные шкафы, где лежали на специальных подставках, переливаясь золотом и серебром, карты. Отдельно стояли книги всевозможных видов и форм, инфокристаллы, в стойках хранились разнообразные мечи, копья и прочее оружие, а на полках теснились статуэтки, шкатулки, веера и чаши, переливаясь от вложенной в них силы.
        Для меня это было гораздо интереснее, чем снова лезть в очередную возможную ловушку, выступая в качестве приманки. Благо, я примерно представлял, как вернуть юного принца, и не важно, жив он был или мертв. По условиям договора, я лишь должен предоставить саркофаг с его телом. И это было возможно осуществить, пусть и непросто. Знакомства в Городе-в-Пустоте - великая вещь
        Глава 3. Полководец
        - …Немерон в силах все это предвидеть, просчитать грядущие линии развития будущего и заранее оставить засаду, зная, что я могу вернуться на Беренхель за медальонами охотников. И эта повышенная некроактивность как раз в месте нахождения медальонов, и могущественный дух, задержавшийся на нижних этажах Склепов… Кто знает, что еще он там мог приготовить? Например, оставить парочку архидемонов, ожидающих своего часа, спрятавшись в складках пространства. Или проклятие, ведущее к гибели, которое в нужный момент убьет все живое в радиусе действия чар.
        - Не переоценивай себя, - с сомнением покачал головой Шепчущий. - Ты не настолько серьезная фигура, чтобы ради тебя держать на привязи сразу пару архидемонов.
        - Утрата целого мира - серьезный повод обидеться, - возразил я. - А Немерон выказал себя весьма мстительным богом.
        - Согласен, - нехотя буркнул наг.
        Продолжая размышлять о чем-то своем, он принялся барабанить по поверхности стола когтями, выбивая на темном лакированном дереве мелкие царапины.
        - Что ж, я понимаю и признаю серьезность твоих опасений. Твой отказ обоснован, претензий с моей стороны не будет.
        - Благодарю, - я вежливо склонил голову в поклоне. А подняв через пару секунд взгляд, увидел прямо перед собой небольшой свиток, выложенный на стол нагом.
        - Что это? - настороженно уточнил я у Шепчущего.
        - Прочитай, - посоветовал он. - А после спросишь.
        Осторожно развернув хрустящий свежей бумагой свиток, внимательно изучил его содержимое:
        «Властью и волей Совета Старших владелец сего получает право на поиск и разведку в любых из доступных миров игрового поля. Вся собранная информация должна быть передана для изучения и оценки Совету Старших, срок действия разрешения - два малых цикла…»
        Дальше шли предупреждение о запрете продажи информации на сторону, гарантии ненападения со стороны других Игроков и порядок расчета вознаграждения: награда будет зависеть от результатов проведенного поиска, точности и объема собранных сведений.
        - Стандартная поисковая лицензия, - пояснил глава Дома, - ничего нового для тебя, только в этот раз заказчиком выступает Совет Старших, поэтому и оплата соответствующая. Сейчас в Совете большой раздрай перед началом великой дележки, планированием объединенных рейдов и прочего. Нужно произвести оценку миров, чтобы она вышла максимально достоверной. Все наиболее крупные Дома и кланы получили поисковые лицензии в зависимости от собственной значимости и количества бойцов. Дому Змеи досталась одна, но сейчас у меня недостаточно свободных воинов, да и нормального опыта разведки новых миров ни у кого из них нет, в отличие от тебя. Мне бегать по мирам вроде как не по статусу, а здесь весьма приличная оплата, плюс свою репутацию поднимешь перед Советом Старших.
        - Интересно, - чуть подумав, ответил я. - Мне нужно посоветоваться со своими, и после я буду готов дать ответ.
        - Разумно, - последовало одобрение. - С собой можешь взять не более двух бойцов. И еще с тобой отправится парочка моих ребят, чтобы при встрече с представителями других кланов потом не говорили, что Дом Змеи настолько слаб, что своих людей даже для поиска и разведки в новых мирах не нашел.
        - Кого именно? - уточнил я, ибо мне не хотелось делить дорогу, например, с Саа-Шеном.
        - Детали потом, - отмахнулся наг, - если договоришься со своими компаньонами.
        - Хорошо, - согласно кивнул, принимая аргумент. - Но вы должны понять: пока я не вылечусь и не стану полноценным Полководцем, не смогу отправиться в путь. Разведка новых миров - всегда риск и полная непредсказуемость. Невозможно предвидеть, с чем или кем столкнешься, а потому нельзя предугадать, что поможет тебе выжить и победить в очередном бою.
        - А это вторая причина сегодняшней встречи, - и на столик передо мной был выставлен тонкий высокий флакон из тончайшего стекла, прикрытый замысловатой крышкой. - Зелье готово, Рэн.
        - Но… - я растеряно смотрел то на флакон, то на нага, - вы же говорили, что ему вызревать еще не меньше малого цикла?
        - Удача не поддается контролю, - пожал плечами Шепчущий. - Ее невозможно точно предвидеть или предсказать. Она или есть, или нет. Поэтому при создании эликсира мы всегда назначаем максимально возможный срок, чтобы заказчики не дергали зельеваров каждые пару дней. А там только ждать милости Слепца. В твоем случае зелье вошло в силу сейчас.
        - И что, его можно уже использовать? - спросил я, осторожно взяв в руки флакон с волшебной жидкостью. В ее манящей глубине возникали круговороты и радостно лопались сотни ярких пузырьков. Вот из завораживающего вихря родилась радуга, чтобы тут же рассыпаться сонмом сияющих искр…
        - Можно, конечно, - ответ на мгновенно позабытый вопрос отвлек меня от содержимого флакона. - И чем быстрее, тем лучше. Удача слишком ветрена и непредсказуема, она не любит тех, кто медлителен и осторожен. Надо быть всегда готовым воспользоваться выпавшим шансом. Так что, мой тебе совет: используй зелье как можно скорее, лучше всего сегодня.
        - Хорошо, - чуть обдумав слова нага, я без колебаний встал. - В таком случае, позвольте вас покинуть.
        - Ступай, - наг разрешающе махнул рукой.
        Стоило Рэну покинуть комнату, Шепчущий задумчиво вздохнул и решительно вызвал своего помощника. Саа-Шен скользнул в комнату практически сразу, будто все это время ждал за дверью.
        - В наш план зачистки нижних уровней Склепов придется внести изменения, используем запасной вариант. Отдай распоряжения снабженцам - пусть закупают необходимое.
        - Эта наглая бесхвостая обезьяна позволила себе отказаться?! - обычно сдержанный ю-а-нти чуть ли не брызгал слюной от возмущения.
        Задумавшись, наг чуть отстраненно кивнул:
        - Нашего друга изрядно напугало все происходящее сейчас на Беренхеле, особенно этот неизвестный дух.
        - Возможно, не стоило тогда о нем говорить, пускай бы узнал обо всем по факту, на месте, - позволил себе высказать предложение ближайший помошник. - Тем более, кто он такой? Мальчишка-выскочка, слишком многое получивший сразу. Да он, едва услышав Ваш приказ, должен был, забыв обо всем, радостно нестись его исполнять!
        Владыка Дома на это лишь усмехнулся и покачал головой:
        - Ты забываешься, Саа-Шен. Теперь, он - Полководец и взял этот титул вполне заслуженно, сразив полубога в честном бою. Там, где мало кто смог бы уцелеть. Этот человек не раз встречался с богами. Выжил. И не только. Его интуиции в подобном деле можно доверять.
        А главное, заключенная сделка, пока наг не исполнит свою часть договора, обязывала вести с ним дела честно. Но этого Шепчущий, разумеется, своему помощнику говорить не стал. Да и не проблема это в принципе - далеко идущие планы подразумевали долгую жизнь и полное доверие со стороны перспективного протеже. Змей усмехнулся: хорошо, что он заранее подготовил свиток - Рэн должен привыкнуть, что он всегда исполняет его поручения: не одно, так другое. Ну а урок от него никуда не денется, рано или поздно, но гордому юноше понадобится помощь, за которую тому нечем окажется расплатиться. И чем насыщеннее будет его жизнь, тем скорее это случится.
        - Всё равно! Вы собираетесь спустить ему отказ? - настаивал Саа-Шен. - Не понимаю Вас, Владыка. По Двойной Спирали могут пойти разные слухи! Например, что Вы теряете хватку, и теперь Вам можно отказать, не опасаясь последствий. Это скажется на репутации нашего Дома.
        Телекинетический толчок отбросил ю-а-нти к стене, а следом на его горле сжалась когтистая рука нага.
        - Пойдут ссслухи?! - недобро прищурился глава Дома. - И это при том, с-что о намерении ис-спользовать метку Немерона ссснали только мы двое? - голос перешел в задушевное шипение. За душу берущее шипение. Проникновенно так.
        - Я не это имел в виду, Повелитель!!! - змеелюд с трудом вытолкнул слова наружу. Он действительно не собирался вредить репутации Дома.
        - Убирайся!
        Новый ментальный импульс оттолкнул ю-а-нти прочь.
        Больше не решившись испытывать терпение Владыки, тот, в знак раскаяния низко опустив голову, быстро попятился назад, жестко контролируя мысли и эмоции в своей голове.
        И только оказавшись в своей комнате и плотно закрыв за собой дверь, ю-а-нти с яростью обрушил удар на деревянный столик, разнеся неповинную мебель на куски. Гнев требовал выхода. Такой идеальный план! Все уже было готово и расставлено по местам. Нужно было лишь, чтобы мешающийся прилипала вновь вернулся на Беренхель. И оттуда тот уже не смог бы уйти!
        Его путь к посту лидера клана расписан на века вперед, и лишние «попутчики» ему не нужны. И хотя человеку никогда не стать главой Дома Змеи, лысой обезьяне достается неоправданно много внимания. Так что стоило Саа-Шену узнать о планах хозяина использовать Рэна для зачистки Склепов, идея почти сразу родилась в его голове - найти служителей Немерона, предложить помощь в устранении его врага и узнать, какова за это будет награда.
        Бог мертвых оказался более чем щедр. Ярость на букашку, посмевшую отнять у него излюбленную кормушку, не пройдет и через века, как и боль, уготованная смертному, что посмел выступить против него!
        За наглой обезьяной Немерон прислал одного из своих сыновей. Скрываясь в темноте Склепов, он в нужный час забрал бы жизнь и душу того, кто осмелился противостоять отцу. Большой круг поглощения, созданный нагом, его бы точно остановить не смог, ибо он заранее был к нему готов.
        Все складывалось идеально. Саа-Шен получил бы желанную награду - двести кристаллов душ, и избавился от соперника, слишком раздражавшего его. Хозяин смог бы уцелеть, так как не был целью, а Немерон пообещал, что если наг не будет мешать вершить месть, то специально его не тронут. К тому же ю-а-нти хорошо знал своего Повелителя: едва тот поймет, с чем именно имеет дело, скорее всего, сразу отступит. В итоге Немерон, после исчезновения Скрижалей с Беренхеля потерявший интерес к самому миру, отомстив разозлившему его смертному, прекратит так цепляться за руины, и Склепы окажутся в полном распоряжении хозяина и Дома Змеи.
        Безупречно, в духе Шепчущего - устранить чужими руками соперника, да еще и хорошо заработать на этом, соблюдя интересы клана.
        А теперь ему самому лучше держаться подальше от владений Немерона, чтобы не заполучить его метку уже себе - боги не любят, когда их разочаровывают. Либо… придется потратить накопленных рабов. А на них были совсем иные планы.
        Успокаиваясь, Саа-Шен окинул взглядом разгромленную комнату. Необходимо срочно ее прибрать и что-то придумать насчет новой меблировки, пока слуги не доложили хозяину о внезапном желании ю-а-нти все крушить. Шепчущий такое не пропустит. Наверняка начнет копать, чтобы узнать причины. Нет, Саа-Шен не совершил ничего предосудительного: интриги - священное право детей Великой матери. Как иначе доказать своим старшим, что достоин занять место рядом с ними, а богам - что заслуживаешь большего? Ну а некоторые потери в процессе неизбежны - править должны сильнейшие, во всем. Только вот попадаться не стоит, особенно, когда случаются осечки - Владыка не преминет преподать своему подчиненному урок. А ему это совсем ни к чему.
        Вдох-выдох. Окончательно успокоившись, Саа-Шен привычно проанализировал последствия сегодняшней неудачи. Ничего, по сути, страшного не произошло. Финансовые потери - привычная плата за риск. Все, что ему нужно, так это набраться терпения и немножко подождать, а подходящий случай наверняка представится в будущем. Да благословит его своей Темной мудростью Великий Сет! Прижав к груди перстень Тот-Амона, подарок нага, Саа-Шен начал яростно шептать древние слова молитвы-проклятья, прося темного бога обрушить свой гнев на его соперника.

* * *
        Город Игроков остался внизу. Похожий одновременно на мышь под метлой и пчелиный рой, грозно гудящий за стенкой - вроде и надежно огражден, но в любой момент может найти щель и закусать до смерти.
        Отойдя от похмелья праздника, Игроки растревоженными муравьями сновали по улицам и всевозможным заведениям. В лавках, торгующих оружием и снаряжением, толклось необычайно много посетителей, но они больше глазели, чем покупали. И ладно бы глазели на товар - в основном косились друг на друга.
        В крупные лавки карт выстраивались очереди из-за клиентов, буквально зависавших около клерков, одолевая тех всевозможными, часто откровенно глупыми, вопросами. В арендных конторах было не протолкнуться, прям хоть разделяй вход и выход и организуй улочки с односторонним движением. Карты сдавали и брали, гвоздем же сезона стала краткосрочная аренда - вплоть до пары часов. Закономерности пытались выявить все.
        На площади перед зданием Совета Старших чинно прогуливались бойцы, готовые стать Охотниками либо просто выполнить то или иное поручение.
        Гремлина, продающего заветные ключи, создающие двери в личные и клановые дома, заставили ретироваться через черный ход - иначе куда он делся-то, окруженный толпой со всех сторон? Но внятных ответов не получил никто. А вот список доступных комнат стал виден только счастливым обладателям личных владений либо старшим офицерам кланов.
        В тавернах же можно было отдохнуть от суеты и подлечить нервы - понимающий собутыльник, готовый выслушать твои беды, всегда найдется. Или веселая компания, в которой можно даже разжиться спиртным на халяву. Слухи становились желанной платой, обмыть кому-нибудь косточки - правилом, клановые дома - любимой темой, а новые неожиданные способности при Возвышении - завиральной байкой. И только за вопрос о действии карт можно было получить в зубы. Фигурально говоря - нарушать запрет дураков не было.
        Что же творилось в клановых домах и за высокими дверями Совета Старших знали только вхожие туда.
        Неизменной осталась жизнь лишь вчерашних Новичков. Начинающие Игроки все так же сбивались в группки добытчиков и под присмотром бойцов-охранников отправлялись в оставшиеся с прошлого витка Игры миры и Осколки…
        Большая круглая площадь наверху была, как обычно, пуста. Это место не любит посетителей. Здесь нет шума людских голосов, криков торговцев, суеты и толкотни. Все это там, внизу - этой мишуре не место на пороге обители богов.
        Небольшой черный куб, внутри которого виднеются отблески огня. Я стою на пороге храма и вглядываюсь в глубину дверного проема. На душе тревожно. Честно говоря, не думал, что вообще когда-либо доживу до момента, когда вновь приду на порог этого места, но уже чтобы стать полководцем. Полководцем! Я даже покачал головой. До сих пор, честно говоря, не верится, что сумел этого достичь, выжить и при этом не стать последней скотиной, заляпанной, как свинья, грязью. А в моем случае - чужой кровью.
        - Пора, - Медж тяжело хлопнул меня по плечу. - С этим делом, Рэн, тянуть не стоит. Тут как в речку, лучше нырнуть целиком и сразу.
        - Будь осторожней! - Саймира прижалась ко мне на секунду, а затем нежно поцеловала в губы. - И выбери там отряд получше, самый большой и сильный!
        Ния, стоявшая чуть в стороне вместе с Котом, подошла ко мне и, коснувшись плеча, тихо произнесла:
        - Удачи!
        Кот, вальяжно приблизившись, широко зевнул, а после ко мне прилетел образ большой, белой и крайне аппетитной мыши, которую он посоветовал найти и поймать.
        Вот теперь, пожалуй, точно все. Поправив сумку на плече, решительно шагнул вперед.
        Чувствуя взгляды друзей за спиной, невольно вспомнил прошлое. Тот самый день, когда впервые попал сюда. Тогда мне было гораздо хуже: воспалился бок, располосованный когтями какой-то мелкой твари, что попыталась отгрызть от меня кусочек, пока я спал. Наглый зверек оказался на удивление шустр, к тому же ядовит. После я парочку дней отлеживался, попеременно блюя и проклиная гадкую тварь. А когда, выжив, продолжил путь, чуть не утонул в топях. Потом еще полдня скрывался от здоровенной чешуйчатой твари, вздумавшей мной пообедать, затем - каменные джунгли с кучами мелких плотоядных мартышек. На свое счастье, я догадался просто спрятаться и не высовываться никуда, выжидая время, пока зарядится Компас. Мне еще повезло, что на своем пути на Игроков я так и не нарвался.
        В итоге, когда я попал в Двойную Спираль, полдня ходил как потерянный ребенок, не зная, что делать дальше, пока кто-то из пацанов на побегушках за флакон зелья из стартового набора не подсказал мне, куда дальше идти и что делать. Так я сюда и брел, не веря своему счастью: бок распорот, слабенькое базовое лечение не справляется, сам весь в грязи и воняю не хуже болотной кучи, в которой в свое время прятался, но главное - я все-таки выжил!..
        Я проделал огромный путь от замученного раба-зеркала, до того, кем стал теперь.
        Невольно расправив плечи, уверенным шагом иду к центу храма Хаоса. По привычке отвожу глаза от черного пламени, полыхающего на алтаре. Рука осторожно открывает поясной карман и достает флакон с зельем. Пальцы с легким хрустом отворачивают запечатанную крышку, и содержимое одним глотком летит внутрь, прокатывается по горлу и утекает куда-то в глубину души, на миг заставив закрыть глаза. В голове взрывается разноцветный фейерверк с сотнями искр конфетти, чего-то еще и звоном сотен лопающихся пузырьков шампанского. На миг мне кажется, что я могу все: свернуть горы, зажечь звезды… что, стоит пожелать, и вселенная вместе с богами бросится исполнять мое желание.
        С трудом устояв на ногах, дрожащей рукой стянул с шеи Медальон, и сделав последний шаг, опустил его прямо в пламя.
        - К Тебе я пришел, Владыка, за новой силой для дальнейшего служения. Прими то, что было мной собрано, и благослови на новые свершения во имя Твое.
        Стоило словам сорваться с губ, Медальон, охваченный всплесками черного огня, ярко засветился заполненными ступенями силы. Внутрь алтаря потянулись ниточки эмбиента, сливаясь и растворяясь в бушующем внутри камня потоке силы. Сотни нитей, тысячи жизней, но я не отводил взгляда. Лишь за первые шаги мне стыдно до сих пор, и дыры в памяти - вечный немой упрек мне за те дни. Но хватало и славных дел, и добрых побед, таких, что не совестно смотреть в глаза и богам, и людям.
        Тем временем поток собранной мною силы, постепенно истончаясь, исчез. В центре Медальона Игрока возник новый символ - шлем полководца. Кто знает, может, когда-нибудь, вместо него возникнет и корона владыки. А затем пламя на алтаре внезапно разрослось, раздалось вверх и вширь и накрыло меня с головой. Потом внезапно отхлынуло назад, утаскивая меня вслед за собой, словно бурный речной поток невесомую деревянную щепку.
        Меня вынесло на большой круглый помост, слегка возвышавшийся над выложенной мелкой каменной брусчаткой площадью. На платформе я стоял не один: рядом со мной находился невысокий седовласый мужчина, внимательно рассматривавший меня хмурым, тяжелым взглядом.
        - Я мастер-наставник, - представился он. - Тот, кто поможет вам освоиться с вашими новыми способностями, Повелитель. Здесь вы сможете пройти необходимые тренировки, освоиться с управлением вашим отрядом, чтобы и дальше нести волю нашего Господина по всей Радуге миров.
        - Благодарю! - кивнул я.
        - Призовите Книгу, и я расскажу об основах.
        Привычная команда и верная спутница зависла передо мной, шелестя страницами. В глаза в первую очередь бросился новый раздел, отмеченный шлемом полководца. Десять пустых мест.
        - Карту отряда нельзя ни продать, ни обменять, ни украсть. Она не занимает места ни в Книге, ни в Активаторе, к тому же наделяет хозяина индивидуальными картами подотрядов, которые во время призыва отряда вызывает из Книги. Подотряды напрямую призвать нельзя.
        Пока это были общеизвестные сведения.
        - Хотя карты, связанные с личным отрядом, можно держать и в общей части Книги, для них существует специальный раздел. Кроме обычного хранения карт, он позволяет управлять усилителями, наложенными на подотряды или на весь отряд целиком, если таких улучшений больше одного и их нельзя применять одновременно. Емкость раздела можно увеличивать, но в отличие от общей части, карты расширения Книги будут давать не десять, а лишь одну дополнительную ячейку, если это не специальные карты, конечно.
        Я кивнул - пока все было понятно, да и разобраться конкретно с этими тонкостями можно будет на практике.
        Мастер-наставник замолчал, поэтому я, подойдя ближе, сдерживая внутреннюю дрожь и волнение, уточнил:
        - А где мой отряд?
        - Здесь, - мужчина шагнул в сторону и указал на небольшой каменный постамент, на котором лежали три затемненные карты, только вот огоньки, бегающие по краям заветных прямоугольников, говорили, что к пустышкам они не имеют никакого отношения. - Обычно выбор не столь богат и разнообразен, но вы сумели заслужить своими деяниями милость нашего Господина, - он пристально оглядел меня, - да и внимание Слепца прибывает с вами. Поэтому выбор у вас будет шире, чем у большинства из тех, кто приходит сюда. У многих выбора вообще не бывает.
        Предвкушение холодным огнем пробежало по венам, а пальцы невольно дрогнули, будто сжимая заученным движением Активатор.
        Подойдя к картам, лежащим на каменной колонне, ближе, дождался кивка и подхватил первую, ближайшую ко мне. Искры, пробежав по краю, впитались в карту, и на ней проступил текст, а следом расцвела красками картинка.
        - Механический легион, - прочитал я.
        - Вы можете ее активировать, - подсказал стоящий рядом мастер-наставник, вместе со мной разглядывая выпавший мне первый вариант. - Это не приведет к выбору отряда, зато вы сможете изучить его потенциальную силу.
        - Механический легион, тебя призываю!
        Губы хрипло прошептали приказ, и на просторной каменной площади начали появляться стройные ряды механических воинов. Первыми возникли, сжимая массивные щиты и алебарды, высокие трехметровые гиганты в полностью металлической броне. Глухие шлемы скрывали их лица, видны были лишь узкие прорези на уровне глаз, откуда иногда вырывались струйки пара. Отполированная светло-серая броня сверкала на солнце. Массивные алебарды на метр возвышались над головами механических воинов, а ростовые щиты тяжело опирались о землю.
        Краем глаза отметил, как в Книге от главной отделилась карта подотряда и заняла соседнюю ячейку. Интересно, сколько их будет?
        С левого фланга возникла еще одна группа механических громил, только более массивных, тяжелых и неповоротливых. Если первый подотряд был более человекоподобен, то эти массивные черные туши больше всего были похожи на груду металлических бочек, скрепленных между собой толстыми жгутами и гибкими трубками, по которым что-то постоянно перетекало. Из спины каждого монстра тянулся густой поток пара, массивная броня, полностью прикрывавшая их тела, была густо покрыта черной краской, поверх которой бежали красные полосы. Голова больше всего походила на сплюснутый стеклянный аквариум, внутри которого колыхался зеленый дым. Массивные, будто обрубленные руки громилы держали перед собой.
        - Насадки на конечностях можно менять, - прокомментировал заинтересовавший меня момент мастер-наставник. - Кроме того, они могут выпускать довольно мощное пламя или концентрированную кислоту. Хорошие ударные бойцы, правда, медлительны и неповоротливы, но это компенсируется усиленной физической защитой.
        Пока я слушал рассуждения мастера-наставника, на каменной площади возник новый подотряд - несколько десятков блестящих шаров. С легкими щелчками они раскрылись, и я увидел почти точные копии механических воинов из Заводной шестеренки. Все те же похожие на осиные слегка приплюснутые головы, фасеточные глаза, руки-клинки, широко расставленные относительно корпуса, гибкие тела и узкие талии. Быстрые, скоростные, подвижные - идеальные наземные разведчики и подразделение поддержки.
        Следом за механическим воинством возник тонкий стальной штырь, укрепленный в массивном металлическом кубе, вокруг которого заискрились, собираясь, электрические разряды.
        - Грозовой шпиль, - с удовольствием отметил мастер-наставник и покосился в сторону Книги: будет ли еще пополнение? - Накапливает электричество. Удобно использовать при отражении воздушных атак, а также для подзарядки и управления Механическим легионом, например, придавая на время ускорение конкретному подотряду или усиливая атакующие свойства того или иного оружия.
        Последним возник странный, слегка скособоченный металлический сарай, слепленный, на первый взгляд, из всего, что попалось под руку на ближайшей свалке. Стальные трубы, обрезки балок, куски жести, шифера - все это связано между собой ржавой проводкой. Сверху куски черепицы, заросшие мхом. Дверь оригинального сарая приоткрылась, и наружу осторожно высунулась остроносая зеленая рожа гоблина.
        - Мастерская гоблинов, - махнул в сторону этого сооружения наставник. - На начальных этапах толку немного, пока не прокачаете, не раздобудете чертежи для улучшений, не соберете оборудование для мастерской да запасы материалов. Но потом возможности ее вам понравятся: починка и восстановление поврежденных бойцов прямо на поле боя, усиление защитных свойств брони, придание нужных атакующих свойств вооружению, заправка огнеметной смесью или кислотой этих здоровяков, - и он махнул в сторону бочкообразных гигантов. - Или могут прямо на поле боя соорудить вам что-нибудь остро необходимое: от тарана до парочки летающих разведчиков. И это еще не считая всевозможной взрывающейся алхимии, в которой гоблины весьма хороши.
        Внимательно рассматриваю стоящий передо мной Механический легион - восемь десятков металлических алебардистов, восемь бочкообразных громил и пара дюжин блестящих шаров, скрывавших в себе механических мечников. Грозовой шпиль высится над всем этим, разбрасывая электрические разряды, а вдали виднеется мастерская гоблинов, возле входа в которую сгрудились зеленые коротышки, с любопытством поглядывающие по сторонам.
        Грозная сила. Хорошая защита от физических и ментальных атак, неутомимы и не подвержены проклятиям, ориентированным на живую плоть. Но, насколько я могу судить по своему Ужасу до подарка Меджеха, весьма медлительны, не считая мечников, конечно. И будут ли они развиваться самостоятельно, отдельный вопрос.
        - А что с восстановлением полностью уничтоженных бойцов? Смогут гоблины создать им замену?
        - Почти у всех отрядов, за редким исключением, независимо от их типа, потерянные единицы со временем восстанавливаются сами, с разной скоростью, правда, зависящей от мощи конкретных бойцов. Коротышки, имея все необходимое, смогут создавать бойцов с нуля, значительно ускоряя восстановление отряда, но только когда он призван.
        Хм, получается, ремонт силами зеленых мастеров - дополнительная возможность, а не единственная. Хорошо.
        - Как часто я смогу призывать Механический легион, если выберу его? Есть ли у отряда откат, как у обычных карт?
        Выслушав вопрос, седовласый одобрительно кивнул.
        - У всех отрядов отката нет: свое личное воинство можно отзывать и сразу же призывать неограниченное количество раз. Но призываться при этом будут только живые, в данном случае, не уничтоженные полностью существа.
        Немного помолчав, мастер-наставник продолжил:
        - Что же касается Механического легиона, то у него есть редко встречающееся ограничение: отряд можно призвать только, когда в строю не меньше двадцати процентов от общей численности бойцов или если цела мастерская гоблинов. Впрочем, это ограничение можно снизить, а то и вовсе убрать.
        Вот ведь з-зараза! А если бы я не спросил?!
        Как и везде в Игре, до всего надо доходить самому. Никто не будет обучать тебя досконально, раскрывая все особенности и указывая мелкие, но порой жизненно важные детали. Хорошо еще мастер-наставник здесь отвечает на вопросы, надеюсь, не пытаясь недоговаривать и не смещая при этом акценты. А то был у меня печальный опыт с одним из учителей в Школе испытаний.
        Несмотря ни на что, первый выпавший мне отряд весьма хорош. Уж точно не сборище крестьян, из которых половина путают право и лево, а в руках умеют держать только вилы да косы.
        Что ж, посмотрим, что еще приготовил для меня Смеющийся Господин - и я выложил карту легиона из Книги обратно на постамент. А пока, повернувшись к мастеру-наставнику, уточнил:
        - У вас есть имя? Как мне правильно к вам обращаться?
        Седовласый мужчина внимательно взглянул на меня и, чуть поколебавшись, ответил:
        - Зовите меня Искарос.
        Искарос. Имя мне показалось смутно знакомым. Где-то я его уже слышал. Тайвари услужливо подсказала:
        «Тридцать шестой владыка со Столпа Возвышения - Искарос Копье Истребления».
        - Да ладно?! - невольно вырвалось у меня, едва я услышал слова Тайвари. - Но этого же не может быть!
        Искарос предупреждающе поднял руку:
        - Остановитесь! Мы здесь ради конкретного дела, все иное я обсуждать не вправе.
        Но я недоумевающее смотрел на триумфатора, стоящего передо мной. Такого же просто не может быть! Что он тут вообще делает? Тот, видимо, прочитав незаданный вопрос в моих глазах, устало вздохнул и, отбросив пафос, тихо произнес:
        - Все равно же не отстанешь. Скажу одно, нужно быть очень осторожным в своих желаниях, особенно если в немилости у Смеющегося Господина. И на этом все. Больше говорить не о чем, давай вернемся к тому, за чем ты сюда пришел, - подбору отряда для тебя. То, что я присутствую здесь - большая для тебя удача. Не пожалел ты, видимо, жертв на алтарь Слепца, раз оказался перед тобой я, а не безликая кукла из зала обучения.
        На языке вертелись сотни вопросов, но мне дали недвусмысленно понять, что дальше продолжать этот разговор не хотят. Лучше действительно заняться делом, ради которого я и прибыл сюда. Следующая карта помещена в Книгу, и следует призыв:
        - Воплощения Стихий, придите на мой зов!
        На площадке, где до этого возвышались стройными рядами механические воины, один за другим стали возникать духи первоэлементов. Первыми возникли тела каменных элементалей - высокие, грузные человекоподобные фигуры, казалось, были слеплены из первого, что попалось под руку начинающему скульптору. Глыбы камней скрепляла между собой светло-коричневая глина, заполняя собой стыки, из которых порой торчали пучки травы и даже ветки деревьев. Серые бока камней покрывали пятна изумрудного мха. Каждый из каменных гигантов, бывших метра под три ростом, не был похож на другого. Единственное, что их делало схожими между собой, так это небольшие крохотные головы с ярко-зелеными глазами на фоне массивного тела.
        Следом возникли две большие морские волны, замершие посреди двора. Разбрасывая во все стороны сотни капель, они то разрастались вверх и вширь, то опадали вниз, грозя расплыться в небольшое озеро и затопить собой всю каменную площадь.
        - Большие элементали воды, - прокомментировал их появление Искарос, - сильные твари, а если еще и вода будет рядом, то… - он покачал головой. - Я от умника, командовавшего таким отрядом, еле ноги смог унести. Да и землянки - та еще мерзость. Они же могут восстанавливать здоровье, просто пожирая землю, камни, металл, даже деревяшки. Упустишь из виду, а они уже, сожрав кусок скалы, снова лезут на тебя, да еще камнями, из которых состоят их тела, могут очень неплохо кидаться. Неприятный сюрприз, если к нему не готов.
        Тем временем рядом с каменными элементалями, точнее над ними, возникли сотни мелких огненных искр, похожих на крохотные огоньки свечек. Ярко-алые, они хаотично парили над каменной площадкой.
        - А это еще что? - удивленно спросил я.
        - Огненные фейри, - ответил наставник. - Молодые. Одно из воплощений духа огня. По одиночке не представляют угрозы и мало на что способны, к тому же крайне глупы, но когда собираются в большой рой, как сейчас, крайне опасны. У них коллективный разум, способный пользоваться магией, вплоть до высших ее проявлений. Если у них под рукой будет достаточно энергии… - он поморщился и потер шею. - Я видел, как эти крошки сжигали целые города, вызвав такой жар, что даже камень тек по улицам, расплавившись, а им это только в радость - чем больше огня, тем они сильнее. К тому же они способны в случае угрозы или по приказу полководца, на время объединившись, если их будет достаточно, слиться в великого духа огня, а это хоть и кратковременная, но огромная силища.
        Фейри, кружившиеся в непринужденном танце, услышали мое пожелание. До этого хаотично мерцавшие над площадью, они стали стремительно сближаться, все ускоряясь, пока в безумном круговороте из искр и пламени не родилось нечто: огромная фигура в пару десятков метров в высоту, состоящая из живого пламени. Внутри, как два глаза, полыхали два белых протуберанца. Жар стоял такой, что воздух мгновенно раскалился, и им невозможно стало дышать. Невольно прикрыв рукой глаза, я поторопился отдать команду рассеяться, и подавляющая фигура духа огня начала неторопливо рассыпаться на сотни огоньков.
        - Сильно.
        Искарос довольно кивнул.
        - Но особо на этот трюк не рассчитывай: быстро подобное не провернуть - это здесь разлито достаточно силы для всестороннего изучения возможностей отряда, а во внешнем мире тебе еще придется озаботиться источником силы для этих крошек. К тому же любой знающий Полководец постарается выбить твоих фейри в первую очередь, тем более что они достаточно уязвимы. Начнешь схватку и сразу старайся создать как можно больше очагов огня или тепла. Чем больше, тем лучше для фейри. Огонь - естественный источник энергии. Когда его много, достать их весьма непросто. И помни, что все духи обладают врожденным сопротивлением к своим стихиям. Сейчас это примерно сорок процентов от входящего урона. Поднимешь уровень отряда до серебряного - будет защита на шестьдесят, золотой ранг даст восьмидесятипроцентную защиту.
        Тем временем перед нами возник еще один подотряд. Первоначально я даже не смог понять, что я вижу перед собой: около полутора десятков бабочек с разноцветными крыльями, неведомо когда появились на каменной площадке и как военная сила не воспринимались в принципе. И вот теперь они, помахивая крылышками, сновали между каменными здоровяками, не обращая внимания на роящихся огненных духов.
        - Феи?! - удивленно хмыкнул Искарос. - Редкий призыв, повезло. В прямом бою от этой мелюзги почти нет толку, но как подотряду защиты и поддержки - цены им нет. Большой запас магической энергии, призыв благословений, усиление и излечение союзников, наложение защитных заклятий и рассеивание вражеских чар. При наличии алтаря и опытного полководца обладают значительным потенциалом. Щедро, ничего не скажешь. Найти им побольше свитков для создания чар и… - он мечтательно цокнул языком.
        Последним возникло странное сооружение, больше всего похожее на невысокую каменную пагоду, сложенную из диких камней, с остроконечной красной крышей, под которой висела, ярко горя, масляная плошка. По камням, из которых была сложена эта штука, бежали зеленые вьюны и желтоватые цветы.
        - Колодец духов, - вглядевшись, произнес мастер-наставник. - Он является накопителем энергии стихий.
        Рядом с каменным колодцем возникли четыре темные фигуры, укрытые с головой темным тонким покрывалом.
        - Хранительницы Колодца. Они распределяют его силу, могут создавать боевые чары или призывать на помощь духов с других планов бытия. Каждая отвечает за свой тип стихии. Колодец можно развивать и усиливать, увеличивая хранимый в нем запас силы. Еще удобно, что его можно зарядить практически от любого природного источника энергии, неважно какой стихии. Хранительницы со временем ее преобразуют в нейтральную, подходящую для любой стихии, плюс, даже если его полностью иссушишь, колодец со временем сам восстановит силу. Очень удобно при долгих рейдах.
        Интересно. Я рассматривал стоящих передо мной существ, оценивая их силу и те возможности, которые они в состоянии открыть для меня. Могущественные сущности, сильные каждая в своей области - всегда можно подобрать наиболее подходящий вид атаки. К тому же этот необычный колодец духов: возможно, удастся призывать и духов других стихий, усиливая имеющихся, либо используя слабые места противника.
        Но есть и нюанс - почти всегда кто-то из подотрядов не сможет действовать в полную силу, ибо найти область, где одновременно соседствует и земля, и огонь, и вода, очень трудно.
        Обычные способы лечения к элементалям не применишь, только развивать возможности фей. С саморазвитием, думаю, все будет в порядке, хотя надо будет уточнить. А вот с восстановлением численности отрядов будут сложности: сущности, входящие в подотряды, немногочисленны и слишком могущественны - возрождаться будут долго.
        Надо будет подробно расспросить мастера-наставника. Но на каменной плите по-прежнему лежала еще так и не использованная мной третья карта, и, прежде чем сосредоточиться на изучении конкретного отряда, надо узнать, что мне предлагает она.
        Карта в Книге, и следует новый призыв.
        Глава 4. Выбор
        КАМЕННЫЕ НОСОРОГИ с ревом неслись вперед. Несколько огненных шаров, выпущенных ИМПАМИ почти в упор, не сумели пробить броню разъяренных зверюг и разбились о нагрудные панцири, разбрасывая алые искры. Шумная толпа мелких демонов брызнула в стороны, пропустив мчащихся вперед гигантов, и атаковала их с тыла.
        Однако, слишком увлекшись, Импы забыли поглядывать в небеса, и это стало для них роковой ошибкой: ГРОМОВЫЕ ПТИЦЫ, вынырнувшие по моей команде из облаков, резко устремились вниз. Мощные взмахи крыльев, отблески на стальном оперении - и вот над землей раздается их грозный пронзительный крик. Звуковая волна накрыла столпившихся внизу бесов, оглушая и дезориентируя их, а за криком следует новая атака: резкий взмах крыльев и сотни острых перьев срываются вниз, накрывая собой оглушенных демонов.
        Нападение птиц изрядно проредило толпу врагов, и остатки вражеской пехоты, противно визжа, устремились назад. Они рванули в джунгли, надеясь найти спасение в чаще. Тем временем, Носороги, проделав широкую просеку среди деревьев, наконец-то достигли строя врагов.
        Казалось, жалкая цепочка из полусотни АДСКИХ ГОЛОВОРЕЗОВ, стоящих в авангарде, будет сметена одним ударом, и даже десяток СУККУБОВ, парящих за их спинами, вряд ли сможет что-то изменить, но Искарос снова преподнес неожиданный сюрприз: земля вздрогнула и под ногами Носорогов возник ярко светящийся разлом, из которого вырвались десятки жгутов, полыхавших огнем. Созданные из камня и пламени, они словно живые оплели ноги моих гигантов, обхватили могучие тела и играючи повалили на землю. Сильнейшие каменные звери беспомощно ревели, пытаясь вырваться из пут, в то время как натянувшиеся канаты затягивали их в разлом, из которого появились.
        А я тем временем рассматривал БАШНЮ ПОДЗЕМНОГО ОГНЯ, возникшую из пустоты за мгновенье до появления разлома. Искарос, вероятно, укрывал ее с помощью чар невидимости, чтобы не подставить под мои атаки, а теперь нужда в этом отпала.
        - Пора, - коротко скомандовал я, и стоящий рядом ШАМАН, быстро кивнув, начал ритмично бить в бубен, который держал в руках, и глухим голосом затянул камлание.
        Пятеро учеников шамана вторили ему, и мой ТОТЕМ СИЛЫ стал наливаться ярким свечением. ЯГДАРЫ, до этого кравшиеся в режиме маскировки вслед за Носорогами, засветились, едва их коснулись чары ускорения. Повинуясь моей команде, они устремились вперед, повторяя путь Носорогов. Я справедливо посчитал, что трюк с новой, столь же мощной ловушкой, Искарос вряд ли сможет повторить. ВИДЯЩИЙ рядом со мной, несмотря на повязку на глазах, отлично читал астрал. Если верить ему, атака, уничтожившая моих Носорогов, стоила Искаросу не меньше половины энергии, остававшейся в Башне подземного огня, да и такие сильные чары нужно создавать заранее и держать наготове, а после применения требуется немалое время для подготовки новых. Я же давать такую фору своему противнику не собирался.
        Громовые птицы, вновь прорвавшие облака, еще раз камнем ринулись вниз, готовясь накрыть строй врагов и поддержать атаку моей пехоты. Огненные плети хлестнули по земле, разрубая тела моих быстролапых зверей, сбивая их с ног, убивая и калеча, но эти удары Суккубов уже не могли остановить накатывающих волной Ягдаров - странную помесь волков и ягуаров. Почти восемь десятков таких существ входили в подотряд, дорвавшийся до врагов.
        Им оставалось меньше десятка шагов, когда последовала моя новая команда и кошковолки ярко заполыхали, преобразившись от внутреннего огня: их тела стали больше и крупнее, скорость реакции, ловкость, сила - все параметры удвоились на время, и сейчас под их ударами металлические щиты, что сжимали в руках Головорезы, отлетали в стороны как сухая шелуха. Когти, полыхавшие алым, легко распарывали броню, защищавшую войска Искароса.
        Но и мечи, бившие по телам Ягдаров, отнимали жизни. Полдюжины изломанных фигур - вот цена за прорванный строй врага, но тел Головорезов на земле осталось значительно больше, а мои кошаки уже рванули к Суккубам. Те попробовали вновь повторить атаку с горящими бичами, но то ли не хватило времени, то ли сил, но всего несколько сотканных из пламени плетей, хлестнувших по стае огненных Ягдаров, не смогли изменить ничего. Взмахнув крыльями, демоницы рванули в небеса, где их накрыли Громовые птицы. Драка моих пернатых и Суккубов закончилась вполне предсказуемо.
        Бой развивался по моему плану, но меня тревожило главное: я не знал, где находится мой соперник.
        Ягдары уже разносили на куски Башню подземного огня, с неба сыпались тела Суккубов, оказавшихся не в силах со своими куцыми крылышками противостоять в небесах Громовым птицам. Остатки Адских головорезов, еще пытавшихся сопротивляться, угрозы также не несли - по сути, полный разгром армии врага. Но я не видел самого полководца - моего настоящего противника, и это обесценивало все.
        Он что, в прятки собрался играть?
        Я недоуменно смотрел на картину сражения, не понимая действий врага. В принципе, вполне логично, учитывая не самую удачную для него арену. Если бы дело происходило в Центральных или Внутренних мирах, все вполне укладывалось бы в логику боя: пожертвовать отрядом и, пока враг разбирается с ним, сбежать, заплатив малым, чтобы спасти главное - свою жизнь.
        Я уже хотел приказать Шаману и его ученикам готовить поисковые чары, когда неожиданно из джунглей возле холма, на котором я расположился вместе с Видящим и говорящими с духами, вырвался отряд АДСКИХ РЫЦАРЕЙ. Гулко грохоча доспехами, из щелей которых полыхало нездешнее пламя, они устремились вперед, сжав на ходу построение в небольшой четырехугольник. Прикрылись массивными щитами, держа наготове тяжёлые полуторные мечи. Искарос обнаружился в центре построения.
        Что ж, теперь пазл сложился: мой противник изначально пожертвовал своими войсками - Головорезами, Импами и Суккубами - чтобы отвлечь мои основные силы на них, а сам с элитным подотрядом нанес удар непосредственно по полководцу врага. «Устрани кукловода, и куклы уже не имеют значения».
        Земля под ногами бегущих вперед Адских рыцарей взорвалась, разбрасывая комья грязи и травы, из нее вырвались восемь змеиных голов, разом выдохнув облака едкого зеленоватого дыма, окутавших строй рыцарей. Змеи одновременно бросились в атаку, вонзая клыки в щиты и тела вражеских воинов.
        - Оковы магии! - скомандовал я Шаману, напряженно всматриваясь вперед.
        Сейчас решался исход нашего с Искаросом противостояния. МАТЬ КОБР, оставленная мной в засаде, укрывалась под землей - это была одна из ее способностей в дополнение к мощному телу о восьми головах и умению выдыхать яд на расстоянии. Ее я оставил для прикрытия штаба, но в одиночку защитнице может не хватить сил: Адские рыцари - серьезные бойцы, и сейчас, если они используют свои магические способности, моя змея не выстоит.
        Громовые Птицы уже мчались назад, Ягдары, повинуясь моим командам, тоже спешили ко мне. Несколько минут, и они накроют и добьют врага, но это время еще нужно выгадать.
        Двое Рыцарей сломанными куклами лежали возле строя, только вот оставшиеся шестеро активировали режим берсерков: доспехи полыхали огнем, а мечи, словно лопасти пропеллера, полосовали воздух и тело Матери Кобр. Уже три из восьми голов безвольно болтались, подрубленные, смотря на мир потускневшими глазами. Отряд же моего соперника продолжал двигаться вперед. Еще одна голова, рванувшая было вперед, попала под удар сразу двух мечей и, отрубленная, упала на землю.
        Нас разделяло не больше десятка шагов, когда под гортанный вскрик Шамана Адских рыцарей окутало голубое сияние. Пламя, охватывавшее фигуры воинов и придававшее им сил, потухло, заблокированное заклинанием говорящих с духами. Теперь на двадцать секунд все магические способности попавших под воздействие чар бойцов оказались недоступны. Мать Кобр, воспользовавшись открывшейся возможностью, вновь выдохнула оставшимися четырьмя головами облако яда и ринулась в атаку.
        - Молния! - крикнул я Шаману. - Готовьте ее.
        А после, развернувшись, побежал вниз с холма, на ходу активировав УСКОРЕНИЕ, наложенное на меня шаманами еще в начале боя. Голубоватые руны на руке засветились тусклым светом, и тело наполнила необычная легкость. Я бежал, почти не касаясь ногами земли, оставляя холм со штабом позади. Громовые птицы пролетели над головой, стая Ягдаров, не обращая внимания на Импов, пытавшихся их задержать, неслась сквозь джунгли и тоже скоро достигнет подножия холма, а там лишь останется добить остатки вражеского отряда.
        Пятеро сильно потрепанных Рыцарей сумели подняться на холм и теперь рубили Шаманов, так и не успевших выполнить мой последний приказ. Все-таки магия говорящих с духами имела существенный недостаток: чем сложнее заклинание, тем больше времени нужно на его подготовку - но это бы ладно, так у всех - но при их общем более медленном сотворении чар время на сильные заклинания увеличивалось в разы по сравнению с другими магами. Зато чары можно было заранее подготовить и наложить на объект, чтобы активировать их в нужный момент. На мне, например, висело несколько малых заклинаний, вроде Древесной брони, Ускорения, Прыжка оленя и Силы медведя. Их подготовка не отняла много времени и сил у Шамана, но они оказались весьма полезны для меня.
        Громовые птицы вновь использовали акустическую атаку против Адских рыцарей, однако это оказалось не слишком эффективно - последствий атаки на противнике видно не было. Затем остро отточенные перья хлестнули по щитам и броне. Большая часть из них бесполезно ударила по металлу, но несколько все-таки достигли цели и теперь торчали из стыков доспехов, делая и так дерганные движения Рыцарей еще более рваными. Следом чуть больше четырех десятков Ягдаров с разбега взлетели на холм и без промедления ударили по врагам. Сверху на Рыцарей навалились Громовые птицы: когти, клювы и крылья сбивали с ног, закрывали обзор, пытались оторвать от земли и уволочь в небо, а когда тебя при этом еще и атакуют с земли верткие шустрые враги…
        Схватка закончилась быстро: еще полдюжины Ягдаров остались на холме вместе с парочкой Громовых птиц, зато в центре холма небольшими холмиками замерли оставшиеся бойцы врага. Вот только Искароса среди них не оказалось. Каким-то чудом он вновь сумел уйти из-под удара. Но это уже не решало ничего. Он проиграл: из всего воинства у него осталось с десяток Импов, а у меня, пусть и уполовиненный, но подотряд огненных Ягдаров и почти не пострадавшие в ходе боя тринадцать Громовых птиц. К тому же у кошковолков отличный нюх, и они без труда найдут вражеского полководца в джунглях.
        Чуть позади я услышал сухой треск ветви и без раздумья активировал ПРЫЖОК. Невидимая сила подкинула меня вверх, и я отлетел, отброшенный заклинанием десятка на три шагов вперед. Чудом не впечатавшись в дерево, упал на землю и покатился по траве, по пути продравшись через какой-то колючий кустарник, оставивший мне десяток глубоких царапин по всему телу.
        Активировав ДРЕВЕСНУЮ БРОНЮ, оглянулся назад, чтобы увидеть Искароса, смотрящего в мою сторону, а к нему уже неслись три Ягдара, заметившие наконец врага. В небе мчались к цели Громовые птицы. Мастер-наставник еще раз взглянул на меня, потом на мое воинство, приближающееся к нему, после чего вскинул руки вверх и громко произнес:
        - Сдаюсь.
        После этих слов по окружающему миру пробежала рябь, и он начал постепенно исчезать. Пара мгновений, и мы вновь остались с бывшим Игроком и триумфатором вдвоем на каменной площади. Рядом с плитой, на которой лежали три карты, из которых мне предстояло выбрать свой отряд.
        - Неплохо, - прокомментировал Искарос прошедший бой. - Ты молодец, учел прошлую ошибку и прикрыл свой командный пункт Матерью Кобр, да и с отступлением не упустил момент.
        - Это третья победа, - напомнил я.
        - Да помню я, - небрежно махнул рукой наставник. - Тебе просто повезло: выпала наиболее подходящая арена для действий твоего отряда. Я бы посмотрел, что бы ты стал делать, например, на Пылающих Островах или в Огненных песках, где Ягдарам с Каменными носорогами просто не хватило бы места для атаки. Но ты же помнишь, что эта удача не навсегда.
        - Помню, - ответил я. - Но мы играем теми картами, что нам сдает судьба, так что выбор арены все равно зависит не от меня.
        - Не совсем, - хмуро бросил Искарос. - На самом деле опытный полководец, не говоря уже о владыке, контролирует почти все и тем более не пускает на самотек выбор арены, ведь от нее почти на двадцать процентов зависит успех грядущего боя.
        - А разве такое возможно? - изумился я: о подобном мне слышать не приходилось, даже намеков не было.
        - Возможно. При помощи карт действий, - подтвердил мастер. - Скажем так, все Арены в основном делятся на условные типы: земля, огонь, воздух и вода. В той или иной пропорции они смешиваются друг с другом. Грубо говоря, огонь и земля - и вот тебе Огненные пески. Используя карту действия, ты можешь заблокировать один из элементов, наиболее неподходящий для тебя, например, огонь или воздух, и тогда Арены с этим превалирующим типом будут исключены из выбираемых вариантов. Также, например, ты можешь заблокировать наиболее удобные площадки для противника.
        - И где же мне достать такие карты?
        За прошедшие дни в Зале обучения я открыл для себя немало нового. Порой голова кружилась от всего того, что мне рассказывал Искарос, щедро делясь бесценным для меня опытом. Отрядные заклинания, рецепты для улучшения подотрядов и усиления источника силы, карты действий и подбор офицеров для отряда. Если я получил такого наставника благодаря выпитому Большому зелью удачи, то оно оправдало себя на тысячу процентов и было одним из самых лучших вложений дайнов в моей жизни.
        - С этим сложнее, - пожал плечами мастер на мой вопрос, - находят их, как и прочие, в Сокровищах и Карточных сферах, только гораздо реже. Ты пойми, такие Игроки как ты, скорее исключение из правил, чем норма. Обычно на развитие полководца работает целый клан или Дом, под него покупаются отрядные заклинания, ищутся по всему игровому полю рецепты улучшений, скупаются карты, доступные только для полководцев и владык, затрачиваются огромные ресурсы… Но и отдача для клана от собственных высокоранговых Игроков велика. Точно так же все это работает и в отношении владык, только на их развитие и усиление работают, как правило, крупнейшие Дома. А вот что тебе делать, я не знаю.
        Искарос искренне задумался, перебирая возможные варианты.
        - Ты одиночка, слишком рано взлетевший вверх. За тобой не стоит Дом или клан, некому помочь тебе в развитии. С другой стороны, ты свободен в выборе пути и в стратегии своего развития. По уму, тебе нужно бы примкнуть к какому-то из крупных кланов, но я бы тебе этого не советовал: в сильных Домах или серьезных кланах тебя точно никто не ждет, там уже есть свои Полководцы, и они точно не будут рады делиться ресурсами и силой с перспективным новичком, появившимся откуда-то со стороны. Почти наверняка тебя примут, а затем, использовав, попытаются устранить. На твое счастье, обязательные Большие турниры приостановлены, значит, хоть с этой стороны тебе угроза пока не грозит. Но это не навсегда. Сам понимаешь, рано или поздно Смеющийся Господин вновь запустит мясорубку Турниров, и к этому моменту тебе нужно быть готовым. А вот как это проделать, тут мне сложно что-то тебе подсказать. Возможно, стоит поискать небольшой клан и попытаться взять власть там. Или создать свой. Пойми, любой полководец - это в первую очередь организация, стоящая за его спиной. Тебе повезло, ты сумел высоко взлететь, но чтобы не
сгореть, тебе нужен прочный фундамент под ногами. Без этого ты погибнешь, проиграв бой тому, у кого есть такая поддержка.
        - Понял, - твердо кивнул я.
        Мне действительно есть, над чем подумать. Совет Искароса отложился у меня в голове, как и все, что он до этого рассказывал. К тому же на всякий случай умница Тайвари записала наши разговоры и спрятала в глубине памяти.
        - Ну что, еще один бой? - предложил наставник.
        - Можно, - согласился я, взглянув на водяные часы, висевшие в воздухе над помостом.
        Разделенные на две половинки и наполненные синеватой жидкостью, они невольно притягивали взгляд. Вниз из верхней половины неторопливо стекла очередная капелька воды. Часы возникли день назад - прозрачный намек на то, что мое время пребывания в Зале обучения подходит к концу. Сейчас там плескалась едва ли треть от первоначального объёма, но время еще на парочку боев у меня точно есть.
        - Кем будешь сражаться? - уточнил Искарос.
        - Воплощениями Стихий, - ответил я, беря карту с плиты.
        - Я смотрю, тебе понравился этот отряд, - с улыбкой отметил мастер, - ты им провел уже больше четырех боев.
        - И два из них были успешны, - напомнил я.
        - Сильный отряд даже в руках новичка может показать себя достойно, - буркнул бывший Игрок. - Для меня отряд выберешь, или доверим все дело случаю? - уточнил с интересом.
        - Пускай будет Мертвый легион, - выбрал, чуть промедлив.
        - Не люблю костяшек, - недовольно поморщился Искарос.
        - Почему? - тут же всколыхнулся во мне интерес.
        - Там весь упор на магию личей и баньши. В ближнем бою костяные солдаты и призрачные всадники - просто мусор, которых достаточно легко развалить. Их задача - выиграть время для личей, пока те прикончат врага с помощью заклятий. А если алтарь пуст? А если блокирующие чары? Да и каждым бойцом нежити напрямую ментально командовать… бррр. Таким отрядом сложно воевать, нужно много отрядных заклинаний и сильные офицеры. Но стоит сказать: если все это в наличии - владелец Мертвого легиона становится крайне опасным и неудобным противником, с которым очень тяжело сражаться на равных.
        Вот в чем я не сомневался, так это в том, что у нага Легион точно развит до максимума.
        - С базовым набором заклятий для личей, это будет заранее проигранный бой, - уточнил Искарос. - Предлагаю использовать для Мертвого легиона расширенный набор заклинаний. Для тебя это, конечно, значительно усложнит поединок, зато сможешь на своей шкуре познакомиться с применяемыми мертвецами заклинаниями.
        Я задумался над словами наставника. В принципе, я ничего не терял: я уже выиграл наше маленькое пари, заключенное еще перед первым боем, и взял три победы на арене, так что заслужил свой приз, который мне пообещал Искарос. А вот посмотреть в бою Мертвый легион, увидеть и оценить его возможности, сильные и слабые стороны было бы полезно. Кто знает, как сложится жизнь, и в какую сторону уведёт Игра Хаоса. Жаль только, времени мало. Если б была возможность, я бы в Зале обучения просидел пару малых циклов, а может, и больше, проводя сражения со всеми существующими типами отрядов на разных аренах с базовыми и расширенными видами заклинаний, доступными для противника. Но время, время… Я с грустью посмотрел на часы и синеватые капли, стекающие вниз. Времени у меня нет. Думаю, что мне его и так предоставили весьма щедро, гораздо больше, чем тем, кто пришел сюда, не захватив с собой удачи.
        - Начнем, - наконец решил я. - И пусть будет расширенный объем заклинаний для Мертвого легиона.
        - Ну, держись!
        Искарос довольно улыбнулся, радуясь предстоящей схватке. А перед нами уже возникло колесо арены. Все ускоряясь, оно кружилось, подбирая нам место схватки. С бешеной скоростью мелькали возможные локации, но вот обороты колеса начали замедляться, и, наконец, оно замерло, остановив свой бег на арене Разрушенный храм. Невольно улыбнулся: знакомое местечко. Интересно, я окажусь внутри или снаружи храма? Если Искарос окажется внутри, то получит явное преимущество. С другой стороны, я получу пространство для маневра для моих элементалей, не зажатых узкими каменными коридорами.
        Я оказался снаружи, в густой чаще джунглей. Впереди виднелись развалины храма. Перед ним - широкая открытая площадка с обломанными зубами колоннады, разбитыми постаментами и остатками статуй. Несколько каменных куч чуть в стороне - вот и все, что осталось от подсобных пристроек. Искарос же наверняка внутри храма, невысокое двухэтажное здание которого призывно маячило впереди.
        Мда, не самый лучший для меня расклад. То ли удача подводит, то ли Слепец решил сыграть в этот раз на стороне моего соперника. Все что мне оставалось в этой ситуации, это атаковать, потому что Искарос точно не полезет наружу.
        - Воплощения Стихий, придите на мой зов!
        В джунглях один за другим стали возникать отряды элементалей, а я быстро просматривал выпавшие мне на этот раз отрядные заклинания. Я начинал с базовым набором, состоящим из четырех простых и двух серебряных карт, доступных для применения Феями и Хранительницами Колодца, и эти чары мне сейчас предстояло между ними распределить.
        Для начала надо взглянуть, что мне досталось из серебряных карт. Щит магии и Сила возвышения. Неплохо. Я невольно хмыкнул, увидев этот набор. Все-таки удача не оставила меня. Неплохое защитное заклинание от воздействия враждебной магии, усиливающее защиту от вражеских чар на двадцать процентов, и мощное заклинание усиления, увеличивающее на время базовые параметры подотряда, на которое оно наложено, практически вдвое.
        Базовые заклинания, к сожалению, ничего интересного не преподнесли. Лечение, Травяные путы, Каменная кожа и Ясный взор - заклятие от миражей и иллюзий. В принципе, тоже неплохо, и, если распределить их правильно, могут оказаться хорошим подспорьем в бою.
        Щит магии - ХРАНИТЕЛЬНИЦАМ КОЛОДЦА, Сила возвышения - ФЕЯМ, им же Травяные путы и Каменную кожу. Оставшиеся заклинания ушли Хранительницам, творящим сейчас волшебство, склонившись над КОЛОДЦЕМ ДУХОВ. Чем сильнее магическое воздействие, тем больше уходит времени на его подготовку, потому я и распределил заклятия между Феями и хозяйками Колодца, чтобы в нужный момент оба заклинания были готовы, а пока КАМЕННЫЕ ЭЛЕМЕНТАЛИ ринулись вперед по открытой площадке к видневшемуся невдалеке храму, на ходу выдирая остатки колонн и статуй и запуская их перед собой. Толку от этого не слишком много, но на психику Искароса воздействовать могло.
        Враг, как я и предполагал, так и не вылез наружу, предпочтя тянуть время и явно что-то готовя. ВОДНЫЕ ЭЛЕМЕНТАЛИ в этот момент обходили храм с флангов. Насколько я помнил, там есть боковые проходы. Жаль, что в джунглях вокруг храма нет ручейков или хотя бы болот, чтобы водные духи могли нарастить объём тела.
        Пока Каменные элементали топали вперед, ОГНЕННЫЕ ФЕЙРИ, следовавшие за ними, достигнув середины каменной площадки, замерли и, ярко засветившись, начали проводить обряд слияния для превращения в Великого духа огня. На него-то я и собирался наложить усиления, что сейчас готовили Феи с Хранительницами Колодца. Сила возвышения удвоит силы и без того могущественного существа, что сейчас рождается на площадке, а защита от магии даст возможность выжить под вражескими атаками. Посмотрим, что с этим будет делать Искарос.
        Каменные элементали практически достигли храма, когда он сделал первый ход. Из врат, ведущих внутрь, вырвался густой красновато-бордовый туман. Сформировавшийся в некое подобие гигантской птицы, он рванул вперед, накрыв собой каменных духов на подступах к храму. Могучие фигуры замирали одна за другой, стоило птице, сотканной из бордового марева, коснуться их. Небольшое свечение окутывало их тела, затем жизненная сила втягивалась внутрь тумана, а каменные гиганты рассыпались на камни и глину, из которых состояли.
        Фейри еще не завершили ритуал слияния и продолжали кружиться, формируя духа огня, в то время как к ним устремилась ГИБЕЛЬНАЯ ПТИЦА. А я ничего не мог поделать: на стадии формирования великого духа Фейри не подчиняются другим командам, полностью поглощённые слиянием. В обычных условиях я мог бы воспользоваться своими личными картами, но сейчас по условиям поединка мы с противником были ограничены только возможностями отрядов.
        В последние секунды Хранительницы успели бросить ЩИТ МАГИИ, но он уже мало на что был способен повлиять: частичная защита лишь ослабила удар, но не смогла полностью предотвратить его. Огненные духи, почти слившись, густо посыпались вниз. Пламя, окутывавшее их тела, гасло на лету, только жалкие несколько десятков духов, переживших атаку, брызнули в стороны.
        - СИЛА ВОЗВЫШЕНИЯ создана и готова к наложению, - до меня донеслись слова старшей из Фей.
        - Накладывай усиление на водных духов, - скомандовал я, глядя на багряную птицу, медленно надвигающуюся на мой командный пункт.
        Чем дальше отлетала птица от храма, тем медленнее двигалась она. Ничего, мы еще повоюем, эта партия еще не сыграна до конца!
        Водные духи как раз достигли храма, пусть и уменьшившись в объёме, растеряв часть массы воды при движении сквозь джунгли. Но под воздействием усиления они еще способны натворить дел в узких коридорах храма.
        Появление моих элементалей явно не стало сюрпризом для Искароса. Багряное красное облако, составлявшее основу птицы погибели, рассеялось и потянулось назад к храму - для отражения нападения элементалей потребовалась жизненная сила, поглощенная предыдущей атакой моего противника. ЩИТЫ ПРАХА на время закупорили водных духов в коридорах храма, но надолго сдержать их не смогут, хотя возможность выгадать время они дали.
        А тем временем в АЛТАРЬ втекал щедрой рекой поток жизненной силы погибших духов, вновь наполняя его. И когда водные духи наконец смогли пробиться вперед, противнику было чем их встретить: зеленоватый луч, вырвавшийся из Алтаря, вокруг которого столпились ЛИЧИ, уперся в духа, сумевшего первым преодолеть преграду. И могучий дух быстро стал истаивать под воздействием магии смерти. Его жизненная сила буквально рассеивалась, покидая тело. Внушительная фигура все еще сражалась и попыталась нанести удар. Водные лезвия, брошенные на остатках силы, сверкнули в воздухе, разрубив тело одного из мертвых колдунов. Но это все, что он успел сделать, прежде чем погиб.
        Второй дух оказался проворней, и водные копья разрезали воздух до того, как по нему ударил зеленый луч. Вперед метнулись БАНЬШИ, прятавшиеся в тенях позади Алтаря, и приняли на себя удар, предназначенный Личам. Пять из шести духов с тоскливым воем опали вниз, но главное сделали, прикрыв собой основную ударную силу противника.
        Зеленый луч, теперь чуть менее яркий, снова уперся в фигуру элементаля, на время парализуя его и вытягивая жизненную силу. Однако тот, не сдавшись, вновь успел нанести удар: сверкающие водные лезвия, блестя синевой, разрезали воздух и последняя Баньши, распластавшись в воздухе, погибла, разделенная на части. Кстати, интересный момент: я думал, что водяные лезвия против этих бесплотных тварей вообще не подействуют.
        Тем временем, водяные клинки, продолжив полет, врубились в мертвых колдунов, сгрудившихся возле алтаря, и еще один Лич, разрубленный на куски, осыпался на пол. Последнему удар водного лезвия снес руку и прошелся побоку, заставив, покачнувшись, опереться на алтарь, возле которого стоял, и к нему потянулся тонкий зеленоватый ручеек силы. С Баньши все, Лич остался только один - водные элементали сделали гораздо больше, чем я от них ожидал в сложившейся ситуации.
        - Начинайте ПРИЗЫВ, - отдал я приказ хозяйкам Колодца духов.
        Следующую команду я уже отдал феям:
        - Четверо, помогайте Хранительницам, остальные наполняйте Колодец силой, мы еще повоюем!
        Сейчас Хранительницы Колодца активировали призыв, и в неведомые дали астрала устремился аркан заклятья, готовый выдернуть в реальность духа, оказавшегося поблизости. Феи, повинуясь моей воле, образовали кольцо вокруг башенки Колодца. Они неторопливо перебирали крыльями, и при каждом взмахе небольшое зеленоватое облачко улетало к пагоде, наполняя ее силой. Четверо Фей, не вставших в круг, сейчас парили над хозяйками Колодца, вскинувших в призыве к небесам руки. Эти крошки, замерев над скрытыми балахонами фигурами, широко раскрыли крылья, и те пульсировали в такт с невидимым биением силы, что я ощущал разлитой вокруг.
        Тем временем из храма высыпали КОСТЯНЫЕ СОЛДАТЫ и, выстроившись в небольшой ромб, замерли перед входом. Странно, я ожидал совсем не их, сейчас самое время для Призрачных всадников нанести удар через открытую площадку перед храмом. На своих конях они быстро преодолеют ее меньше чем за пару минут, в отличие от Костяных солдат, и мне сейчас нечем остановить их атаку. Но их не видно, а по строю скелетов, замерших перед храмом, пробежало зеленоватая волна, на миг исказившая их фигуры.
        Свечение нарастало, и невидимая сила у меня на глазах начала неторопливо сжимать костяки мертвых солдат, разрывая старые кости, из которых состояли их тела. Силы заклинания все плотнее сжимали костяные тела, формируя аморфную белесую массу, похожую на тесто, из которого начало постепенно формироваться нечто новое.
        Я с тревогой смотрел на происходящее впереди, не ожидая ничего хорошего для себя, когда преобразование завершится. Но время… - сейчас оно играло на моей стороне: слишком неторопливо формировался Костяной голем, слишком мало осталось у алтаря тех, кто отвечал за его создание и направлял потоки силы. Водные элементали проделали хорошую работу. Сейчас все решало время, кто раньше успеет: Лич сформировать голема или хозяйки Колодца духов выдернуть кого-то из астрала. Еще немаловажно, кто именно попадется в аркан заклинания призыва.
        У костяного голема уже четко сформировалась голова и проступили из аморфной массы саблевидные руки, усеянные костяными шипами, когда небеса над храмом разверзлись, и, гневно шумя, к земле, ведомый силой заклятья, устремился настоящий ураган, отбрасывающий во все стороны вихревые потоки. Дикий, необузданный БОЛЬШОЙ ЭЛЕМЕНТАЛЬ ВОЗДУХА был преисполнен ярости и гнева на тех, кто выдернул его с родного плана. Сейчас он искал на ком выместить свое негодование, и в качестве цели ему любезно предоставили Костяного голема, так и не успевшего сформироваться до конца.
        Мощные воздушные потоки подхватили костяную массу и, подняв вверх, с силой швырнули на стены храма, видневшиеся позади него, затем последовал новый удар, разнесший на куски и без того хлипкое от старости здание, а следом на остатки голема обрушились куски камней, обломки колон и всего, что было рядом и могло быть захвачено потоками воздуха. Я невольно улыбнулся, глядя на происходящее. Удача снова играет на моей стороне. Хранительницы Колодца смогли выдернуть достаточно могучее существо, пусть и потратив практически без остатка всю силу, скопившуюся в Колодце духов, но мне она уже вряд ли понадобится. Отряды соперника практически уничтожены, а значит…
        Рука на моем плече. Голос из-за спины холодным душем прошелся по мне.
        - Попался.
        Обернувшись, увидел Искароса, стоящего позади, и с ухмылкой смотрящего на меня.
        Он произнес:
        - И снова классическая ошибка: устрани кукловода…
        - …и куклы уже не имеют значения, - уныло продолжил я. - Так командовать не удобно.
        Зачем-то оправдываясь, я чувствовал сейчас себя полным идиотом, умудрившимся проиграть в уже выигранном бою.
        - Купи или найди Голос полководца, - посоветовал наставник. - Да и вообще, постарайся начать собирать карты из этого комплекта, они здорово помогают в управлении отрядом, а затем и армией. На начальном этапе этот перстень, например, позволяет отдавать команды подотряду целиком. И не проверять потом, есть ли «потеряшки», не воспринявшие приказ.
        - А куда ты дел Призрачных всадников? - уточнил я, чтобы досконально разобраться в произошедшем сейчас на поле боя.
        - В жертву принес. У Мертвого легиона есть такое заклинание: уничтожаешь союзный отряд и получаешь в Алтарь две трети его жизненной силы. Плюс это заклинание здорово ускоряет подготовку следующего, без этого создать Гибельную птицу я бы точно не успел. Кстати, а ты как узнал про боковые проходы в храме? - уточнил он. - Признаюсь, атака твоих элементалей стала для меня неприятным сюрпризом. Думал, они вместе со всеми рванут через площадь.
        - Я раньше дрался на этой арене, - в свою очередь объяснил я.
        - Понятно, - Искарос кивнул, словно соглашаясь с какими-то своими внутренними догадками.
        - Ну что, поражение признаешь? - спросил он.
        - Признаю.
        Смерть на тренировочной арене полководцев достаточно болезненна и неприятна, поэтому один раз прочувствовав все на себе, мы договорились ее лишь обозначать, не доводя до финального удара.
        Мир вокруг нас начал исчезать, меняясь, а я мысленно ругал себя. Было очень обидно за так глупо проигранный бой. Хотя, должен признать, и соперник достался на голову превосходящий меня. Получается, он настолько точно просчитал рисунок будущего сражения, что смог спланировать всю цепочку своих действий - и она не сорвалась! А ведь не удайся хоть один из шагов, и последующие уже реализовать не получилось бы.
        Мы снова на каменной площади рядом с плитой, где ждали моего решения три карты. Воды в часах осталось совсем немного, едва ли на час, и лучше не дотягивать до того момента, когда она закончится полностью. Игра Хаоса не любит нерешительных, и если я до этого времени так и не сделаю свой выбор, его сделают за меня, вручив случайным образом один из предложенных отрядов.
        Взглянув на часы и явно догадываясь, о чем я думаю, Искарос уточнил:
        - Ну что, на еще один бой время пока есть…
        На это я покачал головой:
        - Ни к чему. У меня другая к вам просьба. Учитель, расскажите все, что нужно знать начинающему полководцу про отряд «Воплощения Стихий», его сильные и слабые стороны, стратегию лучшего для него развития, возможные улучшения. В общем, я хочу знать о нем все, что вы можете рассказать.
        Сделать выбор было непросто: все три отряда были по-настоящему сильны, при этом каждый обладал своими существенными недостатками.
        Механический легион вынослив, живуч, невосприимчив к менталу и обладает неплохим потенциалом развития: не стоит забывать, что техноцивилизации в Радуге Миров достигли огромных успехов, думаю, это отразится и на возможностях Мастерской гоблинов - Владыка Хаоса, по словам Искароса, ввел в Игру массу различных рецептов, многие из которых подойдут коротышкам. Но вот ограничения отряда… И двадцати процентный порог призыва - это еще наименьшая проблема. Необходимость постоянно собирать просто огромное количество разнообразных ресурсов, а также суметь найти и составить цепочки рецептов, начиная с изготовления материалов и заканчивая специальным оборудованием, под силу только крупным кланам. В одиночку на развитие отряда может уйти тысячелетие, а то и больше. К тому же, массивность, неповоротливость и медлительность основных бойцов делает отряд крайне требовательным к местности, в которой его можно использовать.
        Верная стая в этом плане гораздо менее привередлива. Ей тоже желательно большое открытое пространство, но она более универсальна. Как в плане поля боя, так и в типах наносимого урона: сочетание грубой физической силы с серьезной магией заставит с собой считаться любых противников. К тому же, именно этот отряд обладает самым редким потенциалом развития: Шаманы могут заключать контракты с тотемными духами, те обретают плоть и становятся новыми подотрядами! Разумеется, здесь тоже масса ограничений: количество дополнительных групп бойцов зависит от ранга общей карты отряда, достигая максимума для золота в четыре подотряда, и с ограничением максимального уровня силы духов-контрактников. Но если грамотно подобрать тотемное животное, от открывающихся возможностей идет кругом голова.
        Только вот развить этот отряд как бы не посложнее Механического легиона будет: придется долго и кропотливо собирать не только карты усиления, но и зарабатывать репутацию с духами, чтобы суметь заключить контракты, да и просто развить возможности шаманов. А ведь надо не только найти племена, оберегаемые тотемами, и заслужить их расположение, но и успеть это сделать до того, как основная волна Игроков сметет их в погоне за эмбиентом или просто настроит против всех хаоситов. Казалось бы, этот отряд больше подходит для одиночки, но выполнить подобное без поддержки клана, способного взять под защиту то или иное племя, - почти невыполнимая задача.
        Воплощения Стихий. Самый сбалансированный отряд. Не требователен к типу местности, может быть призван даже в стесненных пространствах. Разнообразен в нападении и защите, бойцы, в отличие от механоидов, наделены способностью к индивидуальному саморазвитию, а весь отряд обладает неплохим потенциалом развития через карты-усилители. Способность взаимодействовать с другими призванными существами - Феи при определенных условиях смогут накладывать свои чары не только на членов отряда…
        Без недостатков и тут, конечно, не обошлось: уязвимость к заклятиям первоэлементов, разрушающим связь между планами или воздействующим на основу призванного создания, как и к запрету на использование магии. Невозможность лечить стандартными заклинаниями на этом фоне теряется, даже несмотря на медленное самовосстановление ударных бойцов.
        Но главное, что заставило меня в итоге выбрать именно этот отряд - он эффективен уже сейчас. Хотелось бы иметь непобедимую железную армию с продвинутым вооружением или защиту разнообразных тотемных зверей, да еще с возможностью заменять подотряды на более подходящие. Только вот я просто до этого не доживу. Как бы я ни планировал ранее свое постепенное восхождение по лестнице силы, события не оставляют мне выбора - отсидеться в укромном уголке не получится.
        Искарос же, услышав мою просьбу, довольно кивнул:
        - Хороший выбор, - затем, посмотрев еще раз на часы, тихо произнес: - Ну что ж, начнем.
        - …И запомни, у Фей слишком миролюбивое сознание, им атакующие заклинания вручать бесполезно - толку не будет. Если какой-то из подотрядов понес потери в бою, то пока не восстановится, а для твоих элементалей это процесс небыстрый, в следующей битве он выступит в урезанном составе. Поэтому, прежде чем лезть в драку с серьезным врагом, восполни потери: призови отряд в спокойном месте, лучше всего в месте силы, дав возможность Хранительницам Колодца наполнить его и заодно призвать новых бойцов для подотрядов. Феи подлечат раненых, а Каменные элементали смогут восстановиться и сами.
        Я кивком подтвердил, что помню это.
        - Так же важно: твой отряд можно использовать не только на поле боя. Те же Феи отлично чувствуют магию, могут выявлять источники силы или искать магические артефакты, например. Хранительницы Колодца могут обуздать диких духов, а после и приручить. Найдешь усиление для Колодца, обязательно сделай пристройку - Дом для духов. Там можно держать усмиренных духов и после использовать их на поле боя. И самое главное - постоянно контролируй Огненных фейри: эти крохи могут натворить таких бед… - он даже покачал головой. - Они любят, когда повсюду огонь, и чем его больше, тем им лучше. Стоит хоть на минуту ослабить внимание, и они сожгут все, до чего смогут дотянуться, а через пожары могут подтянуться их собратья с плана огня, дикие фейри. И тогда ситуация вообще может выйти из-под контроля.
        На дне водяных часов оставалось не больше пары десятков капель, когда я произнес:
        - Все, пора.
        Искарос с грустью взглянул на часы. Ему явно не хотелось возвращаться туда, откуда его призвали в Зал обучения. Тоскливо вздохнув, он провел рукой по каменной плите, и на ней осталась серебристая карта.
        - Думаю, тебе пригодится.
        После чего исчез, а я, подхватив его подарок и карту с Воплощениями Стихий, громко произнес:
        - Я сделал свой выбор.
        Окружающая площадка начала кружиться и мерцать, меня вновь куда-то повлекло невидимым потоком силы, и слегка оглушило, прежде чем вытолкнуть в новом месте.
        Глава 5. Новый уровень
        С любопытством оглядываюсь вокруг, пытаясь понять, куда попал. Небольшой уютный зал, похожий чем-то на Лавку Карт, созданную Владыкой Хаоса для своих служителей: все те же стеклянные шкафы, стоящие вдоль стен и по центру зала, образуя своеобразный лабиринт, то же изобилие в основном обычных карт на полках. Только в главном карточном доме Двойной Спирали нет письменного стола, заваленного книгами и окруженного книжными же шкафами, и гремлина, что-то пишущего пером в одном из томов. Но главное - там всегда полно посетителей, в большинстве своем Игроков младших рангов. Здесь же кроме нас двоих не было никого.
        Я еще озирался вокруг, когда зеленый коротышка, посмотрев на меня поверх нацепленных на длинный крючковатый нос очков, громко произнес:
        - Рад приветствовать вас здесь, Повелитель.
        У него оказался удивительно пронзительный тембр, да и я еще не до конца отошел от последствий переноса, поэтому невольно вздрогнул от вопроса. Хотя я готовился к получению нового ранга, собирая все доступные сведения, и у меня были свои предположения, кивнув в ответ, для начала решил уточнить:
        - Где я нахожусь?
        - В Лавке Карт, Повелитель, - клерк, выбравшись из-за своего стола, подошел ко мне поближе. - Полагаю, раньше вы посещали первый этаж, единственный их доступных обычным Игрокам. Теперь вы на втором, предназначенном для полководцев. Здесь можно приобрести карты, необходимые для улучшения и развития вашего отряда. Также я должен ознакомить вас с новым функционалом вашей Книги, разблокированным после выбора отряда. Кроме того, здесь вы сможете получить положенный вам базовый набор заклинаний.
        Что ж, интересно. Для начала призывал Книгу, и, открыв ее, выбрал синий раздел с рисунком шлема полководца на нем. Первой шла уже знакомая вкладка управления отрядом, которая больше не огорчала пустотой. Не удержавшись, вгляделся в карты своего воинства. Переливающийся перламутровым светом КОЛОДЕЦ ДУХОВ и четыре замершие возле него ХРАНИТЕЛЬНИЦЫ - на карте каждой из них горели символы своей стихии: огня, земли, воздуха и воды. Как и говорил Искарос, каждая отвечает за определенную стихию, и в случае гибели Хранительницы, владеющей нужным элементом, применяемые заклинания этого типа будут сильно ослаблены.
        Рядом с Колодцем находилась карта ФЕЙ, светившаяся золотистым цветом. На самой карте я увидел двенадцать звезд, обозначавших количество существ, входящих в подотряд, сейчас среди них погасших или тусклых не было - все живы и полностью здоровы. Следом значок щита, включающий в себя элементы всех четырех стихий - Феи имели защиту в размере пятнадцати процентов ото всех элементных заклинаний. Следом звездочка - символ магии, показывающий, что этот тип существ может творить заклинания. А также символ саморазвития. Во многом из-за него я и выбрал данный отряд.
        С остальными подотрядами тоже сюрпризов не было: все то же самое, что и в Зале обучения, никаких неожиданностей не произошло. Огненные фейри обладали магическими способностями и были полностью лишены физической защиты. Каменные элементали наоборот пока могли наносить только обычный урон, но обладали хорошей защитой от него. Водные были нечто средним: владели и магическими, и физическими атаками, и обладали неплохой устойчивостью к материальным воздействиям. Все три типа элементалей были наделены сорокапроцентной защитой от воздействия своей стихии и способны к саморазвитию.
        Гораздо интереснее оказалось то, к чему доступа в Зале обучения у меня не было: например, вкладка библиотеки, где хранятся все отрядные заклинания, имеющиеся у меня в принципе. Я ожидал ее увидеть абсолютно пустой - мне еще только предстояло заполнить вкладку, получив здесь набор заклятий, - однако одна карта здесь все-таки имелась, причем в разделе редких серебряных. Подарок Искароса, догадался я. Ну что ж, посмотрим на свой заслуженный приз - эти три победы дались мне совсем не легко: на арене триумфатор был умелым воином и хорошим наставником, сумевшим многому меня научить. Пусть Хаос будет милостив к нему.
        «Карта НЕБЕСНОГО ЩИТА, - вчитался я в свойства заклинания, - позволяет создавать над выбранной областью защитную сферу, отражающую магические и физические атаки вплоть до исчерпания вложенных в нее сил. Скорость наложения заклинания - три тика, цена - тридцать единиц силы».
        Тик - единица времени, отмеряющая скорость наложения заклинаний. Максимальное значение, насколько я помнил, было пять, минимальное - единица. В мой Колодец духов вмещалось сто пятьдесят очков силы, так что скорость и стоимость наложения в принципе приемлемы. Хороший и однозначно полезный подарок. Например, этим заклинанием можно прикрыть от вражеских атак Колодец и Фей, слишком уж они уязвимы.
        Так, ладно, что там у нас еще? Библиотека также делилась на разделы: кроме отрядных заклинаний была выделена отдельная группа для всевозможных свитков, чертежей и рецептов, третья - для пристроек к отрядным строениям, а последний был предназначен улучшения самого раздела для полководцев. Всего в библиотеке сейчас можно было хранить до сорока карт, думаю, этого количества мне хватит надолго.
        Теперь отрядное хранилище, там у меня девственно пусто - не нажил я еще ничего, что можно в него поместить. Хотя заполнить его очень хотелось: туда можно вкладывать различные артефакты, тот же Голос полководца, если б он у меня был, хранился бы именно там. На вкладке также было десять ячеек и, думаю, условия их расширения те же, что и у вкладки управления отрядом.
        Гремлин, топтавшийся все это время рядом со мной, увидел, что я отвлекся от Книги, и вежливо уточнил:
        - Возможно, у вас есть вопросы?
        Я пожал плечами.
        - Быть может, есть какие-то возможности или свойства Книги, открывшиеся для полководцев, о которых я не знаю, но из того, что я вижу, пока все достаточно понятно.
        Гремлин, явно обрадованный моим ответом, улыбнувшись, произнес:
        - Никаких скрытых возможностей в вашем функционале отряда нет. Всё создано Великим Механиком понятным на интуитивном уровне, простым и доступным для Игроков. Быть может, в будущем, по мере вашего развития, докупая новые карты, вы откроете и дополнительные возможности раздела для полководцев, но пока у вас лишь базовая комплектация.
        - В таком случае, я хотел бы приобрести расширенный набор карт заклинаний, - сказал я, подойдя ближе к стеклянным шкафам и всматриваясь в их содержимое. Мне было интересно посмотреть, что предлагают здесь для полководцев, а также изучить цены на карты.
        Услышав мою просьбу, гремлин направился к одному из шкафов, на ходу громко вещая:
        - Разумный выбор, такая возможность Владыкой предоставляется лишь раз, но, в отличие от базового набора, за расширенный вам придется доплатить. К тому же базовый набор в этом случае вы получить не сможете.
        - Я знаю, - кивнул, подтверждая, что услышал его предупреждение.
        В принципе, расширенный набор мало чем отличался от базового: вместо двух серебряных карт заклинаний их три, шесть обычных карт вместо четырех из базового комплекта, но самое главное было не в этом, а в золотой карте, не входящей в базовый комплект. И вот ради нее-то я и был готов выложить шестьдесят тысяч дайнов - в принципе, не столь уж и большая цена за золотую карту.
        Смотритель второго этажа, открыв один из шкафов, вытащил оттуда стопку карт в серебристой раскрашенной упаковке, запечатанную небольшой красной печатью по центру. Затем подошел к обычной кассе, размещенной на высокой стойке, изначально спрятавшейся от меня за рядами шкафов. С некоторым трудом залез на высокий табурет, затем, что-то посчитав и даже заглянув в большую книгу, лежащую рядом с прилавком, гремлин наконец произнес:
        - С вас сорок пять тысяч дайнов.
        - А почему не шестьдесят? - удивился я. В свое время наг, когда я пришел в себя после Склепов, немного просветил меня насчет различных нюансов, связанных с получением нового ранга, посоветовав приобрести расширенный набор карт. Он же и сказал цену на него.
        Клерк растерянно посмотрел на меня, словно не понимая сути вопроса, затем нехотя произнес:
        - Вам предоставлена персональная скидка на все покупки в размере двадцати пяти процентов.
        - Это в честь чего? - мой интерес совсем не был праздным. Дары Владыки бывают разными.
        - Идущие дорогой Хаоса вправе рассчитывать на его поддержку, - изрек коротышка, для солидности даже подняв палец. - А размер скидки определяется не мной, а вами, - и тем же пальцем указал на мою руку с невидимым, но, как оказалось, не для всех, кольцом.
        На нем сияли пять огоньков за изменения судеб миров. Значит, каждый из них дает скидку на пять процентов. «То есть если я соберу двадцать огоньков, то смогу бесплатно брать здесь все, что захочу?» - я невольно улыбнулся от открывшихся перспектив.
        Видимо, догадавшись, о чем я подумал, гремлин быстро уточнил:
        - Максимальный размер скидки составляет пятьдесят процентов, после этого она изменению не подлежит.
        «Жаль», - про себя невольно подумал я. Хотя и так неплохо: пятнадцать сэкономленных тысяч дайнов тому подтверждение. Золотистые стопочки выстраивались перед клерком в ряд по мере извлечения из Книги, и тот, шустро их перебрав, отправил пластины в нутро железного ящика кассы.
        Оплатив свою покупку, я решил пройтись вдоль стеклянных шкафов, внимательно изучая их содержимое. А смотритель этажа, убедившись, что пока мне не нужен, вернулся к своему столу в центре комнаты.
        ЗЕЛЬЕ ВОССТАНОВЛЕНИЯ ЭНЕРГИИ - наполняет хранилище силы на половину от максимального объёма, разовое применение, цена - десять тысяч дайнов. КРИСТАЛЛ МОГУЩЕСТВА, после активации усиливает урон от следующего примененного заклинания вдвое, разовое применение, цена - пятнадцать тысяч дайнов… И это все обычные карты, даже не серебряные. Демоны ада, ну и цены!
        Я невольно покачал головой, хотя и осознавал необходимость таких покупок в будущем. Оказаться перед врагом, не имея таких преимуществ, при их наличии у противника - практически подобно смерти. Но где набрать на все это дайнов?! Ведь это лишь разовые усилители, а нужна еще масса всего. Я не Шепчущий, у меня нет своих алхимических мастерских и зельеваров, как и торговых лавок для продажи созданных товаров. Поэтому нет постоянного притока дайнов. Да, порой мне везет, и достаются хорошие трофеи, но слова Искароса о клане за спиной каждого из полководцев со всей очевидностью встали у меня перед глазами в виде немилосердных цифр на ценниках карт.
        Мое спасение, что Смеющийся Господин пока что отменил Турниры для полководцев. Если как простой Игрок я был вполне себе неплох с тем набор карт и заклятий, что сумел собрать, то как полководец… Я тоскливо вздохнул. Любой поединок на Арене с клановым полководцем - и мне почти наверняка конец. Единственная возможность для меня выжить - это просто с ними не сражаться, накапливая потихоньку силы и думая, как создать собственный клан. Нужно искать источники для постоянного притока дайнов, которые можно будет вкладывать в собственное развитие. Теперь это для меня практически вопрос выживания.
        А пока что время вскрыть купленный сейчас расширенный набор заклинаний и изучить доставшееся мне, прежде чем продолжить делать покупки.
        Как в детстве, самое вкусное решил оставить напоследок, поэтому быстро просмотрел сначала обычные карты: ЛЕЧЕНИЕ, КАМЕННАЯ КОЖА, ЛЕГКИЙ ШАГ, НЕБЕСНЫЕ НОЖИ, СТРАХ и ШОКОВЫЙ РАЗРЯД - знакомые заклинания, я уже не раз их применял. Все распространенные, и только Небесные ножи были редкой картой.
        Быстро пролистав их в библиотеке, открыл раздел серебряных карт. Здесь уже было интереснее: МАССОВАЯ РЕГЕНЕРАЦИЯ - постепенное восстановление здоровья, длительность действия - чуть больше четверти часа, может применяться как на отдельное существо, так и на целый подотряд. Следующее заклинание - ОЧИЩЕНИЕ - снятие или ослабление негативных эффектов и проклятий как индивидуально, так и с целого подотряда. И последнее: МАЛОЕ БЛАГОСЛОВЕНИЕ ЖИЗНИ, в течение целого часа на треть увеличивающее базовые показатели подотряда, на который наложено. Каждое из заклинаний обладало скоростью применения в три тика и стоило от двадцати до тридцати единиц силы. В принципе, все полезное и нужное, жаль только, что боевых заклятий нет. Хотя, учитывая способности моих существ, возможно, так даже лучше.
        Ну а теперь вишенка на торте. Золотая отрядная карта, статус - уникальная. ПОЦЕЛУЙ ЖИЗНИ - позволяет воскресить погибшее существо или существ без утраты накопленного ими опыта. После воскрешения все ранее наложенные временные эффекты снимаются, заклинатель может выбрать точку воскрешения: либо место гибели, либо отрядный источник силы. Не может быть применено на Игроков. Скорость - четыре тика. Стоимость - от восьмидесяти до ста пятидесяти единиц, в зависимости от силы воскрешаемого существа либо численности подотряда.
        М-да, даже не знаю, что и сказать. То ли радоваться, то ли начать ругаться. Вариантов применения этого заклинания я вижу много, но, честно говоря, ожидал чего-то более полезного для себя, типа ГНЕВА ДЖУНГЛЕЙ, оживлявшего на время деревья, заставляя те нападать на врагов. Или ПОСТУПИ ВЕЛИКАНА, наносившей случайные гравитационные удары в выбранной области. Удары, давившие все, что попадало под их воздействие. За время боев с Искаросом я увидел и даже прочувствовал на себе их немало. А тут… В общем, я скорее разочарован. Слишком уж ситуативное заклинание. Пришлось сдержать раздражение, напомнив себе, что слишком уж я привык к милости Игры, забыв, что у нее есть разные стороны.
        Что ж, пора более детально изучить местный ассортимент.
        Предложений было много, глаза поначалу разбегались, пытаясь охватить все и сразу, да еще и на шкафах здесь, в отличие от первого этажа, не было подписей, к какой категории относятся собранные в них карты - слишком разными они были, и в то же время, как я потом понял, весьма однотипными.
        ГУСТОЙ ТУМАН - накрывает площадь непроглядным туманом, заглушающим звуки, кратная. Хм, а цена такова, что на нее можно купить пару аналогичных личных карт, да еще и большего радиуса действия. Или я чего-то не понимаю в механике сражений полководцев, либо она нужна для какого-то особенного подотряда.
        Карта разового усиления отряда ВЕЗДЕ КАК ДОМА - позволяет отряду получить иммунитет к негативному воздействию окружающей среды. Мне сразу вспомнилась Свалка, чей огонек погас на последнем Фестивале, символизируя выход этого Осколка из Игры. Было бы неплохо иметь подобную защиту, да еще распространяющуюся сразу на весь отряд. И даже цена невелика, по крайней мере, на фоне остальных ценников. Но время действия - пять минут?! Зачем может понадобиться подобное? Или подразумевается, что надо вложиться в развитие этой карты?
        Следующая находка сначала очень меня обрадовала, хотя и обладала всего одним зарядом. УМНОЖЕНИЕ - увеличивает на один час численность выбранного подотряда за счет полного уничтожения другого, вражеского или своего. Количество новых бойцов зависит от силы и численности поглощенного подотряда. Только вот «донора» надо было не просто уничтожить, а принести в жертву на кровавом алтаре. Эта заклинание подходило только отрядам темных магов или каких-нибудь демонологов.
        СИЛА ЖИЗНИ - обычная карта, изменяющая небольшой участок местности, превращая его в оазис, делая окружающие условия более благоприятными. Данный вариант заставил бы меня задуматься - ведь источник воды весьма пригодился бы моим водным элементалям, - но данное заклинание было под силу только друидам.
        Единственной серебряной картой, встреченной мною, была ЛОВУШКА ПОВЕЛИТЕЛЯ ЗЕМЛИ разового применения. Она накладывалась на твердую поверхность, и в месте применения чар местность радиусом в двадцать пять шагов превращалась в болото, которое при попадании в него жертвы мгновенно высыхало, затвердевая и обездвиживая свою добычу. Кроме заоблачной цены, неподъемной для меня была и стоимость сотворения заклинания - она более чем в полтора раза превышала емкость моего Колодца.
        Я обратил внимание на это далеко не сразу, но, просмотрев большую часть выставленных на продажу карт, убедился: Лавка Карт предлагала полководцам в основном кратные карты отрядных заклинаний и иногда - усилители отрядов, тоже разового применения. И если среди них и встречались бесконечные заклятья, то только обыкновенные, да еще и для конкретных видов отрядов. Небось, как и на первом этаже, шанс застать здесь в продаже более-менее сильную карту намного меньше, чем лично найти ее в Даре Владыки.
        Пока я бродил вдоль рядов, мое внимание привлекла небольшая стеклянная шкатулка, стоящая на высоком постаменте недалеко от кассовой стойки.
        Подойдя к смотрителю этажа, поинтересовался:
        - А что там, в шкатулке?
        - Это Ларец удачи, - быстро ответил тот, будто ожидая подобного вопроса. - Вы можете приобрести у меня ключ, всего тысяча дайнов, - он вытащил и продемонстрировал мне массивную связку ключей, на которой были плотно нанизаны сотни разнообразных ключей. - И, если вам повезет, сможете открыть шкатулку и найти в ней что-то ценное.
        Ясно, очередное Колесо Слепца, похожее на то, что установлено на первом этаже Лавки для обычных Игроков. Трюк все тот же, и цель одна - вытянуть у игрушек Смеющегося Господина побольше дайнов.
        - И как часто у вас покупают ключи? - уточнил с интересом.
        - К сожалению, весьма редко, - печально вздохнув, признал коротышка. - Полководцы и владыки, совершающие здесь покупки, весьма скупы и редко полагаются на удачу.
        «Поэтому, видимо, и дожили до таких рангов», - про себя решил я. И задал новый вопрос:
        - А что здесь? - кивком указал на стеклянный витраж, стоящий слегка наособицу ото всех остальных, находящихся в торговом зале.
        Гремлин отвлёкся от своих книг, которые начал листать, стоило мне отказаться от покупки ключа, выбрался из-за стола, подошел поближе и внимательно посмотрел на меня, прежде чем ответить.
        - Это для особых клиентов, идущих дорогой Хаоса и сумевших снискать Его милость своим служением.
        - Я могу взглянуть, что здесь? - поинтересовался, намекающе погладив кольцо на своей руке.
        Легкое золотистое свечение, исходившее от шкафа, скрывало его содержимое. Я же должен был изучить все, прежде чем принимать решение о дальнейших покупках.
        Гремлин без колебаний ответил:
        - Вы можете, но должен уточнить: это особый шкаф, его содержимое меняется раз в малый цикл случайным образом, здесь вы можете найти карты разных рангов и типов, а не только те, что продаются в торговом зале, но скидка на его содержимое не распространяется. В случае, если вы свернете с пути Хаоса, этот шкаф станет для вас недоступен.
        - Понятно, - кинул я, и только после этих моих слов гремлин, наконец, открыл шкаф, и я смог увидеть его содержимое.
        Восемь карт, лежащих на бархатных подставках. Я, по очереди изучая каждую из них, искал что-нибудь интересное для себя. РЕЦЕПТ СОЗДАНИЯ НАКОВАЛЬНИ - это мимо, хотя, сделай я иной выбор, и радовался бы сейчас удачной находке для Мастерской гоблинов. ОСТРОТА КОГТЕЙ - заклятье-усиление для боевых существ природного типа. Тоже не интересно: будь у меня побольше ресурсов, часть карт можно было бы купить для обмена, например, но пока нужно изучить рынок. Так что если что и буду сегодня приобретать, то только карты, которые смогу использовать сам.
        Так, что еще? Я быстро перебирал карты, благо, их было не так уж и много. Из интересного для себя нашел сразу два заклинания: серебряная карта СТАЛЬНАЯ ВОЛЯ, повышающая защиту от ментального воздействия. Все эти СТРАХ, ПАРАЛИЧ, ЗАТУМАНЕННЫЙ РАЗУМ - весьма распространённые заклятья. Скорость применения у карты всего два тика, да и стоимость - двадцать единиц силы. Зато сопротивление к этому виду воздействия возрастало сразу на сорок процентов. Цена составляла порядка сорока тысяч, но это было довольно милосердно по сравнению с тем, что это заклинание бесконечного применения, а не разовая карта.
        А вот следующая находка оставила серьезную дыру в моем кармане, но не купить ее я не мог: золотая карта, единственная из всех выставленных в этом шкафу. ЭФИРНЫЕ ПОМЕХИ - отрядное заклинание, препятствующее созданию чар и заклятий в области применения. Приводит с высокой долей вероятности к их срыву, а также увеличивает стоимость и время их создания. Фактически, использовав эту карту, можно здорово подгадить вражеским заклинателям, а если противник еще и не сразу поймет, что происходит, не снимет заклятье или не переместит алтарь силы… В общем, это весьма ценная находка, оставить которую я не мог, пусть и цена в сто шестьдесят тысяч - серьезный удар по моим планам.
        Зная, что мне предстоят покупки, после отплаты услуг мастера-артефактора оставшись почти без средств, я был вынужден снять со счета в «Карточном доме Деменкиса» пятьдесят тысяч, чтобы гарантированно суметь оплатить расширенный набор заклинаний. На выбранные сверх того карты мне в любом случае не хватило бы, но я надеялся, что в Лавке Карт, как и в других крупных карточных домах, я смогу расплатиться напрямую со счета. В крайнем случае, отложу карты и сниму нужную сумму дайнов, много времени это не займет.
        - Еще я бы хотел прибрести карту улучшения Компаса, - попросил я смотрителя этажа, - добавляющую на его экран отметки мест силы, и Зеркальный Медальон, способный скрывать от чужих глаз мой ранг.
        Тот, вернувшись к кассе и быстро проведя нехитрые расчеты, сообщил:
        - С вас двести тридцать тысяч дайнов.
        Сумма, которую в былые времена я заработал бы за… Я даже покачал головой, поняв бессмысленность подобных подсчетов.
        - Вы принимаете в качестве оплаты платежи со счета в «Карточном доме Деменкиса»?
        Зеленый коротышка смерил меня удивленным взглядом, явно не ожидая от новоиспеченного полководца подобного предложения, но, согласно кивнул. А потом уточнил:
        - Вы действительно хотите расплатиться подобным образом?
        - С этим какая-то проблема? - тут же насторожился я.
        - Нет, что вы! Просто вас ждет денежная награда за заполненные разом восемь ступеней Медальона - требуется лишь подтвердить их у любого официального служащего в Двойной Спирали.
        Вот здесь коротышка поверг меня в ступор. Победив полубога, я получил эмбиент полной мерой, едва не захлебнувшись в нем, а вот дайнов за убийство мне не досталось. Сначала мне было сильно не до подобных мелочей, потом же я, хоть и было несколько обидно, философски пожал плечами: видимо, подпространственный карман, созданный нагом, не был признан частью игрового поля, и награда была поделена надвое, просто таким своеобразным способом. По крайней мере, я тогда так решил.
        - Меня ждут дайны за убийство? А почему я не получил их сразу, как бывает всегда?
        - Вы получили более пяти рангов за раз. В таких случаях любой работник, служащий Владыке Хаоса в этом городе, уполномочен подтвердить, что вы действительно совершили… ммм… столь серьезное деяние. И тогда вы получите свои дайны.
        - Но зачем все это? Владыка же ведает все, что происходит с его Игроками? И почему не было никакого сообщения?
        На это гремлин, сняв свои очки, серьезно посмотрел на меня:
        - Никто, и особенно Владыка, не обязан расписывать вам все происходящее. Вы в любом случае посетили бы рано или поздно любое из центральных зданий Города, не Лавку Карт, так Арену. Или продавца Ключей. Хотя да, чаще всего с этим заглядывают именно к нам.
        Не желая больше обсуждать этот вопрос, зеленый… работник сделал нетерпеливый жест, требуя приблизиться к нему, и, когда я наклонился над стойкой, легко коснулся рукой моего Медальона. Тут же Книга отозвалась мелодичным звоном, пополнившись дайнами. Я открыл ее. Пятьсот пятьдесят две тысячи.
        Эмоций не было вообще. Я уже держал в руках подобную сумму, когда наг расплатился со мной за спасенную в Склепах шкуру. Но никогда, ни разу, у меня не было полной стоимости дома. Личного дома. И это деньги, на которые я уже абсолютно не рассчитывал…
        С трудом отринув наваждение, заставил себя развеять заманчивое видение: возможно, развитие отряда и собственного клана будет важнее. И сейчас у меня есть дела. Черные пластины, по десять тысяч каждая, легли двумя стопками перед гремлином, и тот, быстро пересчитав, спрятал их в кассу. А я получил выбранные карты.
        - Что-то еще?
        - Пока хватит, - покачал я головой.
        Конечно, хотелось прикупить еще много чего, но свои желания нужно придержать - сначала необходимо разобраться с новыми возможностями и - от этого теперь никуда не денешься - новыми нуждами.
        - В таком случае, позвольте вас поздравить, Повелитель, - гремлин даже попытался улыбнуться, произнося эти слова. - Ваше тело было исцелено в пламени Хаоса, а вот в духовном исцелении вы не нуждались, поэтому, чтобы сохранить для всех равные условия, вы можете взять это зелье.
        Передо мной на прилавок легла новая карта: ЗЕЛЬЕ ПОЛНОГО ОЧИЩЕНИЯ.
        - И это все? - уточнил я.
        Про зелья здоровья и разума, что, если ты здоров, преподносят в дар в Лавке, мне рассказал наг. Их в обязательном порядке вручают всем новоиспеченным полководцам либо исцеляют их, чтобы потом не сидели годами в Двойной Спирали, отращивая руки, ноги, восстанавливая разум или пытаясь избавиться от проклятий, способных убить их за пределами Двойной Спирали. Но как же всё остальное: Дар Владыки Игроку, что преподносится после достижения ранга полководца? Как правило, это действительно что-то ценное: ускоренная перезарядка Компаса, расширение хранилища Книги или свободные сферы Силы, которые можно распределить куда угодно.
        - Когда я получу Дар Владыки? - уточнил я у явно потерявшего ко мне интерес гремлина, снова вернувшегося к любимому столу и уткнувшегося в свои толмуды.
        Тот, оторвавшись от чтения, удивленно посмотрел на меня, словно я у него потребовал бесплатно подарить весь ассортимент лавки, а потом возмущенно ответил:
        - Он уже вам вручен!
        - Кем и когда? - в свою очередь возмутился я. - Никто мне ничего не вручал.
        - Ничего не знаю, у меня в книгах все сказано. Вот, смотрите, - раздраженный моими словами, он повернул книгу, что до этого читал, и я увидел скрупулёзные записи обо мне самом, ведущиеся наверняка с момента моего появления в Игре. - Вот, - гремлин ткнул ногтем в одну из строк, где была видна надпись: «Дар вручен».
        К сожалению, что-то еще прочитать в этой книге я больше не смог: теперь надписи расплывались перед глазами, стоило отвести взгляд чуть в сторону от строчки, в которую указывал зеленый палец. А жаль, было бы интересно узнать, что еще там про меня написано.
        - Повелитель, - гремлин, убрав книгу, видимо, успокоился и вновь заговорил почтительно. - Можете не сомневаться, я не знаю где, не могу сказать как, но свой дар Владыка уже вам вручил, боги в таких вещах не обманывают.
        С этим я спорить уже не стал. В моей жизни таких моментов хватало. Например, когда я во время Ярмарки после Турнира, вытянув карту смерти, внезапно оказался жив благодаря вмешательству Смеющегося Господина. Или в Склепах Беренхеля: когда не захотел стать судьей в споре богов, камень, сорвавшийся со скалы, вполне мог расколоть мне голову, как воспротивившемуся воле Бога, но мне дали шанс передумать. Может, и в этом заключался дар Смеющегося Господина. Так что спорить с гремлином я точно не буду. Вручен, значит вручен. Мои планы это не сильно меняет. Жаль, что еще что-то полезное не удалось получить, но судьба и так милостива ко мне.
        Смотритель этажа, в ответ на мои слова прощания, выбрался из-за стола и подошел к двери. Я даже удивился: неужели он собирается проводить меня? Но нет - тот указал на дверную ручку:
        - Если вы хотите спуститься вниз, в зал для простых Игроков, чтобы прикупить что-то еще, поверните здесь, - и он указал на торец круглой дверной ручки, где я заметил небольшой переключатель, - по часовой стрелке. Если вы хотите попасть в Двойную Спираль, поверните в другую сторону.
        «Весьма удобно», - про себя решил я. В карточной лавке мне больше делать нечего, а нерешенных дел еще оставалось много. Легкий щелчок переключателя, поворот дверной ручки, и я уже стою возле дверей Лавки Карт, оказавшись в толпе Игроков, входящих и выходящих из нее. Повсюду слышался тревожный гул голосов:
        - …и как я должен идти по пути Хаоса, если даже непонятно, какой он?
        - …Нужно было почаще выбираться из Двойной Спирали, а не отсиживаться годами в городе, как…
        - …да я даже таракана не смогу убить!
        Пока пробирался сквозь ворох чужих слов, чуть ли не локтями расталкивая расстроенных посетителей, эмпатия придавила меня чужым беспокойством, смятением и страхом, последнего было больше всего - он был щедро разлит вокруг. Я буквально плыл через вязкое и липкое море тревоги.
        Похоже, пока я был в Зале обучения, сражаясь на тренировочных аренах, пропустил что-то очень важное. Судя по всему, именно сейчас произошли те самые изменения в Игре, о которых вещал Распорядитель Арены во время Парада Миров, а те странности, что творились с картами последние дни не в счет. Только вот в чем именно они заключаются, эти изменения, что вызвали такой эффект, я пока так и не понял.
        Но сейчас у меня были дела поважнее - пока не встретил кого-то из знакомых, чтобы моя легенда про дар Владыки не рассыпалась в прах, я должен активировать Щит разума, купленный Саймирой. И для этого мне нужно тихое и спокойное место вдали от чужих глаз. Возвращаться в наше убежище, разыскивая его после смещения, слишком долго. Есть риск нарваться на кого-то, обладающего эмпатией. Проще найти любое подходящее место для сна и там все проделать - на торговой площадке их хватает. Быстро оглянувшись вокруг, заметил одного из мальчишек, всегда дежурящих возле самых бойких точек города. Взмах руки, и он уже бежит ко мне со всех ног. Пластинка дайна мелькнула в воздухе и на лету была подхвачена чумазой рукой:
        - Нужно спокойное место, чтобы отдохнуть и, возможно, поспать.
        После нескольких дней без сна - в Зале обучения тратить на него время было глупо - мне, возможно, потребуется и отдых.
        - Еда, алкоголь, дурман, секс? - быстро уточнил тот.
        - Нет необходимости, - отказался я. - Просто спокойное место, где можно не опасаться за себя и свои вещи.
        - Следуйте за мной.
        Мальчишка быстро зашагал вперед, мне лишь нужно было идти за ним, не беспокоясь о выборе дороги.
        - Это здесь, господин, - остановившись, провожатый указал на невысокое здание с вывеской в виде кружки и кровати - символом того, какие услуги здесь можно получить.
        Дверь бесшумно открылась, я увидел чистый холл и невысокого седовласого слугу возле деревянной стойки.
        - Комнату для одного на ночь, - приказал я. В городе вечных сумерек ночь тогда, когда ты спишь, а половины суток мне должно хватить.
        - Десять дайнов, господин.
        - Безопасность? - уточнил, прежде чем заплатить, и слуга указал на статуэтку стража, стоящую в углу в небольшой нише.
        - Подходит, - кивнул, расплачиваясь. В этом месте гости находятся под его защитой, кражи и причинения вреда он не допустит. Отлично.
        - Еда, напитки, женщины? - поинтересовался мужчина.
        - Еда, возможно, чуть позже. Я скажу дополнительно, - и взял протянутый мне слугой ключ от комнаты с металлической биркой.
        Взглянул на номер и пошел вперед по недлинному коридору. Над каждой из комнат висел знак перечеркнутого глаза - символ того, что хозяева за тобой не следят. Найдя нужную дверь, быстро ее отпер и шагнул внутрь. Небольшая комната с почти целиком занимающей ее просторной кроватью, да пара полок над кроватью.
        Сойдет. Закрыв дверь, присел на кровать, взял свою зачарованную от краж сумку и открыл спецкарман, защищенный от постороннего взгляда. Там, ожидая своего часа, лежала небольшая темно-вишневая шкатулка с вязью чужих символов на боку, что с языка Древних читались: «Абсолютный Щит Разума». Невероятная покупка Саймиры - я до сих пор не верил в произошедшее, - странная шутка Слепца… Как такое вообще можно было купить на аукционе, где сотни слуг и агентов Домов постоянно выискивают все мало-мальски ценное для своих хозяев?!
        Но я держал его в руках, готовый использовать творение Древних, и это был факт, оспорить который было невозможно. Открыв шкатулку, бережно достал лежащую в ней тонкую металлическую паутинку, похожую на сетку для волос. Теперь осталось ее только активировать.
        Что мне всегда нравилось в созданных Древними вещах, так это их простота и функциональность - не надо головоломных ритуалов, прыжков с бубнами вокруг костра, чтения заклинаний и рисования ритуальных кругов. Укол пальца кончиком ножа, несколько капель крови, окропивших черную бусинку в центре металлической паутины. Затем прочесть слово, написанное аккуратным почерком Саймиры: «Эниатос», и дождаться, когда чёрная стекляшка, окрасившаяся в красный, после того как впитала мою кровь, приобретет голубоватый цвет. Затем надеть эту штуку на голову. Согласно записям в книге Змей, после этого нужно лишь немного подождать: устройство сделает все остальное, самостоятельно настроившись на носителя.
        Удобно раскинувшись на кровати, скинув обувь и верхнюю одежду, я внимательно прислушивался к себе и к своим ощущениям. Все-таки не каждый день активируешь творение Древних! Даже сложно представить, сколько ему лет: ведь этот артефакт был создан в той вселенной, что предшествовала нашей, в той, чьи жители сумели избежать гибели вместе с ней, прождать эоны лет, пока не появится новая реальность, и уже в ней попытались повторить свою собственную.
        Вот только боги не пожелали делить с ними власть и право творения. Война, невообразимая и древняя, чьи последствия до сих пор несут угрозу для жизни, вроде тех же Сборщиков Душ. Можно восхищаться знаниями Древних, их силой и устремлениями, но не методами. Хотя, что я о них знал? Отголоски старых легенд, отблески истины. Насколько я слышал, они были разными, как и мы…
        Неожиданно, я почувствовал резкий укол, прервавший мои мысли, затем еще и еще. Уколы следовали один за другим, словно швейная машинка начала на высокой скорости строчить, пришивая ткань напрямую к моему мозгу. Количество уколов и боль нарастали, невидимые иголки проникали все дальше и глубже, уже касаясь чего-то более глубинного, чем мозг. От боли тело выгнулось дугой. Не контролируя себя, одержимый лишь желанием прервать эту муку, я попытался сорвать эту дрянь, но руки не нащупали на голове ничего. А боль лишь продолжала нарастать, тело почти не подчинялось мне, дергаясь самопроизвольно. Кричать я не мог: из горла раздавался лишь хрип, а затем меня вырвало какой-то синей жижей, сотни же иголок продолжали усердно колоть, проникая все глубже, хотя куда уж дальше?!
        Забытье, верный друг, ну, где же ты, когда так нужно? Я мечтаю соскользнуть в твои объятия, сбежать от проклятой муки, скрыться в блаженной темноте. А сотни невидимых игл продолжали терзать мой разум и душу…
        Тай со все нарастающим беспокойством наблюдала за происходящим, она опасалась, что устройство, активированное сейчас Рэном, обрежет их связь, лишит ее возможности общения с носителем. Но нет, к счастью, та субстанция, что проникла в него, сочла ее частью организма носителя. Сейчас голубоватая жидкость обволакивала и ее, делая единым целым с Рэном. Тайвари поняла, что это, скорее всего, необратимые изменения: даже если Рэн когда-либо захочет извлечь помощницу из себя, теперь это станет просто невозможным. Творение Древних сделало их разумы единым целым.
        Тем временем жидкость, проникшая в организм оператора, выпустила целый сонм различных видов энергии, а так же сотни мельчайших частиц, начавших создавать нечто похожее на сеть, только перестраивая саму духовную оболочку Рэна, его ауру, меняя ее суть.
        Тайвари, не понимая сути происходящего и опасаясь что-либо нарушить, могла лишь наблюдать за перестройкой, с тревогой приглядывая за Рэном. Устройство, сейчас изменяющее его организм, поддерживало его в сознании, при этом носитель испытывал огромную, все нарастающую боль. Видимо, это было необходимой частью процесса, решила для себя Тайвари, продолжая с интересом следить за происходящим - у нее была уникальная возможность изучить невероятно интересный процесс перестройки организма и создание абсолютного щита разума. Теперь у нее будет вдоволь информации для анализа. Она даже не сразу заметила, что Рэн впал в забытье, настолько увлеклась процессом…
        Очнулся я от весьма настойчивого стука в дверь. С трудом приоткрыв глаза, опасался худшего - продолжения тех мук, испытанных мной, казалось, вечность назад. Но нет, я чувствовал себя относительно нормально, что было даже странно после всего произошедшего.
        Я попытался встать, когда раздался щелчок в двери, и она открылась. На пороге стоял вчерашний слуга с ключом в руках, он спокойно посмотрел на меня, затем осмотрел комнату, заблеванную кровать и разбросанные мною вещи.
        - Ваше время вышло четверть часа назад, и вам придется оплатить дополнительную уборку комнаты.
        Книга, синяя пластина в десять дайнов отправляется к управляющему этим заведением:
        - Дайте мне пару минут собрать вещи, - попросил я.
        Мужчина, молча кивнув, покинул мою комнату. Умывшись и быстро одевшись, я, слегка пошатываясь, выбрался из номера и вышел из гостиницы. Было странное ощущение, новое чувство, возникшее во мне, только я не мог пока в нем разобраться. Ладно, Хаос с ним, разберусь по дороге. Сокровища Ялдара ждут меня!
        Глава 6. Взаимодействие с Хаосом
        Я шел по улицам Двойной Спирали, пытаясь понять, что же поменялась во мне после активации щита Древних. Ощущал, что-то во мне изменилось, словно одно из чувств, обоняние, зрение или слух, пропало, но нет - я слышал, я видел, я осязал, я втягивал воздух, топал ногой, даже щипал себя за руку, пытаясь понять, откуда возникло это впечатление утери чего-то…
        И только встретив толпу Игроков возле Лавки Карт и вспомнив вчерашние ощущения при прошлом столкновении с ними, внезапно понял, что перестал слышать эмоции других разумных. Моя эмпатия, в которую я вложил немало сфер силы, пропала полностью.
        Я даже замер на ходу, просто пытаясь это осознать. А потом и просчитать, чем обернется для меня эта утрата. Но как-то так сразу охватить картину не получалось. Мысли разбегались.
        Хотя… Х-ха! Все произошедшее было весьма логично: абсолютный щит должен был защищать разум носителя от всего - в том числе и от чужих эмоций.
        Но я слишком привык к эмпатии… К тем эмоциям или их отголоскам, что слышал при общении с другими разумными. Внезапно лишившись ее, чувствовал себя как-то неуверенно: мир стал беднее, словно утратил часть красок и глубину, к которой я неосознанно привык. Теперь, неожиданно все это потеряв, я… сожалел об утраченном.
        Что-то приобретая, ты что-то теряешь… Если бы я хорошо все обдумал, разве б принял иное решение?! Даже зная, что потеряю способность к эмпатии, разве б я поступил по-другому?
        И сам себе ответил - нет.
        А значит, не стоит и сожалеть об утраченном. Со временем я к этому привыкну, те преимущества, что дает мне Абсолютный Щит Разума, перекрывают упущенное мною, хоть мне и жаль тех эмоций и чувств, что я порой ловил. Получается, с Котом я теперь смогу общаться только словами. И никогда не испытаю тех чувств, что щедро дарила мне Саймира, особенно после долгих отлучек. Не ощущу спокойной надежности друга. Эта эмоциональная пустота, окружавшая сейчас, была… неприятна, хоть и необходима.
        Голос Тайвари, раздавшийся в голове, отвлек меня от ранящих мыслей.
        «Согласно инструкциям, оставленным тобой перед тем, как стереть себе память, констатирую, что наступило указанное тобой ключевое событие. Ты в состоянии защитить свой разум от чужого проникновения, и я могу активировать протокол „Большие проблемы“».
        «Это Я его так назвал?» - уточнил, почувствовав интуитивно, что большие проблемы действительно грядут.
        «Ты, - невесело ответила Тайвари. - И поверь, в этом ты не ошибся».
        П-фух… Я устало потер виски - внезапно разболелась голова. Настроение, подпорченное прошлой ночью и болью, связанной с активацией щита, и без того поникшее из-за потери эмпатии, теперь было окончательно добито еще и грядущими внезапными проблемами. Даже возникло желание приказать Тайвари стереть к Хаосу этот протокол - и в бездну все неприятности, связанные с ним! Устал я от этого всего. Надоело. Просто не хочу больше никаких передряг и угроз - я хочу, насколько это возможно, побыть простым Игроком, а не разрешать без конца все новые и новые сложности и на последних крохах везенья сбегать от смертельных угроз.
        «Там все плохо, Тай?» - задавив малодушный порыв и заставив себя спокойно вдохнуть, начал прикидывать я.
        «Скорее, сложно, - уклончиво сообщила та. - Да и проблем хватает, хотя есть и приятные моменты», - видимо, решила подсластить вкус эликсира она.
        «Они могут подождать до моего возвращения домой?» - спросил с надеждой: ну не хотелось мне сейчас никаких новых тревог и угроз, было огромное желание хоть на время их отложить.
        «Могут».
        Я даже почувствовал усталость Тайвари. Мне показалось, она сама бы с большой радостью удалила этот клятый протокол. «Забавно, я стал чувствовать ее эмоции», - удивленно отметил я. То ли моя эмпатия, перестав транслироваться вовне, стала работать внутрь меня, на единственный доступный ей объект, то ли что-то еще поменялось во мне после активации щита.
        «Это все довольно долго ждало своего часа, - сообщила симбионт. - Может подождать и еще пару часов».
        «Хорошо», - чуть повеселев, я продолжил свой путь до Дома Чаш, даже невольно ускорив шаг, благо, идти до него оставалось не слишком далеко.

* * *
        - А я по глупости своей принял тебя за умного человека! Точнее, что ты сможешь им стать со временем, - Зарлак, сегодня Хозяина Дома Чаш звали именно так, сокрушенно покачал головой, глядя на меня. - Я ж тебе и задание это со щитом дал, чтоб выиграть тебе время, пожалел дурака. А он приперся ко мне через пару циклов, сверкая как ночное пламя: Щит разума нашел, полководцем стал! А как дальше жить будешь, ты думал?! Дурак, одним словом.
        Не выдержав, он даже плюнул на тряпку, что держал в руке, и с еще большим ожесточением принялся тереть бокал, отзывавшийся пронзительно-жалобным поскрипыванием.
        - Иногда обстоятельства бывают выше нас, - пришлось развести мне руками. - Честно говоря, тоже не рассчитывал стать полководцем, да еще и столь скоро, но так сложилось, и я ни о чем не жалею.
        - А щит Древних где взял? - ворчливо спросил огр, поставив на стойку бокал и на удивление ловко подхватив новый своими толстыми пальцами.
        - Там довольно странная история была, - чуть подумав, поделился я. - Купил на аукционе.
        - Понятно, - размышляя о чем-то своем, Зарлак рассеяно кивнул. - Торопится.
        - Кто? - сразу навострил я уши.
        - А это уже не важно, - хозяин самой необычной в мире таверны покачал головой. - Его играм я мешать не буду. Ты ведь в Зале обучения уже был, и в Лавке Карт, я так понимаю, тоже отметился - вот и думай, как теперь выживать будешь. Раньше ты был никому не интересен, обычный Игрок, а вот полководец - это совсем другое дело. Хорошо, что Зеркальный Медальон догадался купить, скрыв свой ранг, но сильно на него не надейся - ПРОЗРЕНИЕ или ИСТИННОЕ ЗРЕНИЕ легко откроют твой ранг.
        - Я и сам не в восторге от произошедшего - признался, подхватив со стойки ждавшую меня с самого начала разговора кружку с пивом и сдув с нее пену. - Но там реально некуда было отступать: цена оказалась слишком велика.
        Зарлак даже на минуту задумался после моих слов, дав мне возможность сделать пару больших глотков прохладного пива и насладится его вкусом.
        - И что же это? - задумчиво перебирал он вслух. - Деньги тебя не слишком интересуют, да и не стал бы ты ради них сейчас рисковать жизнью, а без риска столько эмбиента не возьмешь. Карты тоже вряд ли - ты там чуть ли не целый город должен был в одиночку перебить, на это бы ты не пошел точно. Архидемон, что ли, развоплотился? За такую тварь дадут хорошую награду, но только псих полез бы на него.
        - Почти, - допив пиво и поставив на стойку кружку, согласился без особой гордости. - Полубога, точнее. Там от него была только часть, причем не самая большая, ну и попутно еще кое-кого по мелочи добрал.
        - Силен, - огр, уважительно взглянув на меня, налил еще одну кружку и со смачным звяканьем поставил передо мной. А под моим вопросительным взглядом уточнил: - Сегодня за счет заведения. Чувствую, что если ты с полубогами решил воевать, скоро к новому хозяину карты привыкать придется.
        - Его в основном только добить оставалось, - возразил я, - там без меня постарались. Да и не планировал я лезть в эту драку, случайно все вышло.
        - Угу, - согласился владелец таверны.
        Только по его роже было видно, что он думает обо мне и идиотах, сражающихся с полубогами. И, в принципе, я с ним был согласен. Но ради спасения своего народа и шанса на будущее для него стоило рискнуть.
        - Ну что, как я понимаю, ты сюда не за пивом пришел, - Хозяин Дома Чаш прервал молчание и вопросительно посмотрел на меня.
        - Ну, твое задание я вроде как выполнил, - намекнул я. - Щит разума найден и даже активирован.
        - С этим не поспоришь.
        Вздохнув, Зарлак, нырнув под стойку, принялся что-то там искать, шумно передвигая бутылки и кружки, пока я не услышал приглушенное:
        - Вот где она!
        А следом появился и он сам, держа в руках небольшую шкатулку, кажется, века назад найденную мной в разрушенном храме. Положив ее на стойку, Хозяин расстегнул ворот рубахи и достал крохотный ключик, висевший у него на шее на обманчиво простом кожаном шнурке. Ключ осторожно вставляется в замочную скважину, и я, невольно задержав дыхание, наклоняюсь вперед, чтобы увидеть, что же там. Легкий щелчок замка - и откидывается подброшенная пружиной крышка, быстро прикрытая могучей рукой Зарлака. Он внимательно посмотрел на меня, и, пододвинув ко мне шкатулку поближе, указал на одну из кабинок для закрытых встреч и переговоров:
        - Посмотришь все там, я не хочу знать, что оставил там Ялдар. Для меня, в отличие от тебя, все закончено, теперь уже, надеюсь, навсегда.
        Подхватив шкатулку со стойки, молча направился к кабинке. Мне нечего было больше сказать, и так все было понятно: даже сейчас наследие Ялдара - желанный приз для многих. Зайдя в кабинку, прикрыл за собой дверь - здесь мне нечего опасаться следящих заклинаний: для чужих глаз и ушей будет скрыто все происходящее здесь.
        Поставив шкатулку перед собой, оттягивая момент, с волнением в груди рассматривал ее, даже не зная, что там найду. Может, сейчас передо мной лежит легендарный Титан, или что там еще мог оставить своему приемнику Ялдар? Даже не знаю, что ожидаю увидеть. Немного страшно, я совсем не герой, готовый взойти на стену и встать рядом с рабами, обреченными на убой, чтобы бросить вызов всем Игрокам в Двойной Спирали. Мне бы такое и в голову не пришло - моя жизнь, жизни моих друзей всегда будет для меня важнее тех, с кем я никак не связан.
        Волнительно и страшно, к этой вещи прикасался сам Ялдар, пусть и века назад. Ладно, пора. Нельзя тянуть вечно. Я, собравшись, решительно откинул почти невесомую металлическую крышку и увидел лежащий сверху сложенный вдвое белоснежный лист. Бережно его достав и развернув, обнаружил письмо, написанное аккуратным торопливым почерком.
        «Я не знаю, кто из вас читает это письмо и кто первым завершил этот этап испытания. Надеюсь, Безымянный подобрал не слишком опасные для вас задания и вы смогли с честью их выполнить, не опозорив звание моих учеников. В свое время, только став Игроком, мне пришлось немало рисковать, выполняя его поручения. Но если есть ум, выдержка и немного удачи, то все достижимо. А дружба с хозяином этого места может вам многое дать и помочь в вашей Игре.
        В награду для вас за завершение первого этапа я оставил три карты. Первый прошедший испытание может сам выбрать свой приз, второй выберет из того, что осталось, а опоздавший - доедает остатки.
        Следующий этап вашего пути ведет в место, полное ярости, ненависти и боли, где тысячи воинов и солдат давно забытых войн ведут бесконечную битву. Там, в огне кровавых схваток, умирая и снова возрождаясь, я отточил свои умения бойца, учась у забытых героев их мастерству, и отшлифовал таланты полководца в схватках с гениями прошедших эпох. И если вы хотите встать вровень со мной - там вы обретете желаемое. Главное - сумейте сохранить себя!
        В долине Скал из застывшей крови, на дне озера Ненависти вы найдете следующую подсказку на вашем пути к моему наследию. Путь к нему начинается через Арену Тысячи Битв.
        Это опасный вызов, который сложно преодолеть в одиночку, и лишь единство позволит вам выжить и приблизиться к цели.
        Ваш Учитель».
        Прочитав письмо еще раз, я осторожно сложил его в скрытый карман своей сумки. Он точно был сумасшедший, если надеялся, что хоть кто-то согласится повторить его путь. Теперь мне во многом стали понятны и его поступки - нельзя искать логику в решенияих сумасшедшего, ее просто нет.
        Я покачал головой: отправиться на Арену Тысячи Битв - безумие или глупость. Неудивительно, что его ученики так и не нашли шкатулку в храме. Наверное, погибли еще на этапе предварительного отбора. Те же, кто поумнее, просто плюнули на наследие Ялдара, предпочтя попросту жить, а не пытаться достичь недостижимого. Спуститься в Ад - для меня Арена тысячи битв ассоциировалась именно с ним - и это всего лишь один из этапов! Сердце подсказывает мне, что он не последний. А следующим испытанием что будет - сразить бога?!
        В бездну Ялдара с его испытаниями! Мне даже Титан такой ценой не нужен!
        Еще размышляя над письмом, пододвинул шкатулку к себе поближе. Под письмом нашлась стопка желтоватых листов, исписанных убористым почерком, сверху подписанных: «Арена Тысячи Битв». Заинтересовавшись, быстро их пролистал и понял, что вижу перед собой часть дневника Ялдара, подробно описывающую это место, даже с наброском карты мест, где он бывал и кого там встретил. Любопытно, выходит, он позаботился о своих преемниках, поделившись своими знаниями и опытом, а не просто отправил в Ад в поисках очередной шкатулки.
        Под листами дневника я увидел переливающиеся золотом карты - видимо, награда для его учеников, сумевших пройти первое испытание. Сдерживая волнение, осторожно взял их в руки.
        На первой из трех карт была изображена большая книга в украшенном золотом и драгоценными камнями переплете, лежащая на каменной подставке. БОЛЬШАЯ КНИГА СЕКРЕТОВ МАСТЕРОВ. Вчитываюсь в описание: «Книга содержит в себе двенадцать случайных свитков, в которых можно найти рецепты зелий кузнечного и алхимического мастерства, чертежи для построек и оружия, а также любых доступных улучшений, существующих в Игре. Обновляется раз в малый цикл. После изъятия свитков из Книги, количество доступных уменьшается на количество изъятых».
        Интересно, хотя, если честно, ожидал нечто большего. Хотя, с учетом моего нового ранга, пожалуй, это даже более ценно, чем обычное атакующее заклинание, которое я предполагал здесь найти. Ладно, посмотрим, что еще нам оставил Великий.
        Новая карта, сияя золотом и переливаясь перламутром, явила моему взору небольшой сундучок, богато украшенный резьбой и окованный серебристым металлом, по которому бежала вязь рунических знаков. Просматриваю описание: «НЕИССЯКАЕМЫЙ ЛАРЕЦ РЕСУРСОВ. Создает раз в десять дней по выбору владельца случайные типы материалов и ресурсов, включая редкие и уникальные. Содержит улучшения: Ускорение, Расширение и Благословение Слепца, и две Великие руны: Синос, богатство, и Лейф, время. Больше улучшений недоступно».
        Надпись-предупреждение я заметил в самом конце, рассматривая награду Ялдара. Щедро, больше и нечего сказать. Скорее всего, это и был главный приз для победителя. Имея ларец, ты фактически получал доступ к бесконечным ресурсам, пусть и в небольшом объеме, но простейшие легко купить и на рынках, а вот уникальные и редкие попробуй найди! Зачастую, их даже купить невозможно.
        Сейчас я в руках держал то, что может стать основой пусть и скромного, но клана. Книга рецептов, ларец, создающий ресурсы, а третье что? Следующая карта меня не разочаровала, подтвердив догадку, что Ялдар оставил своим преемникам фундамент для создания своего клана или обеспечения независимого существования в Игре. «САД КАМНЕЙ - улучшение для дома. Использовав эту карту, вы получите новую комнату в вашем доме, которая позволит вам, используя соответствующие материалы, создавать камни силы».
        Все верно, невольно улыбнулся я. Одному рецепты, другому - ресурсы, а третьему - место, где можно создавать нечто ценное, используя материалы одного и знания другого. Ялдар явно хотел от своих последователей взаимодействия между собой.
        Но что-то не получилось, интересно что? Я, ухватив кусочек давно обрезанной нити и даже сделав по ней первый шаг, обрел возможности, которые сложно переоценить - это не карты заклинаний или призывов. Скорее всего, наследникам Ялдара они уже были не нужны, сомневаюсь, что они были намного слабее учителя. А вот эти карты пригодятся даже владыке.
        Любопытно.
        Поместив редкие карты в Книгу, еще долго размышлял о найденном, и мысль о спуске на Арену Тысячи Битв мне, почему-то, уже не казалось таким уж безумием…
        Выйдя из зала переговоров, подошел к Хозяину Дома Чаш. Тот, вопросительно посмотрев на меня, молча поставил передо мной очередную кружку с пивом. Сделав большой глоток, попросил:
        - Расскажи мне все, что тебе известно про наследие Ялдара и тех, кому он хотел его оставить.
        Зарлак, устало вздохнув, налил еще одну кружку пива, поставил перед собой и сел напротив меня.
        - Это будет долгая история. Их было трое: Эспиан, Гуран и Меринар… Ялдару изначально не надо было устраивать все эти игры с наследием, - трактирщик бухнул тяжелой кружкой по дереву стойки. - Выбрал бы кого-то одного и точка. Но нет, он не хотел никого обидеть! «Пусть лучший себя проявит сам» - его слова, как сейчас помню, - и огр махнул рукой в сторону двери, куда я невольно посмотрел, словно и вправду ожидал его увидеть.
        СПУСТЯ ЧАС…
        - У него был день, и сила бога, - такова была его награда за окончание Игры, - прежде чем быть развоплощенным за убийство бога.
        Мы сидели в меняющейся комнате, куда непонятно как переместились из общего зала, а события давних дней погрузили нас в старую как мир историю.
        - А на что он его потратил?! - Зарлак, устало вздохнув, выхватил из воздуха еще одну бутылку вина и, наполнив ароматной жидкостью бокал, протянул его мне. - Устроил всю эту возню, но в итоге, когда его не стало, Эспиан с Гураном решили обойтись без Меринара, поделив наследие учителя между собой. Они давно уже были любовниками, и Эспиан вертела Гураном как хотела. А Меринар, поняв, что конкурентов ему не обогнать, не простил им обмана и обратился к Владыкам темных домов, и эту парочку подрезали, едва поняли, что Титана и карт Ялдара у них нет. Меринар, пригласив на переговоры, заманил их в засаду во Внешних мирах. Потом перебили их последователей - без владыки и ведущих полководцев Десница Света быстро перестала существовать.
        - А что Меринар? - поинтересовался я, глядя на краба, выползшего из разбитой бочки, обросшей ракушками. Сейчас мы вели разговор в трюме разбитого корабля, выброшенного на песчаный берег. Вверху чайки, светит солнце, и наш с Зарлаком столик в центре трюма на небольшом пятачке расчищенного пространства.
        - Он получил щедрую награду, - огр пожал плечами. - Если это так можно назвать. Золотой путь к трону Владыки. Буквально за пару сотен циклов взлетел по лестнице силы. Ему скормили целое море эмбиента, превратив в одержимого жаждой чужих жизней и боли идиота. Владыкам темных домов это показалось отличной шуткой - отправить на встречу к разгневанному богу спятившего безумца, бывшего когда-то учеником Ялдара.
        - Он что, был полным идиотом? - искреннее изумление не мешало мне наблюдать, как краб пробирается между разбросанным по трюму хламом, среди которого кое-где белели человеческие кости.
        - Нет, но с ним работали настоящие мастера, - Зарлак, налив новую порцию вина, задумчиво продолжил. - Тогда таких хватало, плюс он сам попросил такую награду - Золотой путь. Он не планировал так быстро взлететь. Немного зелий типа Кровавого безумия, умелое ментальное воздействие, постепенно подтачивающее волю и разум. Потом - помощь темных богов, пара жертв, принесенных на их алтарях, и проклятый кинжал в качестве дара - это был долгий путь. И через пару сотен циклов получился маньяк, который просто не мог уснуть, не замучав парочку рабов.
        - М-да, есть над чем задуматься, весьма поучительная история.
        Попытался вспомнить его в череде владык, возносящихся к трону Смеющегося Господина, и не смог: я нигде его не видел раньше. Не жалуясь на свою память, раз за разом перебирал всех известных мне триумфаторов, но не мог вспомнить Меринара среди них и поделился своим недоумением с Хозяином.
        - А его там и нет, - ответил на мой вопрос Зарлак. - Но, если нагнешься в самый низ к подножию пьедестала, то сможешь увидеть его, смотрящего вверх. Важно не только закончить Игру, самое главное - как ее ты закончил. И если Владыка останется тобой недовольным, то… - он даже на миг задумался, подбирая слова. Давний запрет не позволял ему об этом говорить, но при желании его можно обойти. - Твое желание безусловно будет выполнено, но как - это решает сам Смеющийся Господин, и, выполняя его, он может многое добавить и от себя, такое, что тебе совсем не понравится. Но об этом никому, - и он поднес палец к губам, а передо мной возникла Книга. В ней вспыхнула надпись: «На вас наложен запрет на распространение знаний о правилах и свойствах Игры».
        - Разумно, - я кивнул головой, соглашаясь с запретом на разглашение, хотя и жаль: возможно, многие бы себя вели по-другому, строя свою жизнь в Игре, если б знали о том, что я сейчас услышал. Но рассказанное подтверждало слова Искароса, услышанные мной в Зале обучения.
        - Ну вот, пожалуй, и все. Мне пора, - Зарлак встал со своего стула, и иллюзия реальности вокруг нас начала распадаться.
        - Сколько я тебе должен за угощения? - на всякий случай уточнил я.
        - Сегодня платишь не ты, а твой хозяин, - Зарлак небрежно отмахнулся, весело усмехнувшись. - Небольшой скрытый подарок от Владыки Хаоса. Игрока, ставшего полководцем, в первый день после получения ранга в Доме Чаш угощают бесплатно.
        - А еще какие-нибудь подарки от Владыки мне положены? - спросил я заинтересованно.
        - Ищи сам, - Зарлак стоял уже за стойкой, протирая свой извечный бокал. - Здесь я тебе помочь не могу.
        Забавно, возможно я этим займусь. Выпитое вино будоражило кровь и требовало действий. Возвращаться в нашу беседку мне совершенно не хотелось. А вот поискать, что еще припрятал Смеющийся Господин для Игроков, достигших ранга полководца, было интересно. В конце концов, я заслужил для себя маленький праздник.

* * *
        В наше убежище я возвращался спустя еще половину суток, устроив себе небольшой загул, начавшийся в Доме Чаш. В руке я сжимал небольшого розового медведя, большой букет цветов и кувшин вина для нас с Меджем. Я весело провел время, разыскивая и вспоминая всех известных мне служителей Смеющегося Господина и места, где их можно найти в Двойной Спирали. На Арене я попал в Тир, где отстреливал мелькающие и исчезающие мишени, сумев получить главный приз, вертевшийся сейчас у меня руках. Сумасшедший пророк выдал мне золотой билет с предсказанием, глубокомысленно сказав, что я в нем найду подсказку в важный для себя момент. Мастер начертаний подарил мне малый набор инструментов для нанесения рун. Потом снова Арена - я решил поискать вход в зал для тренировок полководцев, долго проверяя статуи, стоящие на этажах, потом что-то еще…
        - Тихо ты, - шикнул я на медведя, опять начавшего вертеться в руках. - Ты вообще-то должен прикинуться игрушкой, а вот когда она тебя возьмет в руки, то тогда и…
        - Они просто колются, - розовый медвежонок послушно замер у меня в руках, притворившись игрушкой.
        - Потерпи, уже почти пришли, - попросил я, остановившись перед нужной стеной.
        Книга, повинуясь моей команде, послушно замерла передо мной в воздухе. Так, где оно тут у меня? После недолгих поисков зелье противоядия возникло у меня в руке. Можно было попросить и Тай провести очистку организма, но это было бы небыстро, а мне хотелось уже увидеть Саймиру с Меджехом. Так что старый, еще со времен наемников, трюк мне поможет быстро протрезветь. Зелье с противоядием проваливается внутрь, заставив невольно сморщится - вкус у него похож на болотную тину, зато эффект наступает почти мгновенно.
        Сегодня я сознательно позволил себе напиться: пусть все излишне заинтересовавшиеся новым полководцем принимают меня за легкомысленного балбеса, которому случайно повезло взлететь по лестнице силы. Пусть для них я буду опьяненным удачей вчерашним новичком, совсем непонимающим, какие проблемы своим везением повесил себе на шею.
        Хмель, дурманивший разум, наконец-то выветрился из головы и я смог четко стоять на ногах, а каменная маска, хранящая проход в убежище, перестала двоиться в глазах. Все-таки, я изрядно перебрал, настолько, что даже регенерация с таким количеством алкоголя не справлялась. Еще пара минут ожидания, и я, наконец, чувствую себя хорошо. Расправил плечи, привел одежду в порядок и весело шагнул вперед.
        Медж с Саймирой сидели вдвоем в беседке и, судя по серьезным лицам, разговаривали о чем-то важном. Тихий шаг вперед, чтобы сделать сюрприз, и до меня доносятся обрывки разговора.
        - …с таким уровнем силы карт я даже крысу не смогу убить, - голос девушки напуган и немного печален. - Это просто безумие и глупость, так нельзя делать! Нужно было дать больше времени, хотя бы пару лет перед началом изменений. А теперь я даже Двойную Спираль толком покинуть не могу: меня же любой Новичок прикончит обычной МОЛНИЕЙ или ОГНЕННОЙ СТРЕЛОЙ.
        Медж невозмутимо пожал плечами:
        - В любом случае без прикрытия тебя никто никуда не отпустил бы, особенно после того, как разделили точки прибытия и отбытия. Но это действительно проблема, тут даже хороший щит толком не поможет. Если он будет действовать меньше, чем на треть, его обычная ЛЕДЯНАЯ СТРЕЛА, бьющая в полную силу, прошибет. И с этим что-то надо делать. Вернется наш полководец, будем с ним думать. - И, повернувшись ко мне, крикнул: - И долго ты там красться собрался? Я тебя еще со входа уже услышал.
        Оглянувшись, Саймира, счастливо улыбнулась и побежала ко мне навстречу, как будто я вернулся с опаснейшего рейда, а не с обычной прогулки в Зал обучения за новым рангом. Чуть не сбив с ног и крепко обняв, она поцеловала меня, заставив кружиться голову от счастья сильнее, чем от крепкого вина. Я сжимал ее, подарки с букетом и радостно улыбался, и только розовый медведь ворчал в руках:
        - Ну раздавите же!
        Но это совсем нам не мешало…
        Приветствия, подарки друзьям, расспросы о доставшемся отряде, рассказ о впечатлениях от знакомства с Искаросом и мелких сюрпризах от Смеющегося Господина - все приятности остались позади. Сай отвлеклась на свой опять запиликавший терминал - проблемы проблемами, но деньги нужны всегда и могут помочь решить многие из них, - мы же с Меджем вернулись к обсуждению главного события последних дней, произошедшего в мое отсутствие.
        - Та чехарда, что творилась с картами сразу после Фестиваля, когда их сила в руках одного и того же Игрока скакала, хоть и прослеживалась при этом какая-то единая тенденция - это было еще не то обещанное изменение, которым стращал нас распорядитель Арены, - рассказывал друг, криво ухмыляясь. - Как оказалось, брать все новые и новые карты в аренду для того, чтобы разобраться, по какому правилу падает их сила, было бесполезно: Игра, похоже, просто оценивала каждого из нас.
        Кот скривился, будто вместо его любимого вина я принес ему старую кислятину.
        - А два дня назад на всех картах появился новый значок в виде лепестков огня: была введена жесткая градация уровня силы карт, - Медж, сидевший напротив меня, бросил взгляд мне за спину и тяжело вздохнул. - Теперь даже наличие сильных карт в Книге мало на что влияет, если уровень взаимодействия с силой Хаоса у тебя низкий.
        - Это как? - уточнил я. - И что за уровень взаимодействия с Хаосом? Мы разве как-то с ним взаимодействуем?
        - Мы приносим Хаос во вселенную, - ответил Медж, явно цитируя чьи-то слова. - Любые наши действия рождают изменения, и чем их больше, чем они сильнее, тем выше наш уровень взаимодействия с силой, которой мы призваны служить.
        - Интересно, и как это измеряется? - задумавшись, я нашел логику в словах Меджа, только вот она была какая-то… слишком общая. - Но ведь и изменения по уровням разные. Одно дело истребить целый народ, сжечь город, а можно, например, прибить каких-нибудь насекомых на забытом Хаосом Осколке. На каких весах и как будет оцениваться каждое деяние?
        - Пока неясно, - развел руками человек-тигр, после чего приложился к кувшину с вином, что я принес. - Но для многих домоседов теперь однозначно настали плохие времена: будешь отсиживаться в Двойной Спирали, и тебя на Арене забьет любой вчерашний Новичок с хорошим уровнем взаимодействия. И даже хорошие карты тебе не помогут, став пустышками без силы, что их наполняет, - Медж усмехнулся и кивнул своим мыслям. - Волей не волей, но даже будучи полностью ослабленными, «домашним» Игрокам надо выползать за пределы такого привычного Города, а это страшно: многие десятилетиями не покидали безопасное место. И здесь кланы не смогут помочь, как это было перед Турниром, выдав карты из клановой сокровищницы своим ценным специалистам - на Арене ты будешь один с «просевшими» картами на руках. И, скорее всего, против того, кто не отсиживался в Двойной Спирали. Сдается мне, Смеющийся Господин решил избавиться от балласта, забывшего о том, кому они служат и зачем находятся здесь, одним махом создав и кнут, и пряник: служишь ему - и тебе доступна целиком вся дарованная им сила, а нет - опирайся на свою, Хаос тебе
здесь не помощник.
        Понятно, и, в принципе, справедливо. Я понимал злорадство, звучавшее в голосе друга по поводу судьбы тех, кто почти никогда не покидал Город Игроков, не рисковал своей жизнью, не возвращался полуживой назад из рейдов, а просто жил, будучи ценным специалистом и выполняя нужную и очень важную работу для клана, с насмешкой посматривая на тупое мясо, рискующее собой. Зачастую при этом и уровень у них был выше, и карты лучше, и доходы больше.
        И сейчас я разделял чувства Меджа, представляя, как все эти торговцы, финансисты, мастера слов и контрактов, окажутся в одном строю со всеми, а не за спинами бойцов прикрывающего их рейда, откуда они лишь время от времени, не рискуя почти ничем, собирали жатву чужих жизней. Но меня тревожило одно: ведь и моя Саймира оказалась в одних рядах с ними.
        Оглянувшись назад, увидел ее, сидящую на берегу ручья возле мостика с моим подарком на коленях, разговаривающую с розовым медведем. Увлекшись разговором, не заметил, как она вернулась. С интересом прислушался к их беседе.
        - … А что ты еще умеешь?
        И розовый медведь попытался даже приосаниться, приняв, несмотря на всю нелепость этой ситуации, серьезный вид.
        - Вообще-то я - универсальный помощник. Могу готовить, убирать, работать по саду или создавать простейшие зелья. У меня есть возможность самообучения, и, если вы дадите мне шанс, я постараюсь стать вам верным слугой.
        Саймира, посерьезнев от услышанного, удивленно уточнила:
        - А как же ты попал к Рэну? И во что ему обошелся?
        Медвежонок, махнув лапой, устало сказал:
        - Я был главным призом в стрелковом соревновании, в котором не участвовал никто уже больше двухсот циклов. Подарком для Игрока, достигшего ранга полководца. Только никто не приходил, а ты все ждешь и ждешь… Пока ваш друг меня оттуда не спас, набрав больше всех призовых очков. Учитывая, что других участников не было двести лет, это было не так уж и сложно…
        Хммм…. Я удивленно посмотрел на медвежонка. Из забавной говорящей безделушки, предназначенной, как я думал, скрасить время любимой девушке, он внезапно превратился внезапно в ценного помощника. Неожиданный подарок Слепца: то ли удача выпитого мной зелья еще не до конца оставила меня, то ли просто повезло ухватиться случайно за еще одну утраченную давно нить пути, и пусть она не вела к каким-либо сокровищам, но неожиданно принесла настоящую награду. Ладно, об этом подумаю потом. Повернувшись обратно к Меджу, я спросил:
        - И как узнать свой уровень взаимодействия с Хаосом?
        - Все достаточно просто, - он призвал свою Книгу и открыл мне доступ, показав свои карты. В верхнем левом углу каждой из них горел небольшой красный огонек. - Здесь все просто, - пояснил успевший разобраться во всем за время моего отсутствия друг, - цветовая градация: белый огонек фактически пустышка, уровень силы карт двадцать процентов от прежнего, затем серый поднимает его до сорока, ну и дальше идут синий и красный. Самый высокий - черный, с ним тебе доступна полностью вся сила карты, плюс должны открываться дополнительные возможности, о которых пока толком ничего не известно, кроме того, что они есть.
        - Медж…
        - А-а-а, пустое! - махнул тот рукой. - Сам виноват. Обучение других Игроков бою на ножах приносило неплохой доход, вот я и не только в рейдах проводил время. Думаю, с нашими новыми планами просиживать штаны в Городе мне в ближайшие годы не придется. И потом, даже если доспех и стал защищать чуть хуже, собственная ловкость и честная сталь клинка никуда не делись.
        - Ты уверен? Я имею ввиду «честную сталь» - оружие же тоже карты.
        Старый котяра уверенно кивнул.
        - Я проверил: магические возможности призываемого оружия несколько ослабли, но менее прочным оно само не стало.
        Несмотря на то, что фактически нас лишили части своей силы, злое веселье, плескавшееся в глазах друга, мне нравилось. Я немного опасался, что, и так уставший от Игры, он может опустить руки и еще больше погрузиться в поиски философского спокойствия на дне кувшина, но мое беспокойство оказалось напрасным - брошенный вызов взбодрил кота, поставив новую цель. Здесь моя помощь была не нужна.
        - А какой уровень у Саймиры?
        Девушка направлялась к нам вместе с медвежонком, шустро семенящим следом. Подруга была энергичной и собранной, но я помнил грусть в ее голосе во время случайно подслушанного разговора.
        - Белый, - ответила она сама, услышав мой вопрос еще издалека.
        Анир отлично держалась, но подрагивающий взгляд, опущенные уголки глаз даже когда она улыбалась, выдавали ее внутреннее состояние. И хотя силы духа ей не занимать, оставлять все как есть я не собирался.
        - Ты в Игре чуть больше десяти лет - не удивительно, что у тебя пока маловато опыта. До следующего Малого Турнира девятнадцать лет, так что времени поднять твой уровень взаимодействия с Хаосом нам хватит. Медж прав: мы тебя в любом случае подстрахуем, а ты, я уверен, сможешь найти и иные кроме боев способы заслужить благосклонность нашего Владыки. Если у кого и получится, так это у тебя.
        Подруга даже немного смутилась от моей похвалы.
        - К тому же, кроме карт, существуют еще и технооружие с артефактами. С ними немало проблем, а сейчас они к тому же однозначно вырастут в цене, но торговец, имеющий связи в Городе-в-Пустоте, имеет побольше других шансов найти универсальный, действующий во всех мирах, защитный артефакт, как ты думаешь?
        Саймира вместо ответа звонко чмокнула меня в щеку: «Спасибо!», и тут же в ней проснулось любопытство:
        - А какой уровень у тебя?
        - Честно говоря, не знаю.
        Даже самому стало интересно. Невольно в голове начали крутиться разные мысли, насколько оценил Владыка мои усилия по привнесению Хаоса во вселенную. По идее, никак не меньше красного огонька должно быть, а это восемьдесят процентов от максимального значения. Хотя втайне, конечно, я надеялся увидеть черное пламя - все-таки я пять раз менял судьбы миров, спасал целые народы. Поэтому, открыв Книгу и увидев свои карты, а затем - цвет пламени в верхнем левом углу, я долго недоуменно рассматривал его, прежде чем спросить:
        - А золотистое пламя какой объем силы дает?
        Глава 7. Рутина или Война начинается с обоза
        Тело, зависшее в пустоте. Огоньки сфер, парящие с ним рядом. Убийство Стража храма принесло мне не только море эмбиента и дайнов…
        Часть сфер силы я потратил сразу, сражаясь с кровавым безумием за собственное «я», часть - перед обретением отряда. Надеюсь, улучшение интеллекта и эмпатии тоже хоть немного помогло в получении сильного, управляемого воинства. Остальное было отложено до момента появления шлема полководца на моем Медальоне. И теперь пришло время заняться собственным Возвышением.
        У меня остались нераспределенными четырнадцать сфер. Целых четырнадцать! Никогда не думал, что когда-либо придется держать в руках столько за раз. От такого количества даже немного кружится голова и пытаются разбежаться мысли. Только не стоит забывать, что мои соперники, Игроки одного со мной уровня, тоже получили свои сферы по пути к трону Владыки. И хоть я заслужил несколько дополнительных за победу над сильными противниками да нашел зелье силы - не я один такой везучий. Так что передо мной не богатство, а ответственная работа: сферы надо распределить так, чтобы не оказаться слабее остальных.
        Сосредоточившись, еще раз окинул взглядом, с чем я пришел к рангу полководца. Так как я решил сосредоточиться на дальнем бое, то Средоточие разума у меня было развито в два раза сильнее Средоточия тела, а в Средоточие духа я не вложил ни одной сферы, и только печать Каратуана давала мне сопротивление магии Воды в сорок процентов.
        В интеллект, базовую способность Средоточия разума, у меня вложено восемь сфер, что весьма неплохо для Игроков моего вида. Шестнадцать сфер помещено в самосознание - я старался вкладывать по сфере на уровень, но время от времени пропускал, ориентируясь на силу воздействия на меня эмбиента. Двенадцать сфер ушли на развитие эмпатии, ведь я хотел стать менталистом, как наг или чуть не убивший меня маасари, только вот Игра Хаоса внесла свои коррективы. На развитие интуиции, относительно недавно открывшейся для меня способности, потрачено пока только четыре сферы.
        Все это хороший задел на будущее, позволяющий сохранить себя и обеспечивающий скорость принятия решений в бою. Только вот найти правильное решение мало, надо успеть его выполнить, и на это было направлено все мое развитие Средоточия тела.
        В базовую выносливость у меня помещено восемь сфер силы, в повышение скорости реакции - девять. Вложенная в остроту зрения сфера позволяет мне без специальных карт точно нацеливать заклятья на всей их дальности действия. Две единички силы достались мне из зелья, а последнюю сферу я потратил на увеличение прочности костей - со сломанными ногами быстро не побегаешь.
        В этом Средоточии очень много различных частных усилений, так как человеческое тело устроено весьма сложно и содержит огромное количество элементов. Усилить можно любой, главное, соблюсти баланс, ну или гармонию, тут кто как считает.
        Ну что ж, пора переходить непосредственно к Возвышению.
        В первую очередь меня интересовала новая способность: свиток нага обещал, что с получением ранга полководца может открыться доступ к уникальной расовой особенности. Есть! БЕРСЕРКЕР, зависит от развития собственной силы и имеет весьма высокие минимальные требования к выносливости, - один из талантов народа моей матери, когда, впав в боевой раж от чужих смертей, крови и собственной боли, ты становишься на несколько минут машинной смерти: тело невероятно ускоряется, а удары даже голой руки могут проломить стену или разорвать металл. В свое время бойцы с подобными способностями причинили немало головной боли анталам, когда простые дикари голыми руками рвали техномагическую броню захватчиков. Правда, потом следовал мощный упадок силы, как плата за перенапряжение организма, но как оружие последнего удара эта способность весьма впечатляюща. Если же учесть особенности моих перчаток, то смерть моему противнику гарантирована: достаточно одного удара, чтобы яд попал в его кровь, а дальше, даже обессиленный, я смогу пожелать смерти врагу. С другой стороны, если я окажусь в такой ситуации, что меня затопит
собственной кровью и болью, это значит - что-то пошло совсем не так. Если вспомнить особенности боев полководцев, в такой момент, скорее всего, рядом со мной окажется не вражеский кукловод, а его армия - и что толку мне от дополнительно убитых нескольких бойцов чужого отряда? Лучше уж до подобного не доводить.
        Пожалуй, пока не буду развивать эту способность, но обдумать варианты ее применения стоит - у меня еще будет возможность к ней вернуться.
        Распорядитель Арены на Фестивале намекал на появление в связи с изменением правил Игры дополнительных навыков, но я больше ничего нового не нашел. Скорее всего, не все условия для их открытия выполнены. Задумался, смогу ли я что-то в этой ситуации сделать, и пришел к выводу, что рисковать, тратя сферы силы наугад, не стоит. В итоге эти обещанные способности просто делают еще более условным свиток нага: в нем и так не были прописаны конкретно мои родовые возможности, теперь к ним добавятся обещания носатого гремлина.
        Разобравшись с этим вопросом, обратился к другим навыкам, что наметил для себя ранее. Расе людей доступно ЧУВСТВО ТРЕВОГИ, для него нужны развитая эмпатия и интуиция. Пока оно у меня не открылось, но теперь, когда Щит разума глухой стеной закрыл возможность использовать эмпатию, не думаю, что подобная способность, даже когда появится, будет работать как надо.
        Сожаление снова остро кольнуло сердце. Попытался успокоить себя, что больше приобрел, чем потерял, но… Мне все равно было грустно. Знать, что больше не услышу чувств Саймиры, оказалось больнее всего. Я не ожидал, что за возможность защитить свой разум придется столь многое отдать, закрыв для себя целый веер возможностей: многообещающую ветку развития, умение слышать эмоции других разумных, шанс научиться влиять на разум других людей, как это делает наг, возможность общаться и находить общий язык с потусторонними сущностями и необычными существами. Я уж молчу про умение чувствовать, когда тебя пытаются обмануть. Это было обидно: потратить столько сфер силы на развитие эмпатии и неожиданно выяснить, что все это было зря. Надеюсь, в Игре Хаоса есть возможность заново их перераспределить, наверняка есть. Насколько я успел узнать Игру, здесь нет необратимых изменений. Останется только поискать, может, у нага спросить? Хотя цена за подобную информацию мне может не понравиться.
        В любом случае, устройство Древних назад уже не извлечь, Тайвари мне об этом однозначно сказала, а значит, придется играть теми картами, что мне сдала судьба. Что ж, не в моих правилах жаловаться на ее дары, пусть и потеряв многое, все-таки я и приобрел немало: защита своего разума и секретов, что в нем хранятся, - это был вопрос выживания, а не желания. Чувства же Саймиры я всегда смогу увидеть в ее глазах и ощутить в ее объятиях и поцелуях.
        Ладно, это я отвлекся. Следующей способностью, вернее, парой способностей, которые я надеялся открыть, были БОЕВОЕ ПРЕДВИДЕНИЕ, крайне редкое умение народа моего отца, и ПРЕДВИДЕНИЕ, доступное в той или иной мере всем Игрокам, но более требовательное к собственному развитию. Обе они зависят от интеллекта и интуиции, поэтому отсутствие возможности пользоваться эмпатией им не помеха.
        Вообще, с блокированием эмпатии естественным будет переключиться с развития ее ветки на ветку интуиции. Полководцу и в бою, и при развитии клана она окажет весьма существенную помощь.
        Кивнув сам себе, оправил одну сферу силы на усиление интеллекта и две - в интуицию, больше нельзя без улучшения мозга. Свиток Шепчущего об этом однозначно говорил: разум, тело, дух - все это тесно связано, и без развития тела со временем станет невозможно развитие разума. Мозг просто перестанет справляться с всевозрастающей нагрузкой. Сначала начнутся головные боли, потом обмороки, а потом - потеря сознания и прочие радости, когда через мозг будет проходить слишком много информации, и от него потребуются усилия, на которые он окажется неспособен.
        Поэтому новые сферы отправляются на его развитие - три сферы. Этого мне точно хватит на ближайшее время: вся ветка интуиции связана с обработкой больших массивов информации, не хотелось бы не то что грохнуться в обморок посреди боя или серьезных переговоров, а даже просто отвлекаться. Благодаря расе отца мне достались весьма неплохие способности в этой сфере на фоне разумных схожих со мной типов, следует воспользоваться этим преимуществом по полной.
        - Подтвердить преобразование!
        Затем я осторожно помещаю еще одну сферу силы в интеллект, утверждаю ее и, наконец, вижу, как у меня открывается новая способность! АНАЛИТИКА, еще один подарок от папы, - способность в сжатые сроки воспринимать серьезные объемы знаний или оперативно обрабатывать большие потоки информации, быстрее воспринимая и принимая решения на ее основе. Я смогу гораздо быстрее обучаться новому, за месяцы впитывая то, на что у других будут уходить годы. Из сотен мелочей создавать единую картину происходящего, прогнозируя на основе текущих событий возможное развитие будущего. Сейчас, когда у меня появился отряд и я стал на путь полководца, все больше побед будет зависеть от верных тактических решений, принятых в бою, а не от личного участия в схватке, и эта способность должна мне помочь. Вкладываю в Аналитику сразу две сферы.
        Хм, а вот на Боевое предвидение теперь рассчитывать, скорее всего, не придется. Ну да ладно, пожалуй, так даже лучше. На сегодня со Средоточием разума закончено. Теперь настала очередь тела.
        Долгое время я развивал скорость реакции, но теперь дальнейшее ее улучшение уперлось в другие возможности: я заметил, что мои связки, суставы, мышцы - все это не успевало реагировать нужным образом. Вот это я и собирался сейчас исправить. Две сферы из имеющихся пяти отправились в выносливость на общее усиление тела - оно должно соответствовать все более возрастающим нагрузкам. Внутренние органы, кровь, кожа, зрение, слух - все одинаково нужно, а оставшиеся три распределились между связками, мышцами и костями.
        Я по-прежнему делал ставку на то, чтобы опередить врага или хотя бы увернуться от возможного удара. При наличии Активатора совсем не важно, насколько ты лично силен: попав под Звезду Шатры или Дыхание Прародителя Драконов, ты все равно выжить не сумеешь, если не поставишь подходящий щит. Теперь, я надеюсь, тело будет успевать не только видеть и осознавать возможные угрозы, но и своевременно реагировать на них. Еще раз осмотрев висящее в пустоте тело, остался доволен.
        Перед подтверждением проведенных изменений как обычно заглянул в Средоточие духа.
        Здесь привычно пусто: я не вкладывал ничего в развитие этого направления, хотя теперь, возможно, и стоит об этом подумать, ведь, получив сродство со стихией, я мог бы более эффективно управлять своими отрядами на поле боя. Но это дело будущих дней, для начала надо будет присмотреться к Водным элементалям и моему взаимодействию с ними. А вот возможность увеличить собственное выживание, связанное с развитием тела или разума, на текущий момент значит для меня намного больше.
        Все-таки клановым полководцам намного проще развивать себя: опираясь на наработанный опыт своих предшественников, они могут избегать их ошибок и учитывать их упущения. А я порой себя ощущал одноглазым слепцом, бредущим вперед по дороге, полной ям и камней, во многом ориентируясь на ощупь, лишь иногда единственным глазам что-то разглядывая впереди. Мне приходится опираться в своем развитии на слухи, обрывки знаний да свиток нага. И с этим что-то надо делать. Жаль, что Ялдар не оставил кроме карт еще каких-нибудь источников дополнительных знаний, хотя его последователям они, скорее всего, и не были нужны - его ученики и так получили все нужное из первых рук. А вот мне бы они не помешали, хотя…
        Я неожиданно вспомнил слова Нии о найденном ею убежище, принадлежавшем, похоже, неизвестному мне владыке, и о книгах, что она нашла в нем. Может, стоит поискать знания там? Сдается мне, странная девушка, возникшая непонятно откуда на моем пути, не откажет мне в этой просьбе. Даже просто намеки или отголоски знаний не были бы лишними для меня.
        Но, для начала, стоит узнать, что нас объединяет, вернув себе утраченные воспоминая, укрытые в Тайвари. К сожалению или к счастью, куски памяти, стертые с помощью алхимических зелий мной раньше, пока ко мне не вернулись, оставшись зияющими провалами в моем разуме. Что ж, все нужное я весьма скоро узнаю. Прошлое пусть катится в бездну, а пока нужно закончить здесь.
        Напоследок я изучил собственную ауру, надеясь не увидеть здесь новых изменений, с меня пока хватит и тех, что появились после Беренхеля - серого пятна гнили, расположившегося на руке там, где ее коснулось щупальце Немерона. К счастью, оно не изменилось за это время, не разрослось и не уменьшилось, по-прежнему пульсируя на мне, как кусок гниющей язвы. Мерзость, ради того чтобы вырвать которую из себя, пожалуй, не пожалел бы и руки. Только уверен - это не поможет.
        Что ж, надеюсь, все было не зря. Скоро, уже скоро агенты нага долетят до Неи, установят Метку Пути, и я услышу новости о родном мире. Жаль только, сам я туда попасть так и не смогу: проклятые правила, несть вам числа! Хоть бы на денек вернуться домой, босиком пройтись по траве, увидеть небо родного мира, услышать шум деревьев над головой… Стоп, не думать об этом сейчас, это все ни к чему.
        Оглядев еще раз свое тело и распределение сфер, закрепил произведенные изменения короткой командой: «Завершить преобразование!». А дальше - лишь скольжение назад. Открываю глаза и вижу Саймиру, тревожно склонившуюся надо мной:
        - Как прошло? Все нормально?
        От ее заботы стало тепло и уютно. Она сидела рядом со мной на кровати, но в нашей небольшой хижине особо-то и выбора не было. В свое время мы с Меджем с трудом смогли втиснуть между деревьями пару скромных хижин да навес для кухни - рука не поднялась срубить ни одного дерева в окружавшем поляну лесочке. Хотя, кто знает, может быть, лес был и немаленьким, но почему-то совсем не хотелось далеко отходить от поляны, а в беседку и вовсе тянуло: именно там волшебные свойства нашего убежища проявлялись сильнее всего.
        - Все отлично. Как мы и думали, все в Игре завязано на помещенную в ауру Печать Хаоса, и Абсолютный Щит Разума ей не помеха. Так что я без проблем распределил сферы, даже новую способность получил.
        - Что, теперь взглядом сможешь разжечь огонь под кофеваркой? - намекнула развеселившаяся после сброшенного беспокойства анир. - Пухлику к огню приближаться опасно, а мне не хочется вставать, - и дополнила просьбу извиняющейся улыбкой.
        Пухликом она назвала медвежонка, которого я ей подарил и на которого она взвалила большую часть бытовых обязанностей из тех, что ей было лень или неинтересно выполнять самой.
        - Увы, пирокенез людям изначально недоступен, так что придется обойтись руками, - ответил я.
        Нехотя встав, зажег огонь под туркой. Саймира любила, когда кофе делали на живом огне, а не на тепловых камнях.
        - А что вам вообще доступно? - заинтересовавшись, девушка даже подалась вперед. Все-таки любопытство - слабость всех кошачьих. И как только Медж умудряется от него отбиваться?
        - Не так уж и много, если честно, - ответил я, продолжая возиться с туркой: не хотелось, чтобы кофе убежал. - Младшим расам не досталось особо впечатляющих возможностей. У людей есть доступ к ментальным способностям, но нет к ним склонности. Также Игра позволяет точечно усиливать конкретные системы тела, ту же остроту зрения, например. Еще у нас много народностей, при этом у любой может найтись свой малый навык. Поэтому люди всегда могут удивить, иногда даже весьма неприятно. В моих жилах течет кровь двух очень разных народов: эмоциональных, принципиальных тенейцев и рассудочных, обладающих гибким умом и моралью анталов. Вот и доставшиеся мне родовые способности им под стать, только никакими особыми силами они меня не наделили.
        Аромат закипающего кофе разлился по комнате, смешиваясь с теплым запахом лета.
        - Это старшим расам боги отвесили щедрой мерой долголетие, регенерацию, магические способности, а на наших с тобой видах сэкономили или им просто было лень возиться, а может, короткоживущими проще управлять. Те, кому не отмеряны века, легче расстаются с жизнью, не боятся сражаться и умирать, у них нет впереди долгих лет. Зато живем мы ярко, пусть и недолго.
        Принюхавшись, снял турку с огня - готово, теперь дать чуть остыть и добавить немного специй.
        - Да, короткоживущими проще управлять, - вернулся я к зацепившей меня теме. - Сильнее вера, больше страсти, готовность умирать и убивать. В общем, удобный инструмент для богов, пусть и с сильно урезанными возможностями.
        - Поэтому среди наших видов так мало тех, кто владеет магическими способностями? - предположила Саймира, подтянув к себе настойчиво запиликавший торговый терминал.
        - Все верно, - согласился я. - Изначально, думаю, возможность к сотворению магии у наших видов вообще не была предусмотрена, поэтому среди людей и зверолюдов почти нет магов, особенно с сильными способностями, а Игрокам этих рас так сложно самостоятельно развивать этот дар. Магия - это сила, способная спорить с волей богов, так зачем давать рабам оружие против господ?
        Крохотная фарфоровая кружечка замерла на небольшом подносе, и розовый медвежонок, гордый своей миссией, забавно заковылял с ним к своей хозяйке, просматривавшей торговые лоты на аукционе.
        - Поэтому нас и презирают старые расы, вроде тех же змей или драконов? - пригубив кофе, уточнила Саймира.
        - Отчасти, - на это я лишь пожал плечами, - там все сложно, мы как-то разговорились с нагом на эту тему после Беренхеля.
        Встречаясь, мы обсуждали будущие планы, но иногда общались и на отвлеченные темы. Наг все-таки был весьма интересным собеседником, знавшим и помнившим очень многое.
        - Для них время не имеет такого принципиального значения, как для нас. Из-за короткого срока жизни они нас не воспринимают всерьез, не вид целиком, а отдельные личности. Смысл о чем-то договариваться, да и просто говорить с тем, кого через пару десятилетий не станет? Мы им просто-напросто не интересны. Слишком слабы, уязвимы, зачастую бесполезны. Но это же делает нас опасными: те же змеи никогда не будут рисковать жизнью понапрасну, она для них слишком ценна. Они предпочтут скорее отступить, чем драться до конца, если возникнет для них угроза.
        - Это тоже тебе рассказал наг? - улыбнувшись, подначила Саймира.
        Она была довольна: сразу два из размещенных ею лотов были проданы - отличное начало утра как предвестника еще более замечательного дня.
        - Нет, конечно, - закончив с кофе, поставил готовиться на тепловом камне кашу. - Но эти выводы было несложно сделать, если хоть немного пошевелить мозгами, - непроизвольно поморщившись, вспомнил подколки Шеварин о трусости Змей, чьим представителем я был в мире Тысячи Островов. - Именно страх за свою жизнь делает уязвимыми таких как наг и ему подобных, и это та уязвимость, что дает преимущество молодой крови перед старшими расами.
        Согласно кивнув, девушка вернулась к своим делам: все-таки прямое противостояние со старшими расами, не говоря уже о боевом столкновении, явно не входило в сферу ее интересов. В открытое окно заглядывала кружевная зелень листвы, в домике царила спокойная, не напрягающая никого из нас тишина. Хотелось расслабиться и хотя бы на некоторое время поверить, что живу обычной жизнью, стал егерем, как хотел для меня отец, завел семью и ничего кроме вверенного леса и его обитателей меня не касается…
        - Чем планируешь сегодня заняться? - спросила спустя некоторое время Саймира, не отрываясь от своих торговых сводок.
        Вздохнув, отвернулся от окна.
        - Надо сообщить Шепчущему о нашем согласии взяться за его задание, - ответил я, озадаченно глядя на плавающую в воде сиреневую массу, в которую превратилась крупа на дне кастрюли, - на кукурузную она была мало похожа. И как-то слишком странно пахла. - Но прежде мне стоит все-таки проверить на тренировочной арене, на что теперь способны мои карты с учетом золотого пламени, и убедиться, что щит не помешает управлять ими в бою. Еще хочу заглянуть к Ключнику - я теперь полноценный полководец, возможно, удастся узнать поподробнее про те новые возможности личных домов, что сулили во время Парада Миров. Шансов воспользоваться ими сразу мало, но все же… И нужно готовиться к рейду: важнее обычных закупок собрать всю возможную информацию, так что проверю, какие появились пополнения для энциклопедий миров. Вряд ли в открытом доступе набралось хоть что-либо существенное, но даже мелочь может быть полезна. По крайней мере, будет ясно, какие миры уже не стоит исследовать, - усмехнулся я. - Ну и если хватит времени, пройдусь по лавочкам из тех, что не выставляют свои товары на общий аукцион: вдруг найдется
летающее ездовое существо. У тебя, кстати, как успехи с поиском таких карт?
        Сай отрицательно покачала головой:
        - Не ты один такой умный. Сейчас обычные ездовые существа идут чуть ли не по цене золотых карт, что уж говорить про летающих - они всегда были редкостью.
        Ожидаемо. А я со вздохом вспомнил про Громовых птиц из Верной Стаи - они могли в когтях переносить весьма серьезный груз, тех же Ягдаров можно было с их помощью забросить в тыл врага, путь и всего полтора десятка. На нашу звезду птиц хватило бы. Интересно, сколько еще раз я буду жалеть об отдельных возможностях не выбранных мною отрядов?

* * *
        Саймира, оторвавшись от терминала, посмотрела на задумавшегося о чем-то Рэна. Несмотря на все вчерашние требования, угрозы и даже шантаж, ее в этот рейд брать отказались. Причем непреклонность в этом проявили и Медж, и Рэн. И аргументы они привели разумные: новые миры - всегда неизвестность, непонятно, с какими угрозами можно столкнуться. И если они двое раньше уже не раз проводили подобную разведку, то ее в подобные рейды не брали никогда. Сейчас же из-за новых правил даже для опытных разведчиков наступили непростые времена, а она, с ослабленными картами, и вовсе становилась для отряда обузой.
        Подтвердив продажу еще одного лота с зельями лечения, девушка снова принялась продумывать, что ей делать. То время, когда она могла в безопасности отсиживаться в Двойной Спирали, лишь иногда в составе кланового рейда посещая другие миры, прошло безвозвратно. И если для боевиков вроде Меджа и Рэна почти ничего не поменялось, наоборот, открылись новые возможности - они весь вечер вчера обсуждали, какие преимущества дает наличие отряда в бою, разрабатывали новые тактики и сравнивали эффективность личных карт и подотрядов, ей даже показалось, что они прям горят желанием с кем-нибудь повоевать, - то ее предстоящие изменения в жизни не вдохновляли.
        А вот как именно ей дальше жить - это уже был большой вопрос: если раньше Шумочка на пару с серебряными доспехами и щитами на ее уровне решал большинство возможных проблем, то теперь золотой элементаль, второй по силе в колоде Воздуха, стал равен серебряным призванным существам из «черных» карт, только вот призывать его каждый день нельзя, а защита, способная ранее надежно защитить от нападения Игроков ее ранга, теперь могла справиться если только с парой шальных заклятий обычного ранга. Атакующие же карты превратились в пшик. Изначально любое боевое заклятье из самой простой обычной кратной карты было способно убить с одного удара не защищенного среднестатистического разумного. Теперь же от обычных карт в ее руках смысла почти не было. И если она нарвется на опытного бойца пусть и с десятком Огненных стрел в Активаторе, но с максимальным уровнем взаимодействия с силой Хаоса, то шансы на выживание у нее минимальны. Значит, пришло время менять свою жизнь, причем кардинально.
        Как ни жаль Шум-Шума, разумнее всего для безопасности отряда в целом и ее собственной будет его придержать и передавать в аренду Рэну в критической ситуации. А ей самой пока придется сосредоточиться на технооружии - оно в ее руках слабее не стало. Девушка горько усмехнулась - хотя тяги к сражениям у нее не было в принципе, белый цвет карт ее уязвлял, задев что-то в самой глубине души.
        «Железки» капризны, не во всех мирах будут работать - еще один аргумент в пользу решения друзей, что ей лучше посещать уже разведанные миры. Значит, надо присмотреться к картам дальней разведки, сообщающим до их посещения основные характеристики миров и действующие в них законы Игры. Видела она в свое время такие в продаже, только вот не предполагала, что они когда-нибудь могут ей понадобиться.
        Возможно, все-таки стоит выкупить тот прибор, который еще до Фестиваля так старательно пытался всучить ей Алансир. Бортовой анализатор замерял непонятные большинству Игроков тонкие потоки Гейзейнштейна. Анир, дитя развитого техномира, покопалась в справочниках и с неплохой вероятностью предположила, что ориентируясь на показания прибора путем сбора статистических данных можно будет оперативно, сразу по прибытии в новый мир, определять, сможет ли там работать то или иное технооружие. Только вот железка весьма громоздкая да больно дорогая. А если ее предположения неверны? Хотя… тогда можно будет продать ее клану технарей.
        Все это может решить задачу нападения, но проблему защиты штучками из техномиров не решить, не на ее уровне, по крайней мере. Значит, в приоритете поиск карт щитов и доспехов, накладываемых на других. Рэн не откажется активировать их для нее. До Парада Миров она недоумевала, зачем кто-то переплачивает за подобные карты? Ведь работа телохранителями не в духе Игроков. Теперь же все это будет стоить о-оочень дорого. И где взять на это деньги? Единственный вариант - изымать их из оборота. Как не вовремя! Сейчас с ростом цен на самые актуальные товары наоборот нужно как больше средств вкладывать в торговлю, если хочешь не просто удержаться, но и оседлать волну…
        Игра подталкивает ее к двум прямо противоположным решениям. Либо подождать с восстановлением силы карт, сосредоточившись на упрочении позиций и приумножении капитала, благо до следующего Турнира далеко, а необходимое снаряжение и карты собирать постепенно. Либо частично оставить торговлю, изъять вложенные в дело деньги и закупиться необходимым снаряжением, дабы как можно скорее вернуть себе расположение Владыки.
        В любом случае… Саймира тяжело вздохнула. В любом случае в итоге ей придется отступиться от своих взглядов. Ведь раньше даже в Игре ей удалось устроиться так, чтобы не приносить разрушения в чужие жизни, теперь же, неся Хаос по мирам, она неизбежно будет ломать судьбы разумных. Ныне Смеющемуся Господину важен не просто эмбиент, а то, КАК он собран. Стоп! Что-то в этом рассуждение не верно. Точно! Эмбиент и взаимодействие с силой Хаоса не связаны между собой, вернее, получение эмбиента - лишь один из способов угодить Владыке. Тогда… Кое-какая идея забрезжила в глубине разума. Надо будет ее как следует обдумать и собрать сведения на нужную тему.
        И в любом случае, пусть в этот рейд ее не берут, но в следующий она просто обязана отправиться, и здесь уже ее ни Рэн, ни Медж не остановят! Она еще думала о своем, когда в голове раздался сигнал почтового отправления. Открыв Книгу, анир увидела письмо от лидера их бывшего клана Калиссаны…

* * *
        - Получить.
        ЛАРЕЦ РЕСУРСОВ слегка засветился, и на столике передо мной возникла его проекция. Открыв, увидел внутри серебристые брусочки металла, колбу с ярко-алым порошком, кусок камня, разбрасывавшего во все стороны вокруг себя небольшие электрические разряды, и пару прозрачных завитушек, сделанных, кажется, то ли из стекла, то ли из неизвестного для меня металла, очень хрупких на вид.
        Следующей мне понадобится карта, которую на время одолжил у Саймиры. ОЦЕНКА, карта с нарисованной лупой, позволяющей получить информацию о предметах, стоит лишь сквозь стекло изучить их. В ее работе эта вещь была просто необходима, теперь она пригодилась и мне. Команда «Использовать», и в моей руке возникла лупа. Толстое стекло на тонкой деревянной ручке, если не знать, ни за что не заподозришь, что в этой обыденной вещи таится столь сложная магия.
        По очереди вгляделся в лежащие передо мной предметы, а в Книге возникли их название, описание, полезные свойства и даже - возможная область применения. Самое приятное, что собранные сведения останутся в Книге навсегда.
        Слитки металла оказались редким и весьма дорогим сплавом иридия, используемым для создания доспехов и оружия, высоко ценимым из-за своей прочности и способности долго удерживать магию рун. Алый порошок представлял собой высушенную кровь василиска - весьма востребованный ингредиент для создания эликсиров. Булыжник, разбрасывавший крохотные молнии, немного разочаровал, оказавшись обычным громовым камнем - его часто использовали в кузнях для создания электробомб или вставляли в рукояти мечей да копий, на время, пока камень не разрядится, это давало возможность наносить урон не только оружием, но и электроразрядом. А странные полупрозрачные сосульки-завитушки и вовсе были засохшей слюной камнеедов - распространенным ресурсом, часто используемым для создания зелий вроде Камнекожи или Гранитных костей, защищавших от ударов или переломов.
        Несколько секунд я боролся с искушением использовать Колесо обновления и получить ресурсы из Ларца еще раз, но передумал - перед рейдом в новые миры оставлять себя без возможности обновить боевые карты глупо и опасно.
        В принципе, даже с одного захода вышло весьма удачно. Путь я и не знаю точных цен, но, думаю, пять-шесть тысяч дайнов кровь василиска вместе со слитками иридия точно принесут, а если повезет, то и больше. Чуть позже уточню их реальную стоимость у Саймиры, пока же раскрывать наличие у меня карт из наследия Ялдара однозначно нельзя ни перед кем, даже перед друзьями: ни у нее, ни у Меджа Щита разума нет, и тот же наг легко сможет влезть им в голову.
        На этот раз я воспользовался удобной оказией: подруга куда-то неожиданно подорвалась, а старый кот выполнял важную разведывательную миссию и до обеда точно не появится: отряд наемников, в котором у него есть несколько хороших знакомых, только что вернулся из своей первой вылазки за пределы Города и по старой доброй традиции устроил пьянку в честь возвращения. Описание новых правил Игры - это, конечно, хорошо, но перед собственным рейдом услышать из первых уст, как теперь на практике работают зоны прибытия-отбытия будет крайне полезно.
        К тому же, продавать полученные сегодня ресурсы я не собирался: они пригодятся мне самому. Чем больше я думал, тем все более и более привлекательной становилась идея приобретения собственного дома, благо дайнов, полученных у гремлина, теперь на давнюю мечту хватало, да и нынешние обстоятельства к этому подталкивали. Это и обещанная помощь с путешествиями по мирам Игры, и новые возможности для использования наследия ушедшего владыки. Можно будет заложить Сад камней, позволяющий создавать камни-усилители. Пусть эффекты, налагаемые ими на карты, временны, но они суммировались с уже ранее наложенными картами усиления, а еще могли придавать новые свойства. С учетом прошедших изменений, когда у многих Игроков карты существенно ослабли, любые возможности увеличения силы собственных карт сейчас будут весьма востребованы.
        Кивнув сам себе, решил разобраться со следующим наследием Ялдара, более подробно изучив КНИГУ СЕКРЕТОВ МАСТЕРОВ и свитки, что в ней хранятся на данный момент.
        Рецепт зелья быстрых ударов - хлам, что дальше? Новая страница Книги мастеров, что-то необычное - Чертеж костяной часовни, причем редкий. Для того же нага, думаю, будет весьма интересен, и если что-то адекватное взамен он сможет предложить, то, может, мы и заключим сделку. Так, что еще?
        Я быстро просматривал книгу, переворачивая ее страницы. Свитки рецептов зелий и кузнечного мастерства мне были не интересны, на этом поприще уже не один век работало несколько кланов, и становиться им конкурентом я не желал. Да и возможности у нас несопоставимы, так что я лишь раздраженно скривился, увидев очередной рецепт по созданию Зелья хамелеона, выпив которое на время наделяешь свое тело способностью приобретать цвет окружающих его предметов. Для тех же слэшей безусловно полезная вещь, но мне она абсолютно без надобности. Благодаря Лавке сумасшедшего алхимика у меня и так собрался неплохой запас порой весьма экзотичных зелий, эликсиров и всевозможных мазей. Кстати, за прошедшее время я расспросил алхимика, как смог, и выяснил, что можно попытаться снабдить его дополнительными ингредиентами, если раздобыть карты растений, надо будет их поискать в продаже, а вот просто передать ему нужные вещества не получится.
        Очередная страница Книги мастеров преподнесла Чертеж большого набора инструментов для Мастерской гоблинов, ускорявших время ремонта и создания механизмов, заставив меня досадливо поморщиться - уже второе возможное улучшение для Механического легиона и пока ни одного для моего отряда. И только на предпоследней странице я нашел нечто, заставившее меня задуматься о том, чтобы изъять первый свиток из книги. Чертеж, на котором красовались на массивной подставке большие песочные часы - улучшение для личного дома, Часы быстрого хода времени. Они ускоряют его течение в доме на треть от обычного хода в Двойной Спирали, ускоряя на этот срок любые события, происходящие внутри дома. Вот над ними мне пришлось подумать всерьез. Получается, это ускорение влияет на все: на регенерацию тела, созревание растений или изготовление эликсиров, даже на создание камней силы. Но насколько это сейчас нужно мне, пока не знаю, нужно все как следует просчитать. Сейчас я опасаюсь делать поспешные шаги и прежде чем изъять первый свиток из книги, подумаю еще немного, малый цикл на это у меня есть.
        Пока прикидывал даваемые часами возможности, в голову пришла еще одна интересная мысль. Время от времени продаются карты, позволяющие полностью восстановить заряд карты того же ранга. Казалось бы нужнейшая вещь, но куда же без «но». Эти карты были обычными, а стоили дороже золотых. При таком раскладе их было невыгодно покупать даже для столь ценных карт, как Глаз исполина, не говоря уж про всякую мелочь. Чтобы использовать карту восстановления на Книге мастеров, ее ранг надо поднять до золотой, при этом про Золотой тигель я не слышал ни разу, но серебряный-то мне однажды попался, значит, золотой тоже может существовать. Чтобы собрать подобную цепочку потребуется ой как много времени, но последний свиток, пожалуй, доставать не стоит.
        Я еще обдумывал открывающиеся возможности, когда голос Тай набатом прозвучал в голове:
        «Рэн, пора. Ты не можешь бесконечно откладывать это, я обязана выполнить приказы, оставленные тобой».
        «А если стереть эти воспоминания окончательно, возможные проблемы не исчезнут?» - на всякий случай уточнил я.
        «Нет, - сочувственно вздохнула Тай. - Скорее ты их усугубишь, не зная истинной подоплеки событий. Заодно лишишь себя ресурсов и возможного союзника».
        (почему не всплыли свои воспоминания)
        «Что ж, в таком случае я готов».
        Удобно устроившись в беседке, прикрыл глаза, и передо мной побежали вереницы образов, словно кто-то запустил стереофильм, только о приключениях меня самого. В нашу недавнюю встречу Ния что-то сделала с моею памятью, и, несмотря на подсказку, которая вполне могла запустить лавину, воспоминания не вернулись, не стали моею прожитой жизнью, а остались простым знанием.
        Гильдия работорговцев, разговор с Лен’джером, ограбление хранилища и тайник с кристаллами душ основателя гильдии - мороз пробежал по коже, едва я понял, ЧТО именно натворил. Выходит, это я - самый разыскиваемый вор в Двойной Спирали!
        Тану-шикан, обмен душ, лекарство от линферитовой лихорадки, несущее спасение для целого народа - и груз вины, давивший все время на сердце, исчезает. Ничего непоправимого я все-таки не сделал! Все это время жил с изматывающим подспудно вопросом, за что получил новую звезду на перстне и почему стер себе воспоминания. Предположения тяготили и отравляли душу, возможное зло, сотворенное мной, заставляло совесть обгладывать меня до костей, даже не зная, за что именно. А сейчас я испытал невероятное чувство облегчения, оно заполнило меня до краев, словно одним махом я выдернул занозу, застрявшую в теле и не дававшую дышать полной грудью. В один миг ее не стало, и ты начинаешь понимать, как же тебе сейчас хорошо. Только ради этого стоило вернуть себе память.
        А события бегут своим чередом: богатства, полученные от Совета Дома Матерей. Невольно даже присвистнул от того, что получил, порадовавшись Щиту разума в своей голове. Понятно, почему я выставил сам себе такое условие: не только наследие Ялдара тут причина, девенатор, возможно, даже и поценнее будет, учитывая те возможности, что он открывал… Главное не засветить его, иначе конец тот же - наг ради него в легкую прирежет, даже не задумавшись ни на секунду.
        Колыбель богов приняла меня в свои неласковые объятья, гибель проводника, и мои блуждания по месту, где боги учатся управлять обретенной силой. Город игрушек, поединок на арене, так похожей на ту, что властвует над Двойной Спиралью, и знакомство с Нией, но… она ведь живая! Я точно помнил тепло ее рук, запах тела и неотъемлемые реакции живого человека. Хотя это во многом объясняет ее поведение, словно она еще только учится быть существом из плоти и крови. Все это очень странно и подозрительно, и объяснений этому я пока не находил.
        А передо мной тем временем промелькнула попытка нашего побега из этого странного места, встреча с Ярго, и следом - небольшая комнатушка, заваленная вещами авантюристов и искателей приключений, так и не сумевших покинуть детскую комнату нашего Владыки. Как интересно! Я все с большим азартом вглядывался в предметы, что складывал в свою сумку: лучемет, портативная ракетная установка, еще куча неизвестных, а порой и странных вещей, но явно представлявших собой ценность. М-да, если все эти сокровища я не растерял где-нибудь по пути, то где-то меня ждет целая гора сокровищ. Со все возрастающим предвкушением продолжал наблюдать за нашими приключениями. Даже на миг стало жаль Ярго, оставшегося навсегда в этом месте - похоже, хорошим человеком он все-таки был.
        Дальше - новое путешествие, уже с Нией на пару, небольшие островки и опасные воды вместе с их обитателями, чуть не сожравшими меня, джунгли и, наконец, место встречи с папашей нефелима, чью душу я ему должен был доставить. А вот появление Дев Боли заставило меня невольно вздрогнуть - откуда они здесь?! Как нашли? Мысли еще роились в голове, а я уже наблюдал за схваткой между мной и главой клана с ее подругой. Силы сторон были не слишком равны, но тем не менее я смог дать достойный бой. Ассирэй, верный друг, стал для них неприятным сюрпризом, победа неожиданно близка, вот только появления на месте схватки архидемона я никак не ожидал. Смерть уже скалит зубы, и снова события резко меняют свой оборот с появлением Эррубиэля.
        Он что, был отцом малыша? Или отец попросил более сильного помочь ему? Не знаю, да и не важно, главное - что он мне помог. Шестрирукая с криками боли сгорает после удара копья Гнева Паладиуса, а следом приходит очередь и Санхарры, выбравшей небытие. Жестко, окончательная смерть, гибель души - это ведь навсегда. Только, видимо, слишком многое она успела натворить, за что даже светлые не дают пощады. Завершение контракта, странные слова о том, что Свет наблюдает за мной, и в траве осколки той, что делила со мной путь…
        Но как она может быть жива, ведь я сам похоронил ее в том море зеленой травы? Разве что… Медальон памяти - последнее, что осталось от Нии, опускающийся в всполохи черного огня. Второй шанс на новую жизнь, дарованный ей Смеющийся Господином. Только он мог подобное сделать. Если, конечно, это она, а не кто-то иной. Но нет, то же имя, огромная ментальная сила, внешность, поступки, мимика, ход мыслей. Я вспоминал нашу недолгую прогулку по Двойной Спирали, сравнивая поведение с той моей спутницей во Дворце Богов, и не находил отличий. Разве что та была создана из фарфора, а эта - из плоти и крови. Что ж, нас ждет впереди важный разговор. Да и о своем обещании разделить с ней сокровища из Города игрушек не стоит забывать.
        Очнувшись в беседке словно после долгого сна, только наполненного событиями из моей жизни, долго размышлял о том, как мне теперь жить дальше. Ограбление Работорговцев, пожалуй, было са-а-а-амым опасным из сделанного мной. Только ложные следы, оставленные Лен’джером, видимо, сработали, судя по тому, что Работорговцы объявили за Вигри награду. И раз за столько времени за мной не пришли, уверен, никто ни о чем до сих пор так и не узнал, а сейчас это знание надежно скрыто в моем разуме щитом Древних.
        Теперь многое становилось понятно и логично: в той ситуации по-другому я поступить просто не мог. К тому же богатства, полученные мной и спрятанные в хранилище, мне не по карману - я слишком слаб, чтобы в открытую ими владеть. А значит - снова тайны, только в этот раз от моих друзей. В их разум, особенно Саймиры, наг сумеет заглянуть легко. Впрочем, об этом думать пока рано, сведения моя помощница какие смогла скачала, а вещи придется оставить нетронутыми до лучших времен, как бы силен ни был соблазн.

* * *
        ТАНУ-ШИКАН
        Раскаленное немилосердными лучами двух солнц растрескавшееся плато содрогалось, словно живая плоть, раздираемая чем-то невидимым изнутри. Каменные плиты, веками противостоявшие безжалостным солнцам, лопались, раскалываясь и проваливаясь в расщелины, рассекавшие земную твердь. Они все ширились и росли, словно стремясь расколоть на куски долину, а следом - опоясать планету, разодрав ее на обломки.
        Достаточно молодая ведьма в кожаной повязке и костяной маске, прикрывавшей лицо, чье тело было полностью покрыто ритуальными узорами, повернулась к своему собеседнику, стоявшему рядом с ней. В отличии от нее, его тело было укутано плащом с глубоким капюшоном, скрывавшим лицо.
        - Ты доказал, что у тебя есть терраформер старых хозяев, но это для нас ничего не меняет. Мы все равно не можем сказать тебе ничего о том, кто пришел сюда с украденным в Двойной Спирали. Клятвы, данные силой Совета Дома Матерей, запечатлены в крови всего нашего народа. Проклятье за нарушение их обернется гибелью для каждого из нас. Я не могу дать тебе запрошенного, но предлагаю выкуп за мир и спокойствие для нас - я дам тебе знание о том, что ты ищешь давно.
        Собеседник ведьмы на миг задумался над ее словами, прежде чем спросить:
        - Что ты знаешь о том, что я ищу?
        Ведьма на эти слова лишь звонко рассмеялась.
        - Слова и слухи подобно туману растекаются по астралу. Ты приходил на Апре к нашим, к тем, кто ушел вместе со старыми хозяевами и продолжил им служить. Ты спрашивал о прошлом, об их наследии, искал, но не сокровища и знания. Ты предлагал многое, но они не смогли это тебе дать, ради нее спустился в руины старых городов. Но так и не сумел ничего там найти. Они рассказали нам о тебе - старая вражда ушла, а кровь осталась. На дорогах духов мы заключили мир, и там нам поведали о Чужаке, ищущем… - на миг ведьма замерла.
        И Вигри потребовал:
        - Скажи!
        Ведьма улыбнулась, поняв, что угадала - это он. А значит, она сможет купить мир. Чуть выждав, она произнесла:
        - Воду, что способна потушить любое пламя.
        Глава 8. Посторонним вход запрещен
        Нижняя площадка Двойной Спирали. Сейчас здесь намного тише и гораздо менее людно, чем было раньше. Нет привычных толп Игроков, появляющихся и исчезающих в этом месте, - так, небольшие кучки еще стоят, наверное, больше по привычке, чем по необходимости. Торговцы по-прежнему снуют в поисках сделок, от скуки пытаясь перекричать друг друга. Но тех сутолоки и бурления жизни, что можно было наблюдать не так давно, уже нет.
        Город замер, как зверь, столкнувшийся с чем-то новым и опасным. Он принюхивался, изучал, пытался понять, какие угрозы несут произошедшие изменения. Старался разобраться, как следует действовать дальше в обновленном мире. Это непросто - многие были не готовы проверять новшества на своей шкуре и рисковать собой. Поэтому на Площади прибытия пока пустынно, но это не навсегда…
        Составляя маршрут, я вынужден был учитывать, что отныне мир нельзя покинуть из любой его точки, был бы заряжен Компас, - теперь придется сначала добраться до любой из зон отбытия. Разумеется, это увеличивало риски, время в пути и количество расходников и запасов, необходимых для рейда. Впрочем, последнее несущественно: если надо, то можно обойтись и тем, что дает Игра. Я еще не забыл вкус серого. Сложнее всего то, что никаких конкретных сведений о новых мирах, Центральных или Внутренних, пока нет: первые клановые разведрейды уже ушли, но ни один пока не вернулся, отряды попроще, сунувшие нос в ближайшие Осколки, не в счет.
        Поэтому информации о том, что нас ждет, на текущий момент нет. Ее даже наг не смог раздобыть через своих агентов - все данные направлялись разведчиками напрямую Владыкам своих Домов во избежание утечек на сторону. Все, что смог предоставить нам Дом Змеи - это результат использования клановых карт дальней разведки, сообщивших основные характеристики выбранных миров, что позволило предварительно просчитать совместимость имеющегося у нас техно- и магснаряжения. Вчера перед рейдом мы весьма долго разговаривали с Шепчущим, обсуждая возможный маршрут и на что в первую очередь следует обратить внимание. Здесь все было несложно: ресурсы, именно они интересовали Змей. Особенно - редкие металлы, алхимические ингредиенты и возможные следы Древних. Словом, все то, что и обычно представляет для них интерес. При встрече с разумными рекомендуется в конфликты не вступать, произвести оценку потенциала и возможность торговли. В общем, ничего оригинального - стандартный разведрейд, только не по Осколкам, а по Внутренним мирам.
        Гораздо больше меня напрягло то, что наг никак не отреагировал на появление Щита Разума. Так, лишь пару раз я ловил на себе его внимательный взгляд, но он, как ни в чем не бывало, продолжал разговор. И это меня смущало: я ожидал чего угодно, но не подобной реакции. Оказались ненужными заготовленные история о награде Владыки, ответы на еще не заданные вопросы - просто тишина со стороны Шепчущего.
        В итоге не выдержал - не прикрыть Саймиру я не мог: она владела аналитическим трансом, позволявшим сосредоточиться на заданной теме, обрабатывая одновременно большое количество информации и отбрасывая все посторонние мысли, но достаточной защитой от менталиста уровня нага он не был. Поэтому, заметив очередной внимательный взгляд, пожал плечами и пояснил:
        - При переходе в ранг полководца получил Дар Владыки, пусть и весьма озадачившим меня способом. Но смотритель второго этажа Лавки Карт подтвердил, даже дал прочитать соответствующую запись в своей книге.
        Пусть мои мысли и были теперь под защитой, но откровенно врать Шепчущему я не рисковал: его многовековой опыт и умение разбираться в разумных никуда не делись, а тело бывает не менее красноречивым, чем слова или мысли. Впрочем, непросто было и с самим Щитом. Тайвари, благодаря ему ставшая со мной единым целым и явно не слишком довольная этим фактом, сообщила, что активность Щита продолжается: меняется его структура, форма и излучаемая им сила. Периодически у меня возникали головные боли, резкие и неожиданные, или наоборот, долгие и монотонные, по несколько часов. Объяснить, что происходит, Тай не могла. В книге Змей тоже не было сказано ни слова про это, видимо, они и сами весьма мало знали о подобных творениях Древних.
        Тайвари предположила, что сейчас происходит более тонкая настройка Щита под своего носителя, а до этого был сформирован лишь внешний каркас. И это меня волновало не меньше, чем молчание Шепчущего - чего еще от этой штуки ждать, я не знал. И так благодаря ей лишился кучи сфер силы, вложенных в развитие эмпатии, что дальше? Утрачу способность пользоваться, например, медальоном ассирэя? Или вовсе превращусь в какого-нибудь железного человека типа механоида? Творения Древних, насколько я знал, способны и не на такое. Тем более, что мне все больше казалось, что мне досталась подделка или разработка не самих Древних, а их учеников.
        В общем, в рейд я уходил с тяжелой душой и кучей неприятных мыслей. По старой заповеди рейдовиков все это нужно оставить дома, сейчас эти мысли - лишь груз, который будет мешать в дороге. Но, видимо, эту ношу мне придется захватить с собой: не получилось у меня оставить ее на пороге.
        - Идут, - Медж хлопнул меня по плечу, показав на трех бойцов Змей, составлявших нам компанию в этом рейде.
        Двое уже знакомых мне слээшей Ашшул и Шешол. В этом рейде они с Меджем будут осуществлять разведку, а если надо - и прикрытие нас со Скэром, третьим бойцом, посланным нагом от Дома Змеи. С ним мы познакомились буквально пару дней назад. Восемнадцатый ранг и весьма неплохие навыки боя, как выяснилось в тренировочных схватках на арене. Он у нас в рейде отвечает за усиление, защиту и лечение, плюс имеет весьма неплохую колоду существ для призыва.
        - Снаряжение в порядке? - ответив на приветствия, на всякий случай уточнил я, оглядывая своих будущих напарников по рейду.
        Дом Змеи не поскупился на экипировку своих: слээши были одеты в серовато-зеленую броню, явно созданную в высокотехнологичном мире. Ее поверхность менялась, подстраиваясь под цвет окружающих предметов, а лица были скрыты масками, полностью перекрывавшими любой контакт с внешним миром. И это было разумно: никогда не знаешь, с чем столкнешься. Рэбер и вовсе напоминал собой небольшой окованный металлом таран: его тело полностью покрывала тонкая серебристая броня из множества мелких чешуек, даже слегка светившихся, стоило Скэру замереть. Магические руны, нанесенные, скорее всего, в Двойной Спирали, таинственно переливались на броне: знаки всех четырех стихий, руна «Лиминос» - возрождение тела, «Картас» - прочность и усиление того, на что она нанесена… Недешевая связка и долгий труд мастера. Здесь, в отличие от слээшей, упор был сделан не на маскировку, а на защиту. Я внимательно рассматривал броню, впервые видя такое чудо: странная смесь высоких технологий и магии. Также мое внимание привлек небольшой пулевик, закрепленный у змея на боку, - и череп ворона, примотанный ремешком к рукояти оружия. М-да… в
Городе Игроков магия и техника порой причудливо сливаются вместе.
        Впрочем, мы с Меджем выглядели не хуже: Саймира постаралась, закупив для нас через джуна в Городе-в-Пустоте продвинутую техно-броню, подстраивающуюся под тело владельца, способную выдержать температурные перепады, открытый огонь и кислоту. Сами костюмы были сделаны из тонкой металлизированной ткани и усилены вставленными в нее гибкими прочными пластинами, прикрывавшими жизненно важные органы и конечности, причем пластины были достаточно прочными, чтобы спокойно сдержать удар ножа. Маска на лице защищала от ядовитых газов и позволяла видеть в темноте. Жаль только, что не во всех мирах они будут работать, ну да старое защитное снаряжение никуда не делось.
        - Синхронизация Компасов, - дождавшись утвердительных кивков на свой предыдущий вопрос, негромко скомандовал я. Это необходимо, чтобы нас не разбросало на десятки тысяч шагов друг от друга после появления в зоне прибытия.
        Один за другим передо мной возникли запросы на синхронизацию, и я подтвердил их как старший группы. Готово, последний член звезды присоединился, теперь пришло время выбрать первую точку нашего пути. У нас уже есть предполагаемый маршрут. Наг выделил несколько миров, чем-то заинтересовавших его больше остальных, с них мы и начнем.
        Я выбрал ближайший из них - небольшой серо-зеленый шар, густо усыпанный коричневато-красными пятнами разного размера, разбросанными по миру где попало, безо всякой системы: и в горах, и в пустынях, и на островах. Они были повсюду, похожие на небольшие язвы на теле мира. И что это, я пока понять не мог, впервые сталкиваясь с чем-то подобным, хотя до этого видел множество миров. Идеально для понимания и оценки было бы отправиться в зону прибытия, расположенную близко к одному из таких пятен, но таких не было: «чистые» точки перехода располагались либо близко к полюсам, либо на совсем небольших островах. Пришлось выбрать зону прибытия, приходящуюся на самый край одного из таких пятен, откуда мы сможем выдвинуться на незатронутую зону.
        - Все готовы? - уточнил я, и, получив подтверждение, скомандовал: - Пошли.
        Краткие вспышки активируемых доспехов, щитов, оружия и вокруг Меджа и слээшей возникает сияние порталов, поглотившее их, перенося в новый мир. Теперь нужно выждать немного времени - разведчики должны подготовить и зачистить территорию, куда отправимся мы со Скэром. Они же примут на себя первый удар, если в точке перехода ждет засада, такова участь идущих впереди - сберечь своей жизнью тех, кто более ценен для отряда. Даже удивительно, что теперь неожиданно для себя я стал им, одним из тех, кто ждет, пока для него расчистят дорогу, а не сам расчищает путь для других.
        В голове раздается мелодичный сигнал пришедшего сообщения. Медж краток: «Чисто. Местность 4-8-3. Подготовьте огненную мелочь».
        - Пора, - киваю напарнику и делюсь вводной.
        В зависимости от отчета разведчиков, мы были готовы либо явиться во всеоружии, переливаясь силой золотых карт и взяв наизготовку сильнейшее оружие, либо выдвинуться в обычном походном порядке. БРОНЯ ЗАЩИТНИКА ЛЕСА, раз местность по типу близка к лесной, то может сработать способность хамелеона, да и усиление всех физических показателей будет к месту, а любимый доспех с максимальным увеличением скорости и ловкости оставлю на крайний случай. МЕРЦАЮЩИЙ ЩИТ. МОЛОТ КАРУНА отправляется на пояс. КОМПЛЕКТ ХРАНИТЕЛЯ НОЧИ был призван изначально. Активатор заряжен. Я готов. Змей тоже.
        Мы со Скэром синхронно активируем свои Компасы. Выбрать нужный мир, теперь найти зону прибытия - одну из десятков, разбросанных в этом мире. Прыжок. Сияние перехода закрывает собой все, легкий хлопок, и я, сначала провалившись по щиколотку, спотыкаюсь и падаю лицом вниз в какую-то густую вязкую массу. Пытаюсь встать и не могу пошевелиться - меня что-то крепко держит, опутав руки и ноги. Оглядываюсь по сторонам и вижу перед собой куст с длинными ветвями без листьев, вытянувшимися в мою сторону. Его гибкие ветви-жгуты быстро опутывали мое тело все сильнее, сдавливая его при малейшем движении, и только благодаря надетой заранее броне меня еще не разодрали на куски. Где-то позади слышались сдавленные ругательства Скэра, видимо, как и я, оказавшегося скрученным этими кустиками.
        - Действуйте огнем, - напомнил голос Меджа в переговорнике, заранее установленном еще в Двойной Спирали.
        Маленькое устройство, закрепленное на шее, донесло до меня подсказку друга. К сожалению, серебристые капли мнемокоммов использовать в этом рейде нам не придется - не во всех из запланированных нами миров эти ценные устройства будут работать. Активатор привычно возник в руке, легкий поворот кисти в сторону куста, и ОГНЕННАЯ СТРЕЛА сорвалась с кончика жезла, поджигая растение. Пламя жадно полыхнуло, черные жгуты, удерживавшие меня, задергались, забыв про свою добычу, и начали бессмысленно хлестать по сторонам. Выглядело так, словно это человек пытается руками сбить пламя. Вырвавшись из нежеланных объятий, я наконец с трудом встал. Теперь появилась возможность нормально оглядеться по сторонам.
        Мы оказались в центре небольшого распадка, густо поросшего черными кустами-жгутами, один из которых сейчас полыхал в паре шагов от меня. Слева вспыхнул сгусток пламени, опалив землю. Оглянувшись, увидел Скэра, которого оплели сразу два куста. Сейчас они перетягивали змея каждый в свою сторону, норовя разорвать его пополам и не давая толком прицелиться, густо обмотав ветвями. Пытаясь вырваться, тот неловко пальнул из Активатора, снова опалив землю. Тратить более мощные карты он пока благоразумно не стал. Нужно помочь - одна за другой ОГНЕННЫЕ СТРЕЛЫ срываются с моего Активатора. Как раз на такой случай перед отправлением как следует закупился дешевыми картами-расходниками, сейчас, в первые минуты рейда, они уже пошли в ход.
        Кусты, спеленавшие рэбера, весело полыхнули огнем, освобождая Игрока. А в мою сторону из жидкой грязи, в которой я стоял, неожиданно выпрыгнула, целясь в лицо, ярко-зеленая змея. Взмах руки, и когти ассирэя, возникнув поверх металла перчаток, располовинили ее на лету. «Быстрая, но недостаточно», - оценил про себя новую угрозу. Обычный человек даже не успел бы ее разглядеть. Скэр, выпутавшись из ветвей, подполз поближе ко мне, а я, призвав Книгу, активировал карту СЕРЕБРЯНОГО МЕЧА - против этих прыгающих тварей он будет поудобнее молота.
        Чуть выше на вершине склона увидел Меджа, призывно махнувшего рукой. Туда-то мы и поспешили вместе со змеем, заодно расчистив себе путь, подпалив еще пару кустов, перекрывавших подъем. Подниматься было непросто: ноги постоянно вязли в почве, напоминавшей густую грязь. Скэру приходилось труднее всего: он постоянно соскальзывал вниз, несмотря на мою помощь. В какой-то момент ему это надоело, и он, свернувшись в клубок, одним прыжком взлетел верх, допрыгнув сразу до Меджа. С завистью посмотрев на него, продолжил подъем, отмахиваясь от зеленых тварей, периодически выпрыгивавших на меня из грязи, гибель пяти предыдущих товарок ничему их не научила. Укоротив вдвое еще одну, вцепившуюся в колено, но так и не сумевшую прокусить доспех, я, уцепившись за протянутую руку друга, наконец, поднялся наверх.
        Оглядевшись по сторонам, с некоторой оторопью увидел в паре десятков шагов от себя небольшое двухэтажное здание из белого камня, густо увитое черной лозой. Возле него нашлось еще одно, почти погребенное под густым слоем растительности, полностью опутывавшей его. Скорее всего, разбросанные тут и там травяные холмы тоже скрывают внутри какие-нибудь постройки. Интересно, и что же здесь произошло? Вот что-то не верю, что вся эта разросшаяся флора - норма для этого мира. Слишком уж она какая-то чужеродная, что ли, на фоне белого дома.
        Пока я размышлял, Скэр возился с анализатором. Сложный и дорогой прибор проводил сейчас сотни замеров, анализируя воздух, температуру, плотность атмосферы, наличие лей-линий и магнитного поля, а также биологическую активность и Хаос ведает что еще. Его нам лично вручил наг, вытащив из клановой сокровищницы, со строгим приказом беречь анализатор едва ли не больше всех остальных бойцов нашей команды.
        - Маски не снимать, - наконец выдал Скэр. - Первое заключение: агрессивная биосреда. Один вдох, и споры, распыленные в воздухе, начнут прорастать изнутри, используя для питания ваши тела. Придется срочно возвращаться в Двойную Спираль, да и потом замучаетесь лечиться от этой пакости.
        Услышав подобное, Медж невольно передернул плечами:
        - Я еще согласен сдохнуть в честном бою, но не стать цветочной клумбой. Во имя Хаоса и демонов Ада, зачем этот мир в Игре?! Тут же большая часть Игроков выйдет из строя, едва совершив перемещение, а защиту, подобную нашей, мало кто сможет себе позволить.
        На это я лишь пожал плечами:
        - Это Внутренний мир, а не привычные нам Осколки, за такой приз будут сражаться участники посерьезнее Проводников Хаоса. Да и потом, возможно, не весь этот мир такой, например споры могут быть только рядом с оказавшими нам радушный прием кустиками. Давайте обследуем пару зданий, - предложил я, - есть шанс, что мы сможем понять, что здесь произошло, оценить уровень развития предыдущих обитателей домов, понять, кем они были. Только действовать следует осторожно и быстро, не нравится мне это место. После осмотра выдвигаемся отсюда в сторону зоны отбытия, продолжив разведку по пути.
        Скэр, в это время писавший доклад нагу, кивнул, соглашаясь с моими словами. Это верное решение: с предварительным отчетом тянуть не стоит. Первое правило разведчика - добытая информация не должна пропасть бесследно вместе с тобой, все важное лучше сообщить сразу, чтобы предупредить тех, кто идет по твоему следу.
        СПУСТЯ ЧАС…
        Большая черная многоножка судорожно бьется, пришпиленная к стене ледяной стрелой. Я стою на страже - у этих тварей весьма мощный и едкий яд, легко разъедающий камень, в этом мы уже успели убедиться, когда попытались проникнуть в одно из зданий, и на нас оттуда поползли десятки тварей, похожих на эту, только размером поменьше. Однако стоило нам отойти, и они достаточно быстро прекратили преследование, вернувшись назад в свое гнездо.
        - Я думаю, уже все, - Медж, наблюдавший за зданием, подошел ко мне поближе.
        Лоза на стенах почти полностью увяла и сейчас опадала вниз, рассыпаясь в труху. ОБЛАКО ТЛЕНА, запущенное мной внутрь дома, выбранного нами для осмотра, неторопливо и незаметно высосало жизнь у всего, что оказалось как внутри, так и снаружи. Рисковать собой, проверяя прочность костюма или истощая защитные карты, мне не хотелось: наш рейд только начался, их следует поберечь. А вот Облако оказалось как нельзя лучше подходящей для данного момента картой, легко зачистив здание от всего живого, как растений, так и насекомых.
        - Вернись, - короткая команда рассеяла созданное мной заклятье.
        Внутрь мы вошли втроем - слээши остались снаружи контролировать обстановку и прикрывать нам спину. Под ногами хрустели сухие останки увядших растений, покрывавших собой здание не только снаружи, но и изнутри, погребя под собой почти всю внутреннюю обстановку дома. Кое-где завалы из черной лозы доходили мне до груди, и пришлось активно поработать руками, чтобы пройти дальше.
        Скэр тем временем внимательно изучал стены дома. В принципе, само здание уже немало могло сказать о тех, кто в нем жил. Каменные блоки, строительный раствор, остатки внутренней отделки и однотипных дверных петель, все еще висевших там, где когда-то были двери - учитывая технологии и архитектуру, я бы поставил на то, что этот дом строили человекоподобные существа или, как вариант, антропоморфы, уровень развития техно-шесть, не больше.
        В глубине дома идти стало попроще, большие просторные комнаты не были столь завалены остатками лозы. Кое-где виднелись детали обстановки: каменная статуэтка в виде цветка в углу, цветная мозаика на стене с изображением леса, какой-то стеклянный мусор похрустывал под ногами…
        Я шел не спеша, выставив вперед Активатор и оставаясь наготове, хотя пока ничего опасного видно не было. Вот Скэр, чем-то заинтересовавшись, остановился покопаться возле небольшого пластикового куба. В другой комнате Медж задержался, изучая в углу груду металлического хлама, бывшего годы назад каким-то устройством. Мое внимание привлекли одинаковые гнезда в стенах, отделанные пластиком, что встречались почти в каждой комнате, иногда по несколько штук. Пока что-то сложно было сказать, но уровень техно-развития я повысил на единицу.
        Может, это был город-музей, отсюда несоответствие внешнего вида дома и техники внутри него. Мне доводилось слышать о том, как однажды небольшая группа разведчиков наткнулась во время рейда на случайный портал, выбросивший их за пределы игрового поля прямо возле примитивного городка, где свиньи гуляли прямо по улицам, жители ездили на лошадях и вручную обтесывали камни для строящегося дома. Игроки решили собрать урожай голов, не видя особой угрозы: чего бояться людишек, у которых из оружия максимум лук со стрелами? Но едва пролилась первая кровь, как буквально через десяток минут в небе появились боевые флаеры местных служителей закона, вооруженных бластерами да парализаторами, а чуть позже - и боевые киборги с тяжелым вооружением. В общем, Игроки попытались зачистить туристический аттракцион на весьма продвинутой техно-планете, в котором местные жители могли своими глазами увидеть, как жили в старину их предки. Поэтому не стоит делать скоропалительных выводов ни о чем, пока не убедишься в достоверности и полноте собранной информации.
        - Нашел! - радостный голос Скэра прервал мои размышления.
        Пока мы с Меджем осматривали первый этаж, шустрый змей успел перебраться на второй и, видимо, разыскал что-то ценное. Быстро поднявшись наверх, я нашел своего бойца в углу одной из комнат, что-то внимательно изучавшим на полу. Здесь вездесущих лоз почти не было. Услышав меня, рэбер быстро обернулся и отступил в сторону, с удовлетворением указав на два тесно прижимавшихся друг к другу скелета.
        - Взрослая человеческая женская особь и еще одна, до конца не сформировавшаяся мужская. Теперь мы знаем, кто жил здесь раньше и что в общих чертах с ними стало.
        - Это ребенок, - поправил я Скэра.
        А рядом с ним, скорее всего, мать. Они пытались от чего-то спрятаться, и женщина прикрывала собой ребенка от угрозы. Расположение костей, то, как они лежали, и сквозная широкая дыра размером с мою ладонь в центре груди, прошедшая сквозь мать и ее дитя, без всяких слов рассказали о произошедшем здесь. Меня смутило то, что их убило: края костей расщеплены, но рана слишком обширная для удара копья, при этом нет следов обугливания - это не похоже на техно-оружие, скорее, смахивает на след от огромного когтя или на удар чего-то острого и широкого, типа лапы инсектоида. Учитывая обстановку вокруг, я скорее склонялся ко второму варианту.
        Рэбер проявил живой интерес к останкам и хотел продолжить ковыряться в костях, но я его быстро одернул:
        - Достаточно, мы уже узнали главное.
        Мне хотелось убраться отсюда. Если моя догадка верна, то лучше это сделать поскорее. Инсектоиды опасны, но не в силу своего ума или способностей, а тем, что эти твари слишком живучи и их очень много. Они не боятся смерти, особенно низшие особи. Простейшие даже не знают, что такое смерть, а вот те, кто ими руководят, бывают умны и абсолютно безжалостны. Для них большинство человеческих эмоций, как правило, недоступны, есть лишь потребность в развитии и выживании.
        Белая ткань прикрыла кости и чужую трагедию, ритуальное масло слезами растеклось поверх, пламя ярко вспыхнуло, охватив ткань и то, что под ней, и почти тут же опало невесомым пеплом. «Легкого пути вам на дороге душ!» - шепнув напоследок слова прощания, быстро спустился вниз.
        Змей, замерев возле входа, быстро строчил очередной отчет, стараясь поскорее отправить его нагу, Медж снаружи тревожно оглядывался по сторонам.
        - Не нравится мне здесь, Рэн, - коротко бросил он. - Что-то изменилось, хотя это были далеко не первые прибитые нами твари. Давай поскорее убираться отсюда.
        - Согласен. Скэр закончит, и отправляемся к границе пятна, - мои мысли и ощущения были схожи. - До зоны отбытия далеко, пару дней верхом. Призывайте ездовых животных. Есть предположения на тему произошедшего здесь? - обратился к змею, увидев, что тот уже отсылает письмо.
        - Начальная стадия терраформирования. Только почему-то слишком затянувшаяся, причем на десятки лет: тут давно все должно было перейти во вторую стадию, но что-то пошло не так - изменения даже не охватили значительную долю поверхности планеты. Сеятель не завершил преобразование.
        - Сеятель это что или кто? - уточнил я.
        - Колонизационный корабль, по крайней мере, больше всего на него похоже - чуть подумав, ответил рэбер. - Используются инсектоидами для преобразования и последующего заселения планет. Дом Змеи в прошлом несколько раз сталкивался с мирами, встретившими подобную судьбу. Здесь все очень похоже на ранние этапы заражения.
        Я хотел еще кое-что уточнить, когда раздался напряженный голос Шешола, следившего за округой глазами призванной птицы:
        - Опасность, замечена возросшая активность, с северо-востока что-то приближается.
        - Уходим, - скомандовал я, нам масштабных боев еще только не хватало в начале рейда.

* * *
        Зеленоватые шары сгустков кислоты проносятся прямо над головой, я резко дергаю поводья в сторону, и ТУМАННЫЙ ЛЕВ, повинуясь команде, поворачивает вправо, сбивая прицел. Мой зверь легко перепрыгивает небольшой холмик, заросший черной лозой, а в препятствие через секунду попадает очередной заряд кислоты, с шипением растворяя органику. Быстрые, гады.
        Меня преследовали несколько десятков инсектоидов со стрекозиными крыльями за спиной и странным трубообразным оружием в руках, из которого они весьма неплохо стреляли кислотой на пару сотен шагов вперед. Длинные суставчатые ноги врагов легко подбрасывали их тела вверх на полтора десятков шагов, а большие крылья позволяли маневрировать в воздухе. Широкие фасеточные глаза давали отличный обзор. Хитиновые пластины, покрывавшие тела, весьма неплохо держали удар. М-да, неприятный противник, к тому же еще и умный.
        Поначалу все шло относительно гладко. Плотной группой мы выдвинулись к границе пятна кратчайшим маршрутом, стараясь придерживаться середины улицы. Небольшие группки разнообразных насекомых, нападавших на нас по пути, не могли замедлить продвижение звезды: слээши предупреждали об опасности, Медж со Скэром встречали противников своими клинками, Ашшул и Шешол поддерживали их со спины ездового жука стрелами и простыми заклятиями.
        Для меня практически не было работы, только контролировать общую ситуацию, и я отправил КОНДОРА, призванного мною еще в самом начале, к краю коричневой зоны для разведки дальнейшего пути. Все виденное им отражалось у меня на карте, как, впрочем, и сведения от разведчиков слээшей. С получением ранга полководца новые возможности появились не только у Книги, но и у Компаса: теперь ко мне стекались данные карт всех членов отряда, командиром которого я являлся. Улучшения же, связывающие призванных разведчиков с Компасом напрямую, с разрешения нага нам с Меджем продали в клане.
        Кондор принес нерадостные вести: если мы продолжим двигаться в том же направлении, то тысяч за пять шагов до границы заражения упремся в большой овраг, бывший с полсотни лет назад полноводной рекой. Сейчас для нас он стал неприятным препятствием: дно высохшей реки густо поросло кустами-жгутовиками, видимо, для них там подходящая среда. Там же, скорее всего, водятся и те мелкие прыгающие твари. Мимо быстро проскочить не получится, а сжигать растительность, прокладывая себе дорогу, нерационально: и все огненные карты потратим, и замедлимся, позволив стекающимся к нам со всех сторон группам инсектоидов собраться воедино и напасть всем скопом.
        Разум, продолжая контролировать боевую обстановку, быстро перебрал сотни вариантов и фактов, и сам собой в голове возник образ моста. Наша команда оказалась на окраине крупного города, раскинувшегося возле реки. По пути я видел ржавые кучи металла, бывшие когда-то, скорее всего, повозками для передвижения по городу. Раз есть повозки, должен быть и мост для них. Мы сможем обойти поверху заросли жгутовиков, раскинувшиеся на дне реки, вместе с прыгающими змеюками, оставалось только найти переправу.
        Прикинув направление улиц, отдал Кондору команду лететь вдоль реки и довольно быстро обнаружил искомое: мост поражал своей основательностью, массивные каменные опоры венчали широкие полукруглые арки. Меня смутило нечто иное, созданное явно не людьми, построившими в свое время этого гиганта. Выглядело это как похожий на кучу грязи желто-коричневый холм, торчавший посередине моста. Подозрительный объект был усыпан сотнями круглых дыр как кусок сыра. Сколько там обитателей, только Хаос знает, но если они все рванут в нашу сторону, нам придется несладко, выжить бы.
        А другого пути на тот берег не было.
        И на мосту началось подозрительное копошение.
        ЛЕДЯНОЙ БАРС Меджа по скорости не уступает моему Льву, а вот ездовой зверь Змей, к сожалению, не столь быстр - к тому моменту, когда мы выйдем на расстояние удара, противник уже успеет рассредоточиться и отрезать нам путь на тот берег. Времени не было, и я принял непростое решение разделить звезду. Сам я бросился вперед в надежде накрыть этот улей, пока «пчелы» не вылезут наружу, остальные должны справиться и без меня. Поколебавшись, оставил Меджа со Змеями, чтобы повысить шансы их всех на выживание, а себе в качестве защитника призвал СТАЛЬНУЮ ПАНТЕРУ.
        Дальнейшее превратилось в гонку со временем. К тому же, я не мог не следить краем глаза за оставленным отрядом, но и помочь им был не в состоянии.
        Зеленые плевки пролетают высоко над головой, - мазилы! - разбиваются о стену арки, в которую я намеревался нырнуть вслед за Пантерой, и обдают нас со Львом кислотным дождем. Лев разражается яростным рыком, а я быстро вскидываю Активатор, и ГРАД ОСТРЫХ КАМНЕЙ накрывает стрекозлов, сумевших обойти меня сбоку. Булыжники бьют по зеленоватому хитину, ломая ноги, сминая тонкие крылья за спиной, оставляя в телах глубокие вмятины, из которых полилась желтоватая кровь…
        Массивный ЖУК-СКАЛОХОДЕЦ, уверенно несший на себе сразу троих седоков, хитрым образом прикрепившихся к его спине кожаными ремешками, резко тормозит: из слишком небольшого для подобного отряда холмика наперерез ему выскакивает группа богомолов. У большинства на передних руках-лапах надеты хищно заостренные наконечники, а вот последний сжимает в руках тонкое гарпунообразное копье, которое этот тип нацеливает в ездового жука. Внешне оно не выглядит опасным, но у меня внутри все сжимается от дурного предчувствия - а я уже слишком далеко!
        МОЛНИЯ вносит коррективы в планы инсектоидов, ударившись в богомола с копьем. Медж в несколько прыжков барса оказывается рядом, спрыгивает наземь и взрывается вихрем клинков. Его сабли вскрывают хитиновые панцири словно бумагу, а рассыпающий колючие электрические искры фламберг подоспевшего Скэра после каждого взмаха оставляет светящийся след в воздухе и просеку во вражеских рядах…
        Жуки, похожие на ядовито-желтых божьих коровок, тяжело приземляются у меня на пути и дружно выплевывают на землю какую-то вязкую жижу. В окнах соседних домов мелькают тени, и уже знакомые многоножки заинтересованно высовываются изо всех щелей. Сколько их тут! Приказ Пантере, резкое движение коленями, и кошачьи прямо перед сборищем сворачивают на соседнюю улицу, а в уродливо шевелящуюся толпу отправляется ПРЫГАЮЩАЯ МОЛНИЯ…
        Летающие твари с длинными яйцекладами, покидают остов здания, весь увешанный белесыми коконами, и пытаются окружить мой отряд. Ашшул раз за разом раскручивает и ловким движением бросает сеть, сбивающую противника прямо под ноги жуку, исчезающую и тут же появляющуюся снова в морщинистых руках. Шешол не менее успешно ломает хрупкие крылья беспощадно щелкающим кнутом. Медж, коротко замахиваясь, будто посылает во врагов лунный блик. А злые очереди пулевика Скэра приветствуют оставшихся…
        Пролетев несколько кварталов, вернулся на прежнюю улицу. Там меня встретил рой комаров-переростков. Пантера, извернувшись в изящном прыжке, схватила ближайшего, и только обломанные веточки лапок упали на землю. Ненавижу маасари и всех кровососущих со времен Мира водопадов!ВОЗДУШНЫЙ ТАРАН, расходник из обычных карт, не смог причинить комарам серьезного вреда, но сдул всю кодлу в заросли жгутовиков, выросших то ли на месте сквера, то ли высохшего пруда. Приятного аппетита!
        Мы быстро несемся вперед вдоль невысоких двухэтажных зданий, густо увитых вездесущей черной лозой. Огибая чудом сохранившуюся беседку, я на миг, пока дорога свободна, взглянул глазами Кондора, что творится на мосту. Из многочисленных отверстий муравейника наружу весьма шустро вылезают десятки новых богомолов-воинов…
        Из очередного здания с высоким балконом на моих бойцов будто лавина обрушивается стая саранчи и погребает всех под собой. Потом вспухает пузырем, пропускает сквозь мириады тел вспышку света… и стекает по зеленоватому защитному куполу, наложенному Скэром на ездового жука. Седоков у него уже четверо, он, как корабль сквозь волны, невозмутимо раздвигает саранчу, продолжая свой бег, а окровавленное тело снежного барса медленно истаивает позади…
        Я уже близко к исполину-мосту. Еще немного, и я смогу нацелить заклинание. На мгновение задумался, что лучше выбрать СТОЛБ СВЕТА или РОЙ ВЗРЫВАЮЩИХСЯ МЕТЕОРОВ? В итоге склонился к последнему - он будет эффективнее в данном случае…
        В зеленоватый защитный купол, окутывающий Жука, ударяется пара кислотных шаров. Не сумев пробить барьер, они стекают на землю, разъедая ее, а Медж со Змеями азартно перестреливаются с кем-то позади…
        Арбалетный болт, коротко вжикнув, пробивает выпуклый фасеточный глаз. В яблочко! Главное было не задеть полупрозрачное раздувшееся брюхо огромной муравьихи - в нем что-то подозрительно копошилось в неимоверном количестве. Не замедляясь, огибаем осевшую наземь утробу на ножках по максимально возможной дуге…
        Жук явно ускоряется, видимо, получив магический допинг от своих хозяев. Весьма шустро перебирая ногами, он устремляется за угол массивного здания. Десяток богомолов, преследующих его, выпрыгивают из-за дома и, не заметив повисшую в воздухе тонкую сеть паутины, бросаются вперед, прямо сквозь прозрачные нити, натянутые в проходе между домами. Куски зеленой плоти сыпятся вниз, желтая кровь заливает камни. Двое инсектоидов, бегущие последними, успевают замереть перед ловушкой, и один тут же получает в грудь сгусток тьмы, проделавший в нем дыру размером с кулак. Второй, отпрыгнув назад, успевает сбежать.
        «Нас так просто не возьмёшь!» - невольно улыбаюсь я. Защитный купол, созданный Скэром, по-прежнему висит на жуке-скалоходце. Надежная вещь.
        Книга, раздел золотых карт. Выбрать место удара и активировать карту. Теперь осталось лишь немного подождать.
        А спустя пару ударов сердца здоровенный кусок камня от разлетевшегося на куски ближайшего здания, похожего на небольшой вокзал, ударил Туманного льва в бок и отбросил его на десяток шагов в сторону и меня вместе с ним заодно. Я еще катился кубарем по земле, а из цементной пыли и обломков здания показалась огромная многоножка с массивными жвалами на конце и хватательными жгутами возле пасти. Голова, не уступавшая по размерам этажу здания, которое она развалила, хищно раздулась, увеличившись вдвое, и в сторону Пантеры ударила густая струя желтовато-красной жидкости, вспыхнувшей в полете. Раскалившаяся до красна, моя защитница попыталась сделать шаг, и ее лапы подломились, а шея неестественно вытянулась.
        Со спины огненной многоножки посыпались вниз зеленые богомолы. Мысленно отозвав Пантеру, вскинул Активатор. Среди десятка карт, помещенных в него, было и то, что могло мне сейчас помочь - ДРЕССИРОВЩИК. У этой твари явно не слишком много мозгов, идеальная цель для него. Кончик Активатора вспыхивает, и многоножка, вновь надувшаяся и готовая выдать новую струю пламени, повинуясь моей воле, обрушивает его на инсектоидов, столпившихся возле нее, а затем переворачивается на спину и начинает крутиться, давя тех, кто не успел покинуть ее.
        Я еще поднимался с земли, когда далеко за спиной раздался новый грохот взрывов от обрушившихся с небес метеоров. Они разносили сейчас сооружение инсектоидов вместе с богомолами, прятавшимися внутри него и ползающими рядом. Каменные осколки, порожденные взрывами, разлетались вокруг, многоножка вцепилась в свою подружку, приползшую следом за ней из глубокой дыры, образовавшейся на месте разваленного здания, и сейчас, свившись в клубок, одна пыталась отгрызть другой голову. А в паре шагов от меня медленно исчезало тело Туманного льва, не пережившего удар обломком стены.
        Отличное знакомство с миром, что еще можно сказать.
        Глава 9. Переправа. Берег левый, берег правый
        Мерцающий щит исчезает, оградив меня от плевка кислоты. На его месте появляется ВОДЯНОЙ ПОКРОВ - чтобы не рисковать собой, пришлось использовать новую защитную карту. Высунув из-за обломка стены только кончик Активатора, послал в доставших меня стрекозлов ВЕЕР СТАЛЬНЫХ ИГЛ и глазами Кондора проследил, как росчерки зачарованного металла с легкостью пробивают хитиновые тела. Эффективная карта, расходником назвать которую, несмотря на кратность, не поворачивается язык из-за ее цены.
        Еще пару секунд я размышлял, не сменить ли мне доспех - Защитник леса сейчас явно подходит меньше Чешуи дракона - уж больно мне не понравились огненные гигантские многоножки и их пламя. Демонстрация силы их атак сидела в паре шагов от меня и, вовсю матерясь, обрабатывала обожженную лапу.
        Звезда догнала меня, когда я благодаря эффекту Ускользающего взгляда, которым обладал плащ из комплекта Хранителя Ночи, затаился на заваленной обломками вокзала площади. Жук-скалоходец, несмотря на сложности пути сохранивший в целости всех своих ездоков и установленный Скэром щит, весьма бодро вынырнул из-за угла дома и попал в засаду. Огненная многоножка, победив свою товарку, выжила и только претворялась дохлой - гадина, скрутившись в бублик, даже радар Компаса обманула! Но стоило нарушителю вторгнуться на ее территорию, и в сторону ездового жука и моих друзей ударила густая струя, вспыхнувшая в полете. Находясь на последнем издыхании, громадина вложила в удар все свои жизненные силы. Поток пламени уперся в защитный купол, а в шатающуюся многоножку ударили всполохи заклятий, пробившие хитиновые пластины на брюхе твари. Купол щита и монструозное насекомое рухнули одновременно. Жука слизнуло огненным потоком, накрывшим и ездоков. Хвала Хаосу, связка техно-брони и защитных карт позволила выдержать удар, пусть и не без ранений.
        Очередной пузырек, на этот раз с зельем регенерации, оказался в лапе моего друга. Одним махом опустошив его, тот довольно крякнул, посмотрел на меня и, ехидно ухмыльнувшись, спросил:
        - Что будем делать дальше, повелитель?
        На мой новый ранг намекает, язва. А вот с дальнейшими планами были небольшие проблемы: Рой взрывающихся метеоров превзошел мои ожидания, и вместо трех-пяти булыжников, обычно обрушивающихся на врага с небес, в этот раз их было целых семь. Причем удар каждого из них был гораздо мощнее привычного. Несущиеся с небес глыбы разнесли на куски не только улей в центре моста, они пробили настил, врезались в центральные опоры и только после этого взорвались. Построенные с огромным запасом прочности колонны, простоявшие не одно десятилетие, обрушились. Следом на дно высохшей реки обвалились центральные арки моста. Вопрос «Как переправиться на соседний берег?» со сменой обстановки остался открытым.
        - Что у вас? - я повернулся к слээшам. В отличие от Меджа, Змеи пережили огненную атаку значительно легче: все-таки для своих бойцов наг смог подобрать к этому рейду отличную защиту. Призванные ими разведчики сейчас с большой высоты контролировали ближайшие окрестности, чтобы не пропустить нападение инсектоидов. В том, что оно будет, я даже не сомневался, и пока до нас не добрались, нужно быстро решить, как убраться отсюда.
        - С северо-востока приближаются крупные силы противника, на севере и северо-западе замечены разрозненные группы, которые также движутся в нашу сторону, - Ашшул кивнул на экран Компаса, на котором парящая на приличной высоте механическая стрекоза-разведчик своими фасеточными глазами фиксировала сотни стягивающихся к нам инсектоидов.
        Из провалов в земле, наверное ведущих в канализацию, лезло с десяток новых огненных многоножек, богомолы ехали на их спинах или передвигались своим ходом, «стрекозы» перелетали-перепрыгивали встречающиеся на пути преграды, кое-где мелькали облака саранчи, заставив Меджа поежиться. Также появились и новые виды инсектоидов, похожие на мух-переростков - они вылетали из парящих в воздухе странных сооружений, состоящих из десятков мутно-серых шаров, слепленных между собой, ранее замеченных мною лежащими на земле.
        А единственный доступный для нас путь отхода теперь проходил по дну широкой пересохшей реки. Пока ждал своих, с помощью Кондора обследовал остатки моста - даже если б моя птица смогла закрепить конец веревки на той стороне, ее длины не хватит преодолеть разлом. Придется пробираться через заросли кустов-жгутовиков, отбиваясь на каждом шагу еще и от прыгающих змей. М-да, мы и до середины добраться не успеем, как нас накроют преследователи.
        Еще раз оглядев преграду, оценил густые заросли кустов и прикинул расстояние до соседнего берега. В голове вертелись сотни мыслей, словно маленький компьютер перебирал множество факторов, выстраивая и отвергая планы. Это был мой первый рейд в качестве лидера, и ответственность за жизни моих спутников давила на меня не меньше, чем боязнь пострадать самому. Но времени на раздумья у меня было слишком мало. Каждая потраченная на них секунда - это фора, подаренная мной врагам. Решено. План, возникший у меня в голове, был выполним, хоть и содержал долю риска. Что ж, для нас он приемлем в этой ситуации. Все, пора, времени на сомнения не осталось.
        - Примем бой! - на мой голос слээши, контролировавшие периметр, удивленно обернулись, а Скэр посмотрел так, словно сомневался в моей вменяемости. Медж же с довольной ухмылкой хлопнул себя по колену:
        - А я знал, что в этом рейде будет весело!
        Вернув ему улыбку-оскал, кивнул - приятно, когда в тебя верят.
        - Держимся вместе и экономим карты. Сейчас, в начале рейда, стоит их поберечь, особенно те, у которых большой откат. В первую очередь наша цель - разведка, а не сбор голов. Если останемся без основной боевой колоды, дальше рейд продолжать не имеет смысла. Проход на ту сторону я со своим отрядом организую.
        Получив инструкции, слээши отбросили сомнения и подтвердили готовность, все-таки в Доме Змей дисциплина на высоте. Рэбер, выслушав меня, уважительно кивнул:
        - Хороший план, повелитель. Провести разведку боем для оценки потенциала врага, но при этом подготовить маршрут для отступления и дальнейшего продвижения.
        Что ж, мое первое испытание в статусе командира звезды пройдено.
        - Воплощения Стихий, придите на мой зов!
        КАМЕННЫЕ ЭЛЕМЕНТАЛИ еще только начали проявляться из пустоты, а зеленый комок СЛИЗНЯ-ПОЖИРАТЕЛЯ уже летел в заросли черной лозы, целиком окутавшей собой небольшой дом. Пускай отъедается перед грядущей схваткой. Одним из вариантов было использовать его, чтобы проложить нам путь на соседний берег, но на это ушло б слишком много времени, так что он пока пригодится мне здесь.
        - Бум! - каменные элементали с воодушевлением восприняли приказ разнести парочку домов, перекрыв обломками проход между зданиями.
        Рой возникших передо мной ФЕЙРИ без промедления получил не менее радующую их команду, и сотни огоньков, весело гудя, устремились вниз, в заросли растительности на дне реки. Через минуту занялся первый огонек, а за ним еще и еще. БОЛЬШИЕ ЭЛЕМЕНТАЛИ ВОДЫ, плавно перетекая из одного положения в другое, укрылись в широкой и на удивление глубокой чаше бывшего фонтана, около которого разместилась наша группа. Его высокий каменный парапет давал неплохую естественную защиту от лобовых атак.
        ФЕИ возникли почти одновременно с КОЛОДЦЕМ ДУХОВ.
        - НЕБЕСНЫЙ ЩИТ! - Без промедления скомандовал им я. Хранительницы колодца, вскинув руки вверх, начали творить заклятие. Феи, повинуясь моей команде, замерли рядом с ними, ускоряя создание щита.
        Оглянувшись назад, увидел начинающее разгораться зарево пожара.
        - Медж, - я протянул ему две извлеченные из Книги карты: Доспех Чешуя дракона и Среднее зелье сопротивления огню, - когда в овраге пламя поутихнет, прорвешься на соседний берег, Фейри скоро расчистят тебе дорогу. На той стороне, в безопасном месте, установишь Метку пути. Нам надо оторваться от преследователей, иначе никаких карт не хватит. С помощью Массового переноса мы телепортируемся к тебе.
        Над нами возникла синева Небесного щита.
        - МАЛОЕ БЛАГОСЛОВЕНИЕ ЖИЗНИ! - отдал я Хранительницам новый приказ. В качестве цели для заклятья мной были выбраны Каменные элементали. Именно они сейчас станут основной ударной силой в этой схватке. Жаль, что источников воды поблизости нет. Тогда бы мои Водные элементали развернулись во всей красе. Им эти плевки кислотой лишь помогали бы увеличивать урон и добавляли массу тела.
        Медж, взяв карты, без лишних вопросов устремился к оврагу. Он опытный боец и сам выберет подходящий момент, чтобы пересечь дно высохшей реки. Слээшей я распределил по краям небольшой площадки возле фонтана, чтобы прикрывать нам фланги. Массивные обломки зданий, разбросанные повсюду, послужили для них отличными укрытиями. Оба сжимали в руках массивные игловики с длинным стволом и барабанным магазином, время дешевых расходников прошло. Мы же со Скэром остались в центре.
        Рэбер, подняв Активатор, создал легкую мерцающую дымку перед нашим убежищем.
        - Хорошая защита от дистанционных атак, - прокомментировал он свои действия.
        - Рэн, убери своих фейри, - попросил Медж через переговорник. - Эти мелкие засранцы только усиливают пожар, разнося его все дальше. Если их отсюда не убрать, пламя не утихнет еще неделю!
        Демоны ада! Вот же мелкие огненные придурки! Выругавшись, я призвал рой назад. Пришлось использовать ВОЛЮ ПОЛКОВОДЦА - отрядную карту с кратным применением, купленную в лавке перед рейдом - времени возиться чуть ли не с каждой фейри лично не было, к тому же они «опьянели» от близости родной стихии и подчинялись неохотно. Спасибо Икаросу, что заранее предупредил об этой их черте.
        Я еще занимался с Фейри, отдавая им новый приказ, когда показались первые бойцы врага. За одним из завалов, что устроили мои каменюки, разрушив боковые стены зданий, в воздух прыжком взвился ярко-зеленый богомол, сжимая в руках оружие. Вовсю вертя головой, он явно пытался оценить обстановку. Однако не успел. Кувыркнувшись назад, он упал за баррикаду, получив в грудь тяжелую стальную иглу от одного из слэшей. Снаряд пробил хитиновый панцирь навылет.
        Несколько секунд ожидания, и сразу парочка прыгунов показалась над грудой каменных обломков, чтобы повторить судьбу предыдущего разведчика, схлопотав по стальной игле в грудь и в голову.
        Я смотрел на экран Компаса и видел поле боя глазами Кондора, парящего в небесах. Возле завалов, образованных частями разрушенных моими каменюками домов, собралось уже под сотню богомолов, обогнавших остальных инсектоидов - ну да, их разнесенный мною улей был рядом. Они о чем-то активно переговаривались между собой, рассматривая тела погибших собратьев и явно не стремясь разделить их учесть. Заодно они посматривали вверх, откуда к нам неспешно приближался рой летающих насекомых. То ли эта толпа надеется, что атакующие с воздуха прикончат нас вместо них, то ли готовят совместную атаку.
        «Значит, инстинкт самосохранения у вас все-таки есть! - про себя решил я. - Или же тот, кто вами управляет, не хочет гибели своих бойцов понапрасну». Тоже вариант, причем не самый плохой для нас. В любом случае, отдавать инициативу врагу я не собирался.
        - Действуйте!
        Повинуясь моей команде, массивные элементали навалились на еще не разрушенные части стен. Остатки домов были опрокинуты на головы сгрудившихся возле них богомолов. Кирпичи и осколки плит с торчащей арматурой обрушились вниз, погребая под собой всех, кто не успел отпрыгнуть. А в счастливчиков полетели куски камней, брошенные земляными гигантами, стоявшими во вторых рядах позади занятых «строительной» деятельностью. И пусть не все камни попали в цель, но часть все же достигла врагов.
        По бокам от меня сухо защелкали игловики. Машинка Скэра весело затарахтела, плюясь пулями в зеленые фигурки, а мои элементали уже всем отрядом подхватили массивными руками булыжники и запустили их в новый полет.
        - Слияние! - скомандовал я Фейри, наконец собравшимся вместе после устроенного пожара в зарослях позади нас.
        Тем временем рой летунов подобрался достаточно близко к нам, чтобы можно было оценить их численность. «Не меньше пяти сотен инсектоидов, - навскидку прикинул я. - Идут широким фронтом, неплохо было бы их проредить Ветром ледяных осколков, но золотые карты лучше придержать, поэтому используем кое-что другое».
        ОБЛАКО ВУЛКАНИЧЕСКОГО ПЕПЛА возникло в воздухе вокруг летящих насекомых, накрывая собой всю эскадрилью. Жаль только, что ради сохранения наших собственных разведчиков, пришлось пройтись по врагам самым краем заклятья, и группа, заходящая с другого направления, не попала под удар.
        В это время в конце улицы между заросшими домами показались здоровенные многоножки, похожие на тех двух, что мы прикончили раньше. Между их туш замелькали фигурки богомолов, появились ярко-желтые мокрицы, кажется, до этого еще ни разу нами не встреченные. Каменюки, не дожидаясь моих команд, запустили в воздух новые снаряды, обрушившиеся на врагов, и тут зеленоватое сияние Благословения жизни охватило элементалей земли, увеличивая мощь их тел. Они расширились, заматерели, напитываясь каменным мусором, разбросанным повсюду. А я скомандовал новый приказ Хранительницам Колодца - МАССОВУЮ РЕГЕНЕРАЦИЮ. В связке с Феями, они работали весьма неплохо, затраты на сотворение заклинаний снижались почти вдвое.
        Глянув в небо, увидел охваченных огнем инсектоидов, осыпавшихся на землю. Сочетание раскаленной огненной пыли и тонких непрочных крыльев сыграло с летунами злую шутку. Ничего, мы еще повоюем! Рассчитаемся с насекомыми за людей, что жили в этом городе. Покажем, почему Игроков боятся во всех уголках вселенной!

* * *
        Медж, осторожно спустившись по склону обрыва, задумчиво оглядел разгорающийся пожар. Огненные малявки, призванные Рэном, вместо того чтобы прожечь путь на соседний берег, сумели подпалить все, до чего дотянулись. Теперь по старому руслу неспешно растекалась огненная река. Придется выжидать, пока утихнет пламя, или…
        Тигролюд оценивающе измерил взглядом обломки моста, рухнувшие вниз. Буйные Фейри начали пожар рядом с ними, и теперь кустарник там уже успел частично прогореть, а каменные плиты позволят не увязнуть в остатках ила и грязи, покрывающих дно. Первый из обломков моста виднелся шагах в сорока-пятидесяти от берега. Сомнения убивают решимость, парням позади него приходится гораздо тяжелее, и их риск значительно больше.
        Книга! ОГНЕННЫЕ СТРЕЛЫ расчищают жгутовиков у берега, ГРАЦИЯ КОТА втрое увеличивает ловкость, СИЛА МЕДВЕДЯ заставляет бугриться мышцы, БЫК делится своей выносливостью, БЛАГОСЛОВЕНИЕ СИЛЬФА, завершая привычную связку, снижает собственный вес. А теперь черед карт, полученных от Рэна: СРЕДНЕЕ ЗЕЛЬЕ СОПРОТИВЛЕНИЯ, на сутки наделяющее 50-процентной защитой от огня, и ЧЕШУЯ ДРАКОНА, сменившая свой доспех. Вернуться чуть назад по склону, короткий разбег, ноги скользят по горячей грязи, отталкиваются от земли, уйдя чуть ли не до колен вглубь, и, разбрызгивая липкие комья, мощно подбрасывают тело вверх.
        Зрение и расчет не подвели опытного воина. Координация, развитая им за годы в Игре, позволила устоять на наклонной шатающейся глыбе, а дальше было проще. Походило на не слишком сложную полосу препятствий: разбег, прыжок, снова прыжок. Каменных обломков было много, главное - выбирать самые устойчивые из них. Очередная плита качнулась под ногами, и он, не тратя ни мгновения, перепрыгнул на соседнюю. Пару раз Меджех чуть не пропорол себе ногу остатками арматуры, торчавшей из обломков моста, но прочный доспех смог надежно защитить его тело.
        Еще прыжок и еще. Жар от полыхавшего в десятке шагов пожара почти не ощущался, зелье и доспех делали свое дело. В центре пути он был вынужден задержаться - рухнувшая опора моста создала серьезный завал, и ему пришлось повозиться, чтобы его преодолеть. Поднявшись на вершину, он смог оглянуться назад. На окраине города, судя по всему, бушевал неслабый бой. Полыхали вспышки огня, виднелась большая фигура пламенного духа, созданного из мириад фейри. Город, покрытый густой растительностью, охватывало пламя. Мелькнула пара зловещих зеленоватых облаков, ударивших по духу и вызвавших его трубный рев. В отместку тот выдохнул мощную струю огня.
        - Медж, ты там как?! - голос Рэна в переговорнике, закрепленном на шее, звучал обеспокоенно.
        - У меня все по плану, - коротко отчитался кот, - почти перебрался на соседний берег. - Затем, не выдержав, все-таки уточнил: - А вы как?
        - Сложно, сильно прижали, - сухо ответил командир. - Что-то их много на нас навалилось. Если можешь - поторопись.
        - Держитесь, я скоро! - бросил Медж и, больше не оглядываясь назад, устремился вперед.
        Короткая пробежка, прыжок на почти вертикально торчащую из земли каменную плиту. Затем, едва ноги коснулись камня, оттолкнулся от нее в сторону следующей, лежащей в десятке шагов сбоку. Время - сейчас важно только оно. И вот, до склона осталось с полсотни шагов, но каменных обломков, по которым он смог бы продолжить путь, больше нет. Тем не менее, это не повод для задержки. Новый прыжок, и ноги по колено проваливаются в раскаленную золу и угли, снизу сдобренные горячей, липкой грязью. Пламя пожара, еще полыхающего у этого берега, охватило не только растительность на поверхности, но и корневую систему, бурно разросшуюся под землей. Не обращая внимания на жар, Медж рванул вперед.
        Сила карт, бурлящая в крови, будоражила и придавала лихой решимости. До края дна оставался всего десяток шагов, и кот, еще больше ускорившись, рванул к цели, прокладывая себе путь сквозь редкие, чудом уцелевшие жгуты. Короткий штурм более обрывистого с этой стороны склона. Наконец, он на берегу. Размещать Метку пути в прямой видимости врагов не стоит - наблюдатели могут засечь их перемещение. А за рекой простиралась равнина, ни одного подходящего укрытия поблизости, и только вдали виднелась мелкая поросль, переходящая в нормальную рощу. На объединенной карте разведанных территорий, что сбросил ему на Компас Рэн, до границы буро-коричневой зоны, подвергшейся изменениям, было не больше пяти тысяч шагов, роща располагалась сразу за ней. Для его ездового зверя это будет минут пять пробежки, зато он уменьшит риск новых столкновений.
        Решено! Активатор, призыв, и рядом с Игроком возникла СКАЛЬНАЯ ЯЩЕРИЦА. Эту карту он купил в лавке перед рейдом и теперь потратил один из пяти зарядов, но так будет явно быстрее, чем на своих двоих. Запрыгнув на широкую чешуйчатую спину, он мысленно послал своего «скакуна» вперед. Восприняв команду, ездовой зверь сорвался с места. Ящерица, передвигаясь на двух лапах, чем-то походила на страуса с широкой, похожей на клюв пастью, раскрывающимся капюшоном и мощными задними конечностями, несущими сейчас ее вперед.

* * *
        Прильнувший к окулярам бинокля молодой наблюдатель Железного братства заметил движение впереди. Что-то продиралось сквозь заросли кустарника, еще не измененные до конца чужаками.
        Среди серой и бурой поросли кустов и карликовых коралловидных деревьев виднелась и родная трава, пробивались вверх, несмотря на чужеродную среду, ростки родных деревьев. Там даже почти можно было дышать: споровики так близко к краю Зоны не росли. Только без дыхательной маски туда все равно соваться было нельзя - вдруг не повезет и налетит сильный порыв ветра со стороны города? К сожалению, достаточно паре грибных спор, легко разносимых движением воздуха, попасть тебе в легкие, и все - ты обречен. Эта дрянь будет незаметно разрастаться в тебе, пока не захватит контроль над телом, а потом и разумом. Сознание отключится, останутся только инстинкты: убежать как можно дальше, найти там укромное место, где большая влажность и темнота, затем заснуть. Из твоего тела постепенно будут прорастать грибы-споровики, готовые выпускать смертоносные споры и постепенно преобразовывать местность вокруг себя в ожидании новых жертв, способных разнести их потомство дальше.
        Майлз был молод и вступил в Братство меньше двух лет назад, но он уже участвовал в прочесывании мест, где укоренились колонии грибов. Главное здесь было, не дать им разрастись. Также юноша успел пройти крещение и в боях с несчастными измененными, чьи предки еще в начале вторжения попали под воздействие мутагенов, распыленных пришельцами, что безжалостно коверкали тела и изменяли разум, поселяя в нем безумие, жажду чужой боли и смертей. Кочующие банды зараженных время от времени вторгались в чистый мир из мертвых земель, нападая на общины выживших. Долгом Железного братства было стальной стеной вставать на пути банд мутов. Это были тяжелые бои, после них-то его и послали сюда, на охрану периметра Зоны.
        Там, вдали, за чахлой растительностью, на остатках города располагалось большое гнездо. Одно из изначальных, появившихся сразу после вторжения, когда чужаки только начали переделывать этот мир под себя. Он помнил слова наставников из Железного братства и рассказы стариков про то, как корабль пришельцев, заслонивший собой полнеба, начал выпускать из своих недр ядовитые газы и болезни, убивавшие миллионы людей. Про то, как люди вначале пытались вступить с ним в переговоры. Когда у них не получилось, все страны мира, забыв о былой вражде, бросили все силы на отражение атаки.
        Сотни тысяч летающих машин, ракеты, пульсары, все то, что создал человеческих разум, обрушилось на чужаков во имя спасения Жизни. Но чудовищная живая тварь, отражая атаки, продолжала рассеивать над миром споры грибов, распылять в воздухе вирусы, способные преобразовать мир, сделать его подходящим для колонистов, сейчас спящих внутри жилого корабля. Когда настанет нужный момент и планета будет готова, он сбросит их ульи вниз и новые жители планеты получат сразу и готовый дом, и необходимые ресурсы для начального этапа развития.
        Только что-то пошло не так. Чужаки недооценили ярость изначальных жителей планеты. Сотни примитивных аппаратов-носителей, вооруженных ракетами и одноразовыми пульсарами, сгорали от ударов системы ближней обороны инопланетного корабля, но продолжали атаковать. И один удачный выстрел в мгновенье ока изменил все.
        Ракета, проскользнувшая в краткий миг перегрузки энергетического щита, попала в распределительный узел, поврежденный еще многие годы назад во время атаки кораблей планетарной обороны неизвестной цивилизации. Тогда колонизационный корабль сумел ускользнуть, скрывшись в гиперпрыжке, но последствия того боя сказывались до сих пор. Именно из-за них, вопреки вторичным приказам и протоколам безопасности, Сеятель решил преобразовывать уже населенный мир, ибо продолжать полет в поисках легкодоступного для раненого корабля мира больше не мог: его ресурсы подходили к концу. И тогда в силу вступил основной закон - выживание превыше всего.
        Крохотная ракета людей с ядерной боеголовкой разнесла на куски распределительный узел, регулировавший потоки энергий внутри корабля, вызвав цепную реакцию неконтролируемых взрывов и разрушение тела Сеятеля. Спасая колонистов, живой корабль начал сбрасывать ульи в еще не подготовленный для них мир. Часть из них не успели покинуть корабль, многие погибли при входе в атмосферу, еще часть разбилась о поверхность планеты, но некоторые смогли уцелеть и выжить, оказавшись на территориях, уже начавших подвергаться терраформированию.
        Разумеется, всех этих подробностей Майлз не знал, а слышал лишь общие рассказы стариков про Эпоху Падения. Рассказывали и про чумные годы, когда миллионы погибли от выпущенных чужаками болезней. Сумели выжить лишь те, кто спрятался в подземных убежищах с надежными системами фильтрации и очистки воздуха. К счастью, в старые годы таких было много. А потом, когда на поверхности людей и крупных животных не осталось и вирусы, выпущенные живым кораблем, погибли сами собой, люди вышли наружу, чтобы вернуть себе свой мир и поквитаться с тварями, пытавшимися разрушить его.
        - Что-то движется к границе Зоны! - повторил юноша предупреждение и вновь приник к окулярам большого бинокля, установленного на треноге в центре их скромного пункта наблюдения. Отсюда они с напарником следили за большим куском границы. Сегодня Зона была неспокойна - вдали виднелись яркие вспышки, похожие на сполохи огня. Затем рухнул мост, вместе с расположенным на нем ульем чужаков. Из него уже несколько раз вылетали рои для атак человеческих поселений и попыток захвата новых территорий. Майлз терялся в догадках, что там происходит. На его памяти такого не было ни разу, а теперь к границе людской территории что-то приближалось.
        - Зараженный! - нехотя выдохнул наблюдатель. Едва странное существо оказалось на открытом участке, он сразу же обратил внимание на искаженные пропорции его тела, которые не могла скрыть даже броня, и на животное, что тот оседлал. В руках зараженного не было оружия, если не считать за таковое непонятную короткую палку. Но это дела не меняло - зараза не должна покинуть пределы Зоны!
        Толстая труба метателя привычно вскинута на плечо. Прильнув к прицелу, Майлз словил в него фигуру чужака, взял упреждение и плавно надавил на спуск. Метатель, глухо ухнув, выбросил вперед заряд. Рядом низко бумкнул такой же в руках его напарника, и еще один заряд улетел к цели, чтобы гарантировано накрыть больного. А спустя пару десятков ударов сердца перед зараженным мутом вспыхнули огненные цветки взрывов, щедро расплескав вокруг себя жидкий огонь.
        Пламя накрыло собой несчастного вместе с его скакуном.

* * *
        - Медж ты где? Почему не отвечаешь? Что с тобой?
        Раз за разом я посылал запросы, а в душе ворочался все нарастающий холод - нехорошее предчувствие переросло в настоящую тревогу и страх за моего друга.
        - Что будем делать? Они сейчас закончат перегруппировываться и снова попрут в атаку, - Скэр, спрятавшийся за остатками разбитого парапета, выжидательно смотрел на меня. В его спокойном голосе чувствовалось напряжение.
        А я постарался оценить ситуацию. Осторожно высунувшись из-за укрытия, быстро глянул по сторонам. Вся площадка между руинами зданий была заполнена трупами инсектоидов. Дохлые жуки еще дымились, даже их прочные панцири не смогли выдержать удары Великого духа огня, в которого на время слились Фейри. Между домов и среди каменных завалов еще виднелся десяток Каменных элементалей, им в этом бою досталось больше всего - не помогли ни наложенная на них регенерация, ни обилие пищи для восстановления: кислотоплюи стрекозлов оказались неожиданно эффективны против их тел.
        Водные элементали по моему приказу сейчас странствовали по канализационным стокам, неожиданно найдя где-то под землей резервуары с водой, и прикрывали нас снизу, истребив за время короткого, но яростного боя больше десятка огненных многоножек, а также кучу разнообразных гусениц, жуков и мокриц, пытавшихся добраться до нас под землей, используя старые трубы.
        Летуны после того, как большая их часть попала под Облако вулканического пепла, неожиданно отступили назад, не захотев принимать участие в схватке.
        Город охватывал пожар. По моему приказу Дух огня поджигал один за другим дома, щедро увитые черной лозой. Создаваемое им пламя медленно расползалось, поглощая город. Инсектоиды явно не знали, что делать, я прям чувствовал растерянность, охватившую тех, кто ими управлял. Они пытались понять, с чем столкнулись, как им действовать дальше.
        Тем временем водные элементали, продолжавшие свое странствие по трубам, почувствовали впереди большую полость, куда и устремились. В гигантском резервуаре с водой, откуда десятилетия назад она распределялась по всему городу, на поверхности теперь стоячей воды зрели тысячи небольших, размером с тарелку, полупрозрачных икринок, между которыми сновали юркие жуки-водомерки. Они без устали переворачивали икринки, оценивали их состояние и поедали больные, чтобы напрасно не поглощали питательный раствор. Все это место было превращено в странную смесь родильной камеры и инкубатора, здесь ждали своего часа и рабочие особи, и защитники улья, и даже мыслители - те, кому в свой черед предстоит управлять ульем, всеми теми, кто в нем живет и трудится.
        И именно в это место ворвалась пара водных элементалей, ведомых приказом убивать все живое, встреченное на пути.
        Водяные хлысты ударили ближних, разрывая хрупкую защиту зародышей, лезвия, раскрутившись, отправились в полет к дальним, собирая жатву несопротивляющихся жизней.
        И едва мыслящие поняли, что происходит, как к защитникам улья полетел панический приказ. Опасные чужаки, вторгшиеся в улей, были забыты. Спасение будущего всего роя было намного важнее: королева стара, потребуются десятилетия, чтобы восстановить запасы яиц. Нападавшие, скорее всего, на это и рассчитывали, отвлекая внимание на себя, чтобы уничтожить самое важное!
        - Отходим! - скомандовал я, наконец приняв решение.
        Продолжать схватку я больше не видел смысла: враг неожиданно начал отступать - все эти жучки-сверчки и богомолы устремились вниз под землю, словно забыв о нас, и этой ситуацией я не воспользоваться не мог. Лучший момент для бегства. К тому же, Медж по-прежнему не отвечал, с ним что-то случилось, возможно, он ранен, о худшем я даже думать не хотел!
        - Разумно, - прокомментировал решение Скэр. - Мы узнали достаточно, больше нет необходимости продолжать бой. Позвольте, я обеспечу нас транспортом?
        - Действуй, - согласился я и отдал команду одному из слээшей отправить своего разведчика вслед за отступающим противником, а сам послал Кондора в сторону Меджа проверить предстоящий нам путь.
        А на земле тем временем возникла здоровенная змея, размером чуть ли не с небольшой корабль, с рядом закрепленных на спине небольших сёдел. Шустро вскарабкавшись по спине призванного существа, рэбер устроился впереди. Чуть промедлив, я, используя сбрую, осторожно забрался вслед за ним на спину нашего необычного транспорта. Пока у меня за спиной устраивались слээши - Шешол что-то сделал со своим седлом и уселся спиной вперед - я отдал необходимые команды своим подотрядам.
        Им осталось продержаться совсем немного. В Колодце благодаря усилиям Фей еще достаточно энергии, и Поцелуй жизни сейчас будет нелишним. Больше всего в этой схватке пострадали Каменные элементали, потеряв почти половину подотряда. На восстановление их численности уйдут долгие дни, а кто знает, когда мы снова окажемся в бою? Да и многие из них собрали немало эмбиента в схватке, так что терять таких бойцов мне не хотелось. Вскинув руки, Хранительницы начали создавать новые чары, а наша змея рванула вперед. Быстро огибая препятствия, она скользила словно волна. Единственная задержка возникла возле высохшей реки - змее было тяжело и некомфортно ползти по золе и все еще не до конца остывшим углям.
        Когда мы достигли соседнего берега, я увидел зеленоватый столб силы, устремившийся в небеса, а в Книге, во вкладке отряда, число элементалей стало прежним - двое из них даже смогли получить новый ранг! Фейри тоже отличились, заработав немало эмбиента, но больше всего меня удивили Водные элементали, отхватившие сразу три повышения ранга. «Это чего они там такого наубивать могли?» - растерянно смотрел я на три бронзовые звездочки, возникшие на карте их подотряда. Для такого скачка необходим с десяток тысяч жизней, а может и больше - я пока весьма смутно представлял себе количество эмбиента, необходимое для повышения в рангах элементалей. Всего у Искароса выспросить времени у меня не было, и то, что я смогу выяснить сам, я отложил. Ладно, в бездну все! Сейчас меня волновали гораздо более важные вещи.
        - Вернитесь! - короткая команда, которую мой отряд услышит, где бы он ни был.
        Змея, ускоряясь ползет вперед, словно чувствуя мое желание и нетерпение. Мысли бьются в голове: «только бы он был жив, только бы был!» Я просто не представлял, что буду делать, если окажется по-другому. Мы с Меджэм много лет, это мой последний друг, из оставшихся в живых, и если я потеряю его… Я… я просто не мог думать об этом.
        Отметка на Компасе возникает впереди - Кондор добрался до места. Небольшой пологий холм, покрытый незнакомой растительностью и зеленоватой травой, впереди густая поросль исковерканных деревьев, за ней уже нормальная роща.
        - Стоп! - скомандовал я. Что бы ни произошло с Меджем, остальные не должны повторить его судьбу. Мы должны выжить и отомстить, кем бы или чем бы ни был тот, кто на него напал. - Сначала разведка.
        Ашшул, коротко кивнув, пустил свою стрекозу вперед, в рощу - она способна незаметно проскользнуть туда, куда моя большая птица не сможет или наделает слишком много шума.
        Я же разглядывал глазами Кондора небольшую поляну, густо поросшую травой и мелким кустарником, где на самом краю, у деревьев лежало распростертое тело моего друга, а рядом с ним дымились две небольшие воронки от взрывов…
        Глава 10. Последствия прошлых решений
        - Ал, это планетарный геноцид! - седой невысокий дварф суетливо теребил клочковатую бороду, будучи явно не в силах занять руки чем-то еще.
        Увидеть главу клана звездных рудокопов в таком состоянии Ал никак не ожидал: вместо степенного бородача, неспешно цедившего слова, словно он платил за каждое из них по золотому, сейчас перед ним стояло перепуганное существо, в чьих глазах плескался даже не страх - УЖАС. Но слова, сказанные дварфом сейчас, вызвали холодную дрожь даже у джуна.
        Бариазар, из-за захлестнувших его эмоций неспособный усидеть на мягком кресле, вскочил и заметался, почти забегал, меряя шагами переговорную комнату.
        - Так дела не делаются! Ты сам знаешь, что в этом деле бывают разные ситуации и обстоятельства. На моих руках крови хватает: то дикари какие-нибудь упрутся, мешая разработке руды, то какой-нибудь королек затребует больше положенного, и такого проще устранить, чем потакать его привередливости… Все это ты понимаешь не хуже меня, поэтому и обратился именно ко мне, зная, что я лишних вопросов задавать не буду… И когда местные колдуны взвинтили пошлины на переправку камней через их портал, а владельцы рудника сказали, что устранят проблему, я ожидал многого. Может, что прирежут для примера парочку колдунов, а остальным еще раз мягко намекнут передумать. Может, создадут независимый портал, чтобы тайком переправлять камни. Угрозы, шантаж, парочку убийств - все это я мог понять. Но так… - схватив со стола кувшин с элем, дварф припал к нему в долгом глотке.
        Ал, борясь с нарастающей паникой, все-таки не выдержал и потребовал у собеседника:
        - Да ты можешь нормально объяснить, что произошло?! Хватит разбрасываться пустыми словами!
        Глава рудокопов, не отрываясь от кувшина, вынул из кармана на груди небольшой инфо-кристалл и бросил на стол перед торговцем. Джун тут же подхватил его со стола толстыми пальцами и вставил в считыватель. Пара секунд ожидания, и перед Алансиром возникло зеленоватое изображение планеты, лишь кое-где разбавленное синевой озер и рек. Большую часть материков занимали леса, в некоторых местах виднелись цепочки гор, но это все пустое. Ал знал этот мир, и теперь его внимательный взгляд пытался выцепить на поверхности творения рук и разума человека: города, плотины, дороги… Но как ни старался, не находил их нигде. А вот ландшафт изменился, причем довольно серьезно. Раньше этой горной цепи здесь не было, и вот те горные хребты были выше на пару сотен лиг.
        Тогровец непонимающе посмотрел на своего давнего партнера:
        - А куда делись люди?
        Звездный рудокоп яростно хекнул, а потом, словно из него разом выпустили все силы, тяжело вздохнул и глухо заговорил:
        - Если бы не планетарные спутники, что мы повесили раньше, ты бы и этого не увидел. Хвала Двалину, после твоего предупреждения я захотел перестраховаться и сказал своим людям быть настороже, держа малый портал активным и готовым к переносу в любую минуту - кто знает, как хозяева отреагируют на наезд? Поэтому мои подчиненные успели уйти и даже добытые камни захватили с собой. А вот оборудование и все остальное… - он печально махнул рукой. - Спутники записали все, что творилось внизу.
        Дварф ненадолго замолчал, как завороженный рассматривая проекцию планеты вместе с джуном, и снова в болезненном ожидании начал теребить свою несчастную бороду. Спустя несколько томительно долгих мгновений из него вырвалось откровение:
        - Лучше бы я этого не видел! Третью ночь заснуть не могу.
        А изображение перед ними разбилось на небольшие окошки, и вместо бесконечных лесов пошла нарезка видеозаписей. В каждом окне проигрывался свой эпизод, и от увиденного у Алансира подкосились ноги.
        Горы, те самые, что сместились на лике планеты, - они буквально ожили и неспешно двинулись вперед! Вот уже это не горы, а могучие слоны, гордо поднявшие хоботы, растопырившие уши, грозно трубящие, словно бросая вызов всякому, кто встанет у них на пути. Слоны неотвратимо наступали, их глаза сверкали яростным алым огнем. Крохотный городок, волей рока оказавшийся у них на пути, был раздавлен и поглощен потоками земли, что подобно волнам расходились от каменных монстров. В них, словно в морской пучине, тонули крохотные фигурки людей, напрасно надеявшихся на спасение…
        Новая картинка - сами глубины озер начали завихряться, сформировываться в единую массу. Пара минут ожидания, и из котлована на берег вмиг высохшего водоема выполз гигантский аллигатор, вобравший в себя всю массу воды огромного озера. Плотоядно ощерив пасть, он двинулся к крупному городу, вольготно раскинувшемуся возле источника пресной воды…
        Цепочка невысоких песчаных холмов, которую местные в шутку прозвали хребтом дракона, внезапно ожила. Самый крупный из них раскрыл зеленоватые глаза, широко зевнул и неспешно пополз вперед, постепенно обретая форму исполинского удава. Вот, в широко раскрытой пасти исчезла небольшая ферма. Дома, другие постройки, а следом и те, кто в них жил и напрасно пытался сбежать…
        На глазах джуна происходило невероятное: с десяток, а может и больше, великих духов вместе с парой богов последовательно и методично истребляли население целой планеты. Уничтожалось всё, созданное руками людей: города, дома, дороги… Всё поглощала безумная ярость пришедших в этот мир. Они старательно стирали всякую память о разумных, что жили в этом мире. На месте городов прорастали леса, возникали озера. Горные хребты хоронили постройки людей под собой. Никто и ничто не могло спастись. Растения, животные - все ополчились сейчас на людей. Стебли растений разрывали их плоть, домашние питомцы с яростью набрасывались на своих прежних хозяев. Лишь пара десятков смертных успели сбежать через большое кольцо портала, ведущего к внешним мирам. Затем его разрушил кто-то из великих духов, принявший обличие огромного ягуара…
        Перед потрясенным, не верящим своим глазам, торговцем разворачивалась трагедия невероятных масштабов. Гибло население целой планеты, сотни тысяч людей сейчас тонули в пластах земли, гибли под ударами разгневанных богов и духов. Его разум просто не справлялся с ужасом увиденного.
        И, не выдержав, он отвел взгляд, будучи не в силах смотреть на бойню дальше.
        Бариазар поставил на стол пустой кувшин, оглянулся в поисках нового, но так его и не найдя, нервно заговорил:
        - Теперь ты понимаешь, о чем я говорил. Я не знаю, как это было проделано, как вообще владельцы рудника умудрились организовать такое. Даже не пожалел денег и сходил на прием к архимагу Соловею Интерусу, чтобы задать ему этот вопрос. И он меня заверил, что нет чар, способных покорить волю такого количества духов, а уж тем более богов. Значит, они пришли туда сами. Или кто-то приказал им сделать это, и они не осмелились нарушить его волю. Я не спрашивал, Ал, кто был твоим клиентом, и уж тем более не хочу знать этого сейчас. Здесь - он выложил на столик большой кожаный кисет - камни, что мы сумели добыть из шахт перед явлением духов и богов. Я вычел свою долю и стоимость оборудования, оставленного на планете. И больше с твоим клиентом не хочу иметь никаких дел.
        Алансир, полностью выбитый из колеи увиденным, задумчиво посмотрел на кисет с черными изумрудами. Конечно, цены на них сейчас изрядно вырастут, но это вряд ли компенсирует утрату шахт, где их раньше добывали. Пусть небольшую, но долю от этой сделки он рассчитывал получать еще много лет. А теперь….
        Да в бездну это все!!! Но зачем же так?! Он отлично помнил то прекрасное утро, Саймиру, лучезарно улыбнувшуюся ему и пообещавшую, что проблемы с хозяевами скоро будут решены. Признаться, услышав эти слова, он засомневался в их силе - что может скромная торговка, пусть даже из Двойной Спирали? Как она усмирит жадность шаманов в их же мире? Ведь там к их услугам целый сонм прикормленных за века духов. И тут такое. Ему было страшно. Просто впервые за века он не мог понять, как подобное могло произойти, и с чем именно он столкнулся.
        Джун повидал многое, в его лавку порой входили даже эмиссары богов. Сотни могущественных существ из разных уголков вселенной проворачивали свои дела через Город-в-Пустоте, и часть из них - через его заведение. И он наслаждался сопричастностью к деяниям, менявшим собой страны и континенты, когда в далеких от его лавки мирах благодаря купленным у него артефактам на троны восходили короли и императоры. Ал чувствовал гордость за проделанное, он продавал власть и запечатанную удачу, через его руки проходили эликсиры вечной молодости, он участвовал в сделках, где продавались целые миры…
        Но сегодня впервые он увидел ТАКОЕ и не понимал, как подобное могло произойти. У разума банально не хватало воображения для представления силы, способной повелевать таким количеством богов и духов из пантеона Жизни. Кто или что обрушило их на этот мир, и самое главное - зачем? Пустяковый конфликт из-за пошлины на камни явно не стоил того, чтобы истреблять жителей целого мира. Это все равно, что сжечь дом вместе с надоевшей мухой, вместо того, чтобы прихлопнуть насекомое. Подобный подход не укладывался у него в голове, а произошедшее потрясло до глубины души.
        - Бари, - Ал с трудом подбирал слова, - я не знаю, как подобное можно было провернуть. Я даже до конца не уверен в том, что это произошло из-за действий моих клиентов. Возможно, это случайность, или местные шаманы замахнулись на что-то такое, что вызвало гнев всех этих высших сущностей. В любом случае, мы здесь ни при чем. Ни ты, ни я не причастны к случившемуся.
        - Будет расследование, - нехотя буркнул дварф. - Те, кто успел сбежать, могут обратиться в Орден Порядка, а там подобное не оставят без последствий.
        - Не страшно, - пожал плечами джун. - Мы здесь в любом случае ни при чем и не несем ответственности за действия нашего клиента. Но лучше, разумеется, этих вопросов избежать. Пятно на репутации не нужно ни тебе, ни мне.
        Немного подумав, он достал карту заказа Гильдии убийц. Бариазар, едва ее увидев, прищурился и согласно кивнул:
        - Да, так будет проще. Только, Ал, - слегка замявшись, попросил он, - не сообщай об этом своему клиенту. Я не хочу, чтобы вместе со спасшимися уничтожили еще какой-нибудь несчастный мир.
        - Согласен, - торговец, не отвлекаясь, заполнял карту заказа. Это дело не терпело отлагательств. Чем быстрее устранят беглецов, тем меньше шансов, что информация о произошедшем уйдет дальше. Планетарный геноцид. Это слишком серьезно, и если Орден Порядка узнает о произошедшем и начнет расследование, то… Ну уж нет, подобного лучше избежать. Заполненная карта заказа исчезла с его стола. Он почти вдвое увеличил вознаграждение из-за срочности заказа. Так что проблема с беглецами будет решена в ближайшие дни, если не часы.
        Теперь осталось лишь одно - решить, как ему действовать с Саймирой. Каким образом выстраивать деловые отношения с ней. Или, может, в бездну все? Джуну точно не хотелось бы работать с силами, способными из-за пустячного торгового конфликта истребить миллионы людей.

* * *
        Двое разумных в ближайшей роще. На экране Компаса благодаря стрекозе-механоиду возникли фигурки людей, спрятавшихся в весьма толково организованном укрытии. Скорее всего, это они атаковали Меджа.
        Ну и чем же их достать? Тратить Ментальный Шторм на этих двух мне было жалко, а у Поцелуя медузы слишком малый радиус применения - нам же нужны живые пленники, способные говорить.
        - У меня есть Сон разума, - предложил Скэр.
        - Действуй!
        За напарника рассчитаться можно будет и потом, да и атакующие заклинания наделают лишнего шума. Отметка Меджеха на Компасе пока не сменила цвет, значит, он еще жив. Старого котяру так просто не достать!
        Карта лечения и зелья регенерации уже наготове, мышцы против воли напряжены и готовы к рывку. Промедление дается мне нелегко, лишь страх подставить друга под новый удар сдерживает меня на месте. И все равно, каждая секунда ожидания растягивается в вечность, наполненную мучительным страхом, что она окажется последней, что еще мгновение - и будет слишком, непоправимо поздно.
        Небольшое светло-зеленое облако срывается с Активатора Скэра и устремляется к убежищу людей. Стрекоза, усевшись возле укрытия и затерявшись в листве, внимательно наблюдает за ними. Вот, первый клюет носом, за ним второй. Еще немного, и они оба начинают зевать, а я - жалеть, что не накрыл их одним ударом чего-нибудь убойного! Ждать, пока они заснут, теряя время, просто невыносимо. Я уже вскинул Активатор, когда один, а следом и второй заснули. Змея сорвавшейся с тетивы стрелой юркнула вперед, еще когда более стойкий, чем его напарник, мальчишка возле бинокля сползал по стеночке, не в силах бороться с воздействием чар.
        БОЛЬШОЕ ИСЦЕЛЕНИЕ срывается с Активатора, едва мы приближаемся к Меджу на расстояние пары десятков шагов. Зеленоватое сияние охватывает его фигуру, а я, спрыгнув с нашего «скакуна», бегу к нему…
        Когда мне оставалась пара шагов, котяра даже попытался привстать, тряхнув пару раз головой. Подбежав, помог присесть, попутно засовывая ему в пасть пузырек с регеном, который тот послушно выпил, выплюнув пустой флакон в траву. Затем Меджех уже более осмысленным взглядом посмотрел на меня:
        - Чем это меня приложили?
        - Пока не знаю, - облегченно пожал плечами в ответ, - но тех, кто это, скорее всего, сделал, мы уже нейтрализовали.
        - Мины, ловушки? - уточнил напарник, вставая и сряхивая с себя остатки защитного снаряжения, сползавшего с него лохмотьями, но сделавшего главное - сохранившего ему жизнь.
        - Я проверил, едва мы тебя увидели. Сприган ничего не нашел. Так что, кажется, тут было что-то другое.
        - Ясно, - Медж, встав в полный рост, внимательно себя оглядел. - А хорошо меня приложили! - констатировал он. - Если бы не твой доспех с сопротивлением огню и упором на физическую защиту да зелья, сейчас бы уже стоял в круге предков, начиная песнь о прожитой жизни. Кажется, это какая-то химическая дрянь. Полыхает как пламя дракона. Сначала слетел твой доспех, потом техно-защита, а потом я вырубился от боли - и все это за пару секунд.
        Скэр, внимательно осматривавший воронку, потыкал в нее незнакомым прибором. Услышав слова Меджа, он повернулся к нам:
        - Твое счастье, что начинка зарядов была рассчитана на которкое интенсивное горение и пламя быстро угасло. Оно же, похоже, уничтожило споры вокруг.
        - Повезло! - довольно хмыкнул Медж и, не теряя времени, вскинул Активатор. Его тело окутала новая защита, а из сумки уже доставался костюм из кожи камузина.
        Я же на всякий случай протянул ему маску от своего комплекта химической защиты и, дождавшись когда будет застегнуто последнее крепление, скомандовал:
        - Убираемся отсюда, парни.

* * *
        Ночь. Костер полыхает в паре шагов от меня. Выбравшись за пределы зоны, подвергшейся изменению, мы на всякий случай отъехали на сорок тысяч шагов, нашли с помощью воздушных разведчиков укромное место и устроились в развалинах небольшого дома. А теперь вели допрос пленников, захваченных по пути. Точнее, пытались вести допрос.
        Наши пленники упорно молчали, хотя браслеты понимания были надеты на них заранее. Седой мужчина с болезненным лицом время от времени начинал кашлять. Вторым был мальчишка лет четырнадцати, несмотря на свой юный возраст, проявивший себя как настоящий боец.
        - Майлз, ничего им не говори, слышишь, ничего! - сорвавшись снова на кашель, старший согнулся пополам и чуть не упал на землю, одному из слээшей даже пришлось придержать его за спину.
        Скэр, повернувшись к мальчишке, тихо заговорил:
        - Майлз, твой друг глуп и упрям, но я не прошу тебя сказать ничего такого, о чем мы в скором времени не узнаем сами. От тебя или от него, у нас есть много способов. Я же предлагаю тебе самый честный обмен - тебе ведь наверняка интересно, кто мы, откуда пришли и чего хотим.
        На его слова мальчишка лишь непокорно мотнул головой, и тогда Ашшул вытянул из ножен нож, но Скэр недовольно поморщился:
        - Убери, я не потерплю пыток.
        - Чистюля, - буркнул слээш, но оружие все же убрал.
        Рэбер призвал Книгу, активировал карту, и в его руке оказался диск на длинной цепочке со странными закорючками, бегущими по поверхности.
        - Мальчишка лишний, - скомандовал он, - вырубите его на время. И держите крепче старика, придется его подлечить: кашель может сбить транс.
        Шешол несильно ударил юного воина по голове, оглушив его, Скэр же, после недолгой возни, влил в старшего пузырек недорогого зелья лечения.
        А после маятник начал неторопливо раскачиваться перед глазами пленника. Тот, о чем-то догадавшись, попытался отвести взгляд. «Смотри!» - ментальный импульс от Скэра заставил человека невольно взглянуть на то, что чужак держал в руках, а дальше он уже не мог отвести глаз. Постепенно его сознание заснуло, и он словно кукла мог лишь отвечать на вопросы того, кто держал в руках гипнотический маятник.
        - Назови примерную численность Железного братства.
        - Я не знаю! - губы седого нехотя вытолкнули ответ, словно продолжая вести незримую борьбу, что проиграл их хозяин.
        - Сколько ваших баз в этом регионе? - новый вопрос Скэра не заставил себя ждать.
        - Три, - выдохнул старик.
        - Сколько на каждой из них персонала? - терпеливо уточнил рэбер.
        - На малой человек двести, на большой примерно две тысячи, на дальней, наверное, человек восемьсот.
        Постепенно, по мере допроса, стало вырисовываться общее положение дел. Жители этого мира существовали в небольших сельских общинах, разбросанных повсюду. Люди, пытаясь выжить, выращивали овощи, зерно и животных. Они вели торговлю с людьми камня - жителями, оставшимися в руинах городов, наладивших и восстановивших небольшие производства. Железное братство объединяло их всех, поддерживало порядок, отражало нападения инсектоидов и мутов. Они же собирали остатки рабочей техники в развалинах городов и контролировали территории, подвергшиеся терраформированию, не допуская их расширения.
        - Каким образом вы зачищаете почву, подвергшуюся изменению? - уточнил подробно записывавший ответы Скэр.
        - Пламя! Оно очищает все! Главное - с ним не тянуть, - седой пленник тихо шептал ответы, было видно, что борьба с самим собой его утомила…
        Я с самого начала почти не принимал участия в допросе, и причина далеко не в том, что это грязное дело. С одной стороны, у меня есть теперь в отряде те, кто справятся с этим лучше, и не стоит заступать дорогу профессионалам. С другой - рэберы, хоть и похожи на нагов, весьма миролюбивы, я сделал ставку на это и не прогадал.
        - Почему так мало было наблюдателей возле зоны изменения и активно действующего гнездовья инсектоидов? - вопросы следовали один за другим, я уже давно потерял им счет, но отступаться никто не собирался - сведения нам были нужны, и самые разноообразные.
        - Здесь королева улья старая, - равнодушно объяснил наблюдатель. - Рой небольшой, бойцов мало, не так давно они предприняли сразу две неудачные попытки высунуться за пределы пригодной для них Зоны, так что какое-то время тут будет тихо.
        - А с активными ульями как боретесь? - поинтересовался я: захват новых территорий и освоение жизненного пространства - один из основных инстинктов насекомых. Не столкнуться с расширением молодых пятен заражения люди не могли.
        - Там тяжко… - старик даже вздрогнул, словно воспоминания о прошлом пробились через гипнотический сон разума. - Только старое оружие и спасает. До королев без него не добраться, но и оно добра не несет. Земля после него долго болеет, даже рядом жить нельзя - все отравлено. Да и мало его теперь осталось.
        Скэр прервал допрос, отдав старику команду «спать». После чего подполз ко мне поближе. Усевшись рядом, он подбросил в огонь пару сухих веток. И надолго замолчал, глядя на пламя, прежде чем заговорить.
        - Этот мир для жатвы не подходит, - наконец произнес он. - Возможно, на соседнем континенте дела обстоят получше, и там утрачены контроль и всякая организация общества, но тут подобное не получится: запасы техно-оружия велики, причем они почти наверняка умеют его производить. Атомные заряды - это серьезно, - он покачал головой, - они сильно все усложняют, увеличивая риск до неприемлемых величин.
        Выслушав его, уточнил, подбросив в огонь еще пару веток:
        - Я так понимаю, здесь мы узнали всё, что могли. Первичный сбор информации завершен. Двигаемся дальше?
        Скэр, чуть обдумав мои слова, согласно кивнул:
        - Думаю да. Мы собрали достаточно информации для Совета Старших. В дальнейшей разведке смысла нет, только ненужный риск.
        Экран Компаса возник передо мной, и я прикинул расстояние до ближайшей зоны отбытия. Примерно два дня пути верхом. Но, судя по полученным от старика сведениям, там располагались брошенные земли: территории, занятые большими бандами мутов - людей, подвергшихся изменениям во время терраформирования планеты. Весьма агрессивных и опасных, малочувствительных к боли, физически гораздо более сильных, чем обычные люди. К тому же, многие из них умели применять техно-вооружение, отдельные экземпляры которого все еще можно найти среди руин военных баз и в заброшенных городах. Так что в первоначально заложенные два дня мы однозначно не уложимся.
        Альтернатива, к сожалению, была еще хуже. До другой зоны отбытия было примерно три десятка дней пути по территории, контролируемой Железным братством. Да и сама точка перехода находилась на земле, контролируемой инсектоидами из молодого и агрессивного улья.
        - Что с этими двоими делать? - поинтересовался Скэр.
        Чуть подумав над ответом, я принял решение.
        - Пусть живут, если только Медж не захочет их жизни. Дом Змеи в этом мире ищет в том числе и возможных торговых партнеров. Железное братство - единственная здесь сила, с которой стоит иметь дело. Убийство их людей - явно не лучший способ начать знакомство.
        Скэр согласно кивнул.
        - Весьма мудрое решение. Здесь много больных. Радиация, вирусы инсектов… Наш Дом сможет неплохо заработать, продавая зелья лечения в этом мире. Владыка будет доволен. Я подготовлю для него доклад.
        - Хорошо, - кивнул я и, встав, подошел к Меджу, сидевшему чуть поодаль от костра. Он коротал время на пару с бутылкой вина.
        Увидев меня, он молча протянул мне бутылку, и я сделал большой глоток, чтобы смыть вкусом вина усталость от пережитых событий. Сегодня был долгий день. Мертвый город, атака инсектоидов. Я впервые использовал свой отряд и командовал в бою как лидер. Страх допустить неверное решение, совершить ошибку - только сейчас понял, как на меня давило все это. И под конец чуть не потерял друга, отправившегося выполнять мой приказ… все это тяжело. Хотелось вернуться к той привычной жизни, когда несешь ответственность только за себя одного и на тебя не давит груз принятых решений. Когда не приходится отвечать за жизни своих друзей.
        - Что с ними будем делать? - спросил напарник, кивнув в сторону пленников.
        - Тебе решать, - ответил я, сделав еще глоток вина. - Мне их жизни не нужны, Змеи в будущем хотят наладить здесь торговлю, если, конечно, Совет Старших это разрешит и мир не пустят под Жатву, вырезав местных.
        - Пусть живут! - махнул лапой тигролюд. - Мне этот мальчишка понравился. На тебя чем-то похож. Помню, ты, когда только пришел в Клинки Арендейла, таким же был. Упрямый, гордый, готовый воевать со всем миром, если будет надо. Настоящий воин!
        - Хм, а какой я сейчас? - неожиданно для себя заинтересовался я.
        - А сейчас другой, повелитель, совсем другой. Да ты и сам уже это знаешь.
        Замолчав, Медж о чем-то глубоко задумался. Оставив ему вино, я отошел от него, чтобы не мешать думать. Спальник был раскинут возле костра, мой дозор будет под утро, так что стоит отдохнуть. А перед сном написать письмо той, что обещал делать это каждую ночь. Уверен, она сейчас не смыкает глаз в ожидании весточки.
        Письмо получилось сухим и коротким, расписывать пережитые события не хотелось, а вот выкинуть их из головы не получалось. Надо было проспать имеющиеся в распоряжении несколько часов, чтобы восстановить силы, но мозги не хотели отключаться, все перебирая детали прошедшего дня и пытаясь вычленить ошибки. Жертв удалось избежать, но потеря защитного снаряжения в самом начале рейда сделала Меджа уязвимым. Можно ли было спланировать бой по-другому? Была ли возможность предвидеть отступление противника, позволившее нам переправиться на тот берег? Реально ли было сохранить мост?
        Последний вопрос мучил меня больше всего. Перед рейдом я проверил на учебной арене свои карты, но не все. Хватило нескольких, чтобы убедиться: щит не мешал управлению, а сила моих карт почти не изменилась. Так что, судя по всему, у меня черный уровень взаимодействия с Хаосом, открывающий полную, читай, прежнюю силу карт, а золотой огонек - лишь отражение усиления, что кольцо Смеющегося Господина давало и раньше. Только вот какая закавыка: как и сказал Владыка, с кольцом приходится разбираться самому, и как выяснилось на практике, оно не влияло на четко прописанные действия и результаты: длительность отката, радиус и время действия, количество зарядов кратных карт не изменились. А вот огненная стрела била сильнее, или удар стихией действовал на меня слабее. По сути, кольцо в основном усиливало заклятья, не касаясь существ, оружия или доспехов. Поэтому и количество метеоров, четко указанное в описании карты, меняться не должно. Раньше так и было.
        Конечно, это не самая частая по использованию карта, а прописанный диапазон значений дает разбег возможностей, но с другими-то картами это правило работает четко. Да и семь метеоров вместо максимальных пяти - это усиление совсем не на четверть. Остается только один вариант: те самые дополнительные возможности, что обещали владельцам черных карт. Хаос любит непредсказуемость и случайности, скорее всего, здесь, как с моим Серебряным колесом обновления, - есть некоторый шанс случайного усиления. Значит, я никак не мог предугадать подобное неожиданное срабатывание карты. Или мог?
        Мне казалось, я бессмысленно проворочался все отведенное на сон время, а заснуть смог только буквально за мгновение до того, как Шешол негромко меня окликнул, сдавая дежурство.
        Утром пленники, очнувшись в развалинах дома, недоуменно осматривали себя, пытаясь понять, что произошло. Их похитителей уже не было на месте, и все что осталось от них - прогоревшие угли давно остывшего костра.

* * *
        - Здоровый! - я вместе со всеми рассматривал лежащий вдалеке кусок корабля инсектоидов. Почерневший от прохода сквозь атмосферу, поврежденный от падения на землю, весь покрытый трещинами, он небольшой горой возвышался на границе брошенных земель, словно обозначая рубеж между заселенной людьми землей и территорией мутов.
        - Скорее всего, это один из командных модулей, - предположил Скэр. - Похож на Дом мыслителей, только его сбросили преждевременно, поэтому посадочные двигатели не успели включиться полностью, сработали лишь частично и не сумели погасить инерцию падения до конца.
        - Там может быть что-то ценное? - заинтересовался я.
        - Мне надо проверить, - рэбер, достав инфопланшет, начал что-то в нем искать.
        Дорога сюда не заняла у нас много времени. Обходя поселения людей, прокладывая маршрут с помощью призванных разведчиков, мы избегали случайных встреч и стремительно двигались вперед, словно нас что-то подгоняло. Пару раз мы засекали летательные аппараты железного братства, возможно, они искали нас, а может, просто летели по своим делам. Пленникам ведь еще нужно было вернуться к своим, убедить их, если получится, в правдивости своих слов, а это бывает нелегко. Так что погони я не слишком боялся, но ее возможность должен был учитывать. И теперь кусок корабля Сеятеля стал непредвиденной задержкой у нас на пути, хотя мог и оказаться дополнительной наградой за риск. Возможность найти что-то ценное первыми всегда была привилегией идущих впереди, награда разведчиков, изучающих новые миры.
        Скэр наконец оторвался от планшета и повернулся ко мне.
        - Создания инсектоидов плохо изучены, о Сеятелях вообще мало что известно, кроме внешнего описания корабля, его структурных блоков и примерного указания его уязвимых мест. Но по идее, если это Дом мыслителей, то что-нибудь ценное мы наверняка сможем там обнаружить. Это каста инженеров и техников, обслуживающих улей и входящих в свиту королевы. Здесь могут находиться важные материалы для развития колонии на этой планете. Энергоячейки, архивы памяти, где хранятся знания об их цивилизации, банк геноматериала, из которого мыслители создают себе помощников, разнообразные био-конструкты…
        Я скептически посмотрел на почерневший кусок Сеятеля, больше всего похожий на сгнившую гору плоти, щедро перемешанную с керамикой и кусками металла, кое-где из нее торчали жгуты труб, похожие на порванные связки и вены. Лезть туда совершенно не хотелось. Вероятность найти хоть что-то стоящее была крайне мала. С другой стороны, если проехать мимо, упустив шанс, тогда уже кто-то другой заберет себе награду.
        - Возможно, местные все растащили до нас, - предположил я с легкой надеждой в сердце, что Скэр подтвердит мои опасения и мы продолжим путь дальше.
        - Нет, - твердо ответил тот. - От всего, упавшего с неба, люди стараются держаться подальше из-за высокой угрозы биозаражения. Первые смельчаки погибли, едва приблизившись к упавшим обломкам корабля. Теперь же и вовсе побывавших в зоне заражения встречают пламенно.
        «Весьма разумно», - подумал про себя я и уточнил:
        - Каковы возможные угрозы? Что мы можем там встретить?
        Скэр, пожав плечами, ответил:
        - Возможно, сохранились остатки систем ближней обороны. Тогда сейчас они находятся в спящем режиме. Плюс боевые организмы, отвечавшие за охрану данного сегмента корабля.
        - Также возможна утечка боевых вирусов, так что внутрь без надежного защитного снаряжения соваться не стоит… - продолжил я наши рассуждения.
        - Тогда я пас! - первым, не задумываясь, решил Медж. - Мое снаряжение сейчас для этого точно не подходит.
        Я понимающе кивнул, вспомнив, как помогал снимать остатки техно-брони с тела друга.
        Слээши тоже синхронно отказались:
        - Риск велик, выгода неочевидна.
        - Мы останемся здесь.
        Скэр, чуть подумав, высказался:
        - А я бы заглянул, ведь это уникальный шанс увидеть часть Сеятеля. Если уцелели базы данных, мои бывшие коллеги из Академии знаний свои хвосты съели бы от зависти.
        Повернувшись, он посмотрел мне в глаза:
        - Прошу вас составить мне компанию. Если есть хоть небольшой шанс, что они целы, я просто обязан удостовериться.
        К остаткам корабля мы отправились вдвоем, оставив Меджа, Ашшула и Шешола разбивать привал. Я не слишком верил, что мы найдем что-то ценное, но, с другой стороны, Владыка Хаоса обожал в таких местах оставлять свои дары для самых храбрых и упорных. Их-то я и надеялся там найти.
        Глава 11. Сеятель
        - Потрясающе!
        Скэр рассматривал фрагмент Сеятеля и не мог сдержать собственный восторг: невероятный сплав живого организма и технологий! Инсектоиды, пожалуй, один из немногих видов во вселенной, кто умел создавать подобное. С ними могли поспорить разве что рееки, но их корабли были животными, привыкшими жить в космической пустоте, питавшимися энергией звезд и поедавшими метеориты с кометами. Они изначально рождались такими, а здесь это все было создано. Могучий разум сумел спроектировать и вырастить подобное, и сейчас он, Скэр, мог прикоснуться к его тайнам!
        Небольшая камера над плечом рэбера записывала все происходящее, анализатор считывал потоки энергий, регистрируя излучения, исходившие от корабля. Затем устройство систематизировало и обрабатывало собранные данные. Несмотря на прошедшие годы, падение и взрыв, судя по генерируемому излучению, какой-то источник энергии внутри корабля сохранился и продолжал работать. По толстым металлическим жгутам, торчащим из развороченного корпуса корабля, даже время от времени пробегали голубоватые искры разрядов. Видневшиеся в глубине корабля зеленоватые трубки, закрепленные по стенкам внутренних коридоров, тускло светились. И, кажется, Скэр заметил движение в одном из технических отсеков, хотя толком не сумел разглядеть, что это было и было ли вообще.
        Его спутник терпеливо стоял рядом и смотрел на экран Компаса, на котором отражались ловушки и прочие возможные угрозы - запущенная внутрь обломков корабля пара маленьких МАСТЕРОВ ЛОВУШЕК должна была их выявить, прежде чем хозяева попытаются проникнуть внутрь.
        - Почти закончили, - отвлекшись от карты, человек посмотрел на него. - Активных ловушек Сприганы не нашли или не смогли их распознать. Ты можешь ходя бы примерно описать, что именно мы ищем?
        Впервые за долгие годы Скэр почувствовал смущение, как студент, не знающий ответа на вопрос строгого экзаменатора.
        - Инсектоиды еще слабо изучены, они плохо идут на контакт с иными цивилизациями. Об их кораблях, тем более о Сеятелях, практически ничего не известно.
        - Тогда зачем мы туда лезем? - уточнил Рэнион, вновь посмотрев на экран Компаса. - Если мы и встретим здесь что-то ценное, то можем просто пройти мимо, не сумев понять, что именно мы нашли и с чем столкнулись.
        Скэр, чувствуя справедливость упрека, виновато опустил голову.
        - Понимаю ваши опасения, повелитель, но вы не представляете, насколько это уникальная находка! Я ученый, точнее, был им до того, как стал Игроком, - воспоминания о прошлом невольно обожгли душу, заставив отвести глаза от внимательно смотрящего на него собеседника. - Несмотря на то, кем я стал, мне никогда не забыть своего призвания. Игра дала мне уникальный шанс увидеть собственными глазами недоступное обычным жителям большинства миров - десятки разнообразных цивилизаций, в том числе закрытых или погибших. Знания о них не должны исчезнуть. Сталкиваясь с неизведанным, я, по мере возможности, изучаю его, а потом отправляю отчеты с собранными сведениями в Академию знаний. Разумеется, делать это приходится тайно, скрывая, кем именно я являюсь, выступая как независимый исследователь. Владыка знает об этом и разрешил мне продолжать мои изыскания, считая это полезным для нашего Дома. Я прошу вас помочь мне исследовать фрагменты этого корабля или хотя бы провести первичный осмотр. А в будущем вы сможете рассчитывать на мою разовую помощь в качестве ответной услуги.
        Человек на время замер, размышляя над словами Скэра, слегка покачиваясь на носках. Он внимательно смотрел на Компас, висящий перед ним.
        Хоть Сприган и не обнаружил ловушек, это не гарантирует, что их нет - ведь у наших поисковых карт всего лишь обычный ранг. Да и далеко не весь модуль они смогли изучить - слишком много повреждений, часть проходов полностью разрушены. С другой стороны, явных угроз нет, а шанс найти что-то ценное все-таки был. Даже не попроси об этом Скэр, я бы все равно туда полез, даже из чистого любопытства. Встретить на своем пути, пусть и обломок, но настоящего космического корабля и пройти мимо было бы непростительно.
        А что до остального - лежащий в сумке геосканер, наследство астронавта, как минимум поможет обнаружить дорогостоящие металлы, если они есть. Да и возможное наличие карточных сфер не стоит сбрасывать со счетов. Но, видя интерес Змея, решил поиграть, показав, что не хочу туда лезть. Скэр же, несмотря на врожденное хитроумие своего вида, попался на эту несложную уловку. Что ж, получить двойную плату за одну работу приятно всегда. Плюс, можно еще узнать что-то интересное. Про Академию знаний я слышал впервые, но кто знает, может, это и пригодится в будущем. Благо, источник информации под рукой, на расстоянии пары шагов.
        Но для начала, немного поколебавшись для вида, нехотя выдавить из себя:
        - Ну ладно, идем.
        Тщательно проверив дыхательную маску, сделал несколько осторожных шагов в сторону корабля. Несмотря на прошедшие годы, уровень биологической угрозы все еще был высок. Сделаешь пару вдохов внутри обломков, оставишь незащищенным любой участок тела - и зараза, витающая в воздухе, за пару минут настолько размножится в твоем теле, что сомневаюсь, что даже зелья лечения смогут помочь. Так что двигаться нужно предельно аккуратно.
        Черные обгоревшие фрагменты внешней оболочки корабля валялись повсюду, и приходилось их осторожно обходить - острые края с зазубринами были столь коварны, что, при неудачном стечении обстоятельств, пропусти доспех часть воздействия, вполне могли прорвать ткань техно-брони там, где ее не защищают пластины.
        Черная гора обломков росла, и я, по мере приближения, начал постепенно осознавать ее величину. Это каких же размеров был сам корабль, если то, что мы сейчас видили перед собой - всего лишь инженерно-технический отсек?! Рэбер осторожно полз рядом, периодически тыкая по сторонам разнообразными приборами, которые он поочередно доставал из сумки на боку.
        - Уровень радиации растет, скорее всего, она исходит от источников энергии корабля.
        - Опасно? - уточил я, поглядывая на узкий проход, что единственный оказался на уровне земли. Над ним висело несколько металлических жгутов, несмотря на прошедшие годы, до сих пор искрящих синими разрядами.
        - Не особо, защита должна справиться. В крайнем случае, у меня есть препарат для вывода радиации из организма.
        Стальное лезвие чакры сверкнуло в воздухе, перерубив кабели и освободив проход в коридор. Узкая круглая дыра, в которую удалось пролезть лишь пригнувшись, больше походила на кишку: по стенам бежали прожилки, похожие на вены, а пол слегка вибрировал под ногами. Десяток шагов внутрь, и мы уткнулись в нечто, похожее на мембрану, тускло светившуюся в полумраке.
        - Скорее всего, мы попали в технический коридор, - предположил Скэр, осторожно ползший позади меня, когда мы уперлись в перекрывшую проход преграду.
        СЕРЕБРЯНЫЙ КЛИНОК, призванный мной, возник в руке, и я с силой резанул им по кажущейся живой ткани мембраны, но лезвие, даже не оцарапав переборку, отлетело назад. Я удивленно посмотрел на препятствие - из чего же его сделали, что острейший клинок даже не смог его поцарапать, а самое главное - что мне делать дальше?
        - Разрешите помочь.
        Скэр, подползши ближе, внимательно осмотрел преграду, затем стены, после чего нажал на какую-то выпуклость, похожую на небольшой сосок. В тот же момент мембрана раскрылась, и Скэр, с довольным видом повернувшись ко мне, приглашающе махнул рукой:
        - Проход открыт, повелитель!
        Мы, вслед за Сприганом, осторожно прошли внутрь и оказались в просторном полукруглом зале. Под потолком засветился большой мутный шар, заливший все желтоватым светом. Я с интересом оглядывался вокруг, пытаясь понять, куда мы попали. Странное место - стены были похожи на губку: сотни отверстий разных размеров и форм, из них сочились густые желтые капли. Стекая вниз, они скапливались в просторной выемке в центре зала.
        - Интересно.
        Скэр, приблизившись к луже, достал небольшую мензурку и зачерпнул желтоватую жидкость. Затем, взяв новый агрегат, вставил в него емкость с пробами, и прибор, замигав, начал анализировать предоставленный ему образец. Глядя на него, чуть подумав, и я достал свой геосканер - не следует забывать, зачем мы здесь. Компас, возникший передо мной, не показал ничего интересного, если не считать огромной отметки живого корабля, заполнившей собой почти всю карту. Я периодически проверял окрестности - новый мир, высокие шансы, что можно найти что-то интересное. Но пока не везло. Может, удастся хотя бы какие-либо ценные материалы внутри корабля отыскать, раз уж с карточными сферами пока не заладилось. После подстройки дальности действия, приборчик в руках запищал, сканируя окружающее пространство, а затем на экране возникли сотни незнакомых символов.
        «Тай, нужна твоя помощь», - попросил я.
        В последнее время она что-то совсем затихла, такое впечатление, что симбионт была чем-то сильно занята, но чем, я даже не мог себе представить. Геосканер же любопытная до всякой техники, до которой могла безнаказанно добраться, моя помощница изучила и перенастроила уже давно. Несколько секунд ожидания, а затем я услышал голос Тайвари у себя в голове:
        «Тебе следует обращать внимание только на синие, фиолетовые и красные значки - ими отмечены металлы и материалы, имевшие высокую стоимость у цивилизации, создавшей этот прибор. Так же я выделила то, что имеет спрос в Двойной Спирали. Наивысшую ценностью обладают металлы, отмеченные фиолетовыми символами».
        «Тебе ведь должно быть здесь интересно также, как и Скэру?» - поблагодарив, спросил я, надеясь расшевелить Тай, и та, словно вынырнув из забытья, нехотя ответила:
        «Я внимательно наблюдаю и записываю все увиденное тобой. Позже изучу и проанализирую всю собранную информацию», - после чего Тайвари снова пропала. Я просто физически почувствовал, как она вновь погрузилась сама в себя, если это так можно назвать. И чем она таким важным там занимается? Или это я выдумываю все?
        Ладно, в бездну! Отбросив мысли о своенравном симбионте, посмотрел на сканер - на экране из всего калейдоскопа отметок было лишь два синих значка - и разочарованно вздохнул: и здесь мимо.
        Скэр, закончив возиться с жидкостью, повернулся ко мне, и я услышал явное удовлетворение в его голосе:
        - Мы можем следовать дальше, здесь я закончил.
        - Что-то интересное? - полюбопытствовал я.
        - Нет, - ученый покачал головой и выкинул мензурку, - это больше всего похоже на отсек для переработки биоотходов.
        Услышав это, я даже невольно улыбнулся: впервые увидеть и проникнуть внутрь космического корабля и оказаться в отхожей яме для мусора - символично.
        - Нам нужно проделать проход, - отвлек меня от мыслей Змей, - если мы хотим двигаться дальше.
        Никаких других выходов из этого места видно не было. ГРАКУЛА же оказалась на корабле слабой помощницей: живая материя стен воспринималась и интерпретировалась ею как пустое место или отдельные живые объекты, да еще полное отсутствие прямых линий превращало всё в знатную кашу. В итоге, промучившись с переданной ею картинкой, сопоставив с данными приборов Скэра и проверенными Сприганами участками корабля, определили приблизительное направление к ближайшему коридору. Только вот у меня ничего подходящего, чтобы пробить дыру и не угробить нас при этом, не было, о чем я и сообщил рэберу. Кристаллический крот с живыми и металлическими перегородками не совладает, Слизень-пожиратель слишком примитивен, чтобы им управлять, да и не уверен, что он сможет быстро справиться со стенами космического корабля, а как сработает Распад на такую огромную цель, предсказать было сложно, по крайней мере, проверять, находясь внутри, не хотелось.
        Чуть подумав, Скэр призвал Книгу, что-то вложил из нее в свой Активатор, а следом из жезла полился зеленоватый свет. Под его воздействием губчатые стены комнаты начали оплывать, словно воск вблизи открытого огня.
        - Работает, - отвлекшись на время от разрушающихся перегородок, рэбер повернулся ко мне. - ЛУЧ ТАЯНЬЯ ЖИЗНИ действует на коротком расстоянии против биологических объектов: животных, растений. Я предположил, что и для этих стен должно подойти, учитывая, из чего был создан корабль. Удобная вещь, жаль только, дальность применения крайне мала - пяток шагов всего.
        Мы медленно продвигались вперед в поисках прохода, буквально проплавляя себе дорогу. Материал стен под действием Луча крошился и оплывал. Скэр использовал уже два заряда карты, не пожалев слабый камень обновления, а мне начало казаться, что мы из этого отстойника не выберемся никогда и нужно искать обходной путь, когда, вслед за очередным отвалившимся куском губчатой переборки, открылся широкий пролом, мелькнули закрепленные на стене трубы, а следом из них хлынул поток густой молочно-белой жидкости, сбивший меня с ног и отбросивший назад вместе с рэбером, не ожидавшим ничего подобного.

* * *
        Пробуждение, искорки старых приказов щекочут его, заставляя вынырнуть из спячки, из комы, в которой он пребывал после падения. Автоматика, буквально вырвав из гибнущего Сеятеля целый отсек, выплюнула его в сторону колонизируемой планеты, а через несколько мгновений мощный взрыв самого материнского корабля придал отделившейся части ускорение, уничтожив при этом половину гравитационных двигателей. Быстрый полет, удар.
        Созвездие мыслителей, коллективный разум, который на первых порах должен был помогать колонистам в освоении нового мира и создавать все необходимое для развития, впал в кому, из которой не мог вынырнуть долгие десятилетия. Даже сейчас он находился в полузабытьи, словно во сне прислушиваясь к случайно уцелевшим датчикам. …Нечто вылезло из утилизационной камеры, прорвана одна из магистралей с первичной материей, резкое падение давления питательной жидкости, используемой для создания вспомогательных существ и поддержания жизнедеятельности конструкций корабля.
        Изучение, принятие решения.
        Коллективное сознание так и не пришло в себя до конца, и были задействованы первичные протоколы. Выявлено два биологических объекта, большинство систем не работают, не ясно, являются ли нарушители частью команды корабля. Но они несут угрозу потери первичной материи, и так находящейся на критически низком уровне. Исключить из общей системы поврежденный участок магистрали, перенаправить потоки, ремонтной службе приступить к устранению пробоя… Ремонтная служба не отвечает. Запустить протокол проверки и инициировать создание низших служебных модулей. Выполнить в узловых точках анализ первичной материи на предмет загрязнения. Ликвидировать угрозу повторного прорыва магистрали…
        Несколько секунд ожидания, основной разум по-прежнему молчит, обращение к протоколам безопасности. В одной из камер долгого сна стояли длинные прозрачные, слегка похожие на семечки капсулы, где в ожидании команд находились воины улья. Их предназначение - охрана и сохранение целостности Дома мыслителей, и сейчас один из них пробуждался для выполнения задачи, ради которой был рожден.

* * *
        - Потрясающе! - Скэр, взглянув на результаты анализов, поспешил поделиться ими со мной. - Невероятно! Фактически, мы сейчас идем по стволовым клеткам - клеточному материалу, из которого можно вылепить практически любой живой организм, нужно лишь задать необходимые параметры на основе готовых образцов и запустить процесс роста. Если мы сможем найти библиотеку с картотекой образов, это будет невероятный прорыв! Все-таки инсектоиды - наиболее продвинувшаяся в биотехнологиях цивилизация, здесь с ними никто не сравнится, они даже могут замахнуться на уровень Древних. Хотя, я не исключаю, что многие свои технологии инсектоиды позаимствовали у них.
        Слушая трескотню рэбера, я медленно брел вперед, с трудом выдирая ноги из густого белесого киселя, которым так восторгался мой спутник. Эта каша даже реагировала на наше присутствие: время от времени по ее поверхности блуждали непонятно из-за чего возникавшие небольшие волны, взбухали и лопались тяжелые пузыри, неожиданно подергивались рябью отдельные участки - я даже немного опасался, что она может попытаться растворить нас в себе.
        - А вы с Владыкой из одного мира? - не выдержав, я задал вопрос, давно вертевшийся у меня на языке.
        Сейчас обстановка позволяла поговорить: ни лишних глаз, ни врагов - упавший обломок корабля был мертв и безопасен. И так же бесполезен, как давно выпотрошенный труп. Может, хоть в Зале создания, куда мы, по идее, должны попасть, найдется хоть что-то интересное.
        Услышав мой вопрос, Скэр негромко засмеялся.
        - Вы видимо предположили это, исходя из моего внешнего вида.
        Рэбер действительно напоминал нага по форме тела, только был ниже ростом, а вокруг головы-шеи расположился воротник из острых костяных шипов, на котором растянута тонкая кожаная перепонка. Такие же костяные шипы бежали вдоль позвоночника, но больше существенных отличий я не видел, да и те, что были, не так уж критичны. Так что мое предположение было, на мой взгляд, весьма логично.
        Отсмеявшись, напарник все-таки соблаговолил ответить:
        - Хорошо, что вы спросили это у меня, а не у Владыки. Этим вы могли бы его разозлить. Мы с ним не только не из одного мира, мы даже не одного вида. Наги относятся к старшей крови, они были созданы Великой матерью. Нашим же творцом является Сэттис. Мир Повелителя весьма архаичен, а я родился в Империи тысячи звезд - Ангенарахе. Это одно из крупнейших объединений разумных в оранжевом секторе Радуги миров.
        - И у вас в этой империи командуют змеи? - уточнил я, с руганью выдирая ногу из клейкого киселя, затопившего весь коридор. Несмотря на бездну усилий, пробирались вперед мы не слишком быстро, и разговор помогал хоть немного отвлечься.
        - Нет, что вы! - Скэр, как мне показалось, даже грустно вздохнул. - Империя управляется множеством разумных, а император - лишь чисто номинальная фигура, не обладающая реальной властью. Дань старой традиции, не более того. У нас существуют механизмы, позволяющие максимально эффективно использовать способности разумных независимо от их видовой принадлежности. Я даже предлагал Владыке использовать нечто подобное и в управлении Домом Змеи, без всех этих архаичных пережитков про старшую и младшую кровь, но…
        Наш разговор оборвался, когда мы уперлись в очередную преграду - массивную металлическую створку. Осмотр стен ничего похожего на то, что помогло открыть нам дверь в прошлый раз, не выявил. Видимо, эту переборку отпирали изнутри. Меч традиционно оказался бесполезен, а вот когти ассирэя, о них я запоздало вспомнил только сейчас, справились вполне. Осторожно ведя рукой по кругу, преодолевая сопротивление металла, я внимательно прислушивался к себе - в груди нарастало непонятное ощущение тревоги. Привыкнув доверять своим чувствам, предупредил Скэра и сам держал Активатор наготове.
        Легкий пинок, и кусок металла вываливается наружу. Скэр осторожно подходит к пролому, чтобы запустить Спригана, и тут же отлетает назад, получив удар в грудь. Я только и успеваю разглядеть что-то черное, мелькнувшее в проеме, когда следующий удар находит меня. Густая вязкая масса, в которой я стою, не позволяет маневрировать, поэтому я пытаюсь отбить удар. Меч звонко звякает об черный хитин клешни, слегка отклоняя ее в сторону, а следом, сорвавшись с Активатора, в дыру улетает КАМЕННЫЙ КУЛАК. Заклятье не оказывает почти никакого эффекта, а по мне уже снова наносят очередной удар - жало на конце длинного хвоста, буквально выстрелив из проема, достает гораздо дальше клешни и пытается пронзить мою грудь, но я чего-то подобного ожидал. Меч отброшен в сторону, наклон корпуса в бок на пределе возможностей связок, а затем быстрый удар когтями ассирэя по хвосту. И это оказывается намного эффективнее всего, что я проделал раньше: на теле врага остаются глубокие борозды, из которых обильно течет желтая кровь.
        Почти перерезанный хвост скрылся в проеме, а следом из него ударила густая ярко-зеленая жидкость, уклониться от которой я уже просто не успевал. Кислота разлетелась повсюду, часть отклонена Мерцающим щитом, часть поглощена доспехом. И пока не последовала новая атака, я мысленно скомандовал: «Умри! Умри!». Яд мантикоры у него внутри, и что бы за существо не напало на нас, выжить с божественным ядом в крови оно не сможет, точнее, я не позволю.
        Что-то впереди глухо упало, и я, осторожно заглянув в дыру вслед за Сприганом, увидел судорожно дергающееся тело. С нападавшим покончено, теперь можно помочь Скэру. Тот так и не принял участия в схватке - недвижно лежал у стены, куда его отбросил удар, а на груди расплывалось зеленоватое пятно крови. Книга, Активатор - БОЛЬШОЕ ИСЦЕЛЕНИЕ! Мягкое свечение охватывает рэбера, а я подбегаю ближе и осторожно выливаю флакон с противоядием на рану. Тем временем пора позаботиться и о себе - ВОДЯНОЙ ПОКРОВ возникает вокруг меня взамен исчерпавшей себя защиты. Чуть подумав, активировал ПИРАМИДУ ПОГЛОЩЕНИЯ и ДОСПЕХ СТРЕМИТЕЛЬНЫХ УДАРОВ. Не хочу рисковать. Скэр, наконец зашевелившись возле стены, выхватил из поясного кармана пузырек, судорожно его выпил, а затем из небольшого баллончика запенил пробоину в своей техно-броне.
        - Невероятно, - прошептал он. - Пробить с первого удара мою защиту, да еще отравить какой-то пакостью… я чуть не умер. Хвала Великой матери, что мы, ее дети, имеем врожденное сопротивление к ядам и болезням, - поднявшись, он низко поклонился мне: - Благодарю вас, повелитель, за спасение моей жизни.
        - Сочтемся, - махнул рукой я, пролезая через пролом в двери.
        Наконец я сумел подробно разглядеть напавшего на нас. Массивное тело, покрытое хитином, шесть ног. За спиной хвост с жалом на конце, чем-то похожий на скорпионий. Массивная голова с раскрытыми жвалами, по бокам - две сложно устроенные клешни, заменявшие этой твари руки.
        - Воин роя, - прошептал напарник, едва вылез следом за мной. - На наше счастье, на нем нет боевого облачения и оружия, скорее всего, арсенал уничтожен, поэтому он нас и атаковал практически «голыми руками».
        «И этого ему почти хватило для победы. Будь у меня чуть меньше скорость реакции, лежал бы я сейчас рядом со Скэром, пока яд разъедал мое тело».
        - Скорее всего, он здесь один, - предположил ребер, рассматривая тело погибшего инсектоида и оглянувшись по сторонам. - Возможно, пробудился после падения и остался охранять обломки корабля, следуя заложенным в него инстинктам. Иначе бы здесь их было намного больше.
        - Будем надеяться.
        Подобрав и повесив на пояс меч, мало чем мне помогший, призвал МОЛОТ КАРУНА - здесь он явно будет более полезен. Скэр еще копошился возле воина роя, изучая его, а я, наконец, смог осмотреть место, куда мы попали. Большой просторный зал с прозрачным полом, под которым располагались такие же прозрачные сферы-ванны, различные по размеру и объему, к которым были подведены толстые кишкообразные трубки. По ним и поступала биомасса, похожая на ту, по которой мы брели ранее. Кроме мертвого инсектоида на стеклянном полу больше не было никого: повсюду разруха, большинство приборов опрокинуто или просто повреждено, в полу виднелись трещины, на стенах - следы пожара и дыры.
        Призвав СТАЛЬНУЮ ПАНТЕРУ, осторожно пошел вперед, рэбер прикрывал сзади, подозрительно оглядываясь по сторонам. Мне эта экспедиция уже перестала нравиться: риски растут, карты тратятся, а ничего ценного пока найти не удалось. Да еще и напарник едва не погиб, а за его гибель перед нагом пришлось бы отвечать мне!
        Я уже всерьез начал обдумывать, не повернуть ли нам назад, когда геосканер часто замерцал, высветив целую кучу разноцветных символов: синие, красные и даже пару фиолетовых.
        - Ого! - не удержался я от негромкого восклицания.
        Но Скэр мой возглас не услышал: он как раз подполз к большой раковине, судя по всему, бывшей пультом, с помощью которого здесь все управлялось, и сейчас Змей явно пытался в нем разобраться. А вот столь заманчивое для меня место располагалось где-то внизу. Чуть подумав, я сказал реберу:
        - Я хочу осмотреться внизу, вдруг удастся найти что-то ценное?
        Увлекшись, Скэр лишь кивнул, правда, поразмыслив, призвал СТОРОЖЕВОГО ДУХА. Он должен будет предупредить его о любых враждебных существах в радиусе пятидесяти шагов. А я, подойдя ближе к одной из дыр в стеклянном полу, осторожно спрыгнул вниз: только прозрачный пластик тихо хрустнул под ногами. Рядом мягко приземлилась Пантера. Как Полководец в этом рейде я имел право на всю добычу, захваченную мной лично, и делиться со своим спутником найденным мне не хотелось, достаточно и того, что спас ему жизнь.
        Обойдя пару ванн-инкубаторов, внутри которых что-то даже виднелось, замер перед знакомой биостворкой. Недолгий поиск, легкое нажатие на небольшой отросток, выступавший из стены, и мембрана отъехала в сторону. Еще одно просторное помещение, в этот раз больше похожее на склад: в небольших выемках, укрытых прозрачными панелями, лежали какие-то металлические жгуты, крохотные пластинки и множество других малопонятных мне деталей.
        «Скорее всего, как ты верно предположил, это склад, - голос Тайвари неожиданно возник у меня в голове. - Здесь находятся различные технические устройства, которые внедряли в создаваемые организмы. Интересно…»
        Оглядев открывшийся вид, мысленно довольно потер руки. Даже если это все не удастся пристроить по назначению и придется просто переплавить, уверен, смогу неплохо заработать. А если это еще и возможно хоть как-то использовать… В Двойной Спирали есть Игроки-инсектоиды, зуб даю, они будут готовы хорошо заплатить за возможность усиления своего тела.
        Легкий удар когтей срезает ближайшую прозрачную крышку, за которой лежали странные металлические штуки, похожие на человеческий позвоночник. Из ниши пахнуло холодом и вырвался морозный пар, пока я доставал первую находку. Следующая выемка в стене, и в сумку отправляется небольшая коробка, наполненная сотнями черных железных шариков размером с горох - понятия не имею, что это такое, но детектор отметил их красным цветом редкого ресурса.
        Скэр наверху увлеченно ковырялся в поврежденном пульте, в отличие от своего напарника, он знал, ЧТО представляет истинную ценность. База с генокодами, библиотека созидания, с помощью которых инсектоиды создавали своих биопомощников. Она бесценна, и, заполучив ее и продав на закрытых аукционах в Городе-в-Пустоте, можно спокойно присматривать себе собственную планету.
        Он продолжал увлеченно ковыряться в пульте, надеясь получить доступ к информации, хранившейся в нем, забыв обо всем…

* * *
        «Степень угрозы - наивысшая! Попытка получения доступа к защищенным архивам!»
        Команды высшего приоритета вновь взбудоражили поврежденный разум остатков корабля: враг не устранен, пробужденный защитник мертв, а двое проникших внутрь стали по-настоящему опасны. Под угрозой знания Улья, их защита имеет наивысший приоритет, сохранность данных должна быть соблюдена любой ценой.
        Цепочки команд следуют одна за другой, сотни саркофагов-семечек, скрывавшихся в глубине корабля, озаряет свет и наполняет газ пробуждения. Часть из них повреждена: во время падения разбились и воины погибли, так и не проснувшись, но сотни других начали пробуждаться от слишком долгого сна.
        Глава 12. Орда
        Легкий удар по прозрачной крышке, скрывающей за собой нишу, и осколки с сухим треском осыпаются на пол. Не вглядываясь, сгребаю предметы, лежащие внутри, кладу их в сумку и шагаю дальше. Новый удар, здесь меня ждет необычная добыча - серебристый контейнер со стеклянным верхом. Этот пенал доверху наполнен тончайшими металлическими волосками, он тоже летит в сумку.
        Сверившись с геосканером, приближаюсь к следующему хранилищу. Я тороплюсь, стараясь не тратить ни секунды лишнего времени. Меня пугает все нарастающее чувство тревоги: встреченный инсектоид мог быть не один, а тот даже без оружия сумел создать нам немало проблем. А что если бы их было больше? Здесь, в тесных закутках корабельных коридоров с полным отсутствием возможности для маневра, у них и так преимущество. Да и возможное наличие у противников техно-оружия не стоит сбрасывать со счетов. Поэтому следует торопиться.
        …Очередная ниша, в этот раз размером побольше прочих. Сканер пометил ее красным маркером. Взмах молотом, удар, и мне в лицо повеяло стужей - вырвавшийся из хранилища охлаждающий газ, замерзая в воздухе, осыпался мелкими кристалликами на пол. Я же выволок из холодильной камеры большой сосуд с ярко-розовой жидкостью внутри, начавшей от тряски шипеть и пузыриться. Даже понятия не имел, что это, но постарался побыстрее засунуть добычу в сумку.
        Червячок тревоги, поселившийся в душе, продолжал грызть мои нервы: время уходило, еще оставалось с десяток невскрытых ниш с дорогостоящими материалами, но я решил сосредоточиться на главном трофее в этом месте. Практически пробежка в центр зала, и я замер перед обманчиво простым синим кубом, едва достающим мне до пояса. В его глубине можно было разглядеть воздушный пузырь, примерно с мой кулак размером, внутри которого виднелось аморфное нечто золотистого цвета, так заинтересовавшее Тайвари. По ее словам это арканум - металл, созданный из живых нитей эфира. Не представляю, как подобное возможно и что это вообще такое, но фиолетовый статус подсказывал, что здесь хранится определенно что-то очень ценное.
        И защита арканума это подтверждала: еще в самом начале, когда я только попал в это место, куб выдержал и осторожный пробный удар, и полную силу зачарованного оружия - я метнул Молот Каруна, практически отойдя к дальней стене, чтобы дать магии, способной пробить каменную стену, максимально разогнать снаряд. Ни одной трещины. Когти ассирэя также спасовали, заставив меня на мгновение испугаться, что божественные артефакты исчерпали вложенную в них силу. Тогда я решил потратить разъедающую мазь, припасенную как раз для подобных случаев: едкая желтоватая масса была способна растворить стальную цепь в пару пальцев толщиной минут за семь. К сожалению, она тоже не справилась, но поверхность защитного куба немного помутнела. Хоть какой-то результат. Теперь можно попробовать еще раз использовать мой универсальный открыватель дверей и замков.
        Сиреневые когти высунулись из перчатки, и я попытался надавить по центру пятна в надежде, что сейчас, когда защита ослабла, оружие богов добьется успеха. Но меня опять ждало разочарование: я по-прежнему словно пытался проткнуть каменного слизня - чем сильнее давил когтями ассирэя, тем больше нарастало сопротивление и возрастала сила, отталкивающая мою руку назад. Как странно, я впервые столкнулся с чем-то подобным.
        «Судя по всему, это нематериальный объект, - голос Тайвари возник у меня в голове привычным шепотом. - Больше всего стенки куба похожи на силовое поле, только особенно мощное».
        «А как же тогда мазь смогла заставить его помутнеть?»
        «Не думаю, что она смогла что-либо повредить, скорее всего, просто размазалась тончайшим слоем. Обрати внимание на основание».
        Я оглядел невысокий постамент, в который странный куб был будто бы вплавлен. Хотя, нет: неуязвимый синий материал не был плотно пригнан к металлу основания, как показалось поначалу, он как будто проходил сквозь него.
        «Интересно». Прикинув имеющийся арсенал, довольно улыбнулся своим мыслям: «Кажется, у меня есть то, что сможет здесь помочь».
        Призываю перед собой Книгу, раздел серебряных карт. Без добычи я отсюда не уйду. Мне не доводилось пока использовать эту карту, но теперь пришло ее время. ЭЛЕКТРОМАГНИТНЫЙ ИМПУЛЬС! В первое мгновение кажется, что не происходит ничего - весьма неслабое заклятье не имеет внешних проявлений, но если знать, на что смотреть, то понимаешь, что волна заклинания расходится вокруг меня, нарушая работу любых механизмов, оказавшихся в радиусе действия ее чар.
        Светильники под потолком отреагировали первыми, погаснув с глухими хлопками. В стенах, сразу в нескольких местах раздался противный, на грани слышимости, писк и резко смолк, оглушая тишиной. Следом что-то громко щелкнуло под полом, а из пары вентиляционных отверстий повалил едкий дым. Крышки ниш, еще не раскуроченных мною, одновременно все пооткрывались. Затем что-то затрещало в основном зале, полопались жгуты, соединявшие ванны-инкубаторы, и только предмет, ради которого все было устроено, почти не прореагировал на содеянное мной. Хотя нет, приглядевшись, я заметил, что куб стал мерцать, будто исчезая, а после вновь проявляясь. Комнату наполнил гул, словно проснулись сотни голодных пчел, и с каждой секундой их становилось все больше, казалось, все новые их подруги просыпались, присоединяясь к созданию общего рокота.
        - Повелитель, - Скэр стоял на пороге и испуганно смотрел на меня, - вы что сейчас сделали?
        - Попытался достать эту штуку, - я махнул в сторону куба с упрятанным внутри него арканумом, - и применил Электромагнитный импульс.
        - Вы что, спятили?! - рэбер, почти потеряв над собой контроль, уставился куда-то вниз, прислушиваясь к заполнившему все гулу. - Здесь же рядом реактор, снабжающий энергией весь Дом мыслителей! Вы же умудрились его повредить!!!
        - А я почему не знаю об этом? - нехорошо прищурил я глаза, но разнервничавшемуся ученому было не до того.
        Внезапно, синий куб пропал, и по полу хранилища покатился прозрачный шар с золотистой сердцевиной, неожиданно выросший в размерах до молочного ореха. Не раздумывая подхватил его и направился на выход. Скэр еще что-то пытался сказать, но все это время охранявшая меня СТАЛЬНАЯ ПАНТЕРА ощерилась на него, а я, вскинув Активатор, запустил СКАЧУЩЕЙ МОЛНИЕЙ в его сторону. Удар разряда заставил затрястись инсектоида, появившегося из-за инкубатора, а следом умчался куда-то дальше. Скэр, обернувшись, посмотрел в проход, затем, видимо, услышал предупреждение сторожевого духа, по-прежнему кружившего наверху у места призыва, и опрометью бросился ко мне.
        - Их там сотни!
        Я, еще не успев толком ни расслышать, ни осознать слова напарника, послал РАСПАД в грудь еще одного мелькнувшего в проеме воина улья, превращая того в неаппетитную груду разваливающихся «запчастей», а сам рванул к двери, видневшейся на противоположной стороне склада. Скэр, снова обретя хладнокровие, швырнул назад сверкающую белую сферу, и та, упав на пол, лопнула с громким звуком, выпустив целое облако белоснежного пара. Эта взвесь почти мгновенно начала застывать, превращаясь в глыбу прочнейшего льда. Инсектоид, сдуру сунувшийся в этот пар, наверное, надеясь его проскочить и добраться до врагов улья, так и застыл в центре льдины, забаррикадировавшей проход.
        Дверь послушно открылась, выпуская нас, а позади лед начал нехорошо потрескивать под ударами инсектов, пытавшихся его раскромсать, чтобы освободить себе путь. Новая комната, небольшой зал, в центре которого виднелось нечто, больше всего похожее на коралловое дерево оранжевого цвета. Почти целиком заполнив помещение, широко раскинулись его ветви-отростки.
        Рэбер, достав новый пузырек, не теряя времени покрыл замкнувшиеся створки Каменным зельем, почти мгновенно разбухшим и застывшем на воздухе, образуя каменную корку.
        - Это еще ненадолго их задержит, - повернувшись ко мне, напарник тревожно огляделся по сторонам, а после достал инфопланшет.
        - Как ты думаешь, что это за место? - поинтересовался я, призвав Книгу и выставив пару ловушек возле двери. Соседство с очередной органикой на этом корабле меня настораживало: кто знает, чего ждать от этой штуки в центре комнаты? Если она нападет, места для маневра у меня почти не будет. - Может, стоит спалить дерево к демонам, пока оно не начало действовать первым?
        Скэр, отвлекшись от планшета, быстро ответил:
        - Это, - он махнул в сторону странного растения, - не несет угрозы. Согласно обрывкам данных, что мне удалось скачать до того, как вы разнесли все Импульсом, это узел связи, а «дерево» - его основная часть. Думаю, оно транслирует и усиливает телепатические сигналы, с помощью которых между собой общаются высшие представители вида.
        Нажав что-то на планшете, ученый вывесил перед нами цветную схему.
        - Мы здесь, - он ткнул в одну из точек на карте. - Рядом обиталища технического персонала, над ними бассейн созерцания, если мы пройдем сюда, - он провел небольшую черту, - потом наверх, и затем прорвемся через казармы рабочих особей, то выйдем к пролому в корпусе модуля, который мы видели при внешнем осмотре, и сможем, закрепив веревки, покинуть это место. Главное, чтобы нам на пути не встретилось слишком больших разрушений и завалов. Иначе придется прокладывать новый маршрут…
        Я вполуха слушал рассуждения Скэра. Гораздо больше меня заботил все нарастающий гул под ногами, кажется, к нему прибавился еще и треск, словно рвется прочная ткань, зацепившаяся за металл.
        - …Если используем заклятия массового урона и поддержку существ, то, я уверен, мы справимся, главное сейчас не терять времени - я не уверен в стабильности рабочего ядра. Кажется, ваше заклинание повредило механизмы, поддерживавшие его функционирование.
        - В таком случае, пожалуй, и не стоит рисковать.
        Запустив руку в сумку, достаю артефакт и тут же его активирую. Команда «Держать рубеж!» Пантере - она вместе с ловушками купит необходимое время. В моей же руке все ярче разгораются символы, выгравированные на половинке кольца - части призванного перед вылазкой к кораблю ДИСКА ПЕРЕХОДА.
        - Я, пожалуй, пойду отсюда. Не хочу рисковать, да и не по мне все эти веселые забеги с жуками за спиной и реактор, готовый взорваться в любую секунду. Надеюсь, ты справишься сам и сможешь присоединиться к нашей команде.
        Скэр растерянно посмотрел на командира, затем на открывающееся крохотное окно портала, на артефакт, что человек сжимал в руках. Руны светились все сильнее, а сердце, наоборот, казалось, остановилось.
        Дверь сотряс мощный удар, и по каменной корке побежал веер трещин. Осознание собственной гибели еще не коснулось его разума, но обреченность он уже почувствовал: вдвоем с Рэнионом у них были хотя бы минимальные шансы на спасение, а в одиночку, с кучей инсектов за спиной, пробиваясь через них на готовом взорваться в любой момент корабле…
        - Ну что ты застыл, хватайся скорее! Портал уже почти открылся. Да не за меня, за артефакт берись!
        Скэр постарался понадежнее ухватиться за сразу показавшийся таким маленьким и хрупким полый полумесяц. Новый удар - в пробитую в каменной преграде дыру просунул голову воин улья, готовый выплюнуть поток кислоты, но Пантера утробным рычанием отвлекла его внимание на себя. Щелчок зубьев оставленного командиром КАПКАНА - и тот аккуратно сносит голову инсектоиду. Тело начинает биться в судорогах, что-то, вернее кто-то оттаскивает труп от проделанной бреши, а рэбер автоматически считает удары сердца: жаль, что у змей оно не столь торопливо, как у людей. «Ну же!» - изо всех сил мысленно подгоняет он неспешные чары.
        Тысячи мелких молний, словно нити божественной пряжи, прошили пространство и соединили две половинки артефакта, единого и нерушимого, каковым он всегда и был. Мир вокруг на мгновенье выцвел и смялся старой бумагой, маленькое окошко портала, резко увеличившись, напрыгнуло… и мохнатая лапа дружески хлопнула по плечу.
        - С возвращением! - Медж ехидно оскалился: - Что, еле ноги унесли? - а его цепкий взгляд профессионально пробежался по нам, выискивая повреждения.
        - Зато прогулка не была скучной, - пожал я плечами, подзывая к себе Туманного льва. - Убираемся отсюда, здесь нам делать больше нечего. Эта штука может взорваться в любое мгновение, и я не хочу оказаться рядом, когда это произойдет.
        Соратники тут же кинулись собирать нехитрый лагерь - делов-то: сунуть несколько вещей в сумки - а я уточнил у все еще заторможенного Скэра:
        - Как скоро взрыв и какой он будет мощности?
        - Не знаю, - сев на любимого конька, ученый тут же начал оживать: - Все зависит от истощения энергетического ядра. Может, взрыва вообще не будет, если повреждения автоматики не слишком велики. Импульс действует только на электро- и магомеханику, а инсекты кроме нее еще и активно применяют биотехнологии, плюс поглощающие поля, которые должны включиться в случае нарушения рабочего режима…
        …Послав командных разведчиков вперед, сам чуть притормозил, оставшись с рэбером наедине, насколько вообще возможно говорить об одиночестве во время залихватской скачки. Корабль таял позади, вполне успешно превращаясь во все уменьшающуюся тень на горизонте, и пришло время кое-что обсудить.
        - Надеюсь, ты не обиделся на мою шутку.
        - В тот момент она не показалась мне смешной, - буркнул Скэр. Змей откровенно дулся: пережитое его пока так и не отпустило. Хорошо.
        - Мне тоже не было весело, когда выяснилось, что ты… скажем так, не сообщил мне вовремя важную тактическую информацию. Как мне планировать действия звезды, если члены отряда решают за меня, что мне нужно знать, а что придержать для себя? И что там с Сеятелем? То ты утверждаешь, что знаешь не больше, чем просто названия модулей, то уверенно взламываешь его базы данных. И учти, мое чутье дуром выло еще до того, как я Импульс применил. Что ТЫ там намудрил?
        - Повелитель… - все-таки представители развитых цивилизаций, даже достигнув восемнадцатой ступени в Игре, остаются в чем-то безответными интеллектуалами: Змей, получив выволочку, пусть и заслуженную, даже, кажется, меньше размером стал. - У меня действительно нет точных данных по кораблям этой расы инсектоидов. А у пульта я использовал стандартные алгоритмы взлома нейросетей, построенных на основе биоматрицы…
        Выслушав оправдания Скэра, а также получив заверения, что организм Змея благодаря врожденной устойчивости и принятым мерам справляется с попавшей во время ранения заразой и рейд сворачивать в первой же зоне отбытия не придется, я сосредоточился на дороге. Местность изменилась, став менее проходимой, не хотелось бы, чтобы Туманный лев влетел в яму или напоролся на острый обломок камня, повредив себе лапу. Тогда мне пришлось бы призывать новое существо или тратить ценную карту лечения. А я решил твердо, что, если надо, будем ехать всю ночь, но между нами и обломками корабля должно образоваться безопасное расстояние. Лучше мы с мутантами начнем выяснять, кто из нас лучше умеет убивать, чем останемся рядом с потенциально готовым взорваться оружием класса А. Но на наше счастье Кондор и другие существа-разведчики, высланные вперед, стоянок мутантов, как и их самих, не обнаружили - дорога пока что была свободна.
        Ярко-фиолетовая вспышка полыхнула позади нас ближе к вечеру: столб пламени на секунду рванул вверх, словно пытался коснуться звезд, а после рухнул вниз. Что-то замерцало вдали, словно северное сияние, а после все пропало.
        На привал мы встали затемно, по уверениям Скэра, пройденного за день расстояния должно хватить, чтобы радиация нас не достала. Но на всякий случай я на всю ночь распределил дежурства, чтобы было кому следить за показаниями датчика радиации.
        Вот так закончился для нас первый год после Малого Турнира.

* * *
        СПУСТЯ ТРИ ДНЯ…
        - Скорее всего, их привлекла вспышка взрыва, устроенного нами, - прошептал Скэр. - Видимо, ее заметили разведчики мутов, крутившиеся возле границы мертвых земель, и вожаки орды решили, что это удобный момент для атаки на приграничные поселения. Они малочувствительны к радиации, и меньше ценят свои жизни. А вот людям, возможно, придется отступить, покинув укрепленные позиции.
        Прислушиваясь вполуха к болтовне Скэра, на любую тему имевшего свое мнение, я рассматривал сквозь подзорную трубу орду мутантов, двигающуюся сейчас к границе людских поселений.
        - Не меньше четырех тысяч голов. Такую толпу почти невозможно собрать за пару дней, - прошептал Медж, лежавший рядом с нами. - Пленники из Железного братства говорили, что муты кочуют по этим краям мелкими бандами численностью в пару десятков - так легче находить пропитание и воду в этих местах. А чтобы собралась такая орда, нужна серьезная причина и сильный вожак.
        Я, согласившись со словами друга, тем временем продолжал изучать возможного противника. Вирусы инсектоидов жестоко обошлись с людьми: исказили тела, изуродовали разум, но хуже всего для жителей этого мира оказалось возникшее постоянное желание убивать себе подобных. Оно, подобно огню, то тихо тлело где-то в глубине их разума, то вспыхивало пожаром в крови, и тогда мутанты нападали на жителей поселений, ища смерти и боли, не важно, своей или чужой.
        А еще им нужны были пленники - те, кого можно изменить, сделав одними из них, заразив болезнью, что когда-то исказила их собственные облики. Им это было необходимо, поскольку сами они утратили способность к размножению. Боевой вирус инсектоидов до сих пор сохранился в искалеченном мире, скрываясь в телах самых старых мутантов, первыми попавших под изменения, и те могли заразить им других. По крайней мере, так считали местные. Многие люди предпочитали подобной участи смерть, и делали все возможное, только бы не попасться живыми в руки мутов, и я их понимал - лучше уж честная сталь в сердце, чем подобное существование.
        Передо мной сейчас передвигался настоящий цирк уродов, отвратительных и мерзких - в подзорную трубу я их отлично видел. Вот здоровяк, метра четыре ростом, напоминавший собой гору вздувшихся мышц с крохотной головой, укрытой железным шлемом. Часть его брони была просто пришита прямо к телу. Рядом толстячок, едущий на железной платформе. У него огромный раздутый живот и крохотные ножки, скрытые под брюхом. Он управлял с помощью кнута четверкой скакунов, тащивших платформу, на которой сидел. Тягловые животные, скорее всего, когда-то тоже были людьми: железные маски скрывали их лица, не считая набедренных повязок, это была единственная их одежда. Следом брело на четвереньках нечто с непропорционально большой головой, выступающими вперед челюстями и выпирающим из спины позвоночником. По соседству можно было увидеть множество других примеров то ли больной фантазии искалеченной природы, то ли изощренной жестокости захватчиков.
        Я и раньше не слишком любил инсектов, но после такого наглядного примера мне действительно захотелось начать их убивать всех подряд, без разбора, выжигать их гнезда вместе с яйцами, душить еще не вылупившихся королев, потому что подобное прощать нельзя: я мог бы в рамках войны понять и принять убийство, я не был святым, и на моих руках хватало крови, но подобное… Переделывать врагов, фактически создавать из них биооружие для уничтожения себе подобных - это мерзко и не по-настоящему подло. Они ведь не только калечили тела и убивали разум, а подобными муками коверкали душу.
        Тем временем Скэр, отвлекшись от орды мутантов, довольно заговорил:
        - Для нас очень удобно, что так сложилось - до зоны отбытия осталось полдня пути. Сейчас нам нужно лишь переждать, когда они пройдут мимо, и почти весь дальнейший наш путь будет свободен. Уверен, здесь собрались практически все окрестные банды мутов. Так что новые нападения нам не грозят.
        По пути сюда нам пришлось сделать изрядный крюк, отклонившись от первоначально запланированного маршрута. Когда, двигаясь по прямой, мы попытались углубиться в мертвые земли, передвигаться стало сложно: то местность оказывалась искорежена взрывами, то неожиданно росла радиация, местами мы напарывались на остатки довоенных человеческих поселений, превращенных в горы строительного мусора с торчащей из бетона арматурой, битым стеклом, обломками пластика и подозрительными химическими пятнами. А еще нам пришлось вырезать несколько мелких банд в пару десятков голов каждая. Они сумели нас атаковать, даже несмотря на постоянную воздушную разведку.
        В итоге мы пришли к выводу, что путь по этому лабиринту может занять слишком много времени, и двигались по краю мертвых земель до точки, максимально приближенной к зоне отбытия, и только потом повернули напрямик к цели. Теперь же мы снова направлялись вглубь этой развороченной местности, и отсутствие банд измененных уродов, чем ближе к центру, тем более многочисленных, нам было бы кстати.
        Я же смотрел вниз на ржавый автобус, который неторопливо тащили два здоровенных таракана, на большого мутанта, неспешно шагавшего вперед с фонарным столбом на плече, и думал: «Сейчас такой подходящий момент ударить, пока они все вместе!»
        Это уже перейдя границу, они рассыпятся на сотни мелких группировок и банд, чтобы Братство не накрыло их одним ударом с воздуха, - и начнется резня. Приграничные патрули такую орду сдержать не смогут, и они прорвутся в чистые земли, сметая все на своем пути: крохотные поселения и небольшие городки, где не наберется и сотни человек с десятком ружей. Всех их вырежут под корень, а тех, кто попадется - заразят. Пока Железное братство подтянет подкрепления, соберет силы - пройдут недели, и орда успеет откатиться назад, пусть и потеряв часть своих, зато приглушив хоть на время жажду крови и боли.
        Жаль, что у нас нет связи с Железным братством, и мы не можем их предупредить. Отчасти Скэр прав, для нас это удобно - дорога вперед, в глубину территории мутов, теперь свободна, и мы сможем без труда добраться до точки перехода и покинуть это место. Но… я не хотел этого. Пусть я мало знал этот мир, но я видел, как люди, несмотря на произошедшее, пытаются бороться за свой дом и стоить нормальную жизнь. Мне невольно захотелось им в этом помочь. Дать, пусть небольшой, но шанс. Всех я остановить не сумею, но, если убить хотя бы часть, людям будет выстоять проще.
        - Рэн, это не наше дело, - голос Меджа, переключившегося на индивидуальный канал связи, вторил голосу долга. - Миссия еще далека от завершения, мы не можем себе позволить тратить карты в самом начале рейда.
        - А кто говорит о картах? - в свою очередь возразил я. - Откат у отряда небольшой, эмбиент же ему очень нужен. Ты двигайся с остальной группой вперед, а я вернусь назад к тому оазису, где нас атаковала спрятавшаяся в песке банда мутов. Там подходящее место для драки, есть вода для больших элементалей, камни для землянок, да еще и жарко, как в аду - фейри понравится.
        Человек-тигр, проведший в Игре почти полтора столетья, не мог не признать важность собственного развития, особенно, когда находишься в самом низу пищевой цепочки своего нового ранга. Я и впрямь уже мог позволить себе призвать отряд ради его усиления - силы Хаоса в нем восстановилось достаточно.
        Карта отряда не имеет отката, но при этом она все равно продолжает оставаться частицей силы Повелителя Игры, нуждающейся в постоянной подпитке со стороны своего создателя - зная природу смертных, давать им безграничный доступ к своей силе Смеющийся Господин, разумеется, не стал. Для личных карт таким ограничением служит время отката, у отряда же механизм более сложный, зато и более гибкий.
        Как любой начинающий полководец, я мог призвать свое воинство на целые сутки раз в пять дней, но мог и чаще, если сократить время присутствия отряда. Каждый призыв требует сорок единиц силы Хаоса, поддержание материальной формы - три единицы в час. При этом каждый час накапливается одна единица до достижения максимума в сотню - при двадцатичасовых сутках Двойной Спирали как раз получается пять дней. Любой из этих параметров можно улучшить, нашлась бы подходящая карта.
        С боя в улье прошло почти четверо суток, мой отряд полностью восстановил потраченную силу Хаоса, и я вполне могу себе позволить использовать один из двух доступных мне сейчас призывов ради его развития.
        - Врагов слишком много, - согласившись с озвученной целью, тем не менее раскритиковал план Медж. - В одиночку ты не справишься.
        - А мне и не нужно брать все головы, - объяснил я. - Возьму только те, что сумею унести, а когда запахнет жареным, мой друг, у меня есть Диск Перехода и ты, подъезжающий к зоне отбытия. Конкретно у этих уродов почти нет техно-оружия. Устраивать битву у последней стены я не буду, а вот эмбиент для себя и развития отряда соберу.
        - Но ты же все это делаешь не ради него, - напарник знал меня слишком хорошо.
        - Как будто ты, дружище, поступил по-другому, если б это касалось существ твоего вида, - тихо ответил я.
        На это старый кот, лишь тяжело вздохнув, попросил:
        - Пообещай мне, что уйдешь, как только станет по-настоящему опасно.
        - Клянусь, - с улыбкой ответил я, прикидывая, сколько времени займет у меня дорога до оазиса.

* * *
        Остановившийся взгляд Саймиры мог бы пробрать любого, но рядом никого не было. В убежище девушка была одна.
        Куча самых противоречивых мыслей метались в ее голове и не могли найти себе пристанища, эмоции, взвыв, мгновенно достигли такой силы, что их стало невозможно распознать, казалось, душу вместо тела сбрызнули заморозкой, и та полностью потеряла чувствительность.
        «Как такое могло произойти? А он знал, что будет ТАК? А как же я? Я тоже? Мои руки - х-ха, я вся, с головой - теперь в крови?! А он?.. Я не могу, не хочу одна…»
        Крохотный, безобидный кристаллик купался в солнечном свете, радостно льющемся в окно. Только вот затаившиеся в нем ядовитой змеей картины ужасали. Разум просто не мог принять и осознать, что все происходящее с маленькими фигурками на экране - взаправду. Столько жизней, таких разных, счастливых и не очень, только начинающихся и подходящих к зениту, но главное - устремленных в будущее… оборвалось разом. Без видимой причины, без предупреждения или намека…
        Рэн ничего не сказал ей. Ни как прошла встреча с О, ни что стоит ожидать подобного… Просто пообещал, что в КРАЙНЕМ случае проблемы с шаманами отпадут сами. Но говорил же, что они попробуют решить вопрос пошлин сами. Вместе!
        Неужели это из-за нового ранга? Из-за мощи отрядов, которую показали - и бросили в новую гонку за силой ради выживания среди других полководцев… и ему стало так важно поскорее набрать денег для развития?
        Нет, Рэн не такой! Он бы не стал ради простой силы идти по трупам невинных. Ни ради чего не стал бы, даже ради спасения своей жизни… Хотя… себе глупо врать: все они, вообще все Игроки до последнего, минимум дважды выбрали свою жизнь над чужою.
        Но здесь не тот случай! Рэн, которого она любит, на такой поступок не способен, а если способен, то он уже не тот человек, кого она любит. А она верит в него, и в себя - она не ошиблась в родном человеке.
        Саймира обхватила голову руками и начала тихонько раскачиваться из стороны в сторону. Когда Рэн тогда вернулся со стертой памятью и корил себя неведомо за что, она была уверена - ей все равно, что он там сотворил, она примет его любого, лишь бы он был с нею, рядом. Но теперь… когда на изнанке век отпечатались лица самых обычных семей, гибнущих на глазах друг у друга, а умиротворяюще шелестящий лес за окном начал вызывать отвращение… верить в это стало намного сложнее.
        С другой стороны, ведь любимый не раз рассказывал ей о дружелюбных обезянах-саннаши и создавшем их боге О. Он вовсе не был неразборчивым и в своей требовательности оставался справедлив: ведь не убил же тогда Рэна, хотя тот и пришел вместе с разведчиками, напавшими на деревню, и, зная о планах соратников, не остановил их. Кто мог подумать, что покровитель Жизни истребит в мире Дамбаллы всех людей без разбору?! Саймира ожидала смерти для шаманов, коварно убивших великого духа, и их потомков, возможно, кары для всего народа, нарушившего условия присутствия в приютившем их мире… Но не полного уничтожения. Наверное, и Рэн считал также.
        Анир заставила себя глубоко вдохнуть, задержать дыхание и громко мысленно сказать самой себе: «Я приму решение потом. После разговора с Рэном».
        Но непослушные мысли все равно забегали вперед. Стоило представить себе это «потом», «если» - и сердце сжималось, отказываясь биться. Саймира не хотела оставаться одна, без него. Не хотела терять любимого. По любой причине.
        А ведь душа у нее и так была не на месте. Каждый раз в последнее время, когда Рэнион покидал Двойную Спираль, ее охватывало дурное предчувствие: подстегнутая сферами силы интуиция, столь нужная торговцу, пытала ощущением нависшей судьбы. Анир не была дурой и понимала, что не может привязать своего мужчину к дому, запретив выходить за порог, но в этот раз ожидание беды острее терзало душу.
        Она успокаивала себя тем, что все это - результат недавней удачи. Наконец-то ей удалось обменять найденную чуть ли не четыре больших цикла назад карту. Сферы силы, защищающие управляющие сигналы от наведенных помех, были ей ни к чему - подобным могли воспользоваться только Игроки-механоиды, а продавать столь полезную карту за простые дайны не хотелось. Теперь же она смогла получить Зелье девяти жизней, наделявшее антропоморфов-кошачьих двумя сферами: выносливости и интуиции… Лишь бы он вернулся живой! Они оба вернулись.
        Чтобы отвлечься, анир заставила себя заняться делами. Алансир, когда передавал камни и проклятый кристалл, предельно вежливо, но непреклонно дал понять, что иметь дел с нею больше не хочет: подобный подход к решению возникающих проблем плохо сказывается на бизнесе. И даже если ей и удастся со временем убедить джуна, что подобное вовсе не входило в их планы, слишком уж тот был напуган. Его можно понять.
        Только вот ее задачи это не упрощает. За прошедшие две трети года с момента их первого знакомства Саймира смогла не то чтобы стать своей в Городе-в-Пустоте, но обзавелась рядом полезных контактов, хотя джун был ее главным проводником в мире больших сделок и редких товаров. Именно его официальное приглашение позволило ей получить годовую карту посетителя, позволяющую пользоваться порталом на крупнейшую торговую площадку во вселенной со значительной скидкой. Теперь ей придется искать нового поручителя, хотя она надеялась, что именно это особой проблемой не станет.
        Не так давно, покупая броню для крайнего рейда, девушка познакомилась с парой ивлиров, похожих из-за своих тонких и длинных конечностей, тощих тел и отливавшей металлом кожи на насекомых, но инсектоидами не являвшихся. Колыбель их расы - планета с очень низкой силой тяжести, поэтому им было так сложно посещать другие миры, а вот Город-в-Пустоте с его регулируемым искусственным притяжением подходил идеально. Здесь они держали мастерскую высокотехнологичного снаряжения, при этом сами его не создавали, а лишь собирали из полученных с родной планеты деталей, ну и достижениями других рас тоже не брезговали.
        Что именно помогло их отношениям выйти за рамки чисто деловых, анир не знала, это мог быть и ее искренний интерес ко всем новым приборам и устройствам, и то, что ей как-то удалось распознать, почувствовать в одном из похожих друг на друга, как две горошины из стручка, ивлирах девушку - редкий случай среди механиков, наверное, для большинства рас Радуги миров. И Саймира надеялась, что сможет получить от них приглашение на следующий год.
        С поиском редких товаров пока придется обращаться к Велехонту, и анир, для которой информация была воздухом в мире торговли, не знала, это имя или название расы. Окружавшие тоже были не в курсе, а за глаза называли владельца длиннющего, похожего на заваленный старым хламом коридор, павильона Старьевщиком. Напоминавший в своих очках-консервах слепого крота, торговец редкостями принимал и продавал любые вещи и даже их части. Благодаря своему визору, с которым не расставался ни на мгновение, он мог разобраться в истории и назначении почти любого принесенного ему хлама, только вот цену за него назначал непредсказуемо, а за опознание предметов для заказчика драл втридорога.
        Еще из полезных активов Саймира выделила свою регистрацию в информационном центре «Новости вселенной». Несмотря на громкое и безвкусное название, услуги организовавших его проныр пользовались весьма стабильным спросом. Там можно было купить информацию из баз данных большинства миров, развитых достаточно, чтобы эти самые базы иметь. Отличительной чертой «Новостей» было то, что каждая запись сопровождалась коэффициентом достоверности, присвоенным центром на основе перекрестного анализа всей собранной им информации. Анир крайне развеселило то, что ни у одного из попавших в ее поле зрения блоков данных не было коэффициента в сто процентов. Но купленная там информация однозначно была полезна.
        Ну и последним своим важным проектом Сай считала налаживающийся контакт с кланом контрабандистов. Действительно ли он участвовал в создании города, девушка не знала, но одними из хозяев этой уникальной торговой площадки данные мафиози являлись. Игрокам, способным за несколько шагов пересечь полвселенной и посетить с черного входа почти любой мир, лишь бы он находился на Игровом поле, было что предложить.
        Все это весьма многообещающе, но Ала, с его связями, знаниями и репутацией не заменит. Сердце защемило от сожаления, а потом девушка вздрогнула от испуга, осознав, что это ее опять режет дурными предчувствиями интуиция.

* * *
        ЭЛЕМЕНТАЛИ ВОДЫ один за другим скользнули в небольшой водоем, существенно увеличив его объем. КАМЕННЫЕ ЭЛЕМЕНТАЛИ, едва возникнув, отправились готовить запас метательных снарядов, благо, камней среди руин, окружавших оазис, хватало и для грядущей схватки они лишними не будут. КОЛОДЕЦ ДУХОВ с ХРАНИТЕЛЬНИЦАМИ и ФЕЯМИ я оставил возле себя, спрятавшись в небольшой стилизованной под старинную башне, почти целиком погребенной под песком, только полуразвалившаяся верхушка торчала из песчаного бархана. Одним ФЕЙРИ заняться было нечем: они, видимо со скуки, гоняли местную живность, распугивая ящерок, скорпионов и прочих жучков со змеями, обитавших возле источника воды. Хотели спалить чахлые кустики оазиса - пришлось им это жестко запретить и все время за ними присматривать.
        Мое решение устроить сражение с бандой мутантов особых возражений у остальных бойцов не вызвало: слээшам и Скэру хватило объяснения, что я решил собрать немного чужих жизней, да и для будущих контактов с Железным братством это окажется не лишним. Рэбер даже выразил желание мне помочь, и только необходимость максимально сохранить боеспособность звезды его остановила. Мне начал нравиться этот Змей - несмотря на свою постоянную болтовню, у него было отважное сердце, и, как ни странно для хаосита, миролюбивый характер. Видимо, сказывалось рождение в высокоразвитом цивилизованном мире.
        Так, теперь время глянуть на Компас. КОНДОР, парящий в небесах, приглядывал за неумолимо приближающейся ордой мутов. Мимо этого места они в любом случае не пройдут - источников питьевой воды в мертвых землях очень мало, а она необходима даже мутантам для утоления жажды и восстановления сил.
        НЕБЕСНЫЙ ЩИТ уже привычно стал первой задачей Хранительниц. Пришлось немного повозиться, подгадывая его размеры так, чтобы он не выглядывал из-за стен приютившей нас башенки.
        Время, хоть и немного, пока еще было, поэтому Феи максимум усилий приложили для снижения стоимости всех создаваемых чар. МАЛОЕ БЛАГОСЛОВЕНИЕ ЖИЗНИ было подготовлено трижды, и я направил его на каменных и водных элементалей - им предстоит быть главной силой в этом бою - а вот на Фейри его накладывать не было смысла: нужно выждать момент и использовать его на Великом духе огня. Поэтому я выбрал Хранительницу, отвечающую за стихию огня, и поручил ей держать созданные чары до завершения слияния. Хотя в волшбе она теперь участвовать не будет, сила других отрядных заклинаний не уменьшится, так как чисто огненных заклятий у меня нет, а вот скорость просядет. Это Шаманы из Верной стаи могли заготавливать чары впрок без ограничений, а я вынужден довольствоваться четырьмя, вернее, пятью, если считать Фей, готовыми «сюрпризами».
        Теперь пришла очередь НЕБЕСНЫХ НОЖЕЙ, а следом СТРАХА - не самые мощные заклинания, но лишними и они не будут. Хотя для удержания чар пришлось занять еще двух ведуний, те освободятся в самом начале боя, так что это мне не помешает. Колодец исчерпался наполовину, и Феи, кружившие вокруг изящной пагоды, торопливо нагоняли в него силу.
        - Мы закончили.
        Искаженное страхом лицо, падающие из воздуха клинки и теплый зеленоватый свет заняли руки трех Хранительниц. Последняя, даже с поддержкой Фей, выплетать новые чары будет долго, а времени все меньше: передовые отряды мутов всего в паре тысяч шагов от оазиса, минут семь, может меньше, и они будут здесь. С другой стороны, нас учили, что не стоит пренебрегать ни единым мгновением подготовки к бою.
        - Готовь МАССОВУЮ РЕГЕНЕРАЦИЮ, - скомандовал я последней свободной хозяйке Колодца. Заклятье поддержит моих Каменных элементалей - им грозит наибольшая опасность в этом бою. Проверив в Книге остаток силы в Колодце, прикинул, что нужно сохранить ее на ПОЦЕЛУЙ ЖИЗНИ, схватка мой отряд ждет серьезная.
        Теперь надо отвести Фейри чуть назад и отдать приказ на формирование огненного духа. Пока они его создадут, здесь уже вовсю будет кипеть сражение, и Великий дух под благословением жизни сыграет роль кавалерии, атакующей в решающий момент.
        Так, настало время позаботиться и о себе: я решил сменить текущий доспех на ЧЕШУЮ ДРАКОНА - у нее самые лучшие показатели по защите от физического урона среди всех серебряных карт. Магических атак в этом бою ожидать не стоит, а вот защита от огня мне не помешает, если Великий дух будет сражаться рядом. Теперь дополнительное усиление, в качестве него я оставил МЕРЦАЮЩИЙ ЩИТ и, пожалуй, хватит - Пирамиду поглощения призывать не стал. В этом бою я не собирался непосредственно сражаться сам, для меня важнее было попробовать руководить боем как полководец: это был хороший шанс приобрести столь нужный мне опыт в управлении отрядом в схватке с реальным противником.
        «Замрите!» - команда Каменным элементалям, рассеянным и замаскированным вокруг оазиса: закопанным в землю, спрятанным среди старых развалин, присыпанным кучками камней. По моей задумке, они должны пробудиться в центре орды мутантов, одновременно атаковав вместе с водными элементалями.
        Что ж, вроде бы, все готово. На всякий случай я вложил в Активатор Хаотичный портал, он позволит экстренно покинуть это место, если что-то пойдет не по плану.
        Тем временем, показались первые муты с темно-коричневой кожей - их тела прикрывало какое-то подобие одежды из шкур животных и панцирей насекомых. Они шустро бежали вперед, и в этом им помогали несуразно длинные ноги, почти вдвое превышавшие по длине туловища. Бегуны, как я их про себя назвал, ненадолго остановились возле водоема, утолили жажду и, не обнаружив ничего подозрительного, снова рванули вперед, явно проверяя окружающую местность.
        Жаль, что Братство не посылает свои летуны в глубину мертвых земель, а ограничивается только патрулированием прилегающей к границе территории - сейчас одним ударом чего-нибудь мощного можно было бы накрыть всю эту стаю. Но чего нет, того нет, придется мне за них поработать.
        А вот уже показались и первые мутанты из основной массы орды - эти, явно испытывая жажду, буквально припали к водоему и долго не отрывались от него, я даже стал опасаться, как бы моих водных элементалей, укрытых там, попросту не выпили. Но наносить удар было слишком рано. К счастью, вмешались свои же: к пьющим воду мутам подлетел кто-то явно старший, верхом на крупной ящерице, и начал бешено стегать кнутом по склоненным спинам. Взвыв от боли, муты отпрянули от водоема и отбежали в сторону, с вожделением продолжая смотреть на источник, а надзиратель, что-то гневно рявкнув, потряс в их сторону кулаком и остался охранять ценную влагу, отгоняя от нее всех остальных.
        Толпы мутантов все прибывали, но уже не двигались дальше, видимо, собираясь остановиться возле оазиса на отдых. Засыпанное почти полностью песком, мое убежище оставалось необнаруженным - уроки Искароса не прошли даром: место штаба должно быть надежно укрыто от чужих глаз и защищено от возможных атак. Управлять боем я собирался с помощью воздушного разведчика, парящего в вышине и неотрывно следящего за противником.
        Наконец, показалось то, ради чего я все это время откладывал атаку: странное сооружение - огромный шатер, созданный из кое-как слепленных между собой разнообразных шкур, кусков ткани, пластика и листов железа - все это крепилось на деревянные согнутые блоки, образуя некое подобие гигантского купола. Причудливая постройка передвигалась на массивной деревянной платформе с громадными колесами. Глядя на то, с каким почтением относятся к этой конструкции муты, я предположил, что это либо ставка верховного вождя, либо резиденция главного шамана. Мы так и не смогли разобраться в иерархии этих несчастных: допросы захваченных пленников нам ничего не дали - те просто не владели речью и не обладали вменяемым разумом. А здесь явно присутствовала какая-то организация, были налажены управление и дисциплина, что существенно отличало этих мутантов от ранее встреченных нами.
        На этот бой я решил позволить себе потратить одну золотую карту. Мне следует помнить об основной задаче нашей миссии, но я во время сражения в улье получил немало эмбиента и дайнов и могу позволить себе истратить золотой камень обновления, что благодаря статусу элитного торговца смогла буквально выцарапать для меня Саймира при подготовке к рейду. Если в этом бою я смогу собрать тысячу голов, то окуплю его.
        Передо мной встал вопрос, какую именно карту использовать. С одной стороны, Рой взрывающихся метеоров заденет наибольшую площадь и, в данном случае, нанесет максимум ущерба, а моя главная мишень как раз сейчас замерла неподвижно невдалеке от моего укрытия, долететь метеоры успеют. С другой стороны, их несколько, и гарантировать, что один из них обязательно попадет по платформе, нельзя.
        Решено. Использую Столб Света. С точностью наведения у него никаких проблем, а его комбинированный удар однозначно расправится с этим уродливым сооружением. К тому же, это заклинание выглядит очень эффектно и должно поразить жалкие умишки мутов, создав панику, когда почитаемая ими хрень будет разнесена на куски столпом света, обрушившимся с небес. А если к этому прибавить атаку моих элементалей…
        Пора!
        Карта активирована, и первый, физический, удар обрушивается на платформу, разнося ее на куски, а из места удара выплескивается волна огня, накрывая собой все живое, оказавшееся рядом. Крики ужаса и паники бьют по ушам. Оживают Каменные элементали, атакуя мутов сразу со многих точек, из источника выныривают Водные элементали, щедро хлеща во все стороны водяными бичами, рассекающими живую плоть, а в глубине пустыни Фейри кружатся в хороводе, формируя Великого духа огня.
        Бой начался.
        Глава 13. Война план покажет
        Тяжелая металлическая труба со всей силы врезается в корпус Каменного элементаля, заставив того покачнуться и ответным взмахом кулака разнести голову посмевшего напасть здоровяка, а затем новым ударом практически прихлопнуть невысокого мута, попытавшегося обездвижить каменного гиганта с помощью толстой железной цепи.
        Пинок похожей на колонну ноги, и верещащий кусок мяса отправляется в недолгий полет. Новый выпад - и еще один мутант оседает на землю с развороченным торсом, но за это время парочка более шустрых проныр, сумев-таки увернуться от удара, подхватывает цепь и пытается сделать то, что не удалось почившему товарищу. Петля захлестывает ногу Каменного элементаля, свободный конец летит в толпу мутов и подхватывается десятками рук, резкий рывок и…
        Элементаль покачнулся и нелепо взмахнул руками в попытке сохранить равновесие, но все-таки, не удержавшись, упал на песок, а к нему с радостным воем со всех сторон рванули мутанты, потрясая разнообразными железяками.
        План боя, который, как мне казалось, я так тщательно продумал, покатился в бездну к демонам почти с самого начала. Первоначально успех сопутствовал мне: СТОЛБ СВЕТА, разнесший странную конструкцию на куски, с одновременной атакой моих элементалей, на первый взгляд, ввел мутантов в шок - часть из них просто замерла, никак не реагируя на происходящее, другие с воплями бросились врассыпную. Некоторые, правда, попытались сопротивляться, но как-то неорганизованно и слабо. Щелчки водяных бичей, извивающиеся непредсказуемыми змеями, водяные лезвия, смертельными косами вспыхивающие на солнце, камни, с гудением рвущие воздух в своем стремительном полете, вместе с могучими ударами Каменных элементалей, неотвратимо обрушившихся на орду, ввергли ее авангард в панику. Все, на что были способны ближайшие мутанты, это с криками бестолково метаться по полю боя, устраивать давку, ломясь сквозь отряды поодаль, или бессильно огрызаться, погибая с одного взмаха моих бойцов.
        Казалось, все хорошо: один удар, быстрая, легкая победа, в первые же мгновения боя пара сотен мутов мертвы, особенно много тел валяется возле водоема, а сбор голов только набирает темп. Но затем что-то произошло. Беспорядочная толпа, разбегавшаяся прочь от оазиса, внезапно остановилась, словно нечто отдало команду всем уродам разом, а потом, резко повернув назад, организованной лавиной яростно обрушилась на мой отряд. Не ожидав подобного, я даже немного растерялся - слишком быстро все изменилось. С другой стороны, возникшая толкотня мутам скорее мешала, чем помогала, а моим бойцам теперь не надо было выцеливать своих жертв. Водяные лезвия оставляли целые просеки в их плотных рядах, удары каменных гигантов за раз укладывали по несколько врагов, а обычные железяки и выстрелы из самопалов мало что могли сделать против моих воинов, особенно против водных духов. Пара минут боя, еще пара сотен трупов, и муты, словно по команде, отхлынули назад, столь же внезапно сменив тактику.
        Теперь мое первоначальное решение рассеять Каменных элементалей сыграло против меня: разделившись на небольшие группы, уроды начали их поочередно атаковать, обстреливая из ружей и самопалов, забрасывая самодельными бомбами и Хаос знает чем еще. В одного из моих бойцов бросили целую связку бутылок. Как только те разбились, из них хлынула кислота, мгновенно начавшая разрушать связующие камни элементы, шипение, пар, и рука, которой загородился элементаль, внезапно отвалилась под радостные крики мутов.
        «Демоны Ада! Эти твари что, слишком тупы, чтобы бояться смерти?» - не выдержав, прошептал я, глядя как мелкий шустрый отморозок, подбежав, швырнул в Водного элементаля бутылку с горючей смесью, чтобы тут же умереть, располосованный ударом бича. Но свое черное дело сделать он успел - бутылка, ударившись об элементаля, разбилась, и жидкость в ней, ярко вспыхнув, мгновенно разбежалась по поверхности воды, окутывая гибкую фигуру чадящими языками пламени. Огонь, вечная противоборствующая стихия, своим присутствием ослабил эфирную основу водного духа, разрушая материальную оболочку моего бойца. Тот невольно отпрянул назад, показав свою уязвимость к этому типу оружия, и муты, довольно завизжав, рванули к разбросанным повсюду повозкам, явно за запасами показавшего свою эффективность средства.
        Так, этого допустить нельзя!
        - СТРАХ вокруг водоема! - Хранительница, державшая фантом искаженного в крике лица, выпустила подготовленное заклинание, но если не считать пары дернувшихся мелких уродов, толку от него не было. Что ж, это только подтвердило мои предположения.
        Спустив на рванувших с бутылками к водным духам мутов НЕБЕСНЫЕ НОЖИ, я призвал Книгу, думая, что предпринять: из двух десятков Каменных элементалей уже погибло четверо, а один из двух Больших элементалей воды неотвратимо терял свою массу, отчаянно сплевывая со своей поверхности тонкие горящие струйки, пытаясь избавиться от слишком легкой, чтобы ее можно было потушить водой, горючей смеси. И хотя удары брошенных глыб, каменных кулаков и хлыстов по-прежнему собирали свою дань, муты нащупали подходящую тактику, пусть и стоящую им некоторого количества жизней, но с каждым применением все более эффективную - еще десяток минут, и от моего воинства просто ничего не останется. Здесь нужно что-то помощнее, чуть поколебавшись, я все же принял решение: если я хочу дотянуть до появления на поле боя Великого духа огня, придется потратить еще немного карт. Теперь выбрать бы, что использовать. Полумерами здесь не обойтись, серебряные карты мало на что смогут повлиять: площадь воздействия в данном случае недостаточна, а времени разбрасывать их по кругу у меня нет. Сомнения - не лучший помощник в битве. Прочь
колебания, Книга, раздел золотых карт…
        ВЕТЕР ЛЕДЯНЫХ ОСКОЛКОВ врывается на поле боя, с легким гулом опрокидывая с ног, сбивая на песок наиболее хлипких мутов, а следом острые ледяные сосульки обрушиваются вниз, кромсая тела врагов, густо столпившихся вокруг моих воинов. Хищно сверкающие льдины пробивают тела, оставляя широкие раны, пронзают насквозь убогую защиту - жалкие шкуры и тонкие куски железа им не соперники, - отправляя бывших людей на перерождение, те же, кто выжил после удара, воя, катаются по земле под действием яда, попавшего в их кровь с малейшей царапиной. Сотни несчастных сейчас умирают, корчась на земле, а несколько потрепанные заклятьем Каменные элементали, получив команду, стягиваются к озеру, пытаясь собраться вместе.
        - МАССОВУЮ РЕГЕНЕРАЦИЮ на Землянок! - это их поддержит, а у меня освободились три ведуньи из четырех. - Готовьте ПОЦЕЛУЙ ЖИЗНИ.
        На время мутанты, оставшиеся в живых, всей массой отхлынули назад, в том направлении, откуда пришли, и я смог примерно оценить состояние дел. На земле повсюду вперемешку с обломками шатра на колесах лежали тела убитых, особенно густо кровь окрасила землю алым в центре оазиса - Водные элементали там положили больше двух сотен мутантов. Еще четыре с лишним сотни разбросано по земле, как мертвых, так и тех, кто сейчас доходит под воздействием яда. У меня осталось шестнадцать Каменных элементалей разной степени потрепанности и два Водных, почти исчерпавших запас воды в озерце: удары железяк и выстрелы из различного оружия не сумели существенно повредить им, но один из них после знакомства с огненным коктейлем мало того, что стал меньше собрата, так еще и периодически оплывал, то растекаясь здоровенной лужей, то вновь собираясь в нечто единое. Да и для продолжения боя им нужна вода, которую они щедро растратили на водяные бичи и лезвия. Огненные фейри все еще формировали Великого духа - все-таки отсутствие именно источников огня сыграло свою роль, и слияние потребовало значительно больше времени, чем я
предполагал, но повлиять на процесс я сейчас никак не мог.
        М-да, дела у меня совсем плохи: я не ожидал подобного. Где страх от разрушения священной хрени, которую они перли с собой? Где ужас перед необъяснимым в виде духов воды и камня? У них что, в принципе инстинкты самосохранения не работают? Я просто не понимал, что конкретно происходит, а из-за спин мутантов уже раздался рев трубы, и отхлынувшая было толпа вновь ринулась вперед, завывая от ярости, на этот раз вовлекая в бой почти всю орду.
        Впереди неслись бегуны, потрясая булыжниками, размахивая рогатками и пращами, и Хаос знает, что за снаряды у них приготовлены. Следом, выделяясь из общей массы, бежали здоровяки - массивные высокие мутанты метра под три, а то и больше ростом, сжимавшие в руках, как правило, что-нибудь тяжелое и металлическое. Раньше в бою они не участвовали. Еще я выделил для себя горбунов - невысоких мутов, скрюченных вирусом почти пополам, в результате чего выпиравший из спины позвоночник напоминал горб. При ходьбе или беге они использовали не только ноги, но и руки - вот эти, одни из немногих в общей массе, использовали и техно-оружие, причем не только найденное в развалинах старых городов, но и явно сделанное самими мутами, что-то вроде самопалов из обрезков труб. Именно эти гады были наиболее опасными в общей массе, выделяясь умом и хитростью.
        Неожиданно для себя отметил, что смог это все осознать и понять буквально за считанные мгновения: на какой-то миг все вокруг словно замерло, давая мне возможность обдумать и принять решение. Аналитика - расовая способность, доставшаяся мне от отца, я впервые в полной мере ощутил ее действие на поле боя. Демоны Ада! Если я что-нибудь сейчас не предприму, то весьма быстро потеряю всех своих элементалей, а потом долгие месяцы, по циклу на подотряд, буду ждать их восстановления. Нужно решать, что лучше: потратить еще одну золотую карту или потерять полученное развитие отрядов, срочный отзыв войска и свое отступление без прикрытия я не рассматривал.
        Стоило принять решение, как все события вновь понеслись вскачь: волна мутантов рванула вперед, элементали запустили водяные лезвия в приближающуюся толпу, растрачивая запасы своих тел, истончаясь и становясь все меньше, а Землянки продолжили торопливо поглощать грунт, стремясь как можно больше восстановиться.
        Книга, КРАДЕННАЯ СУТЬ становится копией Колеса обновления, РОЙ ВЗРЫВАЮЩИХСЯ МЕТЕОРОВ возвращается в строй и тут же снова уходит в откат. Место удара я выбрал заранее - метеоры должны упасть в центре нападающих так, чтобы край зоны поражения прошел шагах в тридцати от оазиса. Каменные элементали благодаря собственному сорокапроцентному сопротивлению магии земли разлетающиеся осколки должны пережить, но это единственный шанс дотянуть до появления Духа огня и попытаться изменить ход сражения в лучшую для меня сторону.
        Возможно, я совершал глупость - какое мне дело до всего происходящего в этом мире? - и нужно было все-таки просто уйти, пропустив эту орду, остаться в стороне. Но я не мог, да и не хотел. Судьба дала мне шанс сделать что-то хорошее, помочь, защитить. Так что в бездну все: пока цел мой отряд, свои обязанности перед звездой выполнить смогу, а сам я порой путешествовал по опасным местам, имея всего пару серебряных карт в Книге, и ничего, оставался жив.
        Пока же нужно помочь моим бойцам - помимо золотых у меня хватает карт со значительно меньшим сроком отката. В воздухе слышался гул несущихся к земле метеоров, а рядом с элементалями поочередно возникли ВУРДАЛАК, для него тут пищи вдоволь, так что его будет весьма непросто убить, ГИГАНТСКИЙ КАМЕННЫЙ ГОЛЕМ, почти неотличимый от своих собратьев-элементалей, зато практически неуязвимый для физических атак, ПЕПЕЛЬНЫЙ ПЕС, весьма жуткого вида для непривычных к магии разумных, и СТАЛЬНАЯ ПАНТЕРА. У всех существ откат сутки, так что завтра они уже будут снова готовы мне служить. Им всего-то и надо, что выгадать немного времени до появления Огненного элементаля на поле боя.
        Первые ряды мутов влетели в легкое марево ОБЛАКА ТЛЕНА, растянутого перед моим войском, и непроизвольно замедлились.
        «Ничего, мы еще повоюем! Посмотрим, кто кого!» - злорадно подумал про себя я.

* * *
        Угроза! Что-то хотело смерти для ее детей!
        Большая Мама тяжело ворочалась на своем ложе, пытаясь найти, ощутить врага, того, кто убивает сейчас ее крошек. Она чувствовала нити, с помощью которых управляли бездушными куклами из песка и воды. Она осознавала, что это же Нечто уничтожило Ясли - место, где в полузабытьи, мечась и порой завывая от боли, спали в драгоценных направляющих изменения коконах лучшие новички из множества вкусивших ее молока. Нужно время, чтобы оно преобразовало их тела, изменило их разум: кто-то умрет, но те, что выживут, станут лучшей частью ее большой семьи.
        У нее много детей, они уже много лет кочуют по мертвым землям, время от времени нападая на Старых людей, так и не понявших истину, что нужно меняться вместе с миром, подстраиваясь под него, а не пытаться вернуть прежний. И сейчас они пришли к Чистым землям за кровью и плотью, чтобы утолить безумие ее детей, а еще за едой, оружием и множеством других вещей, что сложно найти в пустыне. Часть умрет, но выжившие приведут новых, и те станут частью их, вернув Орде ее силу.
        Но сейчас они гибли впустую, растрачивая свои жизни напрасно - кто-то их убивал, и она пыталась его найти. Враг хитер, умен и опасен, но она все равно его вычислит благодаря Сокровищу - золотому обручу, врученному ей однажды одним из Чужих, чье гнездо упало глубоко в пустыне. Благодаря этому она стала слышать каждого из своих детей, вкусивших ее молока, - их мысли, чувства, желания их разума, усиливать их и менять. Теперь они все были единой семьей, которой она, как заботливая мать, управляла и направляла.
        Грохот взрывов сотряс землю впереди, убивая и калеча ее создания. Из пустыни вынырнуло нечто жаркое, как солнце, и сейчас Это летело к источнику ценной влаги, чтобы продолжить убивать. Каменные куклы вновь ожили: их тела заново воссоздались из камней, разбросанных по пустыни. Страх опять разросся в сердцах ее детей, как и в начале боя, но она изгнала его своей силой.
        Пару секунд она размышляла, что делать, пока не приняла решение, что с врагом нужно покончить здесь и сейчас. Она не сумела его почувствовать - его разум был скрыт, но она смогла понять, куда стягиваются нити, управляющие куклами, она даже вспомнила про башню смотрителя, когда-то стоявшую там, и поняла, где ее враг нашел убежище.
        «Сынок», - ее разум коснулся лучшего из ее творений: в нем сочетались ум и сила, легкая горбинка на спине и могучие мышцы, обвивавшие все его тело, которое надежно защищала броня Старых людей.
        Он ехал на плотоядном ящере, которому периодически скармливали провинившихся, а в руках было то, что эксперты из Железного братства опознали бы как малый противопехотный комплекс. С ним было две сотни воинов, защищенных и вооруженных пусть и хуже вождя, но на порядок лучше, чем обычное мясо, умиравшее сейчас возле источника. Он спокойно взирал на бойню впереди: огненный гигант уже был близок, удары камней убили сотни мутов, но это их предводителя почти не волновало - они для этого и были предназначены, своими телами проложить дорогу к поселкам Старых людей. Жаль, что они умерли раньше, и от их смерти нет пользы, но это было не важно - Орда скинула мусор, которым слишком разрослась, и теперь не надо заботиться об их пропитании, можно откочевывать назад.
        Его разума коснулась Большая Мама, он услышал ее волю и понял, где скрывается напавший на них враг. Для выживания Орды было важно знать, с чем они столкнулись.
        Четыре десятка мутов, спешившись по его приказу, осторожно двинулись вперед. Вождь был острожен: в отличие от остальных, эти бойцы были ему нужны. Многие из них сжимали в руках трофейные метатели Железного братства, захваченные в предыдущих набегах, хотя и другого оружия хватало. Мать показала им место, из которого шла угроза, громкий рык, и сразу все муты почти одновременно выстрелили.

* * *
        Раздавшиеся вокруг меня взрывы, а следом - ослепляющие потоки пламени, охватившие собой все пространство башни, стали смертельно опасной неожиданностью. Сосредоточившись на управлении происходящим на поле боя, я не ожидал, что так скоро стану объектом атаки сам: надежное убежище, хорошая маскировка, примитивный враг, а в итоге - оглушающий рев взрывов, разметавших укрывавший старую башню песок, и жаркий огонь, льющийся сверху сквозь дырявую крышу.
        Синева защищавшего нас Небесного щита мгновенно окрасилась в тревожно-фиолетовый и стремительно истончалась, он и держался-то только потому, что изначально щит пришлось максимально сжать, чтобы впихнуть в башню. Все, что я успел предпринять, пока меня заживо не сожгли - это активировать ХАОТИЧНЫЙ ПОРТАЛ, чтобы он выдернул меня из огненной купели, бывшей до этого моим штабом.
        И пока мое заполошно колотившееся сердце убийственно медленно отсчитывало необходимые для активации переноса три удара, время опять замедлилось, позволив взгляду выцепить начавшие тлеть от нестерпимого жара балахоны Хранительниц, покрывшиеся копотью стены Колодца и в доли секунды увядший плющ. Болью резанул душу вид скукоживающихся крылышек Фей, обреченно сбившихся в плотную кучу в самой верхней точке купола, подальше от разлившегося по полу всепожирающего пламени.
        - Вернитесь! Вернитесь! Вернитесь! - мысленно твердил я. Во что бы то ни стало надо сохранить Колодец и его Хранительниц. Феи… Купол Небесного щита схлопнулся, пламя жадными волнами плеснуло внутрь ранее недоступного ему пространства, ближайший к нему силуэт ведуньи вспыхнул ярким факелом и осел сломанной куклой, Феи сорванными листьями отчаянно рванули ввысь… И портал сработал, выбрасывая меня прочь.
        Жаркий песок пустыни, теперь кажущийся ледяным, скрипит под ногами, я рефлекторно оглядываюсь по сторонам, стараясь как можно скорее сориентироваться и найти хоть какое-то укрытие, а разум в это время пытается осознать произошедшее. Меня отбросило шагов на шестьсот от башни, в сторону, противоположную орде, - заклятье логично сочло это направление наиболее безопасным в округе. Отдаю мысленный приказ ТУМАННОМУ ЛЬВУ, на котором я изначально приехал в оазис, а потом отослал подальше, вернуться и защищать меня. И, скрепя сердце, заставляю себя взглянуть на вкладку отряда.
        Колодец цел. Хотя и пострадал, но не так сильно, как я опасался. А вот Хранительницам досталось: одна погибла, звездочка второй еле теплилась, остальные тоже не радовали здоровьем. Феи… к моему удивлению выжили почти все, видимо, сказалось какое-никакое сопротивление стихиям и общий мой приказ по отряду перед боем беречь свои жизни - мои отважные защитницы сообразили наложить на себя ЛЕЧЕНИЕ, самое быстрое из всех отрядных заклинаний, запасы силы это подтверждают.
        Огненный дух во время нападения неистовствовал среди врагов вовсю, поэтому Фейри не пострадали вовсе, Водянки, хоть и порядком иссушенные, целы, а от Каменных элементалей осталось чуть больше половины, и воскресить погибших я уже не смогу - отряд отозван, а Поцелуй жизни после нового призыва уже не сработает, теперь только постепенное восстановление.
        Башня, где я укрывался, полыхала огромной огненной свечкой, толпа мутантов, неожиданно лишившись врагов, замерла, а потом во все стороны ошпаренными муравьями прыснули бегуны-разведчики.
        Этак меня скоро заметят. Только вот вы опоздали, ребята, с вами было хорошо, но пришло время расстаться. Надеюсь, Железное братство закончит начатое мной.
        Сияющая половинка ДИСКА ПЕРЕХОДА замерцала у меня в руках, медленно разворачивая передо мной картину иного места. Те же пески, какие-то обломки - зона отбытия внешне ничем не отличалась от окрестностей оазиса. «Прощай, этот мир! Дальше ты уж как-нибудь без меня». Диск привычно заискрил, картинка сфокусировалась, и я увидел окровавленное лицо Меджа, слээшей со Скэром, непонятно зачем столпившихся вокруг него, так же держащихся за свою часть артефакта, крик «Принимай!» - и вся моя команда рванула ко мне. Легкий хлопок, навалившееся сверху тело Меджа сбило меня с ног, и мы кубарем покатились вниз с песчаного бархана.
        Вокруг нас, взбивая песчаные буруны, захлестали тяжелые пули - к нам приближалась группа мутов верхом на ящерах. Пара пуль ударилась в защиту Скэра, и тот, оглушенный явно еще до перехода, заозирался по сторонам, пытаясь оценить обстановку. Ашшул торопливо пил зелье лечения, зажимая рану в боку, а Шешол, прошедший портал последним и не свалившийся вместе со всеми нами, вскинул Активатор и ударил в ответ по толпе мутантов КАМЕННЫМ ВЗРЫВОМ.
        Вскочив на ноги, я развернулся лицом к врагу - все вопросы потом, сейчас главное устранить угрозу. СИЯНИЕ МЕРТВОГО СОЛНЦА накрыло группу мутов, активно поливавших нас из техно-оружия. Стрельба мигом стихла - сложно стрелять, когда не видишь врага. Зато все заполнил перепуганный рев ослепленных ящеров, животные сбрасывали своих седоков, и те, беспомощные, гибли под тяжелыми, когтистыми лапами.
        Только вот следом за передовым отрядом на нас надвигалась орда мутов, ранее сражавшаяся с моими элементалями возле оазиса и теперь устремившаяся к нам. Немного времени есть: лишь теперь я глянул на друга - тот судорожно глотал зелье здоровья, неловко держа пузырек рукой, на которой не хватало пары пальцев.
        - Что произошло?
        - Засада, - выдавил Медж. Его скрутила судорога, заставившая сжаться тело, и тигролюд забился на песке, хватая ртом воздух.
        - Отрыжка Хаоса! - выругался я. - Скэр, - крикнул я, глядя на накатывающий на нас вал мутов, - следи за выжившими стрелками, этих я возьму на себя.
        До мутов оставалось шагов триста, сложно точно оценить, сколько их там, но на нас хватит. Бежать не выход - долго ли мы пробегаем под вражеским огнем? Так что сейчас не до экономии карт. Ну же, ближе! Самое трудное сейчас - ждать. Часть мутов отстала, самые быстрые вырвались вперед, горбуны во всю палили, пусть даже пули и не долетали. Шешол ОБСИДИАНОВЫМИ ШИПАМИ прикончил группу бегунов-разведчиков, вынырнувших чуть в стороне от основной толпы, и теперь они дергались, медленно умирая на каменных пиках.
        - У меня есть Дыхание Имира, - напряженно предложил Скэр, явно опасаясь накатывающей толпы.
        - Придержи его, - ответил я, вскидывая Активатор. - ДЫХАНИЕ ПРАРОДИТЕЛЯ ДРАКОНОВ!
        Потоки пламени ударили вперед, накрывая собой уродливые фигурки мутов. Темно-бордовые волны огня захлестнули нападавших, силуэты мутов исчезли, испарившись в нем, закипел песок. Задние ряды врагов отпрянули назад, пытаясь спастись от неминуемой смерти. Уцелела едва ли пара сотен мутов, самых слабых или раненых, и сейчас они отступали назад.
        - Хорошо ударил, - прохрипел Медж, сидя на песке. - Почти всех накрыл, - он отхлебнул из фляжки, закашлялся, а после закончил: - Голов восемьсот положил, не меньше.
        Я, не отвечая, продолжал всматриваться вперед, ожидая, что предпримет враг.

* * *
        Большая Мама устала. Сегодня у нее был очень долгий и трудный день, слишком часто ей пришлось использовать свою силу, гасить страх в разуме ее детей, направлять их на врагов, заставляя сражаться и умирать.
        Враг оказался слишком силен - это точно были не Старые люди. Их она повидала немало, да и ее детям не раз приходилось с ними сражаться в прошлом. Это были не Чужие - их она тоже видела не раз, хотя с этими они не воевали, просто не замечая друг друга. Новые враги были чем-то иным, пока не подвластным ее пониманию. Их силы, их оружие убили сегодня слишком много ее детей, да и она почти исчерпала себя.
        «Уходим», - на остатках своих сил она послала приказ Гоо, главному над ее детьми.
        «Мы еще можем их прикончить», - возразил тот, смотря вперед сквозь бинокль.
        Рядом с ним замерло трое бойцов, державших в руках толстые трубы пускателей, в каждом из которых лежало то, что муты называли Яйцом черной птицы, а Старые люди - малым оперативно-тактическим зарядом.
        С помощью них выжигали гнездовья королев и кладки яиц, один такой заряд способен уничтожить все живое в выбранном месте, оставив после себя лишь большую дымящуюся воронку. Вот только найти их невероятно трудно, и Гоо берег их до последнего. Лишь потеряв бойцов из своей личной дружины, а не обычное мясо, решился их применить.
        «Не надо, сынок, - голос матери вновь зашептал в его голове. - Они нам еще пригодятся в будущем. Сейчас нужно сберечь остатки нашей силы, позаботиться о том, что осталось».
        Чуть подумав, Гоо громко рыкнул, и муты отступили назад, убирая пускатели. Мама права, выживание сейчас важнее.

* * *
        Рев трубы, и остатки мутантов отпрянули назад. Пальба прекратилась, группа всадников, видневшихся вдали и окружавших плотным кольцом большую повозку, повернула назад в глубину пустыни. Интересно, именно эту кучку я выбрал целью для следующего удара, но сейчас, когда атака отбита, а враг отступает, следует придержать то, что осталось. Один из всадников, возможно, вожак, во всяком случае, именно он трубил в рог, долго смотрел в нашу сторону, а после махнул рукой, словно обещая скорую встречу. Ну да, пожалуй, я тоже буду рад встретиться с тобой в другое время и в другом месте, когда не надо будет экономить карты, а можно будет ударить в полную силу. А пока - живи, гад, мне почему-то кажется, что эта наша встреча не последняя. Тот, словно уловив мои мысли, развернул своего скакуна - здорового ящера - и стал догонять отходящих в глубь пустыни мутов.
        - Кто на вас напал? - спросил я у Меджа, не отрывая взгляда от отступающего противника.
        - Ящеры, - прохрипел тот. Его тело еще дергалось от судорог, пусть и слабее, но продолжавших сотрясать мышцы. - Устроили засаду в зоне отбытия, мы почти влетели в нее. Хвала Хаосу, что Скэр применил ЧИСТЫЙ ВЗОР, проверяя дорогу, и с его помощью сумел засечь малую звезду. Ждали, когда подойдем поближе, чтобы одним ударом накрыть, а когда поняли, что их засекли, не удержались и ударили ЦЕПНОЙ МОЛНИЕЙ и РАЗРЫВНЫМИ ЛЕЗВИЯМИ.
        - У нас же сейчас перемирие? - уточнил я. - Мы действуем по приказу Совета Старших, который гарантировал нам неприкосновенность.
        - Видимо, Ящеры теперь сами себе Совет Старших, - прохрипел Медж, достав пузырек с зельем регенерации. - А может, надеялись вчистую нас положить, без следов, и там попробуй разбери, где мы и почему пропали. Такое же случается, что разведгруппы пропадают с концами, особенно в новых мирах.
        - Бывает, - огласился я, через разведчика следя за мутами. Те продолжали отходить в пустыню, явно не собираясь продолжать бой. - А кто это был, из какого Дома или клана?
        - Змеееды, - голос Скэра раздался позади меня. - Один из младших Домов Ящеров. И, как ты сам понимаешь из названия их дома, у нас с ними кровная вражда. Но хуже даже не это, а совсем другое.
        Я насторожился. Занявшая ближайшую точку перехода звезда принципиального противника, когда собственная команда потрепана, - что может быть хуже?
        - Звезда Змеедов, атаковавшая нас, была лишь передовым отрядом, - ответил на мой вопросительный взгляд рэбер. - Они, видимо, проверяли зону отбытия перед подходом основных сил, а когда увидели, что все чисто, затаились, контролируя место. Выставили маскировку и ждали своих. А тут мы. Похоже, кто-то решил заодно и нас зачистить.
        - И много их? - уточнил я, раздумывая над услышанным. - Нам для полноты счастья еще боев с Игроками не хватало.
        - Много, - ответил Скэр. - На месте боя остался мой воздушный разведчик, его еще не успели засечь, посмотри сам.
        Призвав свой Компас, я увидел землю с высоты птичьего полета. Вот, пятеро невысоких подвижных ящеров. Тощие тела в легкой броне, кожа песчаного цвета. Они сейчас о чем-то бурно спорили между собой, скорее всего обсуждали неудачный для них бой. Но эти меня слабо интересовали. Все же это разведчики, даже с остатками моих карт у нас есть шанс с ними справиться. Их уровней я не видел, но, по ощущениям, десятая, максимум двенадцатая, ступень.
        А вот те, кто только подъезжал к месту схватки, были намного опаснее. Три большие звезды, не меньше двадцати бойцов и во главе этого воинства на массивном черном мечероге неспешно ехал здоровенный ящер метра под три ростом с черно-зеленой чешуей. Ноги по толщине со ствол небольшого дерева, большая пасть, наполненная острейшими зубами, в руках зажата очень непростая булава, а тело прикрыто тяжелой костяной броней явно артефактного класса. От него прямо-таки веяло силой, чувствовалось, что именно он - предводитель этого отряда. Наверняка - полководец, а вот насколько продвинулся в этом ранге, Хаос его знает, может, он уже почти владыка. Рядом с ним ехала облаченная в легкий доспех невысокая ящерка, обмахивающаяся веером. Светло-зеленая кожа, тонкие руки и ноги, небольшая голова - она не выглядела опасной, но именно она неожиданно вскинула Активатор. Вспышка заклинания, и изображение исчезло. О судьбе разведчика спрашивать не стоило, и так все понятно.
        Чуть помолчав, обдумывая увиденное, я негромко произнес:
        - Что-то многовато их для лицензированного разведывательного рейда. В разрешении Совета Старших было четко указано количество Игроков, допущенных к разведке, и, сдается мне, что у этих в лицензии, даже если она у них вообще есть, точно стоит значительно меньшее число. Выдать свое нападение за конфликт двух групп разведчиков Совета у них не получится.
        На это Змей грустно вздохнул:
        - То, что позволено дракону, не дозволено жуку. В последнее время Дом Ящеров во многом формально или пренебрежительно относится к общим правилам и законам. Считает, что сильнейшему клану Игроков в Двойной Спирали позволено чуть больше, чем остальным. И даже если мы подадим жалобу на их действия, наказание вряд ли будет серьезным, максимум - небольшой штраф. И он стоит возможности придержать для себя сведения о перспективном мире.
        - Понятно, - кивнул я на его слова.
        В принципе, я и не сомневался в чем-то подобном: всегда есть и будут те, кто считает, что они стоят выше законов и правил. При этом попробуй только обычный Игрок хоть немного их нарушить и попасться - кара неотвратимо обрушится на него и будет сурова. Я это знал не понаслышке, на своей шкуре в свое время почувствовав тяжелую руку Совета Старших.
        Слэши, спустившись к нам, тоже решили принять участие в общем обсуждении. Только Медж остался сидеть - его все еще немного потряхивало после шокового разряда.
        - Что делать будем, какие у кого мысли? - дал возможность высказать свои соображения членам команды, наверняка сейчас размышлявшим над тем же.
        Ашшул, старший в их паре разведчиков, поделился своим опытом:
        - Ящеры могут запустить астральный поиск и определить примерное направление, в котором мы сбежали, и даже расстояние. А вот что дальше они предпримут, сложно сказать. Если б это были обычные бойцы, то, вероятнее всего, они продолжили свой путь, не тратя больше времени на нас, оно слишком ценно сейчас, чтобы играть в кошки-мышки в огромном новом мире. Но здесь Змеееды, наши кровные враги, и вот их действия мне сложно просчитать, эти вполне могут выбрать месть и шанс забрать наши жизни.
        - Тогда убираемся отсюда, - принял я решение, видя полное согласие со словами слээша его соклановцев, и подозвал добравшегося-таки до меня Туманного льва. - Отходим назад, на территорию Железного братства.
        Ящеры наверняка вошли в этот мир через зону прибытия, расположенную в глубине пустыни, в десяти днях пути от места, где они встретились с моей командой. Вполне возможно, они еще не знакомы со здешним мироустройством и порядками, и не знают, что в этом мире, кроме инсектов и мутов, остались еще силы, способные дать им отпор. Патрули Железного братства постоянно следят за границей мертвых земель на случай нападения мутантов. Мы проскочили мимо них потому, что знали, чего стоит опасаться, а вот знают ли о них Ящеры? Скоро выясним, если, конечно, они вздумают преследовать нас.
        А пока я вскарабкался в седло и окинул взглядом поле боя с раскиданными на нем повсюду телами - искать здесь что-то ценное я не видел смысла. Возможно, у тех странных мутов, стрелявших по нам из техно-оружия, что-то полезное и было, но Дыхание Прародителя Драконов беспощадно… Не выдержав, плюнул в песок: все и так пошло не по плану. Весь этот бой, Ящеры, свалившиеся на нашу голову… Фора в полдня пути не слишком велика, и тратить время на копание в трупах мутантов без особой надежды на достойные трофеи слишком глупо. Но перед отъездом я сделал кое-что еще, оставив небольшой шар следящего устройства на холме. Если Ящеры встанут на наш след, они наверняка покажутся здесь, и тогда мы об этом узнаем.

* * *
        Эшхарин вглядывалась в экран Компаса. Эфирный поиск почти завершен, и скоро она узнает, куда от них сбежал отряд Змей. Наконец на карте мира проявилась призрачная линия перемещения, сопровождаемая столбцом параметров, понятных далеко не каждому Игроку, а на ее конце засверкал небольшой красный огонек, и она смогла оценить расстояние, разделявшее их и сбежавших врагов.
        - Чуть больше полудня пути, - прикинул Уббалах, следивший за ее манипуляциями на экране Компаса. - Немного, - добавил он и надолго замолчал.
        Эшхарин, разделяя его мысли, тоже на время замолкла, давая лидеру рейда возможность все обдумать. Но тишина слишком давила на нее, и, не выдержав, девушка порывисто заговорила:
        - Это шанс выманить его из Двойной Спирали.
        - А если он и так уже здесь? - в ответ рыкнул подавляющий своей мощью ящер. - Маскировку пятого члена звезды так и не пробили, а наши разведчики на этом собаку съели, значит, это далеко не рядовой Игрок. - И видя, что подчиненная собирается возразить, отмахнулся: - Разделяться звезде смысла нет: здесь не те расстояния, чтобы уходить из разных зон отбытия.
        - Наг сейчас в Городе, - Эшхарин, послушно склонив голову перед старшим, тем не менее настаивала на своем. - У него сегодня встреча с главой Дома Летящих, наши агенты о ней еще неделю назад сообщили, и на такие переговоры он вместо себя куклу не пошлет. К тому же, - ящерка скривилась в ухмылке, - обычная разведка ему не по чину.
        - Логично, - Убаллах задумчиво кивнул, соглашаясь со словами своей помощницы. - Но ради этих Змеенышей он из убежища не выползет. Хотя у них бойцов по сравнению с по-настоящему серьезными Домами немного, их не так уж и мало, рисковать своей шкурой ради простых кланников он не будет, - и отзеркалил ящерке ее ухмылку: - не по чину.
        Эшхарин не смутилась:
        - При переходе остался легкий след эманаций Смерти, но в этом разделе карт перемещения нет. Карты же из других разделов жертвоприношениями не усилишь, чтобы мог появиться такой эфирный отпечаток, а вот уведенный у нас из-под носа артефакт - вполне. Я бы даже сказала, на его применение очень похоже.
        Напоминание о Зеркале Мораны, способном перенести хоть в другой мир, если ты там уже бывал и провел нужный обряд, заставило лидера рейда нахмуриться и сжать челюсти. Шепчущий, чтоб ему хвост через глотку вывернуло, захапал артефакт в последний момент, а тот должен был стать их добычей, они столько усилий для этого приложили!
        Чутко отследив настроение своего командира, девушка, выждав, вкрадчиво продолжила:
        - Раз он отдал столь ценную вещь разведчикам, они для него важны, да и артефакт он точно терять не захочет. А если у него еще и появится возможность поймать наш Дом на нарушении и тыкать потом нам этим на Совете…
        - Действительно все складывается: уйти межмировым порталом Змееныши б не успели - тот слишком долго открывается, - вот и прыгнули, куда достали.
        - Да, а теперь Зеркалу нужно время на зарядку, так что быстро они не сбегут. Это шанс нам самим выбрать время и место для боя и прикончить, наконец, изворотливую гадину!
        - Мы не справимся, - возразил Уббалах, как бы он не ненавидел нага, голову от злости никогда не терял, иначе бы давно ее лишился. - Он положит нас всех, живьем скормив своим мертвякам.
        - А кто сказал, что мы будем вдвоем? - с хитрой улыбкой возразила Эшхарин. - Ради шанса прикончить Шепчущего, уверена, даже Владыка отложит свои дела. Убьем нага - и фактически выбьем весь их Дом из будущей войны, а Летунам спутаем все планы. И наш Дом сможет действовать без оглядки на змеюку, не боясь удара в спину, не дожидаясь, когда эта тварь нападет на нас сама!
        - Аргумент, - ответил Уббалах, задумчиво глядя в даль и размышляя над услышанным.
        Наконец, приняв решение, он призвал Книгу. Нужно написать Владыке о произошедшем, пусть он сам принимает решение.
        Глава 14. Интерлюдия. Шепчущий
        Арбитр подбрасывает вверх монету, и та крутится, сверкая в воздухе, пока, упав, не катится по траве, чтобы замереть воплощением надежды и азарта. Судья вместе с капитанами склоняются над ней, и спустя мгновение один из взрывболистов победно вскидывает руки, выиграв жеребьевку. А следом прикосновение судейского перстня к мячу запускает таймер бомбы.
        Матч начался.
        Джун в предвкушении хорошей игры заерзал на сидении, устраиваясь поудобней. Он, как владелец команды, с комфортом расположился в отдельной привилегированной ложе: здесь, в своем сне, он мог в открытую владеть тем, чем в реальности распоряжался тайно.
        Спиноломы начали резко, сразу перейдя в атаку: пока таймер только запущен, есть надежда, что до взрыва бомбы окажется больше времени, и этот шанс тренер команды намеревался реализовать по полной. Удар по мячу, один из нападающих передает пас направо, и, пока мяч в воздухе, Романерра применяет сильнейшее заклятье зеркальных двойников, создавая фантомов нападающего и почти вдвое увеличивая число атакующих сейчас игроков своей команды. Тренер противников почти мгновенно отреагировал на этот шаг, использовав болотную землю: большая часть поля перед воротами слегка просела, кое-где возникли лужи, а плотное травяное покрытие превратилось в топкую грязь.
        - Интересный ход, - хмыкнул Ал, оценив чужую задумку: одним заклятьем Многоголовый смог стреножить его игроков и выявить, кто из них фантомы, а кто - реальные нападающие. Те, в отличие от иллюзорных обманок, сейчас с трудом продвигались вперед, еле выдирая ноги из грязи.
        Но не все: Сохатый, получив пас, неожиданно для всех рванул вперед, его бутсы засветились золотистым цветом, и Ал понял, что Романерра использовал вторую из двух золотых карт, отпущенных на этот матч, серьезно повысив ставки в этой атаке. Золотая бутса не просто увеличила скорость атакующего игрока, теперь он мог бежать с одинаковой легкостью по любой поверхности, в отличие от соперников, завязших сейчас в грязи наравне с остальными Спиноломами.
        Пара защитников попыталась его перехватить, но они явно не успевали, потеряв скорость в созданной собственным тренером топи. Под ногами у Сохатого хлопнула одна из ловушек, установленных перед матчем, но деревянные колья не смогли причинить ему вреда - золотая бутса защищала и от ловушек соперников. Жаль, что действие заклинания длилось не слишком долго.
        Еще один хлопок - под ногами взрывболиста разверзлась горящая яма, но тот пробежал над ней, даже не заметив препятствия. Умно, его тренер не зря ел свой хлеб: не только поддерживал удачную атаку, но заодно и расчищал в самом начале матча путь к вражеским воротам, сберегая жизни своим игрокам.
        Жаль, что это понял не только джун: мяч охватило красное сияние - тренер соперников использовал ускорение таймера спрятанной в мяче бомбы. Тут же истинное зрение высветило на мяче обычно скрытые ото всех цифры, отсчитывающие время до взрыва. Сохатый хладнокровно, словно их не видя, продолжал бежать вперед, выходя на линию удара…
        Ал, забыв обо всем, привстал с кресла, напряженно всматриваясь в происходящее на поле.
        - Ну же, ну! - не выдержав, крикнул он, видя, как защитники идут на перехват, пытаясь закрыть ворота.
        Удар! Мяч взлетает над полем и устремляется в верхний правый угол. Вратарь соперников, не угадав с направлением атаки, контролировал центр и теперь вынужден вытягиваться в прыжке, надеясь достать мяч, его руки удлиняются почти вдвое… Он почти сумел дотянуться до вожделенной цели, когда грянул взрыв, убивший вратаря.
        На миг Ал напряженно замер, затаив дыхание и вглядываясь в табло, и вот, спустя секунду, ноль сменила единица - мяч успел пересечь линию ворот перед взрывом!
        - Гооол!!!!
        Алансира подкинуло вверх, он радостно заревел на всю трибуну: эмоции переполняли его, и он кричал, забыв обо всем, поэтому спокойный голос, раздавшийся за его спиной, он даже не сразу расслышал.
        - Отличный удар: забить гол и одновременно выбить вражеского вратаря - и все это на фоне ускоренно тикающего таймера бомбы.
        Джун знал, кому принадлежит этот тихий, вкрадчивый голос, но что его обладатель делает в его, Ала, сне? Так не должно быть! Может, просто незапланированный кошмар?
        Но голос нага по-прежнему звучал за спиной:
        - Считается одним из лучших ударов десятилетия, поэтому я и попросил Владыку снов показать его тебе.
        - Господин, - судорожно сглотнув, Ал обернулся и увидел нага, комфортно устроившегося в просторном кресле. - Но зачем вы здесь? - джун растеряно огляделся по сторонам. - И причем здесь Владыка снов?
        - Я думаю, ты и сам догадался, - мягко ответил наг, отхлебнув из возникшего в его руке бокала. - Вкусно, хоть и знаешь, что это все иллюзия, сон, а все равно вкусно. Тебе следовало сразу прийти ко мне, Ал, как только у тебя состоялся разговор с Бариазаром, и мы бы смогли все решить, найти компромисс, договориться о цене молчания, твоего и клана рудокопов. Но ты не пришел, и поэтому к тебе вынужден был прийти я. Ты же знал, что часть шахт с небесным серебром по-прежнему принадлежит мне, а я никогда не оставляю свое имущество без присмотра.
        Шепчущий смотрел так, будто журил любимого внука, но под этим взглядом не то, что шевелиться - дышать не получалось.
        - Ты талантливейший торговец из всех, встреченных мною, с огромным опытом, но искушение оказалось слишком велико: я понимаю, целая планета, ныне оставшаяся без владельцев, мир, пригодный для жизни, с чудесной биосферой и богатейшими залежами природных ископаемых, бесхозные источники силы… И все это теперь ничье - такое богатство может любому вскружить голову. И вы с Бари решили, что сможете им с умом распорядиться в обход меня, благо, мир после уничтожения портала на время стал недоступен для других. Беглецов вы зачистили, а мне можно будет предложить отступные, как только вы найдете покупателя, способного приобрести целую планету.
        - И вы прибыли сюда, чтобы обсудить свою долю? - с трудом выдавил из себя ставший почти белым джун, отчаянно надеясь услышать «Да».
        - Нет, - ответил наг, его голос был сух и резок. - Я пришел сюда, чтобы забрать всё. Не для таких пустяков, как доля в сделке, я потревожил Владыку снов. Тебе следовало более внимательно относиться к своей охране, Ал. Понятно, что сложно все учесть, но даже не вывесить примитивного Ловца снов… Конечно, от Владыки снов это бы не защитило, но все же…
        - Мы еще можем договориться! - торговец зачастил, торопливо сбиваясь от волнения. - Мы с вами сотрудничаем много лет, я не раз оказывал вам услуги, господин, и уверен, что мы сможем столь же продуктивно сотрудничать и в будущем! В конце концов, я дважды помог спасти вашу жизнь: я не выдал заказ Дома Змеи своему Старейшине, и без меня ваши люди не смогли бы выйти на чернокнижника, снявшего с вас проклятье!
        - Тшшш… - наг успокаивающе поднял руку. - Я все это помню и ценю. Поверь мне, если бы цена была хоть немного меньше, все так и было бы. Но целая планета, Ал, это слишком много. Когда на торгах появился мирок, где из всего ценного была лишь более-менее сносная биосфера, разразилась такая буря, что в борьбе за него загнулось несколько финансовых империй, а рынок потом лихорадило еще с десяток лет. А здесь планета почти в полтора раза больше, не загаженная войнами и промышленной разработкой ресурсов, магические потоки с плотностью выше средней в полтора раза. Ты хоть представляешь, сколько это стоит? Конечно, представляешь. Так что извини, - змей покачал головой, - но не в этот раз.
        - Так это вы все устроили? - прошептал джун. - Вся эта бойня: миллионы смертей, реки крови - на ваших руках?
        - О нет, - отказался наг с легкой улыбкой. - Хотя я и догадываюсь, кто стал тому причиной. Мне же нужно было лишь немного подождать, позволив событиям идти своим ходом…
        Шепчущий даже на мгновенье прикрыл глаза, любуясь чередой случайностей, собранной его волей в единую цепь. Обещание, данное умирающему духу, семя, несущее в себе частичку ее души - нужно лишь отнести его в правильное место, и один гневливый бог отправляется в путь, собрав компанию себе подобных, очищать планету от лживых потомков рабов.
        - Хотя на такой замечательный результат я не рассчитывал.
        - Но ведь теперь у планеты снова появились хозяева из высших сущностей, - возразил, отчаянно пытаясь подобрать аргументы, способные заинтересовать нага, джун. - Я бы мог помочь…
        - Уверен, с новым хранителем мира мы сможем договориться сами, - резко оборвал его змей. - Если уж с этой задачей справился десяток колдунов-надзирателей, присматривавших на рудниках за рабами, то полному кругу магов наверняка удастся это повторить. Главное, найти правильный подход и знать, что можно и нужно предложить.
        - Вы не собираетесь мир продавать, - осознал Алансир, - планируете оставить его себе одному.
        - Превосходно! - наг даже несколько раз хлопнул в ладоши. - Я всегда ценил твою догадливость. Ты не представляешь, сколько мне усилий пришлось приложить, чтобы заполучить всего лишь архипелаг в одном знакомом тебе мирке. И то эта операция еще не доведена до конца. А тут - целый мир. Это, - он покачал головой, - слишком лакомый кусок, чтобы им с кем-либо делиться.
        - Бари, я так понимаю, уже мертв, - тихо произнес Ал.
        - Разумеется, - кивнул наг. - Упрямый дварф, - он даже досадливо поморщился, что-то вспоминая, - пришлось с ним повозиться, а в итоге и вовсе сжечь резиденцию клана вместе с его доверенными людьми, знавшими о случившемся.
        - И меня вы отсюда не выпустите ни при каких условиях? - негромко произнес джун, все еще пытаясь осознать происходящее.
        - Нет, - снова сухо ответил хаосит. - Смирись и прими смерть достойно. В конце концов, не самая худшая тебе досталась, - он махнул на стадион и застывшие там команды. - Это все - мой подарок тебе, как знак уважения и признательности: не будет ни боли, ни страданий, а лишь новый виток круга жизни. Советую насладиться игрой: по моей просьбе Владыка снов включил в нее лучшие моменты всех прошедших игр. Что произойдет по окончанию матча, я думаю, ты и сам понимаешь. Прощай.
        Наг, привстав, медленно исчез, оставив ошеломленного торговца смотреть пустыми глазами на взрывбольное поле.

* * *
        Резкая ломота в висках. Он с трудом приоткрыл глаза, разрывая связь со сном джуна: слабость в теле и головная боль еще долго будут преследовать его. Повязку сноходца он, бережно стянув, спрятал в шкатулку возле ложа. Вокруг тлели свечи и тускло гасли символы, начертанные на стенах зала.
        Тяжело, с трудом приподнявшись, наг нащупал чашу с бодрящим напитком: ему пришлось нелегко, но это было необходимо - он должен был проверить разум Алансира во время сна, узнать, успел ли тот кому-нибудь сообщить о произошедшем или оставить закладки с информацией в тайниках. И только убедившись в их полном отсутствии, решил его устранить. Зачем с кем-то делиться, если все можно оставить себе? К тому же, ушлый торговец, раз увидев его слабым, растерял должное почтение.
        Теперь надо правильно решить вопрос с Рэном и его хвостатой подругой: ее он пока не тронул, только установил ментальный запрет во время их вчерашней встречи и сгладил воспоминания о произошедшем - слишком уж сильно она себя терзала. Жаль, что теперь, ведя дела с человеком, нельзя проверять его мысли и приходится полагаться только на внешние знаки и собственный опыт. Впрочем, учитывая Кольцо Владыки, чего-то подобного и следовало ожидать. Но это не значит, что Его любимую игрушку нельзя вовлекать в свои планы - наоборот, Повелитель Игры любит перемены.
        Когда в кармане выходящего из храма Немерона Игрока наг засек свою возможную смерть, пришлось приложить неимоверные усилия, чтобы в круговерти мыслей эмбиентного безумия вычленить историю Дамбаллы и убедиться в ее смерти и закрытии своего личного контракта. Вот тогда и родилась идея, совершенная в переплетении сразу нескольких его интересов. Божественный слон, узнав от человека историю семечка, в любом случае отправился бы вершить свою справедливость, но отданная Рэну часть шахт вполне могла склонить его к мысли оставить в покое ценные ресурсы. Уже однажды удостоенный личного общения человек помог бы обратиться за новым договором к богу или оставленному им духу-хранителю, а наг решил бы проблемы своего подопечного с лишенными своих правителей местными жителями.
        Теперь же, когда все так повернулось, его планы стали еще грандиознее. Пришло время восстановить связь со своими родственниками, что предпочли ему его брата, и не просто так, а принеся ключ от дверей в богатый новый мир. Показав и доказав делом, КТО должен был стать главой клана. И будет. Пусть за ним пойдет только часть, но молодые амбициозные бойцы и некоторые опытные командиры, помнящие лучший клинок золотой тысячи небесного владыки, охотно принесут клятву верности ему лично. Игрок, служитель Хаоса с назначенной Рыцарями Порядка наградой за голову не может считаться официальным правителем планеты, но старшая кровь, дети Великой матери из уважаемого клана, вполне могут, получив разрешение нового хранителя мира, стать его полноправными хозяевами. И при этом всегда будут помнить, кто открыл им дорогу к новой жизни и новым горизонтам.
        Нужно лишь время все это успеть организовать, чтобы поставить Рыцарей Порядка и весь остальной мир перед свершившимся фактом. И он его себе обеспечил.
        Зелье, сваренное губрином, начало оказывать свой эффект - боль потихоньку отступала. Использование ментального дара для сканирования разума джуна, несмотря на помощь Владыки снов, имело свою неизбежную цену.
        Саа-Шен, напряженно ждавший возле зала ритуалов, внимательно посмотрел на главу Дома Змеи.
        - Повелитель, через пару часов у нас встреча с лидером Дома Летящих, - обеспокоенно напомнил он.
        Его тревожило то, что он не был в курсе происходящего, и сейчас настойчиво пытался понять, что именно проделал наг, для чего он провел ритуал. Ему не хватало знаний, чтобы разобраться в хитросплетении рун, в их символах и значениях. Все, что он сейчас мог сделать - это постараться запомнить все увиденное и потом поискать ответы в книгах.

* * *
        Новый Зал переговоров радовал полным набором колонн, но сегодня им ничего не угрожало: хотя не все придется Тысячекрылому по душе, в основном его ждали, для разнообразия, хорошие новости.
        Рядом раздалось шуршание свитков. Аху, нервничая в ожидании важной встречи, перехватил подготовленные списки поудобнее. Губрину, отвечавшему в Доме Змеи за создание зелий и боевых коктейлей, предстояло непростое дело: выдержать напор эмоционального главы Летунов и бульдожью хватку его хрупкого Мастера Чаш и Весов, жаждущих выжать из Дома Змеи максимум возможного.
        Взрыв алхимической лаборатории на Форлейге, одной из двух лабораторий Змей, создававших большую часть всех зелий в мире Игры, не просто нанес огромный удар по ее хозяевам и их союзникам, он потряс всех хаоситов.
        Селедра, разочарованная поражением нанятых ею Игроков в битве с Собирателем душ и разъяренная вероломным нападением на ее собственный храм, не только нанесла сокрушительный удар по захватчику, но и жестоко отплатила мародерам. Руины лаборатории, в которую доставили украденный светящийся жемчуг, еще долго потом фонили божественной силой и воняли тухлой рыбой. Неудивительно, что после подобной демонстрации ни один Игрок не рискнул заявиться на Тамарис.
        Шепчущий удобно устроился в широком кресле в ожидании, когда же вторая половина Зала переговоров, являющаяся частью кланового дома его союзников, наконец-то развернется. Он позволил себе довольно усмехнуться.
        Один единственный взрыв его собственности, а принес столько выгоды клану!
        Разумеется, пришлось приложить усилия и потратиться, куда ж без этого, но результат того стоил. Водные, которые в погоне за двумя зайцами фактически упустили целый мир, хотели слишком многого: запрошенная Йор тер Сином доля в рабах и сокровищах храма, на взгляд нага, была слишком велика. А так им пришлось считаться с потерями Дома Змеи и умерить свои аппетиты, при этом еще и радуясь, что не им досталось внимание разгневанной богини.
        Надо было всего лишь вовремя взорвать свою лабораторию. Новую он задумал создать давно: старая уже исчерпала свои возможности для расширения, а зелья требовались буквально всем: они хорошо расходились на рынках в Городе-в-Пустоте, они постоянно требовались в Двойной Спирали, а теперь нужны были и своему быстро растущему Дому. Поэтому он принял решение о перестройке комплекса еще тридцать больших циклов назад и все это время неспешно готовился к этому моменту. А тут такой удобный случай! Надо было лишь убедить всех в причастности Селедры. Разумеется, самые ценные специалисты, редкие ингредиенты и дорогостоящее оборудование не пострадали, но пришлось разбросать часть светящихся жемчужин помельче и, самое сложное, вовремя добыть и пустить в расход божественный артефакт определенного спектра силы для создания правильных эманаций.
        При этом Дом Водных был не единственной его целью. Тысячекрылый тоже пытался выдоить из его, нага, клана слишком многое. Договор с Летунами включал пункт о продаже им зелий со скидкой, и союзники без зазрения совести загрузили своими заказами производство Змей по максимуму. Их, конечно, можно понять - цены на зелья во время войны будут только расти: растратятся собственные запасы воюющих, подойдут к концу заготовленные впрок редкие ингредиенты у производителей…
        Только вот по представлению Шепчущего, война должна приносить прибыль и укреплять положение его Дома, а не приводить к бессмысленной растрате ресурсов и силы. Гнать потоком редкие зелья, за полцены поставляя их Летунам и их сторонникам, в его планы точно не входило.
        Но если отказаться сейчас продавать все произведенные зелья союзникам, то это будет если и не нарушением буквы договора, то его духа - однозначно. А так Змеи вполне могут придержать наиболее ценные ингредиенты и продать их позже, когда цены значительно вырастут, они и так уже заметно подскочили из-за всего произошедшего. Обосновать же появление ресурсов позднее будет не сложно: достаточно организовать «удачный» рейд.
        Поэтому последние полгода его клан «активно» восстанавливал разрушенное и готовил специалистов, и теперь готов обрадовать союзников расширением объемов производства. Только вот какая жалость: для самых дорогих зелий ресурсов пока недостаточно. Для этого наг и привел на встречу Аху: пусть он загрузит собеседников сложностями технологических процессов, ориентирует их Дом на добычу нужных ингредиентов и жалуется на невозможность в текущих условиях выполнить все заказы клиентов одновременно - у него это неплохо получается.
        Но даже это еще не всё. Казалось бы, какую пользу может принести разрушение собственных производств? Это и потеря части рынка, и снижение доходов с неизбежным падением репутации… Только вот война Домов - это весьма удобное время, чтобы походя укоротить слишком быстро набирающих силу конкурентов.
        Теперь же, многие сочтут, что проблем на ближайшее время Дому Змеи хватит, если он вообще с ними справится, и сосредоточатся на других, так что всяких «несчастных случаев», провокаций и подстав на долю родного клана выпадет меньше.
        Наконец, по краю комнаты пробежали искры, она отделилась от основного дома, развернулась вокруг своей оси и соединилась с такой же половинкой Летунов.
        Чешуйки лесного дракона, парящего в центре Зала переговоров были приподняты, выдавая его раздражение. Правда, Шепчущий не обманывался повышенной эмоциональностью лидера крупнейшего клана Игры - за ней он, как дерево в любимом лесу, с легкостью прятал свои настоящие чувства. Маасари и вовсе полностью терялся на фоне своего грозного Владыки.
        - Хоть вы и задержались, надеюсь, ничего непредвиденного не произошло, и вы смогли поймать шпиона в своем Доме, - тонко улыбнувшись, поприветствовал прибывших наг.
        «Этот пронырливый змей опять оказался прав, - с недовольством кивнув, был вынужден признать Тысячекрылый. - Вот бы еще и его стукача выявить! Якобы „важная“ встреча оказалась весьма удачной приманкой. Ну что ж, посмотрим, что еще можно из нее вытянуть…»

* * *
        Превосходно! Встреча прошла даже лучше, чем он рассчитывал: Аху отлично справился с возложенной на него ролью, а дракон в очередной раз убедился в незаменимости сведений, предоставляемых разведкой Змей. Единственное, что беспокоило Шепчущего - сигнал Книги о пришедшем сообщении, отвлекаться на которое во время переговоров он себе позволить не мог.
        Освободившись, он тут же прочитал его, и хорошее настроение мигом испарилось. Не выдержав, наг тихо зашипел. Демоны ада! Разумеется, игрушка Господина - это постоянные неприятности. Не иначе, Повелитель Игры решил стравить Игроков и посмотреть, что из этого выйдет.
        Но почему из десятков разведывательных групп, исследующих сейчас новые миры, именно Змеееды? С любыми другими он бы смог договориться, даже с Ящерами: кого-то запугать, кого-то подкупить, но не с этими идейными идиотами, объявившими их Дому войну на уничтожение. И что же ему сейчас делать?
        Он быстро анализировал доступные ему факты: звезда сейчас сильно ослаблена, растратив кучу карт на каких-то уродцев и разведчиков Ящеров, судя по докладу Скэра, они застряли слишком далеко от точки отбытия, их преследуют бойцы Змеедов… Все сложно. Наг задумчиво барабанил пальцами по деревянному подлокотнику кресла, выбирая оптимальную стратегию.
        Слишком многое сейчас завязано на Рэне: еще не завершен контракт с Лигой охотников на монстров, медальоны пока так и не извлечены из Склепов, - Саа-Шен только через пару дней должен отправиться туда вместе с парой десятков бойцов. Та могущественная сущность все-таки покинула гробницы, и теперь осталось лишь зачистить их от полудохлых мертвяков и собрать добычу. А вот полностью выполнив условия испытания, уже как полноценный член Лиги, Рэн сможет потребовать обещанную за Скрижали награду и не получит в ней отказа.
        Да и это не все - он знает слишком многое, и пусть в его разум проникнуть нельзя, но боль-то он по-прежнему чувствует. Да и не нужен он Ящерам, они запросто могут предложить свободному Игроку сделку - жизнь в обмен на информацию. А рассказать он может многое, например о планете, где больше нет населения, пусть он об этом пока и сам не знает. Да и про Беренхель и его планы на него тоже не стоит знать никому - клятвы на Книге можно обойти, а в Игре в последнее время слишком часто стали появляться способы сделать это. Что само по себе настораживает.
        Нет, он даже покачал головой, это дело никому другому доверить нельзя. Наемники с потрохами продались Ящерам, да и со Змеями до сих пор работают неохотно. Послать кого-то из своих - но пока они доберутся до звезды… к тому моменту все может закончиться. Так рисковать нельзя. Придется действовать самому. Зоны прибытия, зоны отбытия - все это неважно, если у тебя в личном доме есть портальные врата. У Скэра с собой есть путеводный огонь, на который он сможет настроить портал и не придется ждать дни, пока команда поддержки доберется из ближайшей зоны прибытия, которую могут контролировать Ящеры. Сам он сумеет попасть к своим бойцам напрямую, без долгих дней пути по враждебным территориям, заодно преподнеся сюрприз Змееедам.
        Бойцы для рейда в Склепы уже собраны, что ж, придется им перед этим отправиться на помощь своим собратьям. А пока нужно собрать Совет клана, обсудить спасательный рейд, прикинуть, что нужно взять из карт и снаряжения, учитывая возможный бой. Внезапно наг понял, что он почти его жаждет - азарт бурлил в его крови. Интриги, политика, финансы - он почти забыл, что он все-таки воин. И теперь грядущая схватка будоражила кровь, заставляя ее быстрее бежать по жилам.

* * *
        СПУСТЯ ПАРУ ЧАСОВ…
        Наг внимательно перебирал свой арсенал, решая, что ему пригодится в предстоящем бою. В том, что схватки не избежать, он почти не сомневался: более тщательно проанализировав все происходящее, он как опытный стратег постоянно создавая собственные нити событий и хитросплетения планов, смог уловить и смутно догадаться о чужих.
        В то, что эта была случайность - столкновение его бойцов и Змееедов - он не верил: на день раньше или позже, и они бы разминулись, не встретив друг друга, разбежавшись по разным мирам или вернувшись в Двойную Спираль. Да и какова вероятность встретить принципиального противника, с которым договориться не получится, на просторах разросшегося игрового поля?
        Сейчас, внимательно все обдумав, он пришел к выводу, что это желание самого Владыки - столкнуть их в этом месте, и вряд ли он позволит им мирно разойтись. Что ж, Смеющийся Господин явно решил разнообразить Игру, избавившись от тех, кто забыл о своем служении. Все эти градации силы на картах, усложнение перемещения по мирам - не трудно понять, чего он ждет от своих служителей. Большей активности, хаоса, перемен - всего того, чьим воплощением он является. И сейчас он решил стравить Дом Змеи со Змееедами, испытав силой, кто из них достоин оставаться в Игре, а кому отправляться кормить червей.
        И исходя из этого, нужно готовиться не к обычной стычке за ресурсы или территорию, а к принципиальной схватке не на жизнь, а на смерть. Возможно, он ошибается, но лучше быть готовым ко всему.
        Бережно собранные запасы техно-оружия сейчас расходились среди бойцов, тех, кто сможет ими воспользоваться. Данные Скэра однозначно показывали, что их применение в том мире допустимо. Карты, зелья, всё, что было подготовлено для грядущей войны, извлекалось из арсенала, а сам наг сейчас укомплектовывал свою Книгу лучшими картами. Оружием он займется потом.
        Воплощение земли - Гидра, ложится в его Книгу. Досадно, что Непобедимый так еще и не закончен, хотя многое уже сделано для его завершения. Но в этом бою его не будет, а жаль, он стал бы неприятным сюрпризом для врагов. Большой разлом пристраивается рядом - против ходящих по земле. Возможность разверзнуть земную твердь у них под ногами может сработать идеально. Черная дыра, засасывающая в пустоту все живое на тысячу шагов, тоже пригодится. Карта действия - Массовое воскрешение - позволит заново обновить весь погибший отряд. Еще одна карта действия, Ускоренный призыв - на этот раз для Рэна, если он умудрился растерять свое воинство. Вряд ли Ящеры знают, что он Полководец, что ж, это будет дополнительным козырем в рукаве.
        Все это он отлаживал для собственного грядущего Большого турнира, но, возможно, придется использовать сейчас.
        Все новые и новые карты отправляются в Книгу, разлетаются письма - если он все правильно понял, то сейчас настал момент, когда не следует экономить, и лучше сейчас напомнить о старых долгах и данных обещаниях, чем уже мертвым не суметь их взыскать. Возможно, он ошибается, и помощь союзников ему и не понадобится, но лучше иметь возможность ее запросить, чем посреди боя остаться без поддержки.
        Еще раз оглядев хранилище, сверившись с возможным рисунком боя, выстроенным в голове, он переполз в соседний зал. Магические артефакты ему на этот раз не пригодятся - новый мир неподходящее для них место, а вот это наверняка понадобится. Он снял с полки тяжелый плазмоган. От рельефной рукояти хищной лианой тянулся к крепившемуся за спиной реактору гибкий энергокабель - у контрабандистов удалось разжиться самой мощной модификацией. Давно ожидаемая новинка в его арсенале, еще ни разу не испытанная в бою. Тем интереснее будет увидеть, как она себя поведет в реальной схватке…
        Наг, быстро просматривал сложенное на полках оружие, отбирая то, что может ему пригодиться, не полагаясь на что-то одно: инквизер, флак-гранаты, дроны-убийцы - при наличии универсумов и нужных связей в Городе-в-Пустоте можно купить очень многое, несмотря на все усилия Ордена Порядка. Деньги - это универсальный ключ, открывающий двери к большим возможностям. Шепчущий даже на миг позволил себе представить лица Рыцарей, если бы они увидели его арсенал, например, тот же плазмоган, относящийся к запрещенным к распространению типам вооружений.
        Но это все пустое, так, отвлеченные мысли перед грядущей схваткой. Выйдя из арсенала, он оглядел своих собравшихся бойцов, почувствовал их решимость: многие в Двойной Спирали считали их трусами, способными бить лишь в спину исподтишка, будучи не в силах встретиться с врагом в открытом бою. Настало время напомнить всем, что осторожность и трусость - это совсем разные вещи, и Змеи могут жалить не только в спину, но и в лицо.
        Эпилог
        Тяжелая глиняная кружка с горячим пряным напитком приятно грела руки, запах кофе наполнял собой убогую лачугу, позволяя хоть на время отвлечься от безрадостной рутины, спрятаться в его аромате и немного помечтать. Скрип дверных петель заставил хозяйку оторваться от приятных грез, а чуткий слух сказал ей о госте многое еще до того, как тот произнес хоть слово: тяжелое дыхание, мерная поступь шагов, уверенная походка того, кто привык подчинять и властвовать. Очередной Игрок, на этот раз не из простых. Однако его появление испортило ей настроение, заставив болезненно скривиться: сегодня желания общаться с кем-либо не было. А она ведь в этот раз так хорошо спряталась! Не поленилась выставить стражей пути и создать ложные развилки дорог, надеясь хоть на некоторое время забыть об игрушках своего старшего брата.
        Для гостя реакция на его появление не стала секретом, но тем не менее он, проявив настойчивость, граничащую с наглостью, сел за стол, придвинув деревянный табурет, который она по привычке держала для посетителей. За такую дерзость Оракул приготовилась дать максимально запутанные ответы на еще не заданные вопросы, но визитер снова сумел ее удивить, вместо привычного ритуала положив что-то на стол перед ней. Чуть выждав, он пододвинул предмет к ней поближе. На это Оракул лишь раздраженно хмыкнула про себя: неужели этот наглец надеется, что очередное подношение исправит ее плохое настроение, связанное с его появлением? Но, блюдя созданную ею же традицию, подарок взяла, даже не сразу поняв, что именно оказалось в ее руках.
        Материал, похожий на тот, из которого сделана ее кружка. Простой кусочек глины, из которого чьи-то неловкие руки попытались вылепить статуэтку ласточки. Она осторожно провела рукой по расправленным в полете крыльям, нащупав выведенные на них перья. Хозяйка дома помнила эту очередную нелепую попытку развеять тысячелетнюю скуку наказания. За прошедшие века их было немало, она испробовала почти все способы, некоторые не по одному разу. Гораздо важнее было то, кому она бесконечность назад подарила лежащую сейчас перед ней фигурку, и слова, сказанные при этом.
        …Уставший юноша, сидящий на пороге ее лачуги. Трое его друзей погибли в пути, пытаясь добраться до нее, но, в отличие от них, у него не было вопросов к Оракулу. И теперь он, единственный, кто сумел дойти, просто не знал, что ему делать дальше. Жалость кольнула ее сердце, она протянула ему ласточку, пообещав:
        - Когда у тебя появится вопрос, она поможет меня найти, не плутая по дороге, и я честно дам ответ, что бы ты ни пожелал узнать, если это в моей власти.
        Тогда юноша никак не прореагировал на ее слова, просто молча сунув подарок себе в сумку, оставшись все также молча смотреть в небо пустыми глазами…
        - А ты сильно изменился за эти годы, - прошептала она, проводя пальцем по глиняной спинке, - многого достиг.
        Глава Гильдии Работорговцев оставил эти слова без внимания: Эларорху было жаль преимущества и тех возможностей, что он сейчас утрачивал, отдавая подарок Оракула, но ограбление хранилища нанесло такой удар по репутации гильдии, что оставить подобное без наказания нельзя. Слабость - непозволительная роскошь в Игре Хаоса. Украденное необходимо вернуть, а вора - убить, и ради этого можно пожертвовать многим, в том числе и возможностью узнать ответ на практически любой вопрос. Который он сейчас и планировал задать.
        Вопрос он обдумывал долго и тщательно, чтобы не допустить вероятности двоякого толкования ответа Оракула. Его люди уже приходили к ней, принеся подарки и проявив вежливость, но, судя по полученным загадкам, она зачем-то захотела защитить похитителя, дав максимально запутанные ответы. Он хотел этого избежать, не растратив впустую уникальную возможность.
        - Какой цвет пламени силы на картах у владыки Вигри? - наконец произнес он и замер, затаив дыхание в ожидании.
        В своем кабинете, обдумывая вопрос, он провел долгие часы. В личности похитителя он больше не сомневался: если по небу летит нечто, похожее на птицу, размахивающее крыльями как птица, кричащее как птица, имеющее хвост и перья, то, скорее всего, это и есть птица. Слишком много было фактов, указывающих на Повелителя Феникса. Даже в совокупности все вместе они могли не значить ничего, оказавшись ложным следом, оставленным вором, но Вигри проигнорировал вызов в Совет Старших, хотя несомненно получил его, и это стало определяющим моментом для Эларорха.
        Если ты ни в чем не виноват, почему бы не развеять сомнения и не дать ответы? В данном случае нет никаких объективных причин и обстоятельств поступать иначе. Чем бы Вигри там ни занимался все эти века, найти время он мог, но не захотел. Никто и ничто не может быть настолько глупым или высокомерным, чтобы игнорировать воплощенную волю всех сильнейших Игроков. А значит, самый очевидный ответ - он и есть виновник произошедшего.
        Определившись с этим, осталось лишь найти способ устранить врага, а с этим возникли сложности. Несмотря на размер объявленной награды, особого энтузиазма среди владык и полководцев она не вызывала: слишком уж грозная репутация у Вигри. Тысячелетия, проведенные в Игре, опыт, знания, собранные карты… И это не считая артефактов, оружия богов и лишь Хаос знает чего еще. И рисковать жизнью, сходясь в бою с таким врагом, пусть даже и за большую награду, никто не хотел. За дайны новую жизнь не купишь.
        Но Хаос стабильности не любит, и новые изменения в Игре открыли уникальный шанс добраться до вора. Когда он в последний раз ходил в рейд? Когда в последний раз сражался, очищая миры от смертных, неугодных Хаосу? Отчеты разведчиков и аналитиков все как один твердили, что очень давно. Только вот в Игре Хаоса нет ничего очевидного. Ему нужно четко знать ответ.
        Если же его предположения окажутся правдой… От открывающихся перспектив невольно кружилась голова. Слава победителя Вигри, сотни золотых карт, бесценный Феникс, сокровища, собранные за годы, проведенные в Игре… И все это достанется только ему одному! Мысли крутились в голове в томительном ожидании ответа Оракула, и, когда он наконец его услышал, даже не сразу смог осознать. Встав, он, слегка пошатываясь, побрел к двери. Голова уже целиком была погружена в поиски его добычи.
        - Белый! - прошептал он.
        Невероятно… Да это же беззубый дракон, растерявший за века свою силу, но все еще хранящий свои сокровища! Никто не должен об этом узнать. Сейчас, пока все отвлечены грядущей войной, для него открылся уникальный шанс - осталось только найти врага.
        А дальше все будет просто: карта принудительного вызова на Арену, который нельзя отклонить или проигнорировать. И на Арене, где условием Эларорха будет только использование карт, он легко сможет прикончить вора. Потом еще одна редчайшая карта - и не только заслуженные трофеи, но и ключ от личного дома на сутки достанется победителю, откуда тот сможет забрать все, что пожелает. Именно там, среди прочих сокровищ, он и найдет украденное у его гильдии.
        Погруженный в свои мысли, он, не прощаясь, покинул Оракула. А та лишь усмехнулась, провожая гостя взглядом. След из хлебных крошек, оставленный ворами, сумел обмануть хозяев, завязав новые узелки линий судьбы и приведя к неожиданным развилкам. Что ж, за этой историей она с удовольствием продолжит наблюдать. Оракул даже невольно снова почувствовала проснувшийся интерес к тому, чем же все закончится.

* * *
        - Далай астурхан, - прошептал Вигри, разглядывая серую каменную громаду, испещренную сотнями крохотных окошек.
        «Могила тысячи воинов», если он верно помнил перевод с тану-шиканского. Именно сюда отступили после недолгой, изначально проигрышной гражданской войны те приверженцы старых хозяев, что не успели уйти вместе Алькарами. Их преследовали - победители не желали оставить в покое побежденных, опасаясь, что через них ушедшие крылатые и дальше будут вмешиваться в жизнь отринувших служение.
        Здесь, в стенах цитадели Древних, гремели схватки, кровь густо текла по камням внутренних коридоров. Верные щедрой рукой сеяли смерть, зная, что им больше некуда отступать, поскольку открыть портал во Внешние миры не удалось.
        Даже загнанная в угол крыса страшна, что уж говорить о сотнях воинов, и в какой-то момент победители отступили, устав терять товарищей и друзей, просто замуровав внешние проходы цитадели - пусть голод и жажда сделают свое дело за них. Пару раз осажденные пытались вырваться наружу, но в этом случае сила была не на их стороне. А после настала тишина, та, что не оставляет вопросов, почему она пришла. Чтя общую кровь и доблесть врагов, победители не потревожили покой мертвых, оставив замурованными проходы внутрь, а после ведьмы лишь нанесли охранные знаки, защищающие живых от гнева мертвых.
        Много крови, много смертей, гнев и ненависть к живущим, тела, так достойно и не погребенные… Погибшие здесь не обрели покоя: стоя возле могильника, Вигри чувствовал их ярость и желание отомстить всем живым. Лишь сила охранных знаков удерживала немертвых внутри. Но это его не пугало: он видел много погибших городов, забытых склепов и курганов - его поиски никогда не были легки, и гнев мертвых его мало пугал. Ожившие мертвецы, призраки, личи и духи - он сражался с ними и побеждал, не отступит он и сейчас, когда желанная награда наконец-то так близка.
        Отступая, Верные захватили с собой и часть реликвий Алькаров, надеясь, что они помогут в их борьбе. Среди них был крохотный пузырек из темно-синего стекла с водой, способной погасить любое пламя.
        Вдох, выдох. Нужно успокоиться. Он боялся очередного разочарования, что и в этот раз вожделенная вещь снова ускользнет из рук. Дважды он был почти у цели, но в первый раз флакон, найденный в лаборатории Древних, оказался пуст, а во второй его противник, погибая, успел разбить пузырек и долго смеялся, растворяясь в жгучей кислоте. Тряхнув головой, Вигри прогнал воспоминания прочь - как бы там ни было, он скоро узнает обо всем.
        Гул АСТРАЛЬНОГО ХЛЫСТА, а следом быстрый удар отбросил призрака в сторону ловушки духов. Вспышка света охватила взвывшего призрака-воина, даже после смерти желающего продолжить схватку, но пленившая его сила цепко держала полупрозрачную фигуру, медленно втягивая духа внутрь себя. Это уже третий. Прежде чем двигаться вперед, сначала нужно расчистить дорогу и не дать нежити покинуть удерживающий их могильник. Он пообещал Совету Дома Матерей, что этого не допустит.
        Еще несколько минут ожидания, и из стены напротив, повинуясь зову манка, вынырнул очередной неупокоенный дух, сжимавший в руке остро заточенный кинжал. Этот оказался хитрее и рванул вперед, едва показавшись, при этом по ушам ударил замогильный вой, способный парализовать или оглушить неосторожного, но Вигри лишь досадливо поморщился. А следом вспыхнули начертанные им символы - сработал круг подавления, и призрак растерянно замер на миг, которого хватило для удара хлыстом, обившимся вокруг призрачной фигуры. Доворот кисти, взмах руки - и очередной призрак отправился в сторону ловушки.
        Он не торопился и был осторожен: последние изменения в Игре практически оставили его без главной ударной силы. Поэтому приходилось быть предельно аккуратным. Но ничего, Метка Пути установлена, и он будет приходить сюда столько, сколько посчитает нужным. Еще пара призраков показалась вдали, и Вигри довольно улыбнулся - ну, идите сюда! Чем быстрее с вами покончу, тем ближе подойду к своей цели.

* * *
        На планшете охотников на монстров четко высветилась группа преследователей: рассеявшись по полю боя, они сейчас внимательно осматривали разбросанные недалеко от оазиса трупы мутов. Произошедшее здесь явно смогло их впечатлить: верткая девушка-ящерица что-то бурно обсуждала с лидером рейда, поминутно показывая на лежащие повсюду тела, тот же мрачно слушал, почти не реагируя на ее слова. Жаль, что следящие устройства не в силах поведать о том, что они говорят.
        Я очень надеялся, что после увиденного Змеееды решат прекратить преследование, но, чуть поколебавшись, старший ящер махнул рукой, и рассеянные по пустыне бойцы, сгруппировавшись, вновь отправились в путь, явно собираясь продолжать погоню.
        Взяв подзорную трубу ю-мари, я внимательно оглядел небо в поисках летунов Железного братства. Наш визит не прошел бесследно: патрули усилили - в вышине четко виднелась черная точка аппарата-разведчика, и это уже был третий за последние два часа. Спрятавшись в тени скалы, мы пережидали, пока он улетит. Скэр скучающе смотрел по сторонам, готовясь активировать сигнальный маяк для Шепчущего с бойцами поддержки. Мы должны установить его в безопасном месте вдали от возможных наблюдателей, ненужных глаз и вероятных угроз.
        Новый стеклянный шар-датчик, подобранный в Склепах, я установил на куске скалы: с этой точки окружающая местность была видна как на ладони, и мы сможем узнать, как и когда преследователям удастся проскочить патрулируемый Братством участок. Про себя я надеялся, что у них это легко не получится. Идеально, если бы их всех накрыли одним ядерным зарядом: путешествуя по пустыне, мы уже наталкивались на воронки от взрывов, фонившие радиацией, и, если бы появилась еще одна, я думаю, для местных это ничего бы не изменило. А вот для нас все стало бы весьма проще. Жаль только, что судьба не слишком часто прислушивается к нашим желаниям. Чувствую, что все-таки встречи с чешуйчатыми нам не избежать. Хорошо, что наг согласился прийти к нам на помощь, захватив с собой сильнейших бойцов клана, иначе пережить столкновение со Змееедами у нас почти не было бы шансов. Все-таки весь этот странный бой с мутами обошелся мне весьма недешево, отправив много золотых карт в откат.
        - Улетел, - доложил Медж, также ведший наблюдение за небом.
        Летательный аппарат, покружившись, продолжил облет границы пустыни, и мы осторожно выступили из тени. И скалы, и КРЫЛА МОРОКА - призванного одним из слээшей артефакта, маскирующего не только своего владельца, но и небольшое пространство вокруг. Сейчас нам важно максимально экономить карты, используя где только возможно групповые вместо индивидуальных.
        КОНДОР, паривший вдали, должен был помочь нам в будущем избежать ненужных встреч, но на душе у меня было неспокойно: слишком уж бурным у нас вышло начало рейда. Вздохнув, стараясь отбросить лишние сомнения, я поудобнее устроился в седле и махнул рукой. Как бы то ни было, наш разведывательный рейд продолжался.

* * *
        Владыка Хаоса, Смеющийся Господин, Повелитель меняющихся миров откинувшись на своем троне, внимательно всматривался в линии судеб, с интересом наблюдая за развитием созданной им картины реальности.
        Две полные звезды Змееедов сейчас готовились пройти через портал из Двойной Спирали, собираясь выйти наперерез разведчикам Дома Змеи. И не зная, что попадут сразу в разворошенный улей инсектоидов: после предыдущей встречи с Игроками они усилили наблюдение и охрану, держа наготове воинов роя и расконсервировав оружие, оставшееся со времен падения корабля-матки. А на границе с территорией улья после всего произошедшего с наблюдателями Железное братство расположило дополнительных бойцов, снабдив их тяжелыми метателями.
        Он даже невольно покачал головой. План задумавших ловушку таких нюансов учесть не мог: Змеееды, преследующие разведчиков, Змеи, готовящиеся выдвинуться на помощь своим, Владыка дома Ящеров, сейчас в сомнениях решающий, что ему предпринять, - все замерло в ожидании, словно фишки домино, и падение одной вызовет обрушение остальных, начав, наконец, Большую войну.
        Но войной это называлось лишь среди Игроков. Смеющийся Господин предпочитал другое слово - очищение. Слабые уйдут, освободив дорогу сильным. Время тех, кто слишком долго отсиживался в безопасности Двойной Спирали, безвозвратно уходит. Но эта малая цена за осуществление большой цели. Владыка Хаоса чувствовал, как нарастает напряжение во вселенной: боги Света и Тьмы готовятся к очередной схватке за право властвовать, и в этой битве Хаос не сможет остаться в стороне. А война Домов и грядущий Большой Турнир владык расчистят Игру от лишних, расшевелят полководцев и владык, слишком расслабившихся в безопасности, напомнив им о том, что Хаос не терпит стабильности.
        «Что ж, - Владыка Хаоса невольно даже усмехнулся этой мысли, - его игрушкам давно пора было напомнить, кто их Господин, и кому должно быть направлено их служение! Не те, кто обитают на Алее Богов, создали Игру Хаоса, не их сила наполняет карты, открывает дороги в новые миры, дает здоровье и долгую жизнь».
        От мыслей о грядущем отвлекла боль, пронзившая его суть, заставив взглянуть на руку, где пульсировала бордовая рана, так и не затянувшаяся за прошедшее время. Удар Сборщика душ, не достигший своей цели, который он вынужден был принять на себя. И глядя на эту рану, Смеющийся Господин понимал то, что пытался скрыть от других - сейчас он заметно ослаблен, так как большая часть сил уходит на восстановление своей сущности, и чем меньше останется Игроков, обращающихся к его силе, тем быстрее сможет исцелиться он сам.
        КОНЕЦ ПЕРВОЙ ЧАСТИ
        Солигорск,
        21.01.2021 г.
        ДОРОГИЕ ДРУЗЬЯ И ЧИТАТЕЛИ!
        ПЕРВАЯ ЧАСТЬ СЕДЬМОЙ КНИГИ ЗАВЕРШЕНА. У МЕНЯ НЕ ПОЛУЧИЛОСЬ ВЛОЖИТЬ ВСЕ СОБЫТИЯ И ДЕЙСТВИЯ, ЗАПЛАНИРОВАННЫЕ НА СЕДЬМУЮ КНИГУ, В ПРИВЫЧНЫЙ ДЛЯ МЕНЯ ОБЪЁМ ТЕКСТА, И СТОЛКНУВШИСЬ С ВЫБОРОМ, ЧТО ДЕЛАТЬ - УБРАТЬ ЧАСТЬ ЗАПЛАНИРОВАННЫХ СОБЫТИЙ, РАЗРУШАЯ НИТЬ ПОВЕСТВОВАНИЯ, ИЛИ ЖЕ РАБОТАТЬ В ПРИВЫЧНОМ РИТМЕ, ПРОСТО РАЗБИВ КНИГУ НА ДВЕ ЧАСТИ, - Я ВЫБРАЛ ПОСЛЕДНИЙ ВАРИАНТ. НАДЕЮСЬ НА ВАШЕ ПОНИМАНИЕ И ПОДДЕРЖКУ.
        ВПЕРЕДИ НАС ЕЩЕ ЖДЕТ В ОТДЕЛЬНЫХ БЛОГАХ НЕСКОЛЬКО КОНКУРСОВ. ПЕРВЫЙ - СТАВШИЙ ПРИВЫЧНЫМ КОНКУРС С ВЫБОРОМ НАЗВАНИЯ КНИГИ. А ДЛЯ ЖЕЛАЮЩИХ БОЛЕЕ ГЛУБОКО ПОГРУЗИТЬСЯ В МИР ИГРЫ ХАОСА И ПОВЛИЯТЬ НА ЯРОСТНЫЕ СОБЫТИЯ СМУТНОГО ВРЕМЕНИ ВОЙНЫ ДОМОВ - ВТОРОЙ. В НЕМ ВЫ СМОЖЕТЕ СОЗДАТЬ СВОЙ СОБСТВЕННЫЙ МЛАДШИЙ ЛИБО НЕЗАВИСИМЫЙ МЕЛКИЙ ДОМ, ЧТО ПРИМЕТ УЧАСТИЕ В ГРЯДУЩЕЙ ВОЙНЕ.
        ЕСЛИ ВАМ ПОНРАВИЛАСЬ КНИГА, ПРОШУ ОСТАВИТЬ ВАШ КОММЕНТАРИЙ И ПОДДЕРЖАТЬ ПРОЕКТ, НАЖАВ НА СЕРДЕЧКО.
        СПАСИБО ЗА ТО, ЧТО ОСТАЕТЕСЬ С НАМИ, ВАШ АВТОР.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к