Сохранить .
Сфера: Один в поле воин Александр Светлый
        Сфера (Светлый) #3
        Третья книга цикла.
        Я просто искал новую, интересную игрушку с погружением в фэнтезийном сеттинге. Ну, вы знаете - грудастые эльфийки с точеной фигуркой, бородатые гномы с огромными рунными молотами и все такое, но окунувшись в Сферу я пережил то, что полностью и бесповоротно изменило мою жизнь.
        Александр Светлый
        Сфера: Один в поле воин
        Часть 1
        Не самое лучшее начало
        Ох, как же зря я восстановил свой аккаунт прямо перед носом разработчика. Тацуя отвлекся от экрана, чтобы перечислить мне обещанную сумму, но когда снова сконцентрировал внимание на списке аккаунтов, то заметил, что я воспользовался системой восстановления данных, работавшей исключительно для тестовых аккаунтов и снова зашел в игру.
        Удивившись настойчивости пострадавшего игрока, Тацуя мысленно поблагодарил его за очередной выявленный баг. Мужчина решил полностью обезопасить себя и не просто заблокировал, а удалил с сервера все тестовые аккаунты, включая созданные для десятки супертестеров. Он выслал участникам теста сообщения с извинениями, и перечислил каждому дополнительные триста кредитов премии за оказанные услуги. Игроки были неприятно удивлены и расстроены, но в суд обращаться никто не стал. По условиям контракта супертестера, Тацуя уже выплатил им обещанную сумму, а сохранение аккаунта было приятным, но необязательным бонусом.

* * *
        Я несколько минут неподвижно лежал на кровати, не снимая шлема и повязки, размышляя, почему мой акк заблокировали так быстро. Я даже не успел загрузить в инвентарь свои трофеи. Попробовал повторно восстановить аккаунт, но ничего не вышло. Теперь придется начинать всё заново. Я был не на шутку расстроен возникшей ситуацией. Я умудрился сделать хуже, чем было первым же своим поступком. Горбатого могила не исправила. Ну, на кой мне сдалась встреча с Саей, если она обо мне сейчас еще ничего не знает? Мы с ней, по сути, чужие друг другу люди. Наша близость есть только в моих воспоминаниях из прошлого.
        Я упорно цеплялся за прошлое и этим лишил себя единственного стартового козыря. В отличие от всех прошлых неудач, винить в этой я мог только себя. В прошлый раз я потерял восстановленный аккаунт гораздо позже. К этому моменту я успел помочь Сае с оплатой за операцию и получил кругленькую сумму, как на счет, так и в личный игровой кабинет. Сейчас же я оказался на равных с остальными игроками не получив никаких стартовых бонусов. Как говорят, прилюдно обосрался. Так держать, идиота кусок.
        Я отложил шлем в сторону и пошел в душ. После недолгого стояния под теплыми струями воды мне зверски захотелось спать. Очень сильно. Не вытираясь, я лег на кровать и почти мгновенно погрузился в крепкий, мертвецкий сон, а когда через сутки проснулся, вся моя прошлая жизнь казалась сном. Я даже разволновался, а не было ли это всё лишь полетом моей фантазии? Начал вспоминать и разбираться. Помнил, как жил с родителями, учился, играл в Иггдрасиль, пошел работать, смог отделиться от родни и назойливую рекламу «Сферы».
        Прекрасно помнил, как недавно взял двухнедельный отпуск, чтобы поиграть с друзьями в новый проект разработчиков «Иггдрасиля», а вот что было дальше, всплывало в памяти разрозненными обрывками, сумбурно и словно в тумане. В памяти появлялись образы чудовищ, фрагменты путешествия по катакомбам и секса с несколькими девушками, имена которых я не мог вспомнить.
        Я уже готов был смириться, с тем, что это мой сон и бред, пока не увидел на своем банковском счету пять тысяч кредитов, полученных от мужчины, имя которого состояло из иероглифов. Эти деньги оживили в памяти вчерашние события, и я частично вспомнил, как играл в «Сферу», но произошел какой-то сбой, за который я и получил компенсацию. «Не повредил ли этот сбой мою память?» - забеспокоился я. Догадка казалось очень логичной. Я не мог в деталях вспомнить, чем занимался после погружения в «Сферу». В голову лезли какие-то картины ужасных физических мучений, о которых я ничего не желал знать. Не люблю расчленённку, а тут, что не картина, то кровища, выпущенные кишки и оторванные руки с ногами из памяти лезут.
        Отогнав от себя жуткие образы, я решил связаться со старыми знакомыми. В первую очередь, я хотел узнать всё ли в порядке с памятью у тех, кто играет сейчас в «Сферу» и вообще, как обстоят дела.
        Первым ответил Серж, мой бывший гильдмастер по Иггдрасилю. Он сказал, что никаких проблем с памятью у него нет. Другие ребята тоже не жаловались. Сейчас он пытается собрать сокланов в последнем игровом городе нашего региона, под номером шестьдесят два. Система распределения игроков в «Сфере» оказалась довольно странной, и так вышло, что большинство наших сокланов попало в совершенно разные города. После двух дней зависания на портале игры и нескольких обращений в службу поддержки, Серж, добился от разрабов подсказки, как им с ребятами собраться в одном месте.
        Всем пришлось удалить своих персов и создавать новых, пока те не окажутся в нужном городе. Так как шестьдесят второй город был последним из заполненных игроками нашего региона на этот момент времени, то шансов попасть туда было больше всего, но не всем игрокам это удалось даже с десятой попытки. Их многократно закидывало то в тот же город, где они появились изначально, то в другой, где освободилось место. В итоге, сейчас все, кому не удалось быстро попасть в шестьдесят второй, удалили свои аккаунты и ждут, когда все места в других городах будут заняты и можно будет без проблем оказаться в последнем.
        - А ты в каком городе играешь? - спросил мой знакомый.
        - Честно говоря, не знаю, - признался я, - Был технический сбой. Меня выкинуло из игры, и я толком ничего не помню о том, где и как играл. Поэтому и написал, чтобы узнать, как у вас обстоят дела.
        - Да уж, у тебя действительно довольно странная ситуация, - удивился парень и не забыл напомнить, - Алекс, если захочешь поиграть в старом клане - буду тебя ждать. Как и сказал, мы собрались, в шестьдесят втором городе. Заходи туда, но только не затягивай, город не резиновый, скоро и в нем закончатся свободные места.

* * *
        Инга была из тех детей, чьей жизнью полностью распоряжались властные родители. Так вышло, что её мать умерла рано, а отец, однажды занявший пост премьер министра седьмого региона считал, что его дочери вполне хватит общения с ним и многочисленной прислугой. Инге запрещалось буквально всё: пользоваться сетью для знакомства и общения с другими людьми, игры в виртуальной реальности и даже просто просмотр фильмов и анимации.
        У Инги не было личного коммуникатора и планшета. Её отец запрещал использовать подобные устройства и своей прислуге. Чтобы узнать хоть какие-нибудь новости о жизни вне дома, Инге пришлось набраться смелости и в тайне упрашивать прислугу пронести для неё одно из таких устройств и хранить его в библиотеке, куда она могла наведываться для чтения тщательно отобранных отцом книг.
        Из планшета Инга и узнала о том, чем интересуются и занимаются её сверстники и о «Сфере» - игре безграничных возможностей и свободы. На своё восемнадцатилетние она попросила отца подарить ей шлем виртуальной реальности для занятий танцами. В целом отец был не против, но вместо покупки техники, пригласил для неё живого учителя танцев. Разумеется, женского пола. Девушка не растерялась и пока нового учителя не обработала служба охраны, упросила его принести для самостоятельных занятий определенное оборудование.
        Этому и ситуация на работе отца поспособствовала. Он вступил в политическую борьбу за продление полномочий и на время оставил дочь в покое. Воспользовавшись ослаблением внимания, Инга смогла устроить свой крохотный оазис свободы, разместив в библиотеке кушетку и спрятав между книг консоль и шлем для ВР-погружений. Когда отец уехал по рабочим вопросам в первый регион, она решилась воспользоваться своим сокровищем и погрузиться в «Сферу». Это произошло на третий день открытия сервера.

* * *
        Я долго не мог выбрать имя своему новому персонажу. Хотелось что-то крутое, но не слишком пафосное. Варианты: «Властелин мира», «Твой господин», «Повелитель» я откинул сразу. В итоге, плюнул и просто ввел свое имя. В итоге вышло Александр3322. С таким Ником всем будет легко запомнить, как меня зовут, да и мне будет легче отзываться на свое имя, чем если кто-то обратиться ко мне «Повелитель».
        Я возник в центре городка, на перекрестке, от которого на север шла дорога к городской ратуше, слева располагался еще пустая торговая площадь, а справа круг воскрешения, и еще не построенная аптека. Почти сразу передо мной возникла фигура еще одного нового игрока. Его звали Инга3322. Ух ты, какое совпадение! У нас стояла одинаковая цифра в Нике, это было забавно, о чем я и без задних мыслей решил сообщить стоящей ко мне спиной незнакомке.
        - Девушка, у нас цифры в имени совпали, - усмехнувшись, сказал я, легонько коснувшись её плеча.
        Она вдруг дернулась и вскрикнула от неожиданности. «Ничего себе, какая пугливая», - подумал я, когда девушка развернулась и начала извинятся. Этим она напомнила мне кого-то другого, но я никак не мог вспомнить кого.
        - Извините, если напугал. Я не специально, - тоже решил извиниться я.
        - Ничего страшного. Просто я не ожидала, что в игре такие реальные ощущения.
        - Первый раз в «Сфере»?
        Девушка утвердительно кивнула и её щеки покраснели. «Она ведет себя один в один с кем-то, кого я знаю, но почему-то никак не могу вспомнить», - раздосадовано подумал я.
        - Если хочешь, я могу помочь тебе вступить в хороший клан. Там ты сможешь быстрее найти товарищей по игре и завести друзей. Они помогут тебе освоиться в игре. В этой гильдии играют в основном хорошие, веселые ребята. Этой мой старый клан из другой игры. Хочешь к нам вступить?
        - Я? Я впервые зашла в подобную игру и совсем не имею опыта, это не страшно?
        - Ну, все когда-то были новичками. Да ты не беспокойся, эта игра новая, здесь все чувствуют себя, как новички. Думаю, твоя неопытность не является проблемой.
        - Тогда я не против вступить в клан. Ой, у меня еще один вопрос. А если я не смогу часто играть, на меня не обидятся? Просто… у меня нет возможности заходить в игру часто.
        - Да не бойся ты. Это же игра, а не работа. Заходи когда тебе удобно. Тем более в клане совсем мало красивых девушек. Парни будут счастливы от одного твоего присутствия.
        - Я красивая? - смутившись, спросила девушка.
        - Конечно, - без тени сомнения подтвердил я, и лицо девушки густо залило краской.
        - Почему-то лицо горит! - удивленно воскликнула Инга, прижав ладони у щекам.
        - Ладно, иди за мной. Вроде Серж сказал, что у нас вторая клановая комната в гостинице.
        Я повел Ингу в гостиницу и, поднявшись по лестнице на второй этаж, постучал в дверь комнаты с номером два. Дверь тут же распахнулась, и на входе я увидел персонажа с ником Серж808. Я никогда не видел его в полный рост, только лицо на экране коммуникатора. Сереж оказался очень крепким и высоким парнем. На голову выше меня и своей фигурой очень напоминал Димаша.
        - О, Алекс, рад тебя видеть, - сразу узнав меня в лицо и протянув руку, сказал Сергей.
        После этого он перевел взгляд мне за спину и застыл с глупой улыбкой на лице.
        - Меня зовут Инга, ваш друг пригласил меня вступить в клан, - почему-то запинаясь на каждом слове, представилась девушка.
        - Очень приятно, Инга. Меня зовут Сергей, но тут можете называть меня по нику. Так будет привычней, - сказал парень, расплывшись в еще более нелепой улыбке.
        Между Ингой и Сержем проскользнула искра потому, что эта парочка застыла на месте, встретившись глазами. Мне пришлось напомнить Сергею, что мы не сможем войти, пока он не пригласит нас в клан. Сергей нехотя очнулся и отправил нам приглашения из своей страницы управления гильдией. Я принял приглашение сразу, а Инга продолжила, как зачарованная наблюдать за лицом высокого парня, игнорируя сообщение.
        - Прими приглашение в клан, - легонько коснувшись плеча девушки, напомнил я.
        - А, да, - вздрогнув, словно очнулась от гипноза, откликнулась Инга и быстрым движением коснулась пустого пространства перед собой.
        Её ник появился среди списка членов гильдии, и мы смогли пересечь порог клановой комнаты. Там сидело еще семеро парней, и они встретили девушку восторженными возгласами: «О-о-о!» Серж сразу встрепенулся и пресёк излишне бурную реакцию.
        - А ну тихо! Не пугайте нашего нового соклана. Давайте знакомиться. Так, меня и Алекса ты уже знаешь. Это Тим, Валентин, Игорь, Слава, Дмитрий, Иван и Иван.
        Подобное представление было излишним, потому что никто из присутствующих не скрывал горящее над головой имя игрока и уровень. Оказалось, я был далеко не единственным, кто выбрал в качестве ника свое имя. Все присутствующие поступили также. Только второй Иван записал имя латиницей, отделяя каждую букву пробелом, из-за чего не получил приставку с цифрой.
        - А где все? В клане двадцать пять человек онлайн, а тут только восемь? - спросил я Сергея после завершения представления.
        - В комнате клана собираются только офицеры. Мы тут, перед вашим приходом, стратегию развития обсуждали, а остальные пока исследуют окрестности города и проходят стартовые квесты. Вам бы тоже не помешало их пройти.
        - Хорошо, тогда мы пойдем, - сказал я, подхватив мозолящую гильдьмастера глазами девушку под руку, и направился к выходу.
        - Когда мы тут закончим, я к вам присоединюсь, - кинул Серж мне в след.
        Я понял, что он сказал это больше Инге. Девушка сразу радостно улыбнулась и закивала головой. На имеющиеся в распоряжении новичка стартовые сто медных монет можно было купить только топор. Мы с Ингой быстро выполнили квест по сбору лечебной травы и съедобных ягод, а потом приступили к рубке леса. Девушка то и дело поглядывала по сторонам, посматривая, не идет ли в нашу сторону Серж. Меня почему-то сильно раздражало, что девушка интересуется не мной, а совсем другим парнем. Даже возникла мысль, что зря я её отвел в клановую комнату, но я не мог понять, отчего вдруг меня обуяла эта странная ревность. Мы же с Ингой только познакомились, и вдруг, откуда не возьмись сердечные муки.
        Я даже специально отвел её не к ближайшему восточному лесу, а на север. С одной стороны, там можно было без проблем собрать ягоды, ведь пришлось обходить для этого озеро, а значит, другие игроки первым делом выберут другие направления для сбора ягод, но в первую очередь я поступил так, чтобы нас труднее было отыскать Сержу.
        Когда мы завершили рубку дерева и отнесли его НИПу, Серж уже поджидал нас на перекрестке и радостно замахал рукой, заметив Ингу. Она тут же радостно помахала ему в ответ, и моё сердце облилось кровью. Я больше не мог выносить эти странные муки ревности и вышел из игры.
        Я снял шлем, повязку и умылся холодной водой, а мое сердце всё так же колотилось, словно я увидел болезненную сцену измены. Это было неспроста. Я стал искать в своей памяти, кого же мне так сильно напоминала Инга. Когда перед глазами появился образ Саи, целый пласт памяти встал в моей голове на свое место. Я вспомнил, что делал для неё и как рисковал, вспомнил Гуаньхуй, Вику, Винса и Ольгу. А самое главное, я вспомнил, каким образом собирался сделать Саю счастливой. Я собирался заработать в «Сфере» целую гору денег и купить для нас свой отдельный плавучий остров. И пусть позже я разочаровался в качающихся на волнах жилищах, моя память пришла в норму.
        Меня попустило по поводу Инги, и я был благодарен ей, что всколыхнув мои прежние чувства, она позволила мне вернуть утерянную память. Чтобы опять не забыть всё после сна, я сделал себе несколько записей-напоминаний на планшете и в коммуникаторе, в которых описал важные для меня события и цели. Если и завтра утром моя память меня подведет, у меня будет возможность её прояснить.
        Вернувшись в игру, я пошел в северный лес, где мы с Ингой недавно рубили деревья, и загрузил себя под завязку. Меня придавило к земле. Я пополз вперед на брюхе, извиваясь, как змея и вскоре получил несколько болезненных порезов. Я прекрасно знал, что делаю и дал волю чувствам. Вскоре пошли первые сообщения системы о повышении характеристик и приобретении новых умениях. Жаль, в этот раз я создал совсем другое заклинание. Но тут уж не угадаешь, какие слова между матами вырвутся. Главное, умение «Заклинатель» первого уровня было получено, а дальше количество заклинаний будет ограничено только моей фантазией и способностью ярко выразить мои переживания.
        После мучительных пыток с ползаньем с грузом на животе по колючкам и сучкам, вызвавших множество неприятных ранений и пару кровотечений, я планировал начать самоубийства в озере, а когда выносливость поднимется до сорока, займусь поеданием трав и ловлей рыбы на кусочки слизней, как это делала моя коротышка. По моим воспоминаниям, еще при прокачке «сопротивления к удушью» мне должны дать приз за десять тысяч смертей и вот тут я уже терялся, что же мне выбрать первым «Щит» или «Мстителя».
        История нового мазохиста-самоучки началась на третий день открытия сервера «Сферы». До каких параметров я раскачаюсь за полгода было неизвестно, но передо мной стояла конкретная цель. Я должен помочь Сае с оплатой операции и не испортить момент нашего знакомства, чтобы навсегда не разойтись с моей возлюбленной из Нового Токио в бесконечном океане вариантов развития событий.
        Часть 2
        Выбор пути, любвеобильность и поиски удачи
        После третьей смерти от удушья в озере меня не сразу отправило на точку воскрешения, а окружающий мир разделился на две половины. Правую половину заполнило переливающееся белое свечение. Левую - затянуло клубящейся черной дымкой. Безразличный синтетический женский голос сменился на заранее озвученные живыми артистами реплики.
        Приятный женский голос сообщил:
        «ПОГИБНУВ В МИРЕ „СФЕРЫ“ ДЕСЯТЬ ТЫСЯЧ РАЗ ВЫ ОТКРЫЛИ ДОСТУП К УНИКАЛЬНОЙ СЕКРЕТНОЙ СПОСОБНОСТИ. КАКОЙ ПУТЬ ВЫ ВЫБЕРЕТЕ, НА ЧЬЮ СТОРОНУ ВСТАНЕТЕ?»
        После этого женский голос запел.
        
        
        
        Женский голос сменился хриплым мужским басом.
        
        
        
        
        Голоса затихли, и на светлой и темной половине появились парящие в воздухе свитки. Момент выбора настал, а я так и не принял по поводу уникальной способности окончательного решения. «Проклятый мститель» или «Благословенный Щит Духа» - я еще раз взвесил все «за» и «против». Как ни крути, а «Щит» давал больше бонусов. Он способствовал развитию двух десятков других навыков, всем видам сопротивлений и выносливости, а пожать плоды действия «Мстителя» невозможно. Собрав огромный паровоз и убив его темной способностью не получу ни трофеев, ни опыта. То же и с подземельями. Какой толк в посмертном убийстве монстров, если меня выкинет из инстанса, монстры в нем обновятся, а все трофеи исчезнут? Вздохнув, я потянулся рукой и коснулся светлого свитка. Приятный женский голос сообщил:
        «ВЫ ПОЛУЧИЛИ УНИКАЛЬНУЮ СЕКРЕТНУЮ СПОСОБНОСТЬ „БЛАГОСЛОВЕННЫЙ ЩИТ ДУХА“. ЕЮ МОЖЕТ ОБЛАДАТЬ ТОЛЬКО ОДИН ИГРОК ВО ВСЕМ МИРЕ, КАК И СПОСОБНОСТЬЮ „ПРОКЛЯТЫЙ МСТИТЕЛЬ“. ПОЖАЛУЙСТА, СОХРАНИТЕ ТАЙНУ И НЕ РАССКАЗЫВАЙТЕ НИКОМУ, ЗА ЧТО БОГИ ДАРОВАЛИ ВАМ ЭТУ СПОСОБНОСТЬ. ОНИ НЕ ЖЕЛАЮТ ВИДЕТЬ ЕЩЕ ДЕСЯТЬ ТЫСЯЧ СМЕРТЕЙ ДРУГОГО ИГРОКА».
        Эффект разделения мира на свет и тьму исчез, и я был перенесен на воскрешающий круг. Я уже знал, как работает способность, но всё равно открыл окно навыков персонажа, чтобы убедиться, что я всё помню правильно.
        «СПОСОБНОСТЬ „БЛАГОСЛОВЕННЫЙ ЩИТ ДУХА“, 1 УРОВЕНЬ.
        САМА БОГИНЯ МИЛОСЕРДИЯ, КАННОН, ОБРАТИЛА НА ВАС ВНИМАНИЕ. ЕЙ СТАЛО БОЛЬНО СМОТРЕТЬ, КАК ЧАСТО ВЫ ГИБНИТЕ В СРАЖЕНИЯХ. ОНА ДАРОВАЛА ВАМ СВОЙ БОЖЕСТВЕННЫЙ ЩИТ.
        АКТИВАЦИЯ: АВТОМАТИЧЕСКАЯ.
        ПРИ ПОЛУЧЕНИИ СМЕРТЕЛЬНОГО УРОНА, ВАШЕ ТЕЛО МГНОВЕННО ВОССТАНАВЛИВАЕТ СТО ЕДИНИЦ ЗДОРОВЬЯ, ТЕРЯЕТ ЧУВСТВИТЕЛЬНОСТЬ К БОЛИ И ПОКРЫВАЕТСЯ НЕВИДИМЫМ ЩИТОМ, ПОГЛОЩАЮЩИМ ЛЮБОЙ ВХОДЯЩИЙ УРОН.
        ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ ЩИТА - 300 СЕКУНД.
        КРЕПОСТЬ ЩИТА - 1000 ЕДИНИЦ УРОНА. (ПОЛУЧАЕМЫЙ ВАМИ УРОН ЗАВИСИТ ОТ СВОЙСТВ ВАШЕЙ ЭКИПИРОВКИ).
        ЕСЛИ ДО ИСТЕЧЕНИЯ ВРЕМЕНИ ДЕЙСТВИЯ ЩИТА ОН НЕ БУДЕТ ПОЛНОСТЬЮ РАЗРУШЕН, СПОСОБНОСТЬ ОБНОВЛЯЕТСЯ. ЕСЛИ ЩИТ БЫЛ РАЗРУШЕН, ДО КОНЦА ИГРОВЫХ СУТОК ПОВТОРНОЕ ИСПОЛЬЗОВАНИЕ СПОСОБНОСТИ БУДЕТ НЕДОСТУПНО.
        ПОДСКАЗАКА: СИЛА УМЕНИЯ НЕ ОГРАНИЧЕНА ДЕСЯТЬЮ УРОВНЯМИ. СПОСОБНОСТЬ РАЗВИВАЕТСЯ ПРИ ЧАСТОМ ИСПОЛЬЗОВАНИИ».
        Всё работало так, как я и запомнил. Фух, теперь не придется двадцать раз бегать к озеру и все другие навыки, качающиеся при снятии здоровья, будут развиваться значительно легче и быстрее. Я снова направился к озеру, и увидел бредущую по его берегу пару - Ингу с Сержем. Они уже преодолели первый барьер стеснения и счастливо держались за ручки. По ним было видно, что они пребывают в каком-то ином мире. Даже стало завидно. Меня подобное ждет в лучшем случае через пол года, а зная стеснительность Саи, то и через все полтора.
        Вспомнив, что мы с Викой устроили в алхимической лаборатории, я вдруг подумал, а не подтолкнуть ли голубков к виртуальной близости. Вот Серж удивится узнав, что японцы зашили в игру. Думаю, Инга тоже будет в шоке от новых переживаний. Хотя, если эта парочка не разбежится через неделю, они и без меня разберутся, что им делать. Не нужно лезть в чужие отношения.
        Однозначно, мне не хватало женской любви и ласки. Я скучал по Сае. Да что уж скрывать, мне хотелось повторения и безумной страсти, пережитой с Викой. Мне даже вспомнились ночи с Гуаньхуй. Всё понятно. У меня избыток тестостерона и пока я не кинулся в омут с головой и не придумал какую-нибудь глупость, вроде срочного путешествия в Новое Токио, надо было неотложно решать этот вопрос. Взять, так сказать, проблему в свои крепкие мужские руки и задушить её причину на корню.
        Я уже собирался выйти из игры, как увидел выбежавшую из леса девушку и преследующего её вплотную парня. Парень схватил девушку за правое запястье и потянул в сторону леса. По идее, все персонажи в игре со старта равны по силе, и девушка не могла вырваться и сбежать, пока её удерживали. Появился второй парень. Вдвоем они, в легкую, потащили беглянку за собой. И тут она, исчезая в лесу, издала крик: «Помогите!» Мой тестостерон только этого и ждал. Девушка в беде! Спасти и осеменить! Это я в шутку подумал, но суть действия тестостерона примерно такова. К любому действию, если оно касается женского пола нужно делать приставку «и осеменить!» Вот я с высунутым языком и побежал к кромке леса - без оружия и без головы на плечах. Центр управления телом был временно передан паху.
        Девушке я таки помог, и ей удалось выйти из игры, но сам я остался один на один с четырьмя игроками, которым очень не понравилось, что я нарушил их планы. Причем, у всех игроков были скрыты имена и уровни, а двое, явно постарше, прятавшиеся до этого в лесу, были в скинах дворфов. Это неспроста. Явно задумывалось что-то нехорошее, для чего еще им потребовалась маскировка?
        Раз я уже помог жертве бандитов, то мог бы и сам просто выйти из игры, но мне не хотелось сбегать.
        - Эй ты шалупонь, чё ты лезешь куда не просят? - угрожающе прохрипел один из дворфов, вытаскивая из инвентаря «Простой кинжал охотника».
        Тут я первый раз пожалел, что не выбрал «Мстителя». Сейчас «Щит» мне мало чем поможет. Я безоружен. Моё единственное заклинание «С*ка, как больно» дает на первом уровне «Заклинателя» «нечувствительность к боли» любой цели на расстоянии до трех метров с шансом двадцать процентов. На убийственную магию явно не тянет. Тут меня посетила идея. Пусть я и без оружия, но в лесу есть монстры, которые будут атаковать любого, кто забежит на их территорию. Если у меня включится «Щит», боли я не почувствую, и просто заберусь на дерево, как уже делал, а эти четверо, если погонятся за мной, будут искусаны и разорваны в клочья. Идея показалсь мне стоящей и я побежал.
        Скорость у всех игроков на старте тоже одинаковая, а я уже вкинул в неё пару очков за полученные ранее умения. Теперь главное не тупить и меня не догонят раньше времени. Мой рывок с места подействовал на бандитов провоцирующе. Они кинулись в погоню, кидая на бегу мне в спину угрозы и требования притормозить, но я знал, что делаю и старался бежать прямо на север, чтобы как можно быстрей достигнуть зоны скопления Тушканов второго и третьего уровня. Эти монстры, сто процентов, будут агрессивны ко мне и всем, кто бежит за мной. Сбор паровоза начался.
        Через пять минут моя выносливость, уже немного прокаченная мучениями и смертью от удушья почти истекла. Я остановился и шел дальше быстрым шагом. Бандиты не сильно отстали. Всё дело в том, что я не сразу выкинул из себя использовавшиеся для сопротивления всплыванию поленья. Я заметил, что бегу медленней бандитов и только, после этого опустошил инвентарь. Ценные сорок очков выносливости были потеряны, и я уже забеспокоился, не догонят ли меня до осуществления моей задумки с монстрами, но всё обошлось. Небольшое преимущество в выносливости и скорости я всё же имел, даже потеряв эти очки. Бандиты шли за мной всего в двадцати шагах, но сократить их не могли.
        Наконец стали появляться Тушканы. Сначала по одному, а потом по два и небольшими стаями. Это значило, что я уже преодолел где-то километр от города. Еще пять минут быстрого шага с редкими перебежками и первая стая Тушканов сагрилась на меня, вынудив начать петлять по лесу, чтобы перебросить часть монстров с меня на преследователей. Вскоре я услышал ругань одного из дворфов, которого Тушкан кусал за щиколотки со спины.
        Не знаю, что это за люди зашли в «Сферу», но их вряд ли можно было назвать опытными игроками. То, что ранить Тушканов нельзя, они точно не знали. Стоило Дворфу удачно попасть кинжалом по монстру, как тот поднял такой визг, что Тушканы со всей округи тут же среагировали и устремились соплеменнику на помощь. Услышав приближающийся со всех сторон шорох травы, я тут же полез на ближайшее дерево. Мои преследователи не среагировали должным образом, поэтому через десять секунд я наблюдал, как трое из них валялись на земле, истошно крича и извиваясь, как гусеницы в муравьином логове от десятков болезненных укусов в секунду. Вскоре они отправились на воскрешающий круг.
        Только один дворф, отставший от остальных, а может самый хитрожопый, догадался выйти раньше, чем его повалили и стали загрызать заживо. Когда он будет растерзан, сейчас или позже - теперь был лишь вопрос времени. Когда он зайдет в игру в следующий раз, его будут поджидать те же монстры, но в меньшем количестве.
        Когда сожрали бандитов, Тушканы окружили дерево, на котором повис я. Мне пришлось из последних сил забираться повыше, чтобы отключиться сидя на ветке. Хоть у выбранного мной дерева и были удобные сучки на нижней части ствола, первые полноценные, толстые ветки находились на довольно большой высоте. Метров двенадцать-пятнадцать от земли, как у некоторых видов сосны.
        Мне пришлось очень постараться, чтобы выбраться по сучковатому стволу выше. Обхватывая его руками и ногами. Несколько раз я чуть не сорвался, когда подо мной трескалась очередная сухая веточка, за которую я ухватился в надежде удержаться, пока переставлял ноги.
        Может этому поспособствовали две сотни пищащих под деревом Тушканов или я действительно продемонстрировал выдающиеся усилия, но система объявила о новом навыке.
        «ПОЛУЧЕНО НОВОЕ УМЕНИЕ - ЛАЗАНЬЕ ПО ДЕРЕВЬЯМ. УРОВЕНЬ ОДИН».
        «ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ОЧКО ХАРАКТЕРИСТИК».
        Я решил, что не воспользоваться уже собранной толпой монстров, чтобы прокачать еще что-нибудь в их присутствии, будет неразумно, и едва закрепившись на ветке, вышел из игры, но только для того, чтобы быстро закинуть на аккаунт со счета тысячу кредитов и купить на них скин эльфа и десять колчанов стрел. Заморачиваться не стал и выбрал ту же внешку, что и в прошлый раз. Быстро нацепил её на себя в личном кабинете и в спешке погрузился назад.
        Пока загружался игровой мир, я слегка проморгал момент появления и, чуть не сорвался с дерева, потеряв на секунду равновесие. Удалось зацепиться за ветку согнутой в колене ногой. Ощущения в скине эльфа отличались от тех, что у обычного игрока-человека. Я знал, что это из-за временно поднятых скином умений «чутьё охотника» и «тонкий слух» первого уровня, но контраст всё равно был впечатляющим. Я сразу смог ощутить, что в радиусе пятидесяти метров находятся около сто пятидесяти Тушканов. Большая часть разбрелась по округе пока я отсутствовал, но несколько всё еще виднелись на полянке недалеко от дерева. Если я хотел их собрать назад, нужно было точно попасть по одному из них.
        Извлекая из инвентаря лук, я отметил, что на нем нет параметра «состояние», определяющего износ предмета, указывающего его хрупкость, которую повесили на это оружие через пол года. Отдел маркетинга очень хитрый. Сначала приучил игроков безалаберно относиться к броне и оружию, а потом добавил свойство, разрушающее предмет при использовании. Первые пол года я от неожиданной поломки застрахован и это грело душу. Очень жалко было отдавать триста кредитов за длинные уши и, мягко говоря, не блещущее характеристиками оружие, которое даже обычными стрелами не стреляет. Я поискал, где пишется об ограничении в использовании стрел и не нашел ничего в описании лука.
        «ПРОСТОЙ ЭЛЬФИЙСКИЙ ЛУК» ВЕС: 2 ЕД.
        УРОН: 10
        ПРИ ИСПОЛЬЗОВАНИИ С ВНЕШНОСТЬЮ ЭЛЬФА ДАЕТ +5 К ХАРАКТЕРИСТИКЕ «ЛОВКОСТЬ».
        СОВЕТ: ПОВЫШАЙТЕ УМЕНИЕ «ВЛАДЕНИЕ ЛУКОМ», ДЛЯ БОЛЕЕ ЭФФЕКТИВНОГО ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ОРУЖИЯ.
        Ага, это стрелы без лука не работают. Вот блин, я все не так понял в прошлый раз. Мне совсем нет нужды покупать в будущем эльфийские стрелы, хоть они и имеют дополнительные бонусы. Подойдут и обычные.
        «ЭЛЬФИЙСКАЯ СТРЕЛА» ВЕС: 0,1 ЕД.
        СОСТОЯНИЕ 1/1 (РАЗРУШАЕТСЯ ПРИ ПОПАДАНИИ В ДОСПЕХИ).
        УРОН: 3
        ИСПОЛЬЗУЕТСЯ ТОЛЬКО С «ПРОСТЫМ ЭЛЬФИЙСКИМ ЛУКОМ».
        ПРИ ИСПОЛЬЗОВАНИИ С ВНЕШНОСТЬЮ ЭЛЬФА ДАЕТ ДЕСЯТИПРОЦЕНТНЫЙ ШАНС НАНЕСТИ ЦЕЛИ «СЛАБОЕ КРОВОТЕЧЕНИЕ» 1 ЕД. В СЕКУНДУ (НА 30 СЕКУНД).
        СОВЕТ: ПОВЫШАЙТЕ УМЕНИЕ «ВЛАДЕНИЕ ЛУКОМ», ДЛЯ БОЛЕЕ ЭФФЕКТИВНОГО ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ОРУЖИЯ.
        Прицелившись, я выпустил стрелу в ближайшего Тушкана, но не попал. Не желая становиться моей мишенью, хитрый монстр тут же спрятался за ближайшее дерево. Дураков нет. Я сделал еще несколько попыток попасть в Тушканов с двадцатиметрового расстояния, но куда там. Все стрелы пошли мимо. Даже в реальности я бы попал с такого расстояния. Идиотские игровые условности делали стрельбу из лука при низкой ловкости и отсутствии первого уровня навыка «владение луком» в клоунаду.
        Мне пришлось спрятать оружие и слезть вниз с дерева, чтобы спровоцировать Тушканов, показаться из укрытия и снова напасть на меня. Пришлось терпеть болезненные укусы, пока я с двух метров не попал в одного из них из лука и не выбил «призывный визг», вызвавший к моему дереву толпу со всей округи. Разумеется, спокойно дожидаться их появления на земле я не собирался. Сразу полез на дерево. Зубастые твари, что уже сагрились на меня, принялись особенно больно и часто кусаться, стараясь помешать моим попыткам выбраться повыше на ствол. Благо вовремя включился «Благословенный Щит Духа» и все их дальнейшие атаки я воспринимал, как назойливые тычки в ягодицы. Ко мне под дерево сбежалось около полторы сотни взбешенных монстров. Они бесновались и кружили под деревом. Я решил пока не выбираться на верхнюю ветку и, крепко обхватив ствол дерева ногами, достал из инвентаря свой эльфийский лук и первый колчан стрел.
        С трехметровой высоты, стрелять по плотной толпе монстров было одним удовольствием. Каждое моё удачное попадание вызывало очередной «визг» и толпа подо мной постепенно росла и множилась. Через десять минут стрельбы «чутье» определяло уже около двух сотен монстров в радиусе пятидесяти метров и абсолютное их большинство находилось в плотно облепившей моё укрытие орде. Я уже даже толком не целился. Просто натягивал тетиву и стрелял вниз наугад. Каждый мой выстрел стопроцентно наносил урон и стабильно призывал к дереву новых Тушканов, что лишь увеличивало в размерах мою удобную «мишень». В середине третьего колчана, где-то на пятидесятой стреле мне дали первый уровень «владения луком», и после этого моя «стрельба» уже больше напоминала таковую.
        Я уже мог предполагать, куда попадет стрела и стал метить по одним и тем же Тушканам, хотя они иногда хаотически смещались, получив пару стрел в спину. Я стал метить им в глаза и в жуткий зубастый рот, предполагая, что это должно нанести больший урон. К концу пятого колчана я довел одного из Тушканов до критически низкой отметки здоровья, он завизжал и кинулся из толпы прочь. Почти не веря в успех, я пустил ему стрелу в след. Тушкан взвизгнул в последний раз, кувыркнулся через себя и затих. Система объявила о повышении удачи и неожиданно быстро дала мне второй уровень «Владения луком».
        «ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ОЧКО УДАЧИ!»
        «ПОЛУЧЕНО УМЕНИЕ - ВЛАДЕНИЕ ЛУКОМ. УРОВЕНЬ ДВА».
        «ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ОЧКО ХАРАКТЕРИСТИК».
        Сегодня я отправлял все полученные за новые навыки очки в интеллект или скорость, но тут мне захотелось поднять ловкость. Если поражение маленькой цели способно поднимать удачу, то это будет мой новый способ прокачки этой неуловимой характеристики.
        Я постарался повторить уже удавшийся трюк, целясь по одному и тому же Тушкану и вынуждая его спасаться бегством. К моему огромному сожалению, еще раз удачно добить смертельно раненного и убегающего монстра мне так ни разу и не удалось. Оставалось согласиться, что это действительно был удачный случай, но пометку в голове я сделал. Новый способ прокачки удачи обнаружен, а значит, будет обкатан и усовершенствован.
        Мой эксперимент закончился вместе с опустошением последнего колчана. Десять колчанов, а это двести стрел, закончились неожиданно быстро. Я не на шутку увлекся выбиванием удачи и получил удовольствие, пусть даже результаты были не особо впечатляющими. За всю последующую стрельбу мне удалось получить лишь одно очко ловкости, но начало было положено. Я открыл панель персонажа, чтобы оценить текущий прогресс.
        АЛЕКСАНДР3322, УРОВЕНЬ 1
        НР 160/160
        МР 140/140
        SР 160/160
        СИЛА 10
        ЛОВКОСТЬ 12(+5)
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 16
        СКОРОСТЬ 12
        ИНТЕЛЛЕКТ 14
        УДАЧА 11
        ГРУЗОПОДЪЕМНОСТЬ: 19/100
        КОМФОРТ: 90/100
        ФИНАНСЫ: 600 ЗОЛОТЫХ, 0 СЕРЕБРЯНЫХ, 0 МЕДНЫХ МОНЕТ.
        Спрятав лук и пустой колчан, я попытался снова вылезть на дерево, но мои ноги так устали от постоянного напряжения, что просто не слушались. Мне пришлось выйти из игры прямо так, в опасной близости к монстрам, но если они также разбредутся, как в прошлый раз, это не будет проблемой. Я даже успею собрать выпущенные в Тушканов эльфийские стрелы и закинуть в инвентарь свой первый трофей.
        В этот раз я вышел из игры надолго. Спокойно пообедал, полистал странички официального портала игры в поисках интересных новостей и только после этого зашел в игру. И надо же было такому случиться. Стоило мне грохнутся с дерева, как, буквально, через пару секунд на другом конце поляны появился так вовремя ранее сбежавший из игры дворф-бандит.
        Он воровато огляделся по сторонам и нагло спросил: «Эй, ушастый, ты тут моих корешей не видел?»
        Дворф-бандит очень удивился, когда я отправил его на респ всего одной точно выпущенной стрелой, погрузившейся в голову через глаз. Я и сам не ожидал такого результата. Открыв лог урона я узнал для себя новую информацию. Любое скрытое имя можно узнать, просто нанеся этому игроку урон:
        «ВЫ НАНЕСЛИ ИГРОКУ КОЗЫРНЫЙ КРИТИЧЕСКИЙ УРОН.
        КОЗЫРНЫЙ ПОЛУЧИЛ 20 УРОНА.
        ВЫ АКТИВИРОВАЛИ СПОСОБНОСТЬ „ЭЛЬФИЙСКАЯ УДАЧА“ ПОПАВ В ГЛАЗ ЦЕЛИ С РАССТОЯНИЯ БОЛЕЕ ДВАДЦАТИ ШАГОВ.
        КОЗЫРНЫЙ ПОЛУЧИЛ 150 УРОНА! КОЗЫРНЫЙ БЫЛ УБИТ».
        Произошедшее было очень приятной неожиданностью. Я явно недооценивал луки, опираясь только на их невзрачные значения урона, но оказывется есть еще и чисто эльфийские бонусы за меткую стрельбу из лука. Что-то подобное должно быть и у дворфов. Заметив на краю поляны пару агрессивно визжащих Тушканов, я стал лихорадочно собирать рабросанные на земле стрелы. Сегодня я тут задержусь. Не поленюсь и покачаю «владение луком» сколько смогу. Уж очень мне понравилась «эльфийская удача».
        Часть 3
        Наказание. Грызи меня полностью. Весёлая семейка
        Я провел остаток первого дня в «Сфере» совершенствуясь в стрельбе из лука. Удалось выяснить некоторые интересные тонкости, из-за чего я пребывал в отличном настроении. Во-первых, количество монстров под боком при стрельбе не играет никакой роли. Учитывается только количество выстрелов и расстояние, с которого цели были поражены успешно. В идеале надо не просто ранить, а поразить своего противника с максимально большого расстояния. А для этого желательно целиться в глаза, чтобы при попадании активировать «эльфийскую удачу».
        Выяснил я это множеством проб и ошибок, сверяясь с логом урона. Первые ощутимые результаты пошли, когда я все же выбрался на высокую ветку. Попадать в Тушканов стало намного сложней, но зато после двух десятков точных попаданий я сразу получил очко ловкости. Если мне удавалось сильно ранить одного из монстров и потом добить на расстоянии свыше двадцати шагов, то это гарантированно давало удачу. Мой суммарный результат за вечер - это три очка ловкости и две удачи. «Владение луком» больше не поднималось, но я не расстроился. Прибавка урона от повышения навыка на таком оружии не велика. Десять процентов к урону оружия - это всего лишь плюс единица. Одной единицой больше, одной меньше - не особо важно, главное, что принцип эффективной прокачки был обнаружен, остальное - дело техники.
        После подведения итогов с моим спонтанным увлечением стрельбой, пришлось вернуться к неприятным мыслям, от которых мне становилось мерзко на душе. Я стал свидетелем попытки виртуального сексуального насилия, и об этом надо было сообщить в отдел виртуальных преступлений службы безопасности. В играх с такой детальной имитацией физических ощущений вполне можно получить психологическую травму, если стать жертвой нападения каких-то маньяков.
        Не хотелось светиться, но я не мог просто проигнорировать увиденное. Собравшись с мыслями, я зашел на онлайн сервис для подачи заявлений и в мельчайших подробностях изложил всё, что увидел и свои мысли на этот счет. Указал время, место, внешний вид и известный мне ник злоумышленника. Указал имя жертвы. Его я запомнил из-за необычности - «Рика33». Само имя редкое и цифры легко запомнить потому, что совпадают с первыми цифрами имени моего персонажа.
        В общем, я не поленился и написал всё, что увидел и даже описал примерный способ удерживания жертв в игре. Я не один раз на собственной шкуре ощутил, как это - быть без правой руки или вообще без рук. В этом случае интерфейс становиться недоступен, ведь ИИ учитывает движения конечностей игрового персонажа, а если у персонажа нет руки или она заломлена за спину, прижата кем-то или чем-то к земле, то активировать меню пользовательского интерфейса не получится. Никакой голосовой команды для выхода из игры нет. Долгое удержание взгляда в одном из углов обзора аварийного выхода не производит. В этом плане «Сфера» была чисто японской игрой, где разработчик рассчитывал, что игроки других регионов будут такими же законопослушными и добропорядочными, как граждане Нового Токио, которые пукнуть без разрешения соседей себе не позволяют.
        Но далеко не все люди в мире были воспитанным и вообще адекватными. Я в этом очередной раз убедился. Потратив час времени, чтобы изложить всё и ничего не упустить, я отослал своё послание, а сам отправился ужинать. Если днем паштет из пакетов с концентратом я съел без особых проблем. Скорее всего, задумался о своем и просто проглотил, не заметив, то на ужин эта «жижа» в меня не полезла.
        Я заказал боксовой доставкой большую порцию риса, вяленной рыбы и немного зелени. Мне не хотелось сейчас думать об экономии. Конечно, четырех тысяч, если я буду так шикарно питаться каждый день, мне не хватит до введения игрового обменника, но экономить на всём, а тем более на еде, просто не имело смысла. Зачем жить, если не можешь себе позволить даже нормальную еду?
        Дождавшись боксовой доставки, я с аппетитом прикончил большую и ароматную порцию полноценной человеческой пищи и заглянул в свои записи на планшете. Упс. Вроде сам это сегодня записывал, но оказавшись в игре, забыл напрочь. Я советовал себе после появления первого заклинания сразу же заняться прокачкой интеллекта. Интеллект отвечал за скорость развития любых других навыков, а значит, качать его нужно было первым. Из способов прокачки указывалось истощение маны, открытие новых зелий в алхимии и каст заклинаний по откату маны. Еще надо было стремиться к созданию боевого заклинания, бьющего по площади, для чего нужно было в момент сильного стресса упоминать огонь, сжигание и сгорание.
        Я полистал трехстраничную записку. Много я себе оставил умных подсказок, но большинство относилось к игре. Из тех, что для реальной жизни - программа для торговли на аукционе, устройство для пользования сетью через пиратские спутники и «НИКОГДА не доверять Ольге Дмитриевне Горбуновой и китайской шпионке Гуаньхуй». Пока помнил, я дописал в памятку, что именно они сделали, вдруг память совсем не захочет возвращаться, сразу узнаю, что да как.
        Только вспомнил об Ольге, как её лицо появилось на моём коммуникаторе. Я даже подскочил на месте от удивления. «Как? Как она меня нашла?» - подумал я, но когда принял вызов, и женщина начала представляться и назвала причину звонка, быстро успокоился.
        - Здравствуйте, Александр Владимирович. Меня зовут Ольга Владимировна. Извините за поздний звонок. Я капитан службы безопасности из отдела по пресечению виртуальной преступности. Это вы оставляли сегодня заявку на сервисе службы безопасности?
        - Да, - подтвердил я, стараясь не выглядеть подозрительно взволнованным.
        - Ваша заявка принята, но хотелось бы уточнить некоторые подробности. У вас есть время ответить на некоторые вопросы прямо сейчас?
        Я замешкался с ответом. Заметив это, Ольга попыталась расположить меня к себе, использовав вежливое обращение и стимулируя мою сознательность и гражданский долг:
        - Я еще раз прошу прощения за столь поздний звонок, но вы же сами понимаете, чем раньше мы среагируем, тем больше шансов, что преступники будут пойманы и наказаны.
        - Я понимаю. Задавайте вопросы, я постараюсь помочь всем, чем смогу, - взяв себя в руки, сказал я.
        - Вы тут указали, что нападение на девушку было совершено в обед, но сами вы направили заявку уже ближе к ужину. В чём причина?
        - После помощи жертве я сам стал целью бандитов. Начал убегать, а потом решил их проучить, заманив в область большого скопления больно кусающихся монстров. Мне это удалось, но сам я оказался запертым на дереве. Я не выходил из игры, пока не выстрелял все стрелы. А когда закончил играть, тогда и решил вам написать. Оформление обращения тоже заняло много времени.
        - Вы понимаете, что в случае, если вы стали свидетелем подобного преступления, вы должны были сообщить об этом, как можно скорее? Вы должны были при первой же возможности покинуть игру и сообщить нам важные детали. А так как вы этого не сделали, то нарушили наше законодательство пункт три, подпункт четыре, цитирую: «В случае, если свидетель скрыл сведения о преступлении или сообщил о нем несвоевременно, он обязан понести наказание. Штраф в размере пяти минимальных заработных плат или исправительные работы, до полной отработки суммы штрафа». Это касается именно вашего случая.
        - Ничего себе! Я ничего противозаконного не совершил, а меня привлекают к ответственности и требуют заплатить штраф! - возмутился я.
        - Вот именно, Александр Владимирович. Вы ничего не совершили, когда должны были совершить. Своим безответственным поведением вы, фактически, стали пособником преступников. Сообщаю вам, что по факту совершенного вами правонарушения уже состоялся автосуд. Вы были признаны виновным. Решение окончательное и обжалованию не подлежит. Служба безопасности направила в обслуживающий вас банк решение с назначением штрафа. Если на вашем счету нет необходимой суммы, вам будет предоставлен кредит со стандартным процентом при погашении в установленный срок. Сумма штрафа составляет шестьсот кредитов. Если вы желаете отработать их на общественно-полезных работах, свяжитесь с исполнительной службой по указанному в сообщении номеру. Желаю вам удачного дня.
        Экран коммуникатора погас. И минуты не прошло, как с моего счета было удержано шестьсот кредитов. Я впервые обратился в сервис службы безопасности в качестве свидетеля, и вот как со мной обошлись. Неудивительно, что в седьмом регионе все поголовно ненавидят этих крыс в погонах. Вот - кто самые настоящие бандиты! Я к ним с помощью, а меня тут же осудили и опустили на деньги. Хороша наша гражданская безопасность, нет слов. Меня переполнял праведный гнев. Я тоже хорош. Знал же, что связываться с этими гнидами нельзя, только хуже себе сделаю и всё равно решил сообщить о преступлении. Хоть бы не писал никаких подробностей с привязкой по времени, чтобы ко мне прицепиться было сложней. Но нет же, сам себя подставил.
        Неприятное событие полностью убило моё хорошее настроение. Я лег на кровать и стал думать, как мне избавиться от глобальной слежки со стороны службы безопасности седьмого региона. В голове крутилось три варианта. Инсценировать свою смерть, а самому отправиться к одному из «дядюшек», о существовании которых я узнал благодаря китайской шпионке. Но в прошлый раз я оказался там по договоренности. Китаянка могла объяснить дядюшкам, что я важный для неё партнер, а так, не было никаких гарантий, что меня не ограбят и не прирежут скрывавшиеся там головорезы.
        Второй вариант - официально покинуть этот гадюшник и начать осваиваться в другом регионе. Здесь были проблемы со знанием языка, разностью менталитетов и объяснениями причин миграции в соответствующих органах. Язык был наименьшей проблемой. Его мешала выучить только лень. Если задамся целью выучить - выучу. Я стал выбирать в уме, какой регион более перспективен для меня в качестве условий проживания и какой язык мне хотелось бы выучить самому. Остановил внимание на японском и китайском.
        У первого региона больше всего территории и возможностей, а знание японского позволит мне свободно говорить с Саей и понимать о чем она говорит при мне с друзьями и родственниками. Я вписал в мысленный план изучение еще одного языка - английского. Говорят, Новый Нью-Йорк переживает сейчас второй рассвет и неплохо развернулся, создав тридцать кольцевых поясов из плавучих платформ вокруг гряды высочайших пиков Кордельеров. Не факт, что всё, что пишут о втором регионе правда, но там меня никто не знает и я смогу развернуть свою торговлю товарами из «Сферы» без риска, что появятся наши коррумпированные крысы из внутренних органов.
        Сменить личность, гражданство и язык - это вроде и неплохие варианты, но глубоко в душе я бы хотел найти такой вариант, при котором мне не пришлось бы покидать русскоговорящий регион. Я был уверен, такой вариант существует, просто нужно его поискать. Как минимум, можно было обмануть механизм регистрации, взломав замок одного из модулей на «жарких» ярусах. Конечно, придется полностью отказаться от боксовой доставки и счета в местном банке, но оно того стоило. Еще нужно было завести счет в Тибетском банке. Если я всё правильно понял, он недоступен для отслеживания службой безопасности ни нашего, ни даже первого региона.
        Я открыл планшет и накидал небольшой план на завтра. Не стоит всё время торчать в «Сфере», нужно позаботиться и о продвижении себя в реальном мире. Еще одним из пунктов продвижения являлись занятия спортом. После того, как я увидел Сержа во всей красе, у меня развился комплекс неполноценности. Был бы я девушкой, сам бы на него запал с первой секунды, как Инга. У него красивое лицо и такое мощное и внушающее восторг и уверенность в его мужской силе тело.
        Я буду в игре в сто раз сильнее, но из-за моей худощавой фигуры не привлеку к себе ни одну красотку. Надо заняться собой. Тем более, сейчас в нашем регионе весна, а после зелени в виртуальном мире, меня тянуло к зелени и в реальном. Решено, завтра начну с пробежки, а потом уже поиск информации о Тибетском банке и все другие вопросы.
        Я еще ничего не сделал, но само наличие какого-никакого плана заметно подняло моё настроение. Я на секунду вспомнил Ольгу Дмитриевну. Как хорошо, что о суде надо мной и штрафе сообщила именно она. Она олицетворение всей этой прогнившей системы. Легко пойдет по трупам, если это даст ей какие-то дополнительные очки в продвижении по карьерной лестнице. А те, кому она служит - еще хуже. Я не забуду нанесенных обид, я поквитаюсь. С этими мыслями я и лег спасть.

* * *
        Впервые за долгое время, выбравшись из своего модуля, я поднялся на поверхность и еще раз восхитился красотой, которую никто из жителей Внутреннего моря не видит потому, что выходить на поверхность, бегать или просто гулять, они давно перестали. В это прекрасное утро середины мая было уже достаточно тепло, чтобы гулять по поверхности в одной футболке.
        Я неспешно бежал вдоль ряда безликих бетонных построек, частично скрытых лозой дикого винограда и наслаждался свежестью воздуха, пением птиц и насыщенной голубизной безоблачного неба. Раньше я ограничивался пробежкой до третьей вентиляционной шахты и сразу возвращался назад, но сегодня моё любопытство пересилило страх столкнуться со стаей диких собак, и я подбежал в плотную к опушке небольшого леса.
        Я осторожно проник за первый ряд деревьев и увидел, насколько крохотным был, казавшийся мне издалека таинственным лес. Всего-то восемь рядов деревьев, полукругом обступившие горловину переливного клапана водохранилища. Этот клапан теперь был бесполезен. Уровень воды упал гораздо ниже прежнего уровня, что и позволило появиться среди бетонных нагромождений этому чудесному островку природы.
        Я двинулся вокруг гигантского бетонного отверстия и неожиданно услышал со спины громкий лай собаки. Его подхватило еще несколько звонких голосов, звучавших с разных направлений. «Меня окружили!» - запаниковал я и с перепугу полез на ближайшее дерево.
        - Ты что там забыл? - услышал я знакомый, старческий голос.
        Ко мне шел старик с голым торсом, а у его ног, заливая громким лаем, суетилась какая-то дворняга и пять щенков.
        - Да, я просто собак испугался, - промямлил я, понимая, что напугавшие меня раньше собаки еще не подросли.
        Сейчас это были вполне милые и безобидные карапузы, да и их мамаша не отличалась величиной и смелостью. Все время жалась к ногам старика и гавкала из-за его спины.
        - Этих? - с насмешкой спросил старик.
        Я присмотрелся к собеседнику и понял, откуда голос старика мне показался знакомым. Это же - Гефест, будущий мастер-оружейник и единственный древний старикан, которого я увидел в «Сфере» за все время игры.
        - Вы, Гефест из седьмого города? - переспросил я, на всякий случай.
        - А, так ты один из дружков Винсента, - слегка подобрев, сделал неправильный вывод пожилой мужчина, - зачем пожаловал? Я вообще-то не принимаю гостей в такое время. Я сейчас на работе, охраняю территорию от всяких подозрительных трусов.
        - Извините, я думал, здесь можно находиться жителям города, - спускаясь с дерева, пробурчал я.
        Ситуация и вправду выглядела нелепо. Старик лукаво улыбнулся.
        - Да шучу я, в моем возрасте работают только идиоты, - пошутил Гефест, - так чего ты хотел?
        Зная, какой этот сумасбродный старик приставучий, я сразу решил расставить все точки над «i», а то еще будет бежать за мной до самого моего модуля и спрашивать: «Чего ты хотел? Чего ты хотел?»
        - Я просто вышел на свежий воздух прогуляться, и мне захотелось посмотреть на деревья. Поэтому я зашел сюда.
        - Да. Прошло уже двадцать лет, как я их здесь посадил, а ты чуть ли не единственный, кто это увидел.
        - Вы их сами посадили? - удивился я.
        - Ага, как уровень воды опустился, я сюда потихоньку песочку натаскал, потом приходил каждый день удобрял, сам знаешь чем. А теперь здесь уже и своя почва появилась, трава и даже грибы имеются. Листья опадали и перегорали. Жучки и червячки откуда-то завелись. Птички гнезда свили. К деревьям всё живое льнет, даже люди. Посадил я этот лес для всех, а получилось, что для себя.
        - Да, это действительно прекрасный лес. Вы до сих пор о нем заботитесь?
        - Уже нет, деревья свои корни в водохранилище опустили и мне больше не приходится их поливать. А видел, как мой виноград половину технического яруса оплёл? Ну, разве не чудо? А всё начиналось с одной косточки. Одной!
        - Вау! - искренне поразился я.
        - То-то же. Природа сама себя восстановит, если мы не будем ей мешать, но люди не понимают, дальше своего носа не видят. Идиоты! Вечно на своих платформах то рис, то пшеницу высаживают. Хотят быстрой отдачи. Чтобы на следующий год уже кормиться с того, что посадил. Нет, чтобы посадить плодовые деревья и там зародится целый мир. Кстати, могу тебя сушеными яблоками угостить.
        - Правда, а вам не жалко? - не поверил я.
        - Жалко яблок? Да нет, я уже ими объелся за столько лет. Почти их не собираю в последнее время. Только если совсем нечем заняться. Пойдем.
        Как оказалось, старик не просто высадил на голом бетоне полноценный сад, но и устроил в нем свое жилище. У Гефеста тут был даже мостик, с которого он ловил в водохранилище рыбу, своя лодка и даже домик для пчел. Вот это жизнь!
        - А можно мне приходить сюда почаще? - спросил я, когда старик похвастался мне всеми своими достижениями и сокровищами.
        - Если деревья мои ломать не будешь, почему бы и нет. Рыбу вместе половим. А чтобы тебя Моська не загрызла, ты ей что-нибудь вкусного принеси. Я её рыбой кормлю, но собаки не умеют рыбьи кости разжевывать, приходиться все измельчать и перетирать до состояния пасты. Намаялся я с ней, а отдать её и этих мелких проказников в питомник жалко. Зря, что ли я у Винсента кобеля для неё выпрашивал.
        - Отлично. Спасибо за интересную экскурсию. Я с удовольствием приду еще и рыбу тоже хочу научиться ловить.
        - Так приходи завтра, но пораньше, часиков в шесть. И да… снастей у меня новых нет, да и старые уже все в негодность пришли. Купи себе удочку и мне лески, новых крючков и поплавков побольше. Справишься?
        - Так, я ж в этом не разбираюсь.
        - А что там разбираться? Возьми пять катушек лески по сто метров. Совсем тонкую брать не надо. Миллиметровочку и ноль восемь. Крючки от шестерки и выше. Возьми всех по двадцать штук. Они так и продаются на китайском базаре в Порту. Поплавков много не надо. Штук десять хватит. Грузики есть. Наживка тоже. Вот и всё. Жду тебя завтра в шесть.
        Загрузив меня новой информацией, довольный старик отправился в свой домик, а я воодушевленный завтрашней рыбалкой сразу отправился в Порт. Нашел китайский базар рыболовецких снастей недалеко от гавани и стал набирать то, что заказал дед: леску, крючки и прочее. И тут выяснилось, что оплату кредитами с коммуникатора они не принимают. Я офигел. Разве существует какой-то другой способ оплаты? Тут оказалось, что они торгуют за рыбу на вес. Мне пришлось пойти к рыбакам, те продали мне за кредиты рыбу, а уже на базаре я смог выменять её по весу на снасти. Я никогда раньше не слышал про бартер, но оказывается, такое широко практикуется, когда кому-то не хочется показывать прибыль на счету. Это был как раз такой случай. Существовало множество вариантов бартера. Рыбакам было выгодно скрыть часть улова от владельца судна, но продавать рыбу они прилюдно не могут. Вот и появилась точка, где рыбу меняют сразу на товары. Конечно, на мне неплохо нажились и рыбаки и китайцы, но все что требовал Гефест, я купил.
        Мне даже удалось раздобыть корм для его собаки. Дорого вышло, но для задабривания вредной псинки придется разок раскошелиться. Сразу взял большой пакет. Не буду же я каждый раз мотаться в Порт, чтобы купить ей еды, а так, отсыплю в пакет порцию и угощу. На раз десять должно купленного хватить.
        Пообедал я в том же кафе, где однажды работал во все дырки затычкой. Менеджер смены в это время был другой. Мерзкая работа. Кругом китайцы, грязные и потные рыбаки и какие-то подозрительные личности, с воровато бегающими глазами.
        Назад я добрался без приключений, но от поездки устал. Прилег отдохнуть и поспав пару часов в отличном расположении духа заглянул в свой список запланированных дел. Пробежка - да, информация по банку - нет, самоучители по языкам - нет, прокачка интеллекта в «Сфере» - нет.
        Как все настоящие лентяи, я начал с конца. Банк пока подождет, языки, если я найду, как жить тут и быть невидимым для системы тоже не потребуются. В том, как жил Гефест, я увидел огромный потенциал. Если бы он захотел, то мог бы жить на то, что поймает и вырастит круглый год. Если бы не завел собаку, вообще бы проблем не знал. Хотя, были еще и зимние месяцы. В такую пору в неотапливаемом домике не проживешь. Да и пресное водохранилище, по идее, покрывается толстым льдом. Зимой, хочешь-не хочешь, придется опять возвращаться в модуль или, на крайний случай, перебираться куда-нибудь на юг.
        На четыре месяца в гости к Сае в Новое Токио. А чем не вариант? Главное не привлекать внимание и слишком деньгами не светить. Всё по скромному. Никаких личных антигравов и платформ. В моей голове начал зреть гениальный план жизни подпольного миллионера. Но это потом, в будущем. Сейчас нужно было сделать для этого определенные усилия.
        Погрузился в «Сферу» и обнаружил себя всё там же, где я завершил вчерашний игровой день - высоко на дереве. «Чутье» подсказало, что вокруг меня в лесу пасется около семидесяти Тушканов. Довольно много, если учесть, что сегодня сюда их никто не собирал. Я предположил, что где-то рядом находится их логово, в котором они и плодятся для восстановления численности во всей округе. Следуя забытому вчера плану, я начал прокачивать интеллект, кастуя на себя заклинание снижающее чувствительность к боли, с активирующим названием «С*ка, как больно».
        Дошло до первого опустошения, и тут я сделал обидную ошибку. Вроде сидел на дереве удобно, сбалансированно и не должен был слететь, но полное бессилие сделало тело ватным и абсолютно неуправляемым. Я тут же чертыхнулся, потерял равновесие, опрокинулся назад и полетел вниз, рискуя встрять в землю головой. От громкого хруста в шее меня аж всего передернуло, но ничего. Включился «Щит» и оживил игрока со сломанной шеей. За чудо воскрешения система наградила меня очком удачи. Причем, голова так и продолжила неестественно свисать набок, из-за чего мне пришлось, буквально, взять её в руки и развернуть в привычное положение, чтобы просто нормально ориентироваться в пространстве. Вокруг дерева и дальше валялись оставшиеся после вчерашней стрельбы эльфийские стрелы. Удерживая голову левой рукой за волосы, я стал правой собирать и закидывать стрелы в инвентарь. Они сами раскладывались по пустым колчанам. Удалось собрать больше сотни стрел, пока на меня не сагрились пару ближайших Тушканов.
        Пока действовал «Щит», моя сломанная шея, и ноги, за которые меня активно грызли, по понятным причинам не болели, но когда его действие закончилось, я заорал в полный голос от острой боли. Мне как будто непрерывно отпиливали голову циркулярной пилой. Сообразив, что у меня есть обезболивание на тридцать секунд, я стал пытаться его кастонуть, а ни фига! Недостаточно маны. Так бы меня и сожрали, если бы щит не включился еще раз. Система объявила о повышении «нечувствительности к боли» до второго уровня. Получив передышку, я продолжил ползать по поляне на четвереньках, выискивая стрелы, затерявшиеся в траве.
        Возникла странная ситуация. Силы пары мелких монстров не хватало, чтобы сломать «Благословенный Щит Духа» за триста секунд, и Тушканы снова и снова запускали эту способность по кругу, выступив в роли моих личных тренеров по прокачке этого умения. Вскоре система объявила о повышении уровня уникального навыка. «Щит» увеличился на сто единиц, а время отката уменьшилось на секунду. Я решил продолжить этот странный вид прокачки ради эксперимента. В те промежутки, когда действие «Щита» прекращалось и у меня срывало крышу от боли, я пытался запустить на себя обезболивающее заклинание. К сожалению, шанс удачного каста был очень низким, и мне удалось активировать его лишь раз из множества попыток.
        Я не трогал моих тренеров даже пальцем, не желал нарушить сложившееся равновесие. Просто сидел под деревом, прикрывал яйца руками, и наблюдал, как система дарит мне, положенные каждому настоящему мазохисту бонусы.
        …«ПОЛУЧЕНО УМЕНИЕ - СОПРОТИВЛЕНИЕ К КРОВОТЕЧЕНИЮ. УРОВЕНЬ ДВА».
        «ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ОЧКО ХАРАКТЕРИСТИК»…
        …«ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ОЧКО ВЫНОСЛИВОСТИ»…
        …«ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ОЧКО ВЫНОСЛИВОСТИ»…
        …«ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ОЧКО ВЫНОСЛИВОСТИ»…
        …«ПОЛУЧЕНО УМЕНИЕ - НЕЧУВСТВИТЕЛЬНОСТЬ К БОЛИ. УРОВЕНЬ ТРИ».
        «ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ОЧКО ХАРАКТЕРИСТИК»…
        …«ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ОЧКО ВЫНОСЛИВОСТИ»…
        Я готов был всё это терпеть, только ради развития «нечувствительности к боли». Боль от сломанной шеи и болезненные укусы с частотой раз в две секунды, совершенно не ощущаемые из-за действия «Щита», очень способствовала развитию этого навыка, и я сидел на попе ровно до тех пор, пока Тушканы не превратили всё мое тело в одну сплошную рану.
        Более мазохистский способ прокачки сложно себе представить, но, тем не менее, он был довольно эффективным. Вскоре на поляну вышел еще один Тушкан и они стали грызть меня втроем. «Щит» тем временем поднялся уже до четвертого уровня и легко компенсировал возросший урон от нового садиста. В таком режиме я просидел на поляне весь вечер и ночь до самого утра. Мог бы сидеть и дольше, но в половину шестого пришлось отключиться. Я не собирался пропускать первую в жизни настоящую рыбалку.
        Перед отключением, я одним глазком заглянул в свои новые характеристики. Да уж высокая выносливость - явный признак закоренелого мазохиста и он выдавал меня с головой, но зато теперь я мог встретиться с Сержем и предложить ему поход в каменоломню. Будет круто, если мы быстро захватим все окружающие ресурсные пещеры и установим в городе монополию на добычу железной руды и камня. Так я смогу на одних этих ресурсах собрать нужную мне сумму до встречи с Саей и не спалиться на дорогостоящих трофеях.
        АЛЕКСАНДР3322, УРОВЕНЬ 1
        НР 260/260
        МР 150/150
        SР 240/240
        СИЛА 10
        ЛОВКОСТЬ 15
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 26
        СКОРОСТЬ 13
        ИНТЕЛЛЕКТ 15
        УДАЧА 14
        ГРУЗОПОДЪЕМНОСТЬ: 19/100
        Сильно хотелось спать, но я взял всю свою волю в кулак и покинул модуль с таким расчетом, чтобы успеть на назначенное время. Я очень старался прийти к шести, но кроме собак в саду, меня никто не встретил. Я покормил трусливо виляющую хвостом сучку и отправился к дому старика. Стучал, звал, но никто не отзывался. Было досадно, что я так старался, но сам предложивший сходить на рыбалку старикан не сдержал обещание.
        Я заглянул в окошко дома, но его хозяина не оказалось на месте. Я постучал в дверь еще раз, а потом просто потянул ручку на себя. В двери не было ни замочной скважины, ни гнезда для разблокировки магнитного замка или чего-либо еще и она просто открылась, обнажая, на удивление богатое внутреннее убранство. Сразу стало понятно, что Гефест не обычный человек. Только здоровенный голографический экран в углу комнаты стоил более двадцати тысяч кредитов. Тут же стояла капсула для погружений и шлем последней модели. Старик явно не бедствовал. По самым скромным расчетам, в комнате, не защищенной даже самым примитивным замком, лежало ценного барахла на тысяч сорок-пятьдесят.
        Мои глаза сами смыкались от бессонной ночи в игре, и я позволил себе то, на что никогда бы не решился, будь я в другом состоянии. Я прошел внутрь чужого дома. Положил на стол купленные в Порту снасти и почти полный пакет с дорогим собачим кормом, а сам присел на удобный диванчик слева. Едва заняв удобную позу, я прикрыл глаза и тут же заснул, а когда меня разбудили, потрепав за плечо, в доме находилась Ольга Дмитриевна со своим братом.
        Видимо моё опухшее лицо с черными кругами под глазами показалось женщине не знакомым. Она прошлась по комнате туда-сюда, скрестив руки на груди и, когда я престал тереть сонные глаза руками, спросила:
        - А ты вообще кто такой?
        Часть 4
        Внимательно читайте инструкции
        Второй день подряд, после череды странных совпадений, я вновь столкнулся с Ольгой и был совсем этому не рад. Невидимые силы, как будто специально переплетали наши пути, подкидывая мне всё новые и новые проблемы. Я не на шутку удивился, что эта парочка делает в уединенном месте, которое я недавно считал чуть ли не самым безопасным местом во всем регионе. Как, и главное, почему они здесь оказались?
        - А вы кто такие?! - стараясь не поддаваться эмоции возмущения, спросил я. Мне чертовски хотелось знать, что эти двое тут забыли.
        - Мы родственники хозяина дома, - скупо ответила Ольга.
        - Дед просил позаботиться о его питомцах и предупредить друга, что на недельку задержится в больнице. Я боялся, что друга придется долго искать, но как оказалось, вы живете в его доме. И давно вы тут живете? - спросил Винс.
        «Так значит Гефест его дед», - подумал я. А разве он не должен был жить в коттедже, в котором меня в прошлый раз и упокоили? Или это какой-то другой дед?
        - Я живу в городе, а сюда пришел потому, что мы договорились о совместной рыбалке. А что с ним случилось? Что-то серьезное? Когда мы вчера расстались, он был в порядке, - поинтересовался я, поднимаясь с дивана.
        - Да нет, ничего серьезного, - сказал Винс, пока Ольга пристально рассматривала меня со стороны, - просто рыбья кость в горле застряла. Он не обращал внимание, а она начала гнить. Вчера днем температура подскочила до сорока. Решили срочно удалить её хирургическим путем. Легкая операция, специалист сказал, что операция и восстановление займет дней пять-шесть.
        - Тогда я пойду, - не скрывая разочарования, сказал я и потянулся рукой к пакету с рыболовными снастями.
        И всё же глаз у Ольги был наметан. Присмотревшись, она опознала во мне вчерашнего штрафника.
        - Ух ты! Не ожидала увидеть вас здесь, Александр Владимирович, - с насмешкой в голосе, сказала женщина.
        - И я не ожидал, что вместо поимки преступников, служба безопасности в наглую грабит свидетелей, - не сдержавшись, буркнул я.
        - Не буду повторяться, но тут вы сами виноваты. Не нужно тянуть резину, если собираетесь сообщить важную информацию. Вы после этого спокойно пошли спать, а мне пришлось потрудиться сверхурочно. Сделать официальный запрос владельцам игры, чтобы установить по указанному Нику Ай-Пи подозреваемого и сетевой адрес последнего входа игру. Я подняла среди ночи десяток специалистов, чтобы из переданных японцами данных извлекли АйДи шлема. По нему установили адрес боксовой доставки и выслали оперативников. Могли бы разом накрыть всю эту банду еще ночью, если бы кто-то хорошо исполнил свой гражданский долг. А так, мы просто зря побеспокоили японских партнеров, потратили время и ресурсы, а в итоге обнаружили в точке захвата уже покинутый модуль.
        - Если вы установили личность преступника по боксовой доставке, его поимка лишь дело времени. Чего вы жалуетесь?
        - Личность покупателя, если оплата произведена со счета в Тибетском банке, не разглашается. Эти преступники знали, что делали. К ним теперь никак не подобраться. Я не должна об этом говорить, но это уже четвертый зафиксированный случай изнасилования игрока нашем регионе. И не факт, что их не намного больше. Уверена, многие пострадавшие просто не захотели подать заявление. Был реальный шанс поймать ублюдков, если бы вы не играли в «мстителя», а сразу обратились бы к нам.
        «А Ольга довольно болтливая. Столько ценной для меня информации озвучила, хотя я совершенно посторонний человек», - подумал я.
        - Ладно, просьбу деда мы выполнили, не будем задерживаться. Винс, отнеси с ребятами в антиграв собаку и щенков, а я отнесу консоль и шлем, - предложила Ольга.
        - Я не смогу за собакой присматривать целую неделю. Ты же знаешь, у меня с завтра вступает в действие контракт по программе «Стальной легион». Меня завтра утром ждут на базе. Собака на тебе, - выставив руки перед собой, сообщил Винс.
        - Не дури, ты же живешь с дедом. У вас там куча прислуги. Пусть они за ней присматривают.
        - Я не планирую сегодня туда возвращаться. Да и дед разрешение на это не давал. Ты же знаешь, как он к Максиму Игоревичу относиться. Считает его психом. Мне никто разрешение на размещение в коттедже целой толпы диких собак не давал.
        - А где мне их держать? - возмутилась Ольга, - я живу на съемной квартире и домой прихожу только поспать. Они засрут мне всю квартиру.
        - Я присмотрю за собаками, - неожиданно даже для себя, предложил я.
        Вскоре я осознал, чем был вызван этот порыв. Мне хотелось пожить в этом чудном месте недельку, а так у меня появлялось для этого законное основание.
        - Ты, действительно присмотришь? - удивленно переспросила женщина.
        - Да, только подождите, я схожу за своей консолью и вернусь.
        - Не нужно, подожди минутку, - попросила Ольга, быстро скинула обувь, надела шлем и прилегла на диван.
        Минуту спустя она сняла шлем и сказала:
        - Можешь пользоваться этим оборудованием, доступ к аккаунту Максима Игоревича я запаролила. Функция авто-заполнения учетных данных сейчас отключена. Удалишь потом свои данные из шлема, но смотри, не оставляй ценные вещи без присмотра. Если что-то в доме пропадет - оплатишь из своего кармана.
        - Ну, ни хрена себе наглость! Я к вам в сторожа не нанимался. Хотел с животными помочь, а вы уже на меня охрану дома навесить решили. Если беспокоитесь за сохранность вещей, забирайте их с собой! Кто-то, пока я буду на рыбалке, вынесет из дома голографический экран, а я останусь должен до конца жизни. Замка на двери нет.
        Ольга и Винс переглянулись. Попытка припахать меня к бесплатной охране имущества не удалась и Ольга придумала новую уловку.
        - Ладно. Присмотри за собаками до возвращения Максима Игоревича, а если что-то украдут мы возьмем твой нейроскан для проверки твоей причастности.
        - Идите вы оба на х*й, - сказал я, взял со стола пакет с рыболовными принадлежностями и собачим кормом и пошел к выходу.
        Завидев меня с пачкой корма в руках, прятавшаяся в кустах от незнакомцев Моська, выбежала ко мне навстречу, виляя хвостом. «Неужели уже проголодалась?» - подумал я и глянул на коммуникатор. Ох ё! Уже обед. Присел на диван, называется.
        Я не смог оставить голодную собаку ни с чем и насыпал на траву немного корма. Пока я это делал, Ольга с Винсом успели обменяться претензиями, и в итоге, женщина нацепив маску доброжелательности поспешила за мной.
        - Вижу, собака вас уже признала своим. Может, вы её у себя недельку подержите?
        - Нет уж. Она уличная и убирать говно шести собак с паласа одноместного модуля мне тоже не хочется. От вони потом годы не избавишься. Раз вы не умеете ценить предложенную помощь, разбирайтесь с этой проблемой сами.
        - Ладно, я понимаю, что потребовала от вас слишком многого, но если вы собираетесь находиться неделю в этом доме, то должны отвечать и за сохранность находящихся внутри ценностей.
        - Да? С чего вдруг? Я оказываю вам услугу. Сам беру на себя неудобные и хлопотные обязанности, приглядывая за стаей почти диких животных. Я готов отвечать только за кормление собаки. Если она вместе с щенками утопится в водохранилище или скинется в сливной колодец, а дом сгорит из-за спонтанного возгорания электрической проводки или всё его содержимое растащат воры, я не собираюсь за это отвечать, платить штрафы и компенсации. Только так - это понятно? И отчитыватся перед вами, доказывать что-то нейросканами я не обязан. Я предложил конкретную помощь - не устраивает, это не мои проблемы.
        - Ладно, пусть будет по вашему, - сдалась женщина, - а вы умеете за себя постоять.
        - Я так и не услышал «спасибо», - с выражением презрения, сказал я.
        - Спасибо, Александр Владимирович, за вашу безвозмездную помощь, - с натянутой улыбкой, выдавила из себя Ольга.
        Через пять минут родственнички Гефеста отчалили на скоростном антиграве на восток, а я получил бесплатную возможность узнать, как оно - жить в своем собственном доме на поверхности земли, среди настоящего плодового сада.

* * *
        Запасы еды у старика в доме и пристройке-складе были огромны: мясные консервы, сушеная, вяленая и сырокопченая рыба, всевозможные сухофрукты, овощи, а вот откуда он берет воду, я так и не понял. Пришлось выйти с бутылкой на мостик и набрать её прямо из водохранилища. После кипячения я заметил, что эта вода гораздо вкусней, чем та, которую я привык пить из раздатчика. В ней не было горького, металлического привкуса.
        Вдоволь наугощавшись из закромов старика, я еще раз покормил собаку кормом погрузился в «Сферу», расположившись прямо в хозяйской капсуле. Было немного некомфортно и непривычно находиться при погружении в незакрывающемся на замок помещении, но я прекрасно знал, что магнитные замки тоже легко вскрываются при желании. В модуле дверь выполняет скорее психологическую, чем сдерживающую функцию. Кто захочет, сможет войти куда угодно.
        В игре я оказался в персонаже со сломанной шеей и очень удивился, почему эта «поломка» не исчезла, ведь мои очки здоровья полностью восстановились. Видимо, это был один из тех багов, что оказались, не выявлены при тестировании. Самое неприятное состояло в том, что я видел мир вверх тормашками, пока не поддерживал голову руками, и моя шея продолжала болеть так, словно мне пытались отпилить голову пилой. Болевые ощущения только усиливались, и я решил поскорее убиться об толпу Тушканов, чтобы удалить неудобства с неправильным положением головы и постоянной болью.
        Это оказалось легко выполнимой задачей. Пробежав пятьдесят метров, я собрал достаточно крупную стаю, чтобы они сгрызли мой «Щит» и уже через пару минут отправили меня на точку воскрешения. К моей радости, даже за эту смерть мне дали дополнительное очко выносливости, а после появления на круге, тело, наконец, избавилось от забагованного дефекта.
        По идее, мне нужно было продолжать качать интеллект. Найти тихое место в безопасной зоне города и, с периодичность в десять минут, вызывать опустошение маны. За несколько часов я смогу поднять характеристику на четыре-пять единиц. Логика говорила, что вложить время в это было бы сейчас полезней всего, но как же не хотелось заниматься рутиной. Хотелось поиграть для удовольствия, поискать новые эффективные пути прокачки. Пострелять из лука с большого расстояния. Мне хотелось разнообразия и приключений. Собрать пати и атаковать шахту. Замутить что-то веселое, как в старые добрые времена в Иггдрасиле. В конце концов, я даже смог в этот раз вступить в свой старый клан. Правда, тех, с кем я плотно играл и подружился, сейчас в клане не было. Парни создали семьи, завели детей и отошли от ВР-игр, впахивая на своих новых хозяек.
        Я первое время им завидовал, но потом понял, что ничего хорошего в такой жизни нет. Теперь они всё время работают, потеряв свободное время и материальную свободу. Мне, в каком-то смысле повезло, что меня не захомутала какая-нибудь местная красавица.
        Я заглянул в список членов клана. Из почти сорока игроков, онлайн были всего четверо. Да уж, середина рабочего дня - не самое игровое время. Большинство учится или работает и подтянется ближе к вечеру. Так-так, и кто тут такой же тунеядец, как я? Хотя, я бы тоже был сейчас на работе, если бы не взял двухнедельный отпуск. Кстати отпуск? Мне надо уволиться со старой работы, чтобы не платить неустойку и не попасть на отработку. Сделав себе напоминалочку, я стал изучать имена играющих днем игроков. Василий2107, Валасатый, Артем3471, Инга3322.
        Блин, с такими одинаковыми Никами фиг поймешь, кто есть кто. Единственного, кого я сразу узнал, это мою новую знакомую. Она явно выжидала появления гильдмастера. Интересно, почему она может позволить себе играть днем? Косит под больную, отпуск или работа со свободным графиком?
        «Зачем гадать, если можно просто спросить», - подумал я и, указав её имя в качестве цели, отправил личное голосовое сообщение:
        - Привет, это Алекс, тот, что пригласил тебя в клан. Что делаешь?
        Девушка ответила довольно быстро. Это хорошо. Значит, уже разобралась, как пользоваться чатом.
        - Привет, я сижу у озера, а ты не знаешь, когда появится Сергей?
        Я смотрю, а напротив её Ника стоит значок маршала. Ничего себе! Какая головокружительная карьера. Только вчера новичок, а уже сегодня второе по положению лицо в гильдии. А Серж не перегибает палку со своими симпатиями? Ну, нравится ему девушка, ладно, но зачем давать ей управление делами всего клана, где играет множество старых сокланов. Они и обидеться могут. Мне вот лично неприятно, что незнакомая девушка, вдруг, стала моим командиром, пусть она и виртуальная возлюбленная лидера. Так не делается. Маршал - это заместитель и ближайший помощник гильдмастера. Этот пост должен занимать уважаемый всеми игрок. Сейчас Инга обладала огромной административной властью и, при желании, могла выгнать меня из клана одним нажатием на иконку «уволить».
        - Серж, скорее всего, появится вечером, где-то после шести, - ответил я, хотя точно не знал, чем сейчас парень занимается в жизни.
        Судя по его накаченному телу, он мог устраивать после работы многочасовые тренировки. Пробежки, плаванье, тренажеры. Хотя, если у них с Ингой романтический период отношений, может и сразу зайти в игру. Мне даже показалось странным, что они не договорились о встрече заранее и сейчас девушка узнает время появления Сержа в игре у меня. Видимо, они вчера так увлеклись тактильными ощущениями, что времени на разговоры не хватило.
        Тут меня пронзило. Вчерашнее происшествие с насилием произошло до обеда. А потом дворф-бандит опять зашел в игру сразу после обеда. Мне стало неспокойно за Ингу. Место происшествия было совсем недалеко от восточного края озера. Не хотелось бы, чтобы девушка пострадала. Возможно, этих отморозков уже давно нет в этом игровом городе, но рисковать не хотелось. Я бегом подбежал к НИПу «Охотник». Купил кинжал и десяток колчанов обычных стрел. Удовлетворившись приобретениями, я побежал на север к озеру.
        Как же вовремя меня посетили опасения. Еще не достигнув границы города, я увидел, как два вчерашних парня уже подхватили Ингу под локти и повели в лес. А она идет, как козочка и даже не сопротивляется. Я сразу послал ей сообщение, чтобы она срочно выходила из игры. Услышав мое сообщение, она остановилась, растерянно покрутила головой по сторонам, потянулась рукой к меню, и её руку тут же перехватил один из спутников.
        Девушка испугалась, начала активней упираться ногами, но злодеи всё равно довольно легко тащили её к лесу. Мне до них было более восьмидесяти шагов, а им до леса всего тридцать. Я решил стрелять. Не важно, куда я попаду, хоть в пятку, но я надеялся произвести болевой эффект, который отвлечет или ослабит одного из бандитов. Выхватив лук, я зарядил его эльфийской стрелой. Быстро натянул, прицелился и спустил тетиву. Не дожидаясь, когда стрела долетит, выхватил из колчана еще одну и запустил ей в след. По низкой траектории первой стрелы понял, что стрелять надо выше. Снова выхватил стрелу, натянул тетиву и выпустил стрелу намного выше цели, надеясь попасть на опережение, а сам побежал вперед. На бегу крикнул: «Инга!», чтобы спугнуть злодеев и заставить их отпустить жертву.
        Вышло то, чего я совсем не ожидал. На мой крик повернула голову Инга, и моя стрела попала ей в район переносицы. Упс! Одна секунда и девушка растворилась в воздухе, оставив насильников ни с чем. Система объявила о повышении навыка «владение луком» и дало мне сразу две характеристики - удачу и ловкость. Я остановился и заглянул в лист урона, чтобы понять, что произошло. Хотя и так можно было догадаться, что раз я убил Ингу с одного выстрела, без эльфийской удачи не обошлось. Удивленные злодеи покрутили головами по сторонам и, заметив меня с луком в руках, кинулись к лесу.
        Мне нужны были Ники других участников банды, поэтому я сорвался с места и побежал за ними вдогонку. Можно было попытаться еще раз поразить, кого-то с расстояния, но до леса бандитам было рукой подать, и я уже не верил в успех. На полной скорости я забежал в лес, на ходу меняя лук со стрелами на кинжал. Моё «чутье» опознало две удаляющиеся на север цели. Надеясь на небольшое преимущество в скорости, я погнался за ними. Через десять секунд почувствовал еще двоих, но пока я к ним бежал, все четыре прятавшихся в лесу игрока вышли из игры.
        Я тоже последовал их примеру. Вышел из погружения, стянул шлем, повязку и осознал, что я не в своем модуле, а тут нет планшета, по которому я мог бы отправит новую заявку в службу безопасности. Я лихорадочно думал, что же предпринять и мне в голову пришло лишь одно решение. Я набрал номер, с которого мне вчера звонила Ольга. Я думал, что опять попаду на неё, но на экране появилось лицо майора Кучина. Мне ничего не оставалось, как вывалить всю известную мне информацию ему.
        Благо, он был не просто в курсе, а прекрасно понимал, о ком и чём идет речь. Коротко поблагодарив меня за оперативную информацию, мужчина разорвал соединение. Если и после этого обращения в службу безопасности из меня сделают козла отпущения, я пообещал себе больше никогда не иметь с ними дело. Во всяком случае, добровольно.
        Сделав всё, что было в моих силах, я задумался, а не сходить ли мне к себе за планшетом. Вдруг, опять возникнет ситуация и мне потребуется дополнительное устройство связи. Я вылез из капсулы и вышел из домика. Возле дома в траве и в невысоких кустах резвились неунывающие щенки. Они, то и дело приставали к своей устало разлегшейся в траве мамаше, кусая её то за хвост, то за шею. Она беззлобно отгоняла их, клацая перед носом карапузов зубами, и пока в доме не было настоящего хозяина, не рисковала открывать на меня рот.
        По её спокойному поведению, я понял, что в округе никого постороннего нет. Я плотно прикрыл дверь дома, пересек сад и пошел по длинному бетонному коридору к центральному входу на подземные уровни. По дороге ощутил, что переживаю за собак и оставленные в доме вещи. Было бы очень неприятно, если бы в моё отсутствие кто-то обидел животных или вынес из дома ценные вещи. Чтобы сократить время на дорогу, с быстрого шага я перешел на бег.
        Мои опасения оказались лишь игрой воображения. По пути, в лифтах и на моем ярусе мне не встретилось ни одной живой души. Люди действительно совсем перестали выходить на поверхность. В мое отсутствие ничего страшного не произошло. Только собака опять решила поиграть в охранника и при моем появлении опять залилась лаем. Щенки, копируя поведение матери, поддержали её звонкими голосами.
        Я вернулся в игру. Переговорил с испуганной Ингой. Она так и не поняла, что произошло, и кто её убил. Она даже толком не поняла, что от неё хотели грубые парни, но сказала, что когда пыталась выйти, случайно активировала функцию записи и у неё есть фрагмент с изображением обидчиков. Меня удивило, как она так быстро разобралась в возможностях шлема. Но девушка сказала, что просто прочитала об этой возможности в инструкции к устройству. Да, да, Инга была первым на моей памяти человеком, прочитавшим инструкцию к шлему от корки до корки.
        Вышло так, что сейчас новичок «Сферы» просвещал меня, объясняя, как переслать видео другому игроку, не покидая игру, если его шлем это позволяет и в нем есть достаточное количество свободной памяти. В арендованном мною у Гефеста шлеме оно было в большом количестве. Хотя девушка и неплохо разобралась с функцией записи в игре, переносом пользовалась впервые. Она не поняла, что сбросила мне не только последний фрагмент видеоряда, но и все остальные.
        Я вышел из игры, чтобы просмотреть видео из шлема на большом голографическом мониторе и, если там будут четко видны лица злодеев, переслать его в службу безопасности. В последнем по времени ролике было всё сумбурно и размыто, но зато я увидел момент попадания моей стрелы в переносицу девушки.
        Я глянул, что за ролики Инга наснимала до этого момента и офигел. Сотни записей. Сотни! На первых Серж во всех ракурсах. Со спины, сбоку, сидя, лежа, стоя. А более двадцати последних содержали примерно то же, чем мы с Викой занимались в аптеке, только от лица этой, с виду скромной девушки. Меня чуть не стошнило, от первого интимного видео, когда я понял, что вижу маячащие перед глазами лобковые волосы парня. Ай да Серега, не знал, что он такой ловелас. В первый же день перевел отношения с заглядывающей ему в рот девушкой в горизонтальную плоскость. А я еще ему что-то советовать хотел! Он, оказывается, гуру пикапа. Знает, что красавчик и активно этим пользуется. Мне бы самому у него поучиться. Хотя, от Инги ему теперь не скрыться. Особенно, если все пять раз не отстрелялся. Попал парень.
        Я даже не знал, говорить девушке о том, что ей нужно заново перечитать инструкцию или нет. Мне самому было неловко от увиденного, но я решил всё же предупредить её, чтобы она не скинула свою коллекцию виртуального порно кому-то еще. Думаю, не нужно говорить, какого цвета было лицо девушки, когда я сообщил ей о досадной оплошности.
        - Пообещай мне, что удалишь все видео, - изменившись в лице, потребовала Инга.
        Я пообещал, что сделаю это после выхода из игры, и она, вроде, успокоилась, а потом, вдруг, предложила вознаграждение, чтобы я точно выполнил обещанное. Раньше бы я подумал, что это просто попытка защитить свою репутацию, но теперь я знал, что так она пытается вычислить мое реальное имя и другие данные. Перевод денег высвечивает имена и отправителя и получателя. Хитро, хитро. Я сказал, что не хочу с нее никаких денег, но девушка настаивала. У меня в голове появилась одна задумка. Я пообещал сообщить Инге номер счета позже, а сам решил, что заодно проверю, насколько, в действительности, хорошо скрывает информацию о своих клиентах Тибетский банк. В перерыве между сеансами игры я завел там счет с двойной ДНК-верификацией, и сообщил номер счета юному кинооператору, желая посмотреть на реакцию девушки после перевода.
        Инга перекинула на указанный мною счет две тысячи кредитов. Тут вскрылась интересная деталь. Личность отправителя во время операции была указана, а получателя нет. Осознав, что ничего не получила за потраченные деньги, Инга попыталась их вернуть, сказав мне, что отправила такую большую сумму по ошибке. Я не торопился выполнять просьбу хитрой девушки, и возвращать деньги, желая выведать, зачем она пытается получить мои личные данные.
        Она сказал, что у неё очень строгий отец, и если он случайно узнает, какую глупость совершила его дочь, то ей не жить. А мои личные данные ей нужны, как гарантия того, что я сдержу слово и не испорчу её репутацию. Я заверил Ингу, что давно удалил все видеозаписи, и у меня и в мыслях не было её шантажировать, и что она может спать спокойно, но мои честные слова и даже возвращенная в полном объеме сумма, не убедили девушку. Она решила использовать свой последний козырь.
        - Мой отец, премьер министр седьмого региона, - предупредила Инга и тут же пригрозила, - он убьет тебя и всю твою семью, если ты смешаешь имя его дочери с грязью, знай это!
        На этом наше общение резко подошло к концу. Инга вышла из «Сферы» и больше до вечера не появлялась.
        Часть 5
        Черная Роза
        До вечернего наплыва игроков, пока к озеру не набежали зеваки с удочками, я занимался скучной, но необходимой рутиной - топил себя в озере, прокачивая до максимума «сопротивление к удушью». Я делал это не столько из желания получить большое количество очков выносливости за мучения и титул, а с прицелом на будущее путешествие к адамантовой пещере у девяносто первого города. Рано или поздно, я приступлю к добыче руды легендарного металла из заполненного водой грота. Тогда-то способность не тонуть и пригодится.
        Меня трусило от возбуждения при мысли, что через несколько месяцев, когда подтяну свою выживаемость и скорость, я смогу отправиться в путешествие к пещере и там прокачать удачу на тысячу очков, занимаясь добычей адамантовой руды, а потом смогу заняться крафтом эпического, а если повезет, то и легендарного снаряжения. Просто думать об этом, предвкушать, доставляло огромное удовольствие. В этот раз у меня было много времени, чтобы прокачать ремесленные навыки до высоких значений, а чтобы колесо моего прогресса во всех умениях закрутилось быстрее, позарез был нужен высокий интеллект.
        Поэтому, когда у озера стали появляться рыбаки, я перешел к прокачке интеллекта с помощью опустошения запасов маны по откату. Первые очки интеллекта, как и ожидалось, давались легко, но постепенно, из-за большого количества повторений, и утомительного ожидания восстановления маны, это стало нервирующим занятием. Пришло время совместить два метода прокачки интеллекта в один. Я пошел собирать в лесу траву для алхимии. Когда набегали очки маны, опять запускал опустошение, отлеживался с минутку без сил и снова собирал траву.
        Всё чётко по плану. Первую траву я просто съедал, чтоб развить травничество. Получив первый уровень, стал легче определять пригодную для алхимии траву и отделять её от бесполезных сорняков. Мои прошлые опыты в алхимии позволили мне сделать вывод, что кушать надо всё - и корни, и стебли с листьями, а не только мягкие цветы, как это делала Сая. Цветочки было значительно легче пережевывать, чем твердые и облепленные комочками грунта корешки, но если уже заниматься прокачкой травничества основательно, то нужно было есть всё без разбору.
        Поедание ядовитых растений временно снижало мои характеристики и очки здоровья, и это довольно скоро дало первый уровень «сопротивления к яду». Да уж. Мне стало казаться, что качаться в «Сфере» даже проще, чем в Иггдрасиле, где нужно долго и нудно убивать сотни мобов или выполнять десятки квестов «убей/принеси», чтобы набить определенное количество очков опыта для продвижения на следующий уровень. И каждый следующий уровень требовал большего количества очков.
        Сколько я взял уровней за два дня не особо интенсивной прокачки? Двадцать пять или уже около тридцати? Так почему же большинство игроков не видят этой простоты в прокачке? Это был интересный вопрос. Я решил поискать на него ответ, наблюдая за своими сокланами. Кстати, все собранные мной растения будут лежать в инвентаре мертвым грузом, если я не смогу убедить Сержа поскорей захватить каменоломню и железный рудник для отстройки плавильни, кузницы и аптеки.
        Не хотелось долго и нудно отстраивать всё в одиночку. В конце концов, мне в этот раз удалось встретиться в «Сфере» со старыми товарищами по Иггдрасилю. Мы сможем быть друг другу полезны и вместе добиться успеха и, возможно, даже весело провести время. Я думал об этом, а сам понимал, что конкуренция между игроками за место в ТОП-500 и сугубо индивидуальное получение опыта совсем не способствовало объединению игроков.
        Групповая игра здесь совсем не клеилась. Сфера была явно создана для соло исследования и соло прокачки, а все эти клановые декорации, действие в пати при захвате ресурсных инстансов и сражения Империй - лишь криво пришитый белыми нитками фансервис, заимствованный из других ММОРПГ игр. Если на первом этапе, для захвата шахт еще имело смысл объединяться, то дальше каждый становился сам за себя. Кому из сокланов захочется горбатиться в каменоломне, когда другие занимаются развитием боевых навыков и магии? Единственным стимулом зависать на руднике - было желание заработка, пока существовала высокая востребованность в ресурсах.
        Способ прокачки в «Сфере» требовал полного личного участия в каждом событии, а в таком случае отбирающие опыт спутники будут только мешать. Я очередной раз опустошил ману и обессиленно повалился на траву, размышляя, как сделать мой путь к вершине могущества максимально коротким. Мне позарез было нужно боевое заклинание, бьющее по площади, которым в прошлый раз являлось «воспламенение».
        Я решил потратить время, и вложить в его создание все силы, все фибры души, а как говорится, где есть желание, там будет и результат. Весь следующий час я просто собирал и ел траву, дожидаясь восполнения более-менее приличного запаса маны. Я не был уверен, влияет ли её наличие на процесс открытия заклинаний, но на всякий случай восполнил, чтобы не тратить время впустую, если её наличие необходимо.
        Я уже вчера пытался выродить какое-то огненное боевое заклинание, но просто утомился кричать: «горите е*аные палки» без толку. Одних криков было недостаточно. А когда искренне выругался от того, что опять был вынужден заниматься самоистязанием, упоминание огня никак не вязалось со смыслом сказанного. Создавать заклинания - сложное занятие, нужна искренность и эмоциональный надрыв, поэтому я и вынул из инвентаря охотничий кинжал. Мне надо было сделать что-то ужасное, чтобы прийти в «творящее» состояние и я с размаху воткнул кинжал себе в пах. Эта дикая мысль пришла ко мне в голову после разглядывания острого конца лезвия холодного оружия.
        Боже, как же это было больно и страшно, но моя зачерствевшая от пережитых ужасов душа требовала большего. Я схватился двумя трясущимися руками за рукоять, надавил и вспорол себе живот от паха до солнечного сплетения. Во все стороны брызнула кровища, из глаз полились слезы в два ручья. Я скорчился и согнулся от резкой боли, но не смог выдавить из себя ни единого слова. Вытащив кинжал из живота, я несколько раз воткнул его себе в ногу над коленом. Это была по истине ужасная боль. Мои руки и ноги покрылись липкой горячей кровью. Открылись множественные кровотечения. Так я и умер, в страшной агонии, не выдавив из себя ни слова. В горле словно встал душащий ком, я мог лишь бессвязно хрипеть.
        Кинжал упал в траву на месте растворившегося в воздухе тела. Система вдогонку кинула мне очко выносливости и уже третий уровень «сопротивления к кровотечению». Второй уровень с запасом я наползал вчера на животе с перегрузкой. Всю кожу в лохмотья на передней стороне тела изрезал. Страшный я человек. Эта мысль посетила меня, когда я появился на круге воскрешения. Даже в игре нужно оставаться собой, не терять себя, а такие безумные проявления жестокости стирали в моем сознании грань между добром и злом. Разрушали мою личность. Я неожиданно испытал сильное чувство презрения к себе и не смог найти ни одного оправдания своему последнему поступку. Что это? Подсказка свыше?
        Я решил, что больше не буду так добывать заклинания. Если в пылу боя появится новое, так тому и быть, но для получения заклинаний есть нормальный, пусть и не самый быстрый способ: плавильня > кузница > аптека > гильдия магов > первый > второй > третий > четвертый > пятый этаж магической башни.
        Все еще испытывая неприятный осадок на душе, я заглянул в клан-лист. Там был полный аншлаг. Тридцать пять человек онлайн из сорока одного. Серж, Инга и весь офицерский состав был в игре. Если я хочу получить доступ к ремеслам и алхимии, самое время подкинуть лидеру клана идею о захвате ресурсов.
        Я не стал поднимать этот вопрос в клан-чате, а сразу отправился в гостиницу, в нашу комнату для собраний. Как я и думал, Серж и его офицерский состав оказался там. Любят же некоторые люди потрепаться. Меня удивило, что Инга без стеснения сидела на коленях у Сержа, а при моем появлении смерила холодным недружелюбным взглядом, и нагло перебив своего парня, начала шептать что-то ему на ухо.
        Да уж. Зря я ей рассказал о том, что увидел в записях. Она бы продолжала относиться ко мне, как раньше и не смотрела бы сейчас, как на личного врага, пусть это была всего лишь маска вежливости. Сейчас же в мою сторону вместо милой застенчивой улыбки были направлены только недовольные и презрительные взгляды. Какая несправедливость, а я ведь её спас из рук насильников.
        Пока я обменивался рукопожатиями с присутствующими, Серж слушал, что шептала ему Инга и всё сильнее хмурился.
        - Ребята, я тут хотел предложить сходить в одно интересное место, - начал было я.
        - Стой, Алекс, - грубо перебил меня гильдмастер, спустил с колен девушку и выпрямился в полный рост.
        На лице Сержа играли сложные и противоречивые эмоции. Я забеспокоился: «Что там ему наговорила эта интриганка?» Кулаки парня были плотно сжаты, что говорило о том, что он был настроен агрессивно и едва сдерживался.
        - Это правда, что ты сегодня заходил в игру днем и не помог Инге, когда какие-то два парня потащили её в лес?
        - Как это не помог? - удивился я, - а кто же тогда её освободил?
        - Она сама освободилась, а ты просто кричал её имя, стоя на безопасном расстоянии.
        Я офигел от той картины, что обрисовала Сержу его девушка. Хотел было высказаться в своё оправдание, но мне не дали!
        - Такие сокланы нам не нужны, - стиснув зубы, проговорил Серж и заводил перед собой рукой в воздухе.
        - Погодите! Выслушайте меня, - только и успел сказать я, до того как меня выперли из клана.
        Меня тут же выкинуло за пределы клановой комнаты в коридор второго этажа гостиницы. Вот тебе и милая девушка. Оклеветала и сидела с довольным выражением, когда меня вышвыривали из моего же клана, как нагадившего котенка. Возмутительно. А Серж… я считал его умным, рассудительным человеком. Другой бы и не мог рулить в Иггдрасиле целым кланом из сотни человек, но сейчас он поступил, как ревнивый псих. Не выслушал обе стороны. Сделал поспешные выводы, удовлетворившись одними словами Инги. Я был в шоке. Так и стоял у двери бывшей клановой комнаты, не понимая, как себя вести дальше. Мне казалось, что сейчас Серж остынет, пройдет состояние аффекта и мы решим это недоразумение. Ведь это явная глупость выгонять кого-то, даже не выслушав. Правда, мне придется рассказать, что я случайно убил Ингу, но это лишь пошло на пользу дела, ведь за насильниками я не поспевал.
        Выждав полминуты, я постучал в дверь. Мой стук проигнорировали. Я постучал еще и ещё. Дверь открыл Серж и всё также злобно испепеляя меня взглядом, предупредил, что мне в клане не рады и теперь я не просто бывший соклан, а займу первое место в КОС-листе. Короче, Сержа понесло.
        - Вали отсюда и больше на глаза мне не попадайся, - пригрозил он и захлопнул дверь перед носом.
        У меня просто не было слов. Я продышался и возмущенно потряс головой. В этот момент дверь напротив открылась и в коридор выглянула симпатичная девушка в эльфийском скине. Может это сам скин делал её симпатичной, но она мне сразу чем-то понравилась. Я обратил внимание на её имя - Рика33. Ух ты, а вот и та девушка, которой я вчера помог. Небось прикупила скин для маскировки от бандитов, но присмотревшись, я смог её узнать. Интересно, а она меня запомнила или нет?
        - Вы пришли вступить в гильдию «Черная роза»? - оценив меня взглядом, спросила девушка.
        - Я, вступить в гильдию? - удивленно переспросил я.
        - Да. Ну, вы же не просто так тут стоите? - усмехнулась эльфийка, - Я почувствовала, что за дверью кто-то стоит, и решила выйти проверить, а тут вы мнетесь с ноги на ногу. Ну же, не робейте. Набор в гильдию официально открыт с сегодняшнего дня. Пока мы принимаем всех желающих, без ограничений. Потом за вступление будет взнос. Ну как, вы уже определились, хотите стать слугой «Черной розы»?
        «Слугой?» - удивился я. Мне даже показалось, что это мне просто послышалось.
        - А какие требования руководства к членам вашей гильдии?
        - Так вы, получается, еще не читали нашу пригласительную страницу на портале, - слегка сконфужено пробормотала девушка, - ладно, я вкратце расскажу. Во-первых, лидер клана, маршал и весь старший офицерский состав, абсолютно тот же, что и в бывшем клане «Черная роза» из Иггдрасиля. Вы же слышали об этой игре? Она предшественник «Сферы» и создана той же компанией-разработчиком. Ну, так вот, мы были очень известны и популярны в Иггдрасиле.
        - Да? - удивился я.
        Что-то я никогда об этом клане не слышал, но вслух об этом решил ничего не говорить.
        - Да! Наш гильдмастер - редкая красавица, да и маршал тоже была очень популярна у парней. У нас все девушки красавицы. Вам будет приятно нам служить. Вы сможете каждый день восхищаться нашей красотой и делать приятные подарки. Здесь мы будем добиваться такой же известности и популярности, как и в прошлой игре. Будем устраивать для вас небольшие шоу, танцевать и петь.
        «Понятно, о какой известности идет речь», - с легкой улыбкой на лице, подумал я. Клан криворуких модниц, что будут расхаживать по центральной площади города взад-вперед, трепаться о парнях и моде и менять свой стиль чуть-ли не каждый день. А жить они будут, как какие-нибудь айдолы, на подношения своих фанатов. Если гильдмастер и будет добывать какие-то средства в игре, все они пойдут на бесполезных декоративных петов, яркие наряды и привлечение новых фанатов. Классический девичий айдол-клан, в котором девушки собираются, чтобы флиртовать с поклонниками и тянуть из них честно заработанные деньги в виде подарков и подношений. Да, я встречал такое в Иггдрасиле, но я лично не сторонник безответной любви и не настолько уродлив и безнадежен, чтобы трястись ради фальшивого внимания и в грошь не ставящих меня женщин.
        - Спасибо за объяснения, но я не вижу для себя никаких выгод.
        - Почему же? Они есть! - не согласилась Рика, - вам же будет приятно общаться с красивыми девушками каждый день. Вы сможете выбрать своего кумира и помогать ему в игре, дарить подарки и получать взамен его внимание и совместные изображения и видео. Просто нужно купить шлем с возможностью записи видео из игры.
        - А айдолы будут принимать участия в рейдах на опасных монстров?
        - Нет, - недоуменно похлопав ресницами, призналась девушка, - зачем нам это? Женщины это прекрасные цветы, им чужды драки и битвы. Он живут в этом мире, чтобы дарить свою красоту и приятные эмоции.
        - А много ли у вас сейчас фанатов? То есть, ценителей прекрасного.
        - На самом деле с этим проблемы, - слегка погрустнев, призналась девушка. Сейчас в клане только три человека. Наш гильдмастер, маршал и другие девочки оказались совсем в разных местах. Я не понимаю, разве нельзя было сделать нормальный вход в игру, чтобы самому выбирать, в каком городе играть? В этом городе у нас получилось собраться большим количеством, поэтому здесь и было решено создать гильдию. Скоро мы все должны воссоединиться. Служба поддержки рассмотрела наше обращение и обещала помочь в сборе нашей команды. Возможно, придется за это заплатить. Думаю, они специально создали всю эту неразбериху, чтобы заработать на этом. Меня, кстати, зовут Белая Рика, а вас как зовут?
        - Так же, как и Ник в игре.
        - То есть, вы Александр?
        - Логично.
        - Александр, не сомневайтесь, присоединяйтесь сейчас. Вы в любой момент сможете покинуть гильдию, если никто из девушек не поразит ваше сердце, но этого не произойдет, я вас уверяю. Наша гильдмастер просто богиня. Я и сама её фанат. Хочу быть такой же как она. Хочу хотя бы частичку её шарма и стиля. Жду не дождусь, когда она появится в городе.
        Рика так ярко прорекламировала своего босса, что мне самому захотелось на него взглянуть. Я даже решил помочь девушкам собраться вместе. Меня посетила забавная мысль. А что, если прибиться к этому клану? С айдолов, конечно, в игре пользы будет ноль, но и обираловок и обязаловок никаких. Этот клан никто не будет воспринимать всерьез. Если гильдмастер умная женщина и я смогу её убедить, что зарабатывать серьезные деньги тут можно не просто выпрашивая подарки у фанатов, а направив их энергию на добычу ресурсов, то смогу получить желаемое еще быстрее, чем в своем старом клане. Я стал придумывать, чем бы я мог соблазнить лидера клана, чтобы она поскорее мне помогла. Я смог бы отбить для клана ресурсные подземелья и отсыпать часть прибыли от продажи скрафченного оружия и снаряжения. Гильдию магии и магическую башню можно выдать за привлекательный для отстройки объект, потому что там масса магического снаряжения и сама магия может выглядеть круто. От того, что я на время завис в своих мыслях, возникла неловкая пауза. В конце концов, если гильдмастер окажется ТП, ей можно будет внушить что угодно, главное
подать это в красивой обвертке. Чисто из желания показаться Рике легкой добычей, я сделал вид, что сомневаюсь из-за тупейшего повода:
        - Даже не знаю, а если мне понравятся сразу несколько девушек, они не поссорятся, если я буду дарить подарки им всем сразу.
        - Могут и поссориться. Будет лучше, чтобы вы сконцентрировали всё свое внимание на ком-то одном. Ведь айдолы тоже люди и им может быть больно, что вчера вы смотрели только на неё, а завтра дарите свое внимание и подарки кому-то другому. Мне бы от этого стало очень неприятно на душе.
        - Вот я и беспокоюсь об этом. Я очень влюбчивый. Не знаю, как выглядит ваш гильдмастер, но вы мне сразу очень понравились.
        - Правда! - восторженно воскликнула Рика, расцветая прямо на глазах, - мне очень приятно, только не отказывайтесь от своих слов, когда появятся другие девушки, а то я обижусь. Так вы согласны вступить в нашу гильдию?
        - А если мне понравится кто-то еще? Я не хочу вас обидеть, но вы же сами говорите, что гильдмастер настоящая богиня, - прикалываясь над девушкой, изобразил растерянность я.
        - Я, конечно, расстроюсь, но насильно мил не будешь, ну же, соглашайтесь, - мило подмигнув, шепнула эльфийка.
        - Ладно, считайте меня первым своим поклонником, - слукавил я и нажал на знак «согласен» в приглашении о вступлении в гильдию.
        Девушка сделал знак «Ю-ху!» и предложила:
        - Заходите в гости, давайте немножко поболтаем, а то я тут сейчас совсем одна, - предложила Рика.
        Я воспользовался предложением поговорить и рассказал девушке, как собрать её айдол-клан в одном городе без всяких денежных вливаний и помощи службы поддержки.
        - Вы об этом и на своем портале напишите, чтобы ваши фанаты могли поскорее к вам присоединиться, - посоветовал я.
        - Обязательно напишем, Александр. Если вы позволите, я сделаю это прямо сейчас и свяжусь с девчонками. Спасибо, что подсказали. Я очень ценю вашу помощь, - скорчив мимимишную рожицу, сказала девушка и вышла из игры.
        Я остался в комнате клана один. Руки зачесались похозяйничать и я заглянул в не прикрытый паролем сундук. Ух ты, а там уже лежало пять разных стилей для эльфийского женского скина. Их любой желающий член клана мог бы отсюда забрать. Я, конечно же, не стал этого делать, но послание Рике о том, что нельзя оставлять незнакомцев в комнате клана не запаролив сундук, отправил. Видимо, она не привыкла к тому, что фанаты могут что-то спереть и доверилась мне. Приятно, когда доверяют, но нельзя быть слишком доверчивыми.
        Я покинул комнату клановых собраний и заглянул в лист. Сейчас в клане было всего четыре игрока. Три с женскими Никами: Кира71, Рика33 и =Амброзия=. Надо подсказать девушками, чтобы, как Амброзия, при пересоздании персонажей добавляли в свои айдольские имена знаки подчеркивания, плюсики, пробелы или другие символы, чтобы не появлялись эти раздражающие приставки из цифр, которые заставляют себя почувствовать клоном. Я не стал откладывать и послал это сообщение вслед за первым. Странно, почему мне хотелось помогать и заботиться об этих глупышках? Меня уже поймали в сети? Может, они совсем и не глупы, а на спекуляции на неземном образе наивной, милой, безвозмездно и чисто любящей своих фанатов глупышке с ангельскими глазками построен весь айдольский бизнес. Скорее всего второе. Мужчинам самим хочется обманываться. Как там сказал однажды мой отец, цитируя классика допотопного мира: «Ах, обмануть меня не сложно. Я сам обманываться рад».
        Одинокие, пожилые, непривлекательные, бедные, и по другим причинам никому не нужные люди, ищут общения, симпатии и искренней любви и наталкиваются на такое милое чудо в натруженном в спортзале телом, круглой попкой и ангельскими глазами, которое сообщает, что искренне любит своих поклонников. Всех сразу и каждого персонально.
        Тут даже самый последний скептик растает и отдаст последнее, чтобы окунуться в эту сказку. Купить немного счастья. Да уж, ничего личного, просто бизнес, но даже я почувствовал, как берет эта магия женской улыбки. Один призывный взгляд и мужчина уже не принадлежит себе, готов впахивать на трех работах, чтобы подарить в конце месяца своей любимице не по карману дорогой подарок.
        Ладно, может я и не случайно столкнулся с этими девицами. Переключу внимание фанатов на ресурсы в игре и спасу пару одурманенных от голодной смерти в плену счастливой иллюзии.

* * *
        Я продолжил качать интеллект, ожидая наплыва айдолов и их поклонников. Я должен сделать всё, что в моих силах, чтобы достигнуть поставленных целей до момента, как Сая попадет в больницу. Вроде времени и много, но несколько моментов, которые поспособствовали моему быстрому развитию, я тут уже не получу. Не будет прибавки в сотню интеллекта за уничтожение орды тушканов и задания на Дуэлянта мне не видать, а если разгоню какую-то шахту до демонического уровня, то рискую получить патч на доступ к шахтам только в пати и с ограничением по уровню. Рисковать получением патча не хотелось, да и не будет при встрече с Дуэлянтом того же эффекта, что раньше. Я, скорее всего, сильно обгоню его по ловкости и скорости к моменту встречи, и наша схватка не станет тем чудесным танцем.
        Я вспомнил и о другой проблеме. Хотя поднимать сотни разных навыков до второго-третьего уровня было самым быстрым способом прокачки характеристик, делать мне это было категорически нельзя. Если опять произойдет момент с досрочным запуском «Эпохи Империй», мой слишком высокий уровень привлечет ненужное внимание. Нужно больше сконцентрироваться на увеличении характеристик, а не количестве самих навыков. Другими словами, углублять полезные навыки, брать титулы, чтобы уровень рос медленней, чем характеристики.
        Это не отменяло необходимости поднимать интеллект, поэтому я продолжил его прокачку, но заставляло по-другому взглянуть на порядок действий и приоритеты. Я выделил для себя «владение дробящим оружием», «оружейника» и «рудокопа» для поднятия силы. «Владение луком» для прокачки ловкости и удачи. «Алхимика» и «заклинателя» для прокачки интеллекта. И, пожалуй, «сопротивление к ядам, холоду, параличу и кровотечению», «нечувствительности к боли» и «быстрой регенерации» для поднятия выносливости, как свои основные умения для будущего развития.
        Под вопросом оставались стихийные магические «сопротивления к огню, воде, воздуху и земле», ведь их прокачка существенно усложнялась отсутствием тренеров. Мою голову заняли насущные проблемы. Из-за огромного количества разных видов собранных растений стал переполняться мой инвентарь. Камни расширения инвентаря без десятого уровня не купить. Я опять уперся в вопрос помощника. Кому бы я смог довериться и в обмен за помощь в прокачке не получить удар в спину? Вопрос доверия для меня вылился в настоящую проблему. Я стал очень подозрительным из-за множества предательств со стороны нехороших людей. Особенно постаралась Гуаньхуй и Ольга. Эти двое создали для меня больше всего неприятностей.
        Я поиграл до вечера и решил спокойно, без спешки, найти помощника и не портить человека, сообщая ему слишком многое. Не буду портить потенциально-хорошего человека, соблазняя его ослепительным будущим и миллионными прибылями. Может, среди айдолов найдется достаточно мудрая и неиспорченная особа. Только как качать не привыкшую к боли и мучениям фифу? Представив перед собой окровавленное лицо девушки с выражение - «За что?», я покачал головой и отказался от этой идеи. Нет, надо искать в партнеры парня. Такого, чтобы у него были материальные проблемы или другие поводы стремиться к силе и материальному благополучию, но не слишком амбициозного, чтобы не вырастить себе очередного врага.
        Меня беспокоили еще две проблемы. На улице у ратуши появились призывы вступить в гильдию «Стальной Щит». Заглянув на тренировочную площадку, я увидел толпу жирдяев, механично избивающих деревянные манекены кинжалами. Эти двадцать роботов - явно киберспортсмены-контрактники, которых правительство седьмого региона подписало на свою программу «Стальной легион». Я сразу понял, что это не простые игроки. Они действовали слишком однообразно и со скучающим выражением на лице. Нормальные игроки сейчас исследовали мир, рубили лес, чтобы заработать деньжат на простейшее оружие, а эти тут топчутся с двумя кинжалами, просто набивая себе уровень. Началась гонка за уровнем и доминирование легиона в городах нашего региона, а значит, этот клан через пару-тройку недель начнет захватывать шахты, устанавливая свою монополию на ресурсы. Мне надо было их опередить, а для этого, хотя бы провести разведку окружающих ресурсных объектов. Я сразу пошел на север, этот район был у меня лучше всего разведан из-за беготни от бандитов.
        Вторая проблема тоже не заставила себя ждать. Мои недавние сокланы, из-за козней Инги, сейчас посматривали на меня косо. Я хотел переговорить с Сержем, но эта пиявка везде следовала за ним и, похоже, полностью контролировала оба его мыслящих органа. Отправившись на север, я застал Сержа и его «ненаглядную» гуляющими у озера. Для парочки, видимо, это было их романтическое место, где они впервые поцеловались или им просто нравилось здесь находиться из-за красоты зеркальной водной глади и отражающихся в воде леса и гор.
        Я не стал к ним подходить, но проходя мимо заметил, что Инга тычет в меня пальцем. Наверное, она решила совсем извести меня из игры, выгнать не только из клана, но и из города. Я так решил потому, что не успел я зайти в лес, как за мной со стороны города пустилась в погоню группа дружков Сержа, которых он, видимо, вызвал по клановой связи. Явно, он позвал их из-за подстрекательства Инги, чтобы выпендриться перед своей самкой властью и заодно преподать мне урок. Подтвердить, что его слова о попадании в КОС-лист клана не пустой звук и теперь игра в этом городе станет для меня настоящей проблемой.
        Я зашел в лес, спрятался за стволом дерева и заметил, что не только карательная группа движется в моем направлении, но и Сергей с Ингой поплыли в мою сторону. Я понял, что девушке захотелось посмотреть, как меня будут наказывать за якобы трусливое поведение. Что же, я покажу им кое-что и достал лук. Натянул тетиву, очень тщательно прицелился и, выпустив стрелу по высокой траектории, засадил её в голову Сергея. Мне повезло. Система это подтвердила, накинув еще одно очко удачи. Я целился на самом деле в Ингу, но стрелу снесло немного в сторону, и прошла она выше, из-за чего и попала парню в голову.
        Гильдмастер схватился за лицо и разразился громкими криками. Его дружки прибавили газу. Эх, жалко в глаз Сержу не попал, но то, что вообще попал, было приятно. Мои тренировки не прошли даром Вторую стрелу я выпустил в группу преследователей. Попал одному в грудь, из-за чего вынудил их рассредоточиться. Тот, кого ранил, заметно отстал. Боль в игре никто не отменял. Чем ближе подходили преследователи, тем легче по ним удавалось попасть. Тут я разошелся не на шутку. Хотел нанести преследователям максимальный урон до сближения, а потом отступить в лес, ведь свой кинжал я потерял в лесу при попытке получить заклинание. Забыл его восполнить и теперь в ближнем бою, против многократно превосходящего числом противника, был беспомощен.
        Чтобы максимально подкосить КОС-бригаду, я стал стрелять с минимальной задержкой на прицеливание, надеясь больше на удачу и третий уровень навыка. Когда я выпустил десять стрел за двадцать секунд система объявила о получении нового навыка «Быстрая стрельба», первого уровня.
        Я подивился: «Каким образом этот навык вообще работает?», ведь частота выстрелов напрямую зависит от моей собственной расторопности, но выпустив еще пару стрел, понял, что сами стрелы теперь летят немного быстрее. Изменился сопровождающий выстрел звук. Он стал хлестким, как будто тетива стала быстрей прорезать воздух, выталкивая стрелу. Один из выстрелов поразил ближайшего преследователя в лицо, и так-как он оказался чуть дальше двадцати шагов, то улетел на респ от «эльфийской удачи». Во мне разгорелся азарт. Я постарался нанести прицельную атаку по еще одному дальнему преследователю, несмотря на то, что другие уже были ближе. Когда и он улетел на респ, я получил четвертый уровень «владения луком» и еще одно очко ловкости и удачи.
        Ох, как же круто быть снайпером! Я впервые ощутил, что мне нравиться стрелять в людей, как в бегающие мишени. Причем, я уже почти автоматически целил им в голову, надеясь попасть в глаза. Введение бонуса «эльфийская удача» за точную стрельбу по глазам поднимало планку к качеству каждого выстрела. Получив «удачу» хоть раз - постоянно хотелось повторить успех и вынести противника с одного выстрела.
        Сделав последний удачный выстрел, и сократив отряд преследователей на треть, я на полном ходу отступил в лес. Началась погоня, в которой я «чутьем» прекрасно ощущал, на каком расстоянии находятся преследователи. Они же сразу потеряли меня из виду, когда я нырнул в высокие кусты.
        Воспользовавшись отсутствием чутья у своих противников, после кустов я резко сменил направление движения и затаился у дерева в пяти метрах от того места, откуда выбежал. Ожидаемо, преследователи не поняли, что я оказался у них за спиной, когда пересекли зону кустов и направились дальше в лес. Я тут же наказал их за это, выпустив в спину несколько стрел. Цели были достаточно близко, чтобы я не промахивался. А то, что я стрелял из-за дерева, не сразу выдало мою стрелковую позицию. Получив не смертельные, но болезненные ранения, парни из четверки преследователей сами стали отступать. Охотники и жертва резко поменялись местами. Я выпустил по отступающим с десяток стрел, пока они совсем не скрылись за деревьями.
        Те, кто получили ранее ранения в ноги, не смогли бежать быстро. Их я догнал и изрешетил стрелами первыми. В награду мне досталось пару кинжалов. Вот и покупать новый не придется. Двоим всё же удалось уйти, потому, что они разбежались в разные стороны. Я не стал их преследовать, не хотел потерять ориентацию в пространстве и потратил время, чтобы собрать все выпущенные мимо стрелы. Я вернулся по своим же следам к кромке леса у озера и увидел, как Инга сидит у держащегося за голову парня. Стрелу они уже извлекли - самое время засадить туда новую.
        Я очень старательно прицелился и в этот раз был уверен, что попаду. Стрела взвизгнула и пробила голову и девушки и парня на вылет. Дабл хедшот! (двойное попадание в голову). Система принялась поздравлять меня с успехами в стрельбе. Да уж, отыгрался я сегодня по максимуму. Не получилось у Инги меня опустить. Не на того напала, не на того. Хотя, нетрудно догадаться, что теперь я задел гордость не только одурманенного любовью гильдмастера. Теперь весь клан будет мстить. Меня разрекламируют, как отмороженного ПКашника и будут вылавливать толпой, чтобы отыграться. Веселые времена меня ожидают. Еще один вызов и повод стать сильней. Играть становилось всё интересней и интересней.

* * *
        Майор Кучин отчитался о результатах проведенной операции вышестоящему начальству. После осуществления срочных оперативно-розыскных и следственных действий была обнаружена и задержана банда виртуальных насильников из четырех человек. Удалось установить восемь криминальных эпизодов с их участием в ВР «Сфера» в шестом, и шестьдесят втором городе. Взятые у подозреваемых нейросканы, выявили факты не только виртуального, но и реального сексуального насилия. Преступники были мгновенно осуждены по всей строгости закона, лишены свободы, имущества и прошли принудительную стерилизацию с полным удалением детородных органов. Закон строг, не умеешь пользоваться телом, будешь писать остаток жизни через пластиковый катетер с клапаном.
        Майор получил похвалу и крупную, по его представлениям, премию. Немалое денежное вознаграждение досталось и его помощнице, капитану отдела по пресечению виртуальной преступности, Ольге Дмитриевне Горбуновой.
        Произошло еще одно награждение. Свидетелю преступления, на основании показаний которого, были осуществлены успешные розыскные действия, за своевременно переданную информацию, была назначена награда в размере двух минимальных заработных плат - двухсот сорока кредитов.
        Я только посмеялся, получив утром сообщение о награде. Её пообещали выплатить в конце следующего месяца, хотя штраф сняли сразу. Я еще раз убедился, какое несправедливое общество меня окружает. Штраф за незначительную задержку в подаче добровольных! свидетельских показаний был в два с половиной раза выше премии за те же полезные действия.
        Следующая неделя игры в домике в саду не отличилась особо интересными событиями. Я закончил с водными процедурами, собирал траву, качал «Заклинателя» и интеллект, постоянно кастуя заклинание и устраивая опустошения маны.
        Получил пару тысяч угроз, что мне натянут глаз на жопу со стороны представителей старого клана. Много раз днем я пересекся в городе с Ингой. По просьбе своего парня, она не ходила одна за пределы города из-за чего наши встречи участились. Всякий раз она отводила взгляд или смотрела на меня, как на говно, и мое желание помогать «невинным» девушкам в будущем поубавилось.
        Стойкое желание отомстить обидчику, породило у Сержа и его ближайших товарищей, из числа отхватившей люлей в лесу, настоящий бум в прокачке навыков владения кинжалами и стрельбы. Они даже сцепились с представителями «Стального щита» по поводу тренировок на манекенах и полигоне для лучников. Иногда я заглядывал туда, чтобы посмотреть на их успехи. Но мне казалось, что стрельба по стоячей мишени на расстоянии ближе двадцати метров - пустая трата времени. Максимум, чего они добьются - это первый уровень владения луком и большие проблемы с прицеливанием в будущем. Как ни крути для тренировки, лучше сразу стрелять по чему-то подвижному. Мало кто будет стоять истуканом.
        Я же в основном занимался рутиной, но, когда совсем надоедало, отвлекался на охоту из лука. Специально выслеживал жертву издалека и старался поразить с максимально далекого расстояния. Удача сопутствовала мне далеко не всегда, но пять очков ловкости и три удачи я таким образом добыть смог.
        Я всё ждал, когда же можно будет начать активное взаимодействие с кланом. Но если гильдмастеру и другим айдолам как-то удалось собраться вместе на второй день, их фанаты не торопились перемещаться в шестьдесят второй город. Как я позже узнал, мой способ почти перестал работать, из-за открытия следующего, шестьдесят третьего поселения. В основном, все вновь созданные игроки попадали туда.
        А когда новость о том, как можно собраться перекочевала со страницы сайта «Черной розы» на другие страницы, форумы и порталы, началась настоящая чехарда и массовое переселение раздробленных кланов в шестьдесят третий город. Это и помешало фанатам быстро попасть куда надо. Чехарда растянулась на целую неделю, но уже к концу девятого дня клан резко вырос до ста человек, пополнившись сразу тридцатью поклонниками айдолов. Они впрыгнули на место отчалившего из города клана.
        Потом прибыло еще две сотни. Как оказалось, это стало заслугой службы технической поддержки. Они запросили Ники игроков-фанатов и место их последнего расположения. Девочки подсуетились, выложили запрос с просьбой переслать эту информацию, в своем закрытом фан клубе и на странице сайта, и с помощью фильтра разрабам удалось впустить всех этих людей в шестьдесят второй город, зарезервировав двести запрошенных гильдмастером мест и не впуская никого другого в город, пока не освободятся нужные места.
        Как я и думал, клан «Черная роза», это одиннадцать айдолов и более чем триста безумных фанатов, готовых ползать перед ними на коленях и целовать следы на песке. Жуткие, в основном тучные и неприятные внешне и в разговоре маньяки. Ладно, дареному коню в зубы не смотрят. Мне с ними незачем вообще контактировать. Пришло время для разговора с гильдмастером. Я долго изучал совместное фото айдолов, пытаясь понять, кто же из них та самая «богиня», о которой говорила Рика. Саму Рику-то я нашел сразу. «Белая Рика» - так полностью звучал её фанатский псевдоним. Она была седьмой в их внутреннем топе и на изображении заняла десятое место, если смотреть слева направо.
        Девушки были очень разные, каждая по своему мила, кроме, пожалуй, самой первой. Она мне показалась староватой, хоть и обладала красивой фигурой. Мне удалось определить, кто же из них главная на этом шабаше по одному маленькому предмету, который четвертая слева девушка держала зажатым между пальцами левой руки. Предметом была черная роза, такая же, что горела символом гильдии, возле названия клана над моим игровым Ником.
        Черная роза в черном круге на белом фоне прекрасно показывала, что девушки прекрасны, но и у них есть шипы. Не приближайся, если боишься уколоться. И как я только оказался в этом странном клане?
        Часть 6
        Странная пещера
        В обед девятого дня моей жизни на поверхности появился хозяин дома. Гефест не мог напрягать горло и объяснялся больше жестами и короткими фразами на планшете. Он был недоволен, что я кормил собаку сухим кормом и пользовался его капсулой для подключений. Всем своим видом вредный старикан показывал, что моё присутствие его раздражает и он хочет побыть один.
        Мне пришлось стереть личные данные из шлема и вернуться в свое душное подземелье. Старый пердун даже не поблагодарил меня за помощь с животными и купленные по его просьбе рыболовецкие снасти. Видимо, пока долго жил один, заскучал по общению и был рад видеть новое лицо, а как побывал в больнице, сразу стал ценить уединение. Мне это знакомо. Вроде одному жить грустно, словом не с кем перекинуться, но как появляется рядом кто-то постоянно мусорящий, раскидывающий и не убирающий свои вещи и оставляющий пятна зубной пасты на зеркале и волосы в сливе душа и вся радость общения заканчивается.
        В «Сфере», куда я зашел после обеда, тоже не все ладилось. Оказалось, что айдолы появляются в игре лишь в определенное время и всего на час. Как мне удалось выяснить по их страничке в сети и некоторым другим ссылкам, «Сфера» была далеко не единственной их кормушкой, где они появлялись в течение дня. Они подрабатывали айдолами еще на нескольких ВР площадках и везде появлялись в определенное время, в основном, ближе к вечеру и так до глубокой ночи. Моя дневная встреча с Рикой была почти случайностью.
        Она просто подготавливала новую площадку, ведь в ролевых играх, как раз и находился основной потребитель их контента. Зрелые, одинокие мужчины, начавшие играть еще в первые ВР без полного погружения. Эти сорока-пятидесяти летние мужчины большую часть жизни провели в ВР играх и уже не способны были строить отношения вне этих рамок. Для них там и появлялись эти прекрасные нимфы с красивыми глазами и алчными помыслами, завуалированными под поддержку девушек в игре. Да вот только айдолы не играли, от слова совсем. И их не интересовали ни игровые ценности, а все подарки от фанатов они желали получить на банковские счета в кредитах.
        Мне удалось переговорить с Черной Розой, главой клана, только по просьбе Рики. Я изложил ей свои мысли и сделал предложение, но девушка лишь хмыкнула и отмахнулась.
        - Меня не интересуют игровые деньги, которые нельзя вывести из игры в реал, - сказала «богиня» и знаком показала, что разговор окончен.
        Я хотел было сказать, что скоро золотые «Сферы» станут вдвое дороже кредитов, но вовремя сообразил, что раз только я из простых игроков знаю о дате открытии обменника и изменении курса, то не стоит об этом говорить, кому попало. Покинув комнату клановых собраний, я поблагодарил Рику за помощь и покинул клан.
        Да уж. Ставка на поклонников айдолов была не лучшей идеей. Какой смысл фанатам добывать ресурсы в игре, если они заходят в неё только на час и только для того, чтобы повзаимодействовать со своими кумирами. Подарки они дарят им не в игре, а в реале. «Прощай гильдия „Черная Роза“», - подумал я, и стал размышлять, как же мне получить желаемое. Как же мне не хотелось все делать самому! Одна добыча камня займет пару месяцев. Я решил поискать другой клан, но кроме быстро набирающего силу «Стального Щита» и моего бывшего клана «Стража Мидгарда», название которого звучало в «Сфере» неуместно, ведь Мидгард существовал только в Иггдрасиле, других крупных и во всеуслышание проводящий набор кланов в городе не было.
        Как это бывает в фэнтезийных историях, главный герой в поисках информации идет в таверну, послушать завсегдатаев и свежие слухи. Я тоже решил посидеть за столиком и послушать, о чем общаются другие игроки. Может и НИП «Хозяин гостиницы» подкинет мне идейку. Первым делом я продал НИПу «Повар» подстреленного на вчерашней охоте Тушкана. Он покупал их дешевле, чем НИП «Торговец» на торговой площади, потому, что это был уже не первый раз, когда я сбывал ему свою добычу, но мне хотелось заказать жаркое из Тушкана. По другому увидеть это блюдо в меню не получалось, и я продавал его повару.
        Скинув тушку НИПу и тут же заказав желаемое блюдо, я присел за единственный свободный, одноместный столик в дальнем углу зала. Общий зал гостиницы был атмосферным местом, а из-за того, что на втором этаже располагались клановые комнаты, через него проходил постоянный поток игроков из десяти первых зарегистрировавшихся в городе гильдий.
        Пока готовилось моё блюдо, я не раз увидел представителей «Стражей Мидгарда» и уже знакомых мне членов «Стального Щита», поднимающимися и спускающимися по лестнице. Парни частенько пересекались, и между ними я не видел никакой напряженности. Здоровались, жали руки. Как бы два эти клана не слились в один или не заключили союз. Тогда, возможно, к попыткам убить меня могут присоединиться и контрактники кибер-спортсмены. Правда, ненадолго, до первой их смерти. Им-то терять уровень категорически нельзя. Для них игра - работа. Ну, посмотрим, как будут развиваться события. Честно говоря, для меня убивать охотящиеся на меня отряды стало дополнительным развлечением на фоне рутины.
        Я очередной раз по достоинству оценил бонусы эльфийской внешки. «Тонкий слух» позволял мне слышать, о чем говорят за каждым столом. Я настроился на самый дальний столик, за которым сидело три парня.
        - Ребята, я всё, сваливаю, возвращаюсь в «Сагу», - сказал один из парней.
        - Тоха, ты чего? Тут же в сто раз круче, чем в Саге. Я таких ощущений, как здесь, никогда ни в одной игре не испытывал, - удивлялся его собеседник.
        - Ну и толку с этих ощущений, если мы тут будем никем? - возмущался нытик.
        - Я тоже сваливаю, - заявил третий собеседник, - Не понимаю, как тут качаться. Квестов, кроме стартовых, нет, и за них тоже никаких очков опыта не дали. Монстры настолько сильные, что убить никого в одиночку нельзя. А то, как тут чувствуется боль, я вообще молчу. Мне теперь страшно идти в лес, после того как меня искусали те ушастые зубастики. Тренировочные площадки в городе круглые сутки заняты. Я три часа стоял в очереди, чтобы побить манекен и нихрена не получил за час, пока бил по нему дубинкой. Это какая то лажа, а не игра. Тоха, я с тобой. Извини, Денис, спасибо, что пригласил, но эта игра явно не для меня.
        «Слабаки», - подумал я. Бегите в свою «Сагу» там вам кучу опыта в рот положат только за час пребывания в игре и продадут легендарное оружие прямо из шопа за двадцать кредитов. Как вообще можно сравнивать «Сферу» и это бессмысленное убожество, состоящее из одних игровых штампов? Почему-то меня раздражало нежелание некоторых игроков вникнуть в более реалистичный игровой процесс. Моб их убил - всё, они сливаются, слишком сложно. Ну, конечно, легче сразу сдаться, лечь на пол, задрав лапки. Знали бы они, сколько тысяч раз меня убили мобы и не какие-то безобидные Тушканы, а НАСТОЯЩИЕ монстры, которые разрывают на куски за несколько секунд. Слабаки. Тьфу…
        - Ребят, вы серьезно валите? Блин, я только смог выкупить клан у парней, что в другой город перешли. У нас тут будет своя клановая комната, - расстроился парень, которого собеседники называли Денис.
        Его Ник был написан латиницей, читался «Скаут» и означал - Разведчик.
        - Сорян, Денис, - сказал один из парней, встал, похлопал его по плечу и отключился.
        - Возвращайся лучше в Сагу, - посоветовал второй приятель и, не дожидаясь ответа, тоже отключился.
        Оставшийся в одиночестве парень тяжело вздохнул, но выходить из игры не собирался. Вот это я понимаю. Нефиг слушать этих слабаков. После слов о клане я обратил внимание на название его клана и эмблему. Эмблема странная, но её можно было сменить. А название неплохое - «Искатели». Все мы в этой жизни что-то ищем - славу, силу, свое место. Рядом со значком стояла корона, это значило, что Денис являлся лидером клана и, как я понял, совсем пустого клана, раз его ближайшие друзья свалили. Я решил подойти к нему, переговорить по поводу его дальнейшего видения игры.
        Когда я встал с места, повар подал знак, что мое блюдо готово. Я подошел к барной стойке, забрал тарелку с вкусно пахнущим мясом, но пошел не за свой столик, а сразу к сидящему в одиночестве парню.
        - Можно присесть? - спросил я.
        Парень кивнул и начал вставать из-за стола, собираясь уйти.
        - Постой, я хотел поговорить с тобой, - сказал я, положив руку на его плечо.
        Денис молча глянул на руку, потом на меня и сказал:
        - Меня не интересуют такие отношения.
        Я сразу отдернул руку, смутился и поспешил объяснить:
        - Меня тоже. Просто я случайно услышал, что ты ищешь сокланов, которые тоже считают, что «Сфера» крутая и классная игра, не то, что это убожество «Сага о драконах».
        - Сага тоже интересная игра, - осадил меня парень, - просто, каждому нравится своё.
        - Ладно, ты прав, ты прав, - сразу согласился я, понимая, что парень не особо расположен сейчас разговаривать, - так что, тебе нужен товарищ по игре или не нужен?
        - Я вас не знаю, и подслушивать чужие разговоры не самое достойное занятие, - справедливо заметил Денис.
        - Ну, прости, я никак не найду себе нормального товарища по игре или клан, где бы играли адекватные люди. Из одного меня несправедливо выкинули, из другого я сам ушел. Думал, что ты набираешь людей, раз твоим товарищам игра не пришлась по вкусу.
        - Они вернутся, - уверенно заявил Денис, - поиграют недельку в Сагу, заскучают и вернутся. Я не принимаю незнакомцев, мой клан чисто для друзей.
        - Ладно, понял, - сдался я, - тогда не буду напрашиваться. Удачной игры.
        Я взял в руки свою тарелку с жаркое и пронес его перед носом парня, направляясь к своему столику. Он вдохнул аромат жареного мяса, издал стон удовольствия и кинул мне вслед:
        - Извините, а что это за блюдо такое? Очень вкусно пахнет.
        - Это жаркое из Тушкана, - остановившись, ответил я через плечо, - его тут обычно не продают потому, что ощущается нехватка основного ингредиента. Но можно самому убить Тушкана и продать Повару, тогда жаркое можно будет заказать. Иди скорей, закажи себе порцию. Того Тушкана, что я недавно продал должно хватить на несколько.
        Парень поблагодарил и быстрым шагом направился к стойке, а я на ходу окинул взглядом собравшихся в зале игроков и закинул ухо в разговоры за ближайшими столиками. За одним говорили о скучной работе вреале, за вторым о новых примочках к вирткапсуле, за третьим - о совсем другой ВР. Я присел за свой столик и продолжил сканировать общение игроков в надежде найти интересную мне информацию и людей. Почти никто из присутствующих не говорил о самой «Сфере», не обсуждал планы и впечатления от охоты или других пережитых в игре событиях. Я понял - не там я ищу! Здесь собрались одни ленивые потребители, которые дальше ниши приемного бокса своего модуля не выходят. За них должны все сделать другие. Отвести за ручку к конкретному месту и показать, что делать. Эти амебы будут просиживать большую часть времени в «Сфере» за столиком в гостинице, треплясь ни о чем, а потом, как и те два любителя «Саги» скажут, что игра была отстойной.
        Настоящие игроки сейчас не протирают штаны в комфорте. Они исследуют мир или ищут способ стать сильнее и разжиться деньгами, для улучшения своего снаряжения, хотя пока, выбор был не большим. Кинжал, дубинка, лук со стрелами у охотника. Легкие кожаные доспехи у кожевника, деревянный щит у плотника и бутылки слабого лечения у аптекаря - вот собственно и всё. Однако, даже простейшая кожаная броня стоила совсем недешево и легко разрушалась в бою, получив двадцать-пятьдесят единиц урона.
        До того, как покинуть гостиницу, я поднялся на её второй этаж и постучал во все двери клановых комнат, кроме двух, о принадлежности которых уже знал. Половину дверей мне не открыли, а в других я получил твердый отказ на предложение к ним присоединиться. Это было очень странно. Обычно гильдии стараются увеличивать свою мощь и влияние, набирая на первых порах, как можно больше членов, а уже потом отсеивают игроков-однодневок, всяких неадекватов и прочий неликвид.
        Конечно, по четырем ответившим мне гильдиям судить обо всех было неправильно, но я думал, что первыми зарегистрируются именно самые активные и целеустремленные кланы, а тут, было совсем не так. С таким раскладом ничего не останется, как идти в клан вроде «Стального щита» или продолжать играть соло. Хотя… был еще один вариант. Создать свой клан, но только для того, чтоб поджать под себя все ресурсные подземелья, а потом на определенных условиях сдать их в аренду. К примеру, за партию ресурсов, для строительства нужных мне зданий.
        Этот вариант мне показался вполне неплохим, хоть и привлекал ко мне внимание сильных гильдий, но никто же не будет знать, что у меня клан из одного меня и все шахты я захватил в одиночку. Я вернул пустую деревянную тарелку на стойку, откуда её сразу убрала НИП «Кухарка». Немного постоял, поглядывая по сторонам и прислушиваясь, и шмыгнул в закуток к администратору гильдий. Всего сто золотых монет и вот я уже глава собственного клана «Монополия», в котором может быть десять членов.
        Для расширения мест до сотни нужно будет заплатить две тысячи золотых. Расширение клана до двухсот мест, стоило целых десять тысяч золотых. Я офигел. Это была совсем новая для меня информация. Теперь понятно, почему многие кланы не проводили набор. У них все места были заняты. Могли бы мне сказать, чтобы я не строил догадки. Хотя, нет. Так бы они выдали свою слабость. Легче просто отказать, чем признаться, что вам жалко денег на расширение доступных мест. Неслабо «Черная роза» потратились на расширение клана. У них целых четыреста мест. Нехилые же деньги им фанаты сливают, если они могут позволить себе такое! Я убрал в настройках конфиденциальности галочки с пунктов «Показывать клан, показывать имя, показывать уровень» и стал мистером инкогнито.
        Покинув гостиницу, я двинулся к центральной улице города. По пути кинул взгляд на ратушу. Чего-то не хватало. Я остановился, постоял пару секунд, разглядывая фасад здания и понял. Точно! Нет экрана ТОП-500 игроков города. Вернее, вообще никаких экранов на ратуше не было. Я настолько привык, что они там должны быть, что сейчас их отсутствие казалось багом, но вполне возможно их просто ввели позже, как раз для того, чтобы простимулировать амеб, не желающих ничего делать ради развития своего персонажа.
        За прошедшую неделю, пока ждал появления фанатов айдолов, я успел полностью обшарить в поисках ресурсных пещер северную и западную часть, окружающего город леса. Никаких ресурсных пещер я там не увидел, что было довольно странно. Я думал, что хотя бы одна с каждой стороны от города должна быть, но оказалось, нет никаких фиксированных правил размещения. В игре рулил рандом.
        Я планировал сейчас обследовать юго-западное направление, и перед этим пошел к кожевнику и купил за сто золотых комплект кожаных доспехов без шлема. Разрабы протупили и не сделали в шлеме отверстия под эльфийские уши. Я об этом читал на форумах, вспомнил и не стал его брать. Никогда раньше не покупал кожаную броню, слишком она непрочная, но если натолкнусь на пещеру, то хотелось сразу попробовать её взять. Погрузившись в лес, не отвлекался на сбор травы и сразу перешел на бег, чтобы обследовать максимальную область до наступления темноты.
        Сверился со своей личной картой и начал бегать змейкой, обследуя за раз полосы по двадцать метров в ширину и пятьсот в длину. Сделал несколько забегов в юго-западном направлении и наткнулся на первую расщелину в земле. Довольно близко - на расстоянии всего около трехсот метров от города. Отдышался, вооружился луком и колчаном с эльфийскими стрелами и нырнул в узкий проход в пещеру. По внешнему виду, вход в подземелье мало напоминал те, что я видел раньше, но я уже знал, что видов пещер великое множество, и это было скорее исключение, чем правило, что мне встретилось два одинаковых холма возле девяносто первого города.
        Внутри узкого, и на удивление длинного, каменного лаза пахло сыростью и плесенью. Странное место и почти совсем не освещенное. Если бы не «чутье охотника» и «тонкий слух», подсказывающие, что поблизости нет никаких монстров, представляющих опасность, я бы ни за что не полез бы в это стрёмное место. Плоский каменный пол стал постепенно приобретать уклон вниз, а влага делала камень скользким. Опасность в любую секунду поскользнуться и скатиться в полную неизвестных опасностей нижнюю камеру пещеры, заставила меня остановиться и повнимательней вслушаться в далекие звуки. Я нащупал ногой небольшой выступ, и упершись в него ногой, до предела натянул тетиву. Выпустил стрелу вперед и немного вниз и прислушался к звуку её полета.
        Пещера оказалась очень глубокой и продолжалась на еще примерно две сотни шагов вперед от того места, где я сейчас находился. Стрела преодолела большое расстояние ни с чем, не столкнувшись, а в конце полета, с характерным булькающим звуком погрузилась в воду или какую-то жидкую субстанцию. Вторжение моей стрелы в глубины пещеры вызвало реакцию обитателей подземелья. Я не видел, кем они являлись, но вскоре почувствовал их приближение. Сразу четыре существа двигались в мою сторону очень медленно. Я слышал чмокающие звуки, словно монстры присасывались к каменной поверхности, чтобы выбраться из своего логова наружу. Двигаться им навстречу я не стал. Было слишком опасно потерять равновесие на идущем под уклон полу.
        Я попытался в слепую попасть в существ. Ориентируясь только на чутье и слух. До скрипа натянул тетиву и выпустил первую стрелу по врагу, ползущему вдоль левой стены. Эх, подземный спуск был не идеально ровным, и моя стрела ударилась в каменный выступ, срикошетила и с треском сломалась. Тогда я сменил цель и выпустил стрелу по существу справа. В этот раз я попал. Звук погружения стрелы в плотное тело был очень узнаваем, но цель не погибла, значит, я не попал в зрительные органы или она обладала большим здоровьем, чтобы просто так умереть. Открыв лог урона, я узнал название своего противника. В полной темноте свет букв интерфейса показался ослепительно ярким, из-за чего мне пришлось щуриться. Так-так.
        «ВЫ НАНЕСЛИ ПЕЩЕРНОМУ СЛИЗНЮ 10 УРОНА.
        ПЕЩЕРНЫЙ СЛИЗЕНЬ ПРИШЕЛ В ЯРОСТЬ! СЛИЗЕНЬ ВЫДЕЛИЛ ПРИЗЫВАЮЩИЙ ФЕРРОМОН!»
        «Интересно, что это за способность такая и как она работает?» - подумал я и очень скоро пожалел, что выпустил стрелу, ощутив «чутьем» за спиной появление еще четырех новых врагов, а к тем, что ползли впереди, присоединился еще как минимум десяток. «Не может быть, откуда враги сзади, я же только пришел оттуда?!» - запаниковал я. Засада! Значит, где-то в полутьме, я не увидел ходы, по которым другие слизни смогли обойти меня по кругу. Классическая ловушка с окружением, не люблю такие вещи. Я подумал было пробиваться назад, но туда вёл извилистый лаз и атаковать в нем с расстояния я просто не смогу, а насколько я помнил, слизни выделяли кислоту из-за чего касаться их поверхности оружием ближнего боя себе дороже.
        Я примерно оценил длину прямого участка за спиной и впереди. Если Пещерные слизни не стрелки, я попытаюсь их расстрелять на подходе. Благо, двигались они действительно довольно медленно. Моё «чутье охотника» реагировало на врагов в радиусе пятидесяти шагов. Сейчас враги спереди были немного ближе, но я не хотел тратить на них стрелы, чтобы их точно хватило на тех, что сзади. Я поискал глазами таймер, который возникает в ресурсных инстансах и не нашел его. Фух, значит, мне не придется сражаться до последнего патрона, чтобы продержаться час. Достаточно зачистить выход и можно будет слинять.
        Я выпустил несколько стрел вперед, надеясь, что это немного задержит или даже остановит врага, но все мои попадания не особо сказались на скорости перемещения слизней, а те, что блокировали мне выход, никак не появлялись на прямом участке. В итоге я понял, что они и не собираются появляться. Они просто стерегли узкое место, чтобы сожрать меня, когда попытаюсь сбежать. Сволочи!
        Выбора не оставалось, я развернулся к заметно ускорившимся врагам впереди и стал пускать стрелы с максимально доступной мне скоростью. В промежутках, между сменой колчанов, я закидывал глаз в лого урона. Очень много попаданий, есть и критические, но ни разу не было «эльфийской удачи» и никто из слизней так и не погиб. Сколько же у них жизни и какой уровень?
        Я так пристально вглядывался в темноту, что вскоре система объявила о получении навыка «Ночное зрение». О, как же это облегчило мою стрельбу. Вместо полной темноты и смутных образов, выдаваемых «чутьем», я увидел перед собой вполне конкретные очертания противников и, надо сказать, не на шутку испугался. Слизни были огромны! Их должны были назвать «Гигантские пещерные слизни».
        Оказавшись в десяти шагах от меня, один из слизней отлепился от поверхности пола, приподнялся на полметра и выпустил из отверстия на передней части слепой головы струю кислоты. Это не была прицельная атака. Просто струя, в основном пролетевшая мимо, но и пару капель из неё, упавших на поверхность кожаного доспеха причинили мне немалые неудобства. Кислота тут же стала разъедать кожаное снаряжение с шипящим звуком.
        Атаковав один раз, слизень сделал паузу и изогнулся снова, чтобы выпустить еще одну кислотную струю. Уже понимая, как монстр атакует, я среагировал заранее и резко отскочил в сторону, предполагая, что звук шипения выдал моё местоположение. Я не ошибся. В этот раз струя была выпущена точно в то место, где я только что стоял. У меня появилось мгновение, чтобы рассмотреть врага. Эти слизни были не меньше, а может даже и больше Древних слизней, которых я видел на болотах, но отличались отсутствием огромной пасти на передней стороне головы. Вместо этого рты располагались прямо на животе. Много маленьких, усеянных острыми зубами ртов-присосок. Даже не знаю, кто из них выглядел страшнее.
        У меня возникло желание отступить на несколько метров назад. Раз блокирующие выход монстры не торопились ко мне, я мог отойти подальше от вышедших на стрелковую позицию. Не особо надеясь на успех, я спустил очередной колчан в того слизня, в которого попадал чаще всего. Пусть большинство атак наносили всего десять урона, где же обещанное кровотечение? И вообще, я попал больше двадцати раз. Что? Нанести двести с лишним урона монстру из пещеры по соседству с городом - это мало? Словно отвечая на мой вопрос, один из монстров, наконец-то, испустил дух. В логе урона подтвердили, что один пещерный слизень убит.
        Меня распирала злость. Всего-то тридцать стрел получил. Не слишком ли сильных монстров запихали в самую обычную дыру в земле? А самое обидное, что это даже не ресурсная шахта, даже если я каким-то чудом здесь выживу, то не получу ровным счетом ничего. Если на одного надо не менее тридцати стрел, я смогу убить еще максимум трех, а дальше только ближний бой.
        Пока три ближайших слизня не вышли на стрелковую позицию, я изо всех сил старался повредить им ту часть головы, откуда они выпускали свою кислотную струю. Если ничего не сделать с их плевками, они меня сожгут кислотой, я и глазом не успею моргнуть. В пылу боя я и не заметил, как выпустил все имевшиеся в распоряжении стрелы. Дальше меня не ждало ничего хорошего.
        Попав под первую струю кислоты, подло выпущенную одним из монстров наискосок, я ощутил адское жжение на шее, груди и правой руке. Моя кожа в местах контакта с кислотой зашипела, вызывая неимоверные муки. Я думал, ничего больнее сгорания тела в огне нет, но эта боль была не менее сильной. Я просто забыл об этом. В желании стряхнуть с правой руки капли кислоты, я лишь распространил её на левую ладонь и дальше по правой руке. Меня бросило в пот. Какая ужасная и неутихающая, жгучая боль! Система оценила мой шок и трепет и дала очко выносливости.
        От следующего плевка, попавшего мне в лицо, я взвыл, как раненный зверь. Кислота прожгла веки и залила мои глаза. Несколько секунд и я полностью ослеп. Мне осталось ориентироваться только на «чутье охотника».
        - Давай уже, добей меня! - орал я и получил еще один плевок, расплескавший кислоту по груди, досталось и ногам.
        Кислота залилась в сочленения доспехов и вызвала жжение на огромной площади. Да это было даже страшнее, чем муки в огне. Те хоть длились считанные секунды, а тут меня заставляли извиваться, как ужа на сковородке, но я не мог умереть. Более-того, я даже не понимал, много или мало отнимают эти ранения кислотой. Это как с укусами Тушканов. Если нет даже первого уровня «нечувствительности к боли», укусы будут очень болезненны, но урона нанесут всего единицу.
        «Когда я уже умру!?» - мысленно взмолился я, но не тут-то было. В силу вступил «Благословенный Щит Духа», мой обезболивающий спаситель и мучитель одновременно. «Щит» не позволит мне прекратить страдания, пока не будет разрушен. А судя по тому, как долго меня убивали до сих пор, его могут и не снять с первого раза. Проблем добавляли и кожаные доспехи. Уровень получаемого щитом урона учитывал дополнительную защиту от доспеха. Вот я попал! Скоро стало понятно, что меня не убьют ни с первого раза, ни со второго.
        Ко всему прочему, у меня вскоре появился навык «сопротивление к кислоте», частично снижающий наносимый мне урон. Похоже, в этой сраной клоаке я застрял надолго. И тут меня посетила запоздалая мысль. Я же не был в ресурсном инстансе, а значит, и выйти из игры мог в любую секунду, пока не ослеп! Вот я тормоз! Я много раз пытался в слепую активировать интерфейс и выйти, но удача была не на моей стороне. В итоге я сдался и сам пошел навстречу пиявкам. Оказалось, вблизи страшно выглядевшие слизни были не особо сильными монстрами. Один привалил меня к каменному полу и впился своими ртами в кожаные доспехи. Понял, что не может меня так съесть и стал поливать раз в двадцать секунд кислотой. Оказывается, стрелять непрерывно они не могут.
        Я сделал еще хуже, чем было. Слизни жуткие эгоисты. До этого меня атаковали сразу трое, а теперь один взбугрился, растопырился, не делясь своей добычей с товарищами, а у самого силенок сожрать мой щит четвертого уровня, за двести девяносто шесть секунд не было. Монстр плевался кислотой, грыз мою броню и естественным образом покачивал моё сопротивление кислоте и выносливость. Вроде бы, чего жаловаться? Ведь для меня такой бой - одна выгода, но меня воротило от того, как мерзко меня обкусывали десятки ртов-присосок. А еще, от тела монстра исходил очень неприятных запах.
        Я постарался выбраться из-под слизня-эгоиста и отдаться сразу нескольким, чтобы они поскорее прекратили мои мучения. Бесполезно. Эти недомонстры имели слишком разбавленную кислоту, чтобы наносить действительно огромный урон, как это делал их Древний родственник. Они втроем не могли снять мой «Щит», а из-за того, что они были довольно крупными и перекрывали собой весь проход, то не позволяли атаковать своим товарищам, бесполезно толпящимся за их спиной.
        Слишком поздно я смекнул, что надо пробраться прямо в их гущу. Тогда бы я получил желаемое. Но вышло так, как вышло. В конце всего этого безумства, я не мог пожаловаться на результат. Мое «сопротивление к кислоте» росло буквально на глазах. Только недавно был третий уровень и вот уже пятый. В какой-то момент я понял, что на мне уже нет кожаных доспехов и шорт. Они растворились в промежутках между включениями «Щита», но оказалось, это лишь ускорило прокачку всех моих «сопротивлений». Шесть часов барахтанья среди этих мерзких улиток и я сам почувствовал себя слизнем. Мало того, что я с ног до головы был покрыт липкой, тягучей слизью, защищавшей самих монстров, а в итоге и меня от действия кислоты, те редкие оголенные от слизи участки уже совершенно не воспринимали действие кислоты. Десятый уровень сопротивления пришел неожиданно быстро, а за ним и титул «Нерастворимый в кислоте» с десятью очками выносливости.
        Короче, в этом подземелье меня уже никто убить не мог. Попытки меня сожрать, лишь многократно подняли в уровне навык «крепкая кожа» и «сопротивление к кровотечению» и, конечно же, сам «Щит». Мало того, когда я в слепую таки залез в самую гущу монстров, чтобы прекратить этот цирк, эти ребята умудрились дать мне «быструю регенерацию». С ней во время действия «Щита» я пару раз отрегенивал свое здоровье почти до максимума, что приводило, фактически, к гарантированному бессмертию.
        Меня грызли уже сразу десять монстров, но это лишь вызывало в итоге активацию «Щита», седьмого, восьмого, девятого, десятого, а потом и шестнадцатого уровня, а когда его действие заканчивалось, я был опять почти целехонький. Второй уровень быстрой регенерации свел бы их попытки меня убить на нет, если бы не возникли проблемы с маной. Хоть я и прокачал интеллект до сорока, мана восстанавливалась значительно медленней, чем её сжирала регенерация.
        И тут я узнал, что такое ежеминутное истощение маны. Феномен открылся сам. Мне уже не нужно было ждать несколько минут, пока наберется двадцать маны для активации заклинания. «Быстрая регенерация» активировалась автоматически и при единице маны в запасе. Меня просто размазало. Я не мог ни пошевелиться, ни как-то повлиять на ситуацию. Стоило мане едва откатиться, и регенерация тут же опять отправляла меня опустошением в бессильное состояние. Опустошение за опустошением. Минута за минутой, час за часом.
        Я просто не мог ничего сделать, не было никаких сил сопротивляться и прекратить это. А что я мог сделать, будучи абсолютно слепым и обессиленным? Меня крутили и мусолили в сотнях зубастых ртов, обливали кислотой, но никак не могли ни растворить и сожрать. «Слабаки», - подумал я. Вот был бы тут ваш дед с болот, он бы меня в одиночку бы уделал, во всяком случае, пока вы меня не прокачали, а теперь всё, я для всего вашего кислотного рода теперь неприкасаемый.
        Из-за слепоты и какого-то зачумленного, постоянно бессильного состояния я потерял счет времени. Я еще не знал, что провел в игре более двух суток. От продолжения безумия меня спас встроенный в шлем датчик уровня воды в организме. Я дошел до состоянии первой ступени обезвоживания. Датчик сработал и принудительно отключил консоль.
        Так как я еще не купил костюм для погружений и не имел полнофункциональной капсулы, то чувствовал себя после выхода из погружения просто ужасно. Все тело ломило, смертельно хотелось пить, а сил встать почти не было. Конечно же, я добрался до воды, отпившись, я постепенно размял затекшие мышцы спины, рук и нижних конечностей. Позже нашел силы сходить на прогулку, поесть и отоспаться.
        Когда через два дня я зашел в игру, то обнаружил себя в самой нижней камере пещеры, в самом логове слизней, где они копошились, как черви в банке. Здесь не было ни мерцающих тусклым светом кристаллов, ни светящихся грибов, но я видел всё окружающее почти как при свете дня. «Что это за странное видение», - подумал я. Неужели слепота так повлияла на меня? Ответ дала страница навыков. «Ночное зрение», девятый уровень и теперь даже в непроглядной темноте мне было видно очень многое. Игру не смутило, что двое суток в темной пещере я был слепым. Но дали, так дали, мне же лучше. Чудеса с навыками не прекращались. Четыре навыка прокачалось до десятого уровня - «нечувствительность к боли», «сопротивление к кровотечению», «сопротивление к кислоте» и «крепкая кожа», а это значило, что за них я тоже получил титулы. Появилось умение «охотник на чудищ», четвертого уровня. Кроме того, мои характеристики… они были просто невероятны. Откуда возникла сотня очков в выносливости я догадывался, но откуда удалось получить столько интеллекта? Неужели, только благодаря одним истощениям маны?
        АЛЕКСАНДР3322, УРОВЕНЬ 1
        НР 1100/1100
        МР 740/740
        SР 1100/1100
        СИЛА 10
        ЛОВКОСТЬ 20
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 110
        СКОРОСТЬ 15
        ИНТЕЛЛЕКТ 74
        УДАЧА 19
        ГРУЗОПОДЪЕМНОСТЬ: 19/100
        В этот раз никак не прокачалась сила и скорость, но оно и понятно, все замаксенные скилы относились к пассивным, а значит, повышали только выносливость. Кубло слизней заметило мое появление, а благодаря приобретенному «охотнику на чудищ», я, наконец, ясно увидел, кто же меня тренировал более двух суток.
        «ПЕЩЕРНЫЙ СЛИЗЕНЬ, 40 УРОВЕНЬ
        НР 300/300
        МР 390/390
        SP 300/300
        СИЛА 15
        ЛОВКОСТЬ 5
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 30
        СКОРОСТЬ 1
        ИНТЕЛЛЕКТ 39
        УДАЧА 10
        ПЕРВИЧНОЕ УМЕНИЕ: КИСЛОТНЫЙ ПЛЕВОК 4 УР - 30 МАНЫ / 1 ВЫСТРЕЛ».
        Остальной список умений мой уровень навыка показать пока не мог, но становилось понятно, что этот монстр был создан, как стрелок и несмотря на пугающий вид, вблизи был слабоват, мой щит смог вытащить его первые атаки, а после, быстро подросшее «сопротивление кислоте» лишило этих червяков шанса меня забороть.
        Раз слизни за два дня не смогли мне ничего сделать, то и сейчас опасаться их мне не стоило, тем более с моим-то «Щитом» двадцатого уровня! Я стал в наглую продираться через этих слюнтяев с недержанием кислоты, расталкивая их ногами и обнаружил в центре пещеры островок со скелетом, сжимающим в руке молот с узором на боку. «Неужели это сокровище этого подземелья?» - проскользнула в голове мысль. Был бы это игрок, никаких костей бы не осталось.
        Еще энергичней расталкивая неугомонных монстров, я погреб между ними к островку, вырвал из рук скелета предмет и не глядя закинул в инвентарь. Выбраться из этой пещеры на поверхность было целое дело. Как ни странно, я смог это сделать благодаря самим слизням, они позли за мной, цепляясь присосками за гладкий камень, а я же отталкивался от их спин и совершенно беззубых голов ногами. Выбравшись из нижней камеры, я быстро оторвался от преследователей и жестоко разделался с последним слизнем, преградившим мне путь, почти у самого выхода. Я вспорол его брюхо кинжалом, а так как не боялся летящих во все стороны брызг кислоты, то смог содрать с него шкуру и прикрыв ею свою наготу, вернуться в город. Прикупив новые шорты у портного, я закинул трофей в инвентарь. Шкура слизня была оценена, как ресурс качественного уровня и обладала дополнительным свойством. Я отнёс её НИПу «Кожевник» и тот предложил мне огромную сумму в тысячу двести золотых за этот совсем невзрачный лоскут кожи.
        Я не стал отказываться от предложения. Деньги мне были очень нужны для открытия своей оружейной мастерской, а хранить шкуру в инвентаре было неудобно, так как весила она пятьдесят единиц и, при желании, я всегда знал, где достать еще. Пришло время узнать, что же за молот хранился в логове слизней. Едва прочитал его название, как у меня перехватило дыхание.
        «РЕДКИЙ РУННЫЙ МОЛОТ МАСТЕРА-КУЗНЕЦА ДВОРФОВ» ВЕС: 20 ЕД.
        СОСТОЯНИЕ 400/400 (РАЗРУШАЕТСЯ ПРИ КРАФТЕ).
        ПРОИЗВОДСТВО: ПРИ ИСПОЛЬЗОВАНИИ ВРЕМЕННО ПОВЫШАЕТ УРОВЕНЬ НАВЫКОВ «ОРУЖЕЙНИК», «ЛАТНИК», «ЮВЕЛИР» НА ОДИН УРОВЕНЬ, НО НЕ ВЫШЕ ДЕСЯТОГО!
        УРОН 15 - 30 (СУММИРУЕТСЯ С ХАРАКТЕРИСТИКОЙ «СИЛА»).
        ПРИ ИСПОЛЬЗОВАНИИ С ВНЕШНОСТЬЮ ДВОРФА ДАЕТ +15 К ХАРАКТЕРИСТИКЕ «СИЛА».
        СОВЕТ: ПОВЫШАЙТЕ УМЕНИЕ «ОРУЖЕЙНИК», «ЛАТНИК», «ЮВЕЛИР», «ВЛАДЕНИЕ ДРОБЯЩИМ ОРУЖИЕМ» ДЛЯ БОЛЕЕ ЭФФЕКТИВНОГО ИСПОЛЬЗОВАНИЯ.
        Этот предмет был младшим братом созданного мной ранее «Уникального рунного молота мастера-кузнеца Дворфов». Всего один уровень к навыку не сильно впечатлял, но это был первый редкий, «зеленый» предмет, попавший в мои руки. Он еще сильнее вдохновил меня на захват ресурсных подземелий. Мне просто не терпелось снова приступить к крафту оружия и снаряжения.
        Часть 7
        Перемен требуют наши сердца
        Наконец-то у меня начало что-то получаться. План захвата каменоломен и железных рудников вокруг города реализовался вообще без заминок. Всего две недели потребовалось, чтобы взять под контроль моего могучего клана «Монополия» все семь ресурсных пещер, самая дальняя из которых находилась аж в двух с половиной километрах на юго-запад от города.
        С ней была связана забавная история. Пробиваться к руднику пришлось через орды Тушканов. На последнем участке леса перед горой их увязалось за мной так много, что мне пришлось натурально спасаться. Я выявил одну хитрую фишку, позволявшую зубастым зайцам загонять любую жертву. Пусть я и уступал монстрам в скорости, но не уступал в выносливости. Я думал, что при достаточно долгом преследовании они потихоньку отстанут, но не тут-то было. Стоило одному из зайцев издать «призывный клич», как у них у всех обновлялась выносливость. Разумеется, я не был идиотом, чтобы трогать визжащих тварей. Они заряжали себя сами. Стоило кому-то из них придавить другого на бегу или в прыжке, как новый пронзительный визг обновлял силы тысячной стаи преследователей.
        Понадеявшись на «Щит», я не стал лезть на дерево, чтобы сбросить огромный хвост. Выбежав из леса к подножью горы, я устроил изнурительный забег к замеченной на склоне расщелине и на последних единицах щита нырнул в узкий вход в пещеру. Проход преследователям туда был закрыт по правилам полной изоляции инстансов от внешнего мира на время атаки. Активизировался часовой таймер. Там я впервые увидел орков, зеленокожих созданий с крепким, мускулистым телом. Они отличались от людей формой головы, узким лбом, маленьким носом и большой, выдающейся нижней челюстью, из которой торчали длинные клыки.
        Орки очень удивились, когда едва проникнув внутрь пещеры, я с улыбкой выхватил из инвентаря лук и с семидесяти шагов, с одного выстрела снял сидевшего на выступе скалы орка-лучника. Зеленокожие звери мгновенно заполнили пространство пещеры угрожающим рыком и на всех парах кинулись мне навстречу, но я ничуть не испугался. Я обожал большие пещеры. Тут было, где разгуляться снайперу. Прокачавшийся уже до третьего уровня навык «Быстрая стрельба» давал огромное преимущество при стрельбе с большого расстояния. Мои стрелы прорезали воздух со свистом, совсем как пули и от них было почти невозможно уклониться. С характерным чавкающим звуком мои смертельные подарки погружались в выпученные от удивления глазницы зеленокожих. Никто из них не ожидал умереть, так и не добравшись до врага. На низких уровнях эти монстры не носили шлемы. Как я мог не воспользоваться такой беспечностью.
        Чтобы успеть взять все семь шахт пришлось, конечно, изрядно побегать. Я даже получил от системы за старания очко к скорости. Две каменоломни обнаружились на востоке, одна на юге. Железо традиционно добывалось в пещерах у подножия гор, а этих гор в зоне видимости города было целых четыре. По одному руднику обнаружилось на всех четырех направлениях. Возможно, если очень тщательно обследовать горы со всех сторон, можно было найти еще что-то, но я вел гонку со временем и не мог позволить себе неоправданно затяжные походы.
        Моими главными противниками в гонке за ресурсы были игроки «Стального щита». Стоило одному из них вкачать десятый уровень, как они всем кланом получали доступ к игровому магазину и продаваемым там ресурсным сундукам. А дальше всё просто. Быстрая отстройка плавильни, кузницы и симпатичные стальные костюмчики для всего клана в их распоряжении. А в таких костюмах не стыдно и в ресурсных пещерах показаться. Правда, без стрелковых навыков снять ни одного босса им бы все равно не удалось. Во всех пещерах с этим была проблема. Босса помещали в место, недосягаемое для рукопашных атак. Благо, моё серьезное увлечения стрельбой из лука сыграло в захвате инстансов решающую роль. Ну, и без щита мне тоже бы там ничего не светило. Гнолы-заклинатели и гоблины-шаманы и орки-повелители огня, да и вообще любые заклинатели тридцатого уровня - это вам не шутка. Если бы не щит, я бы не справился. Иногда приходилось выбегать из пещеры босса, чтобы дать щиту откатиться, так интенсивно они атаковали, прежде чем мне удавалось пару раз нащупать стрелой их зрительные органы.
        Я спешил захватить все шахты, но явно переоценил силы конкурентов. Тут помогли и владельцы игры. Отдел маркетинга корпорации «РиалТек» не был бы собой, если бы не сделал на ресурсных сундуках прибыльный бизнес. Нельзя было просто взять и купить сундук с камнем или железной рудой. Он содержал случайный ресурс. С определенным шансом выпадало дерево, камень, кожа или железная руда.
        Сам я сундуки ни разу не открывал, но из прочитанного ранее на форуме можно было сделать вывод, что около девяносто процентов всех ресурсных сундуков содержали дерево. Со значительно меньшим шансом выпадал камень, еще реже кожа, а железо было настоящей редкостью. Ходили слухи, что из сундуков можно было получить даже редкие ресурсы, вроде серебра, золота и мифрила, но, видимо, шанс этого был настолько мизерным, что подтверждений этому в игре так и не нашлось.
        Хитрый маркетинговый ход торгашей увеличил мои шансы на монополизацию пещер, и я добился своего. Буквально, на моих глазах в последний день второй недели ресурсного марафона в городе возникла плавильня и кузница. Я был благодарен ребятам из «Стального щита», что они отстроили обязательные общественные постройки, без которых я не смог бы купить свою клановую оружейную мастерскую. Спустя несколько дней в ремесленном квартале появилась первая мастерская, принадлежащая их клану, чуть позже на улицах города появились первые игроки в красивых, стальных доспехах. Но я не беспокоился. Даже получив из ресурсных сундуков железо и выковав из него доспехи и мечи, ребятки, из спонсируемого правительством клана просто потыкаются в захваченные мной пещеры носом. Посмотрят на возникающие перед лицом таблички, указывающие название клана-владельца и будут вынуждены искать со мной встречи. Добывать ресурсы из магазина из-за вредного рандома, слишком дорогое удовольствие.
        Я тем временем занялся сбором тридцати тысяч золотых. Первым делом забрался в логово слизней. Убил двоих, снял шкуры, но был неприятно удивлен, когда с огромным трудом дотащив тяжелые шкуры в город узнал, о резком падении закупочной цены на мои трофеи. НИП «Кожевник» давал за них всего сто двадцать золотых. НИП «Торговец» вдвое больше, поэтому я продал их ему, но уже за следующую партию шкур оба давали всего по шестьдесят золотых. Я пожалел, что продавал первую в единственном экземпляре, а не скопил побольше, чтобы сбыть по самой высокой цене. Хотя, для этог была объективная причина. Притащить к торговцу сразу много не позволял их вес.
        Я использовал новое знание, продавая шкуры волков. Эти были значительно легче, всего по шесть единиц. Я специально накопил два десятка и сбыл их по самой высокой цене - по пятьдесят золотых. Когда я притащил следующие десять, за них давали всего-то пять монет. Трезво рассудив, что такой способ добычи денег слишком медленный, я сходил к своему ближайшему руднику, разумеется, прикупив и заранее нацепив скин дворфа и разжившись его дворфской киркой, и добыл партию железа.
        Железная руда, как камни и бревна весила пять единиц, поэтому даже с бонусом к силе от моего редкого рунного молота, я вернулся в город лишь с небольшой партией в сорок кусков. Первым делом я приценился у НИПа. К моему удивлению, за один кусок мне предложили по целых двадцать золотых. Это было вчетверо дороже, чем я получал раньше за уже выкованный «красный» длинный меч, хотя тот изготавливался из двух слитков, а значит, требовал две единицы руды.
        Не долго думая, я скинул всю партию руды Торговцу и сразу пошел за новой. Как я и предполагал, за следующую руду он давал уже в десять раз меньше. Сложив всю полученную в результате нескольких экспериментов информацию, я сделал вывод, что продажа любого товара впервые сильно поднимала его стоимость за уникальность, а все последующие экземпляры того же товара уже никогда не оценивались НИПом так высоко. Из принесенной во второй заход руды я выплавил стальные слитки и тоже смог продать их НИПу за те же двадцать золотых за штуку.
        Дальше мои эксперименты со сбытом товара с наценкой за уникальность естественным образом перекинулись на продажу изготовленного оружия. Я решил до открытия собственной мастерской сильно не светиться и использовать общественную плавильню и кузницу только поздней ночью. Не хотел попадаться на глаза большому числу игроков. Внешность дворфа должна была обеспечить дополнительную маскировку моей личности.
        Подготовку к первому крафту начал еще с утра. Пришлось довольно долго проторчать в руднике, добывая руду, а потом сделать десять ходок в город, чтобы до предела заполнить четыре слота банковской ячейки. Остаток игрового дня я решил провести в реале. Сходил на прогулку, поел вкусной еды и пораньше лег спать, выставив будильник на два ночи.
        Погрузившись в игру первым делом скрафтил партию коротких мечей. На них требовался только один слиток металла и их малый вес позволял продать большую партию одним махом. Со стандартных трех золотых за обычную краснуху цена закупки у НИПа поднялась до тридцати. Путем хитрых манипуляций с использованием банковской ячейки, я смог создать и донести к Торговцу партию сразу из ста десяти мечей. Прибыль от продажи составила три тысячи триста золотых монет. Вот это уже больше напоминало нормальный заработок, а еще и ремесло заодно прокачивалось.
        Из оставшихся ста восьмидесяти слитков я взялся крафтить длинные мечи. Вышло девяносто штук, но из-за большого веса, продать их все сразу я не мог. Поразмыслив, скинул НИПу сколько смог - сорок четыре штуки, а остальное выложил по той же цене в торговую палатку. Ушлый «Торговец» продавал мои мечи вдвое дороже, чем заплатил за них сам, поэтому шанс, что кто-то не сильно разбирающийся купит простые мечи за пятьдесят золотых, все же существовал.
        Довольный своими результатами, я отправился спать. После позднего подъема, короткой утренней пробежки и легкого завтрака я вновь вернулся в игру. Моему удивлению не было предела. Все мои мечи раскупили. Более того, у НИПа, которому я скинул партию мечей, их тоже выкупили. Похоже я сильно лохонулся, опираясь на цены предлагаемые НИПами. С учетом, в каком дефиците сейчас был металл, можно было смело ставить двойную цену. То, что по такой цене всё выкупили у НИП «Торговец» это подтверждало.
        Я продолжил действовать по разработанной схеме. Днем добыча и перенос добытой руды. Потом немного охоты с луком в скине эльфа и сбор встретившихся во время охоты трав. Вечером сон и в два ночи крафт. Во вторую ночь я опять наделал множество мечей и выложил их все в двух торговых палатках. Вместимости одной не хватило.
        Наутро я понял, что спрос на мечи снизился или завышенная цена стала причиной потери интереса. Скупили лишь третью часть. Я немного снизил цену и опять принялся готовиться к ночи. Ночью решил не надеяться на покупательскую способность игроков и изготовил партию топоров для НИПа. В следующую ночь - молотов, потом секир, алебард, копий. Я перебрал все возможные виды оружия, которые можно было скрафтить в кузнице, делая ровно столько единиц. Сколько смог бы донести и продать за раз и везде получил бонус за уникальность. На седьмые сутки моих ночных посиделок в кузнице, наконец, нужная мне сумма был собрана, и я купил у мэра личную оружейную мастерскую.
        Тут я уже мог разгуляться, как хочу, крафтить в любое время и никого не опасаться. Дополнительную свободу давала не только своя плавильня и наковальня, но и два сундука по тридцать две ячейки в каждом, да и не было нужды складировать все вещи в сундук, если мастерской пользовался только я. Сваленные в углу, в большую кучу мечи тоже прекрасно хранились и никуда не девались. Перенеся в мастерскую остатки руды из банка, я присел на деревянный стул и подвел промежуточные итоги.
        Всё указывало на то, что даже сейчас, действуя по разработанной схеме, я смогу собрать для Саи нужную сумму без похода за адамантом. Мне удалось собрать тридцать тысяч золотых всего за десять дней игры, используя знания о наценке за уникальность. Причем продавал я всякий шлак. К сожалению, всё созданное за эти дни оружие вышло обычной краснухой и первый уровень «оружейника» так и не появился. Хоть я и пытался воспользоваться функцией перековки, но она, оказывается, на не имеющих хрупкость предметах не работала.
        Я не стал откладывать, тут же проверил и убедился, что перековать элемент доспехов можно. Для прокачки «латника» это будет очень кстати. Буду крафтить латные или пластинчатые наручи, так как на них нужно всего по два слитка и перековывать, пока не опущу прочность к единице или не создам что-то редкое. Поножи, сапоги и кирасы требовали куда больше руды. Имело смысл сделать партию всех разновидностей элементов, но только чтобы первым получить с них наценку за уникальность.
        Закончив за неделю с этой рутиной, я принялся за крафт коротких мечей с прицелом на продажу игрокам. Как я ни старался, выходил один мусор. Вот тебе и девятнадцать удачи. Первый уровень «оружейника» и «мастера изготовления мечей» тоже не спешил появляться. Все-таки мои текущие семьдесят четыре интеллекта мало чем помогали в ускорении прокачки ремесленных навыков. Я всё больше убеждался, что это удача и сила персонажа влияет на скорость и результат крафта, а интеллект или совсем не влияет или влияет на что-то другое.
        Чтобы получить силу и удачу, нужно было идти драться. Драться много и со значительно превосходящим по силе противником. Мне нужны были новые тренеры. Самое главное для будущего успеха у меня уже было - полный иммунитет к кровотечению, нечувствительность к боли и «Благословенный Щит Духа», который подстрахует от смерти в тяжелой ситуации. С собой я взял один длинный меч, кинжал и лук с двумя сотнями стрел в запасе. Впервые экипировался в полные стальные доспехи. Траву и все остальное пришлось выложить. Тащить что-то еще и нормально двигаться моя сила пока не позволяла.
        Если подумать, решившись отправиться в этот поход, больше всего я хотел новых впечатлений, отвлечься от приевшейся рутины. Хотел поискать место обитания пятнистых ягуаров, если получится, добыть их шкуры. Если встретить ягуаров не удастся, я хотел продвинуться еще дальше на юг, поискать пещеры с редкими ресурсами, а в идеале - узнать, как во время начала Эпохи Империй сюда пришли китайцы.
        Часть 8
        От Тушкана до Высшего Архонта
        Как это ни забавно, но моим первым и самым полезным учителем ближнего боя, стал обычный Тушкан третьего уровня. Очень быстрое и злобное существо с внешностью зубастого кролика, воспринимало мою силу по значению уровня. Раз его уровень был выше моего, монстр сразу атаковал.
        В несколько прыжков сократив разделявшее нас расстояние, он сделал стремительный рывок и остервенело царапнул меня острыми зубами по поверхности стальных поножей. Осуществив атаку, он также резко отпрыгнул назад, в наглую оттолкнувшись от меня задними лапами.
        Не будь я в стальных поножах, и укус и даже толчок когтистыми лапами оставил бы на моей коже болезненные раны. При удачной атаке открылось бы кровотечение. Монстр действовал по хитрому боевому алгоритму, лишающему медленного противника шанса на контратаку. Вот и сейчас, он быстро вышел из зоны поражения, несмотря на то, что при попытке атаковать Тушкана еще на подходе, я взмахнул своим длинным мечом с явным запозданием. Прорезав пустоту, оружие по инерции занесло влево, и из такого положения я не смог бы его атаковать еще несколько секунд, но враг не воспользовался моей заминкой, а сразу отступил.
        Пока Тушкан издевательски скакал из стороны в сторону, готовясь к следующей атаке, я закинул глаз в лог урона. Как я и думал, там всё по нулям. Ни я, ни враг не нанесли, ни единицы урона. Глянув на состояние поножей, я был неприятно удивлен. Совершенно безвредная атака монстра снизила прочность поножей на две единицы. Так не пойдет! Я тут же скинул доспехи в инвентарь. Они мне еще пригодятся для боя с более серьезным противником. Нечего всякой мелюзге вещи портить.
        Последовала новая, стремительная атака Тушкана, которую я уже почувствовал, как резкий щипок за кожу. «Нечувствительность к боли» убрала все болевые эффекты, но толчок и резкое сдавливание кожи зубами я почувствовал полностью. Даже без боли, это было довольно неприятное ощущение. Навык «сопротивление кровотечению» блокировал дополнительных эффект атаки, а «Прочная кожа», десятого уровня снизила урон от атак когтями и зубами на пятьдесят процентов, и я потерял всего два очка здоровья. Я мог бы в легкую подстрелить монстра из лука, но мне нужно было развивать навыки ближнего боя.
        Хотелось показать злобному зайцу, что я тоже на что - то способен. Я сделал шаг вперед и выполнил рубящую атаку сверху. Монстр без особых усилий увернулся и сразу успешно атаковал в ответ. Да уж, из-за разницы в скорости, я выглядел для монстра, как сонная муха. Он нанес уже два десятка атак, а я все никак не мог по нему попасть. Это начинало выводить меня из себя. Неужели я настолько слаб на сотом уровне, что не в состоянии победить самого слабого монстра в игре?
        Я внимательно следил за атаками Тушкана и, чтобы попасть по мелькающему перед глазами размытым пятном противнику, пытался выполнить рубящую атаку на опережение. Взмах, взмах, взмах, еще взмах и еще. Первый рано, два поздно, опять рано, дважды не успел. От точного попадания меня отделяли доли секунды, но это мгновение решало всё.
        Я пытался хитрить, делал шаг назад и в сторону. Пытался скрыть мою атаку, выполняя ее с разворота или без замаха, но Тушкан видел все мои уловки наперед и легко проходил над и сбоку от лезвия. Я убедился, что попасть по монстру рубящей атакой меча при нашей разнице в скорости просто невозможно. Не исключалось удачное попадание, но всегда надеяться только на удачу не слишком разумно.
        В итоге, я перестал пытаться срубить быстро движущуюся цель и просто блокировал атаку монстра, выставив меч перед собой плашмя. Тушкан врезался в лезвие меча головой, свалился в траву и пару секунд тряс головой, пребывая в оглушенном состоянии. Добить его рубящей атакой я не успел, слишком неудобным и неповоротливым было мое оружие. Я взглянул на свой меч.
        «ПРОСТОЙ ДЛИННЫЙ МЕЧ» ВЕС: 5 ЕД.
        УРОН 7 РУБЯЩИЙ УРОН (СУММИРУЕТСЯ С ХАРАКТЕРИСТИКОЙ «СИЛА»).
        Закругленный конец клинка не позволял наколоть цель. Длинная ручка для возможности хвата двумя руками, толстый клинок, массивная гарда и навершие, делали меч слишком тяжелым, для боя с подвижным противником. Такой меч еще называют полуторным, но его длина не дает мне никакого преимущества, а из-за большого веса лишь замедляет скорость атаки. Принимать атаки Тушкана нужно в шипованный щит, а с добиванием оглушенного противника гораздо лучше справилось бы копье, на худой конец алебарда или длинный меч с острым, колющим концом, как сделанный мной когда-то «Протыкатель». Я вспомнил, как неожиданно изготовил тот редкий предмет. Перед глазами всплыл его внешний вид и характеристики:
        «РЕДКИЙ ДЛИННЫЙ МЕЧ „ПРОТЫКАТЕЛЬ“ ВЕС: 3 ЕД.
        УРОН 30 КОЛЮЩИЙ (СУММИРУЕТСЯ С ХАРАКТЕРИСТИКОЙ „СИЛА“).
        ЭТОТ РЕДКИЙ МЕЧ СПОСОБЕН ПРОТКНУТЬ ЛЮБЫЕ КОЖАНЫЕ, ЖЕЛЕЗНЫЕ И СТАЛЬНЫЕ ДОСПЕХИ НЕ ПОВРЕЖДАЯСЬ ПРИ ЭТОМ. ЭФФЕКТ НЕ РАСПРОСТРАНЯЕТСЯ НА РУБЯЩИЕ АТАКИ И УКОЛЫ В ЩИТ».
        До меня начало доходить, что бессмысленно пытаться попасть по быстрому врагу непригодным для этого мечом. Я достал из инвентаря кинжал. Следующую атаку монстра я тоже заблокировал и, воспользовавшись его оглушением, сразу ткнул острым концом кинжала. Движением руки в бок, я нанес дополнительный режущий урон. Тушкан взвизгнул и отскочил в сторону. Система объявила о получении навыка «Владение режущим оружием». «Так быстро?» - удивился я. За все время я лишь несколько раз воспользовался им в бою, полагаясь в основном на лук.
        Заглянув в лог урона, я увидел странные сообщения. Мой блок атаки мечом вызвал «оглушение», а укол кинжалом не нанес вообще никакого урона, но зато вызвал «оцепенение от боли». Так значит, колющие атаки кинжалом дают этот бонус. Как бы я об этом узнал, ведь всегда использовал его, как режущее оружие? Последнее мое движение, нанесло монстру критический режущий урон. Это и спровоцировало получение первого уровня навыка.
        Пронзительный визг монстра резко увеличил число моих противников, из-за чего началась суматоха, но самое главное я понял. Против каждого противника нужно использовать разную тактику и оружие. Против Тушканов лучше всего подошло бы копье с щитом. Пытаться рубить длинным, тяжелым мечом быстрого и вертлявого противника всё равно, что стрелять из лука камнями от пращи. Результат будет одинаково жалким. Я продолжил прикрываться мечом, как преградой на пути вражеских атак и ранить оглушенных врагов на земле кинжалом. Такой бой уже больше напоминал противостояние, хотя и затянулся из-за того, что я плохо владел режущим оружием и всего пару раз повесил на врага слабое кровотечение.
        В бою со следующей группой Тушканов я постарался разнообразить свои защитные и атакующие действия. Пробовал не только блокировать вражеские атаки плоскостью меча, но и сразу встречать монстров выставленным вперед острием кинжала, с последующей режущей атакой. В итоге я разработал довольно эффективный метод убийства, состоящий из оглушения мечем, укола кинжалом и последующей фиксированием монстра в траве ребром меча. После чего мне удавалось нанести сразу несколько режущих атак кинжалом за раз, что обычно приводило к кровотечению и неизбежной смерти монстра.
        Свою технологию я закрепил целым днем непрерывных тренировок. Именно столько потребовалось, чтобы честно пройти зону проживания Тушканов, не избегая боя с ними. Я убил, наверное, не меньше семи-восьми сотен монстров с помощью одного только кинжала. Последние убийства монстров производил почти на автомате. Я уже усвоил, как действовали Тушканы в бою, и приловчился к их механике атак. Мои старания повысить навыки ближнего боя вылились в четвертый уровень «владения режущим оружием» несколько очков силы, ловкости и выносливости. Один раз мне даже дали удачу. Жаль, что разница в уровне между мной и Тушканами была не так велика, иначе бы я мог рассчитывать на гораздо более существенную награду.
        Достигнув зоны обитания Лемуров, я вышел из игры, и остаток дня отдыхал, немного прогулялся на свежем воздухе, почитал свежие новости и даже прибрался в модуле. Физическая активность подняла настроение. Решил сходить завтра с утра к старикану. Может он уже заскучал в одиночестве, и мы сможем половить вместе рыбу. Если в будущем мне придется скрываться от правительства, этот навык позволит мне некоторое время обойтись без боксовой доставки пищи. Спать я лег пораньше, чтобы утром не чувствовать себя сонным и поставил будильник на шесть.

* * *
        Ольга Дмитриевна оказалась в отделе пресечения виртуальной преступности службы гражданской безопасности не случайно. Она рвалась сюда за определенной информацией. Здесь она узнавала из первых рук служебную информацию о провернутых в известных играх с обменниками махинациях и передавала секретные данные своему брату. Тот открывал аккаунты в соответствующей игре и через подставных лиц пытался заработать на багах и торговле игровыми ценностями. Последней игрой, где совместные усилия махинаторов дали ощутимый финансовый результат - был Иггдрасиль. Парочка аферистов не только подняла немалые деньги, но и подставила множество наивных игроков, сдав их после завершения провернутой махинации отделу по борьбе с ВР-преступлениями.
        Ольга получила двойную выгоду. Она не только стала богаче, но и показала хорошие результаты по поимке преступников, чем дослужилась до лейтенанта, а потом и капитана службы безопасности. Успешно манипулируя нужными людьми, при необходимости подключая протекцию деда министра, и постепенно выходя на все более и более значимые уровни в иерархии власти, она получила секретную информацию, что новой международной ВР-игрой, которая будет привлекать не просто игроков, но и капиталы корпораций, станет «Сфера». Знала Ольга и о сроках введения обменника.
        В правительстве седьмого региона сидели не дураки. Используя оперативную информацию, они со старта сервера вложились в создание мощной подконтрольной правительству и курируемой службой безопасности группе игроков, разумеется, ожидая получить на этом существенную прибыль. Через своего непосредственного начальника и куратора нового проекта, майора Кучина, Ольге удалось воткнуть в основной состав своего брата и пару его товарищей. И не просто воткнуть, а по эксклюзивному контракту для особо умелых игроков. Пришлось немного приукрасить достижения клана Винсента и путем уговоров, обещаний и других манипуляций, младший брат Ольги получил место в руководящем составе самого приближенного к куратору объединения.
        Помогая майору поддерживать порядок на основном месте службы, женщина взяла на себя обязанности по подбору умелых игроков для проекта «Стальной легион» и сама проводила в игре много времени, чтобы понять игровую механику «Сферы» и основные принципы экономики. Тут и выяснилось, что игра-то совсем не такая простая, как все другие ВР, в которых ей и Винсу приходилось устраивать свои делишки. Курс доната за первый месяц со старта сервера игры не только не подвергся инфляции, а наоборот двинулся в сторону дефляции. Игровое золото добывалось настолько тяжело, что игроки были вынуждены донатить на всё. Группы разведчиков легиона, фактически, бездействовали. Они никого не могли убить ни со старта, ни через месяц игры. Всем контрактникам приходилось очень много времени заниматься рубкой леса и утомительными занятиями на тренировочной площадке, чтобы получить хотя бы первый уровень умения и поднять свои характеристики и уровень персонажа. Встреча с монстрами почти всегда превращалась в жестокое избиение игроков с отправкой на воскрешающий круг, поэтому вылазки в окружающий города лес почти полностью
прекратились.
        Вся ставка делалась на достижение десятого игрового уровня одним из игроков, который открывал доступ к зельям опыта и ресурсным сундукам из игрового магазина. Винс торчал в игре по двадцать часов, он долбил тренировочный манекен кинжалами и дубинкой неделями напролет. Получив по два уровня в каждом навыке владения, он переключился на рубку леса и ловлю рыбы. Благодаря огромным стараниям он первый достиг десятого уровня и открыл клану первого города доступ к ресурсам.
        Отстроив за счет ресурсов необходимые постройки и получив в свое распоряжение крепкое стальное снаряжение и оружие, игроки легиона смогли сдвинуться с мертвой точки. Тогда Кучин, получив первую премию за успехи в развитии проекта и решил назначить упорного парня главой клана. Винс подтянул к себе в помощники старого приятеля по Иггдрасилю, Антона и вместе они придумали, как снизить расходы на добычу ресурсов и осуществили первый захват ресурсной пещеры. Это был прорыв. Каменоломня работала двадцать четыре часа в сутки, снабжая камнем не только первый город, но и покрывая нужды в камне для отстройки плавильни и кузницы и в других отстающих по развитию городов.
        Острую нужду в железе пока приходилось перекрывать ресурсными сундуками, но попытки найти и захватить рудники не прекращалась. Сфокусировав нескольких игроков на развитии исключительно стрельбы из арбалета, Антону удалось добиться успешного захвата еще одной каменоломни и развить успех с захватом железа. Произошло это далеко не с первого раза. Многие игроки сильно просели в уровне и удаче после множества попыток захвата, но своего руководители легиона добились. Теперь они по праву могли называться «Стальной легион», ведь больше никто из известных им игроков не владел на середину второго месяца игры своим личным клановым рудником.
        Разработанную схему развития тут же распространили на все филиалы клана в других городах. Ко концу второго месяца игры плавильни и кузни были отстроены во всех шестидесяти двух игровых городах региона, где имелись филиалы клана. Начался этап реализации само обеспечения филиалов. Они должны были заняться самостоятельной добычей ресурсов, чтобы не зависеть от поставок из первого города и не расходовали тающий бюджет программы на закупки ресурсных сундуков.
        Во шестидесяти одном городе этот этап пошел более-менее успешно, а в последнем, шестьдесят втором городе легион столкнулся с неожиданной проблемой. К моменту, когда были сформированы, натренированы и обеспечены снаряжением штурмовые пати, все ресурсные подземелья захватила уже совсем другая гильдия. Разведчики «Стального щита», как называлась филиальная гильдия легиона в шестьдесят втором городе, сообщили в головной офис, что захвачены абсолютно все ресурсные пещеры вокруг города.
        Это поразило, как самого Винса, так и весь руководящий состав гильдии. Даже в первом городе пока было захвачено только четыре шахты из семи имеющихся. Второй железный рудник попил немало крови, вынудив часть игроков обнулиться потому, что их удача ушла глубоко в отрицательные значения. Стрелки вообще переставали попадать в цель, а бойцы ближнего боя почти при любой атаке получали по себе «криты», очень быстро теряли снаряжение и отправлялись на респ.
        Трезво рассудив, что этим игрокам уже не догнать остальных, их исключили из основного состава и отправили в новый филиал в шестьдесят третьем городе. Разумеется, самим игрокам такая игра не нравилась. А тут еще и ТОП-500 в городах появился и те, кто обладал высоким уровнем, получили приятные бонусы от компании разработчика. Никто не хотел быть пушечным мясом, и внутри основного состава клана и в его филиалах началась борьба за более безопасные места и скрытая вражда.
        Так или иначе, с шестьдесят вторым городом надо было что-то делать. На первое время его можно было поддерживать поставками железа и камня из соседних городов. На собрании, обсуждая дальнейшие перспективы развития филиала, Антон предложил осуществить слияние кланов с переходом игроков «Монополии» в «Стальной щит» и заключением стандартных контрактов с игрокам этого клана, если им позволяет их положение. Если же игроки «Монополии» обеспеченные люди и откажутся от слияния, предложить им продажу и аренду шахт на максимально выгодных для легиона условиях. Тем более, что такое количество шахт самой «Монополии» вряд ли нужно. Судя из их названия, они и устроили эту акцию для получения выгоды от продажи ресурсов другим кланам города. «Стальной щит» получает поддержку из других городов, поэтому сможет игнорировать завышенные требования монополистов. А если «Монополия» откажется недорого продать или сдать на время в аренду свои шахты, Антон предложил устроить им игровой террор.
        На том и порешили. Главе «Стального щита», Глебу Власову, было отправлены инструкции по поиску представителей «Монополии» и проведении с ними переговоров. Но Винс никак не мог успокоиться и попытался обсудить, как так вышло, что какой-то другой клан обогнал их по силе и развитию.
        - Я думаю, их действия привели к таким же последствиям, что и в нашем клане. Они захватили все подземелья, но их персонажи ушли в минуса и будут слабаками в бою. Они нам не конкуренты, не парься Винс, - сказал Антон, желая закрыть общее обсуждение и провести тихое личное секретное расследование по этому поводу.
        - А если это не так? - спросил парень, - если мы тут думаем, что они слабаки, а эти ребята нашли другой способ прокачки и давно опередили нас?
        - Я предлагаю пока закрыть тему до проведения с ними переговоров. Теперь у нас появился ТОП-500 и мы сможем легко установить, насколько сильны члены их клана и стоили ли нам их опасаться или нет. Я попрошу Глеба к следующему собранию через два дня подготовить нужную нам информацию, тогда и обсудим.
        Винс согласился, и Антон добавил в инструкции Глеба еще одним пунктом, но от своего личного расследования, разумеется, не отказался. В каждом филиале у него был свой прикормленный человек, которого он использовал, как шпиона и информатора. Эксклюзивная информация - это самая большая ценность в мире. Антон это знал, как никто другой.

* * *
        Проснувшись на будильник, я вышел на поверхность и пробежался до сада. Меня опять встретил лай собак. Голоса у щенков изменились, да и сами они заметно подросли. Хотя животные не видели меня почти месяц, принюхавшись, сучка узнала меня и перестала лаять, и опять заискивающе завиляла хвостом. Она так вела себя, если хозяина и защитника не было поблизости. Вот шкура. Сразу решила подлизаться. Надеялась получить от меня вкусненького, но в это раз я пришел с пустыми руками.
        Я думал, что на лай собак вскоре среагирует и старикан, но его нигде не было видно. Я первым делом сходил на мостик, а потом к дому. Лишь опять вернувшись к берегу водохранилища, я разглядел небольшую лодку в нескольких сотнях метров от берега. Старикан ловил рыбу с лодки. Мне ничего не оставалось, как вернуться к себе ни с чем.
        После легкого завтрака я опять погрузился в «Сферу» и продолжил своё путешествие на юг. Я уже пересек зону обитания Лемуров. С этими монстрами тоже возникли проблемы. Они, как и Тушканы, нападали стаями, и также выходили из боя, получив серьезные ранения. Проблема состояла в том, что раненные сразу забирались на деревья, и добить их можно было, только атакуя дальними атаками.
        Из-за ограниченного запаса стрел, я решил с ними не связываться и просто пробежал их скопления. Для более быстрого и успешного продвижения вглубь территорий высокоуровневых монстров, я закинул все полученные ранее свободные очки в скорость. После Лемуров были мелкие, средние и большие ядовитые пауки от пятнадцатого до двадцать пятого уровня. У самых крупных из них я застрял на два игровых дня. Мало того, что в зоне обитания больших пауков меня почти сразу спеленали, как малого ребенка и накачали ядом, так еще и лишили возможности выйти из игры. Я просто не мог пошевелиться и открыть игровой интерфейс. Мое сопротивление яду, благодаря «Щиту» прокачалось до десятого уровня, и я попал в нехорошую ситуацию. Не мог ни умереть, ни освободиться из плена, чтобы покинуть игру.
        Я уже думал, что меня опять выкинет из игры от обезвоживания, как вышло со слизнями, но в какой-то момент, один из новых, объявившихся поблизости пауков попытался отгрызть мне голову своими огромными жвалами. Я так испугался, когда он начал это делать, что от страха создал новое заклинание: «Отвали, с*ка, тварь!» Слов было сказано намного больше, но система взяла те, что повторялись во время моих истошных криков большее количество раз.
        Не имея возможности открыть интерфейс и прочитать о том, что за магию я создал, я попытался активировать заклинание. Удалось это не сразу, а лишь с пятой попытки. Я обрадовался, когда меня объяло пламя, но моя радость длилась недолго. Окружившее меня пламя испепелило не только паутину и мои шорты, но также сразу покрыло уродливыми волдырями мою кожу. Потом кожа сгорела, и начали обугливаться мои мышцы. Я попытался остановить действие заклинания, а не тут-то было. Мои безгубые челюсти не могли четко произнести те же активирующие слова. Благо, жрало заклинание огромное количество маны, а еще включилась быстрая регенерация.
        Действие неизвестного заклинания остановилось раньше, чем я превратился в уголь из-за полного расхода маны. Я завис обессиленный и истекающий жиром на большой высоте, всё еще удерживаемый в цепких жвалах паука. Он не желал отпускать меня, хотя, как и я, получал урон каждую секунду. В итоге, я понял, что он просто умер, не успев расцепить жвалы. То ли его заглючило, то ли в огне выгорели мозги, управляющие его конечностями.
        Я продолжал болтаться на уровне верхушки дерева, удерживаемый трупом паука за голову, пока не отошел от минутного опустошения, спровоцированного запуском «быстрой регенерации». Так как я уже имел более семидесяти очков интеллекта, я восстанавливал в минуту восемь единиц маны. Быстрая регенерация второго уровня сжирала две в секунду. У меня было всего четыре секунды, чтобы выйти из игры. С первой попытки сделать это не удалось. Я лишь открыл интерфейс и выбрал нужную закладку и опять обвис от бессилия. Охренев от глючности работы навыка я дождался следующей четырехсекундной активности и разу вышел из игры.
        После отдыха, восполнения сил и суточного сна я принялся обдумывать свое положение и способы избежать повторного пленения. Нужно было принять такую форму во время захвата, которая бы позволила шевелить руками. Когда я погрузился в игру в следующий раз, моя манна и здоровье восстановились. Я смог спокойно открыть интерфейс и прочитать, как действует и что делает моё новое заклинание.
        Учитывая мое тяжелое положение в плену, система дала мне возможность освобождаться от любых пут с помощью особого заклинания. Причем, работало оно довольно жестко и бескомпромиссно. Заклинание создавало вокруг меня огненную ауру, которая наносила на моем третьем уровне «Заклинателя» тридцать урона стихией огня в секунду мне самому, и всему, что меня окружает в радиусе метра. Спасибо нереалистичности некоторых моментов игры - моя красивая эльфийская шевелюра при почти сгоревшем теле не пострадала.
        Разобравшись с действием заклинания, я принялся искать выход и удерживающих меня жвал. Все, что я смог придумать, это расковырять одну из жвал кинжалом. После двух часов стараний это, наконец, удалось. Получив свободу от одной паутины, я тут же угодил в растянутую ниже, чем привлек внимание её хозяина.
        Паук мигом оказался рядом и снова замотал меня по шею в прочный кокон. Мне ничего не оставалось, как опять сжечь паутину и себя. С нескольких попыток я активировал заклинание. Меня снова объяло пламенем, и система объявила об открытии нового навыка «Сопротивление к огню», первого уровня. Этот паук не решился трогать горящий факел и дальше меня ждало падение с высоты на острые камни. Урон от падения с высоты оказался таким большим, что активировался «Щит». Я не чувствовал даже намека на боль от всё еще действующего заклинания и сломанных ног.
        Увидел вывернувшуюся в обратную сторону коленку и решил не дожидаться, пока меня снова упакует очередной паук и вышел из игры, сохранив хоть некоторые остатки маны. В следующем сеансе игры сразу включилась быстрая регенерация, и плотно окутанный паутиной участок леса я покинул на своих двоих. Не стал мудрить и сразу выскакивал из игры при опасном приближении любых крупных пауков. Как с ними справляться при текущем уровне моей силы, было непоянтно.
        Путешествие по зоне обитания волков - было легкой прогулкой. Эти хищники совершенно не лазили по деревьям, а я уже довольно хорошо стрелял. Когда за мной увязалась большая стая, я просто забрался на дерево и расстрелял их оттуда. Бережно собрал все неповрежденные стрелы и двинулся дальше. Единственное, что напрягало, отсутствие одежды. Чтобы чувствовать себя комфортней без шорт, натянул на себя поножи из комплекта стальных доспехов. За лесом меня ждала широкая равнина, на которой, если судить по уровням монстров, должны были обитать крупные кошки.
        Я задержался в этом районе на целых четыре дня. Не успокоился, пока не собрал все шестнадцать шкур для второго этажа будущей магической башни, но нести с собой этот груз дальше я не мог. Пришлось сделать из кожи с хвостов ягуаров петли и закрепить выделанные шкуры на самой вершине одного из высоких деревьев. Я очень надеялся, что хорошо лазящие по деревьям ягуары не посчитают мою заначку съедобной. В охоте на этих хищников я сам выступал в роли наживки, поэтому основную проблему при добыче шкур составляло не само приманивание, а выманивание по одному. Чуть замешкавшись на одном месте, снимая шкуру, и я сразу становился целью для двух-трёх свирепых кошек. Чтобы не портить шкуры, я не мог свободно использовать меч. Старался обходиться только стрельбой из лука и кинжалом. Благо, если на меня агрилось сразу несколько хищников, я мог себе позволить просто выйти из игры. Если такое происходило, я делал вынужденный перерыв, пока каннибалы потрошили тушку своего бывшего собрата. Возвращался в игру позже, когда звери уже точно разбредутся.
        Зафиксировав шкуры пятнистых ягуаров на вершине дерева, я постарался как можно быстрее пересечь зону обитания тигров и львов. Особой ценности их шкуры для меня не представляли, хотелось поскорее добраться до монстров пятидесятого уровня и выше. В зоне их обитания должны были располагаться первые ресурсные пещеры с ценными для крафта магических предметов металлами. Чтобы отыскать их, я стал двигаться не строго на юг, а расширил зону поиска, перемещаясь змейкой и разглядывая окружающую местность с небольших холмов, выступающих на поверхность скал и редких деревьев. Мне удалось раскрыть таким образом довольно большую территорию и первую пещеру я обнаружил под одной из скал, на которую забрался, чтобы расшить обзор.
        Вход в пещеру располагался прямо под скалой и я бы мог его пропустить, если бы я не спустился к текущему у подножья скалы ручью, чтобы утолить жажду. Со стороны разливающегося в небольшое мелкое озерцо ручья, уходящий под скалу ход был хорошо виден. Напившись воды и подняв тем самым у персонажа показатель «комфорта», я осторожно подошел к темному зеву пещеры и, решив её исследовать, облачился в полные стальные доспехи.
        Так как до патча в любую пещеру можно было зайти без ограничения уровня, я пересек линию входа без проблем. В правом верхнем углу обзора активировался трехчасовой таймер, что подтвердило начало рейда. Это какая-то более крутая пещера, раз на бой давали целых три часа. Я был весь в предвкушении. Ведущий от входа тоннель имел слишком низкий свод, и это наводило на мысль, что его охранниками будут какие-то низкорослые существа, вроде кобольдов. Но стоило мне преодолеть короткий каменный тоннель, как мне открылся вид на хорошо освещенное помещение с ровным, до блеска отполированным полом из белого камня. Прямоугольный зал с двух сторон украшали ряды массивных округлых колонн. Чуть ближе к середине стояли светильники, в виде большого кристалла на отдельно стоящих тонких колоннах круглого сечения.
        Внутренне пространство пещеры напоминало древний мраморный амфитеатр с полукруглой сценой. От меня к противоположной стене шел ряд длинных ступеней. Я начал спускаться по боковой каменной лестнице к верхнему ряду сидений, гадая, кому может принадлежать эта удивительная постройка и для чего внутри невзрачной пещеры поместили такую величественную красоту.
        Стоило мне спуститься до верхнего уровня сидений, как из двух ниш у сцены появились стражники в черных пластинчатых доспехах и длинных кольчужных юбках из какого-то темного металла. У меня захватило дух от сурового внешнего вида и скоординированных движений стражи. Всего их было девять, восемь стрелков с необычными многозарядными арбалетами и один командир в шлеме особой формы и резным, золотым украшением на пол груди.
        Они заняли стрелковую позицию у края сцены. Шестеро арбалетчиков опустились на одно колено и взяли меня на мушку, еще двое стояли по обе стороны от командира и также были готовы к стрельбе из положения «стоя». Не успел я и глазом моргнуть, как командир взмахнул своим кинжалом и отдал команду «стрелять». В мою сторону вылетело сразу восемь тяжелых арбалетных болтов с массивными зазубренными наконечниками, принудив меня мигом припасть к мраморному полу.
        Зря командир так пафосно отдал приказ. Мне было бы гораздо сложней уклониться, если бы они стреляли вразнобой. Не успел я подняться с пола, как стрелки еще раз спустили свои самозарядные арбалеты. Их оружие было действительно скорострельным. За десять секунд они разрядили обойму из четырех болтов и потянулись к следующей. Я не успел даже приподняться, как два болта угодили в моё правое плечо, серьезно повредив кирасу. Благо, боли я совсем не чувствовал, хотя здоровье просело сразу на шестьдесят очков. Я быстро глянул в лог урона. Наконечники болтов были смазаны замедляющим ядом, но я успешно заблокировал действие яда. Один из двух болтов нанес критический урон. Понимая, что они сейчас опять начнут стрелять, я подскочил на ноги и кинулся вверх по лестнице, чтобы занять удобную стрелковую позицию у выхода из тоннеля. Пробежал десяток ступенек, а там меня уже встречают несколько мечников с щитами.
        «АРХОНТ МЕЧНИК, 55 УРОВЕНЬ
        НР 250/250
        МР 150/150
        SP 250/250
        СИЛА 20(+10)
        ЛОВКОСТЬ 20(+10)
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 25
        СКОРОСТЬ 20
        ИНТЕЛЛЕКТ 15
        УДАЧА 15
        ПЕРВИЧНОЕ УМЕНИЕ: ВЛАДЕНИЕ РУБЯЩИМ ОРУЖИЕМ 7 УРОВЕНЬ».
        Приплыли. Очередная ловушка с окружением. Любят же разрабы такие штуки. Скрытые ниши, обходные пути. Мне пришлось срочно отступить назад и бегом направиться в сторону арбалетчиков, петляя, чтобы по возможности избежать новых ранений.
        «АРХОНТ АРБАЛЕТЧИК, 60 УРОВЕНЬ
        НР 200/200
        МР 100/100
        SP 200/200
        СИЛА 15
        ЛОВКОСТЬ 35(+5)
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 20
        СКОРОСТЬ 20
        ИНТЕЛЛЕКТ 10
        УДАЧА 20(+5)
        ПЕРВИЧНОЕ УМЕНИЕ: ВЛАДЕНИЕ АРБАЛЕТОМ 7 УРОВЕНЬ».
        Задерживаться на одном месте я не мог, иначе меня просто расстреляют. То, что стрелки не смогут меня убить, я не сомневался, но доспехи испортят, однозначно. Бой за неизвестный подземный храм начался не очень удачно. При приближении к арбалетчикам я потерял кирасу, поймав в грудь и плечо еще три болта. Сторожившие выход мечники снялись со своей позиции и погнались за мной.
        Мои противники были похожи на мертвецки бледных эльфов. Их странные названия мне не о чем не говорили, но, несмотря на скромные показатели здоровья врагов, бой с ними явно не будет легким. Цифры в скобочках означали бонус от снаряжения. С таким сильным противником я тут еще не встречался, но в голове уже зрел план, как одолеть и его. Эх, отобрать бы один из арбалетов, но пока я мог рассчитывать лишь на то, что имел.
        Приблизившись на расстояние примерно в двадцать пять метров от сцены, я воспользовался моментом, пока арбалетчики меняли обойму арбалетов и, выхватив из инвентаря лук произвел серию быстрых выстрелов. Блеск! Два точных попадания, уложили одного из арбалетчиков, и еще двоим я нанес по разу критический урон. Арбалетчики ответили мне четырьмя новыми залпами, вынудив метаться из стороны в сторону, как белку с раскаленным паяльником в одном месте.
        Всех выстрелов я не избежал, пару попали в бедро, один в ногу в районе икры. Мечники с щитами были уже на подходе. Я сделал еще пару прицельных выстрелов в сторону арбалетчиков, быстро спрятал лук и приступил к реализации плана «Б», со второго раза активировав «Отвали, с*ка, тварь». Объятый пламенем, я сам кинулся к мечникам, стараясь прижаться к их щитам как можно плотней. Как я и думал, от жара моей огненной ауры не спасали ни щиты, ни металлические доспехи.
        Обожжённые мечники с воплем попытались отступить назад. Один бросил свой щит, и я кинулся к нему с объятьями, заваливая и стоящих позади него на спины. Получая тридцать урона каждую секунду, воины барахтались под своим товарищем, а я не давал им разбежаться, схватив одного за пояс, а другого за ногу.
        Сам завалился чуть набок, чтобы прикрыться от болтов арбалетчиков. Девять секунд и трое мечников, крича в страшных муках, прожарились до хрустящей корочки. Еще один был еще жив, но не мог сражаться и сбежать, сильно опалив нижнюю половину туловища. Сам я остался без кожи и выглядел сейчас, как плохо прожаренный мясной рулет, но потерял всего двести семьдесят очков здоровья. Для активации щита нужно было получить еще дважды по столько же. Пока я не потерял возможность двигаться от опустошения маны, быстро подскочил на ноги и побежал к арбалетчикам на сцене. Они изрешетили меня стрелами, но я смог обнять двоих в прыжке и не отпускал, пока они не умерли в моем огне. Их товарищи выпустили по мне остатки боеприпасов и этим лишь активировали мой щит.
        Я молился, чтобы мне хватило сил продержаться четыре с половиной минуты под их атаками. Было забавно наблюдать, как лихо рубившие меня сначала Архонты, присели отдохнуть, растратив все запасы выносливости. Получив первые четыре секунды активности в промежутке между опустошениями, я открыл закладку умений, пытаясь понять, могу ли я как-то отключить автоматически включающуюся «быструю регенерацию». Она порядком достала меня за последнее время, постоянно отправляя в бессилие. Во втором промежутке, нашел нужное умение, а на третьем переключил режим активации навыка с автоматического на ручной. Издевательство надо мной подошло к концу. Я смог встать на ноги и отмахивался от окруживших меня противников, круговыми взмахами меча. Когда мне удалось сохранить «Щит» при первой атаке Архонтов, я уже не сомневался, что дотяну до конца рейда. Но это был далеко не конец боя. Мне пришлось получить еще множество увечий и ранений, прежде чем я накопил достаточно маны, чтобы повторить фокус с огненными обнимашками.
        Забирая каждый раз в огне по два противника, я сократил их численность до двух. Время поджимало. Изнурительный трехчасовой бой подходил к концу, а я так и не справился даже с охраной верхнего зала. Правда, смог как-то получить два уровня «владения рубящим оружием».
        На последней десятиминутке я пошел на риск. Когда противники опять утомились пинать мой «Щит», я сорвался с места, разорвал расстояние с лидером стражи и последним из выживших арбалетчиков и, выхватив лук, расстрелял их с двадцати пяти метрового расстояния. Стрел после этого осталось катастрофически мало. Почти все попавшие в доспехи сломались. Если босс этого места опять будет вне досягаемости для рукопашных атак, я не смогу его победить и захватить этот инстанс.
        Дождавшись, пока откатится мой «Щит», я с жалким десятком стрел спустился по мраморной лестнице, располагавшейся в одной из боковых ниш сцены в нижний зал подземелья.
        Там оказался еще один точно такой же по размерам прямоугольный зал, но значительно мрачней и совсем не темней. Вместо колонн и пола из белого мрамора, в щербатых каменных стенах и полу переливались золотые жилы. Боссом подземелья Архонтов оказался высокий и нарядно одетый воин со странным рогатым шлемом и длинным черно-красным плащом. У этих парней был нездоровый фетиш на высокие шлемы. Меня впечатлил его длинный меч с лезвием необычной формы и само имя. «Высший Архонт, мастер меча и молнии», семьдесят пятый уровень.
        Не хотелось попадать под его меч. Небось, будет снимать пару сотен здоровья с удара. Но и попасть со слишком большого расстояния тоже будет очень сложно, а у меня всего одиннадцать стрел. У босса триста пятьдесят здоровья, нужно три эльфийские удачи или две и пару критов. В любом случае, у меня почти нет права на промахи. Я зарядил стрелу и прицелился, желая попасть в крохотную глазницу чудаковатого шлема. Я сближался с врагом сколько мог и тут босс поднял вверх свою левую руку и, зародив между пальцами разряд электричества, запустил в меня молнию прямо с пятидесяти метров.
        Меня всего парализовало, я упал на колени и даже выронил из рук лук и стрелу. Сам Архонт важно проследовал в мою сторону, подчеркивая в каждом шаге свое превосходство и могущество. Я не мог глянуть, сколько урона нанесла молния. Может и нисколько, но время действие паралича и дальность самой магии были огромны. Если паралич будет действовать более тридцати секунд, враг просто уничтожит меня без малейшего сопротивления, пока я буду стоять перед ним на коленях. Не такого боя с боссом я ожидал. Это будет просто избиение лежачего.
        С середины пройденного расстояния Архон опять отвел в сторону руку и повторно выпустил в меня молнию, продляя действие паралича. Ох, как же я был зол. Я лихорадочно перебирал в уме, что мне остается, чтобы оказать ему хотя бы минимальное сопротивление. У меня был всего один шанс. Один шанс на контратаку. Я стиснул зубы и мысленно представил, как сорвусь с места, когда меня отпустит паралич, и как обхвачу противника руками, чтобы сжечь в жарких объятьях.
        Приблизившись на расстояние атаки мечом, босс Архонтов сделал широкий взмах рукой и с одного удара снес сто моих единиц здоровья. Активировался щит, а я все не мог пошевелить ни рукой, ни ногой. Мастер мечник сносил каждым ударом по сто сорок единиц щита и после пятнадцати таких ударов я завис в опасной близости от точки невозвращения. Даже если я активирую свою ауру, то сгорю раньше чем он.
        В свой рывок при первых ощущениях конечностей я вложил всю свою силу и всю веру в успех. Рванувшись вперед, как освободившаяся от гнета пружина, я напоролся животом на подло выставленный мне навстречу меч. «Неужели это всё?» - промелькнуло в моем мозгу. Моей жизни теперь может не хватить на успешную атаку. Архонт хотел вытащить из меня меч, но я подался вперед и продолжил насаживаться на острое оружие, пока не уперся в рукоять. В последнем порыве я прохрипел название своего секретного оружия, хватаясь врагу за ноги.
        То, что заклинание сработало с первого раза, было огромной удачей. Удачей было и то, что босс не догадался парализовать меня молнией в третий раз. Я вспыхнул ярким факелом и услышал, как мой высокомерный противник орет в огненном вихре и бьет меня латными перчатками по голове. Я сам в этот момент выглядел, как изуродованная шкварка без кожи. «Если не убью, так хоть помучаю», - думал я, наблюдая, как истекают последние единицы «Щита».
        Система объявила о повышении навыка «Благословенный щит духа» до двадцать первого уровня. Он автоматически вырос еще на сто единиц. «Спасибо», - мысленно подумал я, но и этого не хватит, чтобы добить гада. Нужно еще хотя бы шестьдесят очков жизни где-то натянуть. «Щит» был разрушен моим же заклинанием, но я почему-то не умер. А ведь точно, при активации щита восполняется сто единиц здоровья! Как я мог забыть. Прошло еще две секунды и настал момент истины.
        На часах рейда: 02:59:55.
        У меня последние сорок очков здоровья и ноль маны. Я выпадаю в осадок от истощения и тут возникает поздравительная табличка от системы:
        «ПОЗДРАВЛЯЕМ! РЕЙД В ПОДЗЕМЕЛЬЕ „ЗОЛОТОЙ РУДНИК ДОМИНИОНА АРХОНТОВ“ УСПЕШНО ЗАВЕРШЕН. НОВЫЙ ВЛАДЕЛЕЦ - КЛАН „МОНОПОЛИЯ“. ДО СМЕНЫ ВЛАДЕЛЬЦА ИЛИ ПОВТОРНОГО ЗАХВАТА ВОЙСКОМ ДОМИНИОНА АРХОНТОВ, ВАШ КЛАН МОЖЕТ ДОБЫВАТЬ ЗДЕСЬ РЕСУРС „ЗОЛОТАЯ РУДА“».
        Я лежал на трупе чудом поверженного врага, изуродованный и обессиленный и чувствовал себя абсолютно счастливым. Мне теперь не надо никуда спешить. Теперь все, что находится в подземелье моё и никуда не денется, после того, как я покину игру. Дождавшись, когда меня отпустит бессилие, я потянулся к иконке выхода. Слишком много впечатлений для одного игрового дня. Мне нужно было отдохнуть и насладиться победой. У меня гарантированно будет хорошее настроение до и после завтрашнего погружения, ведь меня ждет сбор и изучение добытых трофеев.
        Часть 9
        Месть подают холодной
        Плавучий комплекс Новое Токио.
        Центральный офис корпорации «РеалТек».
        15:00 ПО МЕСТНОМУ ВРЕМЕНИ. ЭКСТРЕННОЕ ВИРТУАЛЬНОЕ СОБРАНИЕ СОВЕТА ДИРЕКТОРОВ.
        Центральный офис корпорации занимал целую стандартную, многоярусную плавучую платформу сто на двести метров, на которой проживала, как сама семья владельцев корпорации, так и высший, средний и даже частично младший руководящий состав с семьями. На самых нижних ярусах, где высота потолков не превышала полутора метров, ютился и работал многочисленный обслуживающий персонал - прислуга, повара, охранники и технические специалисты разного профиля. Жить на этой платформе было особенно комфортно, и считалось даже честью, ведь она была реальным воплощением гения инженерной мысли современности. Значительно повышенная плавучесть, идеальная звукоизоляция отдельных сегментов и ярусов, на ней реализована лучшая из существующих в мире аналогов устойчивость к качке. Платформа обладала всеми возможными системами защиты от внешних повреждений, пожара, взрыва, затопления и всех других видов бедствий, имела несколько многотонных противовесов, обеспечивающих ей беспрецедентную устойчивость и комфорт обитателей.
        Собрание совета директоров из-за фактической близости проживания всех представителей, обычно проходило вживую. Оно было одним из важнейших событий в жизни корпорации и проходило не реже раза в месяц. После фиксирования системой ИИ-наблюдения отрицательной динамики притока игроков было созвано внеочередное собрание. Так как Новое Токио в этот день сильно колбасило из-за царившего в Тихом океане шторма, собрание прошло в виртуальном формате. Один за другим на своих местах за огромным прямоугольным столом появлялись уважаемые лица компании, директора и руководители направлений. С небольшим запозданием во главе стола возник сам владелец корпорации «РеалТек», господин Исида Токугава со старшим и двумя младшими сыновьями.
        Чего-чего, а фантазии и хорошего вкуса дизайнерам компании, моделировавшим место собраний не занимать. Для создания величественной атмосферы, место собрания было помещено непосредственно в «Сферу», на вершину огромной плоской каменной башни, располагавшейся в центре игрового мира. С просторной площадки на вершине башни открывался великолепный вид на бескрайние зеленые равнины, окруженные по кругу высокими горами с белоснежными вершинами. Обзор с высоты нескольких сотен метров позволял увидеть все красоты виртуального мира «Сферы» и множество его диких обитателей. Здесь было всё: бескрайние, густые леса, пресные озера с кристально чистой, голубой водой, покрытые высокой, сочной, зеленой травой луга с пасущимися на них овцами и оленями, холмы и высокие горы - все то, чего так не хватало в современном мире каждому, кто уже знал, каким мир был до потопа.
        Когда появился владелец корпорации, председатель совета директоров, господин Юсэй, сделал уважительный поклон в его сторону и объявил:
        - На недавнем собрании обсуждались финансовые итоги двухмесячной работы флагмана компании - игровой виртуальной реальности «Сфера». Были оглашены основные показатели прибыли за прошедший период, динамика роста пользователей, а также продаж игрового контента. В целом с этими показателями всё было в порядке. «Сфера» уже полностью окупила затраты на разработку и рекламу, но полученные нами сегодня данные сервера статистики показывали хоть и незначительное, но стабильное снижение общего числа игроков в последние три дня. Не менее тревожным и опасным для дальнейшего успешного существования проекта является и заметное снижение игровой активности основной массы старых игроков. Первый интерес к успешно разрекламированному проекту окончательно спал, и теперь в силу вступали совсем другие механизмы удержания внимания. Несколько дней назад была введена в игру система рейтинга игроков ТОП-500, что немного увеличило активность и подняло продажи товаров из игрового магазина. Почему же начался отток игроков, и возникла отрицательная динамика? Я хотел бы услышать мнение директора отдела маркетинга и рекламы.
        Председатель Юсей, в черном традиционном японском костюме неспешно присел в своё кресло. По его приглашению поднялся невысокий, худощавый мужчина средних лет в другом конце длинного стола. Он начал свою речь с низкого поклона.
        - Моё почтение, господин Токугава, господа наследники, коллеги, я уже подчеркивал это на прошлом собрании и снова повторю, что введение рейтинга ТОП-500 и любых других стимулирующих активность игроков ивентов не окажет положительного эффекта, пока обещанные корпорацией премии и награды игроки не могут получить в кредитах. Необходимо ввести полноценный обменник с выводом игровой валюты, и чем раньше, тем лучше.
        - Вы предлагаете отступить от утвержденного плана и запустить обменник раньше полугодового тестирования работы сервера? А что, если в защите ядра есть уязвимости, которыми смогут воспользоваться злоумышленники? Отсрочка в полгода для полноценного тестирования системы взята не просто так, - напомнил председатель совета.
        - В таком случае мы должны хотя бы объявить о введении обменника через четыре месяца и гарантировать пользователям приемлемый курс обратного обмена, тогда уже запущенные акции и те, что мы готовим на будущее, возымеют нужный эффект.
        Председатель совета директоров попросил озвучить планируемые акции для повышения интереса пользователей проекта.
        - Мы подготовили несколько ивентов, которые подстегнут интерес старых игроков и привлекут к проекту множество новых. Во-первых, мы объявим среди игроков гонку за титул с очень большим призом.
        - Насколько большим?
        - Мы хотим вызвать настоящий ажиотаж, поэтому приз за достижение титула составит миллионов кредитов.
        - А не слишком ли много за доступное всем и каждому достижение? - удивился господин Юсей.
        - Мы не просто вручим награду каждому упорному игроку. Титул даётся при достижении десятого уровня в каком-либо умении, но получить его нужно будет до окончания третьего месяца. У нас нет точных данных по формулам начисления опыта, но на основании общего описания действующей в данный момент игровой механики, достичь титула в «Сфере» очень сложно, в первую очередь по времени. К концу третьего игрового месяца сделать это будет крайне сложно, фактически, невозможно. Приз, скорее всего, выплачивать не придется, хотя я бы предпочел, чтобы кто-то один всё же достиг титула, получил приз и тем самым замотивировал всех игроков на борьбу в следующем этапе ивента, где мы будем вручать приз за два титула, и он будет уже в два раза больше. Продажи эликсиров опыта из игрового магазина выросли бы в разы, если на первом этапе гонки будет победитель. Мы могли бы прибегнуть к объявлению фиктивного победителя, но подобная практика противоречит принципам работы компании.
        - А что, если вы сразу объявите о втором призе? К примеру, миллионов за один титул к концу третьего месяца, два за два, три за три и так далее. Как мне кажется, это создаст намного больший ажиотаж на первом этапе ивента, как минимум среди японских игроков, а так как в реальности достичь двух и более титулов будет невозможно, корпорация ничем не рискует, - предложил Юсей.
        - Разве соревнование с такими условиями не будет подобно обману? - с сомнением в голосе, спросил директор отдела маркетинга, - Зачем назначать приз и дразнить игроков тем, что в принципе недостижимо?
        - Отнюдь, никто из игроков, как и все присутствующие тут в действительности не знают, можно ли достичь титула или нескольких в отведенный срок. Для игроков это будет интересное испытание своей силы духа и воли к победе. Я считаю, что можно смело повышать ставки, чтобы по настоящему оживить соревновательный интерес. Кстати, я позволил себе произвести небольшие исследования перед собранием и вот, что пишут на форумах и порталах, посвященных «Сфере». Я приведу лишь то, что было опубликовано за последнюю неделю. Цитирую:
        «Эта игра слишком сложная и непонятная».
        «Я погружаюсь в игровые миры, чтобы отдохнуть, а в „Сфере“ чувство отдыха не возникает. Всё слишком сложно и реалистично. Когда я отправился исследовать окрестности города, монстры так сильно искусали меня, что больше нет никакого желания заходить в „Сферу“ еще раз».
        «Я хотел достигнуть в игре больших высот, но грабительский курс обменника и бредовые условия доступа к игровому магазину оттолкнули меня. Просто непонятно, как в этой игре качаться и поднимать уровни. Я возвращаюсь в „Сагу о драконах“, там нет этого бреда».
        «Я играл в „Сферу“ больше месяца каждый день по два часа, а в итоге достиг лишь третьего уровня. Вам не кажется, что скорость развития навыков даже базовых навыков здесь нереально медленная? Исчезает всякий интерес продолжать, ведь умереть от монстров легче некуда, а получить новый уровень в каком-то умении уже в разы сложней. Новички - не советую даже начинать. Эта игра не сбалансирована. К сожалению, прошел месяц, прежде чем я это понял и вернулся в „Совершенный мир 12“…»
        - Наш продукт не удовлетворяет запросов потребителей? - неожиданно для всех спросил владелец, обеспокоенный отзывами.
        - Нет, нет, господин Токугава, - поспешил развеять опасения председатель совета, - на форумах присутствует и множество восторженных отзывов от игроков, которым все нравится. Они выражают огромную благодарность нам, как создателям супер-реалистичного игрового мира. Большинство игроков и критиков отмечают высочайшее качество, полностью соответствующее, а в чём то и значительно превосходящее требования для подобных продуктов. В Новом Токио игроки, в большинстве своем, очень довольны. Я специально отобрал негативные отзывы из разных регионов, чтобы озвучить мнение из числа недовольных. Большинство из них высказано пользователями из первого региона. Вы же знаете, китайцы вечно всем недовольны. Их правительство поддерживает среди населения враждебную к Японии идеологию, сваливая на нас все свои неудачи. Раз правительство региона так поступает, это же делают и рядовые граждане. Не исключено, что часть негативных отзывов - просто происки конкурентов.
        - Ясно, директор Юсей, продолжайте, - удовлетворенно кивнув, сказал владелец и, складка над его переносицей разгладилась.
        Легонько поклонившись, мужчина продолжил:
        - Как я уже сказал, большинство игроков вполне довольны балансом игры и скоростью развития навыков, что подтверждает более трехсот тридцати миллионов пользователей по всему миру, но одновременно с этим, существует два процента игроков, которые считают игру слишком сложной, и создают ей в сети плохой имидж, тем самым сокращая приток новых пользователей. Я прошу членов совета проголосовать. Нужна ли нам дополнительная стимуляция интереса игроков, подготовленными отделом маркетинга ивентами или…

* * *
        Отлично выспавшись, я первым делом сделал короткую пробежку на свежем воздухе, поприседал, отжался раз тридцать, а вернувшись в модуль, заказал королевский завтрак. Хотелось побаловать себя и заодно отметить удачный захват золотого рудника. Я не ограничился заказом риса, сухофруктов и водорослей, а даже потратился на свежие овощи, орехи и ягоды. Пока ждал доставку, принял приятный, расслабляющий душ.
        Свежий и бодрый, я открыл сигнализирующий о получении посылки боксовый приемник, забрал заказ и принялся раскладывать дорогие лакомства по тарелкам и пиалам на маленьком, выдвижном столе. Довольная ухмылка не сходила с моего лица, пока я ел вкуснятину и вспоминал, что в пещере осталось множество вражеских доспехов и оружия. С ним я смогу продолжить путь дальше, а если повезет, сходу захватить еще какую-нибудь шахту.
        Особенно сильно меня интересовали доспехи и оружие босса Архонтов. Там определенно, должно быть, что-то особенное. Насколько же сильно я вчера был измотан, что смог перебороть любопытство. Проснувшись утром с новыми силами, мне пришлось держать себя в руках, чтобы тут же не запрыгнуть на кровать и не нацепить шлем. Эх, я не из тех, кто умеет растягивать удовольствие. На секунду выпав из своих приятных мыслей, я обратил внимание на свой планшет, лежавший на краю кровати. На нем загорелся индикатор низкого заряда батареи. Перед тем как положить устройство на панель беспроводной зарядки, я почти автоматически ткнул в иконку официального портала «Сферы» и довольная ухмылка мгновенно сползла с моего лица. На пол страницы висело объявление о старте нового ивента от разработчика, под названием «Битва за титул».
        Меня словно ледяной водой с головы до ног облили. Огромный приз. Миллион золотых каждому обладателю титула, полученного до истечения последней минуты третьего месяца игры со старта сервера. На странице по этому поводу даже таймер появился, отсчитывающий время до конца действия ивента. Были и другие призы. Два и три миллиона обладателям двух и трех титулов к этому же сроку соответственно. Это пипец. Полный пипец. И что теперь делать? Если я получу этот приз, спокойной жизни настанет конец. Опять попаду под прицел службы безопасности и разведки. Хоть удаляй перса. Если ничего не придумаю и просто оставлю перса - мгновенно выдам себя с потрохами. Если это уже не случилось, ведь у меня, кроме шести титулов еще и «Благословенный Щит Духа» двадцать первого уровня, за десять тысяч смертей в наличии имеется. Да уж, а если надолго задержусь в темноте, может и седьмой титул выстрелить за «ночное зрение».
        Что же делать? Если моего перса внимательно изучат разрабы, бан мне обеспечен или опять жестко пофиксят, удалят уникальный навык, обнулят другие, аргументируя тем, что я прокачал их за счет уникального. Так на самом деле и было, а объяснить, откуда у меня появился уникальный навык я не смогу. За три месяца физически невозможно столько раз умереть, даже если очень захотеть. Исключение, пожалуй, составит адская ловушка в «Демоническом подземелье Повелителя кобольдов». Там я умудрился умереть десять тысяч раз за два с половиной часа, но такого подземелья в этот раз я не создал. Короче, приплыли. Внутри зародилось нехорошее чувство.
        С тяжелым сердцем я зашел в игру и увидел то самое сообщение, которое боится увидеть любой фанат игры:
        «ЗА НАРУШЕНИЕ ПУНКТА ПРАВИЛ 2.1.2, 2.1.3, 2.1.4, 2.1.5, 2.2.2, 2.2.4, ВАШ АККАУНТ БЫЛ ЗАБЛОКИРОВАН. ДАЛЬНЕЙШЕЕ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ КЛИЕНТА ВРММОРПГСПП „СФЕРА“ ЗАПРЕЩЕНО. ДЛЯ ПОЛУЧЕНИЯ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЙ ИНФОРМАЦИИ О ВОЗМОЖНОСТИ РАЗБЛОКИРОВКИ, ОБРАТИТЕСЬ В СЛУЖБУ ЮРИДИЧЕСКОЙ ПОДДЕРЖКИ ПОЛЬЗОВАТЕЛЕЙ».
        Сообщение о блокировке без права пользования клиентом игры, это, фактически, окончательный запрет. Обжаловать его у меня шансы не велики. С таким решением я не хотел, нет, просто не мог согласиться. Это ставило крест на моём будущем, ведь я просто не знал, как еще можно заработать вне этой игры. Помочь Сае с операцией я тоже не смогу, даже если наймусь не на одну, а сразу на три работы. За четыре месяца с минимальными тратами мне удастся заработать максимум четыре тысячи. Наверное, именно поэтому я, не раздумывая, тут же набрал контактный номер службы поддержки. Немного поторопился. Нужно было сначала посмотреть в правилах, в чем меня обвиняют и как это можно исправить. Вдруг достаточно заплатить штраф, но я действовал на нервах, поэтому сразу налетел на милую японскую девушку, выполняющую услуги консультанта по работе с пользователями.
        - Я требую снять блокировку! - сходу заявил я, не терпящим возражений голосом, хлопающей ресницами сотруднице кол центра.
        - Уважаемый клиент, прошу вас минуточку подождать на линии, - попросила девушка, а двадцать секунд спустя меня переключили на другого специалиста.
        К моему огромному удивлению, им оказался Тацуя Инаками, главный разработчик «Сферы». Пожилой мужчина смотрел на меня устало, как на назойливую проблему, от которой у него не было возможности отделаться.
        - Здравствуйте, Александр, - поприветствовал меня пожилой мужчина, - Удивлены? Я знал, что вы обязательно обратитесь в поддержку, и предупредил руководителя отдела юридической поддержки, чтобы при обращении, сотрудники связали вас со мной.
        - Здравствуйте, я требую разблокировать мой аккаунт!
        - Это невозможно. Вы уже засветились в системе, как злостный нарушитель, но я прекрасно понимаю, что вы в этом не виноваты. Я сам придумал уникальные навыки и способы их получения. Предполагалось, что подобный навык получит воин, прошедший тысячи битв во время «Эпохи Империй», но вышло нечто совсем другое.
        - Вы вернете мне мой аккаунт или нет? Я вложил немало денег, купил скины, заплатил за регистрацию клана и не нарушил никаких правил.
        - Произошла неприятная ситуация. Я вас прекрасно понимаю, но для игровой системы вы нарушитель и ближайшие три месяца вы абсолютно точно не сможете войти в игру из-за ДНК-блокировки. Я готов возместить вам вложенные в игру кредиты в виде игровых золотых на новом аккаунте. Если не ошибаюсь - это ровно тысяча кредитов, и даже постараюсь частично компенсировать потраченное вами время. Я прямо сейчас скопирую необходимые данные из вашего старого аккаунта в новый. Вы со старта будете владеть вашей гильдией и принадлежащей ей собственностью. Вы получите логин и пароль от этого аккаунта, но зайти в игру сможете не раньше, чем через три месяца, пока система не отсчитает срок минимальной блокировки.
        - Вы же можете всем объяснить, что я ни в чем не виноват. Почему нельзя сразу убрать эту несправедливую блокировку?
        - Если вы продолжите настаивать, я буду вынужден прервать с вами всякое общение и передать ваш вопрос на рассмотрение в юридический отдел, а они увидят в работе системы вполне правомерные действия. Вы думаете вам одному досталось, когда корпорация объявила о запуске ивента и тут же оказалось, что победитель давно определен? Ваше развитие опередило всех игроков в десятки раз. Мне пришлось выдумывать нелепые отговорки, чтобы объяснить, откуда у вас появился уникальный навык. Теперь все уникальные навыки будут вырезаны из игры в ближайшем патче, что меня крайне огорчает. Потеряется разнообразие тактик сильнейших и смелейших игроков. Ведь только смелые смогли бы рискнуть своей головой десять тысяч раз. Считайте, что вам повезло, иначе, ваши успехи в получении титулов посчитали бы использованием багов.
        Моему возмущению не было предела, но я сдержал кипевшую во мне бурю до окончания сеанса связи. Со спокойным видом записывал логин и пароль к своему новому аккаунту и точную дату, когда им можно будет воспользоваться, а после дал волю чувствам. Выкричался я знатно. Меня перестало трясти от гнева только после выброса негатива, и я смог спокойно сесть и обдумать, что же мне делать в текущем положении.
        До встречи с Саей после возвращения доступа к «Сфере» будет еще месяц. Если очень постараюсь, смогу раздобыть нужные ей средства. По идее, достаточно просто всё это время крафтить оружие и продавать его на аукционе. О других способах заработка, пока не прокачаюсь, придется забыть. Мне никак не достать трофеи из золотой шахты и даже оставленные на дереве леопардовые шкуры не получить, пока я не прокачаю «сопротивление к яду». На юге от шестьдесят второго города особенно обширная зона обитания гигантских пауков. В одиночку с ними никак не справиться. Их окутывание жертвы паутиной и смертельные дозы яда - огромная проблема. Без «Щита» и «сопротивления к яду» я мигом окажусь на воскрешающем круге. Раздражало, что придется начинать всё заново. По крохам наращивать силу. В этот раз получить силу будет в разы сложней. Нет ни одного настоящего бонуса, ни «Щита», ни заначки от болотного дикаря, ни дополнительного времени. После вспышки гнева в душе царило уныние.
        Мне захотелось насолить японцу и всей корпорации «РеалТек». Кто-то должен ответить за все мои страдания. Нечестно, что именно я всегда оставался крайним. Я бы, возможно, и не придумал бы ничего стоящего, если бы мне не позвонили из «Стального легиона». Моя старая знакомая, Ольга Дмитриевна, старательно изображала улыбку на своем холодном лице. Мне даже стало интересно, почему связаться со мной направили именно её или сама вызвалась?
        - Здравствуйте, Александр Владимирович. Очередной раз наши пути пересеклись. Поступила информация, что вы, являетесь лидером клана «Монополия» в шестьдесят втором городе. Эта информация верна?
        - Да, - не стал отпираться я.
        Единственная причина, по которой ко мне могла обращаться Ольга - это интересы филиала «Стального легиона». Всё равно, рано или поздно, ко мне бы пришли представители «Стального щита» и предложили бы арендовать или выкупить шахты. Правда, им придется подождать, пока я смогу зайти в игру, чтобы осуществить эту операцию, но выслушать предложение можно было и сейчас. Я могу тянуть время сколько угодно, все козыри в моих руках. Одним словом - монополия.
        - В таком случае, я хотела бы вас пригласить на центральную базу службы безопасности седьмого региона.
        Женщина следила за моей реакцией, но, не заметив ни удивления, ни страха, слегка разочарованно продолжила:
        - Вы подозреваетесь в мошенничестве, даче заведомо ложных показаний и попытке изнасилования. Очень рекомендую вам добровольно явиться на базу службы безопасности по указанному в сообщении адресу и чистосердечно признаться во всех преступлениях. Это смягчит ваше наказание и позволит избежать настоящего тюремного заключения и огромных штрафов. Честно скажу, я предлагаю прийти с повинной только из-за нашей прошлой дружбы.
        «О какой это дружбе она тут поет?» - подумал я, с трудом сдерживая нервную ухмылку. Ольга, как показательный представитель службы безопасности действовала по всем известной схеме. Если хочешь получить что-то чужое, обвини владельца приглянувшейся тебе вещи в преступлении и потребуй отдать её в качестве откупа.
        - Я очень благодарна вам за помощь с животными и только поэтому звоню лично, а не высылаю группу для задержания, - продолжала втирать дичь лживая сучка.
        - И, конечно же, чтобы возместить мои несуществующие злодеяния, в качестве добровольного пожертвования я должен передать в пользование филиала легиона в шестьдесят втором городе все имеющиеся у меня в игре рудники? - уже не скрывая ухмылки, сказал я.
        Женщина поняла, что её игра раскрыта и холодно глянула на меня, ожидая ответного предложения.
        - Давайте прекратим заниматься ерундой. У меня есть очень выгодное предложение для руководителей «Стального легиона», правительства седьмого региона и всех, кто хочет серьезно озолотиться на ошибке, допущенной корпорацией «РеалТек».
        - О чем идет речь? - непонимающе замигала глазами женщина, но её взгляд тут же изменился с холодного, на заинтересованный.
        - Стартовал официальный ивент под названием «Битва за титул». Я знаю, как гарантированно получить титул до истечения третьего месяца. Это можно провернуть с огромным количеством игроков. Я готов поделиться этим методом со «Стальным легионом» после подписания определенного соглашения, в котором будет указана моя доля от общего приза.
        - Для этого вам тоже придется посетить центральную базу службы безопасности. Здесь расположился спонсируемый правительством «Стальной легион», но возможно, вы хотели бы встретиться в более интимной обстановке. Зачем передавать столь ценные данные группе тупиц из правительства, мы бы могли обойтись и без них.
        - А как же «Стальной легион» интересы которого вы сейчас представляете?
        - Как сотрудник отдела по борьбе с виртуальной преступностью, я часто сталкиваюсь с фактами мошенничества. Вы определенно знаете что-то, позволяющее получить титул, но если это что-то противозаконное, не станет ли это ударом по репутации правительства? Сначала вы должны рассказать об этом способе лично мне, и только после этого мы обсудим вопрос встречи с кураторами проекта и подписания договора.
        - Если ты такая тупая, что не понимаешь, что я вижу тебя насквозь, то разговор окончен. Я свяжусь напрямую с майором Кучиным, - устав снимать с ушей очередную порцию лапши от лживой женщины, сказал я.
        - В этом нет необходимости. Я устрою встречу и подписание договора сегодня же в обед, - спохватилась Ольга, которая могла остаться совсем не у дел, если её оттеснят от участия в сделке.
        Допустить такое, Ольга позволить себе не могла. И дураку понятно, что можно заработать целое состояние, если собеседник говорил правду. Это будет не жалкая премия в тысячу кредитов от правительства, а сотни тысяч и даже миллионы. Всё зависело от того, насколько много игроков они смогут подключить к этому сулящему прибыль делу.
        - Я пришлю за вами антиграв. Судя по моим данным, вы проживаете на третьем подземном ярусе двенадцатой соты Внутреннего моря. Если вас не затруднит, выйдите на вторую посадочную площадку в общий шлюз. Транспорт прибудет туда в течении часа.
        Ну что же, моя великая месть начнеться со стравливания одних сволочей с другими. Главное не попасть в их жернова, а так будет забавно глянуть, что предпримет «РеалТек», когда по итогам третьего месяца в седьмом регионе будет двести тысяч титулованных игроков. Хватит ли у них средств выплатить всем обещанное или они потом откроют обменник с курсом сто тысяч к одному? Очень интересно.
        Так или иначе, долю с этой возни я собираюсь получить немаленькую. Однако, если седьмой регион откажеться платить мою долю, будет печально. Тут важно правильно выбрать процент. Двадцать процентов мне совершенно точно никто не даст. Гораздо легче меня просто убить. Даже пять процентов с двухсот миллиардов - это непостижимо огромные деньги. Один процент будет в самый раз. Если я пообещаю поделиться с Ольгой, Кучиным, парой полковников службы безопасности и кем-то из правительства, всеми теми, кто может обеспечить мне хотя бы минимальное прикрытие из личного интереса, эти деньги я получу. Только бы потом «РеалТек» не обломала, обвалив курс игровых золотых.
        Я накинул свежую футболку, сменил грязные спортивные штаны на джинсы и двинулся от модуля в сторону общего шлюза. От того, как я сегодня себя поставлю, зависело очень многое. Я никогда раньше не думал, что можно заработать на «Сфере» вообще в ней не находясь, но если подумать, зачем делать всё своими руками?
        Часть 10
        Следуя за своим сердцем
        Двенадцатая сота третьего яруса Внутреннего моря, как всегда, была тихим и безлюдным местом и поэтому казалась покинутой. Легкий шум принудительно нагнетаемого воздуха в вентиляционных каналах дополняли лишь носящиеся по скрытому за переборками тоннелю, специальные автоматические транспортеры сервиса боксовой доставки. Я шел к общему шлюзу, активируя освещение датчиками движения.
        Можно было заказать автобот - путь не близкий, но мне хотелось пройтись. На ходу думалось легче. Я пытался представить варианты развития событий, если я отдам «Стальному легиону» прокачку «сопротивления к удушью» для победы в ивенете «Битва за титул». Неизбежно, косвенно откроется способ прокачки «сопротивления к холоду». Также, это жирно выделит и подчеркнет важность оставаться на первом уровне для успешной и безопасной прокачки многих других навыков.
        Думающие люди, курирующие программу «Стальной легион», сложат два плюс два и применят уже известный им принцип для получения всех остальных «сопротивлений». Запустится цепная реакция, и глядишь, по возвращении в игру после трехмесячного перерыва, я окажусь в толпе более сильных, чем я игроков, потому что по глупости слил известную мне информацию о секретах прокачки.
        А так как я буду уже без «Щита», угнаться за ними мне будет сложно. Плюс, я понятия не имею, как долго мой клан может удерживать шахты до повторного нападения прошлых владельцев. Если это какой-то определенный промежуток времени, к примеру, два месяца, то ни одной ближайшей шахты в моих руках к моменту возвращения уже не останется. Их заберут другие кланы потому, что прокачанные по моему методу игроки будут уже достаточно сильными, чтобы в легкую отбить ресурсы у новых владельцев.
        С финансовой стороной вопроса тоже было не всё радужно. Я опять добровольно связывался с Ольгой и всеми теми людьми, от которых пострадал в прошлом. Где гарантии, что они не кинут меня в тот же миг, когда получат от меня ценную информацию? Разве не логичней было бы передать свои секреты верным друзьям и уже с ними разделить призовые? Месть Тацуе Инакаме может обернуться ударом по моим собственным интересам.
        «Стальной легион» пожелает выжать максимальную выгоду из полученной информации и может реально качнуть до титула двести тысяч находящихся на контракте игроков. В таком случае, корпорация «РеалТек» может отложить или вообще отменить введение обменника. Как минимум, сильно изменит курс при открытии. Не исключено, что пересмотрит и изменит игровую механику, в разы усложнив прокачку, и всё это ударит только по мне. Корпорация найдет, как выкрутиться из возникших проблем, а смогу ли я придумать что-то новое - не факт.
        Все эти мысли привели меня к решению не садиться в антиграв Ольги, а отправиться в Порт, а оттуда в Новое Токио, что я сходу и сделал. При мысли о людях, с которыми я хотел бы разделить победу и выигрыш, перед глазами встала миниатюрная японка. Забавно, но я вдруг заволновался, а не уведут ли её у меня, пока я жду нужного момента для встречи. Еще одним основанием для путешествия в Японию стала мысль, что выигрыш своих соотечественников представители корпорации воспримут позитивней. Всегда приятно, когда твоя нация в чем-то сильнее других.

* * *
        Преодолев четырехдневное морское путешествие, я высадился на причале плавучего комплекса Новое Токио. Вечерело, а у меня ни контактов девушки, ни представления, где её искать в лабиринте из десятков, а возможно, сотен тысяч плавучих башен. Я долго думал, что же мне делать и всё, что пришло мне на ум, это связаться с Тацуей Инакамой.
        Мужчина ответил на вызов не сразу. После моего приветствия и представления, он долго молча смотрел на меня с экрана коммуникатора со встроенной камерой и не мог понять, почему я его беспокою.
        - Извините, я прибыл в Новое Токио, чтобы встретиться со своим другом, но забыл его контакты. Вы бы не могли мне помочь? Я знаю, что у вас он где-то есть, так как она была тестером игры. Я имею в виду Саю Кабаяси.
        Наконец, сообразив, что от него хотят, мужчина нахмурился.
        - Ваша подруга сама вам об этом сказала?
        Я понял, что возможно, сказанул лишнее. Соглашение о неразглашении, всё такое и решил прикинуться дурачком.
        - Нет, я случайно узнал через нашего общего знакомого.
        - Так почему вы звоните мне, а не вашим друзьям и другим общим знакомым? - возмутился мужчина.
        Это был вполне справедливый вопрос, поэтому я изобразил печальную мину и выпалил очередную ложь.
        - Извините, но наш общий знакомый умер по моей вине и теперь все от меня отвернулись. Поэтому я и обращаюсь к вам. Вы мне не поможете? Уже темнеет, а я не знаю куда мне двигаться.
        Мужчина недовольно проворчал что-то себе под нос и отвел руку с коммуникатором в сторону. Я слышал клацанье манипулятора и видел всполохи света, отражавшиеся на потолке комнаты японца рисунками разной формы. В конце концов, он синхронизировал свой коммуникатор с приложением на компьютере и выслал мне номер сообщением. Я принялся его благодарить. Даже несколько раз поклонился, следуя японским традициям. Тацуя неодобрительно покачал головой и отключился.
        Казалось бы, проблема решена. У меня есть номер, по которому можно связаться с Саей, но звонить незнакомой девушке на ночь глядя и тем более предлагать встретиться, было так себе решением. Она могла быть сейчас в погружении. Нужно отправить сообщение с текстом, который её точно заинтересует и не заставит меня заблокировать.
        Понимая, что сегодня я точно уже с ней не встречусь, я оплатил сидячее место в зале ожидания пассажирского порта и принялся выдумывать текст. Если напишу, что хочу предложить ей выгодную сделку, она, скорее всего, испугается и добавит меня в черный список. Нужно было написать такое сообщение, которое заинтересует её и не покажеться слишком странным. Я очень долго думал, что же я знаю о Сае такое, что позволит ей мне поверить и одновременно будет ей интересно. В голове крутилась мысль, что нужно как-то упомянуть грифонов. Сейчас девушка по уши влюблена в своего Мамору. Обожает полеты и торгует яйцами питомцев, которые скорее всего ворует из гнезд, добраться до которых можно только на спине грифона. Решено, закажу у неё яйца питомцев. Это не должно броситься в глаза, а когда она выйдет на связь, сошлюсь на Тацую Инакаму и предложу в качестве оплаты секрет, как выиграть победу в ивенте. Разумеется, с требованием о неразглашении и небольшой долей, чтобы моё желание поделиться секретом не выглядело слишком подозрительным.
        Вымучав за два часа короткое сообщение о заказе питомца, я полез в сеть. На официальном портале «Сферы» нагнетали страсти вокруг ивента «Битва за Титул». Как гром с ясного неба выглядело объявление-анонс об открытии игрового обменника в день полугодия от запуска проекта. Разработчики пообещали не менять существующий курс, оставив его изменение исключительно рыночным показателям спрос/предложение. Смело и очень умно, надо сказать. Самого обменника еще нет, но известие о том, что игра позволит заработать в случае успеха, привлечет очень много опытных игроков.

* * *
        Проснувшись утром, я чувствовал себя не очень. Качка, объявления диспетчера о прибывающих и убывающих рейсах, реклама и пиликанье автоматов, продающих еду и подслащенные напитки, не давали мне нормально расслабиться и уснуть. Возможно, это просто привычка, но как же хорошо на самом деле в моем тихом и спокойном Внутреннем море. Понять, что ты живешь в раю, можно только сравнив это место с другими.
        Я уже бывал в Японии, после пиратских приключений и знал, что Новое Токио - это гигантский муравейник, в котором находиться еще хуже, чем даже здесь в шумном зале ожидания. Исключение может быть лишь в случае, если ты владелец собственной платформы или хотя бы нескольких ярусов на одной из них. Тут меня и посетила та самая мысль, которая могла бы стать козырем в общении с японкой. Еще не получив ответа от неё, я послал в след еще одно сообщение:
        
        К моему удивлению, ответ пришел почти мгновенно:
        
        «Как же так?» - подумал я. Девушка сама говорила, что зарабатывала продажей яиц и питомцев. Может, это случилось позже? Я решил её удивить и отправил сообщение:
        
        
        - ответила Сая, и я призадумался.
        Она точно уже увидела мое предложение уютного жилища и вкусной еды. Может это трудности перевода и смысл текста не доносится в правильной форме. Я решился позвонить. Напряженно ждал звонка, а когда увидел на экране сонную мордашку, не смог сдержать эмоций и заулыбался в тридцать два зуба.
        - Здравствуйте, Сая. Я Алекс Ветров. Мы с вами еще не знакомы. Я купил недавно пару птенцов грифона и слышал, что у вас есть опыт в их приручении. Могу ли я рассчитывать на ваши советы и небольшую помощь, разумеется, за достойную оплату? - сказал я заготовленную фразу.
        - У вас есть грифоны? - воскликнула японка. Её глаза горели живым интересом.
        - Вы удивлены или вы думали, что только у вас может быть подобный спутник?
        - К сожалению, у меня его уже нет. Мой персонаж, на котором я вырастила Мамору, давно заблокирован, - призналась японка, а потом спохватилась, - А откуда вы о нём узнали?
        - Тацуя Инакама мой друг, он и дал мне ваш номер, - сказал я полуправду.
        Похоже, мои объяснения успокоили девушку, и она решилась на неловкий вопрос.
        - Вы хотите, чтобы я помогла непосредственно в игре или только удаленно?
        - Если это возможно, то прямо в игре. Правда, для этого вам придется переехать в седьмой регион. Проживание за счет нашей компании. Если все пройдет хорошо, одного из питомцев я отдам вам в личное пользование.
        - Правда?! - не веря моим словам, воскликнула девушка, - я готова приступать к работе немедленно!
        Наживка была заглочена и договориться о совместном путешествии в седьмой регион не составило труда, тем более, что я пообещал оплатить дорогу. Уже в обед я увидел Саю на пассажирской платформе с двумя небольшими сумками и все том же легоньком белом платье, в котором увидел её вживую впервые.

* * *
        Оказавшись во Внутреннем море, японка впервые напряглась. Видимо, начала подозревать, что что-то не так. Хотя мой модуль был раза в три больше чем тот, в котором она жила семьей из четырех человек, я не предложил ей поселиться отдельно. Подпортило атмосферу и появление у дверей модуля Ольги. Мне пришлось попросить Саю посидеть в душевой кабинке за шторкой, пока я выслушивал на входе претензии и угрозы наглой женщины.
        - Ты нарушил условия нашего договора, - настаивала Ольга.
        - Мы еще не заключили никакого договора, - парировал я, а на словах можно обещать, что угодно.
        - Ты должен отправиться со мной на базу, - потребовала женщина.
        - Мое предложение больше не актуально. За тот способ прокачки, что я собирался предложить, меня перманентно заблокировали прямо во время нашего разговора.
        - Как так? - удивилась Ольга.
        - А вот так, блокировка без права возврата в игру. Я долго бодался со службой юридической поддержки, не помогла и поездка в Японию. Как ты думаешь, зачем я туда мотался? Ни уговоры, ни угрозы, ничего не помогло. Столько денег потратил и все зря.
        - Понятно, - потухнув на глазах, сказала Ольга и соизволила отвалить от моего модуля.
        Я закрыл дверь и откинул штору душевой кабинки. Японка выглядела испуганной. Видимо, в их стране не принято так громко выяснять отношения. Включив переводчик в коммуникаторе, девушка спросила:
        - Это из-за меня?
        - Нет, что вы, Сая, не беспокойтесь, мы с этой женщиной давно не ладим. Она работает в службе гражданской безопасности и хотела получить от меня деньги, но я их отказался отдавать. Она вымогатель и мошенница.
        - Мошенница, которая работает в службе безопасности? - искренне удивилась японка.
        - Именно, - к сожалению, в седьмом регионе самыми большими преступниками являются сами органы защиты от преступности. С ними надо быть очень осторожными.
        Японка была вконец напугана. Начала потихоньку осознавать, куда ввязалась по глупости. Я решил, что больше откладывать нельзя и признался, что мой аккаунт заблокирован и я получу доступ к игре только через три месяца. Говорить, что никаких птенцов грифонов у меня нет, пока не стал, иначе Сая могла просто взять и отправиться домой, а так у меня будет отсрочка по уважительной причине, и я смогу пока убедить девушку принять участие в ивенте «Битва за титул».
        Я заказал богатый ужин, после чего в тихую запаролил дверь, чтобы её нельзя было открыть изнутри и снаружи без магнитного ключа. Это было некрасиво с моей стороны, но я опасался, что ночью Сая просто сбежит. Слишком сильно мои обещания разошлись с реальностью. Я предложил ей, пока нет доступа к питомцам грифонов, зарегистрироваться и половить рыбу для их кормления. Девушка вроде согласилась, а потом я увидел неуверенность и страх в её глазах. Наверное, она боялась, что я воспользуюсь ею, пока она будет в погружении.
        Мне пришлось очень постараться, чтобы убедить её, что она очень ценна для меня, как специалист по приручению, что другой такой нет и выйти погулять на поверхность для её успокоения. Вернулся я довольно быстро, потому, что уже стемнело и хотелось убедиться, что Сая в «Сфере», а не пытается взломать дверь, обнаружив, что та заперта или чего хуже, уже вызвала службу безопасности. Когда я вернулся, девушка сидела заплаканная у двери. Сумки были при ней. Мне все стало ясно. Она хотела уйти, но не смогла.
        Она глянула на меня обреченным взглядом. Первым делом я резко схватил её за правую руку, из-за чего она вскрикнула и закрыла голову левой рукой. Меня интересовал список её звонков. Для удобства я снял с руки коммуникатор и принялся листать. В числе звонков за последний час был всего один номер, но она набирала его сто семьдесят три раза. Это совершенно точно был не номер экстренного вызова службы безопасности седьмого региона. Видимо, она звонила своему отцу, но он так и не взял трубку.
        - Ика сете кудасай, ика сете кудасай (Пожалуйста, отпустите меня), - шепотом повторяла японка.
        Чтобы это понять, мне пришлось включить переводчик и поднести его к её губам. Сая боялась меня до дрожи в коленях. Я предстал в её богатой фантазии, как маньяк-похититель. Я совсем не хотел, чтобы так вышло, но своими подозрительными действиями сам создал эту ситуацию. Слезы и панический страх девушки болью отзывались в моей груди, и я невольно потянулся к ней, чтобы обнять. Вместо успокоения в моих объятиях, она лишь еще сильней задрожала всем телом.
        - Прости, прости, я закрыл дверь потому, что очень боялся, что ты захочешь сбежать. Мне очень жаль, что я напугал тебя, но я не желаю тебе зла. Я готов умереть за тебя. Я люблю тебя, люблю, хотя ты об этом еще и не знаешь. Прости. Дай мне еще один шанс, и я все исправлю.
        Не знаю, как сказанные мною слова перевел коммуникатор, и что в них услышала японка, но постепенно она перестала дрожать и, легонько уперлась в мою грудь руками, показывая, что не хочет этих объятий. Я отстранился и увидел её опухшие от слез глаза. Хоть и совсем с другого ракурса, передо мной была всё та же милота.
        - Прости, что тебе пришлось пережить этот стресс, если хочешь, я сейчас же отвезу тебя в Порт и посажу на корабль, но если ты дашь мне шанс всё объяснить, то не только поживешь немного в свое удовольствие, но еще и станешь очень богатой. Я готов поделиться тайной, как стать в «Сфере» очень богатым только с тобой. Если честно, именно для этого я приплыл в Новое Токио. Хотел встретиться. Очень хотел тебя увидеть и все рассказать, а потом не удержался и пригласил к себе. Просто захотелось побыть с тобой подольше.
        - Значит, никаких птенцов грифонов нет? - опустив вниз глаза, спросила японка.
        - Да, сейчас нет. Я солгал, чтобы ты захотела поехать со мной, но я достану для тебя хоть тысячу грифонов, просто дождись конца блокировки.
        - То, что ты сказал про Тацую Инакаму правда?
        - Что именно?
        - Что вы друзья.
        - Он должен мне. По его вине я застрял в «Сфере» на тридцать лет в ассинхронном режиме. Правда, для всех окружающих, прошли только одни сутки. Ты же знаешь, что это такое, правда?
        Сая неуверенно кивнула. Её обреченное выражение лица сменилось на настороженное.
        - Ты правда меня любишь? Почему?
        - Хочешь, верь, а хочешь, нет, мы были с тобой парой раньше, просто ты ничего не помнишь.
        - Э-э-э-э? - в традиционно японской манере выразила удивление девушка.
        - Я говорю правду. Мы были вместе и многое пережили, но потом нас разлучили обстоятельства. Я могу доказать.
        - Когда это было?
        - Если смотреть из текущего момента, то в будущем.
        - Не может быть, - замотав головой в стороны, запротестовала Сая.
        Тяжелый момент недопонимания был преодолен, и вдруг, в моей руке завибрировал, а потом и заиграл мелодией коммуникатор Саи. Она глянула на меня с надеждой. Я тут же протянул ей коммуникатор и отошел подальше, чтобы переводчик не ловил слов из разговора. Как я понял, это звонил отец девушки. Наверное, он не на шутку разволновался. Это и не мудрено, если от дочери пришло множество звонков, значит, случилось, что-то ужасное. Я видел, как она пыталась его успокоить спокойной интонацией и даже несколько раз улыбнулась, скрывая заплаканное лицо.
        После разговора с отцом Сая тихо сказала, что хочет уехать. Я кивнул, вызвал автобот, помог ей добраться до Порта, но на входе на территорию причала, когда мы уже почти купили билет в терминале, она, вдруг, передумала.
        - Я хочу верить тебе. Пусть ты и соврал раньше, но у тебя были причины. Не знаю, чтобы я делала, если бы мы с любимым разлучились, а потом он не мог меня вспомнить. Наверное, это было бы ужасно. Я хочу верить тебе. Если ты действительно любишь меня, позаботься обо мне.
        Сказав все это, Сая поклонилась и стояла ожидая моей реакции, пока я не схватил её в охапку и не закружил на месте, прямо посреди идущих мимо людей. Все мои усилия не прошли даром. Сая решила поверить мне и остаться. Несмотря на риск, она решилась кинуться в омут новых для неё чувств с головой.
        Часть 11
        Не имей сто рублей, а имей сто друзей
        Я думал, что поселившись со мной, Сая станет раскрываться. Мы будем весело проводить вместе время, гулять, общаться на любые темы. А когда сблизимся достаточно, станем настоящая парой - так, как было во время нашего прошлого побега из Нового Токио, но тут я сильно заблуждался.
        Японка продолжала вести себя со мной крайне сдержанно. За свои деньги купила веревку, колечки с зажимами и рулон пластикового материала, для изготовления перегородок-занавесок. Целый день трудилась, изготавливая стенки своего отдельного домика внутри модуля и обратилась ко мне лишь пару раз. Первый, когда ей потребовалась помощь в натягивании веревок, а второй, когда ей нужна была консоль, чтобы выполнить заказ по её основной работе.
        Сая работала дизайнером веб-приложений с возможностью интеграции в ВР. Шлем и планшет для выполнения заказов она с собой из дома взяла, а консоль планировала использовать из тех, что получит на месте. В итоге выходило, что она продолжала жить своей прежней жизнью, только на моей территории и пользуясь моей кухней, санузлом и консолью.
        Со мной она взаимодействовала крайне мало и только по игре. Лишь иногда выглядывая из своего убежища, чтобы покушать и помыться. Зато с семьей и друзьями общалась ежедневно и довольно долго. Причем, иногда, на удивление громко. Мне даже показалось, что она это делает специально, чтобы насолить. Эдакая мелкая женская месть.
        Мне раскрылись те стороны её характера, которых я раньше не замечал или не мог увидеть из-за того, что мы мало жили вместе. Сая Кабаяси была очень педантична. Очень тщательно вымывала руки, посуду, раковину, стол и печь, которую использовала для приготовления и разогревания пищи. Насухо вытирала душевую кабинку и регулярно протирала от еле заметных пятен зеркало и умывальник.
        Если я ложился на кровать, не зависимо от того, чем бы она ни занималась, Сая тут же переставала издавать даже еле слышные звуки, чтобы не мешать мне заснуть. Именно поэтому её попытки иногда говорить громко, выглядели нелепо. В своих привычках она демонстрировала заботу о спокойствии и благополучии окружающих. Сказывалось японское воспитание, где вызывающее и эгоистичное поведение порицалось и всячески искоренялось.
        Однако, как личность, Сая оказалась несколько другой, чем я думал. Во-первых, она была просто невыносимо упертой. Отстаивала свои убеждения, даже если следование им было бессмысленно. Я столкнулся с тем, что она отказалась удалять персонажа, созданного в японском регионе. Сказала, мол, раз никаких птенцов грифона у меня нет, то весь достигнутый ею за два месяца прогресс она терять не собирается.
        С одной стороны её можно было понять. Четвертый уровень «рыболова», третий «травника», второй «лесоруба» и «сопротивление к яду» - это огромный прогресс для рядового игрока. Это же запредельный одиннадцатый уровень! Рядовым японским игрокам такое и не снилось. Благо, она не стала тратиться на услуги кровати и не поднимала уровень, что для прокачки «сопротивления к удушью» было очень кстати.
        Во-вторых, даже на победу в ивенете «Битва за Титул» мне пришлось её уговаривать. Сая категорически не хотела выделяться из массы других игроков, и даже награда в миллион золотых её не убеждала.
        - Ну, подумай, ты не просто выделишься, ты сможешь, когда появиться обменник, вывести деньги и помочь всем, кто в этом нуждается. Купишь папе, ну, не знаю, лодку для рыбалки, оплатишь младшей сестре дорогостоящее обучение. Маме вставите зубы. Мало ли. Вдруг родственникам, друзьям или просто знакомым потребуются деньги на дорогостоящую операцию, и ты сможешь им в этом помочь, - выискивая убедительные аргументы, чтобы склонить Саю к участию в конкурсе, сказал я.
        - Можно, я подумаю, - уклончиво ответила девушка, а потом долго общалась с кем-то по коммуникатору.
        В итоге здравый смысл победил, но и тут Сая отличилась.
        - А можно, со мной победит еще несколько человек, чтобы не мне одной досталось всё внимание?
        - Если ты так боишься выделиться я не против, но тогда все они должны отдать мне десятую часть приза, - без лишней скромности, потребовал я.
        - Я поняла, - радостно воскликнула девушка и тут же принялась звонить своим знакомым.
        Я согласился, и оказалось, что эти «несколько» человек, не кто иной, как все те, с кем она успела посоветоваться после нашего разговора. Ни у кого, кроме Саи не возникло боязни засветиться при маячившей на горизонте сумме с шестью нулями. Она одна оказалась такой скромницей.
        Я описал Сае главный принцип развития сопротивлений, который я почерпнул в игре:
        - Игра начисляет особенно много очков навыка за ситуации, которые могут привести к мучению игрока и его мучительной смерти. Умереть от удушья в игре крайне сложно. Разве что тебя придушит какой-нибудь пятнистый ягуар или краб на болоте утащит в трясину. Если заставишь себя тонуть до смерти, опыт будет капать в копилку значительно быстрей, чем если просто ловить рыбу. Остается повторять эту ситуацию снова и снова, десятки, сотни и даже тысячи раз.
        Я объяснил девушке в деталях, что ей нужно делать и услышал вполне разумное замечание, что этим не стоит заниматься во время присутствия на озере большого числа других игроков. То, что мой метод прокачки тайна, Сая понимала, а то, что любой без тени сомнения воспользуется предоставленной мною возможностью озолотиться - нет. Разумеется, сразу предупредил, что поднимать уровень ей категорически нельзя.
        Началась недельная прокачка навыка. Сильно я на девушку не давил, времени до конца ивента вполне хватало. Просто иногда интересовался, как её успехи, а сам занимался спортом, изучением японского языка и планировал, что буду делать сам, когда получу доступ к игре. Справившись за семь дней, девушка опять занялась выполнением заказов по дизайну, чтобы не зависеть от меня в материальном плане.

* * *
        Срок проведения ивента подошел к концу, и пришло время оглашать результаты. И тут я узнал, как далеко распространилось запущенное Саей сарафанное радио. Победителями в ивенте стало триста восемьдесят человек, все из Японии. Туда вошла не только семья Саи Кабаяси. Мать, сестра и специально купивший для этого дополнительную консоль и шлем отец, но весь ближний и дальний круг её знакомых.
        К победителям присоединилась и часть совершенно незнакомых девушке людей, вроде троюродных братьев и дальних родственников знакомых, но все эти люди честно переслали десятую часть выплаченного им корпорацией приза в личный кабинет Саи. Японское воспитание - удивительная вещь. Девушка положила передо мной планшет с открытой страницей личного кабинета, прикрыв рот рукой. Сумма в тридцать девять миллионов золотых действительно выглядела впечатляюще. Правда, тридцать восемь из них составляли мою долю. Сае по условиям договора причитался лишь один из них.
        Часть 12
        Одиночество, как дорога к себе истинному
        Мои трехмесячные каникулы от «Сферы» прошли довольно мучительно. Сая ни на грамм ко мне не прониклась, продолжая жить своей, уединенной жизнью и фактически игнорируя мое существование. В игре же, за которой мне приходилось следить только по объявлениям на официальном портале, начались серьезные изменения. И началось всё с этого проклятого ивента.
        Мировое игровое сообщество по-разному отреагировало на итоги «Погони за Титулом». На русскоязычных просторах сети японцев называли задротами, сами японцы очень гордились соотечественниками и радовались за их успех, а в ряде недружелюбно настроенных к Новому Токио регионах начались обвинения в читерстве. Игроки требовали уточнить, в каких именно навыках преуспели их японские соперники.
        Желая устранить недовольство довольно большого числа игроков, корпорация «РиалТек» обнародовала название навыка, обеспечившего получение титула. Для многих стало откровением, что вообще существует умение «сопротивление к удушью» и, разумеется, они понятия не имели, как его можно было развить. Апеллируя к пункту о неразглашении игровой механики, никаких других данных компания-разработчик не разглашала, но новая информация породила тысяче-страничные обсуждения в сети и массу экспериментаторов. То, чего я опасался, произошло в самой худшей форме. Игроки стали пытаться развить этот навык. Кто-то придумал это делать в озере. Кто-то догадался, что топиться надо под грузом. Экспериментаторы делились своими результатами, и пошло поехало.
        Сеть запестрила сообщения о том, как легко, оказывается, было прокачать это умение, и если уделить этому внимание, то титул берется за пять-шесть игровых дней. Началось повальное копирование найденного метода. Сам того не ведая, я выпустил джина из бутылки. Самые худшие мои опасения сбылись - многие игроки, наконец, поняли, как качаться и мой, на первый взгляд, безобидно переданный японке секрет, перерос в тотальное преображение игрового сообщества. Игроки перестали держаться за уровень, очень многие создали персонажей заново, чтобы получить защитный бонус первого уровня.
        После неудачно завершившегося в финансовом плане ивента «Битва за Титул» и резкого спада заинтересованности игроков в эликсирах опыта, отдел маркетинга отказался от повторного его проведения, и ускорил сроки проведения турнира. Одновременно, технический отдел получил задание пропатчить игру для введения другого платного контента.
        Ранее магия была уделом избранных, но желая получить скорейший финансовый результат, в игру ввели книги с навыком «Заклинатель» и четыре книги «Заклинателя стихий». Отдел аналитики выдал отчет о способах развития игроков, сделавших эликсиры опыта не востребованными, и пришел к выводу, что игрокам слишком хорошо живется. Были изменены некоторые кривые получения опыта, но самым ужасным стало то, что официально был упразднён бонус к защите удачи на первом уровне. Об этом незамедлительно сообщили на портале. Я рвал и метал. Все мои конкуренты уже качнулись используя этот бонус, а к моменту моего появления в игре его уже не будет.
        Все составленные мной планы прокачки шли теперь в одно место, ну или не шли, но я при этом получал космический минус к удаче, который компенсировать можно только в адамантовой пещере у девяносто второго города. Другими словами, я оказывался в ситуации, что мне просто ничего не остается, кроме как дожидаться заселения этого города и лишь после этого, моя игра и прокачка станет эффективна.
        Вот такие реалии окружали меня в тот день, когда трехмесячная блокировка доступа для моего аккаунта прекратилась. Я получил доступ в личный кабинет и увидел на счету обещанную Тацуей тысячу золотых. До открытия полноценного игрового обменника было еще две недели, а у меня уже полностью закончились полученные от него деньги. И тут Сая показала мне еще одну свою сторону своего характера. Я попросил помощи в месячной оплате аренды за модуль, коммунальных сервисов, сети и продуктов и получил твердый отказ. Она, видите ли, не обещала ни за что платить и вообще, я ей должен за то, что она торчала у меня три месяца, лишенная нормального общения с семьей и подругами. И вообще, денег у меня во много раз больше, чем у неё, а всё благодаря её друзьям и знакомым. Короче, денег она никаких не даст и вообще, она устала и хочет домой.
        Я понял, что это всё. Как-то сразу у нас ничего не клеилось, а когда японка заимела на счету огромную сумму, стала подчеркнуто холодна. С гримасой мучения, Сая рассталась с тридцатью восьмью миллионами и тут же начала требовать обещанную плату. Мне стало неприятно, и я вернул ей назад десять миллионов и спросил:
        - Хватит?
        - Более чем, - ответила повеселевшая японка и тут же начала собираться.
        - Ты куда? - спросил я требуя.
        - Домой. Оплати мне, пожалуйста, обратную дорогу.
        Внутри меня все опустилось. Я сказал ей, что у меня нет денег даже на еду, подарил, пусть пока и не реальные, но десять миллионов золотых, а она, мало того, что не предложила помочь, а сразу сбегает, да еще и требует, чтобы я в долг купил ей билет. Моя иллюзия развеялась. Милота милотой, но внутри этой женщины живет циничный потребитель, каких я уже навидался. А всё просто, раз она уже стала материально независимой, я её мало интересовал. Непонятно, почему она не сбежала раньше. Видимо, воспитание не позволяло, или подруги с родителями не советовали так делать.
        Впрочем, это было уже неважно. Стоило мне попросить, что-то у неё и она не захотела ничего мне давать. Это говорило о многом. Я помог японке собраться и довезти вещи в город Порт. Сая ни разу не глянула на меня по пути. Я позволил себе краем глаза подсмотреть, что она изучала в планшете, и увидел там картинки с изображением комфортабельных и стильных апартаментов. Все надписи на экране были иероглифами, поэтому я не понял, что именно она рассматривала, но можно было догадаться, что японка вряд ли вернется в родительскую комнатушку. Как только откроется обменник, для Саи начнется новая, полная радостных впечатлений жизнь. Жизнь, которую обеспечил ей я, но почему-то на сердце не было радостно от этого.
        Моя тяга к этой девушке, одержимость целью помочь ей, к которой я шел многие месяцы, умерла вместе с отплывшим от причала катером. Прощай, Сая Кабаяси, я сам убил нашу несостоявшуюся историю любви. Поспешил, прибыл к тебе слишком рано. Не дал любви расцвести и убил её слишком щедрым подарком. А может, всё произошло правильно и мне наглядно показали, что моя любовь - лишь тень прошлого. Нельзя жить прошлым, надо смотреть в будущее. Еще я ясно понял, что заботой и подарками любовь не вызвать. Это всё не то и вообще, деньги делают женщин хуже. Им тогда нет повода держаться за мужчину, по сути, деньги - это не синоним свободы, а убийца иллюзий. Иллюзий, что женщины способны любить.
        По возвращении в свой модуль я стал перед вопросом, что же мне делать дальше. С двадцатью восьмью миллионами золотых, в деньгах я, по идее, больше не нуждался, и вполне мог бы забить на «Сферу», но я так изголодался по игре за время блокировки, что желание играть у меня только многократно усилилось. Более того, ужесточившиеся условия лишь добавляли интерес к игре. Трудности выглядели как вызов. Опять делать то же самое было бы очень скучно. И игроки вокруг теперь не будут слабаками.
        Не хотелось ждать, когда откроется девяносто второй город, пусть до этого момента оставалось всего-то полтора месяца. Если не найду аналога адамантовой шахты в округе шестьдесят второго городка, потом просто отправлюсь туда на прокачку удачи и всё. В этот раз турнир начинался почти на три месяца раньше. У меня было в запасе всего три месяца, чтобы подготовиться, хотя шансы победить уже раскачавшихся соперников значительно уменьшились. С потерей удачи при каждой смерти, играть будет тяжко, но это освобождает от необходимости держаться за первый уровень. Я смогу, наконец, воспользоваться игровым магазином.
        Глянув на угол, в котором раньше жила японка, я вздохнул с грустью и погрузился в игру. Раз в жизни не везет, буду самоутверждаться в игре. Теперь меня ничего не ограничивает и не помешает ради веселья достичь настоящего могущества.
        Часть 13
        Марафон
        Как все новые персонажи, я появился в центре шестьдесят второго города в шортах приличия. Выглядели они уродски, из-за чего большинство игроков сразу отправлялось в игровой магазин за стилем. Эдакое ненавязчивое приглашение к донату. Мои отношения с некоторыми игроками города, и особенно с бывшими сокланами, дошли в прошлый раз до состояния стойкой взаимной неприязни, поэтому первым делом я скрыл имя, уровень и клан.
        Следующим шагом стал выход из игры и покупка в личном кабинете скина дворфа. Маскировка не помешает. Я теперь слабак, и узнав меня, старые враги захотят отыграться за прошлые обиды. Внешность выбрал классическую: рыжая борода с тремя косичками, лысая голова с небольшим гребнем посередине, фигура мощная, ручища накаченные, как у культуриста. Стиль взял ремесленный, «Мастер-кузнец» называется. Выглядел он соответствующе - кожаный комбинезон с фартуком. Решил еще немного подстраховаться и прикупил дворфу татуировку на лицо. Вдруг кто-то узнает мои черты лица, ведь даже при изменении расы, частично они сохраняются.
        Раз уж я теперь был миллионером, то не стал экономить и сразу скинул себе на игровой банковский счет полмиллиона золотых. При желании их легко можно вывести назад в кабинет, а выпрыгивать из игры каждый раз, когда надо сделать приобретение неудобно. Опять погрузившись в «Сферу», я заглянул в клановую закладку. В ней ничего не изменилось. Моему клану «Монополия» принадлежала оружейная мастерская в ремесленном квартале, три каменоломни, четыре железных рудника и один золотой. Ну, хоть в этом мне повезло, моя игровая собственность действительно осталась при мне, хотя причина, ради которой я стремился добиться ресурсной монополии, уже потеряла значение.
        Опять вспомнилась Сая, и мне пришлось отвлекать себя, чтобы не начать рефлексировать. На всякий случай, я заглянул и во все остальные закладки, но, как и полагалось новому персонажу, ни «Благословенного Щита Духа», ни каких-то других навыков у меня уже не было. Сохранилось только старое имя, Александр3322, а в остальном, я опять чистый лист. Я столько времени потратил на выдумывание стратегии развития, но сейчас, вдруг, впал в ступор. Идти проторенным путем уже не получится из-за штрафа за смерть. Если я опять решу прокачать «сопротивление к удушью», мне нужно будет запастить магией и бутылками лечения. Обновлять очки здоровья отправкой на респ, уже не вариант. А чтобы эффективно лечиться, нужно иметь огромный запас маны. Оставалось одно - идти путем развитие интеллекта, а это алхимия и способности заклинателя.
        Тем более, отстроившийся за три месяца город это позволял. Еще во время первого короткого погружения я увидел здания аптеки и магической гильдии. Помнится, всякой травы я за первые два месяца игры насобирал много, вот теперь и займусь крафтом зелий… Твою мать! Для крафта нужны бутылочки, а для доступа в магазин, где они продаются - десятый уровень. Ладно. Что-нибудь придумаю. В конце концов, можно купить готовые зелья у НИПа и применить, как пустую тару после использования.
        Следуя плану, первым делом я направился в ратушу к НИПу «Мэр», чтобы купить месячную лицензии на доступ в алхимическую лабораторию и магическую академию. Цена за лицензии оказалась довольно высокая - девяносто золотых за каждую. Для многих игроков, играющих без доната, она будет не по карману. Я же мог сразу купить себе алхимическую лавку за тридцать тысяч, но не видел пока в этом большого смысла. Вот если бы у меня был клан в сотню человек, а так.
        Выкупив лицензии, я задержался ненадолго возле ратуши, разглядывая рейтинг ТОП-500. Ух-ты, десятка сильнейших игроков уже взяла планку шестидесятого уровеня. Одна моя маленькая оплошность изменила весь расклад сил в игре. Ладно, так даже интересней. Я принялся изучать Ники сильнейших игроков.
        ТЕРМИНАТОР12 - 63 УРОВЕНЬ.
        БЕССМЕРТНЫЙ - 62 УРОВЕНЬ.
        ВАЛЬКИРИЯЯ - 61 УРОВЕНЬ.
        М_О_Л_О_Т - 61 УРОВЕНЬ.
        ПЕРНАТЫЙ - 61 УРОВЕНЬ.
        ТОХАВИКИНГ - 61 УРОВЕНЬ.
        ТВОЯСМЕРТЬ - 61 УРОВЕНЬ.
        САМСОН1221 - 61 УРОВЕНЬ.
        S_C_O_U_T - 60 УРОВЕНЬ.
        СЕРЖ808 - 60 УРОВЕНЬ.
        Терминатор12, Валькирия44, Молот и Пернатый - это игроки из «Стального Щита», я запомнил их Ники, когда они устраивали на меня рейды. Еще я сразу узнал Ник своего бывшего гильдмастера. «Серж808» легко было запомнить. Молодец. Выбился в ТОП-10. Неужто от него отстала пиявка Инга. Я думал, из-за неё он вообще забьет на игру. Так и будет нарезать с ней круги вокруг озера за ручку и в лесу кувыркаться. Но раз Серж попал в ТОП, значит, опять начал плотно играть. Даже интересно, почему? Расстались или Инга замотивировала его выиграть в объявленном международном турнире и купить на призовые совместное жилье в уютном уголке VIP- района для богатеньких. Почему бы и нет?
        Еще один Ник показался мне знакомым. «S_c_o_u_t» - так звали парня, которого я видел в общем зале гостиницы, лидера клана «Искатели». Вроде, по Нику, это был именно он. Парень тоже молодец, не сдался, когда друзья свалили в «Сагу». Большие шансы, что мы еще пересечемся с ним на турнире. Пора и мне заняться прокачкой и попасть в этот список. Внутри возникло волнительное чувство предвкушения. Получив заряд дополнительной мотивации, я направился к своей оружейной мастерской. Забрал из запароленного сундука всю сброшенную в него траву и еще раз полюбовался на «РЕДКИЙ РУННЫЙ МОЛОТ МАСТЕРА-КУЗНЕЦА ДВОРФОВ».Достался он мне после тяжелой битвы со слизнями, поэтому был дорог не только, как ценный и полезный предмет, но и как трофей.
        Дальше я направился в банк и взял десять тысяч золотых для текущих трат. Оттуда пошел в магическую академию, чтобы купить книги навыков, заклинания и зелья. Еще раз прослушал обучающие россказни НИПов, сразу активировал купленную книгу навыка «Заклинатель» и все четыре книги «Заклинателя стихий».
        Все полученные за новые навыки очки отправил в интеллект. Начало положено. Пусть и чисто за деньги, но я уже достиг пятого уровня. Магическая башня в гильдии оказалась только первого уровня, что меня довольно сильно расстроило. Если я хочу увидеть второй этаж, придется идти к своей заначке со шкурами, да только силенок у меня пока недостаточно. Может, получится собрать команду из нескольких ТОПов в помощь. Их пауки и другие низкоуровневые монстры не тронут, тогда даже к моей золотой шахте добраться получится. Решено, как только закончу с переработкой травы и прокачкой интеллекта алхимией, сразу начну собирать команду. Вознаграждение у меня есть из чего заплатить, а в золотую шахту зайти смогу только я, поэтому ценные трофеи в безопасности. Лишь бы Архонты её не отбили за это время. Будет очень обидно. Интересно, существуют ли у нас в городе игроки, которые зарабатывают, оказывая подобные услуги? Очень не хотелось обращаться за помощью к бывшим сокланам и «Стальному щиту».
        Перед тем, как купить заклинания я заглянул к НИПу, предлагающему зелья. «Хм, какие же зелья мне взять?» - задумался я. Разумеется, если использовать их просто в качестве тары, брать надо было самые дешевые, но если смотреть на перспективу, то возможно, лучше остановиться на «простых» или даже «редких». Эффективность и длительность действия зелий сильно отличалась. Если «слабое зелье силы» поднимало характеристику всего на единицу в течение тридцати секунд, «малое» на два очка на минуту, то «редкое» уже на двадцать очков и на целый час.
        Бонус от «редкого» эликсира и выше можно было совмещать с действием других зелий, о чем говорилось в описании. Если я правильно понимал принцип работы, то можно было создать кумулятивный эффект, дважды или трижды приняв одинаковое зелье и тем самым подняв требуемую характеристику. Более простые зелья такой возможности не имели. Нужно было ждать, пока действие первого зелья закончится, чтобы применить другое. Наверное, именно поэтому количество свободно продаваемых «редких» зелий и классом выше у торговца было ограничено.
        «Редких» эликсиров была сотня. «Уникальных» - двадцать пять. «Эпических» - десять. «Легендарных» всего пять, а «божественное» продавалось в единственном экземпляре. И это на город с пятью десятками тысяч игроков. Как-то совсем скромно, но судя по тому, что ни один ограниченный в количестве эликсир не был выкуплен, я понимал, что игроки не видят в этом смысла, ну и цена, конечно, была довольно высокой. Я стал просчитывать в уме экономику и еще раз удивился безумной цене «Божественного эликсира». Кто, в здравом уме, будет покупать его за такие деньги?
        1. «СЛАБОЕ» - 25 СЕРЕБРЕНЫХ МОНЕТ.
        2. «МАЛОЕ» - 50 СЕРЕБРЕНЫХ МОНЕТ.
        3. «ПРОСТОЕ» - 1 ЗОЛОТАЯ МОНЕТА.
        4. «ХОРОШЕЕ» - 2 ЗОЛОТЫЕ МОНЕТЫ.
        5. «КАЧЕСТВЕННОЕ» - 4 ЗОЛОТЫЕ МОНЕТЫ.
        6. «РЕДКОЕ» - 40 ЗОЛОТЫХ МОНЕТ.
        7. «УНИКАЛЬНОЕ» - 400 ЗОЛОТЫХ МОНЕТ.
        8. «ЭПИЧЕСКОЕ» - 4000 ЗОЛОТЫХ МОНЕТ.
        9. «ЛЕГЕНДАРНОЕ» - 40 000 ЗОЛОТЫХ МОНЕТ.
        10. «БОЖЕСТВЕННОЕ» - 400 000 ЗОЛОТЫХ МОНЕТ.
        Я решил на первое время купить сто самых дешевых, «Слабых зелий интеллекта». На полминуты они прибавляли единицу к интеллекту. Самым полезным эффектом являлась прибавка десяти очков маны, которая не исчезала, после окончания действия зелья. Можно было назвать его супер-дешевым аналогом «зелья восполнения маны», но для моих целей годилось куда лучше. Мне незачем было сильно восстанавливать ману, ведь я планировал параллельно с занятием алхимией прокачивать интеллект опустошениями.
        С полной комплектацией заклинаний первого уровня я пока тоже не стал заморачиваться. Просто не мог на этот момент времени понять, что мне потребуется в будущем. Выбрал «Лечение» из стихии воды с прицелом на будущую потребность в активном восстановлении здоровья, потерянного при удушении, отравлении и кровотечении. Раз умирать нельзя, буду максимально развивать исцеление.

* * *
        Оказавшись в алхимической лаборатории, я столкнулся с тем, что мне не хватает силы, чтобы быстро превращать стебли и корни растений в кашицу. Отмучавшись полчаса и получив всего несколько зелий, я плюнул и пошел в магическую гильдию за допингом. Для эксперимента взял сразу по пять редких эликсиров «силы» и «интеллекта». Если действие зелий и вправду складывается, я смогу не только быстро справиться с обработкой травы, но и алхимия будет быстрей прокачиваться, при поднятом вверх интеллекте.
        Я пошел по самому, на мой взгляд, логичному пути. Первым делом проверил действие двух эликсиров силы. Бонусы действительно наложились друг на друга. В закладке действующих эффектов указывалось плюс сорок к силе на шестьдесят минут. Я принялся перетирать траву и получил желаемый эффект. Пятьдесят силы персонажа позволяли превращать твердые корни в пригодную для изготовления зелий кашицу за пару секунд, хотя до сих пор, на это уходило по несколько минут.
        Пока действовал баф на силу, я перетер всё, что можно было перетереть, и сложил полученное в ряды небольших кучек на полу лаборатории, пометив, к какому растению и ингредиенту они относятся, но, не приступая к самому изготовлению зелий. После окончания бафа, я спустил всю ману на прокачку «Заклинателя», кастуя на себя «лечение». Желая видеть визуальный эффект активации заклинания, я даже сходил к НИПу «охотник» и приобрел у него кинжал, которым нанес себе несколько порезов. Честно говоря, резать себя, пусть и в игре, было довольно больно, поэтому я не только резал себя с трудом, но и не стеснялся в выражениях, в надежде получить аналог заклинания обезболивания.
        К сожалению, мои крики и ругань не дали никакого эффекта, а возможно, самой фишки с созданием заклинаний в игре уже не существовало. Вскоре я добился первого опустошения маны, получил от системы очко интеллекта, повалялся без сил минутку на полу и стал освобождать флаконы со «Слабым зельем интеллекта», выпивая их с откатом в полминуты. Таким образом, я смог довольно быстро запустить опустошение маны еще шестьдесят четыре раза, получив за это в сумме, еще пять очков интеллекта и второй уровень навыка «Заклинатель воды».
        Я продолжал, пока не освободил все сто флаконов. Монотонность этого занятия убивала. Закончив, я вздохнул с облегчением. На большее количество повторений у меня просто не хватило бы терпения. По моим расчетам, следующее очко интеллекта я мог получить после еще двадцати восьми опустошений, но продолжать заниматься этим мне просто не хотелось.
        Следующий этап плана требовал крупную посудину, а еще лучше, сразу несколько. Покрутившись в лаборатории, я нашел в шкафу на входе и самом помещении аптеки несколько котелков. В самый раз, чтобы изготовить сразу большую партию зелий. Я загрузил в три котелка по тридцать кучек кашицы из сочетающихся ингредиентов и добавил соответствующее количество порций воды. Вышло под самый бортик. Удачно я угадал с пропорциями.
        Пока смесь настаивалась, я выпил все пять «редких эликсиров интеллекта» и тут же растратил ману на многократное повторение активации заклинания. Баф повысил значение характеристики «интеллект» до ста двадцати одного. Это тысяча двести десять единиц маны с повышенным ежеминутным восстановлением по тринадцать единиц. Мне удалось на этом запасе маны повторить заклинание еще восемьдесят раз, за что система наградила меня вторым уровнем навыка «Заклинатель» и еще одним очком характеристик. В этот раз я не стал отправлять его в интеллект. Становилось очевидно, что эту характеристику я сейчас и так неслабо прокачаю во время зельеварения, а вот силы мне явно не доставало.
        Чтобы не тратить время драгоценного бафа впустую, стал в спешке фильтровать содержимое котелков и отправлять порциями в перегонный аппарат. Получавшуюся эссенцию сливал в небольшой бочонок. Так переработал и слил в одну емкость содержимое всех трех котелков и заслужил первый уровень «Алхимка». Желая сделать как можно больше зелий под действием бафа, я загрузил новую порцию кашицы из других сочетающихся ингредиентов в котелки и залил их водой.
        Пока они выстаивались, опустошил бочонок, разлив «Слабое зелье интеллекта» собственного производства по бутылочкам. За самую первую наполненную бутылочку мне дали очко интеллекта, как за новый обнаруженный рецепт. Забавно. Видимо, для игры, слитые вместе эссенции, но в неправильной таре не являлись законченным продуктом.
        Как и говорила Вика, из одной порции кашицы выходило эссенции на создание сразу трех порций зелья. Я опять занял девяносто бутылочек из ста имеющихся. Нужно было переходить к изготовлению ядов, тара для которых не требовалась, ведь я собирался выпивать их и тем самым прокачивать сопротивление к яду.
        Я благополучно изготовил новую крупную партию «Слабого зелья выносливости», опять слив все полученные эссенции в бочонок. Лишь один флакон я заполнил сразу, желая получить мгновенный бонус к интеллекту. На последних минутах бафа я в спешке, многократно активировал «лечение», чтобы получить максимум пользы от тренировки. Это принесло свои плоды, и я неожиданно быстро получил третий уровень «Заклинателя воды». Это еще раз доказывало, как сильно интеллект влияет на прокачку магических навыков.
        Пришло время глянуть, как усилилось мое лечение при поднявшихся уровнях навыков «Заклинатель» и «Заклинатель воды».
        «ЛЕЧЕНИЕ: ВОССТАНАВЛИВАЕТ 26 ОЧКОВ ЖИЗНИ НА РАССТОЯНИИ ДО 11 МЕТРОВ. РАСХОД МАНЫ 17 ЕДИНИЦ В СЕКУНДУ».
        Выходило, что навык «Заклинатель» отвечал за силу и дальность заклинания, а «Заклинатель воды» снижал стоимость заклинания в мане и действовал, как процентный усилитель. На максимальных уровнях умений «лечение» должно восстанавливать (100*100 %) двести очков жизни в секунду на расстоянии около девятнадцати метров, при этом расходуя всего десять маны в секунду. Это впечатляло, но чтобы быстро прокачать «заклинателя» без миллиона повторений, мне требовалось какое-то крутое боевое массовое заклинание, а доступа у меня к нему не было. «Погоди-ка, я же могу поискать интересующее меня заклинание на аукционе» - подумал я.
        Возбудившись от новой идеи, я вышел из игры и проверил, не появилась ли в доступе программа торговли на аукционах. Как оказалось, пока нет. Было бы логично, если бы она вышла вместе с открытием обменника. Ну что ж, остается ждать. Без обменника я даже заплатить по возникшим у меня долгам не могу. Чтобы меня не выселили из модуля и не отключили сеть, я связался с банком и взял еще один кредит. Из полученных денег заплатил аренду, услуги коммунальных сервисов и связи. С едой шиковать не стал, заказал рыбный паштет и питательную смесь, которой частенько заправлялся раньше. Не фиг было разбрасываться деньгами перед японкой. И зачем я только устраивал для неё шикарные обеды и ужины. По её сдержанным эмоциям даже нельзя было понять, оценила она это или нет.
        Дождавшись доставки пакетов со смесью, я пообедал и вновь вернулся в игру. Да уж, скорее бы открыли обменник, а то от контраста с реальностью становится совсем тошно. Для дальнейшей эффективной прокачки мне нужно было опять прикупить «редких зелий интеллекта».
        Я пришел в магическую гильдию и тут меня посетило почти неконтролируемое желание выпендриться. Была - не была! Чем я хуже других богатеев? Деньги же есть, а вывести их через обменник порциями по десять тысяч в день, будет огромной проблемой. Я сходил к банкиру, взял чек на четыреста тысяч золотых монет и выкупил «Божественный эликсир».
        Благодаря посещению международного аукциона я уже знал, что эликсиры божественного уровня, давали очки характеристик навсегда, но отличались видом и типом. Одни прибавляли сотню очков только к одной характеристике, другие по пятьдесят к двум, третьи по тридцать три к трем и так далее. Существовал даже эликсир «Мастер на все руки», прибавлявший по двадцать очков к пяти характеристикам не считая удачи. Я бы предпочел прибавку к интеллекту или силе. И то и другое гарантировало победу в турнире, а значит, потраченные средства будут возвращены.
        Пока эликсир лежал на прилавке, бутылка не имела названия и описания, а когда попала в мой инвентарь, появилось название «Божественный эликсир скорости». По описанию, оно перманентно повышало характеристику «скорость» на сто единиц. Я даже расстроился. На кой мне столько скорости? Хотя, если бы выпала выносливость, я расстроился бы еще больше. Передо мной встала дилемма - сохранить зелье для будущей продажи на аукционе или использовать на себе. С одной стороны, скорость не менее важна в бою, чем сила, но только в том случае, если я буду использовать кинжалы и делать упор на кровотечение. Быстро достигнуть врага, поранить и отскочить - стиль игры слабо защищенного убийцы, но по моему опыту участия в прошлом турнире, все с ног до головы оденутся в стальные доспехи и тыкать своим кинжалом мне будет просто некуда.
        В эту же секунду меня посетила еще одна мысль. Скорость, так скорость. Я использую её для совсем другого. Я тут же купил заклинание «Благословение скорости» и выпил божественный эликсир. Благословение на втором уровне заклинателя давало двадцать два процента к увеличению скорости на две минуты, что при наложении дало сто тридцать четыре в значении характеристики.
        Я придумал, как использовать свой уникальный дар скорости! Покинув пределы города по западной дороге, и удалившись достаточно, чтобы меня не нельзя было рассмотреть и запомнить, я еще раз бафнулся ускорением и рванул дальше на запад. Да! Я бежал так быстро, что окружающий меня пейзаж размылся, превратившись в зелено-коричневые полосы.
        На скорости тридцать мне пришлось тратить два дня, чтобы достичь соседнего города, на скорости сто тридцать четыре, хватит и половины. Где-то там меня ждала еще одна магическая гильдия с еще одним «божественным эликсиром». Я задавался вопросом, кто же будет покупать эти безумно дорогие эликсиры, и сам ответил на свой вопрос - такие же отбитые на голову игроки, у которых по двадцать восемь миллионов золотых на счету! А еще, представители корпораций, которые зайдут в «Сферу» после открытия обменника, а значит, всего через пару недель. Мне нужно успеть скупить все божественные зелья, до которых я смогу дотянуться, пока не открылись международные аукционы и их не разобрали засланные шпионы. Мой марафон в погоне за силой начался и тут же закончился.
        Моя выносливость при такой загрузке спустилась до нуля слишком быстро. Мне пришлось вернуться в город и скинуть в сунук всю траву. Я так же забрал из алхимической лаборатории все полуфабрикаты и боченок с не разлитыми по бутылкам эликсирами выносливости. Мало ли я не вернусь за месяц и это все просто исчезнет по завершении лицензии. Пришлось еще раз заглянуть в магическую гильдию и купить редких зелий выносливости и интеллекта.
        Стартовав со второй попытки, я уже не оглядывался назад. Охота за божественными эликсирами началась.
        Часть 14
        Монстр из бутылки
        Чтобы достигнуть шестьдесят первого города мне потребовалось двенадцать игровых часов. Разумеется, я не бежал непрерывно, а делал паузы на отдых, ужин и ночной сон. Отдых был нужен не только мне, но и моему игровому персонажу. Его выносливость не соответствовала скоростным возможностям, и мне приходилось постоянно заправлять стамину с помощью эликсиров или делать короткие перерывы, переходя на шаг.
        За время этого путешествия я использовал все «слабые» и «редкие» бутылочки интеллекта, пока активировал «благословение ускорения». Не так полезен был положительный эффект бафа, как параллельная прокачка навыка «заклинатель воздуха». Из-за моего упорного использования заклинания при первой же возможности, за время бега я поднял его сразу на два уровня. Также система подарила мне одно очко скорости и три выносливости. Совсем неплохо, если учесть, что по пути я не встретил никаких опасностей и монстров, и самой большой моей проблемой было не умереть со скуки, повторяя один и те же действия.
        Один важный вопрос меня ждал впереди. Смогу ли я, не являясь игроком соседнего города, взять лицензию на доступ в его магическую академию? Как оказалось - без проблем. До начала «Эпохи Империй», игроки разных городов не были друг другу врагами, и это открывало для меня безграничные возможности.
        Более того, когда проходил мимо центрального круга, система предложила мне перенести точку воскрешения. Вот так просто. Дошел в определенный город, можно закрепиться, но я, конечно же, отказался. В моих планах было быстрое возвращение в шестьдесят второй город, когда финальная цель будет достигнута.
        Выкупив божественный эликсир, я с волнением заглянул в инвентарь и чуть не выругался во весь голос. Опять эликсир скорости! Да что за напасть такая! Сначала я был очень недоволен и даже вышел из игры на десять минут. Думал, что выкинул деньги на ветер, но потом взглянул на эту ситуацию с другой стороны. Конечно, для обычной игры подобная скорость будет излишней, но чтобы быстрей достигнуть соседних городов, повторное усиление скорости мне только на руку. Правда, придется основательно закупиться эликсирами выносливости, вплоть до того, что взять не только все «редкие», которых среди общего числа доступных «редких эликсиров», было всего десять, но и «уникальные» по цене в четыреста золотых за один флакон.
        В конце концов, я так и сделал, выкупил все эликсиры выносливости этих уровней и покинул город. Мой второй забег должен был пройти на одном дыхании, ведь под «Благословением ускорения» моя скорость достигла совершенно фантастической цифры в двести шестьдесят шесть единиц. Я бежал так быстро, что с трудом вписывался в повороты. Иногда приходилось, натурально, тормозить, чтобы не влететь с разбегу в стоящее на краю дороги дерево.
        Я пил эликсиры выносливости один за другим и тут произошло нечто неожиданное, система очнулась от спячки, и дала мне навык «Скорость ветра», первого уровня. Автоматически активировавшийся от быстрого бега навык накинул еще десять процентов ускорения, и моя общая скорость выросла до двухсот девяносто единиц. Бежать с такой скоростью было даже страшно. Зрение стало тоннельным. Я видел только быстро извивающуюся дорогу впереди. Всё окружающее по бокам смазалось до неразличимого фона. От скорости в ушах сначала просто свистело, а когда неожиданно быстро прогрессирующий навык «скорость ветра» поднялся до третьего уровня - я вообще оглох.
        Вынырнув из леса, дорога пересекла небольшую равнину. Для меня это было всего несколько мгновений, но я смог отвлечься от слежки за дорогой и закинуть глаз в характеристики. Триста сорок шесть очков скорости на полном бафе! Да уж, я летел сейчас, как пуля, как антиграв в ясную, безветренную погоду. Пожалуй, еще сильнее развивать скорость не стоит, я просто не смогу справиться с маневрами на поворотах.
        Мчась на огромной скорости, но в полной тишине, я услышал, как система накинула мне еще одно очко скорости и новый уровень навыка «Скорость ветра». Я не уследил, что это увеличило расход маны и при следующей активации привело к полному истощению её запасов. Как подстреленный стрелой Тушкан, я запутался в неуправляемых ногах, кувыркнулся в воздухе через голову и на полной скорости улетел в кювет. Ветки хлестали меня по щекам, по пути я сломал ногу и обе руки о встречные деревья, но прямого столкновения со стволом одного из них так и не произошло. Мое покалеченное тело рухнуло в подлесок и, пробороздив головой почти сорок метров, наконец, остановилось.
        Торможение лицом вниз оказалось очень болезненным. Я счесал всю кожу на лбу, сломал нос и расцарапал грудь и живот о корни и колючие палки. Активировалось несколько кровотечений, от острой боли хотелось рыдать, но я так основательно пробафался на выносливость, что имел сейчас полторы тысячи дополнительных очков жизни. Угрозу жизни все эти ранения не представляли. Повалявшись минуту от бессилия в собранной во время торможения куче хвои, я выпил эликсир маны и, распухшими от множества гематом и ссадин губами, запустил десятисекундное «лечение» заклинанием.
        Как же хорошо, что во время этого заклинания не чувствуется никаких болевых ощущений. Я чуть не расплакался, но уже от счастья, от эффекта мгновенно отступившей боли. Моей маны хватило, чтобы привести тело в порядок, хотя сам столбик не восполнился до верхнего значения. Я взял это на заметку. Выбравшись из леса на дорогу, я несколько минут шел пешком, не рискуя опять разгоняться, но когда все неприятные ощущения прошли, я опять выпил флакон маны, бафнулся и стал набирать скорость.
        Методом проб и ошибок я установил самую оптимальную скорость бега. Она не требовала бафатся через каждые две минуты «благословением ускорения». «Скорость ветра» включалась автоматически, действовала дольше, а стоила в мане столько же. Этот навык был более эффективным ускорителем, так как прокачался до четвертого уровня.
        Шестидесятого города я достиг всего за пять часов, но из-за необходимости непрерывно следить за изгибами дороги, устал, как будто бежал все двенадцать. Наградой в этом городе мне стал «божественный эликсир выносливости». Еще вчера я бы расстроился, но сегодня знал, что это как раз то, что мне и нужно. Скорость без выносливости полноценно не работает, а если я опять не справлюсь с управлением, то выжить в аварии позволит лишь большой запас прочности. Главное, что выпала не скорость, её я поднял уже достаточно высоко.
        После перерыва на запоздалый обед и двухчасовой отдых с чтением новостей и прогулкой на свежем воздухе, я сделал еще один рывок и к ночи достиг пятьдесят девятого города. В среднем, на комфортно-управляемой скорости, перемещение между городами занимало пять с половиной-шесть часов. Если же гнать, как сумасшедший, то выходило где-то четыре с половиной-пять, но риск намотаться кишками на деревья у дороги был слишком велик, поэтому я старался не перегибать палку.
        Выкупив в магической гильдии пятьдесят девятого «божественный эликсир», я чуть не запрыгал на месте от радости. Повезло! Наконец-то по-настоящему повезло! Я заполучил первый эликсир удачи. Пить его не стал, он являлся товаром для аукциона. Свою удачу я знаю, где добыть, а с теми параметрами, что у меня будут, когда я доберусь в девяносто второй город, смогу не только добывать адамант, но и охранника шахты завалить. Хотя нет. Без него удачи не получить. В любом случае, добыть удачу я еще успею.
        И тут у меня возникла забавная идея, а не захватить ли все высокоуровневые шахты вокруг первого города. Я живо представлял, какая кислая рожа будет у Ольги Дмитриевны, когда она узнает, что мифриловый рудник у первого города принадлежит гильдии «Монополия». Конечно, таким образом я сразу привлеку к себе всю свору стервятников из службы безопасности, но мне было почти всё равно. Я хотел насладиться игрой на полную, а дальше будет, что будет.

* * *
        На полных две недели моя жизнь вошла в режим: пробежка, обед, пробежка, ужин, пробежка, сон. Я стабильно посещал по три города в сутки и когда впервые поднял голову, чтобы осмотреться и внести корректировки, обнаружил себя в двадцать третьем городе. Я успел посетить тридцать девять городов и выкупить, с учетом стартового, сорок флаконов божественного эликсира. Три я выпил сразу для пользы дела, а остальные планировал выставить на продажу. Нужно было отбить затраты. На их приобретение, с учетом того, что я уже использовал, ушло более шестнадцати миллионов золотых.
        Чем больше я думал о продаже, тем меньше мне хотелось это делать. Логичней всего было бы дождаться окончания турнира, и лишь потом выложить свой товар. Зачем усиливать своих конкурентов? Оценив ту силу, что я смогу получить, выпив все эликсиры, я понял, насколько был наивен, полагая, что был круче всех игроков в прошлый раз.
        У игроков первого региона почти четыре тысячи стартовых городов. В каждом из них хранилось по такой бутылочке. Я даже не представляю, какие монстры могут получиться, если все эликсиры выкупить и разделить между сотней сильнейших игроков. Вернее, если сделать именно так, они станут примерно равны мне по силе сейчас, пока я обладаю только сорока эликсирами. Но если разделить бонусы между пятьюдесятью, двадцатью пятью или даже пятью игроками, то каждый из пяти станет в двадцать раз сильнее меня. Что-то мне подсказывало, что именно такие ребята выиграли на турнире в прошлый раз. Без божественных эликсиров точно не обошлось. Возможно, многие просто еще не поняли, что за сила в них сокрыта и не торопятся их выкупать, как я сейчас.
        Единственной настоящей силой были не легендарные предметы снаряжения и не навыки, а тысячи очков характеристик, вроде силы и ловкости, с которыми даже обычная дубинка превратится в анигиляторную пушку. Нет, выбрасывать на рынок эликсиры, как товар, я, пожалуй, не буду. Лучше выпить всё самому, заработав десять миллионов на одиночном турнире, пять на групповом, а остатки вернув крафтом.
        Восемь бутылочек из моего текущего набора были «Божественным эликсиром эльфийской удачи» Это название коктейля из пятидесяти очков ловкости и удачи. Также была одна бутылочка чистой удачи, если сложить всё, это уже пятьсот очков. Такое нельзя продавать ни за какие деньги. Со временем, все желающие прокачают ремесленные навыки до максимальных значений, но без удачи они не будут столь эффективны в создании крутейших предметов, как я. С моим текущим бонусом уже можно рассчитывать на успешный крафт, даже без путешествия к адамантовому руднику. Но это на первое время. Туда я, конечно, отправлюсь непременно, но лишь когда закончу со сбором эликсиров.
        Хорошенько поразмыслив, я решил сразу выпить все эликсиры, которые напрямую или косвенно не повышали скорость. Начал с восьми эликсиров «эльфийской удачи», добавил «стойкости дворфа» - сила плюс выносливость. Таких оказалось больше всего - целых двенадцать. Эликсиров чистой силы, ловкости и выносливости, с учетом того, что я выпил раньше, выпало по три. Меньше всего оказалось чистых эликсиров интеллекта - всего два. Их я тоже прикончил, складывая в инвентарь сказочно красивые, но уже пустые флаконы.
        Свою попойку закончил эликсиром удачи. В инвентаре осталось лишь два «Мастера на все руки» - повышающего всё характеристики, кроме удачи на двадцать, один эликсир скорости и два «Проворства заклинателя» - пополам скорость плюс интеллект. Хоть от интеллекта и была бы польза, но я не хотел повышать скорость даже на одно лишнее очко. За время пробежки моя собственная скорость прокачалась настолько, что пришлось отключить активацию навыка «Скорость ветра». Мало того, что это умение замаксилось и дало титул с десятью бонусными очками к скорости, так еще неконтролируемо поджирало ману, еще дважды создав ДТП с очень болезненными последствиям. Эти инцеденты чуть не поставили под удар всю мою миссию. И без всех бонусов, моя собственная скорость уже находилась в районе трехсот. Чтобы получить дополнительный бонус на бегу, я занимался прокачкой «Заклинателя воды».
        В целом результаты были довольно скромными. За две недели почти непрерывных тренировок, лишь четвертый, а точнее, уже где-то четвертый с половиной уровень владения водной стихии, но «Заклинатель» поднялся лишь до третьего, и произошло это только вчера, что немного расстраивало.
        Пришло время подводить итоги. Я открыл панель персонажа, чтобы увидеть результат моих возлияний в суммарном числовом выражении.
        АЛЕКСАНДР3322, УРОВЕНЬ 1
        НР 9420/9420
        МР 2230/2230
        SР 9420/9420
        СИЛА 911
        ЛОВКОСТЬ 710
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 942
        СКОРОСТЬ 292
        ИНТЕЛЛЕКТ 223
        УДАЧА 510
        ГРУЗОПОДЪЕМНОСТЬ: 22/9110
        КОМФОРТ: 65/100
        ФИНАНСЫ: 4642 ЗОЛОТЫХ, 0 СЕРЕБРЯНЫХ, 0 МЕДНЫХ МОНЕТ.
        Едрить-колотить, и это я еще толком не начинал качаться! Я уже почти в четыре раза жирней Древней гидры, а по силе даже не знаю во сколько раз. Ох, как же мне захотелось применить свою силушку на деле, но одновременно возникло странное чувство стыда и разочарования. Одно дело получить это могущество упорными тренировками и совсем другое, просто опрокинув в рот, тридцать пять эликсиров с бонусными очками. Пусть эликсиры и были безумно дорогими, и позволить их себе до пришествия корпораций могли лишь единицы, проделанная мной махинация выглядела, как очередной чит. Хоть сделано всё было по-честному, не нарушая игровые правила, я чувствовал немой укор совести. Ну как мне соревноваться с рядовыми игроками, если я настолько сильнее их изначально и неважно, что так мог поступить любой игрок с деньгами, мне было почему-то очень стыдно. Чертова мораль! Почему я просто не могу взять и насладиться могуществом? В чем проблема. И активировавшая мою совесть проблема вдруг всплыла на поверхность и стала очевидной.
        Во мне боролось два убеждения. Первое, что всё должно быть справедливо, хотя подтверждений этому в реальном мире вообще не встречалось - везде царило право сильного. Второе, что я не имею права что-либо получить без усилий. Вглядываясь внутрь портивших мое настроение убеждений, я увидел, что насаждало мне их окружающее общество. Рабская философия, где ты не имеешь право на блага, пока не заслужишь их у своих хозяев. Справедливость, как и награда за труд насаждалась тоже сверху, хотя сами правящие даже не скрывали, что считают себя привилегированным классом просто так. Если с выклянчиванием права на награду я еще смог разобраться своими силами, требование справедливости засело во мне очень глубоко. Оно активно поддерживалось и в низших слоях общества, прививалось винтикам системы с детства, буквально, с молоком матери. Справедливо требовать мало, ведь у других окружающих тебя людей тоже всего мало. Какое-то враждебное к себе убеждение. Я даже никогда не рассматривал его в таком ракурсе, пока не очутился в положении сильного.
        Забавно, как меняется моя философия, когда мне нужно объяснить и оправдать свои поступки. Если, пока ты слабый, эти убеждения питают, заставляют почувствовать себя благородным и красавчиком, то в сильной позиции они лишь ненужное бремя, ограничивающее возможности и портящее удовлетворение от жизни. Вот оно как с совестью и убеждениями. Было забавно наблюдать за моим личным перерождением. В конце концов, все игроки, участвуя в турнире, желают получить приз для себя. Для удовлетворения своих эгоистических желаний. Не раздадут же они всё полученное окружающим. Я уверен, что шанс этого почти нулевой. В таком случае, моя сила не должна быть мне укором. Я хочу того же, да только шансов у меня будет гораздо больше, потому, что я потратил на «Сферу» уже не один десяток лет. Пусть большая часть времени была лишь иллюзией, для меня они не были таковыми.
        Нет в моей силе ничего стыдного, я бы и миллионы игровых золотых не получил, если бы не связался с, до корней волос щепетильными японцами, которые честно перечислили мне десятую часть приза. Со своих сограждан в седьмом регионе я получил бы хер без масла, обвинения в мошенничестве и камеру одиночку, где меня бы довели до сумасшествия и по-тихому подвергли эвтаназии, как это делают со всеми психами-заключенными. Нет, я определенно должен перестать оглядываться на рабские установки и свалить куда-нибудь до начала турнира, чтобы меня не сцапали наши доблестные хранители гражданской безопасности. Правда, безопасность они поддерживают лишь привилегированных граждан, от нас поддерживают. Что бы мы их не насадили на вилы на собственных виллах и плавучих платформах. Да уж, я и сам стану врагом для рядовых граждан, когда покину бедную прослойку. Вот тебе и правда жизни. Материальные возможности буквально подводят черту между рабами и хозяевами положения. Никогда не думал, что и со мной может произойти что-то подобное, и я взгляну на себя прежнего и мое окружение, как на опасный мусор.
        Как же остаться человеком, но не в тех рамках, что мне прописали хозяева, а по личным убеждениям. Как верить в лучшее и не всплыть, как говно в проруби, отделившись от прилипших к дну масс?
        Покинув «Сферу» поздней ночью, я заглянул в планшет. Меня интересовало официальное объявление разработчиков, когда введут обменник, но хозяева игры не торопились. Моё вмешательство в проведение ивента «Борьба за титул» изменило будущее, и теперь было непонятно, откроют ли обменник в обещанные сроки и с каким курсом. Мне уже кровь из носу нужны были реальные деньги, долги накопились, а скоро опять платить за аренду и услуги. Новую сумму в долг, с учетом, что я сейчас нигде не работаю, мне могут и не дать.

* * *
        Я продолжил путешествовать по цепочке городов в том же темпе и даже немного ускорился. В промежутках я проверял, не включили ли обменник, но всё было глухо. Ни объявлений, ни новостей о новых сроках. Разрабы молчали, как партизаны, и тут появилась новость о выходе программы для торговли на аукционах оффлайн. Я на радостях перешел на страницу для скачивания, а никакой условно-бесплатной версии со сниженным функционалом в доступе не оказалось и цена за программу с базовым функционалом, то есть с возможностью выставлять свои лоты на обще-региональный аукцион была двое выше той, что я видел в прошлый раз.
        Черт! Ну и откуда мне взять две тысячи кредитов на её приобретение? Я обзвонил все известные мне банки в поисках нового займа, но моя кредитная история их не удовлетворила, и мне отказали. У меня был открыт счет в Тибетском банке, но пока на депозите не появится крупная сумма, рассчитывать на кредиты от них не приходилось. Я вынужден был переступить через себя и обратиться к родителям. Отец очень долго не мог понять, что я выручу, заплатив огромные деньги за какую-то странную программу-приложение к игре, но снял со своих пенсионных накоплений полторы тысячи и еще пятьсот убедил выдать мать.
        Я был очень благодарен, за его очень рискованный, в понимании старшего поколения поступок, и пообещал вернуть все в десятикратном размере.
        - Эх, сын, ты мне моё верни за пару месяцев, большего мне не нужно, - ответил батя, и мы опять прекратили общение на пару недель, разбежавшись по своим виртуальным мирам.
        Программу я купил, но в ней был доступ только к местному, региональному аукциону. Доступом к региональным аукционам других стран, а также к внутригородским эта версия не обладала. Я был готов рвать и метать. Я оказался в ситуации, когда передо мной открылся рынок, на котором никто еще не торговал. Программа не набрала ни пользователей, ни популярность. Выставлять мои товары было бессмысленно, ведь никто из местных игроков не мог себе позволить воспользоваться аукционом до появления бесплатной версии, а тратить две тысячи кредитов на программу, чтобы просто торговать игровыми ценностями, для наших игроков дикость.
        Я опять сделал поспешный шаг, который не принес никаких денег и лишь опустошил родительские накопления, которые могли помочь мне в трудную минуту погасить текущие долги и дождаться открытия обменника. Мне ничего не оставалось, как просто ждать и надеятся на лучшее. Стиснув зубы, я продолжил перемещаться между городами и в обед девятого день достиг первого стартового города седьмого региона, святую-святых программы «Стальной легион». Город, на котором были сконцентрированы основные силы и внимание кураторов проекта.
        К моему удивлению здесь не было какого-то особого отрыва по уровням у сильнейших игроков и «божественный эликсир» также оказался не выкуплен. Всё понятно, до открытия обменника, правительство не рисковало и не вкладывалось в проект слишком сильно. Никто не станет тратить четыреста тысяч золотых на непонятную бутылочку, если за эту сумму можно выплатить месячную зарплату тысяче находящихся на контракте игроков.
        Я выкупил и изучил эликсир. Опять повезло, «Божественный эликсир удачи», самых редкий из выпадавших мне эликсиров. Это второй, полученный после посещения шестидесяти двух магических гильдий. Я откупорил бутылку и опрокинул её содержимое в рот. Трансформация в монстра почти завершилась. Я, конечно, еще не до конца трансформировался. В планах было возвращение с помощью смерти в свой стартовый город и рывок в другую сторону, но мои финансовые возможности уже были не столь впечатляющи. Я потратил двадцать пять миллионов из двадцати восьми, а на оставшиеся три мог позволить себе еще семь флаконов. И не факт, что в городках, где нет официально действующих кланов-филиалов «Стального легиона» будет отстроена магическая гильдия.
        Я глянул на характеристики своего персонажа с легкой ухмылкой. Меня абсолютно точно не победят на городском и региональном турнире, а на счет международного, я был еще не уверен. Неизвестно до чего додумаются китайцы. Вряд ли они сложат все яйца в одну корзину. Для эффективного использования супер мощных игроков в боевых действиях «Эпохи Империй», их нужно иметь, как минимум, двадцать, чтобы успешно воевать сразу на всех направлениях.
        В таком случае четыре тысячи эликсиров, нужно было поделить на двадцать игроков. Каждому достанется по двести эликсиров. Часть могут выкрасть шпионы, но выходит примерно это число на каждого китайского игрока из сильнейшей двадцатки.
        Я всё еще выглядел слабовато против них со своими пятьдесят четырьмя выпитыми эликсирами. Надо постараться выкупить еще семь. Я почему-то разволновался, махнул рукой, и выпить все косвенно усиливавшие скорость. Таких эликсиров у меня завалялось еще шесть. Три «Всё по двадцать» и три «Проворство заклинателя» - скорость и интеллект по пятьдесят. Придется теперь бегать в пол силы, но это лучше, чем уступить сильнейшим. Плюсом можно было считать, что такой бег не будет расходовать выносливость, но если я вдруг рвану с места, могу случайно размазаться о преграду, которую даже не успею заметить глазами. Не у дел остались лишь два «Божественных эликсира скорости». Раз продавать мне их не стоит, будут храниться в моей коллекции трофеев или подарю кому-то из друзей, но только так, чтобы выпили при мне. Ничего врагам на сторону.
        АЛЕКСАНДР3322, УРОВЕНЬ 1
        НР 15720/15720
        МР 5330/5330
        SР 15720/15720
        СИЛА 1521
        ЛОВКОСТЬ 1070
        ВЫНОСЛИВОСТЬ 1572
        СКОРОСТЬ 522
        ИНТЕЛЛЕКТ 533
        УДАЧА 910
        ГРУЗОПОДЪЕМНОСТЬ: 64/15210
        Казалось бы, мои характеристики достигли заоблачных значений, а я чувствовал неуверенность. Вот оно счастье неведения. Пока я был в десятки раз сильней окружающих игроков, я думал, что моему могуществу нет равных, но оценив силу эликсиров, осознал, как глубоко заблуждался. Для рядовых игроков я и вправду бог, но для тех, кто получит двести экликсиров для своего усиления, окажусь слабаком. Эх жаль, я проигнорировал просмотр видео финалов прошлого турнира. Там бы увидел, на что будут способны мои соперники, но я был слишком самоуверен и не нашел для этого времени.
        Если на городских и региональных турнирах будет уравниловка по снаряжению, то на международном все выходят на бой со своим. Я просто обязан экипироваться чем-то, по меньшей мере, уникальным. Решив поскорей вернуться в свой город, я отказался от затеи пакостить «Стальному легиону» отбором их шахт и побежал к озеру, чтобы утопиться. Тут я столкнулся с первой проблемой перекачанного персонажа. Не то, что умертвить, его даже загрузить, чтобы не всплывал, было проблемой. Я собрал булыжники со всей округи, но их веса было недостаточно, чтобы меня притопить. Мне пришлось пойти к НИПу «Плотник» и выкупить у него две с половиной тысячи бревен, чтобы загрузить себя под завязку.
        Я выдвинулся к озеру на трясущихся ногах и тут возник эффект, который я наблюдал, когда перегружался раньше. Система начала пулять в меня дополнительными очками силы, сначала за пять, десять, двадцать, а потом сорок шагов. И не важно, что я не был загружен полностью. Сам факт, что я тащу пятнадцать тонн сломал игровой счетчик. Я решил его добить и побежал. Ноги мгновенно налились свинцом. Огромное значение выносливости опускалось на сотню за каждый шаг, и скоро уперлось в ноль.
        Кроме ощущения придавившей меня тяжести, ноги болели так, словно были сломаны сразу в десяти местах. Я услышал сообщение о получении первого уровня «нечувствительности к боли», потом опять последовала серия сообщений о получении очков силы и выносливости. Может, это было лишь моё личное ощущение, но из-за слишком огромного веса, который я нёс, характеристики росли намного быстрей, чем раньше. А может, все дело было в пяти сотнях очков интеллекта.
        Добравшись на пылающих огнем ногах к кромке воды, я уже не мог остановиться. Мой задротско-мазахистский склад ума не хотел сжалиться над бьющимся в агонии игровым телом, и через боль, слезы и проклятия в адрес себя и всего мира, я сделал кружок вокруг озера, как музыку слушая почти непрерывные вопли системы о том, какой я выносливый и сильный.
        Но это было только начало. Я пошел на второй, третий, а потом и на десятый круг. Лишь когда «нечувствительность к боли» достигла четвертого уровня, а характеристики перестали высыпаться, как из рога изобилия, я наконец успокоился и полез в воду. Долго-долго тонул, за один раз получив «сопротивление к холоду» и подняв «сопротивление удушью» сразу до третьего уровня.
        Оказавшись в шестьдесят втором городе, я не стал сбрасывать бревна НИПу, а отнес и спрятал их в мастерской. Прокачка силы и выносливости моими драконьими методами будет продолжена, но позже. Сейчас меня ждала западная дорога. Пробудившийся во мне монстр хотел стать сильнейшим игроком во всем мире, и если получится, отправиться в сторону китайских городов и выкупить все их эликсиры, но нужно было придумать, как снова заработать миллионы золотых, иначе уже проделанный мной путь будет бесполезен.
        Часть 15
        Сделка
        Вечерело. Вылетев на огромной скорости из леса на пустырь, я увидел вдалеке пик ратуши и начал стремительно сбрасывать скорость. Прибыл. Последняя точка моего маршрута достигнута. Шестьдесят девятый город - встречай супермена! В пятистах метрах от ближайших построек, я уже делал вид, что бегу, как обычный игрок, хотя по ощущениям просто стоял на месте. К большой скорости быстро привыкаешь. Первое время был страх, но после всех тех аварий, что со мной случились за это время, он полностью исчез.
        Ну, сломаю я ногу или руку, оденусь глазом на сук или еще-что. Для игры это всего лишь двести-триста очков здоровья. При моих шестнадцати с половиной тысячах, такое даже не замечается. Ежеминутное пассивное восстановление здоровья у меня сейчас равно сто шестидесяти пяти очкам. Никакой регенерации и дополнительного лечения не нужно. Пару минут передышки и я снова цел и здоров, как феникс. Отряхнулся и побежал дальше.
        Несмотря на отсутствие филиала «Стального легиона», шестьдесят девятый был хорошо отстроен. Банк, арена, аптека и надстройка первого этажа магической башни над магической гильдией имелась. Явно, тут играл какой-то другой сильный, сплоченный клан. А вторые этажи башни, я нигде в нашем регионе не встретил. Первое время думал, ленятся игроки, но все дело, видимо, в разочаровании. Слишком маленькая оказалась от заклинаний польза, а радиус атаки «магической стрелы» вообще не выдерживает никакой критики. Что это за смешные десять метров, когда лучник нанесет те же десять урона с тридцати, сорока и даже пятидесяти ста метров. Попасть с такого расстояния, конечно, уже очень сложно, но это хотя бы возможно.
        И десятипроцентные бафы в заклинаниях первого уровня башни, при десяти-двадцати очках характеристик выглядят бесполезными. Это мне баф на силу из школы огня, который я прикупил в шестьдесят третьем городе и развивал последние пару дней, дает дополнительные четыреста очков. А тем, кто играет, как все, гораздо выгодней купить какое-нибудь недорогое зелье, если уж сильно припечёт, чем тратиться на заклинание, навык для более-менее эффективного использования которого, нужно еще долго и нудно качать.
        Получив лицензию в ратуше, я направился в магическую гильдию. Выкупил последний доступный мне сейчас по средствам эликсир и оценил. Опять чистый интеллект. Не то, что я бы хотел, но пойдет. С эликсирами интеллекта в последние дни был перебор. Этот уже четвертый в подряд, но я не жаловался. Зато вчера выпала еще сила и удача. В шестьдесят третьем выпало «все по двадцать». Так вышло, что в основном мой трехдневный забег сказался на повышении интеллекта.
        Миссия выполнена, эликсиры выкуплены и теперь было самое время подумать о будущем. И было оно невеселым. Теперь я нищеброд, что в игре, что в реале. Обменник разрабы так и не ввели, а уже через два дня нужно отдавать долги и платить за следующий месяц аренды модуля. Да и в игре я разошелся не на шутку. Потратился так основательно, что сейчас на моем счету лежало всего сорок пять тысяч золотых. Я, конечно, ни в чем себе не отказывал, но даже не предполагал, что смогу спустить двадцать восемь миллионов меньше, чем за месяц.
        Игра игрой, но что же мне делать с долгами в реале? К родителям я уже не мог обратиться, было неловко, да и не было у них денег. Последнее я сам недавно выудил. Если просить помощи не у родителей, то у кого? Не у Саи же? Тревожить японку не хотелось, хотя большую часть моего долга составляла сумма, потраченная на её обратный билет. Сая. Я вспомнил, что примерно на следующей неделе у неё должна будет состояться операция. Раньше об этом не волновался, думал, средств у неё теперь предостаточно, но из-за задержки ввода обменника, выходило так, что у неё тоже нет денег на операцию. Нехорошо получалось. Интересно, её операция может подождать? Всё же, многие события в жизни изменились, вдруг и острой потребности в операции уже нет?
        Я размышлял о возникшей ситуации и понимал, что просто успокаиваю себя отговорками. Как назло, все произойдет хуже некуда. Не дай бог, девушка умрет из-за нехватки средств и некачественного обслуживания. Я же себя потом заживо сожру. Хоть я и ни при чем, всё равно буду чувствовать себя виноватым. Я стал перебирать в уме любые доступные варианты заработка в моем положении. Начиная с продажи информации о «Сфере» заинтересованным лицам, заканчивая выполнением чьих-то заданий и обменом золотых на кредиты на черных обменниках.
        Первым делом вышел из игры и поискал в сети какие-нибудь не совсем легальные предложения заработка, связанные с игрой. Ничего. Черные обменники игровой валюты. Тоже ничего. Также никто не желал за вознаграждение нанять киллера для игроков враждебного клана или добыть редкий ресурс. От отчаяния я забрался в программу торговли на аукционе, на которую потратил все родительские сбережения. Там тоже глухо. В нашем регионе, будто вообще не было никакой около игровой активности, но я же сам видел, когда был мэром, как много игроки донатили в игру. Миллионы и миллионы, почему сейчас ничего не происходило? Неужели так на игроков действовало отсутствие обменника?
        Совершенно не рассчитывая на результат, я выложил на аукцион «Божественные эликсиры скорости». Цену поставил на пятьдесят тысяч ниже, чем покупал сам и тут обнаружил, что торг в аукционе идет за игровые золотые. Даже если что-то продам, просто пополню количество своей игровой валюты! Что за засада! Кругом одни неудачи. Причем, влипаю я в них потому, что ориентируюсь на информацию из своей старой памяти, а реальность ей уже или еще не соответствует. Я снял эликсиры с продажи. Пока не появится торг за кредиты, а произойдет это, видимо, не раньше, чем откроют официальный обменник, продавать ничего не буду.
        Я лихорадочно думал, чтобы еще предпринять, и вдруг, вспомнил про Гефеста. Старик явно не бедствовал, оружейную лавку себе в седьмом городе в прошлый раз прикупил. Не знаю уж, с помощью «Стального легиона» или сам, но деньги у него имелись. Помню, ему мифрилловой руды очень хотелось. Так хотелось, что он был крайне недоволен легионом и критиковал их и в хвост и гриву. Я поискал информацию о том, добывает ли кто мифрилловую руду в нашем регионе и нашел лишь разговоры, что такая шахта найдена, но про удачный захват и добычу руды не было ни слова.
        Я быстро собрался, оделся потеплей и вышел на улицу. Конец октября выдался холодным. Вечерело, поэтому я постарался добраться до домика Гефеста без лишних заминок, согреваясь на бегу. Листва на плодовых деревьях пожухла и частично осыпалась. Не успел я достаточно близко приблизиться к саду, как мне навстречу выскочила стая собак. Они угрожающе лаяли, но я бежал к ним, не подавая страха. Будь они полностью дикими, я бы не на шутку испугался, но раз их кормил человек, других людей они должны принимать или бояться. Так и оказалось. Смелая на расстоянии стая, дрогнула, развернулась и побежала в противоположную сторону, стоило мне немного ускориться и угрожающе гыркнуть. Что поделать. Во главе стаи ссыкливая мамаша, такие же трусливые выросли и её детеныши. Я бежал за ними, пока не загнал под дом, откуда они принялись яростно обгавкивать меня в пять голосов. Отличные охранники.
        Потоптавшись на пороге дома, я увидел врезанный в дверь магнитный замок. Ну, наконец-то, кто-то позаботился о безопасности жилища. Если подумать, замок могли поставить из-за меня. В окнах горел приглушенный свет, поэтому я смело постучал в дверь. Тишина. «Эх, только бы старик не залег в капсулу или моя вылазка будет безрезультатной», - подумал я, громко постучал в дверь еще раз. Вдруг, за дверью послышался раздраженный возглас и шаркающие шаги. Я выдохнул с облегчением.
        - Кто-там? - строго спросил знакомый голос.
        - Это я, Александр. Я за вашими собаками следил летом, - напомнил я о себе.
        - Что тебе надо? - раздраженно спросил старик. Похоже, он не собирался впускать меня в дом, поэтому мне пришлось сообщать причину визита прямо через дверь.
        - Вы же играете в «Сферу»… Максим Игоревич?
        - И что с того?
        - Вы мастер-кузнец третьего уровня, правильно?
        - Ну и что? Зачем ты приперся ко мне под дверь и пугаешь собак?
        - Я вашего контактного номера не знал. Пришлось ногами к вам топать, а снаружи жуть как холодно. Можно войти?
        С полминуты старик думал, но потом я услышал клацающий звук магнитного замка, потянул дверь на себя и увидел хозяина дома в одном халате и тапочках.
        - Заходи уже быстрей, тепло выпускаешь, - недовольно пробурчал Гефест, рывком затягивая меня внутрь, схватив за запястье.
        - Так, чего ты хотел? - не предлагая пройти дальше предбанника, опять строго спросил дед, важно уперев руки в бока.
        - Тут такое дело, - стал на ходу придумывать я, - моему другу нужны деньги на операцию, а я в прошлом месяце закинул все свои деньги в «Сферу». Думал, заработать на изготовлении оружия из мифрилла. Мне завтра первую партию должны доставить, а тут такое случилось. Не могу я ждать, пока в игре обменник запустят, чтобы назад деньги вывести. Операция не из дешевых. Надо спасать человека. Вот и хотел предложить вам два варианта. Или обменять свои золотые на ваши кредиты с выгодным вам курсом, если есть такая возможность или я вам за кредиты мифрилл отдам, который мне завтра продать обещали.
        При упоминании мифрилла глаза Гефеста загорелись. Хоть он и был стариком, «Сферой» увлекся, как ребенок.
        - Какую сумму вложил?
        - Э… Двадцать тысяч.
        - И много тебе мифрилла обещали?
        - Много.
        - Учти, больше пяти тысяч я тебе сразу предложить не смогу. Я на пенсии, и хоть на еду и жилье не трачусь, но за обогрев дома платить много приходится. На поверхности, знаешь ли, температура ниже нуля зимой опускается, не то, что в ваших норах. Ладно, мифрилл мне пригодится, говори свой номер.
        Я назвал номер для связи по коммуникатору и получил ответные контакты Гефеста.
        - Завтра, как получишь мифрилл, наберешь меня и скажешь, сколько его у тебя. Там о сумме и договоримся.

* * *
        Самоубийство в озере затянулось на полчаса. Я уже и вены себе резал, и все ноги кинжалом исполосовал, стараясь вызвать, как можно больше кровотечений одновременно. Но все эти раны отбирали жалкие крохи жизни и отбивались пассивным восстановлением здоровья. К тому же «сопротивление удушью» умудрилось уже прокачаться до четвертого уровня, ощутимо снизив ежеминутный входящий урон. Еще пару уровней и удушье не сможет выполнять функцию быстрого телепорта в город и придется искать другие способы убить себя.
        Встреча с Гефестом прошла более-менее успешно. Теперь нужно было по быстрому обследовать окрестности и найти шахту с рудой, которую я пообещал предоставить. Я сразу отправился в магическую гильдию и купил заклинание «земное око». На моем, третьем уровне «заклинателя» и первом уровне «заклинателя земли» оно показывало наличие шахт в радиусе ста шестидесяти пяти метров. Эффект вскрытия местности был разовым для каждого каста, но в моих поисках должен был пригодиться. Также я воспользовался услугами кровати и поднял свой уровень, чтобы избежать возни с Тушканами и пауками. Он оказался ниже, чем я думал. Всего тридцать пятый. Стоило, наверное, сначала поднять пару уровней ядами, но я сохранил этот метод смерти для быстрого перемещения назад. Неизвестно, когда может потребоваться вернуться в город через самоубийство, а прокачав сопротивление яду, я полностью лишал себя этой возможности.
        Идти я решил на юг. По пути снять с дерева клад со шкурами пятнистых ягуаров, и заглянуть в золотую шахту, где лежали выбитые с Архонтов трофеи. Перед отправкой сделал себе несколько стальных двуручных молотов и оппа! Первый уровень «оружейника» не заставил себя ждать. Самое удивительное, что бить по слитку минуту, как раньше, не пришлось. Один удар и оружие готово. Сила и ловкость в кузнечном деле решали. Я даже задержался на пару минут в мастерской, чтобы покрафтить еще. После десятого молота мне дали первый уровень «Мастера изготовления молотов». Жаль, стальных слитков в сундуке хранилось не так много, чтобы продолжить. Ничего, затарюсь мифриллом и будет у меня масса слитков для дальнейшей прокачки. Разумеется, первые уровни навыка я собирался качать, изготавливая оружие из железа. Тут всё поятно.
        Из города я вышел спокойным, прогулочным шагом, но отдалившись на пару сотен метров от ближайших игроков, рванул с места, да так, что пыль встала столбом. При сближении с лесом слегка притормозил, чтобы пройти точно между деревьев и устроил гонки со смертью. Надо сказать, что ловкость при быстром беге по лесу очень помогала. Частенько я уходил от столкновения с преградой в последнее мгновение и лавировал между стволами на грани фантастики. Не исключено, что и высокая удача влияла на результат действий.
        Я пронесся через территорию Тушканов за пару-тройку минут. У Лемуров погостил и того меньше. Пауки не успели среагировать на мое появление, так быстро я пересек и их ареал обитания. Волки о моем присутствии узнали, когда я, буквально, пробежал между ними и скрылся из виду. Зря только уровень поднимал, на моей скорости, никто не мог ко мне коснуться. Хотя не зря. Мне еще инвентарь нужно было расширять, а для этого доступ в игровой магазин был необходим. Ненадолго задержавшись на равнине ягуаров, я отыскал свой тайник, спрятал шкуры в инвентарь и, пользуясь открытый участком местности, на полной скорости рванул дальше. Львы, гигантские медведи и сприганы даже не пытались меня преследовать, так быстро я покидал зону агрессии монстров. «Глотайте пыль, черепахи», - самодовольно подумал я, почти мгновенно отрываясь от очередного монстра.
        Дорога, на которую у меня в прошлый раз ушла неделя, была преодолена за пару часов. Немного покружившись на равнине между скал, я нашел возвышенность и активировал «Око земли». Место расположения золотого рудника отметилось на моей карте примерно в сотне метров справа. За несколько секунд преодолев это расстояние, я соскочил с пригорка вниз и нырнул в темное отверстие под скалой. Прошел через узкий, извивающийся, каменный коридор и передо мной во всем великолепии опять предстал подземный, мраморный амфитеатр с рядом массивных, белых колонн и магических светильников. Внизу, между спускающихся к сцене рядов и на самой сцене валялись груды доспехов и оружия. Тела их прошлых обладателей исчезли.
        Потирая руки от предвкшения, я сбежал вниз по лестнице и закинул в инвентарь, попавшийся под руки щит. Целехонький. Название желтыми буквами «Качественный стальной щит Архонта-мечника». Пятьсот единиц прочности, но, не смотря на таинственный черный оттенок металла, это обычная сталь. Ну, да ладно, тоже неплохо. Таких среди трофеев валялось еще три. Все щиты, мечи и собранные элементы доспехов были качественного уровня и почти не получили в прошлом бою износа. Чтобы поместить все эти сокровища в инвентарь, пришлось заглянуть в игровой магазин и расширить инвентарь до максимальных восьмидесяти ячеек.
        Места, чтобы складировать все восемь комплектов доспехов Архонтов-арбалетчиков и занявшие отдельные ячейки доспехи командира, потребовалось много. Я не забыл и многозарядные арбалеты, но их оказалось лишь шесть. Два других я повредил, сжигая своих врагов в уже недоступном сейчас заклинании.
        Самое интересное меня ждало дальше, в нижней пещере золотого рудника. Босс оставил после себя скромную кучку, в которой лежала его броня, усыпанная множеством острых шипов и доставивший мне в прошлой битве немало проблем зазубренный меч. Броня оказалась тоже «качественного» уровня, но имела дополнительную приставку «шипованный». «Шипованный шлем Высшего Архонта», «Шипованные перчатки Высшего Архотна» и так далее. Нацепив на себя весь комплект, я принялся рассматривать и изучать её свойства. На самом деле, ничего особенного. Пять защиты, по четыреста прочности у каждого элемента доспехов. Отражает часть полученного урона противнику. Как именно это будет происходить, непонятно. Нужно экспериментировать. Пожалуй, к достоинствам можно было отнести и внешний вид. Черный металл выглядел очень круто, а рогатый шлем и торчащие в стороны шипы - устрашающе.
        Меч поверженного босса стоил отдельных похвал. Он был словно создан для меня. «Редкий мечелом Высшего Архонта» имел то редкое свойство, что я так жаждал получить, впервые его обнаружив на «Редкой дубине Людоеда» Двойной урон! Двойной урон! Это лучшее, что может выпасть игроку с огромной силой.
        Мой восторг был немного омрачен уточнением, что действует бонус только на противника без доспехов, но для сражения с монстрами то, что надо.
        В шахте случился забавный момент. Я достал дворфскую кирку, чтобы добыть перед уходом немного золотой руды, но за первую же минуту добычи в инвентарь свалилось сразу триста тридцать шесть кусков, и сам я потяжелел более чем на полторы тонны. Система с первой же минуты выдала мне навык «рудокоп», первого уровня, свободное очко характеристик и еще одно очко силы в придачу. Я был уверен, что прокачка всех навыков зависит от количества повторений, но оказалось с добычей дело обстоит несколько иначе. Триста тридцать шесть кусков руды обычный игрок добыл бы за такое же количество минут, я же получил бонус от дворфской кирки, учитывающий силу игрока и одним махом добыл то, на что другие потратили бы пять с половиной часов. Вот тебе и новая фишка! Новички могут выпить десяток редких эликсиров силы и на этом бафе час добывать руду в дворфских скинах, в разы повысив не только скорость добычи, но и прокачку навыка.
        Я не смог остановиться и продолжил добычу еще девять минут. Еще дважды за это время система сообщала мне об успехах в развитии «рудокопа», через три и шесть минут. Дальше продолжать не стал. Мои ноги трусились от почти полной загрузки. Пришлось выбросить две с половиной тысячи кусков золотой руды на пол. Я прибыл сюда за трофеями, а вернуться должен был с партией совсем другой руды, но двести кусков я в инвентаре оставил. Хотелось поэкспериментировать на досуге с изготовлением украшений.
        Удовлетворившись достигнутым результатом, я покинул золотой рудник и продолжил рыскать по округе в поиске других. Ориентироваться на местности можно было только по монстрам, которые на ней обитали. У золотого рудника монстры не превышали пятьдесят пятого уровня. Если то, что я слышал правда, мифрилл нужно было искать там, где монстры шестьдесят плюс.
        Немного сместившись на юг, я бегал из стороны в сторону, и постоянно активировал «Око земли». Второй уровень «Заклинателя земли» пришел довольно быстро. Мой интеллект показывал себя во всей красе. То, на что раньше я бы потратил часы, дни и недели, сейчас изучалось и развивалось в разы быстрей. Если представить, что сто очков интеллекта - это стопроцентная прибавка к скорости прокачки навыков, то девятьсот пятьдесят - давало девятикратное с половиной ускорение, соответственно. Единственное, что не давало мне расслабиться, что у моих настоящих конкурентов всё будет не хуже. А китайцы, они упорные. Могут сутками в ВР задротить, если родина требует подвига. Расслабляться было рано. Каждый регион мог создать монстра вроде меня, не только китайцы. Нельзя никого недооценивать.
        Моя получасовая беготня в зоне обитания высокоуровневых монстров вскоре дала плоды. Искомое ресурсное подземелье было обнаружено на юго-западе от города. Классическое людоедское логово, каких я уже повидал немало. Пахло в его округе и у входа соответственно. И это на открытом воздухе, а что за вонь меня ждала внутри и представлять не хотелось. Я облачился в доспех Архонта-мечника больше из желания не вступать в испражнения монстров, чем из реальной потребности в защите. Вооружился своим «Мечеломом» и за пару минут узнал, насколько сильным я стал в сравнении с засевшей в логове стаей людоедов. Как такового, босса среди них не было. Шесть пузатых великанов с шипастыми дубинками в могучих, мускулистых руках, могли бы убить любого игрока шестидесятого уровня с одного удара, но против меня не успели даже пикнуть. Так и рухнули на каменный пол пещеры, перерубленные пополам поперек туловища. Я так лихо справился, что система присвоила мне сразу два уровня «владения рубящим оружием».
        Появление поздравительной таблички от системы, подтвердило, что никакого босса в глубине пещеры нет. Я пробежал глазами по стандартному сообщению и смахнул его рукой с поля зрения.
        «ПОЗДРАВЛЯЕМ! РЕЙД В ПОДЗЕМЕЛЬЕ „МИФРИЛЛОВЫЙ РУДНИК В ЛОГОВЕ ЛЮДОЕДОВ“ УСПЕШНО ЗАВЕРШЕН. НОВЫЙ ВЛАДЕЛЕЦ - КЛАН „МОНОПОЛИЯ“. ДО СМЕНЫ ВЛАДЕЛЬЦА ИЛИ ПОВТОРНОГО ЗАХВАТА ИНСТАНСА ВЕЛИКАНАМИ, КЛАН МОЖЕТ ДОБЫВАТЬ ЗДЕСЬ РЕСУРС „МИФРИЛЛОВАЯ РУДА“».
        Все вышло так просто, что даже не интересно. Я долго вытирал испачканное лезвие о тушу одного из противников и, брезгливо удерживая двумя пальцами измазанные кишками людоедов дубинки, закинул их в инвентарь. Эх, ничего интересного. Даже удача никак с трофеями не помогла. При монстрах обнаружилось шесть самых обычных дубинок под названием «Простая дубинка Людоеда». В целом, довольно неплохое оружие, если судить чисто по урону. Где-то на уровне редкого двуручного молота, но управляться с таким весом сможет далеко не каждый. Пожалуй, только мне одному было по силам размахивать таким одороблом и не улетать вслед за каждым взмахом увесистой дубинки.
        «ПРОСТАЯ ДУБИНКА ЛЮДОЕДА» ВЕС: 50 ЕД.
        УРОН 30 - 60 (ПРИ АТАКЕ СУММИРУЕТСЯ С ХАРАКТЕРИСТИКОЙ «СИЛА»).
        СОВЕТ: ТЩАТЕЛЬНЕЙ ВЫБИРАЙТЕ НАПРАВЛЕНИЕ АТАКИ. ЕСТЬ РИСК ЗАШИБИТЬ СВОИХ ТОВАРИЩЕЙ! ПОВЫШАЙТЕ УМЕНИЕ «ВЛАДЕНИЕ ДРОБЯЩИМ ОРУЖИЕМ», ДЛЯ БОЛЕЕ ЭФФЕКТИВНОГО ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ЭТОГО ОРУЖИЯ.
        Учитывая, что весила каждая такая дубинка по пятьдесят единиц, я трезво рассудил, что лучше возьму на их место по десять кусков мифрилла и выкинул пять, а одну оставил при себе, чтобы зашибиться ею, когда буду готов возвратиться в город.
        Нижняя пещера, в которой, по идее и должна была происходить добыча редкого металла, скрывалась в абсолютно непроглядной темноте.
        Я постоял немного, всматриваясь в темноту и начал небольшими, шаркающими шагами спускаться по наклонному проходу вглубь пещеры. Я всё думал, когда же система догадается, что я уже весь в ожидании «ночного зрения», но прошло как минимум еще десять минут, прежде чем у меня развилась способность хоть немного видеть в полной темноте.
        Когда я смог различить контуры пещеры, то заметил более светлые выступы на стене, по видимому, и являвшиеся вкраплениями мифрилловой руды. Не теряя времени, я достал дворфскую кирку и долбил стену восемь минут, пока не достиг почти максимально переносимого веса. Тут у меня в голове возникла одна шальная идея. Я покинул рудник и высыпал содержимое инвентаря в одну большую кучу у входа. На свету увидел, что мифрилловая руда имеет кристаллическую форму и слегка бирюзовый оттенок. Классический выбор цвета, применявшийся во многих играх. Особенно красиво этот металл будет смотреть в слитках и в готовом оружии.
        Следуя своей задумке, я опять спустился в рудник и сделал еще несколько ходок, пока у входа в логово людоедов не выросла горка из кусков добытой руды, высотой по грудь.
        После этого я попытался впихнуть в себя невпихуемое. Начал с трофеев и небольшой горки кусков золотой руды и закончил десятью с лишним тысячами кусков мифрилловой. При таком перегрузе я, разумеется, не мог стоять на ногах и чувствовал себя припечатанным к земле огромной скалой. Даже дышать получалось через раз. Я отказался от идеи размахивать людоедской дубинкой, извлек из инвентаря кинжал. За то время, что я пилил свою ногу и колол лезвием живот, получил третий уровень «сопротивления к кровотечению» и пятый «нечувствительности к боли».
        Я бы так и продолжил эти, постепенно становившиеся бессмысленными издевательства, если бы на меня не вышла парочка гулявших по округе среди ночи людоедов. Ребятки сначала пытались убить меня, утрамбовывая в землю своими тяжелыми дубинками, но после десятка безуспешных попыток разобраться с живучей жертвой, один начал отгрызать мне на живую ногу, второй пытался открутить руку и голову. Моя голова никак не откручивалась, пока очки здоровья от множества ранений и по крупному кровоточащих ран не упали до нуля. Терпеливо снося поедание заживо мерзкими монстрами, я, наконец, отправился на респ.
        При появлении на круге, распластался, как медуза, но в середине ночи моё странное поведение осталось незамеченным. Еще час я переносил в мастерскую добытое в шахте. Делая стремительные рывки между мастерской и назад. В последний из рывков на круге появился незнакомец, который тут же принялся подбирать валявшимися бесхозно кругляши. Подобрал пять-шесть и загрузился так, что еле ноги волочил. Я не стал требовать свое назад. Просто проводил его недобрым взглядом и по быстрому собрал в инвентарь всё остальное, пока он не надумал вернуться. Из жадности сбил у НИПа, наценку за уникальность одним куском руды и заодно выяснил, сколько НИП готов дать за следующий. Пятьдесят золотых за один кусок мифрилловой руды показалось мне довольно щедрым предложением. Это значило, что изготовленное из двух слитков металла оружие, будет стоить не меньше сотни. А если учесть, что из редких металлов редко крафтится обычная краснуха, то можно было рассчитывать и на большее. В любом случае, себестоимость руды я выяснил. Это будет фундаментом для начала торга с Гефестом.
        За фактическую и номинальную редкость металла, я мог смело накинуть еще столько же, и выходило, что за каждый кусок руды надо требовать по сотне кредитов. Прикинув в уме озвученные днем суммы, я отнес в банковскую ячейку двести кусков руды и отправился спать. Завтра предстоял ответственный день. Завалю переговоры - отправлюсь жить на улицу. Одновременно у меня возникла одна хитрая идея, но все зависело от того, поведется на неё старик и в том, в насколько близких он отношениях сейчас с внучатыми племянниками.
        Часть 16
        Захлопнувшаяся клетка
        После собрания совета директоров, Тацуя Инакама получил распоряжение провести последние проверки безопасности ядра перед введением обменника. Мужчина знал еще кое-что. Его отстранят от курирования проекта сразу после этого, так как ряд крупных японских и иностранных корпораций пожелали влезть в проект всей его жизни со своими капиталами. После отстранения, доступ к лаборатории он уже не получит. Может, для корпорации «РеалТек» вливание корпоративных миллионов сулило одни лишь выгоды, но интересы владельцев корпорации, отдела маркетинга и его самого в вопросе предназначения «Сферы» сильно разнились.
        За долгие годы пребывания в созданных им лично виртуальных мирах в ассинхронном режиме, Тацуя жалел лишь о том, что не мог разделить свои потрясающие впечатления с другими людьми. Когда спонсоры и владельцы его детища запретили использовать асинхронный режим в «Сфере», он решил, что во что бы то ни стало, добьется своего. Сначала зашил в ядро сценарий с включением асинхрона при заполнении всех девяти тысячах игровых городов. Внимательно следил за счетчиком, но плановое медицинское обследование открыло страшную тайну. Быстро развивающаяся опухоль мозга сократила его будущую жизнь до нескольких месяцев. Никто в корпорации не знал о его диагнозе. Врачебная тайна.
        Новость об отстранении от своего детища вынудила мужчину пересмотреть свои планы. Ждать активации асинхронного режима становилось слишком рискованно. Опухоль могла оборвать его жизнь в любую минуту. Мужчина пошел на крайние меры. Под видом затянувшегося теста ядра, он задержался в лаборатории до позднего вечера. Он часто так делал раньше, поэтому подобное поведение ни у кого не вызвало подозрений. Тацуя отключил все механизмы блокировки ядра, подключил дополнительные мощности из аварийных резервов лаборатории, остановил работу сервера статистики и игрового магазина, чтобы снизить нагрузку на сервер до минимума.
        Мужчина выставил таймер до перехода «Сферы» в новый режим работы на три минуты и быстро погрузился в рабочую капсулу, где был уже создан и готов для активации новый аккаунт. Он подключился к игре и оказался одним из последних игроков в сто девяностом японском стартовом городе. Когда небо над игровым миром стало красным, и система сообщила о запуске асинхронного режима, его лицо преисполнилось блаженством. «Никто не лишит меня давней мечты. Я создал Сферу для игроков, а не для заработка корпораций», - подумал он, сжал свой правый кулак и тихо сказал себе под нос:
        - Началось!
        Мужчину переполняло волнение. Ещё бы! Его ждало потрясающее приключение, которое будет тянуться десятки лет, среди четырехсот миллионов живых игроков. Все они были лишены возможности выйти из игры, пока не будет достигнуто всего одно условие! Все девять тысяч городов мира «Сферы» должны принадлежать одному мэру! Ничего сложного. «Эпоха Империй» началась намного раньше запланированного срока.

* * *
        Хотя лег спать я уже под утро, смог встать рано на будильник. Сразу принял контрастный душ, чтобы не чувствовать себя остаток дня вялым. Сегодня был важный день. Я собирался впарить деду, а потом и «Стальному легиону» крупную партию мифрилла на сумму, которой должно было хватить на операцию для японки. Пусть наши отношения сразу не сложились, но я чувствовал, что наши судьбы связаны незримой нитью.
        Может, это был лишь мой самообман, но так или иначе, я все равно возвращался к мыслям о японке. Сая была для меня ценна даже одной памятью о прошлой жизни и никогда не исчезала с моего горизонта. Я погрузился в игру. Нужно было кое-что исправить перед разговором со стариком. Вчера я забросил в ячейку руды на двадцать тысяч, но если дед действительно не сможет заплатить больше пяти, сто пятьдесят нужно было убрать, прежде чем давать разовый пароль к своей банковской ячейке.
        Я выполнил задуманное и уже собирался покинуть «Сферу», как небо над городом приняло красный оттенок. Такой же возникал при нападении на город во время битв, поэтому я очень удивился. Потом сообразил, что такого до начала «Эпохи Империй» просто не может быть. Кинулся в меню и разразился матерным выражением чувств с небольшими вкраплениями междометий. Меню выхода из игры исчезло. Неужели…
        Система объявила начало «Эпохи Империй» и активацию асинхронного режима. Ожидаемо втирала про необходимость захвата всех городов для выхода. В этот раз битва городов стартовала неожиданно рано. На месяц и несколько дней раньше, чем в прошлый раз. Я приуныл. Опять придется торчать в игре три месяца, а самое обидное, что потом будет откат и достигнутый прогресс не сохранится. Во всяком случае, так было в прошлый раз, поэтому я решил, что не буду лезть из кожи вон, как тогда, и просто проведу это время в своё удовольствие.

* * *
        Игра с доступом к огромным деньгам сильно отличалась от привычной. Сая развивалась значительно быстрей, чем обычно. Стремительному прогрессу способствовали эликсиры опыта и расширенный инвентарь, которым она раньше не пользовалась из-за дороговизны. В игре нашлись новые знакомые и друзья, с которыми она встречалась почти каждый вечер и весело проводила время, играя до ночи. Иногда она заходила и играла одна, утром, пока другие учились и трудились. На фоне товарищей, она росла значительно быстрей, но на то была своя причина. Разумеется, главной целью Саи было не нагибательство своих монстров и противников-игроков, к которому обычно стремятся многие игроки в ММОРПГ, а достижение необходимой силы, чтобы отправиться в поход к горам за птенцом грифона.
        Для этого девушка не просто развивала мирные навыки, а начала тренировки с мечом. Сама ходила охотиться в лес, облачившись в кожаные доспехи. Пробовала развивать стрельбу. В этом преуспела даже больше, чем во владении оружием ближнего боя. Все же, Тушканов и Лемуров не так просто победить в честной схватке. Они берут числом и гораздо легче подстрелить зазевавшегося монстра из засады, чем гоняться за ним, а потом отбиваться от целой стаи.
        В семье у Саи тоже наступила тишь да гладь. Когда корпорация объявила о скором введении обменника, отец девушки перестал беспокоиться о деньгах и потратил пенсионные накопления на младшую дочь, желая, чтобы она продолжила свое обучение по самой лучшей программе, на которую хватало денег до получения призовых. Атмосфера в семье стала более легкой и радостной. Все ждали момента, когда смогут воспользоваться своим, неожиданно свалившимся на голову богатством.
        В этот вечер Сая, как обычно, допоздна задержалась в игре, обследуя с друзьями еще неизведанную часть леса и общаясь на разные темы. Компания уже собиралась расходиться, как система сообщила о начале глобального ивента. Сообщение о запуске асинхронного режима, ввело девушку ступор. Точно такое же сообщение она уже видела раньше на тесте, о чем не побоялась сообщить друзьям. Полной неожиданностью для всех стало известие, что они действительно не могут покинуть игру. Несмотря на возникшую панику, Сая не сильно расстроилась. Если она не ошиблась, то впереди её ждали интересные приключения, которые будут длиться многие месяцы, а в жизни пройдет всего пару часов. Если знаешь, что это - зачем пугаться. Единственное, что настораживало - это принуждение воевать с другими игроками, но ведь никто не говорил, что она обязана делать то, что требует система. Каждый играет в «Сферу», как хочет.
        Часть 17
        Безысходность и изобилие
        Тацуя приобрел за стартовые сто медных монет топор и взял свое первое задание на доставку бревен. Как давно он этого желал! Оказаться в одном городе с десятками тысяч живых игроков, и вместе с ними взрастить и утвердить могущественную Империю! Мужчина ухмыльнулся: «Сейчас я покажу этим бесхребетным юнцам, что такое настоящее упорство!»
        План был прост. Выполнить задание, а на вырученные деньги приобрести деревянный тренировочный меч. Отправиться на площадку и упорными тренировками получить первый уровень «владения рубящим оружием». Потом выполнить еще пару заданий, и купить настоящий меч и отправиться на бой с монстрами.
        На своем тестовом сервере он уже это проделывал, и его персонаж достиг огромных высот. Если он станет мастером меча, то прославится среди мягкотелой молодежи и на личном примере покажет путь развития персонажа, основанный на упорстве и силе духа.
        Покинув город, мужчина с неудовольствием отметил, что ближайший лес вырублен под чистую. Этого он никак не ожидал. Разве игрокам не известно, что рубить все деревья без разбора нельзя. Нужно его прореживать, срубая лишь каждое третье-четвертое дерево, давая, таким образом, лесу возможность восстановиться. «Похоже, в этом поселении обитают какие-то необразованные варвары, а не воспитанные в лучших традициях Нового Токио, японские игроки», - сделал вывод Тацуя Инакама.
        Мужчина направился по пустырю к отступившей далеко от города опушке леса, которая оказалась гораздо дальше, чем он ожидал. Пришлось идти метров пятьсот, если не ещё больше. Мужчина выбрал самое старое дерево с самым толстым стволом. Свалив его, можно будет получить множество бревен и даже без выполнения других заданий купить тренировочный и боевой меч.
        Мужчина стал наносить по дереву выверенные удары, постоянно смещаясь по кругу и углубляя ложбинку на стволе. После двух минут усилий, ложбинка уже достигла сердцевины, и дерево было готово скоро упасть, но у мужчины внезапно сломался топор.
        «Ксо!»(Дерьмо) - невольно выругался пожилой японец. Он уже и забыл, что отдел маркетинга потребовал добавить в «Эпоху Империй» хрупкость оружия и инструмента. Те предметы, что уже имели хрупкость, стали в два раза более хрупкими. Это в первую очередь коснулось инструмента, вроде топоров, кирок и ранее имевших параметр прочности щитов и доспехов.
        «Крепости топора не хватило, чтобы срубить даже одно единственное дерево с толстым стволом - это же издевательство!» - возмутился мужчина, но прекрасно понимал, что претензии он может предъявлять лишь себе. Он отвечал за тестирование и упустил этот момент из виду после ввода хрупкости. Так и оставшись ни с чем, Тацуя вернулся из леса в поселение и взял задание на сбор лечебной травы и ягод. На лужайке, где эта трава должна была расти, оказался вытоптанный пустырь. Опять провал. Для выполнения третьего задания требовалась удочка, но так как два первых задания были не выполнены, денег на её приобретение у него не оказалось. Так как аккаунт был новым, он не закинул денег на счет персонажа. Возникла безвыходная ситуация. У него не было денег, чтобы купить инструмент, которым можно было заработать деньги.
        Мужчине ничего не оставалось, как обратиться за помощью к другим игрокам. Один из незнакомцев откликнулся и дал просящему десяток серебреных монет. Тацуя искренне поблагодарил и пообещал вернуть одолженную сумму, хоть она была и совсем скромной. На полученные деньги он купил сразу три топора, удочку и наживку.
        Сначала пошел к озеру. Все крупные камни на берегу, на которых он сидел во время теста, были заняты, и пожилому японцу пришлось ловить стоя. Игровые сутки сменились с вечера на ночь, и поплавка стало совсем не видно. Наживка быстро заканчивалась, но Тацуя никак не мог подсечь и поймать даже одну рыбу. Да, он усложнил, после изучения данных сервера статистики и требований отдела маркетинга, кривую получения опыта за рыбную ловлю и еще немного сократил время, за которое нужно успеть выполнить подсечку, но был уверен, что это не скажется так существенно на сложности рыбалки для новичков. Его тестовый персонаж уже имел третий или четвертый уровень «рыбака» и тест изменений, без создания нового персонажа, он проводил на нем.
        Ловля рыбы для новичка превратилась просто в нереально сложное занятие. Истратив всю наживку, но, так и не поймав ни одной рыбёшки, хмурый мужчина направился в лес, чтобы дорубить свое дерево и заработать, наконец, денег на новую наживку и деревянный, тренировочный меч. К его удивлению, он не смог отыскать в лесу своё, почти срубленное дерево. Объяснение было лишь одно - его кто-то срубил в его отсутствие, но лесорубов было явно несколько. Они не только дорубили дерево, но и смогли забрать с собой все бревна и ветки. Тацуе пришлось заново рубить другое дерево, но в этот раз он решил поступить умней и не стал выбирать самое толстое, хотя до этого считал, что нужно оставлять тонкие деревья на вырост, вырубая только самые толстые.
        Мужчина старался в поте лица и срубил одно из деревьев. Теперь требовалось разрубить ствол на отдельные части и отделить от него все ветки. При рубке веток сломался первый топор. Второй сломался сразу, когда даже отделение веток еще не было завершено. Тацуя не сдержался и выругался в полный голос. Случайная поломка инструмента допускалась игрой. На самом деле, шанс, что инструмент сломается, рассчитывался для каждого удара по дереву, но процент внезапной поломки был очень небольшим.
        Кто-то, явно, изменил шансы поломки в большую сторону без его ведома. Он даже догадывался, кто это мог быть. Его второй помощник, сын руководителя отдела маркетинга. Самый молодой сотрудник лаборатории не раз проявлял нездоровый интерес к тонкостям настройки и интересовался, что и где в базе данных отвечает за шансы повреждения инструмента, оружия и доспехов. Однозначно, увеличение шанса поломки инструмента - его рук дело!
        Пожилой японец достал из инвентаря последний топор и, с опаской поглядывая на стремительно снижающуюся при каждом ударе прочность, продолжил подготовку дерева к разделке на отдельные бревна. Не успел он отделить и одного бревна от ствола, как топор сломался, растеряв все очки прочности. «Да это же форменное издевательство!» - искренне возмутился мужчина. Будет совсем неудивительно, если игроки возненавидят его игру с такими абсурдными настройками.
        Мужчина почти автоматически полез в интерфейс, чтобы выйти и поймал себя на мысли, что выйти и все исправить он уже не может. Как и другие игроки, он заперт в игре, до полной победы одной из империй и назад дороги нет. Нужно смириться с печальным фактом дисбаланса и искать выход из сложившейся ситуации. Пришлось вернуться в город и опять попрошайничать. Милая девушка сжалилась, заметив стоящего на торговой площади пожилого мужчину с протянутой рукой. Получив одну серебреную монетку, Тацуя искренне поблагодарил незнакомку и направился к кузнецу за новым топором, но цена на топор возрасла на четверть. И правда, отдел маркетинга требовал убрать фиксированную цену на инструмент. Тацуе удалось отстоять перед комиссией лишь первые четыре экземпляра для каждого игрока, дальше цена постоянно повышалась на определенный процент. Рыночная экономика.
        Вынужденный опять попрошайничать, мужчина решил, что обязательно введет в игру какой-то способ заработка, не требующий денежных вложений. Как играть бедным студентам и инвалидам, чей ежедневный доход едва перекрывает затраты на еду? Хотя, это были уже бесполезные размышления. Он уже ничего не добавит в игру. Когда обнаружится незаконное включение асинхронного режима, его не просто отстранят, а вышвырнут из лаборатории и посадят в камеру для преступников. Думать о внесении изменений в игру уже бесполезно. Нужно было перетерпеть трудное начало и дальше наслаждаться игрой. Вскоре он сможет охотиться на монстров и острая нужда в деньгах исчезнет.
        Получив пару серебренных монет от еще одного щедрого игрока, Тацуя устремился к кузнецу и купил два топора. Быстро вернулся в лес, но застал срубленное древо наполовину разделанным. Разумеется, отделенные части и ветки уже отсутствовали. Мужчина покрутился по сторонам. Неужели та группа из трех игроков, что он дважды встречал, когда направлялся к лесу и растаскивает срубленные им деревья? Надо объяснить молодым людям, что брать чужое не подобает уважающему себя японцу, пусть это чужое и выглядит в какой-то момент времени бесхозным.
        Ценой поломки одного топора и почти полного износа второго, Тацуя успешно разрубил остатки ствола на шесть бревен. Он нес свои первые ресурсы плотнику с большой радостью. Теперь он получит первые деньги и купит деревянный меч и пару-тройку топоров про запас. Плотник взял пять бревен и выдал за выполнение задания двадцать серебреных монет. Погрузив лишнее бревно в окно продажи НИПа, японец застыл в недоумении. Плотник предлагал за добытое бревно всего пять медяков. В таком случае выручки за бревна, на добычу которых ушло несколько топоров не хватит, чтобы купить даже новый топор, не то, чтобы приобрести что-то еще.
        Экономический баланс игры был полностью загублен наглым вмешательством отдела маркетинга. Мужчина поклялся привлечь к ответственности всех виновных, когда у него появится такая возможность. Введение повышенной хрупкости инструмента и опускание цены закупки ресурсов НИПами до абсурдного мизера, делало добычу древесины экономически не выгодной.
        У Тацуи возник резонный вопрос - зачем тогда добывали дерево недавно помешавшие ему игроки? Продавать бревна было бессмысленно. Для чего же им тогда лес? Мужчина подождал возвращения троих парней из леса и, извинившись, задал интересовавший его вопрос.
        - Мы хотим построить в городе кузницу. Для этого требуется сдать мэру двадцать тысяч единиц леса и камня, - объяснил лидер группы.
        - В городе еще нет кузнецы? - искренне удивился Тацуя.
        - Никто не хочет тратить силы и средства на общественные постройки, вот мы с ребятами и решили сами её отстроить. Правда, большую часть леса мы получили из ресурсных сундуков. Хотели с их помощью собрать нужное количество камня, но выпадает он очень редко. Покупать ресурсные сундуки дорого и собранные на это деньги закончились. Пока решаем, как быть, вот решили последние тридцать единиц леса собрать, вот последние несем.
        После этого Тацуя осознал, что его ждут огромные проблемы. В городе нет даже общественной кузницы, без которой никто в ремесленном квартале не сможет купить оружейную лавку. Выходило, что в городе нет кланов, ведущих добычу камня и железной руды. Ни стальных доспехов, ни меча ему в ближайшее время не видать. Да и откуда на все это брать деньги, если основной способ быстрого и гарантированного заработка уже не работает?
        Игроки этого города больше не смогут пополнить игровые счета и купить в магазине ресурсные сундуки. Он сам отключил шоп, для того, чтобы сервер не выдал смежным системам безопасности включение асинхрона. Без оружия и доспехов игроки не смогут захватить ресурсные шахты. Это рождало замкнутый круг проблем. Если срочно ничего не предпринять, ближайшие годы игры будут годами неимоверных мучений. Игроки не только не смогут развиваться, но и охотиться на монстров, которые должны были выступить в качестве дохода и пропитания. Всех игроков этого города ждет голодная смерть! Тацуя желал видеть в своей кропотливо создаваемой игре совсем другое. Будь проклят отдел маркетинга!
        Была и еще одна серьезная проблема. Через год после старта «Эпохи Империй» активируется режим «Нашествие». Те границы, в которых сейчас искусственно удерживались монстры, исчезнут, и все они смогут перемещаться по миру свободно. Таким образом, сильные монстры неизбежно потеснят со своих мест обитания монстров послабее, те еще более слабых и вся эта волна, двинется к являвшейся ранее безопасной зоне городов. «Нашествие» задумывалось, как дополнительный способ стимулирования игроков к возведению вокруг города стен. Не только другие игроки, но и монстры должны были держать игроков в тонусе.

* * *
        Чтобы потратить время с пользой, я составил план действий, которые не обесценятся при откате через три месяца игры. Первое, что точно будет полезным - это разведка. Детально изучить окружающую город местность было необходимо. Я был уверен, что ресурсные подземелья, в которых я смогу добывать легендарный антимагический орихалк и непробиваемый адамант, присутствовали у каждого города. Найти их было не просто полезно, а необходимо и полученная от этого польза никуда не исчезнет.
        Вторым пунктом я выделил необходимость отстройки магической башни. Хотелось понять, что за магия доступна на самых верхних этажах, и что требуется для их отстройки.
        Третьим пунктом стал поиск партнеров для командного турнира. Успешная реализация этого пункта вызывала сомнения. Я был уверен, что в такую рань большинство граждан седьмого региона еще спало и в моем городе не наберется и пару сотен подключившихся игроков. Шансы, найти из этого количества партнеров для своей команды, были невелики.
        Последним пунктом я выделил эксперименты с крафтом и алхимией. Пусть результаты моих трудов исчезнут, но я хотел разобраться, что я смогу получить от этих ремесел на высоких уровнях и с каким шансом. Такой же интерес у меня присутствовал по поводу создания магических предметов.
        Вот собственно и все планы, которые я смог придумать на это время. Если справлюсь с поставленными задачами быстрей трехмесячного срока, можно будет попытаться отыскать драконье логово или отправиться дальше на юг, чтобы разыскать ближайший город соседнего региона, откуда в прошлый раз к нам принесло китайцев. Пожалуй, это было даже важней поиска логова драконов. Убить сразу нескольких монстров я сейчас вряд ли смогу, а по одному они в логове не обитают. Ладно, посмотрим. Что мешает совместить эти цели. Сделаю себе доспехи из орихалка, а с ними мне, по идее, огонь будет не страшен. А вблизи я любому дракону сейчас наваляю, пусть только сунется. От фантазий о бое с драконами сердце забилось быстрей, и я решил исполнить эту задумку, как только найду орихалковую пещеру. Сколько можно откладывать свою давнюю мечту?

* * *
        Как и планировал, я начал с разведки. Углубился на север и нашел медный, серебреный и еще один золотой рудник. Взял их с наскока. Моя сила была настолько велика, что любому противнику хватало одного удара простым стальным двуручным молотом, чтобы разлететься, буквально, в ошметки. Я перестал использовать «Мечелом» потому, что после первого же попадания по элементу доспеха, он серьезно просел по прочности. Доспехи охраны и боссов подземелий пришлось принести в жертву дробящему оружию, тем более, что все они были для меня уже не столь ценны, как раньше. С моей силой я смогу вскоре заполучить орихалк и адамант, а значит, всё стальное было уже не актуально. Разве что на продажу, но если накопленное золото все равно исчезнет - какой смысл?
        Обследовав за неделю всю северную область от города до высоких, заснеженных гор, я убедился, что никаких больше ресурсных подземелий в этом направлении от города нет. Я тщательно обшарил все южные склоны горного хребта и даже забрался на вершину одного из них, и увидел, что по ту сторону гор раскинулась бесконечная водная гладь. Пару раз за это время видел в небе силуэт дракона, но никакой крупной пещеры или логова мне на обследованных территориях найти не удалось.
        Я был вынужден прервать свои поиски и срочно вернуться в город, чтобы утолить усиливающийся до непрерывной, острой боли голод. Не застав в таверне жаркое из Тушкана, я купил у охотника пращу и выбил в ближайшем лесу сразу десяток монстров. Сквозные отверстия от выпущенных мною камней напоминали дыры от пушечных ядер. От бедных Тушканов оставалась одна голова с ушами или нижняя часть туловища, но слабее атаковать я просто не мог. Вот тебе и последствия тотальной перекаченности персонажа. В качестве дичи нужно было искать уже более крупных животных или использовать лук, на значение атаки которого не влияла сила персонажа.
        Вернувшись в таверну с ошметками убитых Тушканов, я все же смог продать их повару и заказать пять порций любимого блюда. Во время приема пищи я увидел, что мои прогнозы о количестве игроков, застрявших со мной в ловушке асинхронного режима, были даже более оптимистичны, чем реальность.
        На улицах города я встретил всего двоих игроков. В таверне сидело еще четыре. Они были знакомы между собой или перезнакомились, оказавшись в трудной ситуации, но общались, сидя за одним столом. Причем, заметив, что я забираю несколько порций еды, они тут же последовали моему примеру. Сразу выкупили все доступные порции жаркое и, принялись с огромным аппетитом уплетать его, едва опустив тарелки на стол. Я понял, что голод мучил не только меня.
        Опустошив запасы предлагаемых в таверне блюд, игроки, видимо, не знали, что могли сами восполнить их и ждали чуда, возможно того, что пища сама появятся со временем. Вот наивные. Я решил объяснить им, как обстоят дела на самом деле, но после того, как наемся сам. Закончив есть, незнакомцы подошли ко мне первыми.
        - Здравствуйте, - улыбнувшись, поприветствовал меня один из парней, - Извините, что отвлекаю. Мы пока не знакомы, меня зовут Максим. Я хочу пригласить вас в наш клан.
        Я посмотрел на название клана, что горело у него над Ником - «Искатели». Знакомое название, знакомая эмблема. А, точно! Это же тот клан, где лидером является S_c_o_u_t, он еще в ТОП-10 по городу смог пробиться. Помню, помню.
        - Спасибо за предложение, но я не могу его принять, - прожевав очередную порцию мяса, ответил я, - уже состою в другом клане.
        - Я тоже раньше была в другом плане, - отозвалась единственная девушка в компании, слегка полноватая и не очень симпатичная внешне, но голос у неё был просто шикарный.
        - Когда прозвучало то странное объявление, я была одна онлайн в своем клане, и с тех пор никто из него в игру не заходил. У Миши и Данилы то же самое, поэтому мы решили собраться в одном общем клане, - продолжила объяснять она.
        - Да, - продолжил её мысль Максим, - мы тут уже восемь дней, а возможность покинуть игру так и не появилась. Я думаю, что мы все умерли в реальности и произошел «срыв» - явление, когда сознание умершего человека продолжает жить в игре.
        - Богатая у тебя фантазия, Максим, но могу тебя заверить, что ты ошибаешься. Мы все живы, но в асинхронном режиме время воспринимается по-другому. Если быть точным, в соответствии с указанным множителем. Другими словами. В игре для тебя прошел час, а в жизни секунда, поэтому и не срабатывает защита шлема от обезвоживания. Достаточно провести в ВР два с половиной дня и тебя любой шлем на автомате отключит от консоли из-за опасно низкого уровня жидкости в организме. Но это я говорю про тех, кто без капсулы и костюма для погружений играет.
        - Откуда вы все это знаете? - удивился парень.
        - Если я тебе скажу, мне придется тебя убить, - отшутился я.
        Вместо того, чтобы оставить меня в покое и уйти, Максим без разрешения присел за мой стол.
        - Расскажите, пожалуйста, еще. Мы все очень волнуемся. Я думал, что действительно умер и произошел «срыв». Ничем другим происходящее не мог объяснить.
        - Не парься. Играй в свое удовольствие. Если не ошибаюсь, через три месяца будет остановка сервера и откат, поэтому не советую тратить время на прокачку. Толку не будет. Да, и еще одно. Хотите еще поесть мяса и остальных блюд из меню, продайте повару необходимые ингредиенты. Для того, что вы только что ели, нужно принести Тушкана. Не откажусь, если вы и меня угостите в будущем за полученную от меня полезную информацию.
        - Большое спасибо, - протянув мне руку, сказал Максим.
        Поднявшись с места, он обратился к стоявшей за спиной компании с предложением пойти поохотиться на Тушканов. Его товарищи поддержали предложение и направилась на выход из таверны, а я подумал, что ребята вроде неплохие, может, сдружимся за три месяца и удастся с ними договориться о совместном участии в турнире.

* * *
        Ох, как же хорошо, что я прихватил с собой золотую руду из подземелья Архонтов и с количеством не прогадал. После сытного обеда, я задержался в городке до вечера и отстроил второй и третий этаж магической башни. Если для отстройки второго этажа нужно было добавить лишь шкуры ягуаров, остальные ресурсы уже кто-то собрал, то на третий этаж кроме леса, камня и тысячи гвоздей, требовалось сто золотых слитков.
        Если с древесиной у меня проблем вообще не возникло, на отстройку пошла та, которую я использовал для перегруза в озере, то с камнем возникли проблемы. Я не хотел использовать для добычи камня дворфскую кирку. Она не вечная, а выйти из игры и купить новую, я уже не смогу. Существовал другой вариант. В этот раз я не владел титулом мэра потому, что имел всего сорок шестой уровень. Нужно было подтянуть его выше шестьдесят третьего, чтобы воспользоваться ресурсами на городских складах.
        Для начала занялся дайвингом в озере, прокачивая до предела «сопротивление к удушью» и частично «сопротивление к холоду». До полной смерти не доводил. При моей пассивной регенерации здоровья, нужды в этом не было. Потом засел на некоторое время в аптеке, накачивая себя парализующим ядом. Быстро растущее «сопротивление к параличу» качало параллельно и общее «сопротивление к яду». Не прошло и трех часов, как я получил шестьдесят пятый уровень и перехватил у находившегося офлайн мэра бразды правления.
        Я тут же воспользовался накопленными на другие проекты ресурсами и завершил строительство третьего этажа. На четвертый этаж требовалось еще по десять тысяч древесины и камня, и по двести слитков меди, серебра, золота и мифрилла, а также десять ядовитых жал Мантикор. Неслабо так. А ничего, что Мантикоры восемьдесят плюс уровня?! А по реальной силе из-за огромной скорости и умения летать, вдвое сильнее людоедов. Обычные игроки никак бы с десятью такими монстрами не справились. Я то, конечно, без проблем, но вот только где их искать? Придется лезть в каждую пещеру, даже если она не ресурсная.
        Не заглядывая в башню, я предпринял ночную вылазку к медному, серебрянному и золотому руднику на севере. Возвращался в город по широкой петле, захватывая северо-восточную область обитания восьмидесятиуровневых монстров. В ненужные бои не вступал, просто занимался разведкой и поиском пещер. Нашел на востоке пару пещер у озера, но их обитателями оказались озерные тролли. Завязываться с ними не стал. Стараясь оставаться в зоне обитания высокоуровневых монстров, я спустился на юг и в густом лесу нашел первое логово Мантикор. Их там оказалось всего четыре и мне пришлось продолжить путь, пока я не пересек, идущую на восток дорогу.
        Я продолжил поиски в юго-восточной стороне от города и возле открывшегося за густым лесом болота обнаружил еще одно логово этих опасных монстров, но самое удивительное, что в гнезде кроме взрослых особей оказалось несколько молодых и два крупных яйца.
        Мне пришлось убить всех. Отрубив жала и забрав с собой яйца, я поспешил в город. Внешне Мантикоры напоминали львов со скорпионьими хвостами. Каким образом они размножались яйцами - оставалось загадкой.
        Добравшись до города, я первым делом отправил в плавильню добытую руду, а завершив выплавку нужного количества слитков, отнес всё добытое и переработанное в ратушу. Получив сообщение о завершении строительства четвертого этажа магической башни, я первым делом выяснил, что нужно для отстройки пятого. От длины списка у меня отвалилась челюсть. Мало того, что требовалось добыть по двести слитков орихалка и адамана, на строительство требовались шкуры и панцири всех известных и еще не известных мне монстров. Список насчитывал десять наименований. Из известных мне были шкуры Древней медузы Горгоны, Древнего Василиска, Древнего Слизня и росток Древнего Энта. Остальных монстров я еще не встречал, но судя по уровням мне известных, они тоже были не слабее девяностого уровня.
        Сохранив в журнале полный перечень необходимых ресурсов для отстройки пятого этажа магической башни, я отправился сначала в таверну. Обнаружив среди доступных блюд жаркое из Тушканов, мысленно поблагодарил группу новых знакомых, а после этого направился в магическую гильдию. Пора было узнать, ради чего я провел в утомительном поиске Мантикор несколько игровых дней.
        Часть 18
        И все таки, магия рулит!
        Поднявшись по лестнице на второй этаж магической башни, я оказался в светлом, просторном помещении. Внутри оно было гораздо больше, чем выглядело снаружи здания. Игровые издержки. Здесь могло находиться до нескольких тысяч игроков одновременно. Чтобы разместить подобную башню на небольшой территории города, пришлось бы подвинуть в сторону арену и ратушу. Арена и гостиница тоже болели этим недугом. Их легко можно было обойти по кругу за одну минуту, но оказавшись внутри, вы словно попадали на стадион с десятью тысячами мест для зрителей или в огромный ресторан.
        Как и на первом этаже башни, здесь стояло четыре стеклянные витрины с разложенными внутри свитками заклинаний. Рядом со свитками лежали медные таблички с подробным описанием их принципа действия. Я направился к ближайшей витрине под белым флагом. Здесь расположились заклинания стихии воздуха второго уровня.
        «МАСКИРОВКА: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОСОБУЮ ОТМЕТКУ БОГОВ. ЕЁ УРОВЕНЬ В ТЕЧЕНИЕ МИНУТЫ ПОВЫШАЕТСЯ НА ДЕСЯТЬ. МОНСТРЫ С МЕНЬШИМ УРОВНЕМ ИСПЫТЫВАЮТ СТРАХ И ПЕРЕСТАЮТ ЕЁ АТАКОВАТЬ. СТОИМОСТЬ 40 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Вроде все понятно. Маскировка, чтобы отвадить паровоз из равных или превосходящих по уровню монстров. Заклинание для помощи новичкам. Для меня, увы, бесполезно. Что там дальше?
        «РАЗРЯД: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ВРЕМЕННЫЙ ПАРАЛИЧ И НАНОСИТ ФИКСИРОВАННЫЙ УРОН В ДЕСЯТЬ ЕДИНИЦ. ЦЕЛЬ НЕ МОЖЕТ ДВИГАТЬСЯ В ТЕЧЕНИЕ ТРЕХ СЕКУНД, НО НЕ ТЕРЯЕТ РАВНОВЕСИЕ. СТОИМОСТЬ 40 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Так вот, что я принял за молнию! В бою меня фиксировали именно этим заклинанием. Полезность его в бою было сложно переоценить. Разряд мог решить исход боя с более сильным противником. А еще воздушные заклинания игнорят адамантовые доспехи. Однозначно, такое заклинание пригодиться на турнире, если нет его, более сильного аналога. Я сделал себе пометку в журнал.
        «БЛАГОСЛОВЕНИЕ ВОЗДУШНОЙ ЗАЩИТЫ: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОСОБУЮ ОТМЕТКУ БОГОВ. УРОН ОТ АТАК СТРЕЛКОВЫМ ОРУЖИЕМ В ТЕЧЕНИЕ МИНУТЫ СНИЖАЕТСЯ ВДВОЕ. СТОИМОСТЬ 40 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Второй защитный баф для меня тоже может оказаться довольно полезным. Если атаки из пращи в моем исполнении наносят более тысячи шестисот семидесяти урона, то мои, не менее раскаченные противники из первого региона могут расстрелять меня в командном турнире издалека, стоит мне лишь ненадолго задержаться на одном месте. Надо выяснить, отражает ли адамант атаки камнями, как и стальные наконечники стрел и арбалетных болтов? Если да, то брать воздушную защиту в свой основной набор заклинаний смысла не было.
        На этом выбор заклинаний воздушной стихии второго уровня закончился. Странно. Всего три свитка. Почему так мало? Я поискал глазами другую витрину под белыми благами, но её в помещении не оказалось. Каждый игрок, до покупки гримуара, сможет поместить в личную книгу заклинаний только четыре свитка второго уровня. Всего из четырех стихий доступно двенадцать. Возможно, их общее количество сократили, чтобы облегчить игрокам выбор. В любом случае, одно полезное для себя я уже нашел.
        «Посмотрим, что там есть в стихии земли», - подумал я, перемещаясь к следующей витрине. В прошлый раз я посчитал «Око земли» бесполезным, но оно ощутимо сэкономило время в поиске ресурсных подземелий. Витрина под зелено-коричневым флагом тоже содержала всего три свитка.
        «ДРОЖЬ ЗЕМЛИ: НАНОСИТ ЦЕЛЯМ В РАДИУСЕ ТРЕХ МЕТРОВ НА РАССТОЯНИИ ДЕСЯТИ МЕТРОВ ДВАДЦАТЬ ЕДИНИЦ ФИЗИЧЕСКОГО УРОНА. ПОВРЕЖДАЕТ ВСЕ ВИДЫ ДОСПЕХОВ. СТОИМОСТЬ 40 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        А вот и первое бьющее по площади заклинание. Правда, урон не магический, а физический, а значит, латникам будет просто снижать прочность доспехов, но если сапоги сломаются, отнимет очки жизни. Магия для ослабления первых рядов противника в битве стенка на стенку. Для меня опасна повреждением адамантовых доспехов, а для личного применения - бесполезный мусор.
        «ЗЫБУЧИЕ ПЕСКИ: ПРЕВРАЩАЕТ НА ОДНУ МИНУТУ ПОЧВУ В РАДИУСЕ ТРЕХ МЕТРОВ И НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ В ЗЫБУЧИЙ ПЕСОК. ВСЕ ЦЕЛИ, ПОПАВШИЕ В ОБЛАСТЬ ДЕЙСТВИЯ ЗАКЛИНАНИЯ, УВЯЗНУТ В ПЕСКЕ И НЕ СМОГУТ БЫСТРО ДВИГАТЬСЯ И ЭФФЕКТИВНО СРАЖАТЬСЯ МИНУТУ ИЛИ ПОКА НЕ ПОКИНУТ АКТИВНУЮ ОБЛАСТЬ ЗАКЛИНАНИЯ. СТОИМОСТЬ 40 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Трудно было представить, как противник неожиданно увязает в песке и насколько легко покинуть область с зыбучим песком. Тут надо пробовать, но пока заклинание не особо впечатляло.
        «ФИЗИЧЕСКИЙ ЩИТ: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОСОБУЮ ОТМЕТКУ БОГОВ. УРОН ОТ ВСЕХ АТАК ОРУЖИЕМ БЛИЖНЕГО БОЯ В ТЕЧЕНИЕ МИНУТЫ СНИЖАЕТСЯ ВДВОЕ. СТОИМОСТЬ 40 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        А вот это было уже очень интересно! На минуту обезопасить себя от половины урона всех физических атак - просто бесценная вещь. Беру, беру. Самое важное в щите было то, что он резал пополам любые значения урона, а не фиксированное число очков. Для борьбы с такими монстрами, как я, пожалуй, это самая полезная магия вообще. Правда, нужно быть готовым к тому, что ею будут пользоваться все мои противники. Задумавшись о том, что нужно иметь возможность развеять чужое благословение, я перешел к витрине огненной стихии.
        «ПРОКЛЯТИЕ СЛЕПОТЫ: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ СЛЕПОТУ. В ТЕЧЕНИЕ МИНУТЫ ЦЕЛЬ ПЕРЕСТАЕТ ВИДЕТЬ И ДЕЙСТВУЕТ НАУГАД. СТОИМОСТЬ 40 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        А это вообще ИМБа! Кого угодно можно отпинать, пока он тебя не видит. Хотя, при развитых навыках «чутье охотника» и «тонкий слух» потребность в зрительном контакте с противниками значительно снижается и можно сражаться даже вслепую. Однако, я записал интересное заклинание в журнал для заметок.
        «ОГНЕННЫЙ ШАР: НАНОСИТ ЦЕЛЯМ В РАДИУСЕ МЕТРА НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ДВАДЦАТЬ ЕДИНИЦ ОГНЕННОГО УРОНА. ПРИ СТОЛКНОВЕНИИ С ЦЕЛЬЮ ВЗРЫВАЕТСЯ И ОТБРАСЫВАЕТ ЕЁ НАЗАД. ИГНОРИРУЕТ КОЖАНЫЕ, СТАЛЬНЫЕ И МИФРИЛОВЫЕ ДОСПЕХИ. ОТРАЖАЕТСЯ ДОСПЕХАМИ ИЗ ОРИХАЛКА. АДАМАНТОВЫЕ ДОСПЕХИ ПОГЛОЩАЮТ ПОЛОВИНУ УРОНА. СТОИМОСТЬ 40 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Описание огненного шара не содержало никаких сюрпризов. Я уже видел его действие в бою, но всё равно разочаровался. Что расстояние, что радиус, что урон - никуда не годились.
        «ОГНЕННАЯ СТЕНА: НАКЛАДЫВАЕТ НА ОБЛАСТЬ ШИРИНОЙ МЕТР, ТРИ МЕТРА В ДЛИНУ И ВЫСОТУ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОТ ЗАКЛИНАТЕЛЯ СТЕНУ ОГНЯ. ВСЕ ОКАЗАВШИЕСЯ В ЭТОЙ ОБЛАСТИ ЦЕЛИ, ПОКА НЕ ПОКИНУТ ЕЁ, ПОЛУЧАЮТ ПО ДЕСЯТЬ ЕДИНИЦ УРОНА В СЕКУНДУ. ТАКЖЕ НА НИХ НЕ ДЕЙСТВУЮТ ЗАКЛИНАНИЯ ВОДНОЙ СТИХИИ. ИГНОРИРУЕТ КОЖАНЫЕ, СТАЛЬНЫЕ И МИФРИЛОВЫЕ ДОСПЕХИ. ОТРАЖАЕТСЯ ДОСПЕХАМИ ИЗ ОРИХАЛКА. АДАМАНТОВЫЕ ДОСПЕХИ ПОГЛОЩАЮТ ПОЛОВИНУ УРОНА. СТОИМОСТЬ 40 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Вроде и неплохое заклинание, но какой идиот будет неподвижно стоять в огне? Тут я поймал себя на мысли, что один такой идиот мне всё же известен и прямо сейчас он находился в магической башне. «Надо же как-то качать сопротивление к огню перед встречей с драконами, да и в бою оно тоже должно пригодиться», - тут же оправдался я перед собой и на этом успокоился. На более высоких этажах башни могли оказаться поистине убийственные огненные заклинания. Я это нутром чувствовал.
        На втором этаже оставалось посмотреть, что за заклинания предложит нам водная стихия.
        «ЛЕДЯНОЕ ДЫХАНИЕ: ПОРАЖАЕТ ВСЕ ЦЕЛИ В ОБЛАСТИ МЕТРА НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ СКОВЫВАЮЩИМ ДВИЖЕНИЕ ХОЛОДОМ. ЦЕЛЬ ТЕРЯЕТ ПОЛОВИНУ ЛОВКОСТИ И СКОРОСТИ В ТЕЧЕНИЕ ТРЕХ СЕКУНД, НО НЕ ТЕРЯЕТ РАВНОВЕСИЕ. СТОИМОСТЬ 40 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Возможно, на десятом уровне «заклинателя» это заклинание проявит себя в полной мере, но как по мне, паралич от «разряда» из воздушной стихии был более полезным вариантом для сдерживания противника. С другой стороны, дыхание воздействовало на всю область от заклинателя до цели, а «разряд» лишь на единичную цель, в которую еще нужно попасть. Противник может прикрыться заложником или спрятаться за укрытие. В этом плане ледяному дыханию было всё равно. Оно атакует цель и за укрытием.
        «ПРОКЛЯТИЕ СЛАБОСТИ: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОСОБУЮ ОТМЕТКУ БОГОВ. ЕЁ СИЛА В ТЕЧЕНИЕ МИНУТЫ СНИЖАЕТСЯ НА ДЕСЯТЬ ПРОЦЕНТОВ. СТОИМОСТЬ 40 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Тоже очень неплохое заклинание для одиночной дуэли с раскачанным божественными эликсирами монстром, а вот во всех остальных случаях не будет востребовано.
        «ПРОКЛЯТИЕ ГЛУПОСТИ: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОСОБУЮ ОТМЕТКУ БОГОВ. ЕЁ ИНТЕЛЛЕКТ В ТЕЧЕНИЕ МИНУТЫ СНИЖАЕТСЯ НА ДЕСЯТЬ ПРОЦЕНТОВ. СТОИМОСТЬ 40 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        «Похоже, что я родился с этим проклятием», - ухмыльнувшись, подумал я. Ну вошел бы в игру на пять минут позже и избежал бы всех этих проблем с трехмесячным заточением. Ну, да ладно, откуда я мог знать, что Тацуе приспичит именно в этот момент врубить ассинхрон? Хотя, если подумать, когда у нас раннее утро, в Новом Токио вечер, время, когда большинство игроков отдыхают в ВР после утомительного рабочего дня.
        Получается, в первом регионе (Китай) было вемя завтрака, а на самом его востоке, почти обед. Во втором регионе (США), была в момент активации глубокая ночь, и лишь в Новом Токио (третий регион) вечер. Больше всего игроков «Сферы» сейчас активно из первого и третьего региона. Если эти игроки приложат усилия по захвату соседей, наш и все другие регионы, оказавшиеся в тотальном меньшинстве, просто снесут и не заметят. Во всяком случае те, где не будет меня. В этот раз игроки развиваются значительно быстрее и могут прибыть в наш регион намного раньше, чем в прошлый раз.
        Мне надо развить для встречи гостей какое-то крутое заклинание, бьющее по площади. Я просто выбьюсь из сил, если буду драться с огромными армиями в ближнем бою. Тем более, адамантовые доспехи разрушаются от любой магии и при достаточном численном перевесе, мои доспехи разрушат слабые, но непрерывно кастующие магию заклинатели. Можно, конечно, взять на бой десять запасных комплектов, но все равно не хочется уродоваться и ползать на коленях от частой растраты выносливости. Побеждать надо красиво, а не потратив все нервные клетки, вручную разбираясь с каждым противником из двадцатитысячной армии захватчиков.
        С этими мыслями я перешел на третий этаж башни. Ну же, ну же, разрабы, покажите мне заклинание моей мечты! Убранство третьего этажа не сильно отличалось от второго, разве что в помещении висела другая люстра и узор в витражах окон изменился. В остальном, все те же четыре демонстрационные витрины у флагов по обе стороны от входа. Я по быстрому обошел зал по кругу, закинув глаз в каждую. В витринах лежало всего по два свитка, но зато какие!
        «БЛАГОСЛОВЕНИЕ МЕТКОСТИ: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОСОБУЮ ОТМЕТКУ БОГОВ. ДАЛЬНОСТЬ ЕЁ МАГИЧЕСКИХ АТАК НА ОДНУ МИНУТУ УВЕЛИЧИВАЕТСЯ ВДВОЕ. СТОИМОСТЬ 80 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        «МОЛНИЯ: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ТРИДЦАТИ МЕТРОВ ВРЕМЕННЫЙ ПАРАЛИЧ И НАНОСИТ УРОН, РАВНЫЙ ХАРАКТЕРИСТИКЕ „ИНТЕЛЛЕКТ“. ПОРАЖЕННАЯ ЦЕЛЬ НЕ МОЖЕТ ДВИГАТЬСЯ В ТЕЧЕНИЕ ТРЕХ СЕКУНД. СТОИМОСТЬ 80 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Наконец-то, я увидел адекватное расстояние магической атаки и заклинание, которым его можно еще увеличить. Если представить, что на десятом уровне «заклинателя» дальность поражения молнией составит шестьдесят метров, то усиленная «меткостью», уже будет сто двадцать метров. Вот это я понимаю! Но самым главным было даже не это, а отсутствие фиксированного урона и привязка его к интеллекту. Тут-то моя тысяча интеллекта и покажет себя во всей красе!
        Витрины с заклинаниями других стихий порадовали меня не меньше.
        «СИЛОВОЕ ПОЛЕ: НАКЛАДЫВАЕТ НА ОБЛАСТЬ ШИРИНОЙ МЕТР, ТРИ МЕТРА В ДЛИНУ И ВЫСОТУ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОТ ЗАКЛИНАТЕЛЯ СИЛОВОЕ ПОЛЕ. ПОЛЕ В ТЕЧЕНИИ МИНУТЫ ОТРАЖАЕТ ЛЮБОЙ ФИЗИЧЕСКИЙ УРОН И НЕ ПРОНИЦАЕМО ДЛЯ ВСЕХ, КРОМЕ ЗАКЛИНАТЕЛЯ. СТОИМОСТЬ 80 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        «ОЖИВЛЕНИЕ МЕРТВЕЦА: НАКЛАДЫВАЕТ НА МОНСТРА НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОТ ЗАКЛИНАТЕЛЯ ПРОКЛЯТИЕ НЕЖИТИ. В ТЕЧЕНИЕ МИНУТЫ ОЖИВЛЕННЫЙ МОНСТР АТАКУЕТ ЛЮБЫХ ЖИВЫХ СУЩЕСТВ В ЗОНЕ СВОЕЙ ВИДИМОСТИ, КРОМЕ САМОГО ЗАКЛИНАТЕЛЯ. ХАРАКТЕРИСТИКИ МОНСТРА СНИЖАЮТСЯ НА ТРЕТЬ ОТ ТЕХ, ЧТО БЫЛИ ПРИ ЖИЗНИ. ОЖИВИТЬ ЛЮБОГО ИЗ МОНСТРОВ МОЖНО ТОЛЬКО ОДИН РАЗ. СТОИМОСТЬ 80 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Вот я и дождался, когда появится магия, которой можно запирать монстров в проходах или разделять, чтобы не сражаться сразу с несколькими. Такой стеной можно и от перекаченного игрока в углу закрыться, пока бафаешся и восстанавливаешь здоровье. Полезная магия, жаль, что базовых слотов под заклинания третьего уровня всего три. Однозначно, буду покупать гримуар на этот уровень. Тут, что ни заклинание, то конфетка. Пожалуй, для новичков «оживление мертвеца» тоже может быть полезно. Если они захотят натравить людоеда на его сородичей. Правда, для этого его надо сначала убить, что уже требует немалых сил.
        «ПРОКЛЯТИЕ НЕУДАЧИ: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОСОБУЮ ОТМЕТКУ БОГОВ. ЕЁ УДАЧА В ТЕЧЕНИЕ МИНУТЫ СНИЖАЕТСЯ НА ДЕСЯТЬ ПРОЦЕНТОВ. СТОИМОСТЬ 80 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        «ОГНЕННЫЙ ЩИТ: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОСОБЫЙ ЩИТ. ВСЕ ЗАКЛИНАНИЯ ОГНЕННОЙ СТИХИИ В ТЕЧЕНИЕ МИНУТЫ НЕ НАНОСЯТ ЭТОЙ ЦЕЛИ НИКАКОГО ВРЕДА. ЛЮБАЯ ВРАЖДЕБНАЯ ИЛИ ДРУЖЕСКАЯ ЦЕЛЬ, КОТОРАЯ ПРИБЛИЗИТСЯ НА МЕТР К ЗАКЛИНАТЕЛЮ, ПОЛУЧИТ РАЗОВЫЙ УРОН ОГНЕМ В РАЗМЕРЕ ПЯТИДЕСЯТИ ЕДИНИЦ И ЕЩЕ ДЕСЯТЬ В СЕКУНДУ, ПОКА НАХОДИТСЯ В РАДИУСЕ ДЕЙСТВИЯ ЩИТА. СТОИМОСТЬ 80 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Заклинания огненной стихии третьего уровня башни оказались довольно специфичны. При раскачанном «Заклинателе» для защиты от огня хватило бы и «оберега огня» с первого этажа, но если маг только начал прокачку, «огненный щит» становился надежной защитой от своих же собственных, бьющих по площади заклинаний, да еще держал на расстоянии враждебных воинов ближнего боя, отгоняя их своим жаром. Разность в удаче, как я уже убедился, тоже может решить исход боя, но мне подобное заклинание пригодится только на время турнира. В обычной игре оно будет просто зря занимать слот.
        «ЛЕДЯНАЯ СТРЕЛА: АТАКУЕТ ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ТРИДЦАТИ МЕТРОВ ОСТРОЙ СОСУЛЬКОЙ И НАНОСИТ ФИЗИЧЕСКИЙ УРОН, РАВНЫЙ ХАРАКТЕРИСТИКЕ „ИНТЕЛЛЕКТ“. ПРИ ПОПАДАНИИ В ДОСПЕХ НАНОСИТ ТОЛЬКО ПОЛОВИНУ УРОНА. СТОИМОСТЬ 80 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        «КОЛЬЦО ХОЛОДА: НА ДЕСЯТЬ МЕТРОВ ОТ ЗАКЛИНАТЕЛЯ ОБРАЗУЕТСЯ ОБЛАСТЬ ДИЧАЙШЕГО ХОЛОДА. МГНОВЕННО НАНОСИТ ВСЕМ НАХОДЯЩИМСЯ В РАДИУСЕ ДЕЙСТВИЯ ВОДНЫЙ УРОН, РАВНЫЙ ПОЛОВИНЕ ЗНАЧЕНИЯ ХАРАКТЕРИСТИКИ „ИНТЕЛЛЕКТ“. ЭФФЕКТ ОТРАЖАЕТСЯ МИФРИЛЛОВЫМИ И ОРИХАЛКОВЫМИ ДОСПЕХАМИ, АДАМАНТОВЫЕ ПОГЛОЩАЮТ ПОЛОВИНУ УРОНА. СТОИМОСТЬ 80 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Вот и всё. Трындец всем моим адамантовым доспехам, если среди нападающих будет один из эликсирных монстров с этой магией. С «кольцом холода» бьющим сразу по всем элементам доспеха разрушить их не составит особого труда. Остается лишь надеяться, что я буду успевать менять доспех по мере необходимости, но в пылу боя вовремя переодеваться то в орихалковый, то в адамантовый доспех вряд ли получится. Пусть, смена доспеха почти мгновенна. Активацию магической атаки надо заметить заблаговременно, а с этим будут проблемы, если я один против целой армии.
        На третьем этаже водная стихия показала свой оскал. Что «кольцо холода», что «ледяная стрела» - атакующие заклинания, и каждое по-своему ужасно. С таким раскладом все жрецы и целители с упором в водную стихию будут для меня занозой в одном месте. Ох, чую, придется мне не сладко с таким раскладом сил. С другой стороны, я получаю в виде «кольца» заклинание, которым могу мочить толпы игроков, если они не обзаведутся мифриллом или орихалком. Кстати, в описании заклинания не понятно, действует ли оно на самого заклинателя или нет?
        Решив сразу глотнуть горькую пилюлю, я поднялся на четвертый этаж башни. Здесь убранство разительно отличалось от простенькой отделки первых этажей. На стенах и вокруг окон витиеватые золотые узоры, подсвечники из мифрилла, блеск и роскошь. Даже полы из полированного мрамора, а добытые мною жала Мантикор висели на стенах в рамках, как ценные трофеи. Разумеется, оторвать всю эту красоту от общего интерьера было нельзя. Все было намертво вмонтировано в пол и стены. Глазками можно смотреть, а ручками трогать - нет.
        Заклинания четвертого этажа магической башни заставили меня вопить от радости.
        «ЦЕПНАЯ МОЛНИЯ: НА РАССТОЯНИИ ДО ТРИДЦАТИ МЕТРОВ НАНОСИТ ЦЕЛИ УРОН, РАВНЫЙ ИНТЕЛЛЕКТУ ЗАКЛИНАТЕЛЯ. ЕСЛИ В РАДИУСЕ ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОТ ЦЕЛИ ЕСТЬ ДРУГИЕ ВРАЖДЕБНЫЕ ВАМ СУЩЕСТВА, ОНИ БУДУТ ТАКЖЕ ПОРАЖЕНЫ И ПОЛУЧАТ ПОЛОВИНУ БАЗОВОГО УРОНА. СТОИМОСТЬ 500 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        «БЛАГОСЛОВЕНИЕ УДАЧИ: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОСОБУЮ ОТМЕТКУ БОГОВ. ЕЁ УДАЧА В ТЕЧЕНИЕ МИНУТЫ ПОВЫШАЕТСЯ НА ДЕСЯТЬ ПРОЦЕНТОВ. СТОИМОСТЬ 500 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Крутейшее атакующее заклинание получило массовую вариацию. Я был в восторге. Вообще люблю швыряться молниями. Короче, разработчики удовлетворили один из моих «пунктиков». А о фактическом удвоении удачи с помощью бафа и говорить не приходилось. Ясное дело, что такой баф будет чаще использоваться не в бою, а в ремесленных мастерских. В моей, так точно. Ух, надо срочно прокачивать «Заклинателя» и «Заклинателя воздуха». У меня даже руки зачесались от желания покрафтить под усиленной удачей.
        «АНТИМАГИЯ: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОСОБУЮ ОТМЕТКУ БОГОВ. С НЕЁ СНИМАЮТСЯ ВСЕ БЛАГОСЛОВЕНИЯ И ПРОКЛЯТИЯ, И В ТЕЧЕНИЕ МИНУТЫ ОНА ПОЛУЧАЕТ ПОЛНЫЙ ИММУНИТЕТ К МАГИИ. СТОИМОСТЬ 500 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        «ГОРОДСКОЙ ПОРТАЛ: ЗАКЛИНАТЕЛЬ ПОЛУЧАЕТ ВОЗМОЖНОСТЬ МГНОВЕННО ПЕРЕМЕЩАТЬСЯ МЕЖДУ ГОРОДАМИ, В КОТОРЫХ УЖЕ ПОБЫВАЛ. ЕСЛИ ГОРОД ПРИНАДЛЕЖИТ ЧУЖОЙ ИМПЕРИИ, ЗАКЛИНАТЕЛЬ АВТОМАТИЧЕСКИ АКТИВИРУЕТ НАПАДЕНИЕ И ОКАЖЕТСЯ ЗА ГРАНИЦЕЙ ГОРОДА. СТОИМОСТЬ 500 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Блин, блин, блин. Как же выбрать нужное мне заклинание, когда, буквально, каждое достойно занять место в слоте. «Антимагия» - супер-крутой баф. Прыжки между городами - тоже. «Удача», «Цепная молния» - все хочу! А тут еще заклинания огненной и водной стихии не изучены.
        «ЖЕРТВОПРИНОШЕНИЕ: НА ДЕСЯТЬ МЕТРОВ ОТ ЗАКЛИНАТЕЛЯ ОБРАЗУЕТСЯ ОБЛАСТЬ ИСЦЕЛЕНИЯ. ЦЕНОЙ СВОЕЙ ЖИЗНИ ЗАКЛИНАТЕЛЬ МГНОВЕННО ВОССТАНАВЛИВАЕТ ВСЕМ СОЮЗНИКАМ В РАДИУСЕ ДЕЙСТВИЯ ЗДОРОВЬЕ - РАВНОЕ ЕГО ХАРАКТЕРИСТИКЕ „ИНТЕЛЛЕКТ“. СТОИМОСТЬ 500 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        «ИНФЕРНО: НА ТРИДЦАТЬ МЕТРОВ ОТ ЗАКЛИНАТЕЛЯ ОБРАЗУЕТСЯ ОБЛАСТЬ ИСПЕПЕЛЕНИЯ. ЦЕНОЙ СВОЕЙ ЖИЗНИ ЗАКЛИНАТЕЛЬ МГНОВЕННО НАНОСИТ ВСЕМ ВРАГАМ В РАДИУСЕ ДЕЙСТВИЯ УРОН - РАВНЫЙ ЕГО ХАРАКТЕРИСТИКЕ „ИНТЕЛЛЕКТ“. СТОИМОСТЬ 500 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Изучив заклинания огня, я лишь ухмыльнулся. Был бы у меня «Благословенный Щит Духа», не раздумывая жарил бы этим заклинанием всех и вся, но щита нет, а значит, в камикадзе играть нельзя. Ну, хоть тут у меня не будет головной боли по поводу выбора. Заклинания стихии огня при моих характеристиках идут в этот раз мимо.
        «ТЕЛЕПОРТАЦИЯ: ЗАКЛИНАТЕЛЬ ПОЛУЧАЕТ ВОЗМОЖНОСТЬ МГНОВЕННО ПЕРЕМЕЩАТЬСЯ НА РАССТОЯНИЕ ДО ПЯТИДЕСЯТИ МЕТРОВ В ЛЮБОМ НАПРАВЛЕНИИ, НО ТОЛЬКО В ЗОНЕ ЛИЧНОГО ОБЗОРА. СТОИМОСТЬ 500 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        «ПОЛЕТ: ЗАКЛИНАТЕЛЬ ПОЛУЧАЕТ ВОЗМОЖНОСТЬ ПЕРЕМЕЩАТЬСЯ ПО ВОЗДУХУ В ТЕЧЕНИИ ОДНОЙ МИНУТЫ, СКОРОСТЬ ПЕРЕМЕЩЕНИЯ В ПОЛЕТЕ РАВНА ХАРАКТЕРИСТИКЕ „СКОРОСТЬ“. СТОИМОСТЬ 500 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Вода сделала все остальные стихии. Это точно. «Телепорт» был бы крутой магией, если бы моя скорость сама по себе не была подобна телепортации. Ой, не могу. Я так мучился на бегу из-за необходимости обходить препятствия, но теперь смогу включить все ускорители и бафы. Теперь-то я полетаю! Разрабы еще не знают, какой бок они опять допустили. Алекс - человек ракета покажет всем, как надо исследовать мир. Больше никаких дней и недель в пути. Долетел до нужного города, добавил к себе в список посещенных и дальше «городским порталом», хоть каждые пять минут можно к нему возвращаться.
        Я спустился в общий зал магической гильдии и взлянул на товар НИПа, торгующего свитками. Увидел цены и сразу скис. За свиток второго этажа требовали пятьсот монет, за третьего - две с половиной тысячи, а за четвертый аж пятнадцать тысяч. Не получится при желании менять свитки туда-сюда, когда захочется. Или получится, но для этого нужно добыть очень большие деньги. И где же их взять? Опять продать НИПам шкуры медуз и прочих высокоуровневых мобов? Похоже, в первое время придется заниматься этим, а значит, пока что в слоты четвертого этажа я вставлю «полет» и «городской портал». Буду рубить бабло используя быстрое перемещение, а потом сменю «городской портал» на удачу и засяду крафтить. Хотя нет, надо сначала затарить все сундуки рудой, а потом уже и менять заклинания.
        От возросших возможностей у меня голова пошла кругом. Я оказался не готов к столь крутым бонусам, не знал, за что хвататься. Еще бы гримуар четвертого уровня раздобыть, да только где они обитают, эти таинственные мифические, магические боссы, о которых говорилось в описании - одним разрабам известно.
        Часть 19
        Знакомство с товарищами по несчастью
        Поиск ресурсов для отстройки высшего, пятого этажа магической башни требовал тщательного исследования мира. Используя заклинание «полет», я решил облететь опасные территории, вообще не делая приземлений. Так я планировал вскрыть местоположение рудников и места обитания интересующих меня монстров одним махом.
        Чтобы еще повысить свою, и без того немаленькую скорость, я выпил все отложенные в сундук на хранение «божественные эликсиры скорости». Перед первым вылетом включил в закладке умений автоматическую активацию навыка «скорость ветра» и бафнулся «благословением скорости». При себе имел «уникальные» эликсиры повышения интеллекта, для подзаправки маной на лету.
        Я желал поскорее добраться до дальних областей, но мои планы сгубило чрезмерное ускорение. Стартовав с места, как крылатая ракета, и не успев ничего понять, я врезался на полной скорости в маячивший на горизонте горный пик. Скорость полета под максимальными бафами оказалась слишком велика, чтобы вовремя реагировать на препятствия и хоть как-то маневрировать. Даже моих шестнадцати тысяч очков здоровья не хватило, чтобы пережить подобное столкновение. Я мгновенно отправился на респ и во время второй попытки уже не использовал баф и ускоряющий навык. Это позволило добиться более-менее управляемого полета, но ориентироваться в пространстве на огромной скорости, всё ещё было очень сложно.
        Требовалась практика с взлетом, поворотами и посадкой. Направление полета определяло положение вытянутых рук. Чтобы взлететь вверх, требовалось поднять обе руки строго вверх, для полета вперед - держать их перед собой, для приземления - опустить вдоль туловища. Ноги при этом болтались в воздухе, вызывая жуткий дискомфорт и тяжесть внизу живота и жим-жим в паху. Одно дело - бороздить небо на самолете, попивая напиток в комфортабельном кресле и совсем другое, лететь на бешеной скорости самому, испытывая телом перегрузку и сопротивление воздуха.
        Если бы не сложности позиционирования и маневрирования, я бы обследовал окружающую город местность гораздо быстрей. Выпитые последними божественные эликсиры, создали новые проблемы и для перемещения по земле. Теперь я уже не мог бегать в лесу. Совсем. Все попытки заканчивались столкновением и возвращением на респ. Приходилось перемещаться рывками - разгонятся и тут же тормозить. Скорость движения возрастала слишком быстро.
        Проблемы возникли и при приземлении. Я неизбежно ломал конечности или напарывался грудью на какие-то неразрушимые препятствия. Разумеется, все столкновения сопровождались соответствующими, жутко болезненными травмами, что заставило меня всерьез задуматься над сокращением приземлений до минимума. Обходившиеся лишь ушибами и царапинами приземления, были настоящей редкостью и огромным достижением. В итоге, я приспособил к торможению проклятие замедление, которое кастовал на себя перед посадкой несколько раз к ряду и количество убийственных падений существенно сократилось.
        После долгой серии экспериментов я смог приспособиться и привыкнуть к механике магического полета и даже позволял себе иногда лихачить, закладывая крутые виражи. Облетев по кругу дальние рубежи, я приземлился на равнинном участке и принялся изучать удобно масштабируемую личную карту. Все ресурсные подземелья помечались значками. Неприятным открытием стало отсутствие у моего города орихалкового и адамантового рудника. Я был уверен, что из соображений баланса разработчики должны были разместить их в пределах каждого города, но ни фига. Редкие - значит редкие!
        Обломавшись с рудниками, я взялся за поиск монстров, но и тут возникли неожиданные трудности. Я легко нашел Древнюю медузу Горгону в юго-восточных болотах, что южнее ранее обнаруженного логова Мантикор, но крабов и слизней в ареале обитания медуз не оказалось. Убив медузу, я получил не только острые клыки и изумрудную чешуйчатую шкуру, но и один «кристалл душ», итем для воскрешения игрока, попавшего в темницу душ. Точно такой же кристалл я получил за убийство всех монстров выше девяностого уровня. Стало интересно, их можно продать НИПу?
        Закончив с охотой на Древних медуз, я вернулся к поискам крабов. Я напрасно ползал по болоту на брюхе в качестве наживки, выманивая крабов из толщи ила. Монстры должны были позариться на слабачка семидесятого уровня, но не тут-то было. Крабов и слизней просто не было в округе, что вскоре подтвердило полученное во время выслеживания Энтов умение «чутье охотника». Как будто кто-то поголовно истребили этих монстров ещё до моего визита.
        Я регулярно наведывался на болото и смог отыскать первого краба лишь через две недели после начала активных поисков. Слизни и вовсе оказались не в болотах, а в одной из лесных пещер. Фауна в окрестностях шестьдесят второго городка имела ряд отличий от той «Сферы», что я встречал в японском регионе. Управлявший мобами ИИ, словно издевался на до мной, намеренно скрывая с глаз разыскиваемых монстров.
        Сами же бои происходили очень однообразно. Один удар и любое чудище умирало, не успев даже пикнуть. Сначала мне это нравилось, но очень быстро наскучило. Я уже не испытал никакого волнения, даже когда вступал в бой сразу с десятком высокоуровневых монстров, нагрянув в логово или собрав небольшой паровоз.
        Я был на порядок сильнее любого монстра. Даже боссов и от этого меня начала одолевать скука. Я стал специально взлетать повыше и выискивать на небе драконов, но они тоже словно попрятались, зная, что я могу их догнать и отпинать прямо на лету. ИИ стал играть со мной в прятки, скрывая монстров до моего появления. Мне ничего не оставалось, как стиснуть зубы и дни напролет рыскать по пустыням и густым зарослям в поиске жертв.
        После долгих поисков в пустыне, я выследил и убил Древнего Скорпикора и вышедшего на охоту глубокой ночью, Древнего Потрошителя.
        Наблюдение, что некоторых монстров можно обнаружить только в ночное время, помогло мне при охоте в Сумеречном лесу. Там было множество жутких монстров, но лишь ночью появились те, чьи трофеи были нужны для отстройки пятого этажа. Терпение и настойчивость дали мне крылья хитрого Древнего Упыря и шкуру свирепого Древнего Ликана.
        В юго-западных скалистых холмах я разыскал в пещере шестирукого человеко-льва - Древнего Ракшаса.
        В непроходимых лесах на юге обнаружилась особая «Первозданная роща», в которой на меня напала целая орда Древних Дриад. Пришлось навалять агрессивным «буратинам» и после нескольких десятков активаций «кольца холода», Первозданная роща опустела.
        Там же я добыл в качестве трофеев целую сотню «Ростоков Энта». По всему выходило, что дриады со временем превращались в этих древесных великанов. НИП «Торговец» отвалили за собранные трофеи просто огромные деньжищи, и я стал подозревать, что эти самые ростки аналог яиц Мантикор, но заморачиваться с выращиванием своей личной ходящей деревяшки не стал. Если уж и займусь выращиванием питомца, то какого-нибудь более привлекательного и мобильного.
        Дольше всего я искал Древнего Троглодита, совершенно слепого монстра, девяносто шестого уровня, который скрывался на дне небольшого озера и удивил меня своей выдающейся живучестью. Он дважды восставал из мертвых, и пытался сбежать, пока я снимал с обезглавленного трупа неприятную на ощупь шкуру.
        Каких только монстров я не убивал, и каких трофеев не добыл! Игровое золото лилось рекой, можно было выкупить еще с десяток «божественных эликсиров», но мой интерес к игре стал стремительно угасать. То ли от отсутствия достойных противников, то ли от одиночества и невозможности отвлечься и переключиться на что-то другое. Мне знаком этот психологический эффект, проявляющийся у достигших максимального уровня игроков. Пока персонаж развивается, ищет уникальное снаряжение и противники намного сильней и бой с ними вызывает адреналин - играть интересно, а когда ты непобедим, стремиться уже не к чему.
        Почти два месяца потребовалось на то, чтобы собрать шкуры и другие части монстров из длинного списка, но вопрос с легендарными рудами так и не решился. Я предпринял попытки отыскать её в округе двух соседних городов. Дни шли, а мои упорные поиски лишь подтверждали, что пещеры с адамантом, кроме как у девяносто первого города, в нашем регионе нет. Сам ландшафт в том месте оказался редким: источающий горячую лаву вулкан и лавовые поля мне больше нигде не встречались.
        Я потратил еще две недели, разыскивая руды в окрестностях шестьдесят четвертого, шестьдесят пятого и шестьдесят шестого городка, и окончательно убедился, что адамант и орихалк действительно большая редкость. Утомившись от поисков, я решил отправиться за адамантом в уже известное место. Если я хотел увидеть, что на пятом этаже до отключения, мне нужно было потратить последние дни с пользой. Это стало причиной моего вынужденного нападения на шестьдесят девятый город, куда я переместился «Городским порталом», чтобы сократить путь.
        Небо над городом озарилось красным свечением. Включился десятиминутный счетчик, дающий защитникам возможность подготовиться к битве. Мне навстречу вышло три десятка недоумевающих игроков. Я не собирался навязывать им бой. Хотел договориться по-хорошему. Объяснил, что активировал нападение случайно и хотел просто отсидеться в своей зоне до конца боя, но на моё предложение не сражаться, получил неожиданно резкий отказ.
        Правда, гонор защитников почти сразу поутих, когда одной активацией «кольца холода» я отправил всех подошедших в радиус действия заклинания на респ. Системе понравилось шестнадцать кучек со снаряжением, и она сразу накинула мне пару очков интеллекта и удачу. Я нанес еще пару смертельных ударов молотом задевшим меня стрелкам и оставшиеся в живых спешно опустили оружие и с радостью приняли моё повторное предложение о мире. Я отсиделся в своей зоне три часа и покинул пределы города облетев его по кругу. Дальний путь на восток я проделал одним рывком, огибая встречные городки по дуге.
        После дневного перелета, ведущая на восток дорога уперлась в морской берег, что было очень странно. По моим расчетам, я оставил позади только девяностый город, и дорога никак не могла обрываться. Я вернулся назад и убедился, что последним обойденным городом действительно является девяностый. Тогда-то я и понял принцип построения мира «Сферы». Не только города, но и новые фрагменты суши добавлялась на карту по мере увеличения числа игроков. На момент неожиданно рано стартовавшей «Эпохи Империй», девяносто первый город еще не существовал.
        Чтобы узнать, какой номер у последнего города, мне пришлось его атаковать. Самым забавным было то, что в нем не оказалось защитников. Я выиграл сразу, едва закончилось стандартное время на подготовку. Получил знакомое сообщение о присоединении нового города к своей империи и предложение перенести точку воскрешения. Появилось и еще одно интересное сообщение:
        «ЖЕЛАЕТЕ ПЕРЕНЕСТИ СВОЮ СТОЛИЦУ В ДЕВЯНОСТЫЙ ГОРОД? ДА/НЕТ?
        ПОДСКАЗКА: ПРИ ПОТЕРЕ СТОЛИЦЫ, ИМПЕРИЯ ТЕРЯЕТ ВСЕ СВОИ ВЛАДЕНИЯ. ПЕРЕНОС СТОЛИЦЫ В МОМЕНТ ОСАДЫ ЗАПРЕЩЕН».
        Это было совершенно новое для меня правило. Такого не было в прошлый раз или я просто не обратил внимания? Нет, его совершенно точно не было. Получалось, что достаточно неожиданно напасть на столицу любой Империи и можно сразу получить все её владения. Это выглядело логично, ведь при захвате другого города все её жители помещались в темницу душ до воскрешения с помощью кристалла. В этой версии «Эпохи Империй» захваченные у соседей города оставались пустыми. Если так, то каждая междоусобица, каждый поход будет истощать силы противников и выиграет тот, кто проведет как можно меньше сражений и сохранит силы для решающей битвы. Любой здравомыслящий полководец, в таком случае, будет укреплять защиту своего города и не станет рисковать и отправляться в опасные и стратегически не выгодные походы к соседям. Очевидно, что отбиваться из-за укреплений намного выгодней, чем атаковать. Здесь было о чем подумать.
        Уставший и разочарованный очередной неудачей, я направился в гостиницу и присел за стол в пустом зале. Хозяин гостиницы деловито поглядывал из-за стойки. Кухарка протирала и без того чистые столы, а я устало следил за НИПами и думал, что делать дальше. Приходилось признать, что даже получив множество плюшек от магии перемещения и обладая огромной силой и скоростью, я не успею в оставшийся срок отстроить пятый этаж. По моим расчетам, завтра в обед произойдет отключение. Времени на поиски рудников осталось меньше суток. Даже если я просчитался, то у меня день-два в запасе - этого тоже было недостаточно. За спиной остались месяцы безуспешных поисков. Я успею осуществить задуманное, только если в этот раз все пойдет по-другому, время отключения отложится или его вообще не произойдет.
        Я бы предпочел, чтобы отключение произошло, как и раньше. Бог с ним с пятым этажом, главное, чтобы корпорация не вляпалась в скандал, который повлечет судебные иски и огромные финансовые потери. «Сфера» вообще может закрыться и «РеалТек» оставит меня ни с чем. На секунду я представил, что никакого раннего отключения в этот раз не произойдет. Мне стало дурно. В таком случае у меня не будет выбора и придется вступить в долгую и тяжелую борьбу за обладание всеми городами «Сферы», ведь по-другому от заточения не избавиться.
        «Если завтра, и в ближайшую неделю отключения не произойдет, я пересмотрю свои планы», - решил я. Побаловать себя блюдом из Тушкана в пустом городе не удалось и, ограничившись соком из ягод, я отправился исследовать окрестности девяностого городка. А вдруг повезет и все, что мне нужно, найдется у этого селения.

* * *
        Мое желание найти редкие руды было неудержимым и фанатичным. В итоге я смог найти орихалк у восьмидесятого города, а адамант у сорокового. На это потребовалось еще четыре месяца. Четыре месяца, в которые я изо всех сил старался не думать, что застрял в «Сфере» на годы. Орихалк, золотистый металл с красновато-фиолетовым отливом, охранял Древний Циклоп. Обычные великаны были для него мелкой сошкой. Шестиметровая гора мышц швырялась огромными булыжниками, нанося от четырехсот урона за бросок. Он в легкую сломал мой щит и отбрасил назад, но я дал ему атаковать лишь для того, чтобы почувствовать хоть какое-то сопротивление. Моя первая же атака сложила циклопа пополам, и он рухнул, удивленно растопырив свой единственный глаз.
        Адамант охранял зеленый дракон. Я позволил ему жарить себя огнем, активировав на себя лечение. Лечение сделало атаку дракона безболезненной, и вскоре я получил первый уровень «сопротивления к огню». Продолжая держаться от дракона на расстоянии и провоцируя его на дальнюю, огненную атаку, я превратил захват рудника в тренировку. Лишь когда запасы манны дракона истощились, и он ринулся на меня, растопырив зубастую пасть, я с двух ударов размозжил его голову двуручным молотом, за что получил пятый уровень «владения дробящим оружием».
        Через пару минут туша ящера превратилась в горку трофеев. Ими стали шесть кусков зеленой драконьей кожи, тридцать шесть чешуек и пузырек драконьей крови. Я внимательно изучил описание ресурсов. Из каждого куска драконьей кожи можно было изготовить элемент кожаных доспехов, дающих сопротивление к магии. Чешуя позволяла сделать любые кожаные доспехи очень крепкими. Кровь дракона была ингредиентом легендарных и божественных эликсиров. Тут я впал в ступор. Божественный эликсир, оказывается, мог быть изготовлен, а не только куплен в магической гильдии. Это стало, пожалуй, самым интересным открытием.
        А вот с добычей адаманта произошел облом. На первой же минуте добычи сломалась моя дворфская кирка, хотя на ней оставалось чуть меньше третьи запаса прочности. Запасной кирки я с собой не взял из-за за чего мне пришлось срочно напасть на ближайший, сороковой город. Конечно, в будущем мне всё равно бы потребовалось захватить этот город для быстрого доступа к адаманту, но в момент захвата рудника я всё еще опасался, что в любую секунду сервер могут отключить, поэтому торопился.
        В этот раз я не пытался договориться по-хорошему. У меня не было ни возможности, ни желания ждать три часа, отведенные на бой. В короткой схватке с двумя десятками защитников, растянувшихся в линейку вдоль южной окраины города, я быстро отправил их на респ. Желая скорейшего завершения боя, я напал на лишившихся снаряжения защитников на воскрешающем круге. Пришлось применить «кольцо холода» не менее пятидесяти раз, пока я не получил сообщение о захвате города.
        «Кольцо холода», покрывающее весь радиус воскрешающего круга, идеально подходило, чтобы добивать воскрешенных противников всех разом. За игроками не пришлось бегать. Я просто активировал заклинание раз в несколько секунд, чем поднял навык «Заклинатель» на четвертый уровень, а навык «Заклинатель воды» прокачался до пятого. Каждый раз система поощряла массовую смерть игроков очком интеллекта. Пару раз проскользнула удача. «И это лишь при убийстве десятка противников! Что начнется, если буду активировать его в плотном строю врагов!» - подумал я.
        Я купил у кузнеца несколько кирок и на полных парах полетел к адамантовому руднику. Ох, как же долго пришлось добывать руду обычной киркой. Потребовалось больше часа и только потому, что навык «рудокоп» за это время подрос до четвертого уровня.
        Вернувшись «городским порталом» в свой город с нужным количеством руды, я выплавил слитки и завершил строительство пятого этажа магической башни. Цель, поддерживавшая мой интерес к игре последние месяцы, была, наконец, достигнута! Не откладывая, я отправился по безлюдному городку в гильдию магов. Взбежал по лестнице на пятый этаж и застыл от великолепия, представшего передо мной зала.
        Все стены потолки и пол был украшены узорами и изображениями животных и птиц. Каждый элемент внутреннего убранства, будь это светильник, оконная рама или колонна - были произведением искусства. Я никогда не видел ничего подобного ни в играх, ни в жизни.
        В организации внутреннего пространства не было подчеркнутого разделения на четыре стихии. У дальней стены от входа стоял один постамент из резного малахита, на котором расположилась стеклянная витрина с описанием всех заклинаний. Свитков было всего четыре, и каждый из них выглядел, как редкое сокровище.
        Я пробежался глазами по названиям заклинаний: Пространственные врата, Благословение бессмертия, Армагеддон, Фантом.
        «ПРОСТРАНСТВЕННЫЕ ВРАТА: ЗАКЛИНАТЕЛЬ ПОЛУЧАЕТ ВОЗМОЖНОСТЬ НА ОДНУ МИНУТУ ОТКРЫТЬ ЧЕРВОТОЧИНУ, ВЕДУЩУЮ В ЛЮБУЮ ТОЧКУ МИРА НА ОТКРЫТОЙ ИМ РАНЕЕ КАРТЕ. ЧЕРЕЗ ЧЕРВОТОЧИНУ В ОБЕ СТОРОНЫ МОГУТ ПЕРЕМЕЩАТЬСЯ ЛЮБЫЕ ДРУГИЕ ИГРОКИ. ЕСЛИ ТОЧКОЙ ПЕРЕМЕЩЕНИЯ ЯВЛЯЕТСЯ ГОРОД, ПРИНАДЛЕЖАЩИЙ ЧУЖОЙ ИМПЕРИИ, ЗАКЛИНАТЕЛЬ АВТОМАТИЧЕСКИ АКТИВИРУЕТ НАПАДЕНИЕ И ОКАЖЕТСЯ ЗА ГРАНИЦЕЙ ГОРОДА. СТОИМОСТЬ 1000 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Великолепное заклинание, полностью решающее проблемы с долгими перемещениями и позволяющее переправлять группы игроков в другую часть мира за считанные секунды. Пользу заклинания сложно не оценить.
        «БЛАГОСЛОВЕНИЕ БЕССМЕРТИЯ: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОТ ЗАКЛИНАТЕЛЯ БЕССМЕРТИЕ. ЕСЛИ В ТЕЧЕНИЕ МИНУТЫ ЦЕЛЬ ПОГИБНЕТ, ТО ОНА ВОСКРЕСНЕТ НА МЕСТЕ С ПОЛНЫМ ЗАПАСОМ ОЧКОВ ЖИЗНИ. ШТРАФЫ ЗА СМЕРТЬ НА ЦЕЛЬ НЕ ДЕЙСТВУЮТ. СТОИМОСТЬ 1000 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Еще одно офигенное заклинание, которое может сделать меня просто неубиваемым даже в самой сложной битве. Имело смысл иметь его в инвентаре на самый крайний случай, но из-за узости применения оно явно проигрывало магии перемещения.
        «АРМАГЕДДОН: САМ ЗАКЛИНАТЕЛЬ И ЛЮБАЯ ЦЕЛЬ В РАДИУСЕ ПЯТИДЕСЯТИ МЕТРОВ ОТ НЕГО, ПОЛУЧАЕТ УРОН, РАВНЫЙ ИНТЕЛЛЕКТУ ЗАКЛИНАТЕЛЯ, УМНОЖЕННОМУ НА ДВА. СТОИМОСТЬ 1000 ЕДИНИЦ МАНЫ».
        Ну, наконец-то, настоящее сверхмощное заклинание, бьющее по огромной площади с двойным умножителем интеллекта. Похоже, это и будет мой выбор для массовых заруб с соседями. Правда, есть при использовании одна существенная проблема. Оно бьет и по заклинателю, а значит, в адамантовых доспехах им не воспользуешься. Они поглощают пятьдесят процентов огненного урона и просто разрушаться после двух-трех активаций «всепожирающего огня». Придется опять использовать доспехи из орихалка на время активации или вообще не использовать доспехи, прокачивая сопротивление к огню. С учетом полученных недавно трофеев, существовал и еще один вариант - можно смастерить себе доспехи из кожи дракона. Я еще не занимался прокачкой «портного» и «кожевника». Видимо, эти ремесленные навыки тоже были довольно полезны.
        ФАНТОМ: НАКЛАДЫВАЕТ НА ЦЕЛЬ НА РАССТОЯНИИ ДО ДЕСЯТИ МЕТРОВ ОСОБУЮ МЕТКУ БОГОВ. РЯДОМ С НЕЙ ВОЗНИКАЕТ ТОЧНАЯ КОПИЯ, КОТОРОЙ ЗАКЛИНАТЕЛЬ МОЖЕТ УПРАВЛЯТЬ ПО СОБСТВЕННОМУ ЖЕЛАНИЮ В ТЕЧЕНИЕ МИНУТЫ. ФАНТОМ ОБЛАДАЕТ ТЕМИ ЖЕ ХАРАКТЕРИСТИКАМИ, НАВЫКАМИ И СНАРЯЖЕНИЕМ, ЧТО И ОРИГИНАЛ, И РАЗРУШАЕТСЯ ПРИ ПОЛУЧЕНИИ СООТВЕТСТВУЮЩЕГО УРОНА ИЛИ ГИБЕЛИ ЗАКЛИНАТЕЛЯ. СТОИМОСТЬ 1000 ЕДИНИЦ МАНЫ.
        От описания последнего заклинания меня аж передернуло. Если кто-то додумается слепить с меня копию, то сильнее противника и представить себе сложно. Одно радовало, мне нет нужды убивать фантом, достаточно убить заклинателя и с ним также будет покончено. Интересно, с какой целью было создано это заклинание? Можно ли с его помощью слепить копию мифического монстра или оно действует исключительно на игроков? Это нужно было опробовать, но честно говоря, не особо хотелось. Сильней меня монстра не было. А наложив это заклинание на себя, я вряд ли смогу одновременно управлять и собой и копией, так что для меня «фантом» был, фактически, бесполезен. Хотя, в редких случаях и ему может найтись полезное применение.
        Я решил, что пока возьму в свою магическую книгу «Пространственные врата». При одной мысли, что мне больше не нужно будет мотаться к шахтам и обратно за рудой, я испытал огромное наслаждение. Интересно, сколько стоит один свиток с заклинанием и за сколько его можно будет продать на аукционе, если я выберусь на межрегиональный? Во время спуска в общий зал гильдии, весь обзор мне заслонила крупная табличка в красной рамке с сообщением:
        «СТОЛИЦА ВАШЕЙ ИМПЕРИИ АТАКОВАНА. ПРИНЯТЬ БОЙ. ДА/НЕТ?»
        Я хотел сначала купить заклинание, но табличка не позволяла мне это сделать. Я просто не видел ничего кроме неё. Вот засада! Если к городу пожаловали китайцы, нужно было срочно прикупить «Армаггедон», а если нет, то одного «кольца холода» и двуручного молота мне будет вполне достаточно. Вздохнув, я выбрал «Да» и перенесся на западную границу города, где уже стояло семь удивленных и встревоженно озирающихся по сторонам игроков. Тут я увидел уже знакомую мне четверку из клана «Искатели» - Максима, Михаила, Данилу и Веронику. В Никах у них имелись еще какие-то цифры, но имена были понятны. Чуть в стороне стоял угрюмый, полный и приземестый мужчина средних лет. Его Ник и уровень был скрыт. Подальше стоял еще один мужчина с маленькими бегающими глазками с Ником «Петрович». Совсем в стороне от всех, сложив руки на груди, стояла худощавая девушка лет двадцати. Её Ник и уровень также был скрыт. У меня появилась прекрасная возможность оценить в опасной ситуации всех игроков шестьдесят второго города. А кем же были наши противники?
        На расчищенном от деревьев поле, со стороны запада к городу двигалась группа из тридцати-сорока игроков. Если еще пару сотен не прятались в лесу, то разобраться с ними - дело на пару минут, но я не торопился бежать противнику навстречу. Очень интересно было посмотреть, как поведут себя в бою мои вынужденные товарищи. Кто испугается, а кто проявит смелость, смекалку и незаурядные боевые способности. Ведь хорошо известно, что люди лучше всего познаются в общей беде.
        Часть 20
        Нечего вспомнить
        Резкий запах паленой кожи, горький вкус дыма и вопли боли и отчаяния, казалось, навсегда отпечатались в моём сознание, после сожжения восьми тысяч городов в огне «Армагеддона».
        Я очень долго не хотел становиться на этот путь, но у меня просто не осталось выбора. После десяти месяцев заключения в «Сфере», я окончательно осознал, что никакого преждевременного отключения не будет и придется, таки, играть в «Эпоху Империй» чтобы освободиться, а еще через пару месяцев началось нашествие монстров. Город заполнили бесконечные орды Тушканов, Лемуров, Гигантских пауков, волков и хищных кошек. За ними в город пожаловали монстры посильней и так продолжалось, пока однажды над городом не стали кружить драконы.
        Тогда-то я решил, что ждать больше нельзя. С каждым днем количество недовольных игроков будет только расти. Корпорацию ждет разорение от судебных исков, а «Сферу» закрытие и забвение. Тогда я потеряю всё - свой единственный шанс вернуть долги и гарантию будущего финансового благополучия.
        С такими мыслями я выходил на тропу войны. Думал, буду брать по десять городов в игровые сутки, но куда там - максимум выходило взять лишь три города в день, и моя битва затянулась на восемь долгих лет.
        Когда условия окончания ивента «Эпоха Империй» были выполнены, все города взяты и отключен асинхрон, я не испытывал никакой радости. Внутри, словно всё огрубело. Я постоял несколько минут посреди выжженного дотла пепелища и просто потянулся к появившейся иконке выхода.
        Возвращение в реальность было болезненным. Моя голова болела так, словно мне в уши забили длинные железные гвозди и непрерывно прокручивали их в голове под разным углом, разрывая мозг на части. Сквозь ужасную головную боль я взглянул на коммуникатор и сверился с часами и календарем. Прошло сорок три минуты, того далекого дня, когда я собирался встретиться с Гефестом, чтобы продать мифрилл. Всего сорок три минуты, а внутренне я словно постарел на восемь лет. Так много всего произошло и случилось.
        Из-за сильной боли не хотелось лишний раз шевелиться, а еще смертельно хотелось спать, и я не стал сопротивляться требованию организма и позволил погрузить себя в целительный сон.

* * *
        Меня разбудил навязчивый сигнал коммуникатора. Я протер глаза и уставился на горящий экран. Звонил мой отец. Это был уже далеко не первый вызов. Я принял звонок нажатием на экран и услышал обеспокоенный голос бати:
        - Алекс, ты где подевался, я уже третий час к ряду тебе звоню? А служба безопасности второй день тебя разыскивает.
        - Второй день? - недоумевая, переспросил я и перевел взгляд в правый верхний уголок экрана. Пятница. Восемнадцать сорок. Я проспал более двух с половиной суток. Вот это да!
        - У тебя всё хорошо? Ты где?
        - Все нормально бать, я в своем модуле, во Внутреннем море, просто очень крепко спал.
        - Так крепко спал, что не слышал сигналов коммуникатора?
        - Да.
        - Ну, знаешь ли. Ко мне приезжали люди из службы безопасности. Разыскивали тебя. У тебя всё хорошо?
        - Да, всё нормально бать, не переживай. Я просто очень сильно устал, но уже всё в порядке. А что хотели в службе безопасности?
        - Не знаю, просто интересовались, где ты находишься. Ты не отвечал на их звонки и дверь модуля не открывал по месту регистрации, вот они и пытались выяснить, не отправился ли ты в путешествие. Я сказал, что ты занял денег, но больше ничего не знаю.
        - А среди представителей службы безопасности была блондинка лет тридцати?
        - Была.
        - Ольга Дмитриевна?
        - Да, да. Она так и представилась. Красивая барышня, мне она запомнилась.
        - Ладно, пап, не беспокойся, со мной всё в порядке. Я тебя попозже наберу, мне нужно привести себя в порядок.
        - Хорошо. Звони, но не позже девяти. Ты же знаешь, я в это время погружаюсь в «Сад».
        - Да, да, я знаю, райский сад твоих грез с нимфами и грудастыми пастушками.
        - У всех свои вкусы, Алекс. Давай не будем обсуждать личные предпочтения.
        - Да, я просто пошутил, не обижайся, пап. Пока.
        Завершив разговор, я побрел в темноте на кухню, чтобы набрать из раздатчика кружку воды, но подача питьевой воды в модуль была остановлена. Тут-то я и понял, что освещение не включилось не просто так. Модуль был полностью обесточен. Классическая ситуация, если не внести предоплату за аренду. Я ведь так и не оплатил аренду, сроки прошли и мой модуль отключили от всех благ цивилизации, но почему тогда дверь не открылась? Обычно не арендованные модули стоят открытые нараспашку. Теперь понятно, почему Ольга не вскрыла дверь. Зачем мне сидеть в темном и холодном модуле без воды и услуг сети?
        Подсвечивая себе пространство экраном коммуникатора, я нашел стоявшую в холодильнике нераскрытую пачку сока и, вскрыв упаковку, опустошил весь пакет одним махом. Утолив жажду, я принялся одеваться. Только сейчас я заметил, что в модуле довольно прохладно. Натянув на себя сразу три футболки, я присел на кровать, укутался покрывалом и попытался залезть в сеть через планшет. Тщетно. Предоплаченные услуги сети также истекли вчера ночью. Патовая ситуация. На счету отрицательный баланс, связи и удобств нет, да еще Ольга Дмитриевна меня зачем-то разыскивает. Если я правильно понимаю ситуацию, то «Сфере» конец и мифрилл уже не актуален, тогда зачем я ей понадобился?
        Я принялся изучать историю звонков за прошедшие два дня. Утром того самого дня, когда я встрял, как и договаривались, звонил Гефест. Четыре звонка. Потом были звонки Ольги. Двенадцать вызовов в течение всех двух дней. Последний вызов был три часа назад. А после этого тридцать восемь звонков от бати. Видимо, он места себе не находил, после визита Ольги, вот и не слезал с коммуникатора, пока не дозвонился.
        Значит, меня по-прежнему разыскивают. Но зачем? Я никак не мог придумать причину заинтересованности во мне Ольги. Единственное, что приходило на ум, это продолжение сделки Гефеста. Нужно было это выяснить. Я активировал контакты Гефеста на коммуникаторе и почти сразу услышал недовольный голос собеседника:
        - Надо же, объявилась пропажа! Ты зачем старого человека в неудобное положение ставишь? Так не делается, молодой человек. Своё слово надо держать или помалкивать. Так, чего звонишь, сделка в силе? - осыпал меня вопросами старикан.
        - Всё в силе, Максим Игоревич. Не хочу оправдываться, но я так сильно устал, что проспал как убитый два дня.
        - А… Так ты из этих… Я думал это только первого и третьего региона коснулось. В нашем регионе таких были единицы. Значит, тебя тоже неведомая хворь сморила. Тогда понятно, зря я внучку тебя разыскивать посылал. Ох, и заставил же ты меня поволноваться, молодой человек. Ладно, как и обещал куплю партию мифрилла на пять тысяч кредитов. Сколько его у тебя?
        - Честно говоря, я точно не знаю. Мне нужно зайти в игру и проверить, но в моем модуле, пока я спал, отключили электричество и сеть за неуплату. Можно, я у вас подключусь, пока мне нечем оплатить услуги?
        - Можно, но приходи со своим шлемом и консолью. Не хочу, чтобы ты моим шлемом пользовался.
        - Хорошо, я буду через двадцать минут.

* * *
        Вечером первого дня ноября на поверхности стояла почти зимняя прохлада. Градуса три-четыре, не больше. Завернувши консоль в покрывало, я бежал на всех парах к Гефесту. Почему-то бежать, опираясь на реальные, а не виртуальные ноги было в тысячу раз приятней. Воздух был свеж и прохладно колюч. Запах прелой листвы добавлял приятную горчинку. Это совсем не та удушливая гарь, которой я дышал в «Сфере» каждый день последние семь лет. Столько времени провел в игре, а кроме ощущения невыносимой скуки, однообразия и запахи ядовитой гари и вспомнить нечего. Худшие годы во всей моей жизни.
        Когда покидал модуль, выяснилась причина блокировки двери. Я сам заперся на ручной, механический засов и простое отключение магнитного замка не позволило двери открыться. Это был факт, но я, хоть убей, не мог вспомнить, как запирался на защелку. Разве что, сделал это автоматически, и сам не заметив.
        Добравшись до опавшего сада Гефеста, я традиционно загнал трусливую стаю под дом и встретил неприветливый взгляд ворчливого старикана, требовавшего зря не пугать собак. После подключения к сети и погружения в «Сферу», меня ждал сюрприз. Мой персонаж и общее положение дел было точь в точь, как в момент включения «Эпохи Империй». Значит, игру всё-таки откатили, но как сообщество игроков проглотило принудительное заточение и «РеалТек» еще не завалили исками, оставалось загадкой.
        - Двести кусков руды у меня имеется сейчас. Я готов продать их за двадцать тысяч кредитов, - сообщил я Гефесту, убедившись, что руда действительно имеется в моем распоряжении.
        - Погодь, я хочу взять пару кусков на пробу. Может она стоит копейки, а ты мне заломил цену, - замахал руками старик.
        - Пару кусков руды продавать не буду, - заупрямился я, - минимум сразу двадцать штук или найду другого покупателя.
        - Ишь, какой торгаш выискался. Беру на пробу пять кусков за пятьсот кредитов или сделка отменяется, - пригрозил старикан.
        - Десять кусков за тысячу и не дам доступа к банковской ячейке, пока не увижу денег на своем счету.
        - Ладно, - пробурчал старик, - десять, так десять, но если цена сильно завышена, ни куска больше не куплю.
        Старик перевел мне на счет тысячу кредитов, а я выложил в банковскую ячейку десять кусков мифрилловой руды. Я терпеливо ждал пока, пока старик выйдет из погружения и продолжит обсуждать сделку, но он не торопился. Спустя двадцать минут он вернулся с торжествующим, совершенно счастливым выражением на лице.
        - Я знал! Я знал! - воскликнул он и, лукаво улыбнувшись, предложил мне новые условия.
        Старик сразу предложил мне девятнадцать тысяч кредитов за всю оставшуюся руду. Он даже сразу перечислил мне эту сумму на счет. С удивлением глянув на резко возросший баланс счета, я погрузился в игру и почти сразу понял, в чем дело. В игру ввели долгожданный обменник. Ввели, как выяснилось позже, в этот же день, и курс игрового золота к кредитам сразу вырос вдвое. По факту, я отдавал старику руду по себестоимости, ведь теперь пятьдесят золотых были сотней кредитов. Я этого не знал, но сделка есть сделка. Я передал Гефесту обещанную руду и, не теряя времени, оплатил аренду своего модуля на следующий месяц. Пока вернулся в модуль, в нем появилось электричество, вода и доступ к сети.
        Вот так, за какие-то полчаса жизнь может резко измениться. Полная неопределенность смениться комфортом и достатком. Полный упадок - богатством и изобилием. Я переслал родителям взятые в долг деньги, но не стал соглашаться на уговоры отца и переслал, как и обещал, одолженную сумму в десятикратном размере. На душе стало легко и приятно. Пришло время выяснить, что же произошло, пока я спал после освобождения игроков от заточения.
        Как оказалось, по миру прошла странная эпидемия «сонной болезни». Люди валились с ног после короткого сеанса игры в «Сферу», но никаких заявлений о том, что корпорация виновна в заточении игроков, нигде не прозвучало. Зато были жалобы игроков на провалы в памяти. Они не помнили, что с ними случилось в игре. Недомогания с потерей памяти приняли массовый характер в Японии и Китае, после чего сервер был остановлен на сутки и заново запущен, после ряда проверок.
        Чтобы задобрить игроков, корпорация в срочном порядке ввела обменник с крайне выгодным курсом. Правда, были введены ограничения на суточный вывод средств. Он составил сотню кредитов в сутки или пятьдесят золотых «Сферы». В будущем корпорация обещала повысить лимит. Ограничение было введено для снижения финансовой нагрузки на компанию в первые месяцы действия обменника. В основном из-за большого числа игроков-миллионеров, победителей ивента «Битва за Титул».
        Тут же о своем желании поддержать игроков своего региона выступили представители нескольких крупных корпораций. Мне даже на секунду показалось, что кто-то всесильной, невидимой рукой подтер память всем недовольным, но этому феномену должно было быть рациональное объяснение.

* * *
        Тацуя не позволил себе сомкнуть глаза в первые минуты после выхода из погружения, как бы ни хотелось. Он выбрался из капсулы и прошел шаткой походкой к центру управлением ядром игры и остановил его работу. Он вернул ядру все те настройки, какие присутствовали в момент перед запуском «Эпохи Империй» и опять включил сервер статистики. Он сделал это, рискуя получить выговор вплоть до увольнения.
        Что произошло в игре, он не помнил, так и должно было случиться при попадании в тюрьму душ. Только победители будут помнить о произошедшем с ними в игре. Только победители получат его приз второй жизни. А как известно, победители не жалуются. Остальным незачем помнить, как они сражались, но проиграли. Раз и сам Тацуя не помнил, что произошло, то значит, и его Империя пала. Кто-то оказался сильнее и кто это был, он обязательно узнает. Пусть официальный сервер статистики был отключен, его собственный зафиксировал все события в ассинхроне. Когда он выспится, внимательно изучит полученные данные. Перезапустив ядро игры в обычном режиме, Тацуя рухнул на кушетку и пришел в себя только через сутки на больничной койке. Его недомогание списали на обнаруженную опухоль мозга. Никто и не думал предъявлять претензии к больному человеку. Сбой в работе ядра сервера исследовали его помощники, но кроме отсутствия данных сервера статистики в определенном промежутке времени работы, ничего обнаружено не было.
        Ни для специалистов корпорации, ни для потерявших фрагмент памяти игроков, «Эпоха Империй» словно и не существовала. Она осталась лишь в моей памяти и той горстки людей, с которыми за восемь лет я познакомился очень близко. С кем-то я так и не смог найти общий язык, а с кем-то стал ближе, чем с родителями. Наша банда задала жару в седьмом регионе. На войну с китайцами я Максима и парней не брал из-за их низкой мобильности, но о моих возможностях они представление имели. «Полет», «Армагеддон» и другие мои заклинания в действии видели.
        А вот со старшим поколением игроков и девушками я интересами так и не сошелся. Пришлось Максима рассорить с Вероникой, чтобы приобщить его к моей идее освобождения от плена, но это лишь пошло их отношениям на пользу. Когда все насущные проблемы в реальном мире были решены, я погрузился в игру, чтобы встретиться с друзьями на нашем месте в гостинице.
        Часть 21
        Подарочек от Тацуи
        Надев шлем, я вдруг ощутил, что боюсь погружаться. Это не был страх неизвестности, скорее опасения, что я опять могу встрять в ассинхрон. Будущее полностью изменилось и шло по совсем новому пути. Где гарантия, что я опять случайно не попаду на очередное восьмилетнее заключение в игре?
        Нельзя сказать, что я не извлек из прошлого заключения пользу. Наоборот - она была огромна! Я узнал расположение важнейших ресурсов, силу магии, лучшие пути развития персонажа и то, что равных мне по силе игроков в «Сфере» нет. Последнее, пожалуй, было самым важным. Поглотив десятки божественных эликсиров, я вдруг испугался, что умников и богатеев, способных сделать то же самое окажется великое множество, но мои опасения были не более чем самообманом.
        Никто из игроков, ни в первые годы заточения, ни потом, не оказал мне даже минимального сопротивления. Среди китайцев не оказалось эликсирных монстров. Я был таким один. Не факт, что их не появится потом, когда в игру хлынут корпоративные и правительственные капиталы, но пока, их абсолютно точно не было, что давало мне возможность пресечь их появление, выкупив все эликсиры до того, как это смогут сделать представители корпораций.
        Польза от моего заточения была, но в обмен на бесценный опыт я потерял кое-что важное - игровой азарт. После достижения абсолютного могущества интерес к игре, фактически, иссяк. Угодив в еще одну асинхронную ловушку, я уже не получу от этого никакой пользы, поэтому-то я и опасался погружаться.
        Так или иначе, но в моем текущем положении войти в «Сферу» все же придется. Нужно вывести из игры в личный кабинет золотые и мифрилловую руду. Следующим пунктом плана в махинации со «Стальным легионом» было смещение их внимание с меня в сторону анонимного торговца на региональном аукционе. Для этого, я должен был выложить руду на продажу туда и прикинуться, что это и есть мой поставщик первой партии. Хотя, нужно было еще кое-что проверить.
        Я скинул шлем и зашел через планшет на аукцион. Фух, с вводом обменника и здесь появилась продажа за кредиты и без какого-либо ограничения на вывод, как в самой игре. В таком случае, мой план оставался в силе. Погрузившись в «Сферу», я действовал предельно собранно и быстро. Закинул в банк сорок тысяч золотых, крохи, оставшиеся от миллионов призовых, а оставшиеся ячейки заполнил рудой.
        Прыгая между личным кабинетом и банковской ячейкой, я выгрузил в личный кабинет все золото и руду и лишь после этого мельком заглянул в гостиницу. Место, за которым мы с товарищами обсуждали стратегию победы в «Эпохе Империй» и будущее участие в турнире было занято, но на пару столов правее в одиночестве сидел Максим. Заметив меня, он оживился и подскочил с места с криком:
        - Алекс, я тут!
        В ответ на крики в мою сторону повернули головы несколько зевак и мне пришлось тут же покинуть таверну, чем я спровоцировал Максима последовать за мной. Когда он выскочил за порог, я поманил его рукой за угол здания и, уже оказавшись наедине, предупредил:
        - Потише, Макс. Кругом люди службы безопасности. Я же тебя предупреждал.
        - Ой, извини, Алекс. Я просто с утра в таверне сидел, заждался тебя, вот и не сдержался.
        - Остальные заходили? Как дела у Вероники?
        - Да, все были. До шести все ребята ждали со мной, но потом разошлись, а я остался дежурить. Вероника в порядке, но её родители после «сонной болезни» запретили ей пока заходить в «Сферу». Она буквально на минутку заглянула, мы обменялись контактами и она вышла.
        - Ладно, запомни - я, как лидер клана «Монополия», под прицелом службы безопасности. Всем скажи, чтобы не светили ни свой клан, ни имя - это важно!
        - Да, я понял, Алекс. Полная секретность и даже братьям и родителям нельзя об этом говорить.
        - Это не шутки. Всё серьезно и Веронике не говори, в каком ты клане. У неё снимут нейроскан, и всё наше дело будет под угрозой.
        - Думаешь, они на это пойдут? Ладно, я понял, наш план сохранится только среди нас четверых, я обещаю.
        - Не обещай за других, лучше постарайся парням доходчиво объяснить, что там, где крутятся большие деньги, там такие сошки, как мы, рискуем жизнью.
        Я постарался, как можно убедительней втолковать парню, что следование предложенному мной плану, это не веселая и беззаботная игра с вкусными призами. Никто, даже родители не должны знать о доходах ребят. Никаких необдуманных трат и выпендрежа. Даже контактировать с Максимом я буду только через чат программы-аукциона. Никаких прямых звонков по коммуникатору. Нас ничего не должно связывать в реале.
        После этого я принял Максима в клан «Монополия» и дал ему должность маршала, что являлось позицией правой руки гильдмастера. Максим мог принимать в клан новых членов и удалять провинившихся, но пока это нужно было для приема в клан остальных парней из нашей старой банды. Сам я планировал появляться в игре крайне редко. Ребята займутся сбором ресурсов из захваченных мной шахт. Я профинансирую их в игре и реале через счет в тибетском банке, куда я выведу прибыли с регионального аукциона.
        Покинув игру, я принялся выставлять свои лоты на аукцион. Кроме руды, закинул на пробу комплект доспехов Архонта-мечника. Анонимность аукциона гарантировала, что никто не узнает, кто осуществляет продажи, что являлось основой моего плана. Я создал на аукционе видимость конкуренции. Выложил пару тысяч кусков руды по пятьсот кредитов, часть по четыреста пятьдесят, еще часть по четыреста и самую низкую цену зафиксировал на отметке триста кредитов.
        Я продал Гефесту руду по сотне кредитов, но это была моя оплошность, связанная с незнанием курса обмена. Я оперировал устаревшими данными, но теперь подобное не повторится. Максим будет ежедневно проверять себестоимость руды у НИПа и оставлять мне записки в приватном чате программы. Кстати, я должен был ему отправить полторы тысячи кредитов на её приобретение. Но это не сейчас, а после хода «Стального легиона» и он не заставил себя ждать. Через полчаса после моего визита к Гефесту, меня набрала Ольга Дмитриевна.
        - Куда это вы пропали, Александр Владимирович? Нехорошо обманывать пожилых людей. У них слабое сердце. Вы же не хотите стать виновником чьей-то преждевременной смерти? - сходу заявила она.
        - Вы же уже всё знаете о причине моего не выхода на связь, не так ли? Так зачем задаёте лишние вопросы, Ольга Дмитриева? Вы что-то хотели?
        - Разумеется. Вы меня опять обманули. Вы сказали, что вас заблокировали, но как вижу, это не так.
        - После трехмесячного запрета на доступ к игре меня разблокировали, так что я никого не обманул, вы просто невнимательно меня слушали в прошлый раз.
        - Ладно, это уже не важно. Не буду ходить вокруг да около - руководство проекта «Стального региона» дало мне поручение выяснить контакты вашего поставщика мифрилла. Вы дадите их мне по хорошему или по плохому?
        - С чего это я должен делиться коммерческой информацией?
        - С того, что вы не имели никакого права торговать игровыми ценностями вне игры. Продав Максиму Игоревичу подобные ценности с нарушением игровых правил, вы можете быть заблокированы на законных основаниях. Службе безопасности достаточно подать соответствующее заявление в представительство компании «РеалТек» в седьмом регионе и вас заблокируют еще раз. А с учетом того, что это уже не первая блокировка, вы еще и штраф заплатите. А еще мы можем привлечь вас к ответственности за мошенничество. Завладение обманным путем средствами пожилого и недееспособного гражданина. Если потребуется, я попрошу деда написать заявление. Хотите поработать на благо страны в заключении? Я могу это устроить. У вас просто нет выбора. Говорите, кто ваш поставщик?
        Я ждал именно этого момента, чтобы картинно сдаться. Нужно было сделать испуганный вид, чтобы Ольга не сомневалась, что я вынужденно сливаю ценную для меня информацию, но я заранее знал, что она попытается меня припугнуть и шантажировать. Ничего в гнилых методах воздействия Ольги не изменилось. Соблазнять она меня не станет, пока в её руке есть административный ресурс.
        - Ладно, ладно, я понял, - стараясь изобразить беспокойство и страх, сказал я, - но мой источник анонимное лицо. Я не знаю, кто это, просто получил от него выгодное предложение в игре и потом выкупил лот по его подсказке на региональном аукционе. Мне пришлось для этого денег у родителей занять. Вытянул все их пенсионные сбережения.
        - Что за региональный аукцион?
        - Для доступа к нему нужна программа. Продается на официальном портале компании-разработчика.
        - Понятно. И как часто туда выкладывают руду на продажу?
        - Руда там продается постоянно. Я видел еще несколько предложений подороже, но по той цене, что я смог купить до ввода обменника, она уже не продается. Я пять минут назад проверял. Сейчас руду продают значительно дороже, но если там постоянно тусоваться, то можно будет застать и по более низкой цене, я думаю.
        - Ладно, будем считать, что вы ответили на мой вопрос, Александр, но если вдруг у вас появиться новая полезная информация, вы знаете, куда вам нужно позвонить, - в наглую намекая, что теперь я должен перед ней отчитываться, сказала Ольга Дмитриевна и разорвала связь.
        Да уж, сразу видно, что этот человек находится на своем месте. Ольга просто рождена, чтобы служить в службе безопасности. Эта гнида им очень много пользы принесет, но и мне тоже. Сейчас я налажу поставки мифрилла для «Стального региона» в промышленном масштабе и воспользуюсь этой порочной системой для личной выгоды.

* * *
        Тацуя с трудом дождался, когда все формальности закончатся и ему позволят отправиться из больничного крыла в своё жилище на вторую платформу корпорации. Официально доступ в лабораторию для него закрыли на следующий день после госпитализации. Со своим диагнозом мужчина не сможет больше работать в корпорации, да он и не собирался этого делать. Он знал, как продлить свою жизнь. Каждый день может стать столетием. Технология вечной виртуальной жизни была в его распоряжении. Достаточно погрузить себя в режим «один к ста тысячам», и он сможет прожить дольше, чем все глупцы, считавшие, что у них впереди целая жизнь, а он несчастный смертник.
        Тацуя погрузился в капсулу полного цикла в костюме для погружений, но его миром обитания станет не наполненная игроками официальная «Сфера», а «Сфера 2», игра, которую он создавал лично для себя. Она дублировала физику и механику «Сферы», но могла быть запущена в ассинхронном режиме в любую удобную минуту, ведь имела внутренний доступ ко всем инструментам управления и разработки. Тацуя был в этом мире натуральным Демиургом. Он подключил к своему тестовому миру данные личного сервера статистики, хранившего подробную историю событий «Эпохи Империй» и просмотрел её в ускоренном режиме не на скучных графиках и таблицах, а прямо в виде живого фильма.
        Просмотренный мужчиной за месяц фильм произвел на него огромное впечатление. Он не увидел масштабных сражений и походов город на город, стенка на стенку. Игрок в скине дворфа, пришедший с севера в одиночку сжёг почти все города его прекрасного мира в огне «Армагеддона». Он не дал никому шанса на развитие и самосовершенствование. В ускоренном режиме такая война выглядела, как смертоносная атомная бомбардировка. Прямо на глазах взорвались и превратились в пустыню десятки, сотни, а потом и тысячи городов. Не такой сценарий Тацуя себе представлял. Всё должно было быть иначе. «Да как этот дикарь посмел надругаться над его миром и всеми игроками!» - возмутился Тацуя Инакама.
        Покинув режим симуляции, он таки залез в бесконечные графики и таблицы. Первым делом он отыскал своего персонажа. В лучшие времена его персонаж достиг лишь пятого уровня, который быстро обнулился из-за постоянных смертей от монстров во время нашествия. Значение удачи в итоге оказалось минус сто двадцать восемь!
        Жалкая жизнь на грани выживания - полная нищета и постоянный голод. Вот каким было его существование в Сфере все эти годы. Он даже не развил первого уровня навыка «владения рубящим оружием» потому, что не смог купить себе это оружие, впрочем, как и большинство других горожан.
        Разбираясь в причинах подобной ситуации, мужчина понял, что игровой баланс был нарушен и даже смог установить причину. Игровой инструмент не окупал свою себестоимость. Он ломался раньше, чем компенсировал свою, всё возрастающую цену. Тацуя выживал только на сборе травы, но и её запасы вокруг города скоро иссякли, а дальше была территория Тушканов, которые нещадно наказывали за нарушение границ их обитания.
        Параметры и уровень растерзавшего его мир игрока были запредельными. Значение характеристики «интеллект» достигло значения полутора миллиона. «Удача» имела значение немногим больше миллиона. Явный перекос в эту сторону произошел из-за часто используемого заклинания, вызывающего массовую гибель высокоуровневых игроков. Тацуя сам настаивал на таком механизме награды, но и не думал, что кто-то доведет его идею до абсурда. Более, того, заклинание «Армагеддон» било и по самому игроку с силой в несколько миллионов урона, но он оставался невредим из-за полного иммунитета к магии, полученному от доспехов из кожи черного дракона.
        Однако, это было не важно. Игрок с Ником Александр3322 и так имел полный иммунитет ко всем стихиям. Эти доспехи были нужны для того, чтобы выполнять функции не повреждаемой заклинанием одежды, не более того. Тацуе был знаком этот Ник, проклятый игрок, которого он блокировал уже трижды, не дал ему насладиться трудом всей его жизни. Тацуя вспыхнул настолько сильными эмоциями, что в его состоянии, под действием ассинхронного режима, его мозг не выдержал и произошло обширное внутреннее кровоизлияние. Старый японец потерял сознание и вскоре умер. В соответствии с его представлениями о загробной жизни, перед ним предстала прекрасная богиня Каннон. Она спросила, каково его посмертное желание? Что бы он хотел исправить в своей жизни или изменить. Всё еще находясь под влиянием последней эмоции Тацуя пожелал, чтобы человека с игровым Ником Александр3322 больше не существовало в этом мире.

* * *
        Мне снился странный сон. Я находился в «Сфере». Сжег очередной город со всеми его жителями и в носу опять стоял горький запах гари и паленых волос. Это было в последние дни моего восьмилетнего заточения. Я ясно вспомнил мысли, которые посетили меня в тот момент: «Какая бессмысленная трата времени, вот если бы моей силой можно было воспользоваться на благо и с пользой. Какая досада».
        Да, я думал в тот момент именно так. Вернее, мысли о бессмысленной трате времени меня мучили на протяжении всей «Эпохи Империй», когда каждый день был наполнен одними и теми же осточертевшими действиями. Ко мне на пепелище с неба снизошла высокая женщина с тысячей рук, и она сострадательно взглянула на меня и спросила:
        - Хочешь ли ты покинуть этот мир и отправиться туда, где ты будешь по-настоящему счастлив. В мир, где в тебе очень нуждаются, и твоей силой можно будет не только разрушать, но и созидать, однако, её надо будет взрастить заново?
        - Что значит - взрастить заново? - спросил я, понимая, что действительно хочу отправиться в это незнакомое, прекрасное место, где я нужен.
        - Твоя сила станет потенциальной. Я обещаю, что ты сможешь быть столь же могущественным, как сейчас, если приложишь усилия, но она будет раскрываться плавно и постепенно. Ты должен познать этот мир прежде, чем станешь могущественным оружием в руках негодяев. Ты будешь становиться сильнее, только приобретая мудрость.
        - А, понятно, тоже первым делом нужно будет вкачать интеллект.
        На секунду мне показалось, что невозмутимая, стоящая передо мной, как гора сущность смутилась. Мне даже стало неловко, как будто я сморозил несусветную глупость, но тень смущения покинуло лицо тысячерукой богини, и она еще раз спросила:
        - Ты готов отправиться в другой мир?
        - Да, только я хочу какой-нибудь бонус со старта?
        - Бонус? - опять едва заметно смутившись, переспросила богиня.
        - Да, что-то вроде божественного эликсира. Маленький приятный бонус к базовым характеристикам, который поможет мне быстрее раскрыть мой потенциал.
        - Ладно, - добродушно улыбнувшись, согласилась богиня и хлопнула в ладоши.
        Перед глазами все поплыло. Я воспринял смену обстановки, как продолжение сна, но как-то всё вокруг вдруг стало через чур реальным. Я находился в небольшой светлой комнатке с деревянными стенами и скошенным потолком на втором этаже невысокого здания. В момент, когда я стал воспринимать ощущения тела, я сидел на простеньком деревянном стуле у небольшого квадратного окна без стекол и что-то высматривал на людной улице.
        - Ризольда, ах, как я тебе завидую! Если повезет, ты можешь в будущем стать успешной авантюристкой, увидеть мир, а я буду сидеть в четырех стенах и ублажать этого мерзкого старика, лорда Селвиша. Наш жестокий отец лишил меня даже малого шанса на счастье, фактически, продав в рабство за долги. Меня ждет роль бесправной наложницы, - раздался за спиной полный горечи девичий голос, и я вздрогнул от неожиданности.
        «Ризольда? Это обращаются ко мне?» - мысленно удивился я. Какая еще Ризольда? Я что, теперь женщина? Быстро взглянув на свои маленькие, худощавые ладошки, длинную, строгую юбку, прикрывающую ноги до пят и, под конец, скосив взгляд на вздымающуюся под белым воротником грудь, я не сдержался и выпалил: «Нет, нет, нет, только не это!»
        - Я должна принести эту жертву, милая Ризольда. У меня просто нет выбора, но не печалься обо мне. Я буду теперь кушать досыта и спать на мягких постелях в тепле. Чего еще желать нищенке? Это лучше, чем мерзнуть и мучиться от голода в пустом отеческом доме. Наша любимая матушка и добрейшая на всем белом свете, сестрица Аннет, умерли не от болезни. Они всё время недоедали, оставляя всю самую сытную еду мне. Сберегли меня ценой своих жизней. У них просто не было сил, чтобы побороть даже самую малую хворь. Мы должны выжить, иначе их жертва будет напрасной, - продолжила причитать бледная рыжеволосая девушка лет семнадцати, склонившись и положив голову мне на плечо.
        Один из вьющихся локонов защекотал моё ухо, и я невольно отпрянул и съежился. Богиня Канон имела нездоровое чувство юмора. Моим единственным бонусом, похоже, являлось женское тело! Я воплотился в другом мире в теле Ризольды Фон Райль, третьей дочери разорившегося дворянина. Когда-то у нашей семьи были собственные земли, большая усадьба, конюшня и множество прислуги, но всё это отошло местному лорду, барону Селвишу, как плата за карточные долги.
        Непутевый родитель Ризольды умудрился заложить даже свою среднюю дочь, Виолетту Фон Райль. Больной ублюдок. Я не могу себе представить, кем надо быть, чтобы брать в долг под залог собственных детей. И для чего? Чтобы отыграться в карты! Одержимость отца карточной игрой показалось мне очень странной, а дело с его долговой распиской, которую предъявили Виолетте при выселении из усадьбы, казалось тоже довольно мутным делом. Да и сам он умер при очень странных обстоятельствах. Упал пьяный с лошади, когда возвращался после очередной карточной игры, в которой, по словам очевидцев, наконец, крупно выиграл, но денег при трупе, разумеется, не нашли. Мистика или наглое ограбление, устроенное самим лордом Селвишем. В этом всём надо было разобраться, но сделать это будет, ох как нелегко. В этом мире власть сильного неоспорима. Как лорд сказал, так и будет, а отец Ризольды для барона был вассалом, а значит, мог играть вынужденно, только потому, что так того пожелал его господин. А если твой господин последняя сволочь и хочет раздеть тебя до нитки и поиметь твоих дочерей - ситуация, прямо скажем, безвыходная.
Такая картина мне казалась более логичной, чем то, что я услышал об отце от Виолетты.
        Мы встретились с сестрой в этой комнатушке не случайно. Она прибыла в город, чтобы стать наложницей лорда и остановилась в моём скромном жилище, что я снял, завершив своё обязательное пятилетнее служение в храме. Я, оказывается, собирался начать зарабатывать в качестве авантюриста. Во всяком случае, так сказала Ризольда сестре, до того, как я в неё вселился. Я решил, пока есть возможность, расспросить о себе и обо всем этом мире у своей старшей сестры.
        Ей и самой очень хотелось поговорить. Виделись мы последний раз давно. Это позволяло мне задавать странные вопросы, ответы на которые, я должен был знать и сам. По словам Виолетты, меня отдали служить в главный храм Кинвала в десять лет, а сейчас мне уже исполнилось почти шестнадцать. Сестра прекрасно знала, как устроена система обучения в храме. Она сама год находилась при храме, но у семьи закончились деньги, чтобы оплачивать её дальнейшее обучение и она вернулась к семье. Странно, но за меня отец исправно платил, несмотря на то, что сами они жили впроголодь. Это еще раз подтверждало, что вся эта история с гулякой-пьянчугой была очень мутной.
        Два первых года, пока я проходил обучение, я жил при храме, но больше это напоминало прислуживание для священнослужителей, уборку, готовку и выполнение черной работы по хозяйству. Настоящее обучение «чуду исцеления» происходило лишь под конец второго года обучения, а дальше мое служение в храме заключалось в оказании помощи страждущим, разумеется, за щедрые пожертвования этих страждущих в пользу храма. Короче, использовали меня пять лет и в хвост и в гриву за постель и похлебку. Не удивительно, что Ризольда сбежала с этой каторги, при первой же возможности. Интересно, если все деньги за её труд забирал храм, откуда у неё появились средства, чтобы снять жильё? Может у неё появился воздыхатель? Девушка она вроде милая. Кстати, где бы глянуть, что она из себя представляет? Блин, почему я думаю о ней, как о ком-то постороннем. Я теперь Ризольда, и если я не смогу к этому привыкнуть, то недолго и головой двинуться.
        Ладно, внешность для меня дело последнее. Главное узнать, что это за место и что я могу? Каннон обещала мне огромный потенциал, пусть и после приложенных усилий, а еще я выбил бонус. И лучше бы, чтобы я ошибся, посчитав бонусом сиськи и милую мордашку. В гробу я видел такой бонус. Как представлю, что ко мне могут начать клеится всякие гнилозубые воздыхатели, аж блевать тянет. Не, не, не, помогу этому миру и домой. Согласился на свою голову. Алло, Каннон? Я могу попросить замену тела или вообще отказаться? Мамочки, верните меня обратно. Виолетта не хотела сидеть в комнате весь день и мы вышли на улицу. В послеобеденную жару все горожане разошлись по домам отдыхать и улица почти опустела.
        Городок выглядел, как привычное для любителей ММОРПГ средневековое поселение. Несмотря на общую чистоту и нарядность от каждого угла пованивало мочой. Это значит, тут вместо санузлов горшки, содержимое которых выливают в общую канаву, никаких удобств и мытьё тела и грязных вещей в тазу с холодной водой или вообще в реке. А раз я магическим исцелением обладаю, то это мир - классического магического средневековья из третьесортного фэнтези. Кстати, как использовать моё «чудо исцеления»? Узнать это для меня сейчас самое важное. Это фактически единственный доступный мне сейчас профессиональный навык. Он меня должен прокормить, раз уж я полная сирота. Сестре придется этой ночью туго. Я не дам ей заснуть, пока не выясню про себя всё в мельчайших подробностях.
        Часть 22
        Легкий старт
        Виолетта бурно восторгалась красотами «огромного», по её представлениям города Кинвала, состоявшего всего из нескольких широких, центральных улиц, двух десятков узких проулков и пары площадей. Она восторгалась мощеной булыжником мостовой и разнообразию цветов, увиденных ею женских нарядов. Мне даже стало немного неловко в её компании. Рыжеволосая девушка всё время восторженно вскрикивала, тыкала пальцем по сторонам и дергала меня за руку, чтобы привлечь внимание. Одним словом, вела себя, как деревенщина, первый раз выбравшаяся из глухого села в райцентр. Я и сам рассматривал новый для меня мир с большим интересом, но не проявлял настолько бурную реакцию. В душе, моя старшая сестра была еще ребенком. Меня же, после стоэтажных небоскребов первого региона и огромных тридцатиярусных плавучих городов Нового Токио, было сложно удивить неказистой средневековой архитектурой.
        В отличие от меня, Виолетту было легко впечатлить. Её восхищало буквально всё: нарядные кареты, четырехэтажные строения, вид остроконечных башенок небольшого замка лорда Селвиша, возвышавшегося над городом на холме. В каком же захолустье и упадке находились наши потерянные владения, что девушка приходила в восторг, буквально, от любой мелочи? Возможно, поэтому она и не воспринимала свою будущую роль наложницы, как настоящую трагедию. А ведь и правда! Она так и сказала - поживу, наконец, по человечески. Я тоже взглянул на выделяющийся размерами и высотой замок местного лорда. На вид он был настоящей крепостью. Интересно, для защиты от кого лорду потребовались пятнадцатиметровые стены с бойницами? Старик драл с горожан непомерные налоги и побаивался бунта или есть риск, что страна подвергнется нападению воинственных соседей? Зачем провинциальному лорду тратить огромные ресурсы на отстройку столь массивной цитадели?
        Быстро добравшись пешком до центральной площади городка, мы уперлись в величественное здание Храм Божественной Благодати. Виолетта ахала и охала несколько минут, хотя по её же словам, видела его далеко не первый раз и даже успела пожить внутри. Её бурная реакция больше походила на попытки самоутешение. Заживу мол, в приличном месте, и ничего, что меня продали в рабство. Такова моя доля. Желая морально поддержать Виолетту, я взял ей одной рукой под локоть, а вторую положил ей на спину.
        - Всё будет хорошо! - заглянув в полные печали и отчаяния глаза сестры, сказал я.
        - Конечно, - фальшиво улыбнувшись, подтвердила она, - а потом ты станешь членом команды знаменитых авантюристов, вы будете выполнять королевские задания, разбогатеете и ты выкупишь меня у лорда Селвиша. Ты же не бросишь меня, сестрица?
        Виолетта вдруг разрыдалась и уткнулась лицом в моё плечо. Хотя Ризольда была самой младшей дочерью рода Фон Райль, она была на пол головы выше её средней сестры, да и выглядела более здоровой. Виолетта явно годами недоедала, и это отразилось на её слишком худощавой фигуре и бледной, даже с нездоровым серым оттенком коже. Сестрицу надо было срочно откармливать. В этот момент я ощутил настоящее желание позаботиться, по сути, о совсем незнакомом мне ранее человеке. Да, мы, как бы являлись сестрами, но я же не Ризольда. Я - Александр Владимирович Ветров, игровой задрот из совсем другого мира, и я добровольно пришел сюда помочь тем, кто во мне нуждается. И первой в этом нуждалась единственная живая родственница девушки, в которой я воплотился, хрупкая и наивная Виолетта, дочь разорившегося дворянина, которую явно обманом и по принуждению хотят сделать наложницей местного лорда.
        Постояв немного в обнимку, я дождался, пока сестра выплачет накопившуюся в душе горечь, утрет слезы и сопли платочком, и мы продолжили прогулку по городу. Виолетте уже не особо хотелось гулять, но в разведке на местности нуждался уже я. Хотел своими глазами посмотреть на город, в котором мне предстоит начать свой путь. Центральную площадь Кинвала, кроме Храма обступили здания влиятельнейших организаций Королевства Латор: представительства торговой и ремесленной гильдии, гильдии авантюристов и приемная комиссия Магической Академии.
        Как ни странно, но я без проблем прочитал те каракули, которыми названия представительств были написаны на табличках у входа. Моя сестра опять ахнула от восторга. Она не получила должного для всех дворян образования из-за несостоятельности отца и ни читать, ни писать не умела.
        - Повезло же тебе! Это тебя в Храме читать научили? - стала допытываться она, но я не знал, что ей ответить. Похоже, эта способность мне просто была подарена во время подселения. Я понимал, о чем мне говорила сестра, хотя язык этой страны слышал впервые, и стоило мне открыть рот, как мои мысли сами трансформировались в нужные слова и звуки местного языка при обращении к ней. Магия! В этот день я обнаружил еще некоторые свои особые умения, которыми ни местные священнослужители ни аристократы, ни даже светила Магической Академии столицы, как оказалось, не обладали.
        Исследовав центральную площадь города, восхитился уже я. Было удивительно, как столько построек поместилось на пятачке сорок на сорок шагов. Как я понял, эти, соревнующиеся красотой и количеством этажей здания, были лишь мелкими провинциальными отделениями. Сами управляющие офисы гильдий и Магическая Академия находилась в столице Королевства Латор. Для получения сертификатов на торговую деятельность, производство оружия и обучения магии нужно было ехать в столицу. Представительства должны были подчеркнуть величие и могущество головных учреждений и строились в провинциях для поднятия их престижа.
        Дальше идти было некуда, и мы с сестрой вернулись чуть назад и свернули на узкую торговую улицу, плотно утыканную разнообразными небольшими лавками. В теньке недалеко от прилавков, скучали продавцы и владельцы пекарен, кожевенных и оружейных мастерских. Вид двух скромно одетых девушек в потертых платьях с заплатками на локтях их не впечатлял. Запах выпечки спровоцировал у меня аппетит, и я ощутил чувство легкого голода. Как оказалось, денег у Виолетты нет от слова совсем. За поездку в город она рассчиталась последними сбережениями, а мои сбережения, если они у меня вообще имеются, я взять на прогулку забыл.
        Торговая улица заканчивалась небольшим сельским базаром, за которым находились деревянные городские ворота. С этого ракурса я увидел, что весь Кинвал обнесен трехметровой каменной стеной, а для повышения высоты охранных укреплений, каменное основание наращено сверху деревянными площадками с навесом и периллами, оббитыми с наружной стороны деревянными щитами, увеличивающими общую высоту стен еще на полтора метра. Одна огненная стрела и половина стены сгорит к чертовой матери, а если стрела попадет в деревянную крышу ближайшего дома, то вместе со стеной сгорит и полгорода. Такие укрепления помогут разве, что против плохо лазающих по деревьям хищников, вроде волков. Против других хищников и кучки людей, способных разжечь огонь - они почти бесполезны.
        На сельском базаре у ворот продавались всякие местные овощи, фрукты, яйца, мясо дичи, домашнего скота и птицы. Среди торговцев я заметил одного светловолосого длинноухого парня. Эльф! Это же, мать его, был самый настоящий эльф! Как оказалось, эльфы нередко заглядывают в Кинвал, чтобы продать свою охотничью добычу, а их земли, а вернее, принадлежащие им леса, располагались у западной границы провинции лорда Селвиша.
        С эльфами подписано соглашение о мире и военном союзе и в Королевстве Латор их обычно никто не трогает, но местные сельские жители, и особенно жители Кинвала их откровенно недолюбливали. Во-первых, эльфы считались очень вспыльчивыми и чуть что, хватались за кинжал или лук. А если в руках эльфа оказался взведенный лук - жди беды.
        Во-вторых, у парней-эльфов очень смазливые лица и всегда жемчужно белые зубы, и человеческие девицы нередко теряют свою невинность не с будущим законными мужем, а с заезжим гостем из эльфийских земель. Потом, правда, неожиданно родившую полукровку изменницу ждет позорное изгнание из города, но даже знание этого не всегда останавливает некоторых незрелых особ от желания познать горький вкус запретной любви.
        Вот и закрепилась за эльфами репутация ловеласов и вспыльчивых убийц, из-за чего большинство горожан предпочитали с ними не связываться. Однако эльфов довольно часто можно было встретить среди команд гильдии авантюристов. Они отличные следопыты, охотники и стрелки, любят путешествовать и соблазнять человеческих женщин. Награды, полученные в гильдии, они обычно спускают именно на них. Говорят, из-за этого у столицы Королевства Латор появилось целое поселение полукровок. В столице полукровок и их опозорившихся мамаш презирают, поэтому они вынуждены жить за его пределами.
        Я остановился поглазеть на живого эльфа, как жители плавучих городов приходят поглазеть на диковинную сухопутную зверушку. Высокий, длинноухий, длинноволосый блондин был явно недоволен своей незадавшейся торговлей. Мясо подстреленной им с утра дичи могло протухнуть на жаре, а покупать его добычу никто не желал. Заметив двух девушек, одна из которых, в одежде послушницы храма, с интересом смотрела на него, парень присвистнул и жестом стал звать её к себе.
        Мне стало интересно, что мне хочет сказать этот парень, и я шагнул в его сторону, но Виолетта тут же вцепилась в мою руку и стала отговаривать.
        - Ты что, Ризольда, не глупи! Жрице Храма не пристало общаться с длинноухими, как и любой незамужней девушке. Послушай меня - никогда не подходи к длинноухим. Эльфы опасны! Мне так отец и матушка говорили. Тебе они это сказать не успели, так что поверь мне на слово.
        - Почему нельзя к ним подходить? - спросил я, недоумевая от неожиданно бурной реакции сестры.
        - Риз, ну, прошу тебя, пойдем отсюда.
        Я не хотел уходить из-за причины, которую Виолетта не могла или не хотела объяснить. Я двинулся дальше и заметил, что повисшая на руке девушка, изо всех сил упершаяся в брусчатку ногами, почти никак мне не мешает. Я был намного сильней её физически. «О, а я не так слаб, как выгляжу на первый взгляд!» - мысленно порадовался я. Может, в действительности я вообще остался при своих игровых характеристиках, но просто глянуть при отсутствии интерфейса негде.
        С интересом наблюдая забавную картину, эльф усмехнулся и негромко пробормотал на своем языке:
        - Что людская девица, не можешь взгляда от меня оторвать. Ну, давай, иди ко мне, я нежно приласкаю тебя.
        Я понял каждое сказанное им слово и поэтому, недобро глянув на парня и сказал:
        - Слышь, лопоухий? Что ты там бормочешь? Думаешь, если я девица, буду от тебя кипятком ссаться? Еще один пошлый намек и я тебе все зубы кулаком пересчитаю.
        Глаза Виолетты, да и самого длинноухого парня, полезли з орбит. Оказывается, я сказал эту фразу на чистом эльфийском, но лишь несколько человек в Королевстве Латор владели эльфийским языком и то, на уровне азов. Язык эльфов не имел письменности из-за чего был крайне сложен в изучении. Обычно, для налаживания контактов между двумя королевствами, эльфы-послы изучали человеческий язык. Случаи, когда происходило наоборот, были крайне редки.
        - Значит, ты ничего не хотел? Ладно, тогда я пойду, - посмотрев десять секунд на застывшего с глупой ухмылкой парня, сказал я, и развернулся, чтобы уйти.
        Тут эльф залился звонким смехом.
        - Погоди, погоди! Я хочу подарить тебе часть своей добычи. Всю её мне всё равно сегодня не съесть, а завтра это мясо будет несъедобно. А если ты сделаешь мне услугу, то я отдам тебе весь мой товар.
        - О какой услуге ты говоришь? - шпарил я на чистом эльфийском и, услышав это, стоявшие неподалеку от эльфа торговцы-селяне начали кидать на меня подозрительные взгляды и перешептываться.
        - Я пришел в Кинвал ради «чуда исцеления». Для этого и пытаюсь заработать деньги. Три дня назад на охоте меня сильно ранил медведь. Я думал, что смогу заработать пять серебряных монет на услуги храма, но мой товар не хотят покупать потому, что я чужак. Раз ты жрица храма, я куплю услугу исцеления у тебя в обмен на свой товар. Пойдет?
        - Пойдет, - согласился я и тут же спохватился.
        Блин, я же еще не выяснил, как тут кастуются заклинания. Что, если нужно какое-то особое умение или техника, которую я не в состоянии быстро освоить. Я невольно поморщился и сказал парню:
        - Погоди-ка, мне нужно кое-что узнать.
        Повернувшись к Виолетте, я прошептал ей на ухо:
        - Сестра, ты знаешь, как активировать магию исцеления?
        Рыжеволосая девушка энергично замотала головой из стороны в сторону.
        - Ты же знаешь, я так и не прошла обучение в Храме до конца. А почему ты спрашиваешь, сестра?
        - Эльф хочет заплатить за лечение, а я чёт никак не могу вспомнить, как это делается.
        Что ж, это была проблема. Надо было пробовать. Я подошел к эльфу и попросил показать мне его ранение.
        - Оно находится в несколько нескромном месте, - вдруг, слегка покраснев, признался парень, - чужакам вроде меня не позволено оголяться в человеческих городах, и особенно в людных местах. Меня вмиг заберут стражники. Мы можем уединиться где-нибудь?
        - Думаю, да, - без задних мыслей согласился я, - ладно, пойдем ко мне.
        Эльф согласно кивнул и принялся спешно собирать с прилавка свой товар. Я не беспокоился, если не получится, скажу, что мана кончилась, а получится, так заработаю. Из рук жрицы Храма дичь должны легче купить, чем из рук чужака. Прошвырнусь по городским тавернам, где-нибудь да купят, а нет, так хозяину своей отдам в качестве платы за аренду жилья или, на крайняк, сами приготовим и съедим. Деньги такому новичку как я, лишними не будут. Нельзя упускать подвернувшуюся возможность.
        По пути мои мысли уплыли далеко вперед. Может, в гильдии авантюристов удастся быстро заработать, и я помогу сестре. Жалко её, не хочу, чтобы она в наложницы к лорду попала. Вытащить её из замка будет сложней, чем туда не пустить. Надо упросить Виолетту не спешить с визитом к лорду Селвишу. Думаю, она больше от голода и безысходности на эту авантюру решилась, чем из чувства долга. Скажу ей, что в его клетке она ещё успеет насидеться, а пока её помощь нужна одинокой младшей сестренке. Нехорошо родную кровиночку в беде бросать.
        Если я правильно понял характер сестры, она добрая и очень наивная девушка. Мне не должно составить большого труда её переубедить. Поживет пока со мной, а там видно будет.
        Мы добрались к гостинице также быстро, как оказались у базара. Городок небольшой. За пять минут можно наискосок его пересечь от ворот до ворот. Хозяин таверны проводил недобрым взглядом подозрительного чужака в компании девушек на второй этаж, но ничего не сказал. Это хорошо, значит, я у него на хорошем счету. Была бы Ризольда распутницей или злостным неплательщиком, отношение к ней было бы другим.
        В моей небольшой комнатке на втором этаже, эльф принялся стаскивать с себя кожаную куртку и штаны. Увидев оголенные ягодицы парня, Виолетта ахнула, зажмурилась и отвернулась к стене, прикрыв лицо руками.
        - Риз, он раздевается! Зачем он это делает? - воскликнула моя пришибленная сестрица.
        - Потише нельзя, - зло буркнул я, - тут и так стены тонкие, а ты ещё и орешь во всё горло «Он раздевается!» Разве непонятно, что это ради лечения? Раненному пациенту нужна помощь, а я, между прочим, квалифицированный магический медперсонал.
        Половину сказанных мной слов почему-то не перевелись на местный язык. Они так и прозвучали, простыми русскими словами. Видать, аналогов в местном языке сказанному просто не имелось.
        - Чего? На каком языке ты говоришь? - недоуменно переспросила Виолетта.
        - А-а, забудь, - махнул я рукой и присев возле парня на корточки, стал изучать его пикантную проблему.
        Я смотрел на него, как врач на пациента и видел не накаченные мужские ягодицы, а место болезненного ранения. Это были следы глубоких рваных порезов, оставленные когтями крупного хищника. Кожа вокруг царапин покраснела, а сами они загноились и выглядели довольно неприятно. Эльф говорил, что это был медведь. Вполне может быть. Медведь, буквально, надрал парню задницу. Мне стало смешно от игры слов, но заметив мою ухмылку, пациент недовольно нахмурился и, стоя ко мне строго спиной, зло пробубнил:
        - Получится исцелить?
        - Сейчас узнаем, - уклончиво ответил я и, желая отвлечь внимание парня разговором, спросил, - а как тебя, кстати, зовут?
        - Меня зовут Лишанталиэль.
        - Пипец, как длинно. Буду звать тебя Ли или нет - будешь Лишаём, о или Лёхой, выбирай, как тебе больше нравиться.
        - Что?
        - Выбирай себе короткое имя, говорю.
        - Меня зовут Лишанталиэль, - искренне возмутился эльф, это и есть короткое имя. Мое полное имя состоит из восьмидесяти слов, где каждое слово имя прародителя до самого бога-создателя. Эльфы ведут свой род от самого бога. Вам, короткоживущим, забывшим своего истинного творца и почитающего выдуманных богов этого не понять.
        - Да, да. А ты, лопоухий, оказывается, расист. Как там - «леса для эльфов» и так далее. Буду звать тебя Адольф.
        - Меня зовут Лишанталиэль! - не на шутку разозлившись и багровея на глазах прорычал эльф, - долго еще мне ждать исцеления?
        - Погодь, жрица, забывшая своего истинного творца, пытается вспомнить слова для активации чуда исцеления. А ты случайно не знаешь, как оно там активируется?
        Стоявший до этого спиной парень развернулся лицом и пристально посмотрел на меня.
        - А ты точно жрица Храма или просто притворяешься, надев их одежды?
        - Точно, точно, не ссы, Адольф, и хорош мне тут своими яйцами трясти. Я как-никак в женском теле, то есть девушка. Короче, отвернись.
        Думаю, лопоухий хотел меня засмущать, но ничего не вышло. Эльф нехотя отвернулся. Я приложил ладонь к краю его раны и стал перебирать вслух все пришедшие мне на ум заклинания: «Лечение», «Исцеление», «Чудо исцеления», «Регенерация», «Залечись, бл*ть!» Да уж, никакого эффекта моя самодеятельность не давала.
        - Ладно, натяни пока свои штаны, Адольф, - сказал я длинноухому парню, - я пока сбегаю в храм на быструю переподготовку.
        Нужно было понять, что я делаю не так, поэтому я не придумал ничего лучше, чем метнутся быстрым кабанчиком в храм и узнать из первых рук, как оно всё правильно делается. Я думал подойти к такой же жрице, как я, и проконсультироваться у неё. У меня были проблемы со знанием местного этикета, плюс я не помнил своих наставников в лицо и по имени, короче, желательно было мне с ними не сталкиваться. Просто перетереть с какой-нибудь рядовой жрицей.
        Я подошел к центральному входу в Храм на городской площади, но высокие резные двери оказались наглухо закрыты. Я увидел еще один небольшой скромный вход сбоку от красочного фасада и сунулся туда. Простенькая дверь оказалась не заперта. Стоявший за дверью охранник глянул на меня, явно узнал и, кивнув в ответ на мой кивок, пропустил внутрь храма без лишних вопросов.
        Я прошел вдоль длинного коридора с множеством дверей и пока за мной наблюдал охранник, не решался подойти ни к одной двери и проверить, заперта она или нет. Упершись в тупик, я потянул дверь единственной двери на себя и, к моему облегчению, она поддалась. Это был выход во внутренний двор храма. По наитию или просто из-за везения, пока что, я все делал правильно.
        Во внутреннем дворе я увидел множество послушниц в похожих на мою, черных рясах с белыми воротниками, только их одежда выглядела явно поновей. Ближайшие к выходу послушницы занимались стиркой постельного белья в длинном деревянном корыте. Девушки выглядели младше меня, всем в среднем где-то от двенадцати до четырнадцати лет. Я подошел к кучке, занимавшейся стиркой и тихо спросил:
        - Девчата, я тут сильно стукнулась головой и никак не могу вспомнить, какие слова нужно говорить для исцеления страждущего.
        Девушки переглянулись и уставились на меня непонимающе.
        - Слова? - переспросила одна из них и удивленно заморгала глазами.
        - Ну да, какие слова активируют магию, заклинание лечения и всё такое.
        - Извини, Ризольда, я не понимаю о чем ты говоришь, - покачав головой, ответила одна из девушек.
        Она назвала меня по имени. Хорошо, значит, они меня знают и не подумают, что я «ку-ку».
        - Девчонки, извините, что пристаю, но я вообще не помню, что нужно делать, для каста чуда исцеления. Вы мне не подскажите, а то я решила пойти в авантюристы, но недавно поскользнулась на лестнице и сильно треснулась головой. Вот мне память и отшибло. Кому я буду в команде авантюристов нужен, то есть нужна, если я не умею исцелять. Ведь так? Девчонки, если не сложно, в двух словах, но с важными потребностями расскажите мне, что там нужно делать и я дальше сам всё вспомню.
        Послушницы удивленно переглянулись и та, что назвала меня по имени начала рассказывать:
        - Надо наполнить внутренний колодец, что находится в груди, благодарностью к нашему Богу и направить эту благодарность в кончики пальцев, которыми ты касаешься страждущего. Как говорит наше учение, жрицы лишь проводники божией благодати и чудо исцеления творит он, а не мы. Никакие слова произносить не нужно, разве что, кроме хвалы богу нашему, что даровал нам часть своей силы. Это знает каждый, Риз. Поверить не могу, что ты всё забыла.
        - Большое спасибо, девчонки. Осторожней на лестницах. Если это всё, то я пойду.
        - Ты не хочешь сходить к епископу? Он исцелит твоё забытьё, - предложила другая послушница.
        - Не хочу его отвлекать своими проблемами. Если ваше напоминание не поможет, то может, в другой раз. Спасибо, девчонки, я пойду.
        Быстро покинув Храм Божественной Благодати таким же способом, как в него проникнув, я бегом понесся назад в гостиницу. Сразу я об этом не подумал, но я оставил свою наивную сестру наедине с тем, кого родители советовали избегать.
        Запыхавшись от быстрого бега, вызывавшего откровенное недоумение у редких прохожих, я быстро взбежал по лестнице в свою комнату, а там…
        Пациент уложил мою наивную сестру на кровать, сам склонился над ней, осыпая шею поцелуями, и вовсю шарил рукой под её платьем. Да уж, похоже, полагаться на здравый смысл в действиях Виолетты не стоит. Сама же говорила, что эльфы опасны и позволяет ему тискать себя в разных откровенных местах. Разлеглась, курица и ноги растопырила, делай с ней, что хочешь.
        Не знаю, что на меня нашло, но я в один прыжок сократил расстояние до кровати и с силой сдернул лопоухого чужака с Виолетты, причем, схватившись за его правое ухо. Я прямо почувствовал, как нежная кожа уха от приложенного усилия порвалась, и в моей руке остался надломленный и оторванный хрящ.
        Из уха эльфа хлынула кровища. Он катался по полу, держась руками за голову с дикими воплями. Я испугался, что сейчас поднимется буча. В комнату ввалится хозяин гостиницы, а тут кровища на всех стенах и я с оторванным ухом в руке и поэтому я подскочил к парню и с наскока врубил ему ногой в челюсть.
        Казалось бы, на вид я обычная пятнадцатилетняя девушка, но ухо в руке и один корявый удар ноги, вырубивший визжавшего на полу парня, подтверждали, что силы во мне гораздо больше, чем внушал мой внешний вид. Нужно было срочно чинить поломавшегося эльфа или связать его, пока не очнулся и разыграть перед хозяином гостиницы, если тот появится, комедию, прикинувшись жертвой изнасилования. Пусть ничего еще не успело случиться, но попытка явна наклёвывалась. В любом случае, нужно было срочно что-то делать, пока ситуация не вышла из-под контроля.
        Я присел над парнем и попытался приживить ему назад ухо, приставив его к тому месту, где оно раньше росло и, концентрируя, бл*ть, слова искренней благодарности к богине Каннон, засунувшей меня в это женское тело.
        Моя поплывшая в мужских объятиях и раскрасневшаяся от приятных поглаживаний ловеласа идиотка-сестра, тем временем пришла в себя, присела на кровати и удивленно хлопала ресницами от вида пятен крови на крови и на руках младшей сестры.
        - Что происходит? Ты убила его? - прижав руки к груди, испуганно прошептала она.
        - Куда там! Просто случайно оторвал твоему любовничку ухо. Блин, не хотел этого, как-то само вышло, - на секнду забыв, что нужно выражаться от женского лица, объяснил я.
        - Сестра, ты исцелишь его?
        - Да пытаюсь. Блин, как наполнить этот… внутренний колодец благодарностью к Богу? Ни хера не выходит. У меня одни нецензурные выражения на уме.
        Часть сказанных мной слов опять не перевелась, и выражения недоумения на лице Виолетты подсказало, что ждать от неё помощи в вопросах магии не стоит. Я отбросил попытки что-то там концентрировать в себе. Раз не умел я этого делать, не было смысла и пытаться, и попробовал использовать заклинание лечения из «Сферы». Я не попробовал его сразу, потому что оно звучало совсем странно. Тут вроде лечат «божественным чудом», а я влезу со своим «Стихия воды: лечение». Но, как ни странно, мое заклинание подействовало. Я прямо почувствовал, как в груди вспыхнул жар, тело тряхнуло от пробежавшего по спине холодка, и от сердца к кончикам пальцев руки прокатилась волна тепла.
        Моя энергия вылилась за пределы тела и разлилась слабым голубоватым свечением по телу эльфа. Приставленное к голове ухо стало на глазах приживляться и вскоре выглядело, как новенькое. На месте разрыва тканей даже шрама не осталось. Вот какой я молодец! Моя магия оказала общее лечащее действие, и это выглядело совсем, как в «Сфере». Сходство с игрой почему-то успокаивало. Оно заставляло легче относиться к новым реалиям и воспринимать их, как новую интересную игру.
        Я перевернул парня на живот, спустил штаны на ягодице и удовлетворенно отметил, что следы ранения на его, порванной медведем жопе тоже испарились. Одним словом, магия! Слава великому мне. Фух, значит, я стартую здесь не с нуля. Жить можно. Мне сразу стало интересно, что еще из списка известных мне заклинаний я смогу сейчас активировать, и какой у меня запас маны? Будет лучше, если я займусь экспериментами где-нибудь в уединенном месте. Не хотелось травмировать ранимую психику сестры. Столько вопросов! Сколько маны осталось, как быстро она восстанавливается и вообще, сколько у меня очков силы и жизни?
        Блин, как же неудобно, когда характеристики не высвечиваются понятными цифрами. Ну, ничего, потихоньку разберусь. Всё же это первый день в новом мире. Начало в любом случае лучше, чем оказаться с голой жопой на мерзких болотах «Сферы», жрать там лягушек и отбиваясь от бесконечных полчищ комаров, да и компания милой, любящей сестрички, своя комнатка, статус жрицы и мирный, уютный городок с гильдией авантюристов - дают приятный, легкий старт. У меня есть время во всем разобраться и адаптироваться. Чего еще желать новичку? Будем разбирать. А насчет женского скина? Пусть я и не считаю это бонусом, а скорее минусом, может, он тоже мне в будущем пригодится. Рано делать выводы. Может мужчины тут в принципе магией владеть не могут, вот поэтому и возникло ограничение при выборе тела. Как ни крути, а выводы делать рано.
        Я привел пощечинами в чувство испачкавшего мне пол эльфа и чуть ли не пинками выгнал его из комнаты. Удивленно, потрогав исцеленное ухо и заживший зад, он не стал особо упираться и покинул гостиницу, вытряхнув из заплечного рюкзака на пол, обещанную в качестве вознаграждения за лечение дичь.
        После ухода лопоухого пациента в комнате воцарилась тишина и покой. Сестра потянулась к ведерку с водой в углу и промочив в нем свой дырявый носок, извлеченной из скромного узелка, принесенного с собой, принялась протирать пятна крови на полу. Когда она закончила и присела на стул, я услышал громкое урчание её пустого желудка. Виолетта поморщилась, невольно схватилась рукой за живот, но тут же скрыла свои страдания за натянутой улыбкой.
        - Ты ведь голодная? - спросил я.
        Она смущенно опустила глаза в пол и медленно кивнула головой.
        - Хорошо, тогда давай покушаем! - объявил я.
        - Извини, что доставляю тебе проблемы, - явно переживая из-за возможных расходов, промямлила рыжеволосая девушка.
        - Не переживай, всё будет хорошо, - подбодрил я, доведенную нищетой до отчаяния сестру.
        - И за эльфа прости. Я не знаю, что на меня нашло, но я не смогла ему сопротивляться. Мне было так приятно от его прикосновений, что я даже позабыла о боли в животе.
        - Еще бы, - усмехнулся я и тут же заткнулся, заметив побагровевшее от стыда лицо девушки.
        Блин, какой же я невнимательный. Мы проговорили с Виолеттой с утра до самого обеда, а я так и не предложил ей перекусить. До прогулки по городу, где пекари заманивали покупателей запахом свежей выпечки, я голода вообще не испытывал. Лишь после беготни в храм и переживаний из-за магии и за сестру у меня тоже появился небольшой аппетит. Известная истина - сытый голодному не товарищ, вот я и не замечал страданий сестры. «Извини, Виолетта, я исправлюсь», - подумал я, а сам поискал глазами, где бы в крохотной комнатке могли быть спрятаны мои сбережения.
        Я решил обследовать небольшую тумбочку, в которой хранились все мои скромные пожитки, и обнаружил там пару таких же, но меньших по размеру и еще более изношенных мантий, стертые и стоптанные до дыр кожаные сапоги и один небольшой мешочек, на дне которого валялись несколько монет с круглым отверстием посередине. Одна монета, покрупнее, была из светлого металла, остальные пять из металла темно-рыжего цвета. По аналогии с игрой, я посчитал светлую монету серебряной, а монетки поменьше - медяками, но без помощи сестры разобраться в их реальной ценности не представлялось возможным.
        Разложив кругляшки на ладони, я попросил Виолетту рассказать мне, какими богатством я владею. Похоже, моя сестра действительно было очень добрым и простодушным человеком. Её не возмутила и не смутила моя просьба разъяснить всем понятные вещи. Может, она думала, что из-за жизни в храме Ризольда и вправду не знала цену деньгам? В любом случае, я был ей очень благодарен за терпение, ведь мне приходилось расспрашивать, буквально, обо всем. Вплоть до того, куда тут ходят в туалет. Она рассказала мне все, что я попросил, и выходило следующее - в Королевстве Латор ходило целых четыре вида монет из разных металлов. От мелочи к более ценным монетам - это была медь, серебро, золото и орихалк.
        Золото и орихалк внешне очень похожи, но последний являлся очень редким магическим металлом и излучал после выплавки заметное фиолетовое свечение. Орихалковые монеты были очень редки и в основном хранились в Королевской казне и в сокровищницах самых богатых и влиятельных Герцогов. Такая монета стоила сотню золотых. В общем - орихалк огромная ценность. Предметы снаряжения или украшения из него являются ценнейшими артефактами и оцениваются ещё дороже, чем сам орихалк в монетах, равный по весу.
        Зачем-то Виолетта уделила дорогущему и редчайшему металлу, которого мне не видать, как своего носа, особенно много внимания. Вскоре я понял, почему именно. Завершая рассказ об орихалке, она задрав нос похвасталась, что однажды видела кольцо и подвеску из магического металла.
        - Где это? - спросил я, понимая, что Виолетта ждет расспросов, чтобы похвастаться еще.
        - На балу у маркграфа Южного Гринвальда в его столице.
        Боже, какие нелепые вещи радуют эту пустую рыжеволосую головку! Хвастаться тем, что просто видела редкое сокровище в чужих руках. Или она хотела увидеть мою зависть и восхищение от слов «маркграф» и «бал»? Наверное, это было даже трёхударное комбо: «бал», «маркграф», «столица». Я, по ожиданиям сестрицы, видимо, должен был упасть на пол и биться в конвульсиях от завести, но ничего этого я не сделал и она разочарованно продолжила:
        - Когда мы были еще богаты, отец с матушкой взяли меня с собой на бал. Мне было тогда четыре года. Жена Маркграфа Велфорда была бездетна и пожелала подержать меня на своих коленях. Тогда-то я и увидела её светящуюся подвеску из орихалка. У Маркграфа на руке было надето орихалковое кольцо. Я клянусь, я его сама видела.
        Уши Виолетты покраснели, и я понял, что она привирает. Какая же она неумелая врушка. Я не стал подкалывать зарвавшуюся рассказчицу. Её комбо всё равно не сработало, пусть хоть порадуется тем, что я не стану её разоблачать. Вряд ли она вообще обращала на такие вещи внимание в четыре года. Небось, ей просто потом родители рассказали, что сами увидели. Да и не важно. Короче, орихалк это супер сокровище, но мои монеты явно были не орихалковыми и не золотыми, поэтому я картинно повосхищался удачей сестрицы и попросил продолжить рассказ.
        Золото было уже более распространено в Королевстве Латор, но также являлось достоянием богатейших и влиятельнейших семей, обличенных большой властью. Золото в Королевство, как впрочем, и орихалк, попадало в основном из горного королевства дворфов под названием Королевство Майн, находящегося на севере от Латора. Иногда золото привозили из соседних стран, но местом его добычи в любом случае являлись дворфкие шахты. Своих золотых рудников в стране и у других ближайших соседей не имелось.
        Это даже стало поводом для первой Дворфской войны. Она закончилась более двухсот лет назад временным перемирием, но больше не возобновилась. Дворфов тогда загнали глубоко в горы, лишив доступа к лесу и пище у их подножья, но выбить коротышек из хорошо укрепленных горных крепостей не смогли. Война проходила в альянсе с эльфами, которых раздражало, что дворфы бездумно вырубают огромные массивы леса и после войны эти территории остались за ними. С тех пор отношения между эльфами и дворфами сильно испортились и они до сих пор враждуют.
        В общем, золота в Королевстве не намного больше, чем орихалка, поэтому одна золотая монета стоит сотню серебряных. Серебряные монеты в ходу у зажиточных торговцев, богатых ремесленников, а также у служителей Культа Божественной Благодати. К примеру, «чудо исцеления», услуга, предоставляемая жрицами Храма, стоит пять серебряных монет.
        Основные монеты в ходу у рядовых граждан - это медные. Они значительно меньше по размеру, чем серебряные и обмениваются к серебру один к десяти. Получалось, что я обладал на этом момент времени всего одной серебряной монетой и пятью медяками. В принципе, как я и предполагал. Об их ценности я получил представление на примере оставленных эльфом трех уток и двух небольших куропаток. Настоящих названий птиц я не знал. Назвал их, как захотелось, просто для удобства.
        Одна неразделанная тушка утки, стоила, в зависимости от свежести и веса, от восьми медяков до серебряка и двух медяков. Куропатки выходили по семь медяков. Эльф явно сэкономил, когда отдал их в качестве оплаты за исцеление. За всё вместе он не выручил бы нужной суммы. Утки были молодыми и еще не набрали веса, да и куропатки были мелковаты. Можно сказать, что меня уже успели развести, но если учесть, что отказавшись от работы, я вообще остался бы ни с чем, жаловаться было глупо.
        Вторым хорошим примером уровня местных цен стала сумма за дневное проживание в гостинице. За сутки в небольшой комнатке с кроватью, тумбочкой и стулом, без питания и других услуг, я должен был платить по три медяка. Еще один медяк стоило ведерко теплой воды утром и вечером. Один скромный обед тоже выходил в три-четыре медяка, а очень скромный ужин или завтрак обойдутся в два медяка.
        Моих сбережений на съем комнаты и питание на двоих с сестрой едва хватило бы даже на два дня. Благо, по правилам, постоялец платил на неделю вперед, и свою плату Ризольда уже внесла, а неделя началась лишь вчера, поэтому об оплате жилья пока можно было не беспокоиться. Но даже так, средств в моём распоряжении было катастрофически мало. Нужно было срочно продать дичь эльфа или искать группу, для выполнения заданий гильдии авантюристов.
        Я сначала думал, что легко смогу заработать, просто переманивая пациентов Храма более выгодными ценами, но Виолетта открыла мне глаза на то, что оказывать услуги лечение вне стен Храма запрещено законом. Можно сказать, что с эльфом мне просто повезло. Он просто чужак, и завтра уйдет из города, а если кто-то из местных скажет, что жрица исцеляет вне храма для личной выгоды - её кинут в тюрьму, а перед этим высекут плетьми на главной площади, чтобы другим жрицам неповадно было. Вот оно как! Оказывается, Культ Божественной Благодати установил в Королевстве Латор монополию на услуги магического лечения. Разумеется, отдавая немалую часть от этой прибыли в королевскую казну.
        Исключение может составлять лишь лечение жрицей членов своей группы, но за это попущение гильдия авантюристов ежегодно отчисляет в пользу Храма немалые суммы. Все лидеры команд, зарегистрированные в гильдии авантюристов, также платят гильдии часть вознаграждения с каждого выполненного ими задания, если имеют жрицу в своем составе. Вот такие реалии. Брать жрицу в команду - дорогое удовольствие, поэтому нередко команды обходятся травником или монахом. Монахи освобождены от уплаты податей в храм, но их магические целительные способности куда скромнее, чем у жриц. Опытная жрица может исцелять до шести раз в день. Самый опытный и умелый монах только два раза. На большее проводимой им божественной благодати не хватает. Обычно монахи могут исцелять не больше раза в день, но зато неплохо владеют посохом и могут выступать в команде дополнительным прикрытием для самых ценных её членов - боевых магов.
        Таких, что в гильдии авантюристов, что в личной охране лордов и даже гвардии самого Короля - считанные единицы. Маги настолько редки, что король специально приказал разыскивать одаренных магической силой детей во всех селениях Королевства и брать самых одаренных на бесплатное обучение в Магическую Школу и в Магическую Академию. Но эти дети потом не могут по собственному желанию покинуть королевскую службу. Их бесплатное обучение и обеспечение является своеобразной предоплатой за их будущее служение.
        В мудрости короля Латора не приходилось сомневаться, но у меня возникла масса вопросов к Виолетте после её рассказа о магах. Меня терзал вопрос, не засунул ли отец Ризольду в Храм потому, что хотел уберечь её пусть и от престижной, но по сути, рабской службы на короля и его преемников. Маги служили королю до смерти или потери способностей. Мало кто из родителей пожелает такого своим детям. И чем, интересно, боевой маг отличался способностями от жрицы? На эти вопросы Виолетта не могла ответить, поэтому после обеда мы с сестрой прихватили дичь и отправились в еще одно путешествие по городу. Настроение сестры после утоления гнетущего её голода намного улучшилось. Она опять стала искренне улыбаться и смеяться.
        Целей нашего похода было две. Первая - сбыть дичь, вторая - узнать, что нужно для начала работы в гильдии авантюристов. Я с интересом взирал в будущее. Черт, а ведь начинать в новом мире с нуля, это ведь действительно очень захватывающе! Столько нового еще предстоит узнать и испытать. Я был весь в предвкушении.
        Часть 23
        Неожиданное предложение
        Да уж, людишки в Кинвале проживали жадные и глупые. Таскаясь по городу с дичью, мы обошли все три городские таверны и везде нас попытались нагло надуть. В одной таверне, после взвешивания товара сказали, что он не свежий, потребовав скинуть цену чуть ли не в два раза. Во второй, к свежести не предъявили претензий, но стандартные на вид гирьки оказались явно поувесистей, из-за чего дичь резко потеряла треть веса. В третьей таверне применили оба метода обмана одновременно, с еще более увесистыми гирьками, плюс, потребовали одну куропатку в качестве подарка за скуп дичи оптом. Я тут же послал их на три веселых буквы и картинно хлопнул дверью напоследок, не стесняясь в выражениях.
        Причем, Виолетта была согласна отдать наш товар, что первым, что вторым и даже третьим барыгам, хотя при общении не казалась мне полной дурой. Одной наивностью её неумение адекватно анализировать имеющуюся информацию и говорить «нет», объяснить было нельзя. Явно, в неспособности и боязни отстаивать свое мнение, было виновно местное воспитание. Она была в ужасе, когда её младшая сестра на повышенных тонах спорила со здоровенным бородатым мужиком, с огромными ручищами и кулачищами, размером с её голову. Она была готова сквозь землю провалиться и даже сбежать, когда я не соглашался на грабительские для нас условия сделки и назначал свои, называя вещи своими именами.
        - Да пошли они нахер! - вспылил я, быстрым шагом направляясь назад в свою гостиницу, - мы лучше сами это мясо съедим, чем будем отдавать его за бесценок!
        Виолетта бежала за мной, как собачонка, втянув от страха голову в плечи. Наверное, такой борзой свою младшую сестру она еще никогда не видела. Я решил проверить, как поведет себя хозяин моей гостиницы. Если тоже будет пытаться хитрить, я, конечно, не буду с ним ругаться, но проверить его на вшивость захотелось.
        - Дам минимальную цену - по восемь за «гаглей» (так назывались местные утки) и по шесть за «кушек» (название птичек помельче) и то, только потому что ты моя постоялица, Ризольда, - предложил мужчина, сложив руки на груди.
        Его звали Брук. Такой же здоровенный, бородатый великан, как и владельцы других таверн. Прям, былинный витязь из сказок. И почему такой как он, ещё не на службе местного лорда? Ему самое место где-нибудь в личной страже или среди крутых авантюристов. А может он там уже и поработал. Руки и шея Брука имели множество шрамов, которые он получил явно не на своей кухне.
        - А почему по минимальной цене, а не по весу? - нисколько не смущаясь, спросил я.
        - Я узнаю этот товар. С ним ко мне уже сегодня заявлялся один длинноухий. Если не ошибаюсь, это был ваш недавний гость, хотя, для меня они все на одно лицо. Я назвал пройдохе эту же самую цену. Если он думает, что заработает больше, подослав со своим товаром вас - пусть утрётся. Так ему и передайте. А вам, девицы, я советую никогда не связываться с длинноухими. Один такой завлек мою глупую, младшую дочь, Сисиль, на луг за городом и обрюхатил. А она как раз была невестой на выданье. Бедняжка. По настоянию Храма, она была изгнана из Кинвала и живет с другими оступившимися в том проклятом поселке у границ дикого леса, вскармливая ублюдка-полукровку. Вокруг этого села ни частокола, никакой другой защиты, а по ночам там рыщут злобные монстры, которым по силам и дверь выбить. Моё сердце кровью обливается при мысли, как там мучается моя несчастная дочурка.
        - Вы вините в случившемся эльфа? - удивился я.
        - А кого я должен винить? - сжав кулаки, спросил мужчина, сурово глянув на меня.
        Я решил не указывать на отсутствие мозгов и правильного воспитания у его дочери и повернул разговор к завершению сделки.
        - Ладно, цена меня устраивает, а сколько будет стоить пожарить одну гаглю нам с сестрой на ужин?
        - Две монеты. Делаете заказ?
        - Да.
        Похоже, когда речь шла о медяках, местные просто называли их монетами. Уточнять нужно было, если речь шла о монетах из других металлов.
        - Тогда с меня двадцать монет. Сара, принеси мой малый кошель! - пробасил мужчина.
        - Двадцать шесть монет, - поправил я, не сводя с Брука слегка разочарованный взгляд. Похоже, и этот великан оказался другим барыгам под стать. Мало того, что дал минимальную цену, так еще и посчитал с ошибкой в свою пользу.
        - Двадцать, - нахмурившись, настоял Брук, - раз это твоя сестра и вы будете ужинать у меня, то значит, ты собираешься оставить её на ночь у себя в комнате, а я на это разрешения не давал. Хотите ночевать в моей гостинице вдвоем - снимите еще одну комнату. Номер на одну ночь стоит шесть монет.
        Я мельком глянул на сестру, а та опять залилась краской от смущения, что создает мне дополнительные расходы и стояла рядом скорбной тенью, мозоля глазами пол. Делать было нечего. Я не знал, что подселять к себе в комнату родственника нельзя, но не стал переплачивать за однодневную аренду и снял для неё соседнюю комнату до конца недели. Оптовая посуточная оплата выходила дешевле. Заказал комнатку с подачей горячей водички, так что за шесть дней вышло двадцать четыре монеты. Брук был доволен еще одной предоплате и сразу смягчился, но от продажи дичи в мой мешочек упало всего две монеты.
        С учетом, что после обеда там остался лишь один серебряк, денег на питание на всю следующую неделю нам явно не хватало. Разобравшись с вопросом размещения Виолетты, я пошел в гильдию авантюристов. По моей просьбе сестра составила мне компанию, хотя пребывала в легком шоке, как грубо я разговариваю с уважаемыми горожанами. По дороге я попытался выяснить, что я делаю не так. Мы же вроде дворяне, аристократия, так почему я должен лебезить и опасаться всяких простолюдинов?
        Виолетта очень хорошо разбиралась в устройстве общества, и быстро и внятно объяснила мне, что мы тут «никто» и звать нас «никак». Во-первых, привилегированное сословие, называемое общим словом «дворянство», делилось на высшее - «титулованное» и низшее - «нетитулованное».
        Если титулы, как и земельные владения представителей высшего дворянства, передавались от отца к старшему сыну из поколения в поколение, то низшее дворянство - это почти те же самые простолюдины, но получившие наделы земли и другие награды от представителей высшего дворянства за какие-то выдающиеся заслуги, подвиги и прочее.
        Наш дед, которому прошлый Король Латора пожаловал пожизненный титул «Рыцаря алой ленты» за спасение своей жизни во время очередного покушения, не дал ему земли из собственных владений, а обязал своего вассала, Герцога западных земель, дать ему надел из его земель. Тот в свою очередь, не стал отдавать свои плодородные земли и приказал своему вассалу, Маркграфу южного Гринвальда выделить надел из своих владений. Тот спихнул проблему на своего вассала, Графа, владеющего землями на западе от его родовых владений, тот переадресовал её своему вассалу, прошлому барону северной провинции западного графства Южного Гринвальда, барону Ингриду, отцу барона Селвиша. А так как барон самый низший титул среди высшего дворянства, то спихнуть проблему было больше не на кого, и барон Ингрид был вынужден отдать «Рыцарю алой ленты» часть своей родовой земли.
        Разумеется, отдал он самый проблемный и, фактически, непригодный для земледелия участок из имеющихся территорий, на самой границе с эльфийским лесом, кишащим свирепыми хищниками и еще более опасными монстрами. Это был участок, отрезанный от ближайшего поселения широкой полноводной рекой. К пожалованной земле не было свободного доступа - ни переправы, ни моста. Чтобы туда добраться, пришлось строить плоты. По-другому никак, объездной дороги не было.
        Для наглядности, Виолетта взяла валявшийся на земле прутик и, притоптав ботинком оголенный участок земли изобразила Королевство Латор и наше местоположение на нём. Земли Королевской династии находились по центру страны. Его окружало четыре Герцогства, по размеру не уступавшие родовым землям короля Фердинанда Третьего. Герцогства раньше были суверенными королевствами со своими монархами, но после долгой и кровопролитной войны, случившейся лет триста назад, их правители признали верховную власть Короля Дориана и стали вассалами существующей сейчас Королевкой династии Латор. Ранее нередко случались бунты и попытки свержения потомков Дориана, но все они были жестоко подавлены, а виновники казнены и вырезаны под корень. Установилась жесткая вертикаль власти, и подобный порядок вещей успешно поддерживается правителями Латора последние семьдесят лет.
        Королевство Гринвальд, являющееся теперь Западным Герцогством Латора, само имело сильно раздробленную структуру и множество отдельных родовых владений. Герцог не обладал полной властью над всей территорией. Он правил только её средней частью, являвшейся владением его рода. Северной и южной областью владели его вассалы, маркграф Остин и Велдфорд.
        Маркграфы также имели свои родовые земли и вассалов, носивших графский титул и управлявших зачастую, не меньшими владениями, чем они сами. Графства сами в свою очередь делились на провинции и одной и таких провинций являлись владения барона, лорда Селвиша. Виолетта затоптала свою прошлую карту и нарисовала мне новую, разумеется, совсем не точную, но даже на ней можно было понять в какой захолустье, мы сейчас находимся, и где лежат наши утраченные владения по отношению к главному и крупнейшему городу провинции.
        В этом опасном для жизни месте новый «дворянин» должен был выживать вместе со своей женой и малолетними детьми, да еще платить налоги и всячески служить в качестве покорного вассала барону Ингриду. Отказаться от подобной «награды» было нельзя - это прямое оскорбление Его Величества. Сын «Рыцаря алой ленты» не являлся рыцарем, но уже относился к низшему дворянству и мог рассчитывать на женитьбу с другой низшей дворянкой, какой-нибудь пятой дочерью младшего брата барона. Так и случилось. Нетитулованная, не имеющая ни приданного, ни земель, третья дочь четвертого сына барона Ингрида стала супругой отца Ризольды. Барон Селвиш своими махинациями и нечестными карточными играми лишь вернул себе свои земли, но уже облагороженные и более безопасные, чем раньше.
        Вот и вся история «дворянства» нашей семьи. Мы с Виолеттой «никто». Вторая и третья дочь потерявшего все свои владения вассала. И сейчас никакой разницы между нами и хозяином местной таверны нет. Даже наоборот. Он уважаемый и состоятельный бизнесмен среднего звена, а мы две нищенки, две жалких, никому ненужных побирушки. Если на нас пожалуются капитану городской стражи, обвинят в воровстве или еще чем, могут и вздернуть на виселице. Заступиться за нас некому.
        Именно поэтому, место наложницы барона для Виолетты виделось чуть ли не головокружительным карьерным взлётом, а для меня, по собственному желанию покинувшей службу Храму Культа, надо срочно искать мужа или работу в гильдии авантюристов, и еще не факт, что меня туда примут. Жрицы, хоть и нужны, но из-за отчислений храмовникам, не особо-то популярны в командах. Это показалось мне дикостью. Людям что, совсем жизнь не дорога - на жрицах экономить? И тут я узнал от сестры, что не так уж и эффективно «чудо исцеления», которым славятся жрицы Храма. Небольшой порез, зубной флюс, неглубокую рану от стрелы они исцеляют, но не более того.
        Виолетта ранее промолчала, но чтобы кто-то приживлял оторванные части тела и одновременно убирал раны на всём теле, как это недавно сделал я с эльфом - о таком она раньше никогда не слышала. Короче, моё лечение оказалось покруче местного «чуда» и это не могло не радовать.
        Из рассказа сестры я понял, что хожу по очень тонкому льду, позволяя себе грубить «уважаемым» горожанам. А еще, раз я уже не служу в Храме, то и мантию послушницы носить не имею права. Этим я нарушаю неписаные законы общества. Расхаживая в мантии, и позволяя себе неподобающее поведение, я навлекаю на себя гнев священнослужителей Культа. Короче, я действую на грани фола, а так как я еще незамужняя девушка, сирота, то вообще права голоса и своего мнения иметь не могу.
        Именно поэтому качание своих прав, торг на повышенных тонах и крики с моей стороны произвели на Виолетту столь неизгладимое впечатление. Пожалуй, только бродячий эльф в этом городе находился с нами на одном уровне социальной лестницы. Не удивительно, что эти ребята такие вспыльчивые. Кому бы понравилось к себе заведомо презрительное отношение?
        Оказавшись у входа в здание гильдии авантюристов, я уже не чувствовал себя так уверенно, как раньше. Виолетта старательно запугивала меня тяжелыми последствиями неподобающего поведения, вроде висения на дыбе, публичной порки плетьми и пожизненной каторги на рудниках. Я заходил в холл гильдии с щемящим чувством собственной неполноценности, заранее ожидая, что на меня будут смотреть, как на г*вно, но внутренне я никак не мог смириться с таким положением вещей.
        Если меня будут откровенно унижать, я не смогу смолчать, а если после ответного выпада меня пошлют из гильдии, через неделю я окажусь на улице, а еще через две умру в канаве от голода. Во всяком случае, такую перспективу мне обрисовала сестра, но обещала, если что, замолвить за меня словечко перед лордом Селвишем, вдруг ему или его многочисленным сыновьям, племянникам, прислуге или личному конюху потребуется дежурная дырка для плотских утех. Спасибо, сестрица. Мне даже показалась, что она издевается надо мной, специально нагнетая атмосферу безысходности. Решила меня запугать, чтобы я вел себя потише.
        Небольшой зал гильдии оказался абсолютно пуст. Я ожидал увидеть сидящие за столами команды авантюристов. Множество самодовольных весельчаков, шумно обсуждающих успешно выполненное или предстоящее задание, но подобные представления о жизни авантюристов были лишь плодом моего воображения, созданного и поддерживаемого авторами моего прошлого мира. Эти фантазии быстро развеял появившийся за администраторской стойкой калека.
        - Хотите вступить в гильдию? - окинув меня с сестрой одним подслеповатым глазом, спросил мужчина с изуродованным лицом, совершенно непонятного возраста.
        У него не было левой руки, левого глаза, а лицо покрывала плотная сетка рубленых и рваных шрамов. Он производил довольно гнетущее впечатление.
        - Да, - почему-то хором ответили мы с сестрой, хотя вступать собирался только я.
        - Хорошо подумали? - с какой-то неприязнью в голосе спросил он.
        - Да, - опять хором ответили мы с Виолеттой.
        - Наверное, вы думаете, что работа авантюриста это быстрые и легкие деньги? - горько усмехнулся мужчина, - Наверняка, так и есть. Я и сам так думал: «Вот стану авантюристом орихалкового ранга - окажусь у Маркграфа на приеме почетным гостем и деньги польются ко мне рекой!»
        Мужчина уставился невидящим взглядом куда-то в одну точку и стал говорить, словно сам с собой. Из его странного монолога я понял, что в действительности, бывалые авантюристы - это мрачные, замкнутые и никому не доверяющие люди, когда-то взявшиеся за опасную работу по глупости или из безысходности. И чем дольше они остаются живы после опасных встреч с монстрами, тем сильнее превращаются в угрюмых и хладнокровных убийц, которым уже нет никакого дела до других людей. Им уже не хочется ни больших денег, ни веселья, а лишь поскорее забыться, закрывшись в безопасном месте с бочонком вина, стряхнуть тяжелый груз, отогнать преследующие кошмары.
        «…Работа авантюристов тяжела и неблагодарна. Новички очень часто гибнут на заданиях потому, что противники намного сильнее и зачастую многочисленней. Нет легких и безопасных заданий, иначе бы за них не платили. Места погибших товарищей по команде занимают новички, но, не успевая толком проявить себя, тоже погибают. Выживают не самые сильные и умелые, а как раз наоборот. Выживают трусы и подлецы, которые не моргнув глазом подставят товарища, чтобы выжить самим или поживиться его особо ценными вещами. Но даже честным авантюристам надо на что-то жить и создаются все новые и новые команды. Члены таких команд редко становятся друзьями. Никто никому не доверяет. Да и сблизиться, привязаться к кому-то, а потом потерять, тоже очень болезненно.
        Авантюристы продолжают рисковать, понимая, что в следующий раз не вернуться с задания могут именно они и поэтому живут одним днем. На заданиях они каждый день играют в прятки со смертью, поэтому получив деньги, пропивают их до последней монеты. Редко кто из них заводит семью и строит долгосрочные планы, и если чудом доживают до тридцати, внутри это озлобленные и уставшие от бесконечных предательств старики, души и тела которых, истерзаны только им одним понятной болью. А еще, плата за выполненную работу не так велика, чтобы накопить хоть небольшое состояние и уйти на покой. Постоянно нужно покупать и чинить утерянное и испорченное снаряжение, тратиться на еду, лошадей и повозки для походов, платить немалые налоги гильдии и лорду провинции.
        Еще чаще молодые авантюристы остаются калеками. Безногими, безрукими, никому ненужными попрошайками. В команду их больше не берут. Если еще способны, они работают в поле за краюху хлеба и кружку чистой воды. А если даже новичку удалось не умереть и не сильно пострадать в первом бою, то вскоре приходит понимание, что работа авантюриста - это билет в один конец. Сегодня умер твой товарищ, а завтра умрешь ты, и все воспримут это, как должное. С безнадежно раненого, пока не закоченел, снимут снаряжение, и бросят на корм волкам. Даже могилу копать не станут. А зачем зря рисковать? Кругом бродят не только опасные хищники, но и монстры пострашней, и запах крови они чуют за сотни метров.
        Раненый обеспечит безопасное отступление другим членам команды. Иногда новичков берут именно для этого. Могут даже пырнуть кинжалом в бок или выпустить арбалетный болт в спину, если без жертвы от погони не уйти. И такое бывает. Нет никакой сплоченности, поддержки, все всегда первым делом спасают свою шкуру…»
        - Чертовы ублюдки! Почему никто не сказал мне об этом, когда я сам переступил порог этого проклятого места. Ну вот, теперь вы знаете всё, что должны знать, - уперев единственный подслеповатый глаз в нас, завершил свой рассказ мужчина.
        Похоже, одинокому калеке давно хотелось высказаться и, увидев перед собой зеленых новичков, он решил сразу предупредить, что их ждет, чтобы они не строили глупых иллюзий. Я ощутил к этому мужчине уважение и симпатию. Он расположил меня к себе не только искренностью, сказав горькую правду о жизни авантюриста без прикрас, но и дал подсказку, чего нужно опасаться. Достойный уважения поступок - оградить наивных новичков от глупых ошибок, которые совершил сам.
        - Идите и никогда сюда не возвращайтесь, - подытожил мужчина, кивнул невидимому собеседнику в углу и развернулся, чтобы опять спрятаться в коморку справа от стойки, но я его остановил:
        - Погодите, я всё равно хочу вступить в гильдию.
        - Ризольда, не надо! Сестра, пожалуйста, пойдем отсюда, - вдруг вцепившись мне в руку, стала умолять Виолетта.
        - Послушай свою сестру или ты не поняла, что я только что сказал? - поморщившись, спросил мужчина, и его лицо приняло разочарованное выражение.
        - Спасибо, за предупреждение, но я хочу попробовать.
        - Сестра, пожалуйста, не надо, - начав шмыгать носом и напустив слезы, - умоляла сестра, - Лучше пойдем вместе в наложницы к лорду Селвишу.
        - Еще чего! - огрызнулся я, - Ты совсем идиотка?
        - Понятно, - присаживаясь на стул, заключил мужчина, - безвыходная ситуация. Ладно, идите сюда.
        Я опять был вынужден тянуть за собой вцепившуюся мне в руку сестру, но Виолетта не сдавалась:
        - Давай уйдем, прошу тебя, Риз. Я не позволю! Я старше тебя, ты должна меня слушаться!
        - И кто тогда выкупит тебя из рабства? Или ты думаешь, что там будет лучше, чем на свободе? Эй, очнись уже. Не будь дурой. Ты быстро надоешь старику и с тебя спустят живьем кожу ради забавы.
        - Что ты такое говоришь! - ужаснулась девушка, - зачем им так поступать со мной?
        - А как ты думаешь, поступают с рабами? Ты игрушка. Пока интересно, будут играться, а как надоешь, сломают и выкинут. Очнись. Думаешь, наложниц любят и лелеют? Тебя жестко изнасилуют раз сто, потом подвесят за ноги и сделают мишенью для стрельбы, а если забеременеешь, заколют, как свинью и выкинут в канаву или скормят живьем крысам.
        Пожалуй, тут я перегнул. Я просто хотел напугать Виолетту еще сильнее, чем её напугал инвалид. Девушка она впечатлительная, что скажут - в то и верит.
        - Нет! Если это правда, я больше не хочу жить, не хочу! - зарыдала сестрица и сползла по мне на пол, как безвольная тряпичная кукла.
        - Так что не вздумай без моего ведома сунуться в замок лорда. Если сделаешь это - мы больше не сестры! - предупредил я, но вразумительного ответа от жующей сопли девушки не получил.
        Виолетта сокрушалась над осколками своей разбитой мечты. Она, небось, напредставляла себе, как в неё влюбился молодой внук и законный наследник старого барона и как она станет его любимой женой, а их дитя любви присоединиться к настоящей высшей аристократии или другую чушь. Надо было начисто выбить из сестрицы подобную дурь и заставить больше полагаться на себя, чем на милость властных злодеев.
        - Как зовут? - окунув кончик пера в чернильницу, спросил администратор гильдии.
        - Ризольда, Ризольда фон Райль.
        - Фон Райль, говоришь? Я знал твоего отца, хороший был человек, благородный не по крови, а по убеждениям, но слишком добрый и честный. Таким в нашем мире места нет. Не тому его учил старик Густав. Жаль, что его убийц так и не нашли.
        - Так его убили?! - взвившись с пола, воскликнула Виолетта.
        - Но не сам же он себе горло перерезал, - хмыкнул мужчина и замолк, поняв, что сказал лишнего.

* * *
        Я думал, что вскоре после регистрации смогу присоединиться к одной из существующих команд, но это оказалось не так. Меня просто добавили в общий реестр, указав имя, место текущего проживания, описав способности и присвоив низший, медный ранг. Мне на руки выдали небольшой прямоугольный жетон-пластинку из меди на кожаном шнурке, с выбитым по центру номером регистрации в реестре и гербом гильдии. Вещь служила для подтверждения моего членства в гильдии и предъявления по требованию. Причем, за сам жетон мне пришлось заплатить шесть монет, что уменьшило мои и без того скромные средства на половину.
        Выходило так, что начать работать я смогу лишь тогда, когда какая-то из команд отделения сама пожелает принять в свой состав жрицу и меня выберут из нескольких имеющихся в реестре кандидатур. Причем, предпочтение обычно отдается не новичкам, а более опытным жрицам. Меня будут рассматривать, как кандидата в последнюю очередь.
        Я поинтересовался, сколько вообще команд работает в отделении Кинвала и какого они ранга, на что получил ответ, что всего команд девять, но активно действующих на данный момент только четыре, и состоят они, в основном, из авантюристов медного ранга. Могло так статься, что ни одна команда в ближайший год-два не пожелает пополнить свой состав жрицей, а если и пожелает, то выберут не меня.
        Короче, в отделении Кинвала ловить в ближайшее время было откровенно нечего, но мне не запрещалось попытать счастье в других отделениях. Тогда мне полагалось сдать жетон и официально заявить, что я больше не буду членом этого отделения. Меня вычеркнут из реестра, но в таком случае мне нужно будет заплатить разовый взнос в двадцать серебряных монет, за потраченные на мою регистрацию чернила и пергамент. Правда, после выписки на руки дадут рекомендательное письмо с гербовой печатью, в котором подтвердят, что в определенный период я действительно был членом определенного отделения гильдии и перечислят все мои заслуги и ранги, достигнутые к этому времени.
        Существовал еще один легальный и гарантированный способ получить доступ к работе. Администратор, которого звали Ральф фон Виттен, озвучил мне его лишь после очень долгих и упорных расспросов. Если я сам соберу новую команду из пяти зарегистрированных в отделении авантюристов, то смогу брать задания, и в случае успешного их выполнения, что нужно будет подтвердить определенным образом, претендовать на обещанное вознаграждение. Никаких жестких ограничений на состав команды не существовало, кроме того, что лидером обязательно должен быть человек. Эльфы и дворфы не могли возглавлять команду авантюристов на территории Королевства Латор. А так, состав, баланс способностей и максимальное количество членов сверх пяти положенных - на усмотрение лидера. Большим составом выполнять задания не выгодно, но никто не запрещает двум и более командам кооперироваться, если задание слишком сложное и одной команде с ним не справиться.
        После регистрации и общения я искренне поблагодарив Ральфа за помощь, и решил исследовать доску с заданиями. Их было на удивление много, если учесть, что отделение располагало всего четырьмя активно действующими командами. С другой стороны, чем больше работы - тем лучше. Не хватало еще конкурировать с местными ребятами за монстров. Стена была разбита на пять разделов, каждый из которых соответствовал пяти существующим в гильдии рангам: медному, железному, серебряному, золотому и орихалковому. Разумеется, орихалковый являлся самым высшим и почетным рангом и таких людей не просто уважали, их с удовольствием брали на службу не только всякие графы и маркграфы, но даже сам король.
        Однако, орихалковых авантюристов в Латоре на данный момент было всего трое и все они уже ушли на покой. Они являлись выходцами из распавшейся десять лет назад команды «Охотники на драконов». Слава о подвигах команды авантюристов гремела по всему Королевству, а после последнего задания, выполненного, но закончившегося потерей семи членов из десяти, выжившие разделили награду между собой и завершили карьеру авантюристов. Об этом знала каждая собака в Латоре и даже я, хотя прожил здесь всего пол дня. Пока Ральф не спрятался в свою коморку, я спросил его, что нужно для того, чтобы поднять свой ранг в гильдии.
        - Всё просто, - ответил мужчина, - кто способен выполнить задание высокого ранга - его и получает.
        - То есть, если я буду делать задания только медного ранга, не смогу получить железный? - уточнил я.
        - Да, - кивнув головой, ответил администратор, и мне стало понятна причина большого количество доступных заданий на стене.
        В разделе для авантюристов медного ранга висело всего пару листовок. Железный раздел красовался уже десятком предложений о работе, а львиная доля заданий относилась к серебряному и золотому рангу. Пяток затесалось в орихалковый раздел.
        Чисто из любопытства я закинул свой глаз в этот раздел и увидел задание на убийство какого-то морского чудовища в океане у восточного побережья Латора. Оно нападало на торговые корабли не только Латора, но и других соседних стран и награда в пять тысяч золотых монет доказывала, что люди несут огромные убытки от его нападений. Заказчиком выступала торговая гильдия Королевства.
        Маркграф одной из областей северного Герцогства искал убийц дракона, регулярно опустошающего его северные владения, но даже несмотря на назначенную награду в десять тысяч золотых, смельчов, похоже, так и не нашлось. Здесь было задание и от правителя соседнего Королевства Пон. Старшую дочь короля, принцессу Пандарику, прямо из дворца похитил бродячий эльф-музыкант. Награда за её возвращение назначалась всего в пятьсот золотых, и я отметил, что похищать принцесс, а потом возвращать под видом спасителя может оказаться довольно выгодным бизнесом.
        Другие задания тоже были интересными. Добыть кристаллы маны из пещеры Циклопа в пустошах, печень и сердце Древнего каменного Тролля, обитающего у Жемчужного озера и шкуру, крылья и жало Мантикоры, замеченной в западных горах Королевства Дворфов, - желал Альянс Магов с Проклятого острова в восточном море. Они обещали выплатить по шестьсот золотых за каждую из этих находок. Довольно интересно.
        Вернувшись к заданиям медного ранга, я сразу скис. Что это за несерьезные награды в пятьдесят и сто медяков? Как команда из пяти человек должна это делить? Каждому по десять монет? Этого не хватит на день жизни в городе. Бред какой-то! А что делать надо? Убить стаю волков на лесной дороге возле какого-то южного села. Туда еще топать несколько дней и столько же обратно. Для получения награды предъявить десять шкур Черных волков. Ага, именно Черных волков! А если в стае будут серые волки, они что, не считаются? И за этот геморрой всего сотня медяков! Да кто на такое согласится?
        Я перешел к заданиям для железного ранга. Награды не намного лучше, от двадцати до сотни серебряных монет. Тут требовали устранить крупную банду лесных разбойников в соседней провинции, добыть какие-то очень редкие травы в лесной чаще на востоке от Кинвала, убить монстров, атакующих скот и жителей юго-западной деревни и всё в таком духе. Некоторые задания нужно было выполнить не в пределах провинции, а далеко за её пределами. Получалось, что они относились не только к этому отделению, но могли вывешиваться и в других, и на момент, как я их увидел, быть уже выполненными.
        - А как часто обновляется информация на доске? - спросил я, уже спрятавшегося в свою комнатку администратора.
        - Для серебряного ранга и выше - раз в три месяца. Железные раз в месяц. Чтобы не прогадать, обычно команды берут самые свежие задания, они вывешиваются выше остальных, - откликнулся мужчина.
        Я попытался понять, что означает «выше» и увидел, что в этой области доски почти нет заданий. Все, кроме медных, размещены в нижней части каждого раздела, а верхний пустует.
        - И как скоро будет новое обновление? - опять спросил я у пустой стойки.
        - Через две недели, - устало отозвался Ральф.
        Я уже, наверное, достал его своими расспросами, но он держал себя в руках. Тишину зала разбавил цокот каблуков, послышавшийся от лестницы, ведущей на верхний этаж. Ральф проявил неожиданную прыть и появился на своем месте за стойкой прежде, чем сошедшая в общий зал рыжеволосая женщина в дорогой одежде и золотым перстнем с крупным красным камнем на пальце, успела заметить, что он отлынивал от работы. Поверх гранатового цвета платья, красиво расшитого узором из золотых ниток, был накинут черный бархатный плащ. Я невольно залюбовался незнакомкой. Она была не только очень хороша собой, но также обладала особой, чарующей харизмой.
        Женщина пристально посмотрела на меня с сестрой, заметив на моей груди новенький медный жетон, повелительным тоном обратилась к Ральфу:
        - Разве я не говорила тебе больше не принимать в отделение жриц?
        - Говорили, Ваша милость.
        - Так почему же ты выдал жетон еще одной послушнице Храма?
        - Она очень умоляла меня об этом, Ваша милость.
        Я невольно хмыкнул. Когда это я его умолял?
        - Что смешного? - холодно глянув на меня, спросила женщина.
        Я промолчал, как мне советовала делать Виолетта, если я не знаю, с кем разговариваю и просто отвернулся к доске. Сместившись немного вправо, я продолжил изучать задания, которые соответствуют по сложности серебряному рангу. Я почувствовал, как Виолетта опять вцепилась мне в локоть и изо всех своих сил тянет меня к выходу. Одновременно я ощутил, что она дрожит всем телом и насторожился.
        - Кто это напыщенная особа, Ральф? - удивившись моей наглости, спросила женщина у своего слуги.
        - Девушку зовут Ризольда фон Райль, она третья дочь Винсента фон Райль, бывшего владельца заречных земель.
        - Эти земли всегда принадлежали моему роду. Они лишь временно были переданы в пользование прихвостню старого короля.
        - Вы абсолютно правы, Ваша милость.
        Из пары прозвучавших фраз я понял, что эта барышня одна из родственников лорда провинции, барона Селвиша, если не его родная дочь. Похоже, я опять наломал дров, проигнорировав её прямой вопрос. Я не знал, что мне делать, поддаться на порыв Виолетты и сбежать или замять возникшее недоразумение, пока есть возможность. Я решил сделать второе. Повернувшись, я опять поймал в фокус свою высокородную собеседницу и широко улыбнулся, чтобы выглядеть поприветливей, но это тоже был косяк.
        - Наглая девчонка, как ты смеешь насмехаться надо мной? - почему-то оскорбилась «Её милость», глянув в ответ колючим взглядом.
        - Не стоит так напрягаться, я не претендую на свои земли, во всяком случае, пока не стану орихалкового ранга, - сказал я.
        - Орихалкового ранга? Ты? - в голос расхохоталась женщина.
        Быстро успокоившись, она добавила:
        - Пока я являюсь главой отделения гильдии авантюристов Кинвала, ты никогда не поднимешься выше меди! Ральф ты производил проверку способностей на кристалле?
        - Нет, Ваша милость, вы запретили мне метать жемчуг перед свиньями.
        - Я помню, Ральф. Принеси сюда кристалл.
        Калека пулей выскочил в соседнее помещение и, глядя на его расторопность, нельзя было сказать, что совсем недавно он хромал на обе ноги и ползал, как черепаха. Присаживаясь в резное кресло с высокой спинкой и широкими подлокотниками, глава отделения сбросила с головы капюшон плаща и выпустила наружу вьющиеся, отливающие золотом волосы. «Красавица, ничего не скажешь», - поджав губу, подумал я. Её высокое положение и статус подчеркивали многочисленные золотые украшения с крупными рубинами: серьги, колье, перстень и пояс.
        Наверное, моё восхищение было очень хорошо отражено на лице потому, что женщина легко считала его, самодовольно усмехнулась и властно спросила:
        - Завидуешь мне?
        - Да, вы очень красивая, - кивнув головой, отпустил я слегка корявый комплемент.
        - А ты смелая, Ризольда фон Райль. Смеешь обращаться к дочери лорда, как к равной. Ты же понимаешь, что моё терпение не безгранично, и я могу приказать выпороть тебя. Почему ты до сих пор не молишь о пощаде на коленях?
        Я увидел, как после этих слов Виолетта рухнула на пол и стала пресмыкаться за нас двоих. Глянув на неё, женщина брезгливо поморщилась и, встретившись со мной глазами, кивнула головой в сторону сестры, недвусмысленным жестом приказывая мне присоединиться. Хер там! Я наоборот распрямил пошире плечи и скрестил руки на груди, всем своим видом показывая: «А ты меня заставь».
        Тем временем в зал спешно вернулся Ральф. Он нес в руках вскрытую лаком и богато украшенную орнаментом черную, прямоугольную коробку. Мягко опустив её на стойку, он аккуратно откинул крышку и моему взору предстал крупный, граненый, прозрачный кристалл, помещенный в ложбинку на мягкой подушечке.
        - Подойди сюда, Ризольда, - приказала женщина, и тут мне уже пришлось подчиниться.
        Было неизвестно, что она задумала, но явно, какую-то пакость. Я сделал вперед несколько шагов и увидел, что кристалл переливается внутри всеми цветами радуги. Интересная вещица.
        - Что это? - почти на автомате спросил я и, поджав губу, покосился на главу отделения.
        - Ральф, объясни, - приказала женщина со скучающим видом, опустив подбородок на подставленную руку.
        - В деталях, Ваша милость? - засомневался калека.
        - Свиньи даже не знают, что такое жемчуг. В деталях, но покороче.
        - Стараниями Её милости, второй дочери лорда Селвиша, леди Луизы фон Райль в отделение гильдии авантюристов Кинвала из столичной Магической Академии, где Её милость проходила обучение, передали особый и очень редкий кристалл, определяющий потенциал одаренного магией человека.
        Меня аж передернуло, когда я услышал, что женщина передо мной имеет ту же фамилию, что и Ризольда. Если подумать, то её мать идет из рода барона и именно поэтому у них могла быть та же фамилия. Виолетта имеет такой же цвет волос, что и Луиза, да и внешне довольно похожа. А информация про то, что Луиза обучалась в Магической Академии и вовсе выбила меня из колеи. Она не просто холеная племенная кобылка, а боевой маг. По словам сестры их в Королевстве Латор можно пересчитать по пальцам.
        Луиза сделала знак, и Ральф поднес коробку к её креслу. Она занесла руку над кристаллом и на несколько секунд зажмурилась, после чего глянула на результат и отстранилась. Внутри кристалла заиграли яркие желтые искры. Несколько секунд кристалл светился сочным желтым свечением и опять стал прозрачным.
        - Я боевой маг второго ранга, Огненная Луиза, Повелительница пламени, как меня прозвал Великий Архимаг Пентакил, действительно стану авантюристом орихалкового ранга, когда в мою команду наберутся достойные, - заявила женщина, - а ты, выскочка, что можешь ты?
        Ральф поставил коробку на стойку и предложил мне проделать то же самое.
        - Что нужно делать? - спросил я.
        - То, что ты обычно делала в храме. Направь в кристалл свою ману, - шепнул мужчина.
        Без задних мыслей, я коснулся кончиками пальцев холодной поверхности кристалла и шепнул «Стихия воды: лечение». Кристалл резко вспыхнул ослепительно ярким белым светом и с оглушительным хлопком взорвался, разлетевшись на мелкие осколки. Глава отделения от неожиданности подпрыгнула в кресле. Ральф вскрикнул и схватился за лицо. Бедняге вспороло осколком щеку. А мне хоть бы хны, ни ладони, ни руки, ни живот не задело, хотя стоял я ближе всех.
        - Что произошло, Ваша милость? - уставившись на разорванную в клочья подушечку и раскуроченную коробку, спросил Ральф.
        Лицо Луизы фон Райль потемнело.
        - Вон отсюда! - гаркнула она таким тоном, что Виолетту сдуло из холла гильдии за секунду. Мне пришлось последовать за ней, чтобы эта идиотка не расшибла себе голову, сверкая пятками. На то, что меня грубо выставили, я не обиделся. Главное, что не заставили возмещать стоимость особого и очень редкого кристалла, который заклинание первого уровня порвало, как тузик грелку.
        - Ральф, догони Ризольду и скажи, чтобы завтра в девять была здесь, - когда первая вспышка гнева прошла, приказала Луиза.
        - Слушаюсь, Ваша милость, - поклонившись, ответил мужчина и, прекратив собирать мусор, спешно последовал на выход.
        Луиза осталась одна. Её разбирала досада, но не из-за того, что драгоценный кристалл был уничтожен, а от того, что она знала, что произошло. Великий Архимаг Пентакил очень любил рассказывать одну легенду. Он иногда забывался и рассказывал её снова и снова. Из-за того, что Луиза слышала её сотню раз, та крепко врезалась в её память. Легенда гласила, что однажды в земли пяти королевств, а триста лет назад Латор и был землями пяти королевств, явился никому не известный юноша. Его звали Дориан. И когда он пришел на экзамен в Магическую Академию Срединного Королевства, ему принесли кристалл способностей и этот кристалл не выдержал сокрытой в нем силы и разлетелся на мелкие осколки. Что было дальше - все знали. Дориан стал Великим Архимагом, силой взял власть в Королевстве, а потом подчинил и все окружающие Королевства, и сделал это всего за один год. Луиза слышала эту легенду об основателе Латора множество раз, но была уверена, что это лишь красивая сказка. До этого дня.

* * *
        Догнав нас на полпути, Ральф передал слова госпожи и, в качестве благодарности, я решил залечить глубокий и длинный порез на его щеке, который продолжал обильно кровоточить. Оглянувшись по сторонам, я отвел его в соседний проулок и, коснувшись щеки, шепнул своё заклинание, но никак не ожидал, что произойдет дальше.
        Ноги Ральфа подкосились, и он припал на одно колено, упершись правой рукой в брусчатку. На глазах окутавшее голову голубое свечение разлилось по всему телу, смывая уродливые шрамы, словно вода, прилипшую грязь. У Ральфа открылся вытекший глаз, а из плеча прямо на глазах отросла новая рука.
        - Ох*еть! - не сдержавшись, прошептал я.
        Ральф был поражен увиденным, не меньше меня. Его глаза заполнили скупые слезы. Уставившись на давно потерянную левую руку двумя зрячими глазами, он лишь молча качал головой. Я решил оставить мужчину наедине с его счастьем и, подхватив такую же офигевшую сестру под руку, в хорошем настроении побрел дальше.
        Прикончив на двоих целую жаренную утку, мы с Виолеттой отправились в отхожее место. Все удобства в Кинвале находились на задних дворах домов и строились в виде маленьких деревянных домиков над общей, пересекающей весь город сточной канавой. Пахло от канавы отвратительно, но выбора не было и мне пришлось пережить несколько минут стыда, пока я внес в смрадные стоки свою часть отходов через дыру в полу домика.
        После этого были водные процедуры. Небольшая купальня находилась все на том же заднем дворе, и к общей сточной канаве от неё шел свой небольшой сливной канал. Надо сказать, что способ, которым местные производили омовение, показался мне абсолютно идиотским. Никаких обливаний из ведра водой. В воду просто макалась какая-то тряпка, и этой тряпкой обтиралось все тело. Одной тряпкой и лицо и зад. И хорошо, если зад мылся последним. Причем, Виолетта умудрялась обтираться, не снимая платье. Просто елозила по телу мокрой тряпкой прямо под ним.
        Меня такое мытье не устраивало. Я скинул с себя тесную черную мантию и нижнее, более мягкое платье из тонкой ткани, немного позалипал с непривычки на свои худые ляжки и золотистые кудри на лобке. Никакого нижнего белья на мне не было в помине, но я и так это чувствовал в течение дня, особенно, когда бегал в храм. Снизу поддувало. Сняв кожаные ботинки и носки, я стал на деревянный пол купальни и принялся полноценно умываться, обливая шею, грудь, живот и ноги водой, набранной в ладошки. Под конец я вывернул остатки воды из ведра себе на спину и ягодицы. Надо будет в следующий раз взять с собой какой-нибудь ковш и стул для раскладывания вещей не помешает. Так водные процедуры пройдут гораздо удобней.
        Закончив купаться, я заметил на себе смущенный взгляд сестры. Она отвернулась от меня, но искоса подглядывала, чем это я таким странным занимаюсь.
        - Тебе слить? - предложил я.
        От помощи Виолетта не отказалась, но раздевалась с огромным смущением. Я не торопил и не пытался подглядывать, когда она стояла ко мне спиной, прикрываясь длинными рыжими волосами. Хоть я и был парнем в женском теле, сестрицу за женщину не считал. Она выглядела нескладной и через чур худой, как подросток. Ей нужно было набрать еще десять-пятнадцать кило, чтобы приобрести хотя бы мои формы, а так она выглядела, как ходячий, рыжеволосый скелет - одна кожа да кости.
        После ужина и водных процедур мы разошлись по комнатам, но вскоре сестра постучалась ко мне в дверь и попросилась спать со мной. Ей почему-то было страшно находиться одной в комнате, но я не возражал. Заперев дверь на засов, я запрыгнул на набитый сушеным сеном матрац и занял место под стеной. Мы немного поболтали ни о чем перед сном, а потом пригрелись и заснули в обнимку.
        Где-то недалеко от города протекала река. Начиная с вечера и до глубокой ночи, оттуда раздавалось мерзкое и навязчивое кваканье лягушек. Я слышал его потому, что несколько раз просыпался. Мне становилось то слишком жарко от близости горячего тела сестры, то рука затекала, то зад и спина начинали болеть от неудобной позы на непривычно твердой и бугристой постели. В середине ночи меня достали пищащие над ухом комары и больно кусающиеся клопы, которых в моем гостиничном матраце оказалось, как звезд на небе.
        Если бы не зловредные насекомые и крикливые жабы, ночь прошла бы шикарно. Ещё я понял, что люблю лежать на кровати один. Я привык свободно крутиться с бока на бок, когда захочется, а занимающая полкровати Виолетта не позволяла мне это сделать. После очередного укуса я вскочил с постели, желая убить всех и каждого из мерзких кровопийц. Я бы давно скинул матрац на пол, чтобы не страдать от укусов клопов, но и здесь спящая рядом сестра меня ограничивала. Я мучился всю ночь, а она спала, как убитая и ни разу даже не шелохнулась. «Как можно так крепко спать в столь дискомфортных условиях?» - удивился я, дернувшись от очередного болезненного укуса.
        Другие укусы болели и чесались, и я решил полечить себя самого. Что тут произошло! Выплеснувшаяся из груди наружу энергия, окутала меня сплошным коконом, вызывая трепет каждой клеточки в теле, и ударила в голову, похлеще крепкого спиртного напитка. Я больше не чувствовал никакой боли и дискомфорта, только совершенно новое и незнакомое чувство наслаждения, непонятный, но совершенно офигенный кайф.
        Не удивительно, что когда вскоре это состояние меня отпустило, я не секунды не сомневаясь опять кастанул на себя «лечение». Остаток ночи я провел под кайфом. Заодно выяснил, что мой предел маны не пять-шесть кастов «чуда исцеления», как у обыкновенных жриц. Я успел кастануть лечение раз сорок, прежде чем сбился и после этого больше не считал. Когда солнце заглянуло в окошко, никуда идти не хотелось. Хотелось лежать и долбится «лечением» до посинения, как та лабораторная крыса, которая умерла от голода, стоя у кнопки, активирующей через электроды в её голове центры удовольствия.
        Только понимание, что я превращаюсь в эту безмозглую крысу, заставило меня остановиться и сказать себе «хватит». С третьего или с четвертого раза, но я взял себя в руки. Пару раз кайфонул пока умывался, а после обещания, что это в самый последний распоследний раз, кастанул на себя «лечение» не больше трех раз, и даже это я считал отличным достижением. Слишком сильное было удовольствие и доступный способ его получения. Пока шел по городу в гильдию авантюристов, думал лишь о том, как вернусь и кайфону еще несколько разочков. Только после пяти минут без новой дозы непреодолимое желание новой порции кайфа стало постепенно утихать.
        Я с ужасом представил, что будет если у меня в таком состоянии кончится мана. Ведь она не бесконечна, хотя, судя по тому, сколько раз за ночь я воспользовался заклинанием первого уровня, мои запасы не просто большие, они действительно огромны. Немного постояв перед входом в гильдию я увидел идущего ко мне бодрой, пружинистой походкой молодого мужчину. Не сразу я узнал в нем Ральфа. Он сменил одежду, больше не ковылял и не горбился. Постройнел и даже казался намного выше. Ему было не больше тридцати, хотя вчера, пока он был ещё калекой, я дал бы ему все пятьдесят.
        - Простите, что заставил вас ждать на улице, госпожа Ризольда, - поклонившись, извинился обновленный Ральф.
        Интересно, когда это я успел стать ему госпожой или он так выражает свою благодарность за чудесное исцеление?
        - Вы пришли намного раньше назначенного времени, - ковыряясь ключом в замочной скважине, оправдывался мужчина, - желаете, я принесу вам виноградного сока, пока вы ждёте леди Луизу.
        - Не откажусь, - ответил я, но ждать главу отделения мне не пришлось. Её роскошная карета, запряженная четверкой лошадей, въехала на центральную городскую площадь раньше, чем Ральф справился с тремя замками.
        Я внутренне напрягся. Вдруг, вчерашние неприятности лишь отсрочились и счет за испорченный кристалл мне выставят сегодня. Я не стал себя мучить догадками и терпеливо ждал, пока кучер и еще один слуга поможет леди Луизе перенести её роскошное тело из кареты на брусчатку. Женщина наслаждалась своим статусом и пользовалась им везде, где это возможно. Завидев меня, её самодовольное выражение слегка исказилось, и она почему-то уронила свой высокомерный взгляд под ноги.
        - Прошу, следуйте за мной, - намного более вежливым тоном, чем она говорила со мной вчера, сказала глава отделения, приглашая меня внутрь, и я вздохнул с облегчением.
        «Похоже, наказывать меня всё таки не будут, то тогда ради чего меня вызвали?» - недоумевал я. Женщина не стала задерживаться в общем зале и сразу повела меня в свой кабинет на втором этаже. Я отметил, что после того, как я вошел в холл, Ральф сразу закрыл входную дверь изнутри на засов и тоже последовал за нами. Я лихорадочно думал, что же они собираются мне сообщить, но моей фантазии не хватило, чтобы представить весь тот спектакль, что разыграется передо мной спустя несколько минут.
        Часть 24
        Луиза фон Райль
        До пяти лет Луиза жила беззаботной жизнью в родовом замке отца. Она была его любимицей, хоть и приходилась самой младшей дочерью, рожденной не от законной супруги, а от одной из его многочисленных наложниц. Тем не менее, мужчина откровенно баловал ласковую и беззаветно любящую своего отца дочь, но никогда не брал на официальные приемы, балы и званые ужины, устраиваемые высшей аристократией для своих вассалов.
        Юная Луиза считала своего отца могущественнейшим и благороднейшим человеком, чуть ли не властелином мира, но все её детские иллюзии разбились вдребезги, когда в шесть лет она стала воспитанницей интерната для благородных девиц, находившейся в крупнейшем городе Южного Гринвальда, столице родовых владений маркграфа Велфорда, Силвермонте. Город располагался в зеленой долине у западного склона высокого горного хребта, а своё название получил из-за множества рудников по добыче серебра, появившихся здесь в незапамятные времена. Запасы благородного металла уже давно иссякли, но своё название город сохранил и поныне.
        В интернате, где обучалась и её старшая, сводная сестра, дочь законной супруги лорда Селвиша, Абигейл, юная Луиза узнала горькую правду жизни. Здесь ей открыли истинное положение вещей и чётко указали её место. В обществе царила жёсткая иерархия, которая отложила свой отпечаток и на взаимоотношение воспитанниц интерната. Здесь она узнала, что её отец всего лишь ничтожный слуга и один из беднейших вассалов истинного правителя всех окружающих земель, Его Величества, короля Фердинанда Второго. Даже влиятельнейший человек всего Южного Гринвальда, Светлейший маркграф, являвшийся господином господина её отца, был лишь рядовым вассалом Герцога, самого являвшегося слугой и вассалом Короля. Эта огромная пропасть между отцом и королём дополнялась тем, что она была незаконнорожденной, фактически, простолюдинкой.
        Барон заплатил огромные деньги, чтобы его дочери нашлось место в учебном заведении для потомков истинных высших дворян и это разбило ей сердце. У Луизы не было подруг. Даже сводная сестра брезговала общением с ней. Девочка научилась писать и читать, а из-за постоянного одиночества проводила всё свободное время за книгами в библиотеке. Она старалась не попадаться на глаза постоянно унижавшим и задиравшим её сверстницам. Самым обидным было то, что она не имела права им ответить и будущие графини и баронессы прекрасно об этом знали и позволяли себе немыслимые и очень обидные для ранимой Луизы вещи.
        Когда новый король Фердинанд Третий взошел на престол и принялся за поиски талантливых магов, а у Луизы неожиданно обнаружились способности к магии, она упросила уже уставшего от постоянных жалоб и просьб дочери лорда Селвиша, отправить её в столичную Школу Магии. Мужчина не особо желал тратить на незаконнорожденную дочь довольно крупную сумму, но прикинув в уме, что это может обернуться для него и его старшего сына в будущем выгодными связями в столице, всё же раскошелился.
        Луиза была счастлива покинуть интернат, но в столице королевства Латор её положение лишь ухудшилось. В Школе Магии уже не было жесткого разделения, вызванного принадлежностью к какому-то знатному роду. Большинство воспитанников были обычными простолюдинами, но теперь огромную роль играли личные магические способности. Луиза и здесь оказалась в самом хвосте. И если большинство детей оказалось в школе из-за выдающихся способностей, она опять была бездарностью, затесавшейся в ряды гениев из-за выложенных за обучение денег отца. То, что давалось другим легко, Луиза достигала огромным трудом, бесконечными отчаянными усилиями, как говорится - «потом и кровью».
        Однако, усилия не были потрачены впустую, а еще ей довольно сильно повезло. Главный наставник Магической Школы, тогда еще просто Архимаг Пентакил, заметил немалые старания рыжеволосой девчушки. Когда своей верной и старательной службой королю он получил повышение, титул Великого Архимага Королевства Латор и перешел преподавать в Магическую Академию, то не забыл о ней и даже похлопотал, чтобы помочь Луизе попасть в это учебное заведение без оплаты. Отец очень гордился успехами дочери, но возможность проявить себя и раскрыть возможный потенциал, девушка получила авансом.
        В итоге, после шести лет обучения и изнурительных тренировок в Академии, она так и не смогла сдать экзамен на третий ранг, соответствующий званию Архимага. Первый ранг и звание мага получали выпускники любой Магической Школы, второй ранг и звание Боевого мага - любой выпускник Академии, независимо от того, были ли его успехи значительны или нет. Настоящими же Боевыми магами считались лишь Архимаги, достигшие третьего ранга. Для этого нужно было овладеть заклинаниями второго уровня. Хотя бы одним. Сама способность создать сложное плетение из двух магических кругов и удерживать в эфире громоздкий магический конструкт, постепенно напитывая его ключевые узлы маной и не потерять концентрацию до финальной активации, было поистине великим достижением. Луиза знала это, как никто другой.
        Даже Великий Архимаг Пентакил был способен создать лишь одно заклинание второго уровня, но зато обладал другой, еще более редкой способностью - использовать заклинания первого уровня сразу двух стихий! Таких магов за всю историю Латора существовало всего четверо, начиная с Короля Дориана, двух давно почивших бывших глав Магической Академии и единственного ныне живущего Архимага Пентакила, прибывшего в Латор с Проклятого острова и обучившегося своей способности в одной из жутких Черных башен могущественного Альянса Магов.
        Узнав об этом от наставника, Луиза жаждала после Академии отправиться на Проклятый остров, но Архимаг отговорил её, сказав, что там творятся по истине ужасные вещи и ей не стоит рисковать своей жизнью и рассудком, ради призрачного шанса познать скрытые таинства магии, на поиски которых он потратил почти всю свою жизнь. Способностей девушки не хватало для служения королю, и Луиза в итоге оказалась не в рядах Королевской Магической Гвардии, а в столичной гильдии авантюристов, где ей впервые улыбнулась редкая удача.
        Третий сын Герцога южных земель, смелый и благородный Аксельрод, решивший служить своему отцу в рядах смелых авантюристов, уничтожая опасных монстров, атакующих Королевство изнутри и на границах его родных владений, обратил на Луизу своё внимание. Он делал ей красивые комплементы и ценные подарки, но не только по статусу, но и по рангу в гильдии стоял намного выше и девушке захотелось, во что бы то ни стало, сократить эту разницу. А был он серебренного ранга.
        Из-за своей глупости, она согласилась принять участие в задании для серебряного ранга, где тут же лишилась обеих ног чуть ниже ягодиц, угодив в созданную её же товарищами ловушку с острыми кольями. Другим членам её и двух других команд повезло еще меньше. Они умерли ужасной, мучительной смертью. Великан-людоед, в охоту на которого они вышли сразу несколькими командами оказался не так глуп, как считали авантюристы. Он не только не угодил в созданную для него западню, но загнал туда самих охотников. Луиза упала уже на тела своих товарищей, и только это спасло её от верной гибели. Она поранила ноги.
        Однако, людоед решил тут же поживиться своей добычей и забрался в ловушку вслед за ней. Он стащил с кольев вопящую от ужасной боли девушку и стал на живую поедать её нижние конечности. Луиза потеряла сознание от боли и, наверное, вскоре истекла бы кровью, если бы её не спасли другие авантюристы, прибывшие к этому месту чуть позже и убившие людоеда в той самой яме, изрешетив его арбалетными болтами. Это сейчас Луиза понимала, что просто выступила вместе с другими авантюристами лишь приманкой, а тогда была очень благодарна своим спасителям. Жрица закрыла единственной выжившей девушке открывшиеся кровотечения, и в родную провинцию Луиза вернулась жалким инвалидом.
        Отцу было больно смотреть на убитую горем дочь, и он приказал плотнику изготовить для неё деревянные ноги со сгибающимся коленом, что тот и сделал. Луиза с огромной благодарностью приняла подарок отца, и после старательных и долгих тренировок, научилась ходить на своих новых ногах, крепящихся к бедрам и талии ремнями, почти идеально. На этом её карьера авантюриста и боевого мага, а также многообещающий роман закончились, так и не начавшись. Аксельрод быстро забыл о рыжеволосой красавице, ставшей калекой, и нашел более подходящую партию.
        Архимаг Пентакил, очень опечаленный произошедшим, помог своей бывшей воспитаннице занять должность главы местного отделения гильдии авантюристов и даже прислал несколько раз довольно ценные подарки, одним из которых являлся разрушенный Ризольдой фон Райль кристалл. Когда Луиза увидела, каким магическим потенциалом обладает дочь бывшего вассала отца, её переполнил гнев, порожденный завистью. Почему одним всё, а другим ничего?! Едва совладав со своим гневом, она отправила Ральфа с сообщением. Как ни крути, лучше привлечь талантливую девушку на свою службу, чем сделать из неё врага, а когда Ральф вернулся через несколько минут, помолодевшим на десять лет и без единого увечья, Луиза впала в унынье. Она так самодовольно насмехалась над бездарностью, нищенским и бесправным положением дочери вассала, как над ней самой постоянно насмехались в интернате, школе, а потом и в Академии.
        Да только и здесь судьба сыграла с ней злую шутку. Ризольда оказалась не просто бесконечно одарена магией. Её способность исцелять была просто непостижима. Она могла в будущем стать следующей главой Культа Божественной Благодати или даже личным целителем Фердинанда Третьего. Мало того, было абсолютно неизвестно, какими ещё способности она обладала кроме этой. Если Ризольда получит необходимые знания в школе и Академии магии, то сможет со временем подняться еще выше. Стать главой Магической Академии или капитаном Королевской Магической Гвардии, фактически, правой рукой Его Величества. Да что уж мелочиться. Если она так же одарена, как Король Дориан, то она легко захватит власть во всем Королевстве Латор и создаст новую правящую династию! Как Луиза могла так глупо, ради мелкого, сиюминутного самодовольства, требовать от такого опасного человека, пресмыкаться перед ней на коленях?
        Ризольда никогда не простит ей нанесенного оскорбления, а значит просить прощения, пресмыкаться и умолять теперь придется ей самой. Как же не хотелось этого делать, особенно после устроенного представления. Всю ночь Луиза не могла уснуть. Ей особенно сильно мешали лягушки и визжащие над ухом комары. Она знала, что будет выглядеть очень жалко, если попросит Ризольду исцелить её точно также, как та исцелила Ральфа. «А если она откажется меня помочь или вообще не придет? Если она вчера покинула Кинвал и уже на полпути в соседнюю провинцию, где её под крыло с радостью примет Граф Орвул?» - мучила себя догадками Луиза.
        Глаз она так и не сомкнула и прибыла в отделение гильдии авантюристов так рано, как только смогла, по пути заехав в гостиницу, где Ризольда остановилась. Отбивавший поклоны хозяин заведения сообщил, что совсем недавно девушка потребовала горячей воды, после чего покинула свою комнату. Луиза на всякий случай направила карету сначала к ближайшим, южным воротам, а потом к северным и, лишь удостоверившись у стражи, что девушка в рясе послушницы город не покидала, рванула к зданию отделения гильдии.
        Застав Ральфа и Ризольду у входа в отделение, она вздохнула с облегчением, но тут же напряглась. Ей не хотелось окончательно потерять лицо, хотелось сохранить хоть крупицу гордости и достоинства, даже понимая, на что придется пойти, ради того, чтобы расположить недавно оскорбленную девушку к себе.
        Пока Луиза покидала карету, выверенным движением, опустившись с помощью слуг на свои протезы, ей это почти удалось, но одного столкновения с наглым взглядом Ризольды хватило, чтобы выбить её из колеи. Луизе казалось, что она опять разучилась ходить на протезах. Ноги словно не слушались, ремни скользили, носки сапог постоянно предательски цеплялись то за пол, то за ребро ступеньки и ей приходилось отчаянно балансировать при каждом шаге, хватаясь руками за воздух и с усилием налегая правой рукой на перилла. Вместо легких и уверенных шагов, выходили рваные рывки и громкое цоканье, словно она специально старалась создать, как можно больше шума.
        Добравшись по лестнице в свой кабинет, Луиза окончательно раскисла и выбилась из сил. Ей чудилось, что Ризольда тихонько посмеивается над ней из-за спины и до хромав до своего кресла за большим письменным столом, она перестала притворяться, что ей совсем не больно и, упершись в подлокотники кресла руками, тяжело ворочаясь на месте, плюхнулась, наконец, на сиденье ягодицами. Подняв усталый взгляд, она была готова увидеть на лице девушки надменную ухмылку.

* * *
        Я не сразу заметил, что в движениях главы отделения нет вчерашней легкости. Я больше думал о том, что меня ждет, чем о том, почему Луизе фон Райль так тяжело даются ступеньки. Она двигалась вверх довольно медленно, постоянно занося ногу значительно выше, чем это требовалось, чтобы просто плавно коснуться ступеньки стопой и опускала ногу с размаху, с лишним топотом.
        Постепенно, я стал догадываться, что у неё есть серьезные проблемы с ногами. Это стало особо заметно, когда она опускалась в своё кресло. Точно так же, как это делают безногие инвалиды, способные опираться лишь на руки. Рассевшись, Лиза подняла глаза и опять уперла в меня свой взгляд, и в нем уже не было и намека, на высокомерие и превосходство, только какая-то обреченность и усталость. Под глазами виднелись, отсутствовавшие вчера тёмные пятна. Женщина удивленно вскинула брови, прочитав моё озадаченное выражение лица, и выпрямила спину, добавляя своему внешнему виду немного больше презентабельности.
        Перед столом, за которым она расположилась, стояло два стула.
        - Ризольда фон Райль, прошу, не стойте у двери, присядьте, - таким же вежливым тоном предложила она, - указав на стул передо мной.
        Я не стал отказываться от предложения и резво плюхнулся задом на стул, по привычке закинув ногу на ногу и схватившись руками за лодыжку выше ботинка. В ответ на расширившиеся глаза главы отделения, я поспешно скинул задранную ногу на пол и принял более подобающую для девушки позу, сжав колени и сложив поверх ладони. «Ё моё, я же без труселей хожу! Небось, засветил только что, кое-что неприличное», - подумал я. Блин, так непривычно, что надо каждое своё действие контролировать. Тем более, я же не абы кто, а бывшая послушница храма, а эти особы - сосредоточение нравственности и непорочности, живой пример для подражания для граждан всего королевства. Виолетта мне это дважды повторила - они не бегают сломя голову по улицам, не прыгают, не дерутся с эльфами, не сквернословят и уж точно не торгуют утками и не грубят высокопоставленным лицам и родственникам лорда провинции.
        После легкого стука, из-за приоткрытой двери кабинета раздался голос администратора.
        - Ваша милость, вы не желаете виноградного сока или может быть цветочной настойки с медом?
        - Нет, Ральф, оставь нас. Хотя нет, стой, достань из сейфа большой кошель серебряных монет.
        Сейф стоял за спиной женщины, но вместо того, чтобы самой подняться на ноги и сделать пару шагов, она позвала в комнату слугу и передала ему лежавший в ящике стола ключ. Я заметил, как она задержала полный зависти взгляд на левой руке Ральфа, которой он принял ключ. Я окончательно утвердился в мысли, что Луиза сама страдает от такой же проблемы, что и её подчиненный, только её увечье коснулось ног и его не так легко увидеть под длинным платьем. Если я прав, то всё становилось предельно понятно. Сейчас она предложит мне пять монет за услуги «чуда исцеления» и когда получит своё, сдаст меня служителям Культа, за оказание услуг вне стен храма. Для этого и разыгрывает саму вежливость и доброту. Да только я на это не поведусь. Насчет Ральфа я, конечно, сглупил, просто не мог смотреть на вытекающую из щеки кровь. Но там я хоть не взял денег, а тут будет полный состав преступления. Лечение плюс деньги и нагрубившая и испортившая ценное имущество выскочка, с молчаливого согласия храмовников, окажется в пыточной этой коварной женщины. «Не, не, не. С ней мне лучше не связываться. Хромает, ножка болит - не
мои проблемы. Иди вон в Храм, тут недалеко, пусть тебе там и помогают, а я не буду так глупо подставляться», - подумал я, наблюдая за тем, как Ральф достал из сейфа небольшой мешочек, закрыл сейф и положил деньги и ключ на стол перед госпожой.
        - Прошу прощения, Ваша милость, но госпожа Ризольда выказала перед вашим появлением желание выпить виноградного сока. Могу я принести его для неё, если вы сами ничего не желаете?
        - Что же ты сразу не сказал! Тогда, конечно, принеси, - тут же согласилась Луиза, и я заметил по мелким деталям в поведении, что она почему-то нервничает.
        «А не опоить ли они меня решили?» - опять призадумался я. Эту неожиданную доброту и щедрость разыгрывают для того, чтобы убаюкать мою бдительность и отвести подозрения. Если подумать, Ральф сам предложил мне сок, едва мы встретились, а так как я пришел раньше, они не успели подготовиться и сейчас направляют подготовленный сценарий в нужное им русло. И действительно, зачем меня сдавать храмовникам, если можно заковать где-нибудь в подземелье и заставлять лечить кого прикажут, моря меня голодом и устраивая пытки. Блин, что-то мне одна чернуха в голову лезет. Не могу о людях нормально думать. Надо успокоиться, но лучше ничего тут не пить и, конечно же, не вестись на провокации «подлечить». Я постарался сделать максимально непроницаемое лицо, чтобы нельзя было прочитать, что я им совсем не доверяю.
        Я почти неосознанно сложил на груди руки и старался смотреть на происходящее так, как будто оно меня не касается. Я само спокойствие и безмятежность. О-о-м!
        Так мы с главой отделения и просидели несколько минут, переглядываясь полными напускного безразличия взглядами, пока Ральф не принес на подносе бокал обещанного сока. «Точно хотят опоить!» - решил я для себя. Раз до этого момента никакого разговора не получилось, то это был лишь предлог.
        - Ральф, будь любезен, смажь, пожалуйста, входные замки маслом. Они стали заедать и плохо открываются в последнее время, - сказала женщина, не отводя от меня взгляда.
        - Как прикажите, Ваша милость, - слегка ошарашенный непривычно вежливым обращением, отрапортовал слуга и поспешил выполнять распоряжение, плотно прикрыв за собой дверь.
        Глава отделения проводила его взглядом, дождалась, когда звуки его шагов стихнут на лестнице, и лишь убедившись, что её голос совершенно точно нельзя будет услышать извне, нервно облизала пересохшие губы и тихо произнесла:
        - Ризольда, я вчера накричала на вас. Это было неподобающее моему статусу и положению поведение. Скажу лишь в свое оправдание, что была очень расстроена, что ценный для меня предмет, подарок дорого мне человека, был безвозвратно уничтожен.
        Я молча кивнул, стараясь сохранять беспристрастное выражение лица. И всё же, она сразу начала с темы, которой я больше всего боялся. Тема повреждения мной очень редкого и ценного предмета, утрату которого, разумеется, требуется возместить.
        - Так как оценивающий кристалл стоит около сотни серебряных монет, я не могу просто закрыть глаза на произошедшее, - продолжила Луиза фон Райль.
        «Ну, вот, приплыли. Сейчас начнет угрожать расправой и крутить мне руки», - недовольно выпятив верхнюю губу, подумал я. Незначительное изменение моего настроения мгновенно отразилось на лице женщины. В мимике, жестах и голосе опять проскользнули нотки волнения. Мне даже показалось, что она слегка испугалась. С чего бы это?
        - Здесь, - положив руку на кожаный мешочек перед собой, - сто серебряных монет. Так как я являюсь главой отделения гильдии авантюристов, а вы его членом, я могу дать вам эту сумму в долг, а вы возместите ею, нанесенные убытки. Вы согласны?
        «Хитро она придумала», - подумал я. Решила посадить меня в долговую яму, а с теми наградами, что здесь предлагают за задания, мне и за год с ней не расплатиться, а еще нужно на что-то жить и дрыщавую Виолетту кормить. Да ну нафиг. Я пришел в гильдию авантюристов деньги зарабатывать, а не ради развлечения. Мне легче плюнуть на это отделение и перебраться куда-нибудь в другое место. Зарегистрировался на свою голову. А что если с кристаллом была подстава? Он был бракованный или она специально его зарядила, чтобы при моём воздействии он взорвался? Все эти мысли пронеслись у меня в голове. Да еще и не известно, действительно ли кристалл стоит объявленные сто серебра? Я ничего в этом мире не знаю, и мне можно навешать на уши всякую лапшу. Может, ему цена - десять медяков в базарный день, а в красивой коробочке его преподнесли, чтобы пустить пыль в глаза и убедить меня в его дороговизне.
        Вон, как меня барыги в тавернах обманывали, почему бы и этой коварной и напыщенной бабище меня не кинуть, раз я, по её мнению, тупая деревенщина? Что-то во мне всколыхнулось и возмутилось - да какого черта я вообще должен платить за какой-то там кристалл? Я делал то, что мне велели, а последствия - не моя забота! Я их не просил мне экзамены устраивать. Так. Всё. На этом стоять и буду. Хорош меня без вины виноватить. Меня и так все и везде кидали. Я, между прочим, добровольно в этот мир прибыл, чтобы людям помочь, а не хотелки всяких хитрожопых личностей выполнять.
        - Не согласен! - резко ответил я, - Ваш кристалл, не моя проблема. Вы хотели что-то там проверить - вот и проверили. А на возмещение убытков от ваших дурацких проверок я не подписывался!
        - Ризольда, почему вы говорите о себе, как мужчина? - удивленно спросила женщина.
        - Как хочу, так и говорю! - опять закинув ногу на ногу, но в этот раз, опустив руку на задравшуюся между ног робу, ответил я.
        «Хватит! Надоели все эти игры в субординацию», - решил я. Это всё Виолетта виновата, живет в страхе перед каждой тенью и меня в такое мироощущение погрузила. Дворяне, не дворяне - да срать мне с высокой горы! Пусть в чужой монастырь со своими правилами не ходят, но я не обязан перед всеми стелиться, какие бы Графья и Герцоги передо мной не нарисовались. Не нравится, как я себя веду и говорю - так и отвалите от меня! И вообще, я не беззащитная овечка. Может, у меня вся известная по «Сфере» магия в арсенале имеется! Ща шарахну «Армагеддоном». Пусть потом ищут этот город на карте. Хотя нет, «арма» бьет и по заклинателю, пока иммунку к огню не раздобуду, с ним лучше не шутить. Фиг его знает, сколько у меня очков здоровья. Не уверен, что много. Да и сестрица могла за мной пойти и окажется в зоне поражения. Это я, конечно, выпендриваюсь, но если по сути. Вот, сейчас пошлю эту бабу куда подальше и схожу за город, в ближайший лес, проверю, что и как я могу. Даже с одним «лечением» я не безобиден. Оно так торкает, что десять секунд ноги ватные и глаза открыть не получается, так хорошо и прекрасно
становится. Да я сейчас тут всех на кайф подсажу, будут за мной на коленях ползать, любые деньги предлагать, чтобы еще раз «подлечил».
        Погоди-ка, а почему бы мне это с хитрожопой Луизой не провернуть? В сейфе денег много, я сам видел. Назначу ценник в пятьдесят серебра за дозу и вытрясу из неё всё до нитки. А почему бы и нет? Хотя, опасно, надо всё же сначала доступ к магии протестировать, а потом уже, с пониманием того, на что я могу рассчитывать, устраивать свои порядки. Короче, нечего мне тут рассиживаться.
        Я решительно встал с кресла с твердым намерением уйти. Тема навешивания на меня непонятных долгов мне не интересна. Если натравят на меня городскую стражу, свалю из города, и поминайте, как звали.
        - Вы куда? - вцепившись руками в подлокотники и пытаясь подняться на ноги вслед за мной, воскликнула Луиза.
        - Я ухожу, платить ни за что не собираюсь. Всего хорошего.
        Стоило мне пройти три шага, и взяться рукой за ручку двери, как я услышал за спиной грохот и сдавленный стон. Обернувшись, я увидел, что женщина растянулась на полу возле стола. Одна её «нога» неестественно подвернулась вперед, фактически усадив главу отделения на продольный шпагат, и не позволяла ей ни повернуться на спину, ни встать на колени.
        - Проклятые деревяшки! - сорвалось с губ Луизы и, желая задержать меня, она воскликнула:
        - Погодите, прошу вас, Ризольда. Я хотела вас видеть по другому поводу.
        - Неужели? - с легкой издевкой в голосе спросил я, широко открывая дверь.
        - Да! Исцелите меня! Исцелите, как исцелили Ральфа. Я заплачу, Заплачу, сколько скажете.
        - Мои услуги стоят недешево, но боюсь, мне придется отказать, - получая нездоровое удовольствие от того, что меня кто-то упрашивает, ответил я.
        - Но почему? - непонимающе качая головой, спросила Луиза, - чем я хуже Ральфа? Вы исцелили его даром, а я заплачу.
        - Ты мне не нравишься, - презрительно глянув на лежащую в раскорячку женщину, сказал я, вышел из кабинета и прикрыл за собой дверь.
        «Да! Один ноль в мою пользу!» - подумал я и бодро зашагал по лестнице вниз. Думала, легко сможет меня купить. «Я заплачу!» - «В жопу свои деньги засунь и с людьми разговаривать научись!» - злорадствовал я, прокручивая состоявшийся разговор в уме, хотя в деньгах я сейчас очень нуждался. Ральфа я застал стоящим за стойкой. Он уважительно поклонился и окликнул меня шепотом, подзывая к себе жестами:
        - Простите, госпожа Ризольда. Подойдите, пожалуйста, сюда.
        Я с опаской приблизился к стойке. Чего ему от меня надо? Ральф нырнул вниз и, вытащив из-под стола небольшой, но плотно набиты монетами мешочек, протянул его мне.
        - Что это?
        - Словами не выразить ту благодарность, которую я испытываю к вам, госпожа Ризольда. Вчера, после работы в гильдии было уже слишком поздно, чтобы нанести вам визит, поэтому я решил передать вам этот скромный дар сегодня, когда вы посетите леди Луизу. Я ваш слуга навеки. Вы, буквально, вернули меня к жизни. Я так мучился от болей, каждый день, каждую ночь, но их больше нет. Совсем нет. Обращайтесь ко мне в любую минуту и по любому поводу, я помогу. После работы я обычно обитаю в «Теплом очаге», что справа от северных ворот. Недалеко от базара. Буду рад помочь вам всем, чем смогу.
        - Спасибо, Ральф, мне очень нужны сейчас эти деньги, - с благодарностью пожав мужчине руку, ответил я.
        А вот и доброе дело ответным добром обернулось. Всё-таки не зря я Ральфу вчера помог, он про это не забыл. Вон, какой мешочек для меня притащил. Интересно, сколько здесь и какими монетами?
        - А насчет леди Луизы, - не выпуская мою руку, продолжил шептать мужчина, - Вы, конечно, вольны поступать, как считаете верным, но не будьте с ней слишком строги. Она очень одинокий и несчастный человек. Кроме престарелого отца у неё больше никого нет, ведь она дочь простой наложницы. Остальная семья барона её перзирает, да и в жизни ей нелегко пришлось. Она на самом деле ранимый и добрый человек, просто пытается казаться сильной. Я-то знаю, уже пятый год ей служу. Видите ли, никто не хотел брать меня на работу, а она взяла и платила, как нормальному работнику и даже научила меня читать и писать. Так что…
        - Ральф! Ральф! - раздались жалобные крики со второго этажа и мужчина виновато пожал плечами и устремился к лестнице, а я довольный, как всё прошло, направился к выходу.
        Сейчас порадую Виолетту вкусным завтраком и схожу с ней за город, чтобы проверить доступные мне заклинания. Надо мне подготовиться к возможным неприятностям. Что-то мне подсказывало, что вижусь я с леди Луизой фон Райль далеко не в последний раз.
        Часть 25
        Грабь награбленное
        По пути в свою гостиницу, я с интересом заглянул в полученный от Ральфа мешочек и невольно поморщился. Хотя монеток было довольно много, но одни медяки. Высыпав кругляши в ладошку я пересчитал их, закидывая по одной монете назад в мешок - ровно пятьдесят. Так-так, по местному курсу это выходило пять серебра. Стандартная плата за услуги исцеления в храме. Мда… Не-то, чтобы я ждал от мужчины что-то особенное, но почему-то подумал, что администратор и личный помощник главы отделения гильдии может позволить себе и большее.
        Я не хотел обвинять Ральфа в скупости, ведь не знал его доходов. Может, это все его накопления и, подарив мне большую сумму, он рисковал лишиться пропитания и даже оказаться на улице. В любом случае, его подарок оказался очень кстати. Скромных сбережений Ризольды хватило бы на утренний завтрак, а дальше - крутись, как хочешь.
        Едва я зашел в гостиницу, как Брук сообщил мне о недавнем визите главы отделения авантюристов и спросил, готовить ли на нас с Виолеттой завтрак. Я заказал к обычной зерновой каше ещё по яичнице из двух яиц, порцию мяса гагли и пару почищенных от твердой кожуры, сладких местных фруктов, напоминающих груши, но гораздо ароматней и больше по размеру.
        За две порции вышло в сумме восемь монет. Да уж, если нормально питаться три раза в день, то и подаренная сумма испарится за пару дней. Надо срочно искать членов в свою команду или другие способы заработка. Небось, Ральф и Луиза, не единственные калеки в городе. Кому-то моя помощь тоже будет в радость и без риска попасть под репрессии Культа.
        С кухни повеяло запахом жаренного мяса и я привстал на цыпочки, согнувшись поближе к стойке и с наслаждением втянул носом аппетитный аромат. После безвкусного протеинового желе из пакетов с химическими красителями и ароматизаторами, вся еда в этом мире казалась мне очень вкусной. А мясо, приготовленное на открытом огне, с легким запахом дымка, вредной подгорелой корочкой и пряностями, вызывало целую бурю эмоций. Боюсь, с моими аппетитами, скоро на бедрах Ризольды появятся лишние килограммы и её старенькая, даже сейчас тесная ряса, растрескается по швам.
        Пощекотав рецепторы носа, я направился в свою комнату. Когда я уходил, сестра еще спала. Я закрыл дверь на ключ, поэтому возвращаясь в комнату, тоже не стал стучаться, а просто открыл замок ключом. Распахнув дверь, я застал девушку обнаженной. Она сидела на краю кровати, вывернув набок шею с расстроенным выражением на лице. Ёлки палки - кожа да кости, даже вместо груди одни соски на ребрах - никуда не годится. Ну ничего, я её откормлю, будет на что посмотреть.
        - Что-то случилось? - спросил я, заметив расстройство сестры и спешно прикрывая за собой дверь.
        На втором этаже жило еще несколько постояльцев, и один из них как раз покинул свой номер и двигался в направлении нашей комнаты. Незачем смущать и без того стеснительную Виолетту взглядами посторонних.
        - Риз, посмотри, пожалуйста, что там у меня на спине? Оно болит и чешется, - чуть не плача, попросила девушка.
        Я сел на стул со стороны окна, а Виолетта приподняла и сдвинула вбок свои длинные, распущенные волосы, чтобы я мог получше разглядеть спину. Мама дорогая! Я думал, что Виолетта вчера спала как убитая потому, что все клещи в этой комнате кусали меня, но оказалось, что это совсем не так. Весь её правый бок был плотно усеян сотнями уже разодранных до крови бугорков. Клопы сожрали несчастную девушку за ночь куда сильней, чем меня. Наверное, она так сильно устала вчера от пережитого стресса, что вырубилась без задних ног. Это позволило мерзким кровопийцам безнаказанно издеваться над её хрупким девичьим телом.
        - Бедняжка, - пожалел я Виолетту, погладив по голове, - покусали тебя сильно, ну, ничего, не переживай. Сейчас я тебя подлечу.
        Я приложил к искусанной спине девушки свою ладонь и активировал «лечение». Знакомое голубоватое свечение быстро окутало спину и распространилось волной по всему телу. Виолетта выгнулась дугой, и из её горла вырвался сдавленный стон наслаждения.
        Не в силах сдержать яркие переживания и естественные проявления тела, она повалилась спиной на кровать, прижала ладони к низу живота, застонала и засучила ножками, ритмично сжимая и раздвигая бедра. Всё это сильно напоминало оргазм, который я несколько раз видел в исполнении Вики, когда мы зависали в алхимической лаборатории.
        Едрить! Неужели и я так выгляжу, когда долблюсь «лечением»!? Мне стало стыдно. Очень смахивало на магическую мастурбацию. Вчера Ральф, небось, не руке своей удивлялся, а тому, из-за чего потом пришлось менять портки. Если честно, я собирался, пока Виолетта будет делать утренние процедуры, немного покайфовать до завтрака, но посмотрев, как это выглядит со стороны, передумал.
        Оно, конечно, О-о-очень приятно. Прямо супер-супер, но начав, потом невозможно остановиться. Пока неизвестно, как восстанавливаются мои магические резервы, также быстро, как в игре или нет, было бы тупо спустить все свои запасы маны на магодрочь. Ну уж нет! Пожалуй, я введу на это действие личный запрет. Не уверен, что у меня точно это получится, но я постараюсь. Бороться с собственным телом сложнее всего. Но на лечение посторонних точно введу ограничение. Не стоит мне разбрасываться маной, не разобравшись в принципах и скорости её восполнения.
        Эффект магического кайфа прошел примерно через пятнадцать секунд и на лице Виолетты застыло глупое выражение восторженного удивления, которое быстро сменилось на вопросительное. Сестра ничего не говорила, но в её глазах появилась мольба, она потянулась ко мне и, схватив за руку, настойчиво потянула меня к себе с молчаливым призывом: «Еще! Еще!»
        Мне пришлось вырвать руку, из-за чего одурманенная сестра сползла с кровати и принялась натурально умолять, еще раз одарить её моим «чудом исцеления». Блин, как знал, что так и будет! Виолетта слезно просила, но я твердо решил не подсаживать сестренку на эту заразу. Полечилась и хватит. Нечего злоупотреблять. И что тут началось! Сестра словно взбесилась. Она мне десять раз напомнила, что она старшая, и я должен слушаться, что ближе, чем она, у меня никого нет, и что она никогда меня ни о чем не просила, и я просто не имею права ей отказать. Когда это не подействовало, она стала лебезить, обещать всякую чушь и даже стирать мои грязные тряпки и выносить за мной горшок, как прислуга.
        Было тяжело смотреть, как сестра пресмыкается, и я дал слабину. Сказал, что так и быть, одарю её «чудом», но только один раз. Виолетта была готова пообещать всё, что угодно, лишь бы я дал новую дозу. Жалкое, на самом деле зрелище. Наркомания ужасна, опиумная или магическая - любая, как на это не посмотри.
        Кайфанув еще разок, сестрица тут же забыла о всех своих обещаниях и накинулась на меня с просьбами сжалиться и дать ей еще одну дозу. Ну, что мне стоит? Я наотрез отказался и тогда наружу из Виолетты полезли все забытые детские обиды. Меня тут же обвинили в том, что родители меня всегда больше любили, чем её и Аннет. Всё лучшее: еда, куклы и новая одежда - всегда доставалась мне. Я одна получила от отца средства на обучение в храме, а ей, видите ли, пришлось годами жить с семьей впроголодь. Из-за меня умерла матушка и старшая сестра и так далее…
        Сестра гневалась, угрожала, пыталась подлизываться, хитрить, а в итоге обиделась и обвинила меня во всех смертных грехах, заявив, что я ей просто завидую, и поэтому не даю её уйти и стать наложницей лорда Селвиша. Я даже было вспыхнул, а потом успокоил себя тем, что это просто наркоманская ломка. Виолетта сама себе не принадлежит и пытается задеть меня за живое несправедливыми обвинениями, и хоть как-то заставить обратить на себя внимание.
        После пяти минут спектакля, истерика стала потихоньку утихать. К тому моменту, как Брук позвал нас к завтраку, Виолетта окончательно успокоилась и теперь смотрела на меня глазами полными раскаяния. Я не удержался и пристыдил её за сказанные недавно слова, и тут сестра разрыдалась, на коленях прося у меня прощения. Она клялась, что сама не знает, что на неё нашло. Что совсем не думает, что я ей завидую или в чем-то обязан ей и умершей сестре. Ею просто овладел какой-то злой дух и это он говорил за неё.
        Крокодильи слезы и искренние раскаяния Виолетты убедили меня, что она действительно не отдавала себе отчет в том, что говорила и делала, и одновременно я убедился, что моё «лечение» вызывает кайф не только у меня, но и у окружающих. При этом, эффект ломки на Виолетте проявился даже сильней, чем на мне. Я смог сам взять себя в руки и остановиться, пусть и не сразу, но смог. Виолетта же просто обезумела и была готова на всё. Моё «лечение» - коварное и страшное оружие. Возможно, даже пострашней, чем меч, ведь оно способно заставить подчиниться даже того, кто этого всеми силами не желает. Одновременно, становилось очевидно, что в качестве жреца в команде я состоять не смогу. Заклинание сильное, но имеет опасные побочные эффекты. Вроде, физически отпускает быстро, но психологическая зависимость остается. Мысли сами все время возвращаются к желанию повторить пережитый кайф. А если на душе плохо или неспокойно, это желание лишь усиливается.
        С сестрой мы, вроде, помирились, но неприятный осадок остался. Не так всё гладко в сестринских отношениях Ризольды с Виолеттой. Есть маленькие червоточины, крохотные зародыши зависти. С удовольствием позавтракав горячей пищей, и убедившись, что Виолетта уже окончательно отошла от одурманивающего воздействия моей «лечебной» магии, я завел разговор о будущем. Думал вначале потянуть её с собой за город, но потом решил, что ей не стоит видеть лишнее и пора начать учиться самостоятельности. Не буду же я постоянно с ней возиться, как с маленькой. Могу на задание уйти на несколько дней или вообще на месяц-два, если оно будет в другом Герцогстве. В конце концов, отлучусь по своим каким-то важным делам. Какой толк ей просто сидеть на попе ровно и дожидаться меня неделями? Будет хорошо, если она сама немного поработает, узнает цену труду, заработанным им деньгам и чему-то научится. Об этом я и завел разговор.
        - Я не могу работать, - услышал я беспечный ответ Виолетты.
        - В смысле?
        - Я ничего не умею. Матушка меня не приучила к труду. Пока была прислуга - то она всё делала, а как денег не стало, то нам люди из ближайшего села помогали. Мужики дрова рубили, женщины еду готовили. Отец им за это редко платил, поэтому вскоре помощь прекратилась и вовсе худо стало.
        - А чем же вы с сестрой и матерью занимались, чтобы прокормить себя? - спросил я, недоумевая, что же у меня за семейка такая.
        - Матушка письма своему отцу, братьям и лорду Селвишу писала, чтобы Аннет и меня выдать замуж, но желающих взять нас в жены среди низших дворян в этой и соседней провинции не оказалось. Им только невесту с большим приданным подавай…
        - Погоди-ка, погоди-ка, - перебил я, - то есть вы сидели, как клуши и ждали, что вас выдадут кому-то замуж, а сами не трудились, и не делали ровным счетом ничего для своего благополучия?
        - Мы же были дворяне, а значит, марать свои руки черной работой нам не пристало. Так мне матушка всегда говорила.
        - Идиотка твоя матушка! - зло выругался я.
        - Ризольда, как ты отзываешься о матушке! - возмутилась сестра.
        - Ладно. Хорошо, про чёрную работу я понял. Почему ты не выучилась чтению и письму, раз матушка умела это делать?
        - А что, так можно было? - искренне удивилась Виолетта, - чтению и письму учат в специальных интернатах и при храмах. Как бы я сама обучиться смогла?
        - Да, проще простого. Надо быть безмозглой курицей, чтобы не понять, как читать и писать. Разобраться можно после нескольких несложных уроков.
        - Ты меня научишь? - тут же загорелась Виолетта.
        - Нет! - наотрез отказался я.
        Причина была не в том, что я не хотел. В моем случае все было гораздо сложней. Я понимал значение написанных слов и услышанной речи, не читая сами символы и не зная их звучания и точного произношения. У меня происходила автоматическая конвертация смысла. Пожалуй, я был единственным, кто не мог обучить других и Виолетту в том числе. Однако я знал, кто бы это мог сделать! Ральф. Он обещал мне помочь. Ему я Виолетту и сплавлю.
        - Короче, иди, пройдись прямо сейчас по городу и узнай, не предлагает ли кто работу? - строго потребовал я у сестры, - если там будет требоваться умение читать и писать, я попрошу одного человека тебя научить. Поняла?
        - Поняла, - опустив глаза, ответила сестра.
        Меня аж зло разбирало. Дворяне, твою мать. Руки им марать не пристало! Вот и передохли, как мухи, когда в рот готовую еду с ложечки перестали класть. А эти безмозглые, малолетние невесты, только о принцах и думают, да на спине с раздвинутыми ногами лежать и умеют. Замуж им. Иди работай! Паразитское отрепье. Я Виолетту от горькой судьбы бесправной рабыни хотел уберечь, а ей другого и не надо. Зачем самой что-то делать? Она лучше под мужем полежит или под господином. Занятие не пыльное, только подмыться не забывай. Такое я терпеть не собирался. Не найдет работу в городе, будет на меня ишачить прачкой. Ишь мне, белоручка выискалась! Как минимум, пусть научится в цифрах и письме разбираться. Сядет в гильдии вместо Ральфа, а я его в свою команду возьму и буду с ним деньги зашибать. Нечего ему за стойкой столбом стоять. Мне опытный помощник нужен, чтобы на местности и в тонкостях жизни авантюристов разобраться.
        Выпроводив Виолетту искать работу, сам я отправился за город. Быстро дошёл до южных ворот, а там непонятное столпотворение. Кроме стражи на проходе толпились какие-то оборванцы и попрошайки, странные, немытые и подозрительно выглядящие личности. Стража отказывалась пускать бичей в город и те в несколько глоток шумно возмущались, утверждая, что они обычные путники из соседней провинции и пожалуются лорду Селвишу на произвол городской стражи. Я быстро прошёл сквозь шумную толпу, спасаясь от мерзкого запаха мочи, гнилых зубов и многодневной немытости за прижатым к носу рукавом. «Ну и свиньи!» - подумал я, нечего этому сброду в городе делать. Всё правильно стража делает. Гнать их подальше, а еще лучше надеть на пики и прикопать в яме у леса. Меня самого удивили мои мысли. Откуда такое презрение к малоимущим и попрошайкам? Неужели во мне на секунду проявилась истинная Ризольда?
        Чтобы не рисковать, я взял с собой на прогулку, набитый медяками кошель. В гостинице его мог украсть кто угодно, просто подогнав под окно моей комнаты телегу и запрыгнув с её крыши в открытое окно или вскрыв отмычкой несложный замок. Надежно спрятать в комнате деньги было негде, поэтому я решил, что будет лучше, если я возьму их с собой. Но этим я, сам того не желая, спровоцировал мутных личностей, обратить на себя внимание.
        Заметив болтающийся на моем поясе мешочек, долговязый парень в рваной кожаной куртке, стоявший в стороне от ворот присвистнул, и показал своим приятелям секретный знак. Они тут же перестали препираться со стражей и не спеша, выдерживая дистанцию, пошли за мной следом. Прошагав пару сотен шагов от города, я оглянулся назад и понял, что неудачно выбрал время для своей прогулки. Группа из восьми попрошаек, недавно желавших проникнуть в город, увязалась за мной, заметно ускорив шаг. От городской стены было уже довольно далеко и прогуливающиеся по периметру стражники вряд ли придут мне на спасение, если я позову на помощь. Да и фигуры грабителей сейчас перекрывали им обзор. Я испугался и резко прибавил шагу. Если я не могу использовать магию, то меня ждут большие неприятности. Самое малое - это меня лишат денег, а о другом я и думать не хотел. Пусть я и не совсем слабый, но у меня нет оружия, а у этих ребят у всех кинжалы, да и луки у парочки за спиной имеются.
        Так, быстрым шагом я прошел еще полсотни метров, обернулся и вижу, что бандюки уже сорвались на бег, не скрывая своих намерений. У меня внутри всё опустилось. Куда податься? Южная дорога от города проходила между засаженных пшеницей полей, зажатых справа рекой, а слева лесом. Бежать вперед, надеясь на встречу с патрулем стражников? Это вариант, но что если там меня поджидает вторая часть этой банды? В реку лезть страшно. По берегам камыш, ил, водоросли, змеи, да и течение быстрое, водовороты и еще неизвестно, что там живет в воде. Вдруг, здесь водятся аллигаторы или другие водные хищники и опасные монстры. Оставался лес. Там будет легко потеряться из виду и незаметно пробраться назад к городу. Так я и решил. Резко повернув с дороги в сторону леса, я сорвался на бег и засверкал пятками по полю, чем лишь раззадорил преследователей.
        Как же я ошибался насчет физических способностей Ризольды. Она выдохлась уже через сотню шагов бега на полной скорости. Серьезно? Она что, вообще в жизни никогда быстро не бегала? Если подумать, правила приличия запрещали жрицам это делать, но не настолько же, что я едва волочил ноги после короткой пробежки. Еще хорошо, что в реку не полез. Утонул бы там - сто процентов!
        Бандиты с легкостью нагоняли меня, хотя совсем недавно нас разделяло более сотни метров. До леса оставалось рукой подать, но мои ноги, словно свинцом налились, сердце бешено колотилось в груди. Я запыхался и теперь жадно хватал ртом воздух. Бежать дальше мешало всё: тесная, сдавливающая грудь, длинная и узкая к низу ряса, неудобные, спадающие с ног ботинки на негнущейся деревянной подошве и даже мешочек на поясе, больно бьющийся при каждом шаге об ногу.
        Я был вынужден остановиться, чтобы перевести дыхание. Не хватало, чтобы в критический момент я не смог использовать заклинания потому, что полностью выбился из сил. Обернувшись, я быстро оценил положение моих врагов. Двое кинулись мне наперерез и бежали уже вдоль опушки леса. Еще двое остались на дороге, отрезая подходы к реке, остальные четыре, бежали через поле наискосок и находились сейчас ближе всего ко мне. Ближайший - в тридцати-сорока метрах. Почти в зоне поражения молнии. Я взял в фокус ближайшего из преследователей, выставил руку ладонью вперед и выкрикнул «стихия воздуха: молния» и… ничего.
        Я растерялся. Что не так? Расстояние? Не хватает маны или заклинания третьего уровня мне не доступны? Моя цель приблизилась на расстояние двадцати пяти метров. Я опять попытался активировать «молнию». Ничего. Дело было не в расстоянии, а в чём-то другом, но в чём? Я попятился назад. Двадцать метров. Ничего. Пятнадцать. Ничего.
        Я уже вижу гнилые зубы и злорадные, полные похоти взгляды моих преследователей. Какой кошмар. Неужели меня ждет что-то ужасное? Нет, я не сдамся! Скоро они войдут в радиус действия заклинаний попроще. Стоило парочке бандитов пересечь границу в десять метров я выпалил «Стихия огня: огненный шар». Ничего. По моей спине пробежал холодок, мгновенно пересохло во рту, а на лбу выступили капельки пота.
        «СТИХИЯ ЗЕМЛИ: ДРОЖЬ ЗЕМЛИ».
        «СТИХИЯ ОГНЯ: ОГНЕННАЯ СТЕНА».
        «СТИХИЯ ОГНЯ: ОГНЕННЫЙ ШАР».
        «СТИХИЯ ВОЗДУХА: МОЛНИЯ».
        Я повторял название одного боевого заклинания за другим, но всё было без толку. Боевая магия, на которую я так рассчитывал, не срабатывала. Бандиты скалились на мои жалкие попытки призвать себе в помощь силы природы, достали кинжалы и принялись обходить меня по кругу, лыбясь, но, не подходя вплотную. Видимо, они поджидали прихода своего босса. Высокий мужчина, единственный более-менее прилично одетый среди всего этого сброда, неспешно двигался ко мне со стороны дороги. От леса подтягивались еще двое.
        «Была не была», - подумал я и выпалил: «Стихия огня: армагеддон!» Я прокричал эту фразу с особым чувством, готовясь умереть во всепоглощающем пламени, но мой, сорвавшийся на визг, девичий голос, не вызвал ничего, кроме смеха бандитов. Я лихорадочно думал, что же мне делать? В итоге, я схватился рукой за мешочек с деньгами и одним рывком вытряхнул монетки себе в ладонь.
        - Я выброшу монеты в поле. Выброшу, и вы их не найдете! - пригрозил я, чем убрал злобные ухмылки с лиц преследователей.
        - Варан, она говорит, что бросит деньги в пшеницу, - крикнул один из бандитов в сторону дороги.
        - Не трогайте её, - приказал босс бандитов и грабители отступили на шаг назад.
        Варан неспешной походкой подошел к своим товарищам, и вся восьмерка бандитов оказалась в сборе. Посмотрев на сжатый и отведенный за спину кулак с монетами, он сообщил:
        - Даю слово, нам нужны только деньги. Если ты положишь монеты назад в мешок, я отпущу тебя. Тебя никто и пальцем не тронет. Мы не обижаем послушниц Храма, правда ребята?
        - Да, да, конечно, босс, - наперебой подтвердили его дружки и по их ухмылкам я понял, что это был сарказм.
        Нельзя было лишать себя последнего козыря. Поэтому я потребовал пропустить меня к дороге и двинулся в эту сторону. Бандиты, стоявшие ближе к дороге, сделали вид, что расступаются, и тут главарь выхватил из-за спины лук и одним выверенным движением выпустил в меня стрелу. Она попала прямо в центр груди.
        Я ахнул от неожиданности. Меня, послушницу храма, молодую, хрупкую девушку застрелили из лука за горсть медяков! Что за отморозки? Бандиты кинулись ко мне, чтобы вырвать из кулака добычу. Я не мог поверить, что всё так обернулось и упав на колени, выронил зажатые в кулаке деньги себе под ноги.
        Началась свалка. Бандиты толкались между собой, поднимая рассыпанные монеты и распихивая их по карманам. Меня просто оттолкнули в сторону, чтоб не мешалась, как ветошь, как бесполезный мусор. Я упал на спину с мыслью: «Неужели это конец? Как глупо!» Глаза начала заволакивать пелена, но я не желал умирать. Я приложил к бедру ладонь и, из последних сил, булькая кровью, произнес слова активации «лечения». Пока я могу исцелять себя, я не умру! Сколько бы стрел и кинжалов в меня не воткнулось. Я верил в это. В груди вспыхнул знакомый жар, пронесся от груди к руке и потом мгновенно окутал все тело. Да! Ни боли, ни страха не осталось. Мне было хорошо. Лучше, чем кому бы то ни было в этом мире.
        - Босс, что она делает? - услышал я, когда эйфория стала отступать.
        Я лежал на спине, пускал слюни и постанывал от удовольствия, зажав правую руку между ног. Заклинание вытолкнуло из груди стрелу и кроме дырки в рясе о ней больше ничего не напоминало. Когда, спустя несколько секунд, я окончательно пришел себя, меня обуял сильный гнев. Как эти подонки могли так поступить с невинной девушкой!? А еще я злился на Каннон. Где все мои способности? Почему ни одно боевое заклинание не сработало? Не лечением же мне бороться со своими врагами? И тут меня посетила догадка, что я использовал боевые заклинания не той стихии. Раз мне подвластно одно заклинание стихии воды, то могут сработать и другие. Например, такое, как «Кольцо холода». Бьет по площади, как раз то, что сейчас нужно.
        Оно имело малый радиус действия и наносило лишь половину урона от значения характеристики интеллект, поэтому я использовал его в игре всего несколько раз, и то, в самом-самом начале, до начала безумной бойни в «Эпохе Империй». Почти забытая магия могла спасти мою новую жизнь. Пользуясь полной уверенностью моих врагов в своем превосходстве, беспечно обступивших меня, во время сеанса лечебной мастурбации, я выставил вперед руку с опущенной вниз ладонью и сказал: «Стихия воды: кольцо холода».
        Волна дичайшего холода сковала в ледяных цепях каждое насекомое, каждую травинку на поле в неожиданно большом радиусе от меня. Мои обидчики также превратились в ледяные статуи. Они погибли мгновенно, замерзнув в статичных позах, в которых они оказались в момент активации заклинания. Лишь один находился в движении, поэтому рухнул, как манекен, в покрытую льдом пшеницу. Меня убийственная стужа не коснулась, но растения подо мной и все вокруг стало ледяным и очень холодным, поэтому я поспешил подскочить на ноги и с изумлением разглядывал, что натворил. Жуткое зрелище оледеневших трупов завораживало, и давало некоторые подсказки. Я задрал выше колен подол рясы и промерил широкими шагами радиус круга. Около двадцати метров. Это вдвое больше базового радиуса действия заклинания, а значит, я сейчас «Заклинатель» максимального, десятого уровня, но заточенный исключительно под стихию воды.
        Значение интеллекта у меня тоже должно быть немаленьким, если его половины хватило, чтобы умертвить врагов с полным здоровьем. Для простоты подсчетов, я предположил, что мои противники были первого уровня, а значит, имели около ста очков здоровья. В таком случае, мой интеллект имеет значение не меньше двух сотен. А если это не первоуровневые враги, то еще больше. Возможно, параметры рядовых жителей этого мира ниже базовых параметров игрока. Допустим, у этих людей всего десять очков жизни, тогда мой интеллект всё равно не меньше двадцати. Погоди-ка, у меня же есть очень удобный измеритель - водная «волшебная стрела»! Она наносит ровно десять единиц магического водного урона независимо от значения моего интеллекта. Следующего противника я могу попробовать поразить ею, и сразу станет понятно, что собой представляют враги и что такое для них десять единиц магического урона. Потом по количеству потребовавшихся «волшебных стрел» я смогу определить и примерное значение моего интеллекта.
        Было немного странно, как я могу так спокойно ходить и рассуждать о своей магической силе и способах её определения, убив только что восемь человек, но именно концентрация на игровых моментах позволяла мне уйти от стресса, навалившегося на меня в последние минуты. Я старался не думать об этих бандитах, как о живых людях. Они просто мои игровые враги, которых я одолел игровой магией. Всё хорошо, всё в порядке и как теперь, чёрт возьми, мне забрать у них свои деньги?
        Я подошел к человеческим статуям поближе и, подавив брезгливость, стал изучать, куда эти голодранцы могли распихать мои монеты? Я осторожно просунул руку в карман штанов одного из стоячих трупов и выудил оттуда несколько очень холодных на ощупь медяков. Держать их в ладони было почти невозможно, так сильно они охладились, поэтому я сразу забросил их в свой опустевший мешочек.
        Пришлось обыскать не только карманы брюк, но и непонятные лохмотья, содержавшие множество потайных карманчиков и тайничков. Там обнаружилось много чего интересного. Мои грабители оказались совсем не бедными людьми. Мои жалкие сорок медяков на фоне их сбережений были просто мелочью! Сволочи! Они совершенно не нуждались в деньгах, когда лишили меня жизни. У главаря банды при себе оказался целый мешок, полный не только медяков, но и серебра. Пока монеты были жутко холодными, вынимать и пересчитывать их я не стал, но серебра там было не меньше половины. К тому же, в мешочке валялся перстень с камнем. Из какого он металла, на глаз я определить не смог, но похоже, что был золотым.
        Итого, я выудил из карманов и тайничков бандитов пять мелких мешочков с медью, всякие серебряные украшения: серьги, кольца и браслеты. Всё в нескольких экземплярах. Немного серебра монетами и свои, разлетевшиеся по множеству карманов и заначек медяки. Больше всего ценностей, ожидаемо, оказалось у главаря. Это и увесистый мешок с большим количеством серебра, золотой перстень и довольно дорого выглядевший кинжал.
        Насчет оружия у меня в голове всегда был «пунктик», я забрал заплечный мешок у одного из грабителей и вытрусил оттуда его содержимое. В основном там хранились какое-то грязное, засаленное тряпьё, меховая фляга с водой и наполовину объеденное жаренное мясо крупного зверя на ребрах. Я сложил в мешок собранные с бандитов кинжалы и пару колчанов со стрелами. Два торчавших из мешка лука замотал в мятую тряпку, оказавшуюся довольно дорого выглядевшей рубахой. Кого это они ограбили, что разжились подобной одеждой? Я полез в другие мешки и нашел еще несколько наборов одежды, явно принадлежащей ранее зажиточным людям. Среди вещей нашлось и платье. Всё было очень мятым, но, тем не менее, выглядело в разы круче, чем моя потертая и тесная ряса в заплатках. Что-то мне подсказывало, что бывшие хозяева вещей уже не будут против, если я ими воспользуюсь в своих интересах. Перебрав все содержимое мешков, я выбрал самые прилично выглядевшие вещи и запихал их во второй мешок.
        Да уж, я на прогулку вышел с пустыми руками, а вернусь с мешками, набитыми, подозрительного происхождения вещами. У любого стражника это вызовет подозрения. А если спросят, я даже не смогу ответить, откуда я всё это взял. Вряд ли разъяснение, что я ограбил грабителей, их удовлетворит. Наоборот, восемь обледеневших трупов вызовут массу вопросов. Где доказательства, что это они на меня напали, а не я на них? По количеству полученного шмотья, выглядело как раз наоборот. Как же мне пронести мою добычу в город? Похоже, придется её разбить и занести небольшими порциями, по частям.
        Я провел финальную ревизию карманов моих горе-обидчиков и натолкнулся на один странный предмет. Во внутреннем, еле заметном кармашке куртки главаря обнаружилась железная пластина авантюриста. Неужели… Это мог быть украденный предмет или действительно бывший авантюрист ступил на кривую дорожку. Проверить это я мог лишь у Ральфа. Если мужчина работал в отделении последние пять лет, то мог знать бывшего владельца жетона в лицо. Хотя, отделений гильдии в стране много. Мало ли откуда прибыли эти ублюдки.
        Убедившись, что ничего ценного в карманах бандитов больше нет, я взвалил два мешка на свои хрупкие плечи и пошел в сторону леса. При последнем обследовании карманов чувствовалось, что от замерзших тел еще веет холодом, но сама одежда уже не была такой холодной. Постепенно теплый воздух возвращал оледенелые растения и одежду в прежнее состояние. «А не оживут ли бандиты, когда оттают», - забеспокоился я. Надо было поскорее уносить ноги. Я уже протестировал то, ради чего покидал город. От отчаяния попытался кастонуть даже «Армагеддон» и выяснил, что сейчас он мне не доступен. Во всяком случае, до тех пор, пока я не пойму, как получить доступ к другим стихиям, а пока, я могу исследовать действие уже известных мне водных заклинаний.
        Тут меня осенило, что я вполне могу просто перелететь городскую стену или использовать телепорт. Это тоже будет своеобразным экспериментом. Для активации обоих заклинаний требуется пятьсот единиц маны и пятьдесят интеллекта соответственно. Я недавно потратил восемьдесят маны на «кольцо холода», поэтому для чистоты эксперимента нужно было пару часов подождать или перенести его на другой день. Я решил не откладывать это в долгий ящик и отдалившись достаточно далеко от места расправы над бандитами, активировал полет, и он сработал! Правда, мой восторг быстро сменился разочарованием. Я не летел, как птица, а просто плавно и очень медленно левитировал. За отведенную на заклинание минуту я смог лишь взлететь к верхушке высокого дерева, зацепить за обломанный сук лямки заплечных мешков и вернуться на землю.
        Лучшего тайника, чем верхушка дерева, я придумать не смог. Выбранное дерево не находилось на опушке, поэтому разглядеть тайник издалека не получится, а в лесу, из-за густой кроны, если смотреть снизу, его тоже не видно. Удовлетворившись результатом, я вернулся в город. Из полученных трофеев при мне остались лишь деньги и украшения. Правда и их мне пришлось спрятать в ботинки и подвязать на шнурок к ноге, чтобы не привлечь лишнее внимание стражи. Они и на мой скромный мешочек на поясе смотрели с нездоровым интересом.
        Самое интересное меня ждало впереди. Луиза фон Райль не смогла найти подход ко мне и решила действовать обходными путями. Она разыскала в мое отсутствие Виолетту и хорошо промыла ей мозги, чтобы переманить на свою сторону. Стоило мне появиться в гостинице, как сестрица стала ненавязчиво намекать мне, что успешная карьера авантюриста напрямую зависит от поддержки администрации, и особенно главы отделения. Глава может помочь в сборе успешной команды и многих других вопросах. Несколько раз она невзначай поинтересовалась, не хотел бы я наладить связи с леди Луизой. Очень важно заручиться её поддержкой и помощью, что облегчит успешное продвижение и получение более престижного ранга.
        - Ты нашла работу? - понимая, откуда дует ветер, спросил я, желая сменить тему.
        - Да! - с гордостью заявила сестра, - меня приняли в гильдию авантюристов помощником администратора зала.
        - Твою ж мать! - не сдержавшись, воскликнул я.
        - Что не так? Я думала ты будешь рада. Что-то случилось? - недоуменно хлопая ресницами, спросила Виолетта.
        - Нет, ничего, забудь, - отмахнулся я, и сказал, что хочу немного побыть один.
        Сестра ушла в свою комнату, а я закрыл дверь на засов, вставил в замочную скважину ключ и разложил на кровати и тумбочке все добытые сегодня в честной схватке деньги и драгоценности. «А может ну её, эту гильдию?» - почесав затылок, подумал я. Грабеж бандитов, похоже, гораздо более прибыльное дело, чем беготня по лесам и полям в поисках монстров. А если потрясти тех бандитов, что ограбили отца Ризольды, да, именно тех, что засели в крепости на холме над Кинвалом, так вообще о деньгах можно будет забыть. Но первое, что нужно сделать до ужина, это избавиться от набитого клопами матраца, а возможно и от всей деревянной мебели. А вообще, неплохо было бы узнать, есть ли тут гостиницы классом повыше. Экономить каждый медяк в ближайшее время не потребуется.
        Часть 26
        Еще один чудесный день
        Большинство рядовых жителей Королевства считали, что жизнь высшей знати и особенно короля, легка и беззаботна, но законный правитель Латора, Фердинанд Третий, занявший трон своего отца еще юношей, так не думал. Каждый день его власти, стране и её гражданам угрожали всё новые и новые опасности. Засухи, наводнения, эпидемии, голод, постоянные неурожаи и порча посевов расплодившимися сверх меры вредителями не давали расслабиться. Правители соседних королевств постоянно строили козни, подсылали своих шпионов, чтобы те убивали талантливых помощников, отравляли воду в колодцах городов, обрушивали тоннели шахт. Удачные и неудачные диверсии происходили постоянно. В стране то и дело горели склады с припасами и хранилища зерна.
        За сохранностью ценного имущества, порядком и безопасностью во дворце, столице, родовых Королевских землях, Герцогствах до каждой отдаленной провинции, приходилось постоянно следить. Обеспечивать охрану границ, строить новые пограничные форты, снабжать их обученными воинами и провизией, и всё это выливалось в огромные расходы. А еще вечная грызня вассалов за власть, причем, на всех уровнях. Постоянные кляузы и доносы баронов на графов, графов на маркграфов и так далее. Споры за наследство внутри семей, отравления и жестокие убийства наследников тоже подливали масла в огонь. Фердинанд Третий постоянно был вынужден проводить репрессии, устраивать показательные казни, чтобы отбить у вассалов желание строить заговоры и скрывать свои истинные доходы, чтобы снизить отчисления в королевскую казну.
        Возникало огромное желание взять и одним махом разогнать всех этих напыщенных индюков и пустоголовых куриц, которые непрерывным потоком стекались во дворец. Просители пытались лестью, слезливыми историями и клятвами в вечной верности, получить от короля очередную подачку, которую они тут же спускали на породистых лошадей, украшенные золотом кареты и другую бессмысленную роскошь. Вместо того чтобы повышать общий уровень жизни и благосостояние своих подданных, вкладывать полученные от короля и собственных владений средства в расширение пригодных для земледелия угодий, развитие ремесленного производства, его вассалы строили себе очередной замок с неприступными стенами, за которыми предавались разврату с юными наложницами и рабами.
        За открытую неприязнь к разгульному образу жизни аристократии, короля не любили ни вассалы, ни даже члены его собственной семьи. Никто не хотел отказывать себе в удовольствиях и роскошной жизни, иначе, зачем вообще нужно это богатство, титулы и привилегии? Злые языки поговаривали, что к внезапной смерти старого Короля приложил руку сам наследник, но это было гнусной клеветой. Фердинанд горячо любил своего отца и восхищался его мудростью и дипломатическим даром. Единственной промашкой отца он считал слишком мягкое отношение к постепенно набирающему силу Альянсу Магов.
        Недооценка реальной угрозы, исходящей от рвущейся к власти и могуществу организации, привело к её неизбежному выходу из-под контроля. К ней тайно примкнул Герцог восточных земель. Неизвестно, что верхушка Альянса пообещала ему, но он тут же начал готовить покушение на своего господина.
        Фердинанд Третий казнил отбившегося от рук вассала, но не стал расправляться с его семьей и сохранил титул и земли за его наследниками. Проявленное милосердие привело лишь к недовольствам и новому заговору. Многие уважаемые и влиятельные в Королевстве личности, включая известных авантюристов и нескольких сильнейших архимагов из Магической Академии также тайно стали поддерживать Альянс. Вскрылось то, что организация ставила своей целью свержение короля и раздробление страны на отдельные Герцогства. Такая программа не могла не нравиться и другим Герцогам. Они фактически избавлялись от налогового бремени в пользу Короны и становились единоличными правителями в собственных землях.
        Началась долгая и изматывающая борьба с пронизавшими все уровни и структуры Латора щупальцами заговора. К мятежникам испытывали симпатии многие недовольные, погрязшие в разврате и разорившиеся из-за этого, безземельные, не имеющие при текущем правителе перспектив дворяне. Альянс тайно снабжали деньгами, желающие свержения правящей династии представители высшей аристократии. К усилению Альянса приложили руку агенты влияния Королевства Пон и Майн. Соседи желали поживиться обещанными им территориями и ресурсами. Страну неизбежно ждал развал и гражданская война.
        Король стал выискивать и отлавливать заговорщиков. Открыто не признающие верховну власть правящей династии мятежники, обосновались в неприступной цитадели на небольшом острове в восточном море, имеющем название «Проклятый». Об окружающие его подводные скалы, регулярно разбивались торговые и военные корабли Латора и других стран. Всё выловленное в море и вынесенное на берег волнами имущество, теперь присваивали себе засевшие там бунтовщики. Чудом спасшиеся после одного из крушений моряки утверждали, что корабль несло на скалы Проклятого острова даже в безветренную погоду, словно чьей-то злой волей.
        Быстро задушить мятежников не удалось, а с поддержкой множества тайных союзников, Альянс Магов вскоре распространился из своей цитадели по всем окрестностям Королевства Латор. Высокие Черные башни Альянса, в которых они проводили свои чудовищные эксперименты над монстрами и людьми, пытаясь создать армии подконтрольной нежити и призвать на службу могучих демонических существ, появились сначала в южных пустошах, а потом и восточных горах на территории Королевства Дворфов.
        Альянс Магов стал подбивать правителей соседних Королевств на полномасштабную войну с Латором, желая ослабить Королевскую власть. Агенты Альянса подрывали стабильность в стране, регулярно запугивая или подкупая мелких и средних вассалов и склоняя их к неповиновению и вредительским действиям.
        Десять лет Фердинанду Третьему удавалось держать своих вассалов в узде, но с каждым годом это становилось всё труднее. Проведя расследование, король узнал, что его отца отравили по заказу одного из глав Альянса. Корни коварной организации уже в те времена глубоко проросли в его окружение и высшие слои общества. Новый король нигде не чувствовал себя в безопасности. Не мог доверять никому. У него развилась паранойя. Он неоднократно сменил слуг и охрану во дворце, назначал новых советников и глав ключевых управляющих министерств и ведомств. Особенно сильно перешерстили тайную канцелярию, но утечка информации и шпионаж в пользу Альянса Магов всё равно продолжался.
        Уже не оставалось сомнений, что появление ужасного морского чудовища в портах Восточного Герцогства и на основных морских торговых маршрутах - дело рук Альянса. Они же регулярно насылали дракона на окраины Северного Герцогства. Не прекращалось нашествие жутких монстров из пустошей и на Южное Герцогство. Последние лояльные вассалы начинали сомневаться в способности короля эффективно управлять страной. Подрывалась вера в сильную власть и у нищающих с каждым днем рядовых граждан.
        Дворфы подливали масла в огонь, ощутимо подняв цены на железо и почти перестав поставлять в Латор магический орихалк, необходимый для изготовления антимагических амулетов. Коротышки отказывались брать в качестве оплаты серебро и пшеницу, требуя в обмен только золото, цену на поставки которого, они тоже подняли вдвое.
        Из-за козней Альянса Магов, натравливающих на поселения эльфов всё более сильных и опасных магических тварей, давние и надежные союзники перестали удерживать полный контроль над своими приграничными территориями. Всё чаще со стороны эльфийских лесов вглубь западных провинций наведывались стаи опасных хищников и невиданных доселе магических тварей.
        Королевство, буквально, трещало по швам, и Фердинанд всеми имеющимися у него средствами пытался спасти страну от распада и хаоса гражданской войны. Он регулярно спонсировал гильдию авантюристов, выделяя немалые средства на борьбу с монстрами. Оплачивал постоянные поиски одаренных к магии подростков с дальнейшим обучением за счет казны в Школе и Магической Академии. Король постоянно повышал боевой потенциал охраняющей столицу Магической и Рыцарской Гвардии. Поддерживал из казны школы копейщиков и мечников, но всех предпринятых мер оказалось недостаточно.
        Обрабатываемые земли в Королевстве постоянно сокращались. Люди оставляли опасные для жизни районы и стремились в благополучные центральные земли, поближе к столице. Они желали укрыться за высокими городскими стенами и их можно было понять. Однако, шёл стремительный отток людей из провинций в крупные города и это грозило обернуться в будущем нехватками зерна и голодными бунтами.
        Лорды провинций, а также Графы, Маркграфы и Герцоги ежегодно сообщали о снижении урожаев и налоговых отчислений. Часть денег просто прикарманивалась вассалами, привыкшими вести роскошный образ жизни независимо от экономического положения в стране. Некоторую часть средств вассалы платили Альянсу Магов, из-за участия в сговоре или страха террора с их стороны. Общее недовольство нищетой и бессилием центральной власти в стране росло день ото дня и грозило вылиться в открытое противостояние Короля своим самым могущественным вассалам, Герцогам, ресурсы и личные гвардии которых, не намного уступали его собственной.
        В один прекрасный момент молодой король осознал, что если не придушит на корню, подпитывающий мятежные настроения Альянс Магов, то может оказаться на месте своего отца. Последней каплей, подтолкнувшей его к решительным действиям и полномасштабной войне с коварным врагом, стало похищение из дворца его младшей сестры, принцессы Виталии, сопровождавшееся убийством нескольких десятков стражников и одного из сильнейших боевых магов. Последнему перерезали горло, также на его спине были обнаружены отверстия от арбалетных болтов, из-за чего король сделал вывод, что в рядах дворцовой стражи есть предатели и шпионы.
        Враг уже без страха орудовал прямо у него под носом, поэтому Фердинанд принял непростое решение. Рискуя подвергнуть свою жизнь серьезной опасности, он решил отправить все свои силы в бой, а заодно спровоцировать таящихся предателей выдать себя. Король обратился за помощью в Магическую Академию и гильдию авантюристов. Эти организации не предоставляли услуги бесплатно, поэтому Фердинанд передал в гильдию авантюристов и главе свободных магов множество контрактов и заданий, за которые обещалась баснословные вознаграждения в десятки и сотни орихалковых монет. Король решил опустошить казну, но раз и навсегда разобраться с мятежникам.
        Первыми новые задания увидели авантюристы и свободные боевые маги столицы, а через неделю пергаменты с новыми заданиями от Королевского двора увидят в каждом отделении гильдии авантюристов Королевства Латор.
        Баснословные награды за обнаружение и уничтожение сторонников Альянса Магов, разрушение их баз, зловещих Черных башен в Королевстве Дворфов и южных Пустошах, а также на Проклятом острове, замотивировали достать из закромов свое оружие, даже давно оставивших свое опасное ремесло ветеранов. Устранение глав мятежного сообщества - семи Великих Архимагов Альянса, оплачивалось особенно щедро. Кроме денежных наград в качестве вознаграждения указывались орихалковые артефакты, антимагические амулеты, доспехи и редкие свитки, имевшие головокружительную стоимость.
        За день до обнародования заданий в гильдии авантюристов, из столицы, под покровом ночи на север и юг выдвинулось два крупных отряда Королевских гвардейцев. Битва с Альянсом Магов не на жизнь, а насмерть, началась.

* * *
        Закончив разбор трофеев, я решил протестировать еще какую-нибудь магию из стихии воды. Пришлось неплохо напрячь память, чтобы вспомнить все заклинания, которые я видел в магической гильдии «Сферы».
        На первом этаже это были:
        «ЛЕЧЕНИЕ», «СНЯТИЕ ЧАР», «БЛАГОСЛОВЕНИЕ УРОНА», «ОБЕРЕГ ВОДЫ» И «ВОЛШЕБНАЯ СТРЕЛА».
        На втором:
        «ЛЕДЯНОЕ ДЫХАНИЕ», «ПРОКЛЯТИЕ СЛАБОСТИ» И «ПРОКЛЯТИЕ ГЛУПОСТИ».
        НА ТРЕТЬЕМ:
        «ЛЕДЯНАЯ СТРЕЛА» И «КОЛЬЦО ХОЛОДА».
        НА ЧЕТВЕРТОМ:
        «ТЕЛЕПОРТАЦИЯ» И «ПОЛЕТ».
        А НА ПЯТОМ ТАК И НИ РАЗУ НЕ ИСПОЛЬЗОВАННЫЙ МНОЙ «ФАНТОМ».
        К проверке новых заклинаний я приступил с некоторой опаской - мало ли какие у них окажутся побочные эффекты? Начал я с заклинаний первого уровня. При тестировании «Благословения урона» вначале не возникло никаких проблем. Меня не размазало по полу и не накрыло очередным оргазмом. Заклинание окутало меня белым свечением. Моё общее настроение заметно улучшилось. Появилась легкость, бодрость, в душе вспыхнул некий «огонёк». Птички поют, погодка отличная! Горы захотелось свернуть. Моё воплощение в женском теле я воспринял, как приятный бонус. Пару минут мял свои сиськи без намека на смущение и на этом с трудом остановился.
        Определив для себя, что «благословение урона» работает, как некий стимулятор бодрости и хорошего настроения, я попробовал развеять его «Снятием чар», но заклинание не сработало. А ведь точно! «Снятие чар» убирает с дружественных целей лишь проклятия, а «благословение» к ним не относится.
        «Что ж, так даже лучше», - подумал я. Давно я не чувствовал себя таким энергичным и бодрым. Действие заклинания продлилось намного дольше минуты. Если опираться на то, что я заклинатель десятого уровня, то прошло десять минут, хотя по ощущениям я бы так не сказал. Когда свечение потухло, я отчетливо ощутил, что допинг действовал довольно сильно. Без него краски мира сразу померкли, тело показалось слабым и вялым, а будущее туманным и тревожным. Из ниоткуда вдруг навалился депрессия, и возникло огромное желание еще разок взбодриться.
        Твою ж мать! Наркотик! Второе заклинание смело можно отнести к наркотикам. Пришлось себя отвлекать, поприседать и повторно пересчитать разложенные на кровати монетки, чтобы не накатить себе «благословением» еще разок. Хорошо, что моя мировая скорбь продлилась недолго и вскоре я смог окончательно взять себя в руки.
        Если мне не изменяла память, то в игре, эффектом заклинания было повышение урона используемого оружия, но проверить так ли это или нет, пока возможности не было. Однозначно, можно было сказать, что смелости оно прибавляет точно. Если надо будет послать кого-то в пасть к дракону, то под этим бафом у него даже мысли не возникнет, что это опасно.
        После первого эксперимента я долго не решался тестировать следующее заклинание, но потом убедил себя, что лучше сразу обнаружить все подводные камни, пока я нахожусь в безопасности, один, в четырех стенах своей комнаты. Продышавшись, я активировал «оберег воды». Темно-синее свечение, цвета морских глубин, окутало моё тело и наполнило сознание спокойствием и умиротворением. Это состояние значительно отличалось от экстаза «лечения» и беспокойного прилива бодрости «благословения урона». Я сам словно стал морем, бескрайним и безмятежным. «Хорошее состояние, будет забавно, если и оно тоже лишь одна из форм кайфа», - подумал я краем сознания. Подумал и отпустил. Никакого беспокойства и волнения. Действие «оберега» убаюкивало, усыпляло, погружало в состояние полнейшего покоя.
        В заторможенном состоянии мне показалось вполне нормальным протестировать отражающее действие водной защиты. Без тени сомнения я выставил вперед левую руку и шмальнул в неё сначала «Волшебной», а потом и «Ледяной стрелой». Если первое заклинание было безболезненно поглощено защитой, то второе нахрен оторвало мне кисть руки, навылет пробило наружную стенку комнаты и полетело дальше. Всё это сопровождалось соответствующими звуками, из-за чего в мою дверь сначала стала ломиться сестра, а потом и хозяин гостиницы.
        У меня фонтаном из руки хлыщет кровь, сломанные кости торчат наружу, а я стою, любуюсь - ноль беспокойства. Попробовал подлечиться - не выходит. «Оберег» отразил воздействие заклинания стихии воды, но «Снятие чар» почему-то сработало. После выхода из-под оберега я смог адекватно осознать, что натворил: дыра в стене, вся кровать и полкомнаты в крови. Брук уже не просто шумит под дверью, а пытается высадить её плечом.
        Меня накрыла паника. Я шепотом кастонул на себя лечение, отвалялся положенные пятнадцать секунд на полу, а потом быстро завернул раскиданные по кровати деньги в покрывало и «Телепортацией» смылся из комнаты, приметив через окно тихий и безлюдный закоулок.
        Глупо вышло, бегство проблему не решит, а следы крови напугают сестру, но я просто не знал, что рассказывать Бруку. Пусть сам себе что-то придумает, а я пока избавлюсь от следов крови на руках и одежде и припрячу деньги. Блин, свою раздробленную «Ледяной стрелой» кисть забыл с пола поднять. Ну, да ладно. Будем считать, что я просто экстренно переселяюсь. В любом случае, уже слишком многие знали, где я остановился, и могли нанести мне неожиданный визит.
        Я имел в виду Луизу, её титулованных родственников, городскую стражу и чуть не лишившегося уха эльфа. Не каждый день происходят чудесные исцеления калек. Знающие Ральфа люди зададутся вопросом, как такое произошло, расскажут о чуде знакомым, те своим домашним, а среди них найдутся завистники и желающие поживиться и расскажут о чуде храмовникам, а те доложат лорду провинции. Удивительно, что до сих пор ко мне под дверь не прибыли люди барона. Хорошо, что слухи тут довольно медленно распространяются.
        Только я об этом подумал, как на улице перед гостиницей появился конный отряд в сопровождении повозки-фургона с решеткой на маленьком окошке. А вот и те, о ком я только что вспомнил. Легки на помине. Я тут же вжался в стену ближайшего дома потому, что из фургона выскочило несколько бритоголовых головорезов неприятной наружности. Явно по мою душу прибыли. Блин, хоть бы Виолетта не протупила и завеялась куда-нибудь, пока они меня разыскивают.
        Эх, где там! Мою сестрицу вывели из гостиницы и усадили в фургон почти сразу. Отряд из восьми вооруженных всадников помялся десять минут на месте и вскоре все бритоголовые бугаи вернулись к фургону. Двое вывели под руки Брука. На осунувшемся и побледневшем лице мужчины застыл ужас, а это значило, что перед ним не простые громилы, а опасные и наделенные большой властью мясники.
        Чтобы не выдать себя и незаметно выяснить место, куда везут мою сестру, мне пришлось несколько раз использовать «полет» и «телепортацию». Я всё боялся, что в самый неподходящий момент у меня закончиться мана, поэтому не рисковал задерживаться на высоте надолго. Как я и думал, фургон домчался до границ города, устремился к замку на холме и скрылся за его въездными воротами.
        Хотелось узнать, куда пленников отправят после выгрузки на внутреннем дворе, но дальше незаметно следить за конвоем было невозможно. На высоких стенах и в башнях, окружающих крепость, дежурили дозорные. По стенам прохаживались караульные, а в бойницах маячили арбалетчики. Перелететь стену я мог, но что делать дальше? Неожиданно напасть на конвой первому и положить всех «кольцом холода» не получится. Большой риск убить вместе с остальными и Виолетту. Да и Брук ни в чем не виноват. Какие-то экстремальные мысли лезли мне в голову - пойти войной на законную местную власть на второй день своего появления в незнакомом мире. Однако, бесцеремонные действия представителей лорда ассоциировались с тем беспределом, что служба гражданской безопасности устраивала в седьмом регионе. То же презрение к чужим правам и свободам в угоду правящей верхушки.
        Я старался не накручивать себя, чтобы не рвануться в неравный бой без веской причины. Ну, не станут же они подвергать пыткам невинную девушку, лишь потому, что хотят выяснить, куда я подевался? Виолетта ведь ни сном, ни духом. Расскажет им всё, что знает - её и отпустят, наверное. То же самое будет и с Бруком. Если он дверь номера не успел выбить, то в комнате остались все признаки насильственного похищения. Ключ в замке изнутри, кровища везде и кусок моей окровавленной плоти. Однозначно, Брук с Виолеттой должны быть вне подозрений, хотя, необъяснимого в моем неожиданном исчезновении тоже оставалось много. Наверное, поэтому-то их и забрали. Хотят тщательно допросить и найти зацепки и неувязки.
        Мои размышления казались мне вполне логичными, но всё равно на душе скреблись кошки. Очень беспокоился за Виолетту, хоть опять «оберег» на себя кастуй, чтобы успокоиться. Хотя, лучше не стоит. Я становлюсь под ним полным пофигистом. Могу решить, что ничего страшного в маленькой войнушке нет и можно брать замок штурмом. Под допингом «благословения урона» я бы точно так решил. Я покружил немного пешком в окрестностях замка, подыскивая слепую зону для проникновения, но везде на стенах стояли стражники и мой визит однозначно не останется незамеченным.
        Нужно было чем-то себя занять и отвлечься, чтобы не наделать глупостей, как вышло с тестированием магии. Хотя, по большому счету, я наоборот сделал, как лучше. Я знаю, где Виолетта, а они не знают, где я. Немного пожалел, что не отбил её по дороге, но просто побоялся обосраться с истощением маны. Если бы знал, что её еще на несколько телепортаций и полетов хватит, то рискнул бы, а сейчас уже поздно кусать локти.
        Я следил за воротами замка несколько часов с опушки небольшого леса у подножья холма, и моё беспокойство нарастало вместе с моим томительным ожиданием. В итоге, я решил действовать, но не штурмовать замок, а встретиться с Луизой. Если арест Виолетты произошел с её подачи, то выторговать её свободу за услугу лечения или подсадив на наркоманскую иглу, если она будет упираться и заявлять, что не при чём, то опять же попытаться получить её посильную помощь в освобождении сестры. Как-никак, но она часть семьи барона, пусть и не обладает высоким статусом, но хоть какое-то влияние на него имеет. Просто ждать и надеяться, что ничего плохого с Виолеттой сейчас не делают, было выше моих сил. Припрятав свернутое в узел покрывало с монетами в зарослях кустарника, я осторожно выдвинулся в сторону ближайшей городской стены.
        Назад в город я пробирался, как шпион. Выждал, когда караульные обойдут участок пересекаемой стены и переметнулся через неё связкой «полет» - «телепортация». У меня всё лучше получалось правильно позиционировать конечную точку быстрого перемещения. Каким бы уровнем «Заклинателя» я не обладал, максимальное расстояние телепорта ограничивалось пятьюдесятью метрами. Чтобы не привлечь ненужное внимание, нужно было выбирать малоприметные или укромные места, а найти такие в зоне видимости было довольно непросто.
        Проникнув в город, я старался двигаться максимально неприметно, но просто слиться с толпой на почти безлюдных улицах было невозможно и на городской площади, где находился вход в гильдию авантюристов, я вообще оказался совершенно один. Быстро сократив расстояние до входа очередной «телепортацией» я ощутил сильное головокружение и острую боль в груди. Перед глазами поплыли черные круги. Ноги и руки стали ватными, и я рухнул носом на брусчатку прямо перед дверью гильдии.
        «Нет, только не сейчас!» - в панике подумал я. Истощение маны настигло меня совершенно нежданно. После более десятка телепортаций я почти уверовал в свои неограниченные запасы магической энергии, но как и во многом другом, здесь я тоже ошибся. Мои запасы действительно были огромны, но абсолютно точно не безграничны.
        Я лежал так несколько минут, опасаясь, что меня заметит городская стража или храмовники и отчетливо чувствовал, как холодеют мои руки и ноги. По аналогии с игрой я надеялся, что моё бессилие скоро пройдет, но ситуация не менялась и, еще через несколько минут, моё сознание погружалось во тьму.

* * *
        - Эй, Роланд, прекрати её лапать! - недовольно воскликнул женский голос.
        - Ты чего сестра, а просто проверяю, нет ли у неё переломов. Видишь, у неё вся мантия в крови. Откуда эта кровь взялась? Надо было это проверить, - обиженно промычал басистый голос.
        - Я сама проверю. Ты же уже потратил всё свои «чудеса» на сегодня. Толку, если ты что-то найдешь? Всё равно залечить не сможешь. Я тебя позову, если это действительно потребуется.
        - Не обижай брата, Марч, он же монах, ему виднее, как раненым людям помогать, - вмешался в перепалку третий голос.
        - И ты свали отсюда, Нильс. Иди лидеру и Люку помоги, их неслабо потрепало и они действительно нуждаются в уходе, а с этой жрицей всё в порядке. Я слышала, что они падают в обморок, если пытаются выпросить у бога больше благодати, чем способны принять. Она просто обессилела.
        - А чего ж тогда она в крови? - не унимался Нильс.
        - У неё и ладони в крови. Может и не её это кровь вовсе, а того, кого она исцеляла, - парировала женщина, - чего вы с Роландом к девушке прилипли? Знаю я вас, парней, как только я отойду, сразу к ней под рясу подглядывать полезете. Роланд, убери от неё руки, я не шучу!
        - Ладно, сестра, не горячись. Просто редко вот так, с близи настоящую жрицу, да еще такую красивую, можно увидеть. Вот мы с Нильсом и забеспокоились, что ей помощь нужна. Не кричи, просто хотели помочь, у нас и в мыслях не было…
        - Идите уже, - фыркнула женщина и, вытолкав парней из комнаты, присела рядом со мной и начала протирать влажной тряпкой моё лицо.
        От прикосновения холодной тряпки я содрогнулся, и моё сознание вытолкнуло из темноты. Открыв глаза, я увидел низкий деревянный потолок тускло освещенной комнаты. Сам я лежал на невысокой деревянной лежанке, застеленной мягкими шкурами каких-то животных.
        - О, пришла в себя, вот и отлично! - отставив в сторону миску с водой и присев на табурет, воскликнула молодая женщина, - не пугайся, я тебя не обижу. Я тоже член гильдии авантюристов. Может, слышала о нашей команде - «Кинвальские охотники»? Нет? Ну, да ладно. Меня зовут Марч, а тебя как?
        Назвавшись и представив название своей команды, незнакомка вынула из-за пазухи свой медный жетон и доброжелательно улыбнулась.
        - Меня зовут… Риз. А где это я? - приподнимаясь на локтях и оглядываясь по сторонам, спросил я.
        - В нашем с братом родительском доме.
        - Спасибо за помощь, но мне срочно нужно попасть в гильдию, - сбрасывая ноги на пол и пытаясь встать на ноги, сказал я.
        - Что? Куда ты пойдешь одна на ночь глядя?
        Я кинул взгляд на темно-серое небо в просвете узкого окошка под самым потолком, тускло освещающую помещение масляную лампу и, ощутив, что моя голова опять начинает кружиться, обессиленно прилег на постель.
        - Вот и правильно. Отдохнешь, выспишься, а завтра, мы все вместе поедем в Кинвал.
        - Поедем? - удивился я, - а мы что, не в городе?
        - Нет, конечно! - воскликнула женщина, - нам, простым авантюристам медного ранга это не по карману. Мы живем за городом, недалеко от Старой западной заставы. Это небольшое поселение, образовавшееся в окрестностях покинутого форта. Новый форт с высокими стенами и башнями построили южнее, а этот заняли люди из соседних сёл. От старой заставы тут остался крепкий частокол и поэтому тут довольно безопасно. Вокруг много хорошей земли и река защищает от множества хищников, что приходят с запада. Вот наши родители тут и обосновались, а как мы с братом их похоронили, то решили устроить в этом доме нашу базу, базу «Кинвальских охотников»! Удивлена, что ты про нас ничего не слышала. Мы уже два десятка заданий выполнили и никого не потеряли. Так, первым составом и держимся. Скоро будем пробовать задания посложней, чем убивать вокруг Кинвала волков.
        - А далеко отсюда до Кинвала?
        - Три часа на повозке, а верхом на лошади, то и за два доскакать можно. Ладно, отдыхай, а о том, что с тобой приключилось, ты нам всем завтра расскажешь, - поднимаясь с места и забирая с собой миску и лампу, сказала Марч.
        Я хотел было остановить женщину, но решил, что у неё и без меня хлопот хватает. В голове закрутилось беспокойство о Виолетте, но в моём состоянии, я и себе помочь не мог, не то, что кому-то другому. Нужно было срочно набираться сил и готовиться к ожесточенной борьбе, если мою сестру не захотят выпускать из вражеского плена.
        - Ах да, - опять заглянув в мою комнату, сказала Марч, - если захочется сходить по делам, вон там, в углу, кадушка с крышкой стоит. Здесь, на территории форта сливных канав нет и приходиться ходить за стену. Ты ещё заблудишься в темноте, так что не стесняйся, используй ночью кадушку, здесь все так делают. Это для безопасности. Ночью ворота форта лучше не открывать. Мало ли, кто там бродит снаружи. Говорят, старый форт не просто так забросили. Весь его гарнизон истребили магические твари. Никого в живых не осталось, так что, даже неизвестно, кто это сделал. Звероморфы, Нарги, а может и Слепни. Да и не важно, если сюда Слепни прилетят, никакие стены не помогут, с ними только маги могут совладать. Хотя, не каждому магу это будет под силу. Слепни очень быстрые, подвижные. Да, ты не пугайся, это давно было. Лет двадцать назад, но тогда от Слепней много кто в провинции умер, и не важно, в городе ты живешь или в поселке. Только в замке с крепкими решетками на окнах от них можно укрыться. Они умеют быстро и бесшумно летать, но довольно крупные, по размеру почти, как люди.
        - Что за Слепни?
        - Монстры такие. Ночью охотятся на скот и людей. Если один в дом проберется, то ещё ничего страшного. Просто выпьет часть крови у кого-то одного и уходит, но если их несколько прилетит, а человек в доме всего один, то высосут они его досуха. После этого мало кто выживает. Говорят, что они слепые, но прекрасно ориентируюся в полной темноте. У них отменный слух. Могут услышать стук сердца за сотни шагов. От них не спрятаться, затаившись. А еще поговаривают, что если человека убитого Слепнями не сжечь, то он сам может в Слепня превратиться. Чушь, конечно, страшилки для детей, но ты лучше на засов закройся, и ставни на окне прикрой. И от Слепней и от парней лучше поберечься. Нильс с Роландом, как тебя в городе увидели, чуть не передрались, кто из них тебя в повозку нести будет. Братец мой, монах по способностям, девушек раньше сторонился, а как тебя увидел, так отогнать его от тебя не могла. Всё полечить тебя хотел, хотя все силы уже растратил, козлина такая, но не бойся, парни у нас в команде нормальные, ничего тебе плохого не сделают, просто прикрой на ночь дверь, чтобы соблазна к тебе пробраться не
возникало. Они думают, что жрицы в Храме наивные, как дети. Им про любовь нашепчи и они сразу захотят разделить с парнями ложе. Даже не знаю, откуда они с Нильсом этой дури набрались? Кто-то над ними подшутил, а они поверили. В общем, позаботься о себе, закройся сразу, пока не уснула, а я пойду. Спокойной ночи.
        - Погоди, Марч. А почему вы меня из города увезли, а не в храм или в гильдию не отнесли?
        - В храме бесплатно никто помогать не будет, даже если ты при смерти, а денег у нас нет. А гильдия сегодня была закрыта. Мы приехали задание сдать, шкуры волков привезли, парни вина хотели в городе купить и наконечников для стрел, да только не вышло ничего, так что завтра мы опять туда поедем. Барту, лидеру нашему, нужно мазей лечебных купить. Раны глубокие у него, весь измучился, горит огнем, бредит. Не помогло ему лечение монаха. Слабее оно, чем у жриц в Храме. Если ты поможешь, в долгу не останемся.
        - Хорошо, но сейчас у меня сил нет.
        - Да, да, - спешно закивала головой женщина, - отдыхай. Давай, я сама ставни закрою, ну а засов ты. Спокойной ночи.
        Женщина ушла, и я сделал над собой усилие, чтобы подняться с кровати и пройти к двери несколько шагов. Потихоньку мои силы восстанавливались. Я уже мог самостоятельно стоять на ногах, но легкое головокружение и слабость в ногах и руках всё ещё чувствовалась. Не ожидал, что растрата маны настолько сильно выбьет меня из колеи, да и восстановление займет намного больше времени, чем на это требовалось в игре. Закрывшись на засов я вернулся к кровати и попытался понять, не обманывают ли меня. Мотивы мне помогать у авантюристов имеются. Член их команды нуждается в дорогостоящем лечении, а тут жрица в беде. За помощь ей, от неё можно попросить ответную услугу, что уже Марч ненавязчиво сделала. Очень вскользь коснулась темы услуг исцеления и очень обрадовалась, когда я быстро согласился.
        А вот зачем она мне про всяких монстров рассказала, я так и не понял. Может это был такой психологический маневр. Напугать меня, выбить из колеи, а потом закинуть просьбу, чтобы я легче согласился. Возможно. Честно говоря, мне показалось, что слишком уж сильно она пыталась убедить меня самоизолироватся. Легче всего удерживать пленника в комнате не выставив охрану, а убедив его, что снаружи опасно и в камере ему будет гораздо лучше. Не зря же она дежурила надо мной, а убедившись, что я слаб и сам никуда не убегу, нагнала страха, чтобы я точно ночью не сбежал. Блин, я становился очень подозрительным. Как бы моё недоверие к окружающим не превратилось в паранойю.
        И всё же, я не мог уже просто верить людям на слово. Мне хотелось послушать, о чем говорят незнакомцы, представившиеся авантюристами, если не знают, что я их слышу. Я замер и прислушался. Вроде, снаружи было всё тихо. Аккуратно сдвинув в сторону засов, я приоткрыл небольшую щель и опять напряженно прислушался. Послышались далекие голоса, но очень тихо. Приоткрыв дверь достаточно, чтобы прошмыгнуть наружу, я прошел по узкому, темному коридору до тупика и замер, услышав легкие шаги. Кто-то ходил за стеной. Я приложил ухо к поверхности стены и кроме шагов услышал тихий голос Марч.
        - Потерпи, потерпи, Барт, ты же обещал, что никто из нас не погибнет, а сам нарушаешь свое обещание.
        - Прости Марч, зря я вас потянул в то чёртово логово. Я точно умру этой ночью. Меня подрал не просто волк. Это был звероморф, а значит, я опасен. Опасен для тебя с ребятами. Лучше убейте меня, чтобы я не обернулся, - сказал хриплый мужской голос.
        - Барт, не говори так. Если хочешь, я привяжу тебя к кровати веревкой, но убивать тебя мы не будем.
        - Послушай! - повысив голос, потребовал мужчина, - ты же знаешь, что если я обернусь, меня никакие веревки не остановят. Я раздеру тебя и Роланда, как этот проклятый монстр разодрал меня, а ведь был в железных доспехах. Вам от меня не спастись.
        - Барт, всё обойдется. Мы нашли в городе жрицу и привезли её, она…
        - Прекрати, Марч, ты же не хуже меня знаешь, что «чудо исцеления» храмовников не убирает проклятие звероморфа. Я не болен, а проклят! Марч, я обернусь этой ночью, я чувствую. Если не можете меня убить, бросьте меня и бегите. Хотя, нет. Подумайте о людях, которых вы тоже подвергаете опасности. Скажите им, что на мне проклятие звероморфа и пусть они решают, что со мной делать.
        - Сожгут они тебя, - вдруг, расплакавшись, прошептала женщина, - и разбираться не будут. Своя жизнь им важнее чужой. Барт, мы тебя привяжем на все веревки и ремни, что найдем, а утром я попрошу жрицу тебя исцелить. Мы должны попробовать. Я расскажу ей, что ты проклят, может она знает какие-то другие заклинания кроме «чуда».
        - Марч, - устало сказал мужчина, - ты очень рискуешь. Сегодня восходит красная луна, а значит, если я проклят, то стану монстром и не смогу отличить тебя от других. Вы все будете моей добычей, я не хочу, чтобы вы погибли от моих рук, как ты не поймешь?
        - Прости, Барт, прости. Я сейчас вернусь с парнями, и мы крепко свяжем тебя, так, что даже монстр в тебе не сможет освободиться, - прошептала женщина и быстро выскочила из комнаты.
        Так вот оно что! Опасный монстр находился со мной прямо по соседству. Всё же Марч меня обманула. Она притащила меня сюда не просто так, я был нужен ей для помощи лидеру их команды. Я могу её понять, но обманывать нехорошо. Почему сразу нельзя было сказать, что я нахожусь в одном доме с потенциальным монстром. А если их товарищ и вправду превратиться в змероморфа? Как я понял, эти монстры неимоверно сильны, он убьет сначала своих товарищей, потом меня, а потом и всех жителей поселения. Даже ради благих целей, нельзя подвергать невинных людей опасности. Ложь и замалчивание проблемы, всегда приводит лишь к еще большим проблемам.
        Я не знал, достаточно ли у меня маны для активации «снятия чар», но хотелось попробовать. Я завернул за угол, прошел до двери и, заглянув через щель в соседнюю комнату. Там, в тусклом свете масляной лампы, я увидел серое лицо мужчины. Он силился встать с кровати и безумным взглядом шарил глазами по сторонам. Он заметил меня через щель и позвал.
        - Девочка, девочка, подайте мне мой меч. Мой меч… Мне нужен меч. Марч не понимает, она не понимает, что меня уже не спасти. Дай мне меч, скорей, пока она не вернулась.
        Мне было стремно приближаться к выглядевшему безумцем мужчине, поэтому я вытянул вперед руку и попытался активировать «снятие чар». Благо, заклинание сработало. От моей руки оторвался белый сгусток, который поразил мужчину прямо в лоб и, вспыхнув короткой белой вспышкой, рассеялся и погас. Ослепленный мужчина зажмурился и прикрыл глаза рукой. Я услышал шумные шаги со стороны улицы и быстро вернулся в свою комнату, где закрылся на засов. Мне было приятно, что я смог помочь, хотя очередная растрата маны немного ухудшила моё самочувствие. Я прилег на постель, завернулся в теплый мех и прикрыл глаза. Теперь, когда я понял причину беспокойства Марч и устранил корень проблемы, я мог спокойно расслабиться и заснуть.
        Ночью меня разбудил душераздирающий крик. «Где я? Что такое? Почему кричат!?» - не понимая, что происходит, подумал я спросонок. Сквозь закрытые ставни пробивались бледные лучи ночного светила, почему-то красноватого цвета. Крики на улице возобновились, и вопили ужаса издали уже несколько женских и мужских голосов. Оттуда же послышался страшный животный рык. Что происходит? Нападение монстров? Или… Неужели, моё заклинание не сработало? Я прислушивался к происходящему на улице несколько минут. Выходить из своего укрытия было очень страшно, и я дал слабину и бафнулся «благословением урона».
        Мне тут же очень захотелось посмотреть, что там такое происходит, пока я отсиживаюсь в скучном, душном помещении. Я наполнился непоколебимой уверенностью, что сильнее меня в этом мире никого нет. Позже я ужасался, как мне вообще в голову пришла идея выбрать именно этот допинг? Зачем-то пинком ноги вышибив собственную дверь, хотя ничего не мешало мне просто открыть засов, я энергично устремился на улицу. Кричащие голоса затихали один за другим, а я в этот момент беспокоился, что монстра убьют без меня!
        «Чудесная погодка и прикольненькая луна», - подумал я, с азартом выскочив на улицу и ахнув, заметив закрывающую пол небосвода темно красную сферу. Меня привлек тяжелый топот ног, гулом пронесшийся по поселению вдоль улицы, у дальней стены частокола. Оттуда послышалось рычание и звуки разрушений. Кто-то крушил окна и двери домов.
        - Эй, уродец, я здесь! - выкрикнул я во все горло, и мой громкий крик привлек внимание монстра. Мощным прыжком он перемахнул ряд домов и приземлился на крышу одного из них.
        Передо мной предстал крупный, мускулистый монстр, в полтора человеческих роста высотой, с огромной пастью и когтистыми лапами, но вместо того, что спрятаться в укрытие или хотя бы начать подготовку атакующего заклинания, ведомый совершенно необоснованной уверенностью в своем превосходстве и легкой победе, я ринулся ему навстречу с голыми руками.
        Часть 27
        Заслуженное уважение
        Если бы я не видел произошедшее собственными глазами, то никогда бы не поверил в то, что это в принципе возможно. Монстр тоже бросился мне навстречу и через несколько секунд он вогнал свою правую лапу в мой бок, да так, что я наделся на неё по локоть. Окровавленный конец лапы с намотанными на когтистые пальцы внутренностями, торчал из моей спины. «Смертельная рана, стопроцентный труп», - подумали бы все, кто мог наблюдать за безумной стычкой, но продолжить бой и разорвать меня на части Ликан уже не смог. Просто не успел потому, что я донес до его оскаленной пасти свой кулак.
        Не знаю, как «благословение урона» повлияло бы на любое другое оружие, но мой удар кулаком был подобен прямому попаданию в голову из пушки. Разумеется, никакой силы в моей руке не было. Обычная худощавая, девичья рука, с маленькой ладошкой, сжатой в крохотный кулачок, но магический бонус к атаке был огромен. Голову Ликана не просто снесло с плеч. Её разорвало, как арбуз, сбитый на полном ходу грузовым антигравом - в ошметки, в рваные лоскуты, в отдельные молекулы.
        Мы рухнули на землю вместе и, пожалуй, не будь я под допингом, то сдох бы сразу, но вместо этого я, хрипя и харкая кровью, деловито извлек из себя когтистую лапу и преспокойненько занялся самолечением. Потом повалялся немного в умножившемся многократно приступе экстаза, вскочил на ноги, как новенький, бодренько отряхнулся, и прошелся по поселку в поисках других, желающих получить лещей монстров.
        Конечно, мой боевой запал мгновенно угас, настроение сильно испортилось и стало невыносимо тошно, когда действие допинга резко иссякло, и я увидел, что моя ряса превратилась в рваные лохмотья, и вообще, уже несколько минут я щеголяю с оголенной грудью и ягодицами. Остатки разорванной одежды и всё тело было покрыто смесью крови, моих и вражеских внутренностей, и воняло от меня после убийства Ликана, похуже, чем из выгребной ямы.
        Дополнительный стресс, моему тяжелому душевному состоянию добавили лежащие вдоль домов, изуродованные и наполовину выпотрошенные тела несчастных людей. Накатило горькое чувство вины. Чего я ждал, отсиживаясь в укрытии? Я же намного сильней обычных людей этого мира, но тоже испугался. Моя удивительная победа была горькой и бесполезной. Я никого не спас. Никого.
        Правда, на чердаке дома, в котором меня приютили авантюристы, и куда я вернулся сразу после окончания бафа, я всё же увидел несколько испуганных лиц. Марч, и еще пару парней укрылись на высоте и выжили, но от этого на душе не становилось легче. Казалось, что я мог сделать гораздо больше, вмешаться раньше.
        - Это ты, Риз? - почему-то не узнав меня, шепотом спросила женщина.
        - Да, - вяло откликнулся я, помахал рукой, и увидел, что всё это время находился на прицеле.
        Марч отвела в сторону арбалет и также шепотом, взволнованно спросила:
        - Риз, где зверь? Он ушел?
        - Нет. Он притомился и прилег отдохнуть, - неуместно пошутил я.
        - Роланд, скорее, спускай лестницу. Риз лезь к нам, - озираясь по сторонам, скомандовала Марч, и парни стали в спешке спускать ко мне запутанное веревочное приспособление.
        Видимо, авантюристы не оценили моей шутки или слова невнятно перевелись на местный язык, но мне пришлось им растолковать, что «прилег отдохнуть» - означает нечто другое.
        - То есть, звероморф мертв? - не веря своим ушам, переспросил Роланд.
        - Ну да, мертв, убит, прикончен, уделан, - использовав несколько синонимов, чтобы мои собеседники окончательно меня поняли, подтвердил я.
        Авантюристы озадаченно переглянулись. Для них слова «звероморф» и «мертв», были трудно сопоставимыми словами, и они принялись и дальше расспрашивать меня с чердака, не решаясь спуститься на землю.
        - Ты сама видела? - спросил патлатый паренек, судя по голосу, являвшийся Нильсом.
        - Ты точно уверена? - допытывался Роланд.
        - Где его тело? - не дожидаясь ответа на другие вопросы, спросила Марч.
        - Там, - махнув рукой в сторону центра поселения, сказал я, потом заметил, что парни смотрят мне совсем не в глаза.
        Едрить! Я ж полуголый. Пришлось срочно прикрыть оголенную грудь руками. Обращаясь к Марч, я спросил:
        - А где здесь можно помыться и взять другую одежду?
        Вместо ответа, Марч приказала Нильсу пойти и проверить, действительно ли там, где я указал, лежит тело звероморфа.
        - А чего я? Пусть Роланд идет! - возмутился Нильс, но после тяжелой оплеухи от женщины, парень перестал ныть и всё же полез по лестнице вниз.
        Пока он на полусогнутых ногах крался к центру поселения, Марч сказала мне, что воду можно найти в бочке за домом, но вода там очень холодная, потому что набрана из колодца. Пулей вернувшийся к дому Нильс доложил, что на центральном пятачке и вправду лежит тело какого-то монстра, но звероморф это или нет, он не знает.
        - У него нет головы, - закончил отчет парень и собирался уже лезть назад на чердак, но Марч, которая явно держалась в команде на роли заместителя лидера, приказала ему помочь мне с нагревом воды и сама стала спускаться вниз.

* * *
        Вскоре выяснилось, что лидер команды авантюристов всё еще в своей комнате. Мужчина не обратился в монстра и остался лежать крепко привязанным к кровати, а значит, поверженным Ликаном был не он. Только после рассвета, когда стало достаточно светло, и из домов повылазили прятавшиеся в подвалах жители, удалось определить общие потери. Тела всех погибших уложили на центральной площадке, и тут Марч поняла, что тела Люка среди них нет. Из-за меня, парню пришлось уйти спать на сеновал возле конюшни. Там же рядом нашли его разорванную рубаху, и мертвую, взятую авантюристами в аренду лошадь.
        Нильс и Роланд признали в обрывках ткани на ногах монстра остатки штанов Люка. Всё сходилось. Ранение и проклятие от звероморфа получили два члена команды, но из-за более тяжелого, предсмертного состояния, в этом сознался лишь Барт. Люк таился, боялся, что его убьют его же товарищи или жители поселения и никому ничего о своем самочувствие не сказал. Он и обратился в Ликана с приходом красной луны.
        Я наблюдал, как угрюмые и измученные страшной ночью люди сооружали кострища для сжигания своих родичей и соседей. В поселение погибло несколько крупных семей. Всего двадцать восемь человек. Тело звероморфа также сожгли на костре. Нильс предлагал доставить его в гильдию авантюристов, но Марч настояло на том, чтобы тело сожгли, аргументируя это тем, что арендованная авантюристами лошадь убита, а тащить тяжелого монстра на себе в город никто не сможет.
        Я понимал, что женщина не просто хочет избавиться от лишней мороки, она желает скрыть тот факт, что причиной бойни в поселении стало принесенное авантюристами проклятие. Из-за того, что «Кинвальские охотники» потеряли лошадь, в город пришлось возвращаться пешком. Лидер команды, Барт Мортсен, после моего вчерашнего наложения «снятия чар» сразу пошел на поправку, но он был всё еще слишком ослаблен, чтобы совершать долгие пешие прогулки. Присматривать за ним остался Роланд, а компанию в дороге мне составила Марч и болтливый Нильс. Он сам вызвался идти в город, но всё время возмущался, почему это он один несет тяжелый груз, а мы шествуем налегке.
        По пути не произошло ничего интересного. Марч почти всё время молчала, а Нильс засыпал меня дурацкими вопросами о повседневной жизни послушниц в Храме, на которые я не знал ответов и тоже отмалчивался, очень желая, чтобы парень, наконец, заткнулся. Наверное, из-за не самой лучшей компании дорога мне показалась ужасно долгой, но в город мы попали еще до обеда, а значит, путь не занял больше четырех часов. Взамен моей испорченной одежды Марч дала мне старое, очень заношенное и местами дырявое платье своей матери. Его ткань имела раньше какой-то цвет, но давно выцвела, и сейчас имела желтовато-серый цвет. Вырядившись в него, я напоминал нищенку-попрошайку, но только пахнул получше.
        Перед входом в город я решил изобразить щедрый дружеский жест и вызвался помочь Нильсу с грузом. Парень с радостью избавился от половины тяжелой ноши, и в город я прошел с нахлобученным за спину мешком. Чтобы не сталкиваться со стражниками взглядами, я специально низко сгибался под ношей, опустив глаза в землю. Может, страже на воротах не давали задание искать пропавшую жрицу, а может они внимательно осматривали только тех, кто покидал город, но в Кинвал я проник без проблем.

* * *
        Луиза чувствовала себя раздавленной. Она приходилась родной дочерью лорду Селвишу и являлась уважаемым членом общества, главой отделения гильдии авантюристов, но ничего не смогла сделать, когда к ней в кабинет вломились люди из карательного отряда её отца. Вместе с Ральфом её доставили в мрачное подземелье замка и, как преступницу, приковали к холодной, сырой стене кандалами. Луиза не оказывала никакого активного сопротивления, ведь по закону это означало бы неповиновение лорду земель. Она надеялась, что отец узнает о произволе его слуг и справедливость восторжествует. По какому праву вообще с ней обращались так пренебрежительно? Вскоре в темницу доставили сестру Ризольды, Виолетту и хозяина южной гостиницы, Брука, и причина её внезапного заточения начала проясняться.
        Только одна персона могла связывать всех этих людей - Ризольда, но почему тогда в темницу посадили её? Какие претензии храмовники могут предъявить к ней, никак не связанной с проявленными «чудесами» одаренной жрицы. Ральф был живым доказательством её способностей и вменяемой вины, Виолетта выступит свидетелем, а после пыток обвинит сестру во всем, что ей прикажут. Как используют трактирщика, было неизвестно, но зачем карателям потребовалось задерживать и бросать в темницу главу отделения гильдии? Хотят обвинить её в неуплате налога Храму за новую принятую в гильдию жрицу? Только это приходило Луизе на ум. Однако, никакой пользы и доходов новая жрица гильдии пока не принесла. Она даже не приступила к работе из-за отсутствия команды.
        Размышления женщины прервала усиливающаяся боль в ногах и спине. Давно она не стояла на протезах дольше пяти минут, но присесть или сменить позу не позволяли удерживающие в одном положении оковы. С каждой минутой боль в теле нарастала и становилась всё сильней, и Луиза стала терять самообладание. Через полчаса боль стала просто невыносимой. Неудобные ложа под культи её ног давили в бедра и ягодицы. Женщина стала настойчиво звать стражников и требовать встречи с отцом. На её, сначала грозные, а после, всё более отчаянные призывы не последовало никакой реакции.
        В какой-то момент боль стала настолько невыносимой, что Луиза изогнулась, чтобы хоть немного снять нагрузку с горящих огнем ног и спины. Её отчаянная попытка уменьшить боль закончилась ещё худшим исходом. Один из протезов подвернулся, и она рухнула в бок, повиснув на оковах, больно врезавшихся в запястья. Попытка вернуться в стоячее положение привела к подворачиванию второго протеза, и женщина окончательно повисла на руках, не в силах вновь подняться на ноги и хоть как-то уменьшить муки.
        Луиза кричала, звала на помощь, но стража полностью игнорировала её требования и просьбы о помощи. В конце концов, женщина выбилась из сил. Оковы настолько сильно врезались в запястья, что стали на живую резать жилы и сдирать кожу. Боль в спине и ногах уменьшилась, зато своих кистей женщина уже не чувствовала. Вывернутые вверх руки затекли, и только это спасло её от дальнейших пыток безумной болью. Из-за непроглядной темноты и гробовой тишины, в которой кроме стонов Луизы слышались лишь редкие всхлипывания Виолетты, женщина потеряла счет времени.
        Когда темноту разрезал свет факела, Луиза всеми фибрами души надеялась, что отец узнал о её возмутительном заточении и её освободят. У камеры возник стражник, он открыл тяжелый замок на решетчатой двери и распахнул её перед неизвестным гостем. Фигура была облачена в темный плащ с капюшоном, но стоило ей открыть рот, как Луиза распознала в визитере Маргарет, жену старшего сына лорда Селвиша, законного наследника его титула и земель. Пред Луизой стояла будущая баронесса Кинвала. Она пришла в это мрачное место в сопровождении двух служанок. Пленница удивилась, что жене будущего лорда потребовалось в сырых и темных казематах? Как оказалось, она пришла понасмехаться и ограбить её.
        - Эта она, Ваша милость, - осветив лицо Луизы факелом, доложил стражник.
        Свет озарил не только искаженное гримасой боли лицо женщины, но и красивые золотое украшения на её груди и поясе.
        - Снимите с неё все драгоценности, - приказала Маргарет.
        Служанки стали бесцеремонно выдирать из ушей Луизы серьги, лишили ей пояса и ожерелья, но перстень на её распухшем и посиневшем пальце не желал сниматься.
        - Ваша милость, кольцо не снимается, - пожаловалась одна из слуг.
        - Используй кинжал, - безэмоционально сказала жестокая гостья, - Хотя, стой. Сначала снимите с неё платье, оно ей больше не потребуется. Не хочу, чтобы платье заляпалось кровью этой мерзкой свиньи.
        Луиза побагровела от возмущения. Мало того, что её лишали подаренных отцом украшений, так еще собирались окончательно унизить, оставив обнаженной перед стражниками.
        - Ты не посмеешь, - собрав в кулак остатки воли, взревела пленница, - если мой отец узнает…
        - Он не узнает, - перебила Маргарет, - твой единственный защитник, этот милый старичок, лорд Селвиш, покинул нас этим утром.
        - Вздор, я видела его вчера во время завтрака! - воскликнула Луиза.
        - Да, в это время он еще был с нами, но сегодня внезапно скончался.
        - Он не мог просто так умереть. Отец был здоров.
        - В его годы смерть может настигнуть в любое время, тем более, что он не берег свои силы и до последних дней посещал наложниц. Это они подорвали его здоровье.
        - Нет, - ожесточившись, выпалила Луиза, - это вы, ты и твой мерзкий супруг, убили его.
        - Не забывайся, - процедила сквозь зубы Маргарет, - ты говоришь сейчас с женой нового лорда, и в моей власти сгноить тебя в этой камере или пощадить. Если будешь лизать мою обувь и восхвалять мою щедрость, возможно я сжалюсь.
        - Ты, ты… - лишь смогла выдавить Луиза.
        - Ну, что вы там так долго возитесь? Мне наскучил этот мерзкий запах сырости, - брезгливо поморщив носик, выдохнула Маргарет фон Райль.
        - Госпожа, если не снять кандалы, то платье снять не выйдет, - доложила слуга.
        - Рубите руки, - зевнув, приказала новая баронесса и стражник без сомнений вынул из ножен меч.
        Упав на пол, Луиза с ужасом взглянула, на свои окровавленные обрубки, лишившиеся кистей. С двух боков налегли служанки и быстро лишили её платья. Одна из служанок подняла с пола уже почерневшую от застоя крови отрубленную кисть, и отрезала от неё палец с перстнем. Обтерев отделенное от пальца украшение от следов крови, она склонившись, преподнесла его своей госпоже.
        - Выпытай у неё, где она прячет свои сбережения, и сразу доложи мне, - приказала баронесса тюремщику.
        - Я могу делать всё, что угодно?
        - Конечно, но только не убей её раньше времени, а то я с тебя шкуру спущу.
        - Не беспокойтесь, ваша воля будет исполнена, Ваша милость, - пообещал мужчина и с ухмылкой уставился на свою, распластавшуюся на полу камеры жертву.
        - Кого тут держат еще? - потеряв всякий интерес к пленнице, спросила «Её милость».
        - Трех простолюдинов. Двое служащих гильдии авантюристов и хозяина трактира.
        - Покажи мне трактирщика, - приказала баронесса и выплыла из камеры.
        Прогремели тяжелые двери, щелкнул замок, и свет окончательно покинул этот уголок подземелья. Луиза чувствовала себя раздавленной. Её унизили, растоптали, а в конце просто вытерли ноги. «Нельзя было возвращаться в Кинвал», - с горьким сожалением о принятом когда-то решении, подумала женщина. Это была огромная ошибка, но потеряв ноги, убитая горем Луиза искала поддержу и защиту. Только отец дарил ей в этом мире заботу и ласку, а теперь и его не стало. Женщина горько заплакала, больше не стесняясь показывать слабость.
        Вскоре тюремщик вернулся. Он наступил ногой на её обрубленные кисти и прижег культи огнем факела. А потом началось то, что Луиза не пожелала бы и врагу. Её жгли огнем, резали кинжалом, кололи и душили. В руках бессердечного палача женщина рыдала и непрерывно молила о пощаде, но это лишь еще сильнее раззадоривало мучителя. Окончательно растеряв остатки гордости, сломленная женщина клялась сказать и сделать всё, что угодно, лишь бы только вымолить небольшую передышку.
        Она рассказала мяснику всё, что он хотел знать. Рассказала, что хранит все свои сбережения в своем кабинете, в сейфе гильдии авантюристов и как получить доступ к ключу от сейфа, но на этом пытки не прекратились. Садист продолжал, пользуясь своей абсолютной властью над тем, кто совсем недавно был выше его по статусу. Луиза уже не сдерживалась и кричала, громко и надрывно, искренне желая теперь лишь одного - скорейшей смерти.

* * *
        - Что у них здесь происходит? - возмутилась Марч, опять упершись носом в закрытую дверь отделения гильдии.
        - Может, леди Луиза срочно отправилась в столицу или на охоту на звероморфов? Она ведь настоящий боевой маг, - с нотками восхищения в голосе, воскликнул Нильс.
        - И Ральфа с собой прихватила? Он-то ей зачем? - спросила женщина.
        - А часто здесь такое бывает, чтобы гильдия была закрыта? - спросил я, прячась за спинами своих спутников от столпившихся перед храмом служителей Культа.
        - Неа, раньше такого вообще никогда не было, - заявил парень, - наоборот, было целых три администратора, и охрана в зале дежурила, но дела у местного отделения гильдии после прошлогоднего случая совсем плохи стали.
        - Какого случая? - поинтересовался я.
        - Много команд погибло за один месяц. Сразу восемь. А там были не только новички, но и опытные авантюристы. Две команды железного ранга и даже одна серебряного. Тогда леди Луизу обвинили в занижении ранга заданий, чтобы снизить выдаваемую плату. Очень многие команды тогда покинули Кинвальское отделение, хотя работы здесь для железного ранга и выше - хоть отбавляй.
        - Ладно, хватит болтать, Нильс, лучше придумай, как нам сдать задание.
        - Придем завтра, - пожав плечами, предложил парень.
        - А если они и завтра будут закрыты? Давай выяснять, что происходит. Ты знаешь, где Ральф живет? - спросила Марч у Нильса.
        - Неа, - замахав головой, ответил парень.
        - Я знаю, - встрял в разговор я.
        - И где?
        - Он говорил, что я смогу его найти после работы в «Теплом очаге». Это место должно быть недалеко от северных ворот.
        - Хорошо, пойдемте туда, - сказала женщина.
        - А можно, я в одну из шкур замотаюсь, а то мне холодно? - попросил я, понимая, что если не спрячу лицо, кто-нибудь в городе меня точно узнает.

* * *
        - Не было его со вчера. Как ушел утром, так больше и не появлялся, - передал Нильс, полученные от трактирщика сведения, - он еще сказал, что ходят слухи, что его, как и какого-то Брука, увезли в замок.
        - Кто такой Брук? - поинтересовалась Марч.
        - Я знаю, - опять отметился я, - он хозяин гостиницы, где я жила раньше. Это в квартале от южных ворот.
        - Тогда идем туда, - предложила женщина, - лучше еще час потратить и точно выяснить, насколько гильдия закрылась, чем каждый день от заставы в город ходить.
        «А она пробивная», - подумал я. Не случайно Марч в команде заместитель лидера и её слушаются. Она зря слов на ветер не бросает и о своих товарищах заботится в первую очередь. Должно быть, она неплохой друг. Пока шли по городу, я старательно кутался в шкуру, скрывая лицо, чтобы меня никто не узнал, но похоже, до меня никому не было никакого дела. У южной гостиницы я ждал снаружи, пока Марч разговаривала с женой Брука.
        - Она ничего не знает, - развела руками женщина, - говорит, что её мужа забрали без объяснений. А вообще, ищейки лорда разыскивали остановившуюся у них послушницу, но не смогли её найти и забрали вместо неё, её младшую сестру.
        - Старшую, - поправил я.
        - Ты знаешь, о ком идет речь? - удивилась Марч.
        - Ага, они искали меня.
        Взгляд Марч изменился. Она с опаской покосилась в сторону патруля городских стражников и шепнула:
        - Ты поэтому шкуру на голову напялила?
        Я кивнул, и тогда женщина быстро скинула со спины свой дорожный плащ и протянула его мне.
        - На, одень, так ты только сильнее выделяешься.
        Мы молча прошли с авантюристами до западных ворот, и лишь когда удалось без проблем покинуть город, Марч накинулась на меня с расспросами.
        - Чем ты лорду Селвишу насолила, что тебя его палачи разыскивали?
        Я вернул женщине плащ и задумался: «Насколько я могу ей доверять, она уже обманула меня один раз?» Для начала я решил выяснить её реакцию на разоблачение.
        - Я знаю, что Барт был проклят, и ты скрыла от меня это и причину, по которой вы привезли меня в свою деревню. А еще я знаю, что это ваш друг, Люк, был зверем.
        - Так и есть, - не стала отпираться женщина, - я была в отчаянии, не знала, что делать, как спасти любимого, и поэтому я соврала тебе, но о проклятии Люка я ничего не знала.
        - Зря ты мне соврала, я всё слышал и снял проклятие с вашего лидера, но если бы ты сразу мне всё рассказала, бойни удалось бы избежать.
        - Извини, я просто боялась, что ты сбежишь из поселка, как только услышишь о проклятии. Из страха за свою жизнь, люди способны на безумства. Нас всех могли сжечь на костре, скажи я в поселке, что кто-то из нас проклят. Ты тоже могла рассказать об этом другим, поэтому…
        - Ясно. Тогда другой вопрос. Что вы теперь будете делать, раз потеряли Люка? Ваша команда уже не имеет права работать.
        - Да, мы будем искать нового компаньона.
        - А как насчет меня?
        - Боюсь, мы не потянем жрицу в команде. К сожалению, дела у нас идут плохо, а еще и лошадь убили. Нам теперь за неё отдавать двадцать серебра придется, а это в два раза больше, чем награда за устранение волков. За жрицу надо пять серебра с каждого задания храму отдавать. Прости, но ты нам просто не по карману.
        - А если я буду в команде, как боевой маг?
        - Ты, боевой маг?! Не смеши меня, - рассмеялся Нильс.
        - Но не сам же ваш друг, обратившийся в зверя, головы лишился, - сурово глянув на парня, сказал я.
        - Врунья! Куда тебе с звероморфом тягаться! - фыркнул парень, демонстративно сложив руки на груди.
        - Помолчи, Нильс, - резко осадив парня, сказала Марч и пристально уставилась на меня.
        - Риз, вы случайно не из Альянса Магов? - подчеркнуто вежливо спросила она.
        - Нет. Впервые слышу о нём, хотя нет, видела задание для орихалкового ранга в гильдии. Они там выступали заказчиками, а кто это вообще такие - «Альянс Магов»?
        - Ты и читать умеешь? - выпучив глаза, восхитился Нильс, - Марч, давай её к нам в команду возьмем, тогда сможем любые задание брать, а не только те, что нам Ральф подсовывает!
        - Госпожа Риз, а можно узнать ваше полное имя, - так же осторожно выбирая каждое слово, поинтересовалась авантюристка.
        - Ризольда фон Райль.
        Женщина многозначительно покачала головой.
        - Если Ваша милость пожелает вступить в нашу команду, как боевой маг, мы с радостью примем вас, но боюсь, мы и близко не соответствуем вашему уровню. Боевой маг, способный снимать жуткие проклятия и в одиночку убить звероморфа - это, как минимум, серебряный ранг, хотя, скорее всего, золотой. Мы лишь станем для вас обузой.
        На фразу женщины Нильс отреагировал широко открытым ртом. Он несколько раз перевел взгляд с меня на Марч и обратно и выдал забавную фразу:
        - Так ты, это… выходит из рода нашего лорда?
        - Помолчи, - отвесив увесистую оплеуху говорливому парню, гаркнула Марч, - Еще раз обратишься к Её милости на «ты» и я лично шкуру с тебя спущу.
        Парень покраснел то ли от обиды, то ли от смущения и больше не произнес ни звука.
        - Вы возвращаетесь назад на заставу? - спросил я.
        - Да, Ваша милость, - прибавив к словам поклон головой, ответила Марч.
        - Ладно, тогда встретимся позже. У меня есть еще тут незаконченные дела.
        - Как вам будет угодно, Ваша милость, - опять отбив поклон, ответила женщина и поспешила скрыться с моих глаз.
        Было забавно наблюдать, как меняется отношение местных жителей, когда они узнают, что перед ними потомок титулованного дворянина. Видимо, всегда есть риск нарваться на гнев и репрессии со стороны знати, если недостаточно вежливо к ним обратиться или забыть отвесить положенное количество поклонов. Да уж, мне еще предстоит со всем этим разобраться. Если проявлю себя и стану знаменит, меня по любому начнут тянуть к себе на службу всякие вельможи, а если скажу кому-то кривое слово, могу сразу загреметь в тюрьму. Эх-эх-эх. Ладно. Похоже, не только Виолетта, но и Ральф оказался в плену. Не думаю, что главе отделения это выгодно. А если инициатором пленения явяется не Луиза, то и искать её нет смысла. Придется прорываться в замок, хочу я этого или нет.
        Сделав небольшую дугу, я опять очутился в небольшом лесу у подножья крепости. Покружив в зарослях кустарника, отыскал всё покрывало, завязанное в узел. Оставлять деньги здесь было не самой лучшей идеей, но и брать с собой на время проникновения тоже. Я решил перепрятать деньги подальше от замка, где-нибудь на северной дороге, чтобы больше не было повода сюда возвращаться. Покрывало я собирался использовать позже, чтобы скрыть своё свечение под бафом, поэтому прикопав монетки в неглубокой ямке у дороги, назад я пошел, укрывшись покрывалом, как плащом.
        Время на перенос тайника хотел потратить на продумывание плана, но ничего умного мне в голову так и не пришло. Единственное, чего я точно не хотел, это усеять весь внутренний двор крепости трупами, а так и будет, если я начну прорываться в лобовую. Стражники, в задачу которых входит не впускать непрошеных гостей, начнут меня блокировать и атаковать из арбалетов. Я начну отбиваться «Кольцом холода» и «ледяной стрелой» и очередная бойня при таком раскладе гарантирована. Мне бы использовать какое-нибудь проклятие, которое лишало бы моих противников возможности сражаться, но при этом не убивало.
        На ум сразу пришли заклинания второго уровня «Ледяное дыхание», «Проклятие слабости» и «Проклятие глупости», которые я так и не успел проверить. Пока я был один в поле, вдалеке от людей, было самое время их протестировать. Я начал с ледяного дыхания. В игре оно снижало ловкость и скорость противников вполовину. Область атаки захватывала полосу метровой ширины на расстояние до десяти метров, игнорируя препятствия. Кастовать магию так, чтобы она задела меня самого, я не рискнул, а визуально её эффект выглядел также, как и «кольцо холода», только льдом сковало не круговую, а прямоугольную область двадцать метров в длину.
        «Проклятие силы» полностью лишило меня возможности двигаться на десять минут, буквально, приковав весом собственного тела к земле. У меня не то, что сражаться, а даже приподнять руку, дышать и пошевелить языком, чтобы кастонуть на себя «снятие чар» сил не осталось. Это заклинание меня очень порадовало. Это именно то, что нужно! Оно надолго лишает противника сил, но при этом все останутся живы.
        «Проклятие глупости» я решил протестировать исключительно, чтобы закрыть вопрос с исследованием проклятий. Для моих боевых задач меня вполне устраивало заклинание, лишающее врага сил, но чёрт меня дернул довести начатые исследования до конца. Накинув на себя «проклятие глупости», я словно вообще выпал из мира. Забыл, кто я, что планировал делать и для чего. Просто отправился, куда глаза глядят, и самое удивительное, что очнулся от аутизма уже за воротами замка. Каким образом меня впустили вовнутрь, оставалось загадкой. Об этом у меня не сохранилось воспоминаний. Но факт, оставался фактом. Пара стражников, один из которых держал меня почему-то за талию, вели меня по внутреннему двору замка к входу в одну из башен.
        - Капитан, взгляни, кто тут к нам пожаловал, - усмехнулся один из мужчин.
        - Кто она такая? - недоуменно глянув на меня, спросил усатый мужчина с гладко выбритой головой.
        - Она не говорит. Ходила у ворот, заглядывала внутрь через решетку, явно что-то разнюхивала. Вот мы её и пригласили к нам заглянуть, и она совсем и не против была.
        - Странная она какая-то. Больная что ли? - предположил капитан, - Сказано же всем городским: «Никому на сто шагов к замку без разрешения Его милости не приближаться». Для неё что, указы лорда пустой звук?
        - Капитан, давайте её в казарме обо всём расспросим. Чур, я второй за вами, капитан, - гоготнул, придерживавший меня за талию мужик.
        - Нет, покачав головой, сказал усач, - отведите её к мясникам, пусть они разбираются. Не наше это дело, шпионов выявлять.
        Стражники были недовольны решение капитана, но без его разрешения, вести меня на «допрос» в свою казарму не рискнули. Меня повели к палачам лорда, а мне только это и нужно было. Вот так просто, меня отвели туда, куда я собирался пробиваться с боем. Что ни говори, а дуракам действительно везет! Я бы в жизни не догадался проникнуть в охраняемую темницу, просто мозоля глаза страже на воротах. «Может, опять накинуть на себя „проклятие глупости“ и через десять минут мы с сестрой будем на свободе?» - с легким шоком от того, как всё легко получилось, подумал я, но опять довериться удаче мне не позволял склад характера.
        Вход в темницу начинался с длинной, темной винтовой лестницы. Меня начало трясти от нарастающего волнения. Так далеко мой план не заходил. Я придумал лишь, как переберусь через стену, уложу первых охранников, бафнусь «благословением урона» для подстраховки от шока при ранении арбалетными болтами и отправлюсь на поиск узников.
        Сейчас я уже был в конце первоначального плана, и нужно было срочно продумать дальнейшие действия. План начал вырисовываться, когда я увидел систему, по которой зоны темницы отделялись одна от другой. Меня провели через три решетчатых перегородки, ключи от замков которых, были у стражей, находившегося внутри закрытой секции. Получалось, что попасть вовнутрь, не подозвав человека с ключом к перегородке и не дождавшись, пока он откроет замок, не получится. Зато при движении из темницы наружу, этой проблемы не возникнет. Хранитель ключа всегда будет по ту же сторону решетки, что и я сам. По идее всё должно быть наоборот, но сейчас недостатки охраны были мне лишь на руку, так что грех было жаловаться.
        Я молча следовал в компании двух стражей через длинное подземелье, где меня передали таким же мясникам, что я видел у своей гостиницы. Стражник в двух словах объяснил, что я шпионил у ворот и принимавший меня мужчина, удивленно хмыкнул, кивнул стражнику, подтверждая, что понял причину, по которой меня доставили ему и положив руку на моё плечо повел дальше, на нижний ярус темницы.
        Здесь было уже совсем темно. Ни крохотных окошек-бойниц в стенах, никакого другого источника наружного света. Я догадался, что мы спустились ниже уровня земли, и без факела разглядеть здесь что-либо будет очень сложно. До меня донесся далекий, душераздирающий женский крик, и мне показалось, что кричит Виолетта. Я весь напрягся, из-за чего мужчина крепче сжал моё плечо, подталкивая вперед силой.
        Едва свернув за угол коридора, я положил на ладонь мужчины свою и кастонул «проклятие силы». Охранник тут же рухнул на спину, выпучил глаза и стал хватать ртом воздух, придавленный весом своей кирасы. Без труда, отобрав из его вялой кисти факел, я устремился вперед по темному коридору, на бегу кастуя на себя «благословение урона».
        Женский вопль повторился и моё, подогретое допингом сознание погнало меня на помощь человеку в беде, без страха и сомнений. В конце коридора стояли две фигуры, охранявшие вход в боковой проход, из которого лился довольно яркий свет от неизвестного источника. Они схватились за оружие, обнаружив быстрое приближение светящегося силуэта. Надо отдать должное, что сражаться они умели. Я получил болезненный рубящий удар по голове от одного из мужчин, второй отрубил мне левую руку ниже локтя. Мой ответ был смертельным. Первый стражник размазался мозгами по стене, второму удар пришёлся в живот, и получившееся в результате моей атаки отверстие в его теле, разорвавшее не только внутренности, но и надетую на него кольчугу, оказалось не совместимо с жизнью.
        Под допингом во мне напрочь исчезал инстинкт самосохранения поэтому, игнорируя заливающую глаза кровь со лба и отсутствие левой руки, я продолжил бежать вперед, следуя в сторону истошных криков. По пути убил еще двух стражников и был вынужден остановиться на лечение, так как один из них проткнул меня насквозь, а второй чуть не лишил ноги. Бежать на одной не получалось.
        Почувствовав себя еще более бодрым и готовым к любым опасностям после магической мастурбации, я подскочил на ноги и сразу уперся в тупик. Справа от убитых охранников оказалась решетка с замком, а на поясе одного из них - целая связка ключей. Я перебрал почти все ключи на связке, прежде чем смог открыть замок. Всё это время я слышал жалобные мольбы о пощаде и узнал, кому принадлежит этот голос. Кричала Луиза. Вот уж не думал, что её тоже может коснуться произвол власть имущих. Она же, вроде, сама из местной элиты или я что-то не так понял?
        За открывшимся мне темным проходом оказались одиночные камеры. Сам бы я и за два часа не разобрался, куда идти в этом лабиринте подземелий и переходов, но благодаря добровольной помощи моих тюремщиков, я буквально сразу, без запинок нашел место, куда мерзкие дворяне заточили мою хрупкую сестрицу.
        В темницу я вбежал очень заряженный, готовый убить любого, кто хоть пальцем тронул Виолетту. Под допингом я напрочь забыл, что не хотел никого убивать. Обнаружив камеру, в которой садист мучал несчастную женщину, я, не секунды не сомневаясь, срубил его одним ударом в затылок. Смотреть на то, во что он превратил рыжеволосую Луизу, не было сил даже под допингом. Склонившись над окровавленной женщиной, я активировал лечение, и с удовлетворением отметил, что она сразу перестала трястись и вздрагивать и заерзала на месте, издавая совсем другие звуки.
        Быстро прошвырнувшись по длинному коридору с камерами-ячейками, я отыскал свою сестру. Она была очень напугана, но цела. После освобождения от цепей, сразу кинулась ко мне на шею со слезами.
        - Я, я, я, - глотая слезы, рыдала Виолетта, - думала, ты умерла. Твоя комната была вся в крови. Где ты была, что случилось?
        - Потом расскажу, давай скорее выбираться отсюда пока никто не пришел, - не веря своей удаче, предложил я, отстраняясь от вцепившейся в меня девушки.
        - Погоди, там еще есть пленники, спаси их тоже, пожалуйста. Одна женщина так сильно кричала, что я чуть не сошла с ума, - указывая в темноту коридора, пожаловалась Виолетта, трясясь от холода.
        «А сестра очень добрая», - подметил я. Не желает сразу сбежать из страшного места, когда появилась возможность. Хочет помочь товарищам по несчастью. Через две камеры от Виолетты, я нашел Брука. Мужчина всё время трясся. Сначала я подумал, что он тоже замерз, но взглянув в его безумные глаза, понял, что он не в себе. Видимых повреждений на его теле я не увидел, но что-то подорвало его психическое здоровье настолько, что получив свободу от цепей, он не стал бежать к выходу, а продолжил сидеть на месте, упершись невидящим взглядом в одну точку.
        Силой волочь его за собой я не собирался. Если придет в себя, пока освобождаю остальных - выведу его наружу, если нет - извини Брук. Ральфа я нашел в камере напротив. Он выглядел неплохо, пока не поднял на шум открывающейся решетки своё лицо. Эти сволочи порезали его лицо в мелкую сетку и лишили зрения. На щеках и вовсе осталась голая плоть. Услышав приближающиеся шаги, он обреченно застонал и затрясся, как лист на ветру.
        - Я всё вам сказал, я всё сказал. Это Ризольда, она сама меня решила вылечить, я её не просил, это она во всем виновата. Пожалуйста, не надо больше, - жалобно просил мужчина.
        Да уж, не повезло Ральфу. Довели его пытками до душевного истощения. Я не мог смотреть на его раны и наложил лечение. Мужчина трясся и стонал весь срок действия магии, а когда увидел меня со связкой ключей, разрыдался также, как и Виолетта.
        - Простите, простите меня, госпожа Ризольда, я виноват перед вами, - рыдал он, упав на колени после освобождения и размазывая сопли по красному, от остатков запекшейся крови лицу.
        Наверное, из-за того, как жестоко палачи отнеслись к своим пленникам, я отнесся к ним во время освобождения. Я убил более тридцати человек, включая всех, встретившихся мне в темнице палачей и стражу ворот. Задерживаться лишние минуты с тремя измученными спутниками в замке не стал. Чтобы закрепить успех побега, угнал запряженную лошадьми карету, стоявшую во дворе.
        Вопреки моему плану, забрать деньги из своего тайника и быстро покинуть провинцию, Луиза попросила сначала заехать в Кинвал и забрать из гильдии её сбережения. Я не хотел рисковать, и покинул экипаж на развилке. Сказал им, что подожду полчаса на северной дороге. Если их опять схватят, пусть пеняют на себя. Тем не менее, спустя чуть более получаса, знакомая карета появилась на северной дороге. Ральф сидел на месте кучера, а Луиза махала нам из окошка рукой. Запрыгнув с Виолеттой в экипаж, я увидел, что Луиза успела приодеться в новое платье и избавиться от следов крови на лице и шее.
        - Госпожа Ризольда, от всего сердца хочу поблагодарить вас за свое спасение, - едва мы с сестрой разместились в карете, выпалила рыжеволосая женщина и опустилась на пол кареты на колени.
        Я почувствовал себя неловко. Глаза Луизы наполнились слезами. На секунду она погрузилась в воспоминания в том ужасе, что ей довелось недавно пережить, но она усилием воли подавила слезы и припала губами к моей ладони.
        - Я перед вами в неоплатном долгу. Благодарю, что спасли и исцелили меня. Позвольте и мне отплатить вам тем же, - оторвав губы от моей ладони и заглядывая в глаза, попросила женщина, - У меня есть добрый друг и наставник. Великий Архимаг Пентакил влиятельный и уважаемый в столице человек. Он с радостью примет нас в Магической Академии. Вы согласитесь поехать со мной к нему?
        - А почему бы и нет? - не имея никаких причин отказываться, согласился я.
        Глаза Луизы загорелись огнем. Она была вне себя от радости.
        - Благодарю, что доверились мне после всей той мерзости, что я проявила по отношению к вам. Прошу, госпожа Ризольда, простите глупую простолюдинку, всеми силами желавшую возвыситься за счет несчастья других. Вы явили мне истинное благородство и великодушие.
        - Ну, хватит уже, - оборвал я неиссякаемый поток извинений и благодарности моей недавней обидчицы, ставшей, вдруг, смирной, как овечка, - я очень хочу есть. Скоро будет ближайший город?
        - К сожалению, нескоро, - поднимаясь с колен, сообщила Луиза, - К ближайшему поселению мы доберемся лишь к вечеру, но если желаете, то сделаем остановку и устроим небольшую охоту.
        - Хорошо, так и сделаем. Виолетта, разбуди меня, если за нами будет погоня, а я посплю пару часиков, ночь выдалась неспокойной, - попросил я, хотя, из всех присутствующих я выглядел самым бодрым, но никто не посмел возражать.
        Часть 28
        Новая парадигма
        Напрасно я надеялся вздремнуть и восстановить силы перед возможной стычкой с людьми лорда Селвиша. В конструкции кузова кареты отсутствовали амортизаторы, и её чудовищно трясло и кидало из стороны в сторону на любой неровности дороги, особенно при попадании под колеса булыжника или корней деревьев.
        Ральф гнал коней по узкой лесной дороге, как сумасшедший, но лишь до тех пор, пока мы не достигли опушки леса у деревянного моста через реку, отделяющую провинцию Кинвал от родовых земель Его Светлости, Герцога Гринвальда, Альбрехта Кана. Границу отмечали специальные столбы, на которых красовались родовые гербы правящих семей.
        Сразу за мостом находилась небольшая деревянная застава, обитатели которой охраняли мост и блокировали свободный въезд в земли Герцога и нам пришлось бросить транспорт в лесу потому, что ехать на карете, украшенном родовыми гербами Селвиша фон Райль, мог только сам лорд или его законный наследник. Поездки лорда за пределы его провинции всегда проходили в сопровождении крупного отряда охраны. Одинокая карета с гербами и странными пассажирами вызовет у дозорных заставы подозрения. Чтобы избежать этого, нам нужно было пересечь мост в качестве обычных путников.
        Ральф принялся спешно распрягать лошадей и крепить на их спины довольно объемный багаж - несколько крупных, набитых до предела мешков и увесистый сундук, видимо, содержащий не только личные сбережения главы отделения, а всю казну отделения гильдии Кинвала целиком. Луиза, тем временем занялась мной. Критично взглянув на моё старое платье, обильно пропитавшееся моей, а больше вражеской кровью, женщина предложила мне сходить к реке, а после переодеться в её мантию, сохранившуюся со времен учебы в Магической Академии. Порывшись в одном из мешков, она извлекла красно-желтое одеяние с изображением огненного цветка на груди.
        «Так вот какую одежду носят местные студиозы! Очень стильно», - подумал я, рассматривая яркий наряд. В компании сестры я сходил на берег реки, быстро обтер лицо и тело смоченной в воде тряпкой и переоделся. Красно-желтая мантия пришлась мне впору. Будучи студенткой юная Луиза имела такую же фигуру, что и Ризольда сейчас. Жаль будет, если мантию испортят в очередной схватке. Лучше сразу куплю себе новую одежду в следующем городе и верну памятную вещь её владельцу. Мантия была слшком яркой и сделает меня заметной мишенью во время боя и не позволит спрятаться в лесу, если потребуется. В общем, для пользования одежда крайне непрактичная.
        Виолетта тоже смыла с лица и шеи следы грязи, и мы быстро вернулись к дороге. Луиза сходу сделала мне комплимент и добавила, что если желаю, то могу носить её мантию, сколько захочу - это подарок. Она как-то с грустью взглянула на свой старый ученический наряд и вздохнула. Может, вспомнила юные годы, а может печальную историю, связанную с её обучением в Академии. Женщина всё внимание уделяла мне, а моей сестры словно и не существовало вовсе. Во всяком случае, Луизу не заботило, как выглядит моя сестра. Она не предложила ей одежды, и сестра осталась в своем грязном и поношенном платье, чем выделялась на фоне остальных. Я заметил, что Виолетта тоже почувствовала эту прохладу и ощутила себя лишней в группе.
        Я поспешил подбодрить её и поделился с ней одним из двух увесистых узелков с медяками, в которые я сложил зарытый у леса клад.
        - Как прибудем в город, купишь себе любое понравившееся платье, - приобняв сестру за плечо, сказал я, и девушка слегка улыбнулась, опустив вниз глаза.
        Конечно, я понимал, что она чувствовала. Тяжело выступать для других в качестве обузы. Я не знал, чем еще помочь Виолетте. Просто по дружески потрепал её за плечо и сказал, что она единственный мой родной человек и очень мне дорога. Тут я задел какие-то невидимые струны, и сестра лишь опять расплакалась на моем плече. Да уж, плохой из меня утешитель. Тем не менее, после горьких слез на лице Виолетты опять мелькнула улыбка.
        Перед тем как выдвинуться к заставе, мы условились о том, что будем отвечать на задаваемые стражей вопросы. У меня, Луизы и Ральфа имелись жетоны авантюристов, но платье Луизы значительно отличалось качеством ткани и богатством отделки. Передав свой стальной жетон мне, она сказала, что раз я выгляжу, как боевой маг, то буду выступить в качестве боевого мага-авантюриста. В свою очередь, я передал свой медный жетон Виолетте. Она сойдет за жрицу. Если её вдруг попросят оказать на заставе помощь, она сможет сказать, что уже потратила все свои силы. Ральф облачился в кожаный доспех из мешка, взял в руку лук и закинул за спину колчан со стрелами. Он будет стрелком и разведчиком. Так мы превратились в потрепанную опасным путешествием команду авантюристов, сопровождающую дочь заказчика из Королевства Пон, к её тете, проживающей в столице Латора. По легенде, в лесах Кинвала на нас напали разбойники и мы потеряли нескольких своих товарищей. Мы трое - это все, кому удалось выбраться из переделки живыми.
        Несколько раз повторив вслух основные тезисы, Луиза успокоила разволновавшуюся Виолетту, которая в принципе не умела врать, сказав, что разговаривать со стражниками будет Ральф, выполняющий роль лидера команды. У мужчины всё еще оставались следы крови на шее и одежде, поэтому версия о нападении бандитов имела некоторые вещественные доказательства. Я тоже мог бы не смывать капли крови с лица, но тогда бы её отсутствие на мантии вызвало бы подозрения.
        Взяв лошадей под узды, Ральф повел их через мост к воротам заставы, а мы последовали за ним. Я очень переживал, что из-за остановки нас нагонит карательный отряд, но пока Ральф переговаривался с дозорными на стене, никто на опушке леса так и не появился.
        Вскоре нас пропустили внутрь заставы, но на коротких расспросах проверка путников не закончилась. Дозорные явно скучали без дела и уделили нам особенно пристальное внимание. Сначала они внимательно выслушали короткий рассказа Ральфа о бесчинствах разбойников в южных кинвальских лесах. Потом получили подтверждение его слов от Луизы. Она, как могла, использовала женские чары. Одарила мужчин ослепительной улыбкой, пощекотала их самолюбие, восхитившись их мужеством и отвагой. Конечно же! Ведь это же так тяжело и опасно - охранять земли Герцога от ужасных монстров на границах с эльфийскими лесами. Стражники сразу заглотили наживку, раскраснелись от самодовольства и, слушая сладкие речи женщины, важно кивали головами, подтверждая, что их служба действительно не из легких.
        - К нам даже боевого мага из столицы прислали! - подчеркивая опасность службы на заставе, похвастался один из мужчин.
        - Неужели! - картинно восхитилась Луиза.
        - Да, - подтвердил его напарник, - в окружающих лесах недавно появился звероморф. Теперь, если он нападет на заставу, мы будет к этому готовы.
        Луиза еще пару минут ласкала уши мужчин лестью, а потом, театрально ахнула и пошатнулась, словно у неё закружилась голова. Она пожаловалась на ужасную усталость и желание скорее попасть в город, после чего пытливо уставилась на мужчин. Те тут же засуетились и уже были готовы открыть нам ворота, как вдруг, из приземистой пристройки к воротам вышел мужчина в блестящей на солнце кирасе, вместе с молодым мужчиной в такой же желто-красной мантии, как и у меня. Мужчина в стальном доспехе оказался капитаном заставы и допрос стартовал по новой. Ральфу пришлось опять пересказать историю с ограблением. Луиза активно поддакивала. Капитан хмурился, но в целом был удовлетворен состряпанной для него историей. А вот его спутник в мантии вел себя по-другому.
        Боевой маг всё время кидал на меня подозрительные взгляды, и в итоге, шепнул капитану что-то на ухо. Тот еще сильнее нахмурился и стал разглядывать меня таким же придирчевым взглядом. В полуха дослушав рассказ Ральфа, он обратился ко мне.
        - Сколько вам лет, юная леди?
        - Пятнадцать, - зная свой возраст со слов Виолетты, без сомнений ответил я, и краем глаза заметил, как Луиза прикусила губу.
        - Не слишком ли рано вы надели мантию боевого мага!? - поинтересовался мужчина.
        - Какой у тебя ранг? - не получив ответа, резким тоном спросил маг.
        Я не знал градаций ранговой системы, но помнил, что Луиза назвала себя боевым магом второго ранга. Посчитав, что первый - это самый высший ранг, я дал себе на ранг меньше, чем у неё.
        - Я боевой маг третьего ранга, - не моргнув глазом, ответил я и увидел, как лицо мужчины в мантии перекосилось от злости.
        О том, что я сморозил глупость, говорило мгновенно побледневшее лицо Луизы. Глаза Ральфа испуганно забегали по сторонам, и я понял, что он оценивает количество возможных противников и пути к бегству.
        - Наглая лгунья! - громко заявил маг, - Я закончил обучение в Магической Академии Латора в прошлом году, но я точно знаю, что среди моих сверстников, а также тех, кто учился годом и двумя ранее, кроме меня, не было ни одного боевого мага третьего ранга! Третий ранг! Не смеши! По возрасту, ты едва окончила Школу Магии. И даже, если ты просто молодо выглядишь, тебя я в Академии за шесть лет обучения ни разу не встречал.
        - Я обучалась не в Латоре, - попытался выкрутиться я, но лишь сделал еще хуже.
        - Ха! Тогда почему на тебе мантия огненного мага Академии Латора? Неужели и в других Магических Академиях используют наш символ? - торжествовал маг, легко уличив меня в неумелой лжи.
        - Довольно слов, - объявил капитан, - пусть эта крошка докажет, что являешься магом третьего ранга и наши претензии будут сняты.
        - Если не сможешь ответить за свои слова, то я лишу тебя мантии моей Академии, как самозванку и ты заплатишь штраф в казну Герцогства.
        «Так вот к чему был весь этот спектакль», - догадался я. Ребятки увидели набитые доверху мешки и большой сундук и решили докопаться, чтобы сбить денег.
        - Почему я должна что-то доказывать? - возмутился я, стараясь не ошибиться и говорить строго от женского лица, - я же не требую вас доказывать, что вы является магом, хотя тоже вижу вас впервые.
        - Справедливо! - воскликнула Луиза.
        Ральф и Виолетта робко поддержали её заявление.
        - Я легко докажу, что я не самозванец. Могу хоть сейчас поразить любую мишень огненным шаром! - задрав нос, объявил маг.
        - Я тоже могу доказать, что не самозванка, - разозлившись на говнюка, которому явно не терпелось покрасоваться перед всеми своей выдающейся магической силой, ответил я, - Но тогда я сама выберу мишень и расстояние!
        Опасаясь того, что местная боевая магия имеет гораздо больший радиус действия, чем мои заклинания, я хотел подстраховаться и выставить мишень в пределах действия «ледяной стрелы», а значит, до шестидесяти метров. Мужчина воспринял моё требование по другому.
        - Пытаешься схитрить? - с насмешкой воскликнул маг, - любой новичок поразит мишень с пяти шагов! От этого он не становится боевым магом третьего ранга. Расстояние и цель назначу я!
        Магической дуэлью заинтересовались наблюдавшие за спором дозорные на стенах. Десяток зевак, привлеченных громкими возгласами мага, высыпали во двор из казармы. Луиза схватилась за голову. Виолетта кинулась ко мне с просьбой отказаться от спора. Всё выглядело так, что у меня нет никаких шансов против опытного заклинателя. Вдруг я осознал, что можно подзаработать на огромной самоуверенности оппонента. Я отвернулся к сестре лицом, чтобы не выдать себя плохо разыгранными эмоциями и, изобразив беспокойство и неуверенность в себе осанкой и порывистыми жестами, стал закидывать наживку.
        - Я не могу принять такие условия!
        - Как я и думал - ты просто лгунья и самозванка! - надменным тоном объявил маг.
        - Нет. Я просто не могу впустую растрачивать свою магическую энергию, - тихим голосом, специально, чтобы это звучало, как нелепое оправдание, ответил я.
        - Ну, конечно! Ты же великий боевой маг, а дороги сейчас неспокойные, - издевательским тоном сказал мужчина, вызвав смех собравшихся во дворе зевак.
        - Я докажу! - изобразив задетые чувства, воскликнул я и, насупившись, добавил, - но не бесплатно! Раз с меня требуют штраф, если я не представлю доказательства, то пусть мне заплатят эту же сумму, в случае ложных обвинений.
        - Типичная авантюристка. Вы ничем не отличаетесь от портовых шлюх. Они тоже не ложатся на спину, пока не получат пару монет, - пренебрежительно выдохнул маг, - я так понял, ты хочешь, чтобы я оплатил тебе сумму штрафа, если ты докажешь всем, что тоже боевой маг третьего ранга, как я? Что же, я готов рискнуть. Капитан, какого размера штраф за обман дозорных на заставе?
        - Пятьдесят серебра, - заявил мужчина.
        - Не слишком ли много? - удивился маг, но отступать было некуда, поэтому, чтобы не потерять лицо, он прилюдно подтвердил, - Хорошо, я заплачу, если проиграю.
        Маг переглянулся с капитаном заставы. Тот кивнул в ответ, после чего мы коротко обговорили условия и в окружении толпы зевак и моих спутников плавно переместились к стрельбищу лучников у восточной стены заставы. Здесь стояли соломенные мишени. В некоторых торчали выпущенные стрелы. Длина стрельбища не превышала двадцати пяти метров, а размер мишеней доходил до метра, поэтому я немного успокоился. Практики каста дальнобойных заклинаний у меня немного, но с такими условиями даже новичку будет сложно промахнуться. Во всякой случае с дальностью атаки у меня точно не должно возникнуть проблем. По условиям спора, мы с магом должны были поразить одну и ту же цель, находясь от неё на одинаковом расстоянии. Атаковать будем по очереди, и первым это вызвался делать мой соперник.
        По взволнованному выражению лица Луизы, я понял, что мой противник действительно силен. Если подумать, женщина говорила, что она второго ранга, а этот маг третьего. Он однозначно должен быть сильнее её, хотя Луиза позиционировала себя, как будущего легендарного авантюриста орихалкового ранга. Значит, он по местным меркам, действительно мега крут. Элита. Избранный. На секунду я пожалел, что затеял всю эту затею с наградой. Мне было неизвестно, что означают все эти ранги и насколько велика разница между магами разных рангов. Оставалось надеяться, что если я проиграю, то не слишком позорно.
        Маг отмерял тринадцать шагов и сделал пометку на земле. Капитан заставы дал приказ и в указанное место тут же вбили деревянный столбик человеческого роста. На него сверху, маг положил яблоко. Вроде расстояние и небольшое, но размер цели оказался совсем крохотным.
        - Ты должна сбить магией яблоко со столба, - объявил мужчина.
        Пока забивали столбик, магу принесли из казармы длинный медный жезл, один в один с теми, что я уже видел в «Сфере». Если мне не изменяла память, то жезл увеличивал радиус действия заклинания. Недаром, маг вымеривал дистанцию шагами. Он точно знал, на каком расстоянии эффективна его магия.
        Дальше последовало представление, позволившее увидеть, на что способна местная магическая элита. Звуком полета и позиционированием сгустка энергии на конце жезла, местный фаербол не отличалось от «огненного шара» «Сферы», но выявились и существенные отличия. Во-первых, маг выпустил его без единого звука. Во-вторых, сделать он это смог далеко не сразу, а после двадцатисекундной подготовки и полной концентрации на процессе. Сложно представить, что кто-то позволит магу безнаказанно тупить столько времени, медитируя над кастом в боевой обстановке.
        Сама огненная сфера вышла какой-то дохленькой, вполовину меньше привычного мне размера и не «летела», а скорее плыла по воздуху, направляемая к цели самим магом, что выходило заметно медленней. Получалось, что маги этого мира сами направляли выпущенную ими энергию в полете от начала и до конца каста. Она не автоматически находила указанную цель. Я бы спокойно избежал подобной атаки, на месте столба, сделав один быстрый шаг в сторону.
        Столб сдвинуться с места не мог, и едва не развеявшийся на подлете клубок сжатой энергии, столкнулся с ним и сделал небольшой хлопок. Столб легонько качнулся, и этого толчка едва хватило, чтобы струсить с его верхушки круглое яблоко. Моё волнение тут же прошло. Что за жалкое зрелище? И это местные называют фаерболом? Он даже слабо вкопанный столб не повалил! Яблоко и вовсе не пострадало! Тем не менее, маг был вполне доволен результатом и гордо выпятил грудь колесом, а многочисленные зеваки поддержали его ЧСВ восторженными криками.
        Я взял себя в руки и решил не делать поспешных выводов. Вдруг, маг просто очень филигранно дозировал свою силу и сделал ровно такую атаку, чтобы выполнить условие спора и стряхнуть яблоко со столба.
        Пришла моя очередь показывать магическое мастерство. Не заметивший в моих руках никакого жезла, маг самодовольно ухмыльнулся и пригласил меня на позицию. Один из зевак вернул на столб упавшее яблоко. Мне вполне хватило бы радиуса действия «волшебной стрелы», но я еще не тестировал эту магию, а с «ледяной стрелой» уже познакомился, поэтому, чтобы сбить яблоко наверняка, я решил использовать её.
        Стараясь, не сильно выделяться на фоне мага, я десять секунд делал вид, что концентрируюсь, а потом выставил вперед ладонь и прицелился ею в столб поближе к верхушке. Если не попаду точно в центр опоры, то хотя бы передам импульс рекошетом и просто столкну яблоко, как это сделал мой противник. Активировал заклинание шепотом, опять же, чтобы не выделятся, но выпущенная мной «ледяная стрела» испортила всю маскировку.
        Мало того, что мгновенно сформировавшаяся перед ладонью бритвенно-острая, полуметровая сосулька умчалась к цели на сумасшедшей скорости, из-за чего в легкую расколола толстый столб пополам. Она продолжила движение и сняла со стены одного из дозорных на противоположном конце заставы. Мужчина с криком рухнул вниз. А когда его на руках принесли к казарме, в его груди, прикрытой кожаным доспехом и железной кольчугой, зияла огромная дыра. Дозорный не выжил, дополнительно размозжив себе голову о камни под стеной.
        Капитану заставы было не до смеха. Моё выступление ни у кого из зрителей, кроме Виолетты не вызвало восторга. Возможно, шоу подпортила глупая смерть одного из воинов, но я-то тут причем? «Не стой под стрелой» - как говорится.
        - Вы можете идти, - хмуро сказал капитан, сделав страже на воротах знак «Пропустить».
        - А как же мой выигрыш? - поинтересовался я.
        - Тебе мало того, что ты уже натворила, девочка? - взорвался пожилой мужчина.
        - Да, делов-то, - хмыкнул я, быстро подошел к трупу и кастанул на него «лечение».
        Ничему меня история с Ральфом не научила. Желая поскорее получить свою награду, я даже забыл, что отыгрываю роль боевого мага и выдал себя с потрохами, действуя, как жрица. Выглядевший стопроцентным трупом дозорный, покрылся голубым свечением, и секунду спустя вздрогнул всем телом. Под изумленные взгляды столпившихся вокруг зевак, смертельные раны «трупа» мгновенно затянулись, он жадно глотнул ртом воздух и открыл глаза. Тут не до смеху было и моим спутникам.
        - Что это было? - в возникшей на мгновение гробовой тишине, прошептала Луиза, - неужели, Высшая божественная магия «дар жизни», недоступная простым смертным?
        - Да нет, это просто «лечение», - ответил я, не понимая, из-за чего столько эмоций.
        Проигравший мне маг тут же полез в свой мешочек и трясущимися руками отсчитал причитающуюся мне награду. Пользуясь моментом замешательства, Луиза попросила капитана заставы дать нам в аренду одну из его повозок. Шокированный увиденным мужчина, без малейших возражений помог нам с транспортом. Причем, бесплатно. Он планировал завтра отправить в город повозку за припасами. А так как наш маршрут совпадал, то просто выслал её днем раньше, позволив нам разместиться в кузове в качестве пассажиров.
        Путь до ближайшего городка занял еще около четырех часов. По дороге я ясно увидел, насколько сильно одна провинция Королевства Латор отличается от другой. Мы словно попали в совсем другую страну, и это проявлялось, буквально, во всем.
        Дорога от заставы к ближайшему городку была вымощена булыжником. Да она была довольно узкой, и двум экипажам на ней разъехаться не удалось бы, но сам факт понимания важности создания удобной инфраструктуры говорил о многом. Рядовой городок Герцогства не уступал по размеру крупнейшему в своей провинции Кинвалу и, в отличие от него, имел фонарные столбы, для освещения ночных улиц.
        Мы разместились в гостинице, когда на город уже опустилась ночь. Пусть двухместный номер нам с сестрой обошелся за ночь в целых четыре серебряника, зато я увидел, что такое кровать без клопов, нормальный туалет и купальня. Правда, случился маленький курьез. Увидев деревянную бочку с горячей водой, я принял её за ванну. После обтирания тряпкой и обливания из ведра, окунуться в целую бочку горячей воды было настоящим удовольствием. Но появившаяся в купальне с небольшой задержкой Виолетта, втолковала мне, что я выкупался в общем вечернем запасе воды для всех постояльцев. По-тихому выбравшись из общей бочки, я пристыженно домывался в углу из отдельно набранного ведерка, а Виолетте пришлось воспользоваться уже грязной водой, но она не брезговала.
        - Помнишь, в детстве мы часто купались в одном кадушке, - вспомнила девушка, но я промолчал.
        Не было у нас с Виолеттой общего детства. Мне на секунду стало жалко Ризольду. Жила себе, жила и тут на тебе, её место вдруг занял чужак. Где она сама теперь? Дремлет внутри или моё появление полностью её уничтожило? На меня навалились и другие непростые вопросы. Почему я появился именно в этой хрупкой, фактически, находящейся на самом социальном дне, девушке. Она сирота и кроме такой же одинокой и несчастной сестры, ей абсолютно не на кого положиться. Место появления также вызывало массу вопросов. Хуже захудалого Кинвала с его отмороженным правителем места не найти. Я очень хотел знать, что и почему. Справляюсь ли я со своей миссией или уже пустил доверенный мне поезд под откос?
        Мне нужно было так много выяснить и понять. В этом плане я очень надеялся на помощь Луизы и Ральфа. Так уж вышло, что они мне теперь должны. Они и сами это признают, а раз признают, глупо не воспользоваться их благодарностью и не узнать о мире и стране, в которую меня забросило, максимально подробную информацию. Меня волновал еще один вопрос. Будут-ли теперь на нас охотиться по всему королевству, как за преступниками или достаточно заручиться поддержкой могущественного союзника и все обвинения с нас будут сняты. Я очень надеялся прояснить ситуацию за ужином, но, несмотря на зверский аппетит, так и не спустился в общий зал, вырубившись после теплой ванны на своей кровати.

* * *
        За столом ужинало трое. Луиза, изящно оперируя столовыми приборами, неспешно резала мясо на кусочки. Виолетта молотила свою порцию так, как будто ела последний раз в жизни. Ральф также жадно уплетал заказанные Луизой блюда, но налегать на вино себе не позволял. После спешного бегства из Кинвала у мужчины не осталось средств к существованию. Этот богатый ужин он заработал верной службой госпоже, однако нельзя было забываться и злоупотреблять её щедростью.
        Получив вскоре от Луизы недвусмысленный знак, оставить их с Виолеттой наедине, мужчина поднялся с места и вежливо пожелал всем спокойной ночи. Перед уходом он не удержался и закинул в рот еще один кусок мяса, а также допил из кружки остатки вина. Наслаждаясь вкусом сочного мяса, он отправился в свой, дешевейший во всей гостинице из-за соседства с конюшней номер. Луиза умела считать деньги. Она прекрасно понимала, что теперь не сможет рассчитывать на помощь своего умершего отца, а в состоянии будущей неопределенности, стоит всерьез задуматься о строгой экономии. Она бы выбрала гостиницу подешевле, если бы тут не пожелала остановиться Ризольда.
        К удивлению Луизы, девушка наотрез отказалась от спонсорства с её стороны, сама заплатила за номер для себя и сестры, а также за ужин. Независимость уникальной магессы, которую женщина ошибочно считала раньше всего лишь одаренной жрицей, вызывала уважение, но снижала возможности влиять на неё. Луиза понимала, что ни за что нельзя выпускать этот бесценный бриллиант из своих рук, но боялась оттолкнуть от себя непредсказуемую девушку и решила действовать привычными ей, обходными методами. Благо, Ризольда была неравнодушна к сестре, а это значило, что привлечение её на свою сторону необходимо.

* * *
        - Твоя сестра не будет ужинать? - наблюдая, как Виолетта принялась поглощать вторую из заказанных на нас двоих порций, спросила Луиза.
        - Она уже спит. Будет жалко, если еда пропадет, - толком не прожевав пищу, пробубнила девушка с набитым ртом, искренне радуясь тому факту, что после купания меня сморила усталость.
        Луиза не могла не воспользоваться так удачно подвернувшейся возможностью, чтобы снова привлечь наивную девушку на свою службу.
        - Хотя сейчас мы покинули Кинвал, я всё еще остаюсь главой одного из отделений гильдии авантюристов и твоя служба для меня будет полезной, - начала издалека Луиза.
        - Правда? - удивилась Виолетта.
        Прожевав крупный кусок мяса, она, наконец, отложила в сторону столовые приборы и радостно уставилась на свою спутницу.
        - Да, Виолетта. Я была очень расстроена произошедшим недавно, и поэтому не обращала на тебя внимания, но ты должна меня простить. Думаю, тебе не надо объяснять и ты сама понимаешь, что мне пришлось пережить.
        Девушка понимающе закивала головой, и улыбка тут же сошла с её лица. Она слышала всё - каждый стон, каждый истошный крик и бесконечные мольбы о помощи. Теперь-то она уже знала, чьи крики слышала в течении двух дней в подземелье. И врагу не пожелаешь пережить тот ужас. В темнице Виолетта больше всего боялась того, что вскоре, точно так же доведется кричать ей самой.
        Луиза сделала более дружелюбное выражение лица и мягким, вкрадчивым голосом, постралась донести до Виолетты свою значимость в сложившейся ситуации.
        - Я уже говорила Ризольде и хочу, чтобы ты тоже ей это объяснила, если возникнет потребность, что теперь нас будут искать и пытаться убить по всему Королевству. Нам может помочь только Великий Архимаг Пентакил. Он является моим бывшим наставником, другом и покровителем. Архимаг может не только укрыть нас за стенами Магической Академии, но узрев непостижимую магическую силу Ризольды, отправиться на аудиенцию к Его Величеству, Фердинанду Третьему, и помочь нам избавиться от преследователей.
        Слова о столь великих людях впечатлили дикарку из глуши, но она отреагировала на слова Луизы совсем не так, как та ожидала.
        - Я поняла, - кивнув рыжей головкой, сказала Виолетта, - лучше не позволять Ризольде самой уничтожать преследователей. Это должны сделать слуги короля по его приказу. Так никто не посмеет обвинить сестру в противозаконных действиях. Хотя, если честно, я не понимаю, почему мы убегаем. Разве не лучше вернуться и захватить замок? Убить всех этих гадов и самим править в Кинвале? Ризольда сильнее их всех. Вы же видели, как она голыми руками убила всех тех людей! А потом эта потрясающая магия на заставе, и то, как она вернула уже мертвого к жизни. Разве это не чудо? Теперь я убедилась, что совсем не знаю свою сестру. Раньше она была другой. Такой ранимой, слабой и беспомощной, но в последние дни это совсем другой человек. Если честно, я думаю, она теперь уже и не человек вовсе. В неё вселился какой-то могущественный дух и теперь ей всё по плечу.
        - Пожалуй, ты права, - согласилась Луиза и задумалась.
        Во время заточения и пыток, произошедших по велению Маргарет, она думала лишь о том, как ей вырваться из рук палачей и отомстить за себя и покойного отца. Тогда единственным путем к спасению ей казался Великий Архимаг Пентакил. Именно поэтому они сейчас направлялись к нему. Луиза надеялась и верила, что он поможет ей в борьбе с Маргарет. У неё и не было никаких других союзников во всём Королевстве.
        В том, что баронесса виновна, Луиза ни капли не сомневалась. У неё было достаточно времени подумать об известных ей фактах и картина выстраивалась ясная. Кто-то из горожан доложил людям отца об уникальной жрице. Об этом узнал его наследник или сама Маргарет. Для них, долголетие и отменное здоровье лорда Селвиша, которое жрица могла ему даровать, было помехой на пути к скорейшему получению желанной власти. А также жрица могла прояснить старческий ум лорда. Поумнев, он мог узреть, кого пригрел в своем доме, кто крадет деньги из его казны и плетет против него интриги. В таком случае он мог выбрать другого наследника. Маргарет постаралась умертвить старика до его встречи с жрицей и активно занялась её поиском.
        Она также взяла под стражу единственную проживающую в Кинвале дочь лорда, которая могла обвинить её в преднамеренном убийстве и донести эту информацию до короля через своего благодетеля, Архимага Пентакила. Тут всё понятно. Но насчет жрицы Маргарет сильно просчиталась. Она не выяснила до конца, с кем имеет дело и посмела тронуть сестру Ризольды, и та вскоре нанесла ответный удар. Луиза прекрасно понимала, что не окажись Виолетта с ней в соседней камере, её бы неизбежно ждала ужасная и мучительная смерть.
        Теперь же, после слов Виолетты, перед Луизой встал вопрос: «А стоит ли ехать в столицу за помощью в восстановлении справедливости, если рядом есть тот, кто сам, без помощи магов Академии и гвардии короля, способен уничтожить намного превосходящего по возможностям врага?» Ризольда не убила Маргарет и всех её прихвостней лишь потому, что не видела для себя в этом никакой выгоды. Если эту выгоду показать, и замотивировать её на уничтожение единственного истинного врага в провинции, то скитания по стране и отбивание поклонов в Магической Академии теряло всякий смысл. Тем более, показывать провинциальной девушке столицу довольно опасно. Там полно роскоши и других соблазнов. Ризольду могут соблазнить службой в Магической Гвардии короля или завлечь в команду авантюристов столичного отделения гильдии.
        «Нет, нет, нет! В столицу ехать категорически нельзя», - подумала женщина. И как она сразу этого не поняла? Ризольду мгновенно возьмут в оборот властьимущие и она избавится от Луизы, как от балласта. С этой мыслью женщина и отправилась спать после позднего ужина.
        Разумеется, она не забыла перед уходом похвалить Виолетту за хорошую идею и попросить её забыть о том, что недавно ей наговорила. Напомнила, что в Кинвале находятся по закону принадлежащие её семье земли и будет глупостью просто отдать их новому лорду без боя.
        Часть 29
        Чёрный юмор
        Я спал, и мне снился бескрайний океан. Темная, беспокойная бездна от горизонта до горизонта. Хмурое небо. Бесплотной тенью я метался над пугающей бездной в поисках клочка суши. Было в этом отчаянном поиске что-то знакомое, до боли знакомое, прямо маячащее перед глазами и напрочь забытое. Вскоре на горизонте замаячил проблеск надежды. Обступившие водную гладь низкие тучи расступились и перекатывающиеся белыми гребнями волны вынесли меня на песчаный берег зеленого, тропического островка. А на нём красота, цветочки, птички и безмятежная идилия. Вдалеке, на золотом, пустынном пляже стоял одинокий, белый шезлонг. В тени широкого зонта, на нём лежала светлокожая женская фигура в бикини.
        Я узнал в этой картине, крепко впечатавшейся в моё сознание - штамп успешной и богатой жизни. Только роскошной виллы в окружении плодового сада на припаркованной к островку плавучей платформе не хватало. Но было в этой картине и что-то странное, противоестественное. Глаз зацепился сначала за слишком идеальный пляж. Нет на нём камней, острых ракушек, листвы и отпечатков человеческих и птичьих ног. Нет ни выброшенных на берег водорослей, ни вездесущего мелкого пластикового мусора. Кругом идеальная, девственная природа, ни построек, ни дорожек к берегу. Слишком идеальная картинка. Так просто не бывает. Разве что, в каком-нибудь нереальном мире.
        По мере приближения, замыленное лицо незнакомки стало приобретать знакомые черты и в итоге трансформировалось в лицо Гуаньхуй, но не той, что была как две капли воды, похоже на Саю, а до операции. «Что за хрень?» - подумал я прямо во сне. Почему именно эта особа явилась мне в такой странной обстановке.
        Я приблизился настолько, чтобы видеть мелкие черты лица и мимику. Китаянка приподнялась на локтях, добродушно улыбнулась и помахала мне рукой, хотя в прошлой жизни мы с ней разошлись по-плохому. Хотя, какая разница, что было в прошлой жизни, в этой события сложились по-другому и ей даже Саей становиться не потребовалось. Здесь мы можем выстроить наше взаимодействие по другому.
        - Как тебе Королевство Латор? - вдруг спросила девушка, пригубив оранжевый сок из бокальчика со льдом.
        «Откуда она может знать, где я сейчас обитаю?» - внутренне напрягшись, подумал я, а потом вспомнил и расслабился - это же просто сон!
        - Ничего, пока справляюсь, - неопределенно ответил я, но в груди заскреблись кошки.
        В Латор я, помнится, решился отправиться во сне. Что за мода такая, приходить ко мне, когда я не различаю, где явь, а где реальность? Кстати, Гуаньхуй бы в Латоре без всякой магии местную аристократию сломала об колено. С её умением налаживать связи и договариваться с людьми, она бы вмиг состряпала какой-нибудь заговор, устроила переворот и рванула бы к вершинам власти, причем, особо не рискуя, а действуя из тени.
        - Ты ещё желаешь получить подсказку? - мгновенно превратившись из Гуаньхуй в богиню Каннон, спросила тысячерукая фигура в бикини.
        У меня аж в глазах зарябило от одновременного движения множества конечностей. Картина идеального, солнечного пляжа растаяла, и богиня опять трансформировалась, представ в более привычном виде - огромной, неподвижной каменной статуи, висящей внутри светящейся сферы, парящей в полной темноте. Почему-то подобное превращение я воспринял, как само собой разумеющееся. Так бы и сразу. Зачем весь этот маскарад?
        - Да, я хотел узнать, справляюсь ли со своей миссией?
        - А как ты сам себя оцениваешь? - вопросом на вопрос ответила статуя громкой мыслью в моей голове.
        Обращение не имело никакой эмоциональной окраски. Звучало абсолютно безразлично. Что-то мне это напоминало. Точно! Искусственный, синтетический голос системы из «Сферы». Та же манера выражения - система объявляла поздравления и сообщения об открытии новых умений таким же монотонным голосом. Странные у меня ассоциации.
        Не таясь, я изложил богине своё беспокойство:
        - Я, вроде, поступаю правильно, по справедливости, по убеждениям, но… в Латоре правит грубая сила, приходится отвечать на наезды врагов… и у меня руки от этой борьбы уже по локоть в крови.
        - То есть, ты недоволен полученным от меня подарком и желаешь, чтобы твои враги больше не умирали?
        - Не то, чтобы прям недоволен. Просто, хотелось бы увидеть, есть ли альтернативный путь. Так, чтобы мне не приходилось оставлять после себя горы трупов, а еще лучше, чтобы я мог влиять на врагов так, чтобы они переходили на мою сторону. Не знаю точно, как это можно реализовать на практике, просто хотелось бы иметь такую силу.
        - Хорошо, ты получишь то, что желаешь, - прозвучал ответ в моей голове и образ богини стал отдаляться, и вскоре полностью растворился в непроглядной темноте.
        Проснулся я в отличном настроении. Впервые за три дня хорошо выспался. Если меня и кусали клопы, то я этого совсем не почувствовал. По редкой перекличке птиц и серому небу за окном понял, что проснулся очень рано. Солнце еще не встало, и город дремал в предрассветной туманной дымке. «Посплю-ка и я еще немного», - сладко потянувшись, подумал я. Впереди долгое путешествие в столицу Латора на ужасно некомфортабельном транспорте.
        Я думал, что в карете ехать было неудобно. Куда там! Повозка - это вообще мрак. Тряска еще сильней, даже на небольшой скорости, а вместо нормального сидения со спинкой - твердая, кривая жердь с зазубринами. Верно говорят - всё познается в сравнении. Нормально отдохнуть в пути не получится. Я прикрыл глаза, но, сколько бы ни пытался опять уснуть, у меня ничего не выходило. Просто лежал с закрытыми глазами, а в голову лезли всякие странные мысли.
        Тут я и вспомнил, что мне приснилось ночью. Последние образы видения вспомнились особенно отчетливо. Или Каннон действительно вышла на связь или я сам себе всё придумал, но, так или иначе, ночная гостья пообещала одарить меня новыми способностями, что позволят мне стать гуманней и получить союзников. Больше никаких кровавых разборок! Не хочу больше отмываться от чужой крови. Очень интересно, что же я такого получу? Может, дар убеждения или плюс сто очков к харизме? Хотя, такой характеристики в «Сфере» не было. А я и не в игре сейчас. В голове не было ни одной толковой идеи. Я призадумался, а моя рука сама потянулись, чтобы погладить бархатную кожу моего кругленького животика. Что-что, а фигурка у Ризольды, что надо. Она не худющая швабра, как Виолетта, и не жопастая пышка, как некоторые. Придется постараться, чтобы не загубить её формы. Хотя, в этом мире не так-то и легко набрать лишний вес. Тут легко можно угодить в другую крайность - похудеть, стать сухим, жилистым и набрать мышечную массу.
        Все перемещаются в основном пешком, да и еда стоит недешево. Мне пока везло, бегать с языком на плече за гроши не пришлось - сначала у напавших на меня бандитов при себе оказались довольно приличные средства, и мага на заставе я удачно развел, но такой халявы может больше и не подвернуться, а работа авантюриста - это сплошные походы и разъезды. Причем, непонятно, что удобней - трястись по дорогам в повозке или своими ножками по ним ходить.
        Второе выходило дешевле, но несколько дольше, а так мне больше нравятся пешие прогулки. И на боках лишнее не отложится и внутренности целей будут. Почему местные умельцы до сих пор не додумались сделать комфортную подвеску у карет? Я и сам не знаю в подробностях, как она у автоботов устроена, но там не должно быть ничего сложного. Какая-нибудь гидравлика или рессоры на упругом трении. Может, самому за изобретательство взяться? Глядишь и понятие о комфорте путешествий в этом Королевстве изменится. Но это попозже, когда крепко встану на ноги. Сейчас мне нужно обеспечить себе безопасность и стабильный доход. Пока не пристрою Виолетту в нормальное место, тоже не успокоюсь.
        Повалялся я, повалялся, а потом взял и шепнул: «стихия воды: лечение». Ну да, дал слабину, но я же тоже должен себя иногда баловать, а тут как раз момент подходящий - заняться нечем, и Виолетта ещё крепко спит. До следующей ночи точно расслабиться не дадут. Я зажмурился в ожидании кайфа, но волшебные слова не откликнулись жаром в груди и волной экстаза. Ничего не произошло. Я очень удивился и повторил попытку активации заклинания еще раз и ещё - глухо! Нет, нет, нет! Что происходит? Почему не работает? Я заметался в догадках. Попробовал «допинг» и другие заклинания, но всё без толку. Тут меня осенило, что я сам попросил у богини узнать, как можно без кровопролития и вот, на тебе - она тупо лишила меня магических способностей. Другого объяснения я придумать не смог.
        У меня началась тихая паника. Я уже нарубил в этом мире дров, заимел опасных врагов, а тут мне еще и хардкор-мод включили. Ну, кто меня за язык тянул? Совесть меня, видите-ли, заела! А что эти сволочи хотели с моей сестрой сделать! Так им и надо, будут знать, как невинных людей мучить. Но моя запоздалая рефлексия была бесполезна. Я попытался еще раз заснуть, чтобы срочно выйти на связь с Каннон и отменить свою последнюю просьбу. Не готов я к экстремальным условиям. И так Ризольда бомжара и сирота без друзей и семьи. Мне бы наоборот, владение всеми стихиями подключить и силу с выносливостью повысить. Ну и удача не помешает. Ризольда никак не тянет параметрами на спасителя мира. Куда меня еще и магии лишать?
        Два часа валяний в постели не дали мне желаемого результата. Не смог я заснуть. А вскоре Виолетта проснулась, бросила на меня стыдливый взгляд и присела на горошок. Потом оделась и пошла с ночной вазой на улицу. Как она вышла, Луиза стала ломиться в дверь, зазывая нас с сестрой на завтрак. Я решил никому про свои трудности с магией пока не говорить. Вдруг, моих мысленных просьб, направленных к богине будет достаточно, и она вернет мне доступ к магии и без нового сеанса связи. Однако, богиня говорила о том, что я получу желаемое. Не хотелось верить, что в качества назидания, я просто лишусь силы. Должен же я что-то получить взамен. Пока Виолетта где-то запропастилась, я попробовал на себе заклинания из других стихий. Без толку. Мой новый бонус явно не относится к магии. Но тогда что?
        Я попробовал отжаться. Двадцать раз с трудом. Это притом, что Ризольда кило пятьдесят весит от силы. Силой я точно не блещу. Случай с эльфом - это было состояние аффекта. Ни до него, ни после, я больше сверхсилы не проявлял.
        Попробовал попасть монеткой с трехметрового расстояния в мешочек на кровати - меткости мне тоже не прибавилось. Попал в цель лишь с тридцатого раза и то почти случайно. Просто немного пристрелялся. Повторить свой удачный результат после, даже с вдвое большего количества попыток не смог. Хорошо, значит, не магия, не сила и не ловкость. Мой бонус в чём-то другом.
        Только бы он не оказался навыком убеждения. Арбалетную стрелу из засады не уговоришь пролететь мимо. А если у Каннон такое чувство юмора, она просто решила пошутить, начисто лишив меня сил, то я не понимаю таких шуток. Так я точно никого не смогу убить, и о горах трупов беспокоиться не придется. Но если моя догадка верна и это действительно так, то вышла совсем не смешная шутка.
        Окружающий мир снова стал для меня пугающим и опасным, поэтому к завтраку я спустился с крохотным мешочком на поясе. Больше горсти медяков взять с собой побоялся. Если теперь меня решат ограбить, я даже сдачи дать не смогу. Все свои сбережения и драгоценности спрятал за тумбочку. В матрац пихать не рискнул, вдруг, горничная решит сменить постельное белье в мое отсутствие. Начнёт трясти матрацем, а там моя заначка. Потом попробуй, докажи, что это были мои деньги, и именно я их туда положил.

* * *
        К завтраку я спустился последним. Луиза взяла на себя смелость и сделала заказ на четверых. Я поблагодарил её за угощение и принялся с аппетитом уплетать мясное рагу с овощами. Ужин я пропустил, поэтому еда показалась мне особенно вкусной.
        - Когда мы выезжаем? - спросил я, первым прикончив свою порцию.
        - Я тут подумала, а не задержаться ли нам в городе на пару дней, - нейтрально начала Луиза, но я заметил, как она сделала еле уловимый знак Ральфу, легонько толкнув его локтем в бок.
        - Госпожа Ризольда, нам в любом случае придется задержаться. Нужно продать лошадей. Они слишком хороши для рядовых авантюристов, за которых мы себя выдаем. Потом надо купить новую лошадь, арендовать повозку. Ну, и другие, разные дела решить. Её милость… хм-хм, то есть леди Луиза забрала из Кинвала казну гильдии. Её лучше оставить на хранение в местном отделении, есть риск, что нас попытаются обокрасть в дороге. Так что, сегодня-завтра мы точно никуда не поедем…
        - Да! И нам с тобой нужно новые наряды купить, - резко встряла в разговор Виолетта. Ты же подарила мне целый мешок монет. Я давно мечтала купить себе новое платье. Ты поможешь мне выбрать ткань? Ну, пожалуйста! Хочу купить платье вместе с сестренкой.
        - Странно, мне казалось, мы очень торопимся, ведь за нами могли устроить погоню, разве нет? - озвучил я вслух свои опасения, - На заставе преследователям расскажут о проезжавших вчера в сторону этого города путниках. Двух рыжеволосых красавицах, одной наглой блондинке в мантии боевого мага и мужчине в форме администратора гильдии, заметно выглядывающей из-под кожаных доспехов. Осталось добраться до города и прошвырнуться по гостиницам и опа! А тут мы с Виолеттой в новых нарядах их ждём!
        На слова о двух красотках, Виолетта глупо заулыбалась, а остальное, похоже, просто пропустила мимо ушей.
        - А чего нам бояться, если с нами ты Риз!? - беззаботно воскликнула сестра, - ты их всех своей магией уничтожишь. Пусть только сунутся! А вообще, может, нам и не стоило сбегать. Ты знала, что старый лорд Селвиш умер? Луиза сказала, что нас в темницу кинули по приказу нового барона. Зачем Кинвалу такой жестокий и несправедливый правитель? Мы можем, нет, мы должны потребовать отобранные у нашего отца земли назад. Риз, ты разве не хочешь восстановить справедливость и отомстить за нашего ограбленного отца, за матушку и Аннет? Давай вернем себе нашу усадьбу, наши поля, а для этого нужно просто вернуться в Кинвал и заявить на них свои права. А если они выступят против нас, ты с ними разберешься! Я просто мечтаю это увидеть.
        Вот это Виолетту понесло. Откуда у трусливой, забитой под плинтус нищебродки, такие дерзкие мысли появились? Что-то тут было нечисто. Я глянул на довольную ухмылку Луизы и сразу догадался, кто забил голову сестры бунтарскими идеями. Что глава отделения задумала? Решила натравить меня на своих обидчиков. Еще вчера я, может быть, и согласился бы в этом поучаствовать, но точно не после утреннего облома.
        Сначала я хотел подождать, когда точно удостоверюсь, что лишился магии всерьез и надолго, и лишь потом признаться, но осознав, что мои спутники резко расслабились после вчерашнего шоу на заставе, я решил, что лучше сразу сбить с них спесь.
        - Ты серьезно? - спросил я у Виолетты, - Ты желаешь увидеть, как я завалю Кинвал трупами? Тебе мало убийств, которые мне пришлось совершить, вызволяя тебя из темницы? А у большинства этих людей тоже были жены и дети. Они остались сиротами. Я не думаю, что все эти люди были такими уж плохими, они просто выполняли ту работу, которую их заставляли выполнять наниматели. Иногда мерзкую работу, жестокую, но виноваты не они, а тот, кто создал подобные условия. Рыба гнет с головы. Чтобы вернуться и спокойно жить в Кинвале в нашей усадьбе, мне придется уничтожить лорда, а в его замок просто так не пробиться. По пути я убью арбалетчиков на стенах, стражей ворот, стражу самого замка и телохранителей барона. Это еще десятки, если не сотни трупов. Виолетта, ты действительно этого хочешь?
        - Я, я… не знаю, - потупившись и стерев с лица радостную улыбку, ответила моя рыжеволосая сестрица.
        - К тому же, я не бессмертна. Меня тоже вполне могут убить при штурме. Один арбалетный болт в затылок и не будет у тебя больше сестренки, - подлил я масла в огонь и увидел, как в уголках глаз Виолетты выступили бусинки слез.
        Эх, заставить сестру плакать было проще простого. Она тут же кинулась обниматься, шмыгая носом.
        - Нет, я не хочу, чтобы ты умерла, - прошептала девушка, повиснув на мне, а я наблюдал за реакцией Луизы.
        Женщина недовольно поморщила нос и нахмурилась. Поймав мой внимательный взгляд, она скосила глаза в тарелку и принялась энергичней орудовать столовыми приборами, нарезая очередной кусочек мяса на совсем мелкие кусочки. Тоже мне, бунтовщики нашлись. Чужими руками легко жар разгребать. Самим в бой вступить слабо?
        Даже имея в своем распоряжении всю магию, я бы трижды подумал, прежде чем устраивать войнушки с местным царьком. Если я правильно понял структуру местной власти, после моего переворота к границам провинции тут же подошли бы войска сюзерена слившегося вассала, какого-нибудь Графа Свинорыла. Расправившись с его войсками, я бы вызвал на себя огонь хозяина Свинорыла, Маркграфа Жопорыла и так далее, пока мой замок со всех сторон не обложили бы войска короля страны.
        Зачем гибнуть всем этим людям? Если уже и заниматься переустройством власти в Латоре, то надо сразу мочить короля, чтобы уже с доминирующей позиции приводить в чувства зарвавшихся вассалов. Только так. Надо отсечь гнилую голову или занять место, с которого на эту голову можно влиять и постепенно, сверху вниз, проводить политику оздоровления всей страны. Хотя и это мало поможет защитить рядовых граждан, которых местные лорды легко и безнаказанно могут превратить в узников своих жутких тюремных подземелий.
        Во как! Я даже сам удивился ходу своих мыслей. Неужели Каннон добавила мне мозгов? Было бы здорово. Однако, то, чего я по-настоящему желал в данный момент, это возврата магических сил. После завтрака Виолетта потащила меня к портному. Ей не терпелось потратить свои деньги. Она гордо вышагивала рядом со спутницей в мантии боевого мага, а я чувствовал жуткий стресс. Среди темных тонов одежды горожан, мой красно-желтый наряд выглядел, как оперенье попугая. Было тяжко носить одеяние, которому не соответствуешь, поэтому я легко поддался на уговоры сестры и заказал себе платье модного, по местным меркам, покроя. Внес задаток и купил один из уже готовых походных плащей.
        Под прикрытием плаща я смог, наконец, вздохнуть с облегчением. На меня перестали коситься случайные прохожие, среди которых могли оказаться пособники преследователей и спокойней реагировали торгаши и зазывалы. Получив желанное платье, Виолетта тут же предложила купить нам новые ботинки, ведь явиться в столицу в обносках будет стыдно, тем более, если средства нам это позволяли. Во время прогулки по городу сестра опять восторгалась каждой мелочи - цветам, животным, милым детским нарядам, украшениям женщин и желала заглянуть в каждую лавку и ювелирную мастерскую.
        Виолетта таскала меня по городу до обеда, и я отметил, что он был очень похож на Кинвал. Похожая планировка, архитектура, ширина улиц, покрытые брусчаткой дороги, центральная площадь с храмом и гильдией торговцев и авантюристов, сельский базар, четыре гостиницы, пару трактиров, конюшня на юге и на севере и те же, завлекающие пахучей выпечкой булочные, но только был городок в два раза больше, и стена его окружала повыше и посолидней.
        Оказавшись в своем номере, я рухнул на кровать без сил. Как же тяжело следовать за человеком, желающим всё и сразу. Виолетта не желала возвращаться в гостиницу, пока не потратила все свои деньги. Эта дура совершенно не способна экономить и откладывать на потом. На что она собирается жить завтра или думает, что добренькая сестричка и дальше будет тянуть её на своих плечах? Одним словом, моя сестра - транжира. Накупила себе кучу новых шмоток и теперь радовалась, как ребенок.
        Двести медяков уплыло в руки барыг за три часа на не особо нужные вещи, но я промолчал. Не хотел ругать переполненную радостными эмоциями сестру. Я сам подарил эти деньги и думал, что они помогут ей почувствовать себя уверенней, но Виолетта поступила, как настоящий ребенок. Просто спустила их на свои давние хотелки. Что еще от неё можно было ожидать, но выводы я сделал.
        Первым делом, оставшись в номере один, я проверил, не заработала ли магия. К сожалению, мои мысленные обращения к богине не возымели никакого эффекта. Раз я оказался без магии, нужно было подумать о будущем, и я разложил перед собой оставшиеся после похода по магазинам средства. Как и Виолетта, я тратил на покупки исключительно медяки. В этом была определенная логика. Таскаться с тяжелым мешком монет было довольно неудобно. Средства в серебре выглядели куда компактней. За платье, плащ и новые ботинки, которые можно будет забрать в мастерской завтра утром, ушло сто двадцать три медяка. Вчерашнее вечернее заселение в гостиницу обошлось мне еще в сорок. Ужин в двенадцать. За завтрак заплатила Луиза, хотя я и не просил.
        Еще одни сутки в гостинице с трехразовым питанием на двоих обойдутся, как минимум, в восемьдесят монет. Как-то дороговато выходит. Медяки у меня почти закончились, и придется расплачиваться серебром. Быстро прикинув в уме на сколько дней хватит имеющихся средств, если мы с Виолеттой надолго задержимся в гостинице, даже воспользовавшись скидкой за недельное поселение, я пришел к выводу, что максимум на две недели. А дальше что? Как вообще здесь люди выживают при таких ценах? Вспомнились авантюристы из западной заставы, которые не могли себе позволить проживание в Кинвале. А там цены были значительно скромнее, чем здесь.
        Если Луиза затянет с выездом в столицу, надо будет срочно переселяться в место подешевле. Я глянул на кучку с серебряными украшениями и золотое кольцо, и решил завтра прицениться, почем украшениями торгуют местные барыги. Толку от них для меня нет. Только лишнее место в мешочке занимают. Немного пожалел, что не приценился к стоимости украшений сегодня, пока Виолетта рассматривала их на витринах. Пока мы в городе, надо перевести весь балласт в монеты. Услышав громкие шаги в коридоре, я быстро накрыл покрывалом разложенные на кровати богатства и прислушался. Сердце заколотилось. Что, если это наши преследователи вдруг объявились?
        Незнакомец двинулся дальше по коридору. Фуф, это просто соседи. Я выдохнул с облегчением. Быстро собрав всё своё имущество по узелкам, я призадумался. Я нищеброд, а уже испытываю беспокойство о сохранности денег, как же свои сбережения хранят те, кто побогаче. Может тут есть подобие банка или местные, как Луиза, складывают своё серебро и золотишко в железные шкафы-сейфы?
        В дверь тихонько постучали, вынудив меня опять накрыть мешочки с монетами покрывалом. Пришла Виолетта. Она задумчиво посмотрела на меня и завела очередной разговор о том, как хорошо бы нам было жить в родной усадьбе.
        - Ты только представь себе, - мечтательно воскликнула сестра, - ты сама хозяйка дома и всей окружающей земли. Не нужно никому платить за крышу над головой и на кухне можно готовить овощи, собранные со своей земли. Это как своя маленькая страна. Действуют правила и законы, которые ты сама установила. Можно пригласить из ближайшей деревни крестьян или поискать отщепенцев и за долю от урожая убедить их работать на наших полях. А если установить совсем низкие налоги, то к тебе со всех деревень Кинвала люди соберутся, только пусти новость.
        - Что за отщепенцы? - спросил я, впервые услышалв это название от Виолетты.
        - Ну, это люди, которые не желают жить в поселениях, облагаемых налогами, и селятся на свой страх и риск в лесах или в хижинах по берегам рек. Их периодически отлавливают, казнят и отправляют на каторгу в рудники. Если родителей казнили, их детей продают в рабство. Они пожизненно будут прислуживать кому-то из дворян. Если повезет, отправят в ученики к ремесленнику.
        - Ничего себе! То есть жить просто в лесу, за пределами установленных поселений нельзя?
        - А ты разве не знала? Все земли в провинции принадлежат лорду. Даже рыбу в реке нельзя ловить без лицензии. Охотники тоже должны купить лицензию, чтобы охотиться в лесах лорда и половину добычи обязаны деньгами или вяленным мясом отдавать в управу.
        - Вот это да! Как же несчастных людей в Латоре обложили. Селиться вне населенных пунктов нельзя, а если поселился - на каторгу! Свободно охотиться и ловить рыбу нельзя. Торговать без лицензии торговой гильдии тоже нельзя, исцелять и получать исцеление вне храма нельзя. Монополия на монополии. Как люди еще не восстали против этого безумного гнета?
        - Теперь ты понимаешь, почему своя земля, это так хорошо?
        - Да уж, действительно. А как же с вассальными обязанностями?
        - Тут не так всё плохо. Надо заплатить своему сюзерену третью часть доходов от продажи произведенных продуктов и товаров или просто отдать эту часть в виде самих товаров. Но точно определить доходы вассала довольно сложно, особенно если обрабатываемых земель и всяких мастерских множество. Часть прибыли можно скрыть. Барон отдает Графу третью часть собранных с людей налогов, а тот Маркграфу.
        - Ясно, - ответил я, понимая, к чему клонит Виолетта.
        Она всё еще мечтала вернуться в Кинвал. Я решил ей рассказать, почему её желание вернуться пока не осуществимо.
        - Понимаешь, тут такое дело, - подбирая слова, начал я, - у меня плохие новости.
        - Какие? - удивленно вскинув брови, спросила сестра.
        - Утром я попыталась использовать магию и у меня ничего не получилось.
        - Что значит, не получилось? - шокированно переспросила сестра.
        - Магия перестала работать. Не знаю в чём дело. Нет жара в груди. Этот, как там его, внутренний колодец не отвечает на мои запросы. Короче, не работает моя магия больше. Временно или насовсем, пока не знаю.
        Глаза Виолетты расширились, и она тут же выскочила на ноги и пулей выбежала из комнаты. Вот идиотка! Поделился с сестрой на свою голову. Она даже не стала выжидать и делать вид, что идет в туалет. Сразу побежала докладывать своей хозяйке. Так и было. Спустя минуту сестра вернулась в номер вместе с Луизой.
        - Прошу прощения, госпожа Ризольда, - крепко сжав кулаки, сказала женщина, обращаясь ко мне взволнованным голосом, - вы же не оговорились? Вы действительно больше не можете использовать магию?
        Недовольно зыркнув на выглядывающую из-за спины Луизы сестрицу, я кивнул головой.
        - Вы не будете возражать, если я кое-что проверю?
        В руке главы отделения лежал небольшой кристалл. Скорее всего это был осколок того кристалла, что я уничтожил ранее.
        - Прошу вас, Ризольда, еще раз попробуйте направить в кристалл свою ману, - попросила Луиза, протягивая мне холодный камень.
        Я взял кристалл в руку, на всякий случай, отвел его подальше от глаз и сказал слова, активирующие заклинание лечения. Ожидаемо, кристалл никак не отреагировал. Луиза попросила вернуть ей предмет и сама проделала над ним похожую манипуляцию. Местные маги не говорили никаких слов, поэтому вливание маны произошло молча. Осколок кристалла отреагировал таким же образом, как и целый кристалл - вспыхнул ненадолго ярким желтым свечением. Не было сомнений, что он работоспособен.
        Луиза попросила пройти еще одну проверку. Она приложила одну ладонь к моей ладони, а во вторую попросила взять магический индикатор. Я почувствовал, как тепло от ладони женщины устремилось к моей груди. Оттуда оно направилось к кристаллу в моей ладони. Я даже забалдел. Это было очень приятное, будоражащее чувство, но вот Луизе было не до восторгов. Она уставилась на резко почерневший камень и в испуге отдернула свою ладонь.
        Кристалл в моей руке стал темнее ночи. И эта чернота не исчезла ни через несколько секунд, ни позже.
        - Что это значит? - спросил я, взглянув на побледневшую женщину.
        - Проклятие, - коротко сказала она и поспешила к выходу.
        - Что за проклятие? - крикнул я Луизе в спину.
        - Тише! - шикнула она, съежившись.
        Женщина остановилась у двери, оглянулась и, с жалостью посмотрев на меня, сказала:
        - Ты проклята, Ризольда. Не знаю, откуда ты его получила. Может, тебя ночью навестил Древний Слепень или это был Древний Упырь, неважно, но это очень плохое проклятие. Скоро ты умрешь, а когда это произойдет, то ты станешь нежитью. Если хочешь пожить еще пару дней, лучше никому не говори об этом и сейчас же покинь город. Закон гласит, что если в городе обнаружен проклятый, его надо схватить и сжечь на костре. Ты представляешь угрозу для жителей города, а в первую очередь для сестры. Её тоже могут сжечь. Люди могут посчитать, что она тоже проклята. Вы спали ночью в одной комнате. Прости, я больше ничем не могу помочь. Проклятие не снять магией. Возможно, помог бы Архимаг Пентакил, но ты умрешь раньше, чем мы доберемся в столицу. Я не буду врать, я боюсь находиться с тобой в одной гостинице. Никто не знает, сколько времени пройдет, прежде чем ты обратишься в монстра. Я покину город сейчас же. Прощай, Ризольда.
        Виолетта попятилась к выходу и выскочила в коридор вслед за женщиной. Её можно было понять. Она жуткая трусиха, а своя рубашка ближе к телу. Я теперь опасен, бомба с часовым механизмом, ходячая смерть, с которой стрёмно находиться не то, что в комнате, даже в одном доме. Да уж. Всё хуже, чем я думал. Или Каннон решила меня убить или действительно одна из названных тварей пробралась в гостиницу. Надо расспросить хоть, как этот упырь тут выглядит. Слепни по описаниям Марч, большие летучие монстры, а про Древних упырей я знаю лишь по «Сфере». Там это высокоуровневый монстр-вампир с серой кожей, тоже летающий. Не думал, что его укус способен наложить проклятие. Ну и что мне теперь делать?
        Часть 30
        Выход из зоны комфорта
        Я старался не паниковать. Внутри теплилась надежда, что умерев в этом мире, я просто вернусь в свой старый. Туда, откуда меня похитила Каннон после нашей сделки, и просто продолжу жить, как раньше. Надежда была, а уверенности - нет. Умирать всегда страшно, если впереди ждет неизвестность. Пусть я даже разок и побывал за гранью понятного бытия. Мой посмертный опыт ассоциировался лишь со всепроникающим белым светом. Ничего другого в памяти не сохранилось.
        «Так, без паники», - успокаивал я себя. Что-то рано я себя хороню. И из-за чего? Какого-то почерневшего камешка! Слишком мало информации. Никаких подробностей от Луизы я не получил. «Ты проклят, ты умрешь через пару дней и станешь нежитью!» - это больше похоже на страшилку. Может, она и сама толком ничего не знает? Просто пересказала бредни, которые ей рассказали другие фантазеры. Ну какое проклятие? Какие Древние Слепни и Упыри? Город давно бы вымер, если бы подобные монстры тут водились. Надо опираться только на известные мне факты, а не на сомнительные заявления и байки. Конечно, ради Виолетты меры безопасности я приму. Спать мы будем в разных гостиницах, но уходить из города и слоняться по лесам - это уже слишком.
        Я решил выжать из Луизы всю известную ей о проклятии информацию. Деньги и ценности не стал прятать за тумбочку, а взял с собой. В один из кошелей закинул почерневший осколок кристалла. Не стоит такую улику оставлять в своем номере. В текущих обстоятельствах жить в шикарной гостинице нам с сестрой уже не по карману. Съезжаем. Быстро накинув свой плащ и свернув в узелок накупленное Виолеттой барахло, я спустился на этаж ниже, где располагался одноместный номер Луизы, но в комнате её уже не застал. Я поспешил во двор и увидел отъезжающую от гостиницы тентованую повозку с Ральфом на месте возничего. Я бы и не понял, что это повозка Луизы, если бы за ней с жалобными криками не бежала моя пришибленная сестра. В повозку ей сесть так и не дали. Ральф хлестнул лошадь, и транспорт рванул с места.
        Ни хрена себе, как быстро мои пугливые спутники собрались. Чересчур быстро, если учесть, что после известия о моём «проклятии» прошло не более пяти минут. Разве что Ральф подготовил повозку для других целей заранее и для отправки в путь осталось в неё закинут мешок с барахлом Луизы. Погоди-ка, а где моя доля от продажи породистых лошадей? Это я карету из замка угнал! Лошади принадлежали мне. Бл*ть! Вот и как после этого доверять людям? Ральф, скотина. Я тебя сволочь дважды спас. Сначала от инвалидности, а потом еще из плена. Что Ральф, что Луиза - оба клялись в верности и служить до гроба, а как запахло жаренным, свалили, причем, прихватив мои деньги. Неужели мое «проклятие» это что-то настолько нереально страшное, чтобы делать ноги в таком темпе? Мне срочно нужно было это выяснить и так, чтобы не подставиться и не угодить при этом на костер.
        Быстрым шагом нагнав запыхавшуюся и припавшую на колено сестру, я вручил ей узел с её шмотками и грубым тоном сказал:
        - Ты что совсем идиотка? Решила бросить меня после пары чужих слов?
        - Я, я… испугалась, - виновато вжав голову в плечи, оправдывалась сестра.
        - Ты хоть знаешь, что эти двое обманщики и сбежали с нашими деньгами?
        - Что-о-о? - удивленно выпучив глаза, ахнула Виолетта.
        - А то! Луиза с самого начала водила тебя за нос. Она и до этого тебя обманывала и с меня пыталась деньги выбить за кристалл, который был с дефектом. Они с Ральфом матерые разводилы, на чём и погорели в Кинвале, да ещё и тебя подставили. Думаешь, их просто так в темницу бросили? Я недавно это поняла. Зря мы их из камеры освободили. Мне знакомые авантюристы из западной заставы рассказали, что Луиза наживалась, занижая ранг заданий и снижая плату из-за чего кучу народа умерло за зря.
        Как мог, дискредитировав удаляющуюся из вида парочку, чтобы снизить доверие к словам Луизы о «проклятии», я подал сестре руку. Она заколебалась.
        - Давай, вставай уже, - убрав протянутую руку, сказал я, - на всякий случай поселимся с тобой в разных гостиницах, но я тебе говорю, что это был обман, фальшивка, фокус. Луиза нас провела, присвоила себе деньги за лошадей, а чтобы её побег не показался странным, выдумала сказочку про проклятье. Виолетта не будь дурой. Ты же знаешь, я желаю тебе только добра и не стала бы врать, зная, что подвергаю твою жизнь опасности.
        - Да, - тихо согласилась сестра, но я видел, что она всё еще сомневается.
        - Пойдем, - устав убеждать девушку, сказал я и зашагал в сторону северных ворот.
        Там располагалось еще три гостиницы и, судя по их внешнему виду, были они подешевле той, в которой мы провели прошлую ночь.

* * *
        - Комната за шесть монет в день. Пользование купальней отдельно, по требованию - две монеты за услугу. Плата на месяц вперед. Ниже цену не дам, - раздувая ноздри, процедил мужчина, с которым я торговался целых пятнадцать минут.
        - Договорились, плачу за три месяца. Теперь давайте обсудим цену трехразового питания.
        Только из-за моей мантии боевого мага, хозяин гостиницы держал себя в руках. Смотри-ка, а статус мага в этом мире ощутимо помогает! Сразу у всяких верзил пропадает желание дерзить и заламывать цену. Выбив приемлемые условия сделки, я заселил Виолетту в гостиницу и заплатил за неё сразу на три месяца наперед. «Лучше сразу оплатить комнату и пропитание владельцу, чем отдавать серебро сестре в руки», - решил я. Она точно спустит его на всякие глупости.
        Небольшое количество наличности я Виолетте всё же оставил, но немного. Так, на оплату купальни и дополнительные порции мяса. Пусть отъедается. Слишком баловать белоручку халявными деньгами не стоит. Её бы устроить куда-нибудь на работу или в ученицы. Хоть к той же портнихе, где мы заказали платья, и тогда можно было бы спокойно оставить сестру на пару месяцев одну и разобраться со своим проклятием.
        Помахав сестре ручкой на прощание, я направился на торговую улицу. Без проблем сбыл золотой перстень с камнем за сто пятьдесят серебра, а вот серебряные украшения смог продать лишь на вес. Как готовые изделия, никто их брать не захотел. Покрутив носом, я сбыл их по весу еще на сорок пять серебряков. Обменяв у ювелира двести серебра на две золотые монеты, с очень облегчившимся мешочком на поясе, я отправился в гильдию авантюристов.

* * *
        Открыв дверь местного отделения, я услышал гомон десятков голосов, смех, запах выпивки и тяжелого перегара. Холл гильдии больше напоминал общий зал таверны. Люди распивали крепкие напитки прямо тут, за столами, и, похоже, администрацией подобное поведение никак не пресекалось.
        Внешний вид авантюристов меня тоже удивил. Это были не крепкие молодые люди, а какие-то потасканные жизнью старики. Лысые, с множеством шрамов и более серьезных увечий. Что-то тут определенно затевалось. За столами шла живая беседа, обсуждались достоинства и недостатки претендентов и, немного потоптавшись у входа подслушивая, я понял, что идет сбор новых команд.
        Кутаясь в плащ, я подошел к плотно сгрудившейся у доски заданий толпе. Глянув поверх голов на доску, я понял, что на ней множество новых заданий. Верхний раздел был увешан свежими листками. Издалека было сложно разобрать мелкий шрифт, но по шапкам заданий я понял, что городок, в котором я сейчас пребываю, называется Руиз. Поискав глазами человека, который мог бы помочь мне узнать побольше о проклятии, я извлек осколок кристалла из мешочка на поясе и зажал его в кулаке.
        Выпившие авантюристы перекрикивали один другого, и нормально поговорить с кем-то в такой шумной атмосфере было проблематично. Ко мне обратился один из администраторов зала:
        - Вы хотите вступить в одну из новых команд?
        - Нет, я хотела бы поговорить с кем-то, кто разбирается в проклятиях?
        - В проклятиях? - немного удивленно переспросил мужчина, - тогда вам лучше поговорить с самим главой.
        - А можно это сделать прямо сейчас?
        - Подождите здесь, я узнаю. Как вас представить?
        - Боевой маг, - распахнув плащ и показав свою мантию, сказал я.
        - Я имел в виду ваш титул, ранг или хотя бы имя, - немного смутившись, уточнил мужчина.
        - Я боевой маг первого ранга.
        - Ладно, боевой маг, так боевой маг, - пробормотал мужчина, почесав затылок.
        Он отошел в заднюю комнату, но очень быстро вернулся за стойку и указал мне рукой на лестницу в дальнем углу зала.
        - Господин Саливан готов вас принять, - сообщил он и переключил внимание на других посетителей гильдии.
        Планировка этого здания ничем не отличалась от здания в Кинвале, поэтому, поднявшись на второй этаж, я направился в тупик длинного коридора с множеством дверей, ожидая, что кабинет главы отделения находится там же, где расположилась Луиза. Я не ошибся. После того, когда я постучал и легонько приоткрыл дверь, мне открылась точно такая же комната со столом, креслом и сейфом, но на кресле сидела не рыжеволосая красавица, а тучный мужчина с тремя подбородками и блестящей лысиной.
        - Господин Саливан? - осторожно спросил я.
        - Да, да, заходи я не кусаюсь, - с интересом глянув в первую очередь на мою грудь, потом на символ на груди и лишь после этого удостоив вниманием моё лицо, сказал мужчина.
        Указав жестом на стул, он потеребил рукой свою скудную, засаленную бородку и сухо спросил:
        - Чем могу быть полезен юному боевому магу?
        Мужчина откинулся на спинку своего потертого кресла и кинул беглый взгляд в сторону, и тут я заметил, что в комнате находится еще один человек. Это была высокая фигура в черном плаще. До сих пор она стояла ко мне спиной, совершенно неподвижно, сливаясь с висящими по краям от окон черными гардинами, но развернувшись, обнаружила себя.
        Фигурой в плаще оказалась женщина с золотистыми волосами средних лет. Выглянувший из-под плаща пластинчатый доспех был великолепен. Он был покрыт изящными узорами и выглядел настоящим произведением искусства. Наверняка стоил целую кучу денег. В правой руке она держала сложной формы металлический лук, украшенный инкрустацией из серебра. Он тоже выглядел произведением искусства. Из-под высокого правого наплечника, состоящего из множества подвижных частей, выглядывала кольчуга. От кисти правой руки под кольчугу прятался конец длинной металлической чешуйчатой рукавицы. Идеальная защита руки, ни одного открытого участка.
        Женщина производила сильное впечатление, а её суровый взгляд вынудил меня невольно съежиться.
        - Не пугайся, леди Тамика, моя старшая дочь. Она служит в гвардии Его Величества, - с гордостью в голосе произнес мужчина, и немного полюбовавшись искоса своей кровинушкой, с еще большей гордостью добавил, - даже не знаю, в кого она вышла такой красавицей!
        «Ну уж точно не в тебя», - подумал я про себя, и вместо того, чтобы представиться в ответ, легонько кивнул головой. Мужчина слегка удивился моему невежливому поведению, но решил не акцентировать на этом внимание, а сам спросил:
        - Не желаете представиться?
        - Меня зовут Ризольда фон Райль.
        - Ах, вы из южан, - слегка разочарованно вздохнул мужчина, - тогда давайте скорее перейдем к делу. Я очень давно не видел свою ненаглядную дочь и хочу побольше провести времени с ней, пока она не покинула Руиз по важным делам.
        Женщина сверлила меня глазами, и я вопросительно уставился на главу отделения, намекая, что хотел бы поговорить наедине. Догадавшись, что я не желаю присутствия посторонних, глава гильдии вздохнул и попросил свою дочь подождать пару минут в комнате для совещаний.
        - Давайте скорее, у меня много важных дел, - слегка раздраженно сказал мужчина, которому не хотелось надолго прерывать общение с дочерью.
        - Господин Саливан, я хочу узнать о «проклятии»?
        - Каком «проклятии»? Проклятий великое множество: «Проклятие Звероморфа», «Проклятие Паралича», «Проклятие Слепня», «Проклятие Мантикоры». Скажите конкретней, - потребовал глава отделения, ерзая на кресле.
        Вспоминая, что Луиза упоминала Древнего Слепня, я попросил рассказать про него.
        - Ну что тут можно сказать - страшное проклятие. Получивший его человек обречен. Спасения нет. Оно не снимается «Чудом божественного очищения» и «Эльфийской эссенцией Амброзии». Проклятого ждет неизбежная, скорая смерть и превращение в нежить. Думаете, почему в Латоре сжигают умерших? Так было не всегда. Это из-за проклятия Слепня! Еще триста лет назад людей хоронили в склепах или закапывали в землю, но некоторая часть усопших оживала в виде мерзких гулей. Эта нежить не очень сильна, но она постоянно испытывает голод и, выбравшись из могилы, сначала пожирает другие трупы, а когда они заканчиваются, покидает кладбище и сама начинает создавать эти трупы перед тем, как их съесть. Намного опасней, если при жизни проклятый был магом, тогда после обращения он может стать Личем. Магическая нежить сама способна накладывать проклятие на людей и монстров, и даже поднимать из могил их останки, создавая целые армии ходячей нежити. Так об этом сказано в старых книгах. Честное слово, ума не приложу, почему вы решили узнать о Проклятии Слепня от меня? Я знаю не больше остальных. В библиотеке Школы Магии, где вы
недавно обучались, как и в столичной Магической Академии найдется множество старых источников, в которых вы узнаете все интересующие вас подробности.
        - Большое спасибо. Извините, что потревожила глупыми расспросами, - не желая сильнее раздражать мужчину, сказал я, поднимаясь со стула.
        Вдруг со спины раздался громкий, хриплый кашель. Дверь отворилась, и я увидел Тамику. По тому, как она подозрительно посмотрела на меня, можно было подумать, что всё это время она подслушивала разговор за дверью.
        - Тамика, мы уже закончили, проходи, - сказал глава отделения.
        Я устремился к двери, но женщина вошла внутрь и преградила мне путь грудью. Она прикрыла дверь изнутри и указала рукой на стул.
        - Присядьте, Ризольда фон Райль. Вы же не просто так сюда пришли? Кто-то из ваших родных или знакомых проклят?
        - Нет, - поспешил возразить я, - просто я нашла один подозрительный предмет в номере гостиницы, где остановилась и мне сказали, что он может иметь отношение к проклятию.
        - Что за предмет?
        - Показывающий кристалл, вернее, его осколок.
        - Он у вас с собой.
        - Да.
        - Покажите, - потребовала Тамика.
        Я протянул руку и предъявил лежащий на ладони камень. Тамика прищурилась, уставившись на странный предмет.
        - Почему он черный? - поинтересовалась женщина.
        - Мне сказали, что так выглядит кристалл, если его использует проклятый.
        - Отец, ты что-нибудь знаешь об этом?
        - Впервые слышу, что проклятие можно обнаружить с помощью показывающего кристалла. Обычно его обнаруживали уже после превращения человека в нежить. Но последнего гуля уничтожили более ста лет назад. С тех пор они больше не появлялись. Хотя поговаривают, что один из семи Великих Архимагов Альянса - Лич.
        - Это только слухи отец. Нежить не может ужиться рядом с живыми. Лич сразу напал бы на своих «союзников». Разведка не обнаружила в окрестностях Черных башен никакой нежити. Это лишь слухи, которые сам Альянс распускает, чтобы запугать глупых дворян и набить себе цену.
        - Как скажешь, Тамика, я не утверждаю, что слухи правдивы. Люди разное говорят, - отмахнулся мужчина.
        - Ризольда, я хочу поговорить с тем человеком, что рассказал вам об этом кристалле, - нависнув надо мной, сказала женщина.
        Я придумал по пути в гильдию небольшую байку, чтобы получить интересующую меня информацию под видом личного расследования. Настало время навешать лапшу.
        - Об этом мне рассказала Луиза фон Райль, когда я была проездом в Кинвале. Там же я и нашла этот кристалл.
        - Луиза? - удивился господин Саливан, - сегодня утром я виделся с ней здесь, в Руизе. Она собиралась в столицу, но возможно еще в городе. Тамика, если хочешь, я попрошу помощников выяснить, в какой гостинице она остановилась.
        - Пожалуйста, отец. Это может быть очень важно.

* * *
        Арчибальд тяготился своей ролью наследника. Если бы у него был выбор, он бы предпочел родиться вторым сыном в семье. «Запасной» сын беззаботно живет при замке, пока у наследника не появляется собственный сын. После этого он уже волен поступать, как пожелает. Может отправиться исследовать мир или покорять столицу. Показав высокий уровень владения оружием, он может сделать карьеру в Королевской Гвардии или в охране Герцога, рискнуть жизнью в гильдии авантюристов или отправиться на поиски дамы сердца в другие Герцогства или соседние Королевства. Молодых дворян нередко готовы обласкать вниманием юные девы и рано овдовевшие женщины.
        Свобода выбора своего жизненного пути второго сына пленила юного Арчибальда. Один раз он даже сказал об этом отцу, за что барон Селвиш дал ему увесистую оплеуху. Прямо в присутствии слуг. Это было очень унизительно. Отец не желал ничего слушать и даже супругу ему выбрал, не спросив его мнения. Маргарет была старшей дочерью лорда Сауфа, что управлял провинцией на самом юге юго-западного графства Гринвальд. Маргарет была молода и хороша собой, но ужасно жестокой и высокомерной.
        За десять лет Арчибальд разделил с ней ложе лишь несколько раз, и был совсем не уверен, что родившийся после одного из таких визитов сын, действительно был его крови. Для Арчибальда это было и не важно. Он не хотел всю жизнь провести в замке, собирая с людей налоги и развлекаясь, как отец, каждые полгода меняя наложниц. Не верил он в удовольствие с подневольными женщинами. Они выглядели для него непривлекательно. Словно пустые оболочки, послушные куклы, готовые выполнить любые пожелания господина.
        Однажды Арчибальду удалось вырваться из замка. Отец был уже стар и не хотел лично заниматься строительством нового западного пограничного форта, возведение которого потребовал Маркграф южного Гринвальда. Управление строительством взял на себя Арчибальд, но не так, как поступил бы любой высший дворянин, просто изучив планы и выделяя средства и людей своему помощнику. Он выехал на строительство сам. Жил в доме возле строителей. Наблюдал, как идет стройка и учился у мастеров своего дела. Дни вдали от замка, среди профессиональных строителей и простых людей стали отдушиной для мужчины. Он убедил своего телохранителя обучить его основам фехтования, что категорически запрещал отец.
        С тех пор Арчибальд постоянно придумывал поводы, чтобы отправиться к форту с инспекцией или выдавал себе приглашения от кузенов супруги, вместо посещения которых, проводил дни в форте. Здесь он научился рыбачить и стрелять из лука. Познакомился с Валенсией, дочерью повара, от которого у него вскоре появилась дочь. Возле форта развернулось новое строительство. Для отца, он расширял казармы, курировал строительство мостов, а на самом деле, все эти поводы были лишь прикрытием, чтобы проводить больше времени со своей второй семьей.
        Когда, после очередного недельного отсутствия Арчибальду пришло послание, что он должен срочно вернуться в замок, он застал лорда Селвиша мертвым. Необходимость скрывать от деспотичного отца свою двойную жизнь исчезла, но для вступления в законные права, нужно было провести ритуал сожжения тела и прибыть в замок сюзерена, графа Орвула, на гербовой карете, чтобы принести ему дары и вассальную клятву. Ритуал сожжения тела прошел по плану и для поездки к графу уже всё было готово, как вдруг из тюрьмы его отца вырвались заточенные там преступники. Они, непонятным образом, смогли уничтожить многочисленную и хорошо вооруженную стражу и сбежать в неизвестном направлении на его гербовой карете! Самое обидное, что дар в сорок тысяч серебряных монет, подготовленный для графа и спрятанный в тайную нишу под сидениями, оказался похищен вместе с каретой.
        Арчибальд не мог прибыть к своему сюзерену на чем попало и с пустыми руками. Существовали правила и традиции, соблюдение которых было обязательным, особенно для рядовых лендлордов, каким теперь становился он сам. Ему нужно было срочно разыскать потерянное имущество, для чего он направил людей отца во всех возможных направлениях. Проблему усугубляло то, что личности преступников были неизвестны. Все, кто знал об этом, оказались убиты. Маргарет, ужасно напуганная произошедшим, забрала детей и срочно покинула замок, в сопровождении большого отряда охраны. Она отправилась «погостить» к своему отцу, пока опасные преступники не будут схвачены и казнены.
        Единственного обнаруженного в темнице пленника допросить не удалось. Он был не в себе. Вернувшиеся на следующий день разведчики доложили об исчезновении кареты. Она словно сквозь землю провалилась. Ни на одной пограничной заставе её не видели. Оставалось надеяться, что она где-то в пределах провинции. Однако, неизвестно где именно. Чтобы перешерстить имеющимися в распоряжение людьми окружающие город леса потребуются месяцы. В чащах водились опасные монстры и хищники. Обычным стражникам с ними не справиться. Это был тупик. Арчибальд отправил посыльного с заданием в гильдию авантюристов, но местное отделение по неизвестным причинам оказалось закрыто. Ничего не оставалось, как заказать у плотника изготовление новых гербов и взяться за переоборудование другой кареты. Одновременно, Арчибальд был вынужден взяться за изучение записей отцовской тайной службы и тут всплыли интересные подробности.
        В записях были указаны имена людей, доставленных в темницу, но не был указан проступок, который они совершили. Также, было четко указано, что приказ поступил не от самого лорда Селвиша, а от леди Маргарет. Она отдала последний приказ на розыск и пленение нескольких горожан Кинвала. Прочитав имена, Арчибальд быстро осознал величину проблемы. В его отсутствие, власть ударила супруге в голову. Она замахнулась на главу отделения гильдии авантюристов, огненного боевого мага, Луизу фон Райль. Мужчина знал, как трепетно отец относился к своей незаконнорождённой дочери. Заплатил за дорогостоящее обучение в интернате и Школе Магии. Дал ей свою фамилию, хотя и не записал в семейный реестр. После смерти лорда Селвиша Маргарет решила разобраться с ней доступными ей методами и просчиталась.
        Арчибальд понял, почему его супруга так спешно покинула замок. Она боялась за свою жизнь, но даже не предупредила его об опасности, которую представляла оскорбленная и униженная узница. Мужчина знал, что Луиза была калекой, поэтому-то она и использовала при побеге карету. Картинка начала потихоньку складываться. Теперь, кроме потери кареты и средств появилась еще одна проблема. Если Луиза донесет на Маргарет и его королю, Арчибальда могут ждать огромные проблемы, вплоть до заключения и казни. Нужно было собрать доказательства своей невиновности, любыми способами доказать, что он непричастен к преступным действиям своей потерявшей берега супруги.
        Понимая логику действий Луизы, которая имела покровителя в Магической Академии, Арчибальд отложил визит к графу и выехал в столицу на перехват Луизы. Легче было замять проблему в зародыше, откупиться, чем попасть на королевский суд и уповать на милость и справедливое решение Фердинанда Третьего, славившегося своей жестокостью. Никто не станет слушать его отговорки, смотреть записи в засаленной книге и верить в то, что приказы отдавала женщина. Какой он лорд, если не держит свою жену в узде? Луизу нужно было перехватить, во что бы то ни стало.

* * *
        Я понятия не имел, как всё так обернулось. Не обнаружив Луизу в городе, Тамика настояла на том, что я должен составить ей компанию по пути в Кинвал и показать место, в котором обнаружил свой черный камень. Совместная поездка была назначена на утро следующего дня, так как мне нужно было забрать свои покупки у кожевника и портного. На самом деле я боялся ехать в компании этой женщины ночью. Вдруг, со мной произойдет превращение, и она меня пристрелит на месте. В процессе недолгого общения удалось выяснить причину такого повышенного интереса Тамики к поискам проклятого. По её мнению, успешно воспользоваться показывающим кристаллом мог только маг, а это значило, что после обращения он станет не Гулем, а Личем.
        Выяснить личность мага для неё было критически важно, так как, затаившись, он может начать собирать для своей защиты армию нежити. Начнет с животных и слабых монстров, а потом направит свою небольшую армию на город и пополнит её сотней-другой человеческих трупов. Именно этим некроманты и Личи и опасны. Они не могут остановиться, если их оставить в покое. Рано или поздно они уничтожат первую деревушку, а собрав достаточно сил, небольшой город и так далее. В старых записях говорилось о нескольких ужасных нашествиях нежити, и за каждым таким нашествием стоял некромант или Лич.
        - А кто такие некроманты? - спросил я напоследок, расставаясь с Тамикой у здания гильдии.
        - Ты хорошо слушала, чему тебя учили в Школе Магии? - скосив взгляд, спросила женщина.
        - Не очень, - оправдался я, - меня отправили учиться не потому, что я этого хотела.
        - Впервые вижу мага, который не рад, что его отправили учиться магии, - хмыкнула женщина, но всё же ответила на мой вопрос, - тебя разве не удивляло, что в Школе Магии Латора есть только адепты огня и воздуха? Адепты воды обычно становятся жрецами Культа, а магов земли среди учеников нет, хотя на всех старых фресках и в старых книгах указано на существование четырех главных магических элементов?
        - Нет, я об этом не задумывалась, - прикинувшись самой наивностью, сказал я.
        - Так вот, некроманты - это маги земли. Достигнув определенного могущества, эти маги способны на время брать под контроль животных и монстров, а также убитых монстров, но уже не на время, а навсегда. Совершенно также они заставляют служить себе и умерших людей, в виде безмозглой нежити, конечно. Видишь разницу между Личами и некромантами? Я нет. Поэтому магия земли в Латоре и в большинстве соседних стран под запретом. Понятно?
        - Понятно, - кивнув головой, ответил я. На этой ноте, мы разошлись в разные стороны.
        Если подумать, то в «Сфере» было заклинание, поднимающее мертвых монстров. Третий уровень, вроде «Оживление мертвеца» называлось. Его я после утреннего облома не тестировал. Мне даже в голову это не приходило. Не сработал на меня земляной «физический щит», я и решил, что и остальная магия стихии земли мне не доступна.
        У меня проснулся исследовательский интерес. Раз монстра или хищника завалить мне силенок не хватит, а кладбищ и склепов вокруг города нет, то я вытянул первую найденную в паутине дохлую муху, отнес её в безлюдный переулок и кастонул на неё заклинание «оживления». В груди тут же вспыхнул знакомый жар. Тело мухи окутало зловещее зелено-черное свечение, и насекомое-нежить взвилось вверх, готовое служить своему новому повелителю. Твою ж мать, Каннон, спасибо большое, я оказывается некромант!
        Часть 31
        Кто не рискует, тот проигрывает заранее
        Играя в виртуальные ролевые игры, такие как мой любимый в прошлом «Иггдрасиль», я нередко встречал игроков, которым нравилось отыгрывать роль злодеев. Начиная от целых ПК-кланов, для которых смыслом существования в игре было убийство других игроков и заканчивая фриками, выбирающими в качестве игрового персонажа всяких орков, гоблинов, слизней- оборотней, демонов и прочую нечисть, вроде мертвых рыцарей, вампиров и скелетов-заклинателей. Они окружали себя соответствующими призывными и ездовыми петами и сбивались в кучки с такими же фриками, как и они сами. Ну, нравится некоторым людям уродливая внешность и роль исчадий ада, но я был совсем не таким.
        Я всегда играл за хороших парней. Паладинов, светлых рыцарей, боевых монахов, стихийных магов, жрецов. На худой конец, ассасинов. Но никогда при этом не нападал без повода на других игроков. Если и приходилось кого-то убивать, то только в рамках игровых ивентов, где это было обусловленной правилами борьбой за приз или из самозащиты. Нравственная прошивка при выборе роли в игровом мире действовала в моей голове неизменно, поэтому получив в распоряжение потенциально злодейские, порицаемые человеческим обществом способности некроманта, я не испытал радости и вдохновения. Задержавшись ненадолго в тихом переулке Руиза, я продолжил изучать подконтрольную мне нежить только из-за необходимости разобраться в своих возможностях.
        Как ни странно, но командовать насекомым оказалось довольно интересно. Я давал своему крохотному слуге мысленные команды: «полети вверх, вниз, к углу дома», «вернись ко мне», «приземлись на дорогу» и с удивлением подметил, что муха-нежить это не какое-то тупое и неуправляемое существо, а безотказный и неутомимый прислужник. Был бы на её месте кто-то покрупней, его можно было бы запрячь в повозку и возить пассажиров и грузы.
        Если я подчиню мертвую Мантикору, то на ней можно будет отправиться в настоящий полет! Цены такой слуге не будет. Я тут же захотел добыть себе крупного летающего монстра, вроде грифона, мантикоры или даже дракона. Правда, убить их, обладая лишь заклинанием оживления, мне будет не под силу. Нужно было срочно проверить все известные мне заклинания стихии земли, но для этого придется опять отправиться за город.
        В голове вспыхивали всё новые и новые идеи. Было интересно, а если найти скелет дракона, смогу ли я его оживить? Эта мысль взбудоражила меня! Хотя, костяные драконы вряд ли способны летать, но это же какая прибавка к моей мощи! Блин, я осознал, что уже начинаю мыслить, как некромант, собирающий армию. Неужели во мне начинают происходить необратимые личностные изменения? Погоди-ка, я ведь не собираюсь никого убивать, просто хочу поэкспериментировать. Только и всего. Мне претила роль злодея, но похоже, быть некромантом - это не так уж и плохо. Я что-то вроде друида, управляющего уже погибшими питомцами, а будут ли мои слуги нападать на людей и творить зло - полностью зависело от меня, моих желаний и амбиций.
        Думаю, люди боятся и ненавидят некромантов из-за пугающего вида нежити, а на самом деле нет ничего страшного. Люди и бойцовых собак боятся, если те не в наморднике и не на коротком поводке у хозяина. Только я подумал об этом, как моя муха-нежить, оставленная на пару секунд без внимания, самовольно атаковала пролетающую мимо мушку поменьше. Она яростно кинулась на живую соплеменницу и расправилась с ней, откусив голову. Похоже, я немного недооценил реальную угрозу нежити.
        Муха продемонстрировала агрессивность к еще нескольким живым собратьям, гоняясь за ними по переулку, но сразу вернулась ко мне, когда я отдал мысленный приказ. Вот оно что! За нежитью нужен глаз да глаз. Без постоянного контроля прислужники действительно опасны, чем и вызвали к себе и некромантам подобное отношение. Надо это учесть на будущее.
        Перед тем, как покинуть переулок, я приказал экспериментальному слуге опуститься на дорогу и размазал его ногой об брусчатку. Убедившись, что оставшееся от мухи пятно не пытается восстать в прежнем виде, я облегченно вздохнул. Во всяком случае, нежить не обладала особой живучестью и сверхъестественной регенерацией. Если потребуется, я и сам смогу уничтожить свои творения.

* * *
        Без проблем покинув город через южные ворота, я огляделся по сторонам. Стены Руиза окружала объездная дорога, за которой раскинулись золотые, пшеничные поля. На юг они простирались до самого горизонта. На востоке упирались в небольшую лиственную рощу на пригорке. На западе доходили до берега, протекавшей в низине, широкой реки, той самой, что дальше на юге снабжала питьевой водой и рыбой Кинвал и старую западную заставу. Если я куплю лодку, то смогу на ней добраться до родового поместья своей семьи на другом берегу реки, без риска столкнуться на обратном пути с людьми барона. Я отметил для себя такую возможность. Во всяком случае, люди не опасались выходить на воду. На поросшем камышом берегу виднелась небольшая деревянная пристань, несколько длинных деревянных лодок, возле которых возились мужчины, перебирая рыболовецкие снасти, и извлекая из сетей свой дневной улов.
        Погода в Латоре стояла отличная. По моим ощущениям, температура соответствовала началу лета в седьмом регионе. Градусов двадцать пять-двадцать восемь. В легкой мантии, на ветру и в тени деревьев, я чувствовал легкую прохладу, а на свету приятное тепло, но уже под накинутым поверх мантии тонким плащом, становилось немного жарко.
        Чтобы уединиться для магических экспериментов и заодно справить малую нужду, пришлось топать по тропинке через поля до оврага на дальней стороне рощи. Окружающая город территория и жиденькая рощица хорошо просматривалась с пятиметровых стен дозорными, а лишние свидетели мне были не нужны.
        По пути к лесу я восстановил в памяти большинство заклинаний магии стихии земли поэтому, сразу после посиделок в кустиках, приступил к тестированию. Магия работала избирательно. После каста всех заклинаний первого этажа, жар в груди вызвало лишь «проклятие замедления». Так как кастовал я его на себя, то ощутил все прелести паралича ног. Чувствительность нижней половины туловища словно исчезла. Я рухнул в траву и провалялся в таком беспомощном состоянии примерно десять минут. Проклятие не лишило меня способности двигать руками и, при желании, я мог бы ползти на локтях, подтягивая ноги за собой, использовать лук или кинжал. По своему эффекту заклинание значительно уступало «проклятию силы» из стихии воды, но могло остановить убегающего или преследующего противника. По идее, у него было и боевое применение. Достаточно запустить каст на лошадь всадника в латах, скачущего на полном ходу и ему не поздоровится.
        Из заклинаний второго этажа башни сработало лишь абсолютно бесполезное в «Сфере» заклинание «зыбучие пески». Его эффект здесь был таким же нелепым. Круглая область с радиусом в несколько метров превратилась в очень мягкую, рыхлую почву. Специально шагнув в эту область, я словно попал в трясину, мгновенно провалившись в пыль по шею. Я мог провалиться и глубже, но из-за близости края ловушки, смог зацепиться рукой и с огромным трудом выбраться наружу. При этом я полностью вывалялся в пыли, сплошным слоем облепившей тело и мантию. Непрерывно ругаясь в голос, я довольно долго вытряхивал пыль из ботинок и выковыривая её из ушей, пупа и других складок. В более интимные места грязными руками лезть не стал. Возникло желание плюнуть на всё и отправиться купаться в город, но я сдержал порыв и решил закончить начатое дело.
        Угодившие в подобную ловушку люди в тяжелых доспехах, должны были испытывать огромные трудности, при попытках выбраться, буквально, утопая в толще мелкой пыли. Я прикинул в уме другие варианты применения «зыбучих песков». Кроме очевидной помощи в ловле монстров, так можно копать колодцы и шахты. Твердый, слежавшийся грунт или другая порода становилась податливым песком одним щелком моих пальцев. Если я решу использовать его, как атакующее заклинание, ничего не мешало мне кастонуть её прямо в толпу людей.
        Из третьего этажа магической башни я уже имел заклинание «оживления мертвеца», но, к моему удивлению, сработало и второе, но опять же совсем не так, как оно описывалось в игре. «Силовое поле» разместилось не на прямом участке передо мной, а создало полусферический купол, со мной в центре. Поле излучало тусклое зеленоватое свечение и, если верить описанию, должно было препятствовать любым физическим атакам в мою сторону. При этом, я не смог покинуть его, как обещалось. Полупрозрачная зеленая стена удерживала меня в заточении примерно десять минут. Всё это время я опасался, что ко мне в лесок забредет случайный свидетель, но, насколько я мог судить, озираясь по сторонам и прислушиваясь к окружающим звукам, обошлось без проблем.
        Самое интересное произошло дальше. Я смог активировать заклинание четвертого уровня! «Антимагия» наложила на моё тело золотисто-желтое свечение, которое не позволило во время своего действия сработать на мне «проклятию замедления», а при втором эксперименте, развеяло уже наложенное проклятие. «Антимагия» вселила в меня надежду, что я точно не стану Личем. Если на меня и было наложено «Проклятие Древнего Слепня», это заклинание должно было его устранить.
        Порывшись в мешочке, я извлек из него осколок показывающего кристалла. Хотел увидеть, что он покажет теперь. После каста на него работающего заклинания, произошел тот же эффект, что и после использования «лечения». Кристалл просто взорвался и разлетелся на еще более мелкие части, рассеявшись по округе. Возможно, к взрыву приводила моя неспособность точно дозировать ману. Настоящие маги направляли в кристалл лишь малую её часть. Хорошо, теперь хоть буду знать, что произойдет, если мне опять предложат пройти проверку на кристалле.
        «Чёрт!» - подумал я, закусив губу, вспомнив про свой недавний договор. И что мне теперь сказать Тамике, если она опять захочет взглянуть на улику? Ладно, скажу, что потерял камень, когда расплачивался за покупки. Кстати, а нужно ли выполнять обещание, данное Тамике? Не хотелось еще один день косить под дурачка и на ходу придумывать оправдания своей неосведомленности. Я на её предложение согласился из соображений личной безопасности, думал, что уже полный ноль в магии. Была идея отправиться в потерянное родовое поместье Ризольды, чтобы пересидеть там возможное превращение. Также хотелось забрать вещи из первого тайника, оставленного недалеко от Кинвала на дереве. Там, конечно, не бог весть что хранилось, но еще сотни две-три серебра за кинжал главаря бандитов и полный мешок качественной одежды выручить можно.
        Проверять работу «городского портала» я не решился. Если меня с яркими эффектами мгновенно перекинет в центр Руиза или другого любого людного города, я привлеку кучу ненужного внимания. Это заклинание лучше протестировать ночью. Активацию «Благословения бессмертия», заклинания пятого уровня, я тоже тестировать не стал. Слишком большой расход маны мог вызвать мое очередное недомогание. Не хотелось рисковать и швыряться магическими запасами без повода.
        В целом, я остался недоволен результатом. На мой взгляд, мои новые возможности полностью уступали прежним. Отсутствие мощных атакующих заклинаний, вроде «Кольца холода» и «Ледяной стрелы» делали меня слабым в атаке. Одно «Лечение» в комбинации с «Благословением урона» чего стоило!
        Заклинания стихии земли носили скорее защитный характер и имели ряд очевидных недостатков. «Проклятие замедления» не полностью лишало врага боеспособности. «Зыбучии пески» требовали наличия грунта и были бесполезны в зданиях и на воде. «Силовое поле» давало защиту, но при этом и меня самого удерживало на одном месте.
        «Оживление мертвеца» со слов Тамики должно было давать временный контроль над живыми животными, но сколько я не пытался активировать его на живых насекомых и ящериц - оно не срабатывало.
        «Антимагия» - была бесспорно полезным заклинанием, но относилась аж к четвертому уровню, а значит, маны для активации требовало огромное количество. Я потерял «полет» и «телепортацию», и еще было не известно, компенсируется ли потеря в мобильности «городским порталом». Если магия сработает, то передо мной открывались потрясающие возможности по быстрому перемещению по миру, что можно было использовать, для мгновенной доставки небольших ценных грузов и важных сообщений.
        Возвращался в город я в подавленном настроении. Мне нужно было снять номер подальше от Виолетты и выкупаться с ног до головы, а также выстирать все свои вещи. Сильно испачкался изнутри и мой походный плащ, который я накинул сверху, чтобы пройти сквозь охрану ворот. За десять минут я успел вспотеть, и влага на коже, вперемешку с пылью, превратилась в неприятную, липкую массу.
        Несмотря на физический дискомфорт, я чувствовал эмоциональное облегчение. Я уже не так силен, как раньше, но уже не беспомощен. В арсенале есть замедление, ловушка и полная физическая защита. Если буду пользоваться этой комбинацией с умом, то не пропаду. Создавать армию нежити для обеспечения своей безопасности не было необходимости. Ну, а если меня обстоятельства припрут к стенке, и в этом возникнет необходимость, то и эта возможность у меня теперь имеется. В общем, благодарности за изменение способностей к Каннон я не испытывал, но жить можно. При первой же возможности попрошу вернуть всё, как было. Испытав и переосмыслив свои текущие силы, я стал думать, как ими лучше всего распорядиться. Может, податься в королевство дворфов и предложить им свои услуги в прокладке тоннелей?

* * *
        Леди Тамика прибыла в Руиз не случайно. Хотя официально она числилась в рядах Королевской Гвардии, на самом деле являлась агентом Тайной Канцелярии Его Величества и шпионом в гильдии авантюристов. Имея огромное число наемников, постоянно курсирующих между крупными и мелкими населенными пунктами, исследующих дикие леса, горы и заброшенные рудники по всему Королевству, гильдия зачастую располагала гораздо более полными и свежими данными о положении дел в провинциях.
        Авантюристы первыми обнаруживали лагеря бандитов, логова монстров, незаконные шахты и поселения отщепенцев. В гильдии можно было узнать о подозрительных чужаках, огибающих обходными путями заставы и города, но замеченные авантюристами, и о других необычных и странных происшествиях. В задачу Тамики входило обнаружение и уничтожение агентов Альянса Магов в Центральном Гринвальде. Кинвал относился к Южному Гринвальду, но граничил с вверенной женщине территорией. Важные сведения о появлении некроманта или Лича могли существенно помочь Тамике в продвижении по службе. Тем более, что по велению Его Величества, за обнаружение опасного пособника Альянса Магов полагалось огромное вознаграждение. Всегда можно было связать появление нежити с деятельностью Альянса. Они сами распускали о себе подобные слухи. Если удастся предотвратить крупное нашествие нежити, Тамика могла рассчитывать и на более значительную награду в виде титула и даже собственных земель.
        Женщина ухватилась за улику появления в Кинвале Лича, как за редкий шанс блеснуть перед самим королем Фердинандом Третьим поэтому, после расставания с юной магессой, она отправилась в гостиницу, в которой останавливалась Луиза, в поисках подробностей её пребывания в городе.
        От отца Тамика узнала, что Луиза опасалась за сохранность гильдейской казны своего отделения, и поэтому перевезла её из южного города и оставила на хранение в отделении Руиза. Кто посмел угрожать гильдии в Кинвале, она не уточнила, но поспешила в столицу явно с просьбой о помощи.
        В гостинице женщине сказали, что Луиза фон Райль прибыла в город в компании слуги и еще двух юных дев, одна из которых была одета в мантию боевого мага огня. Это сразу насторожило Тамику. Ризольда умолчала о том, что они с главой кинвальского отделения прибыли в город вместе. Женщина решила разыскать магессу и выяснить причины, побудившие её отмалчиваться. Она обошла все гостиницы, но не нашла места, где та остановилась, зато один из владельцев сказал, что девушка в мантии мага долго торговалась, чтобы поселить в его гостинице другую девушку, причем, оплатив её проживание и питание сразу на три месяца вперед.
        Тамика решила встретиться с этой девушкой и поднялась на этаж, где находился её номер. Ступеньки старой деревянной лестницы и половицы пола в коридоре жалобно скрипели под каждым шагом. Пожалуй, это была самая старая и дешевая гостиница во всем Руизе. Не лучший выбор для членов богатой семьи. На стук в дверь долго не открывали, а когда из-за двери послышался испуганный вопрос: «Кто там?», женщина посчитала поведение незнакомки подозрительным. Представившись членом Королевской Гвардии, она извлекала из-за спины лук, взвела тетиву и потребовала открыть дверь. Постоялица комнаты подчинилась и на пороге номера предстала худая, бледная и трясущаяся от страха девушка в поношенном платье.
        - Чем могу служить, госпожа? - увидев взведенный лук, пролепетала девушка.
        Тамика заглянула в комнату и, убедившись, что девушка совсем одна, спрятала оружие.
        - Я ищу Ризольду фон Райль. Ты знаешь, где она? - строгим голосом спросила женщина.
        - Нет. Она сняла мне комнату и ушла, но я не знаю куда.
        - Как тебя зовут?
        - Виолетта фон Райль, госпожа…
        - Можешь называть меня леди Тамика. Так, значит, вы родственники?
        - Да, мы родные сестры. Наш отец, Винсент фон Райль, был сыном Густава Баннера, получившего титул «Рыцаря алой ленты» от Его Величества Фердинанда Второго.
        «Понятно», - подумала Тамика. Эти девушки лишь носят фамилию лорда Кинвала, но не имеют прямого отношения к его семье. Можно не церемониться.
        - Твоя сестра не сказала, когда появится? - спросила женщина более резким тоном.
        - Нет! - уверенно покачав рыжей головкой, ответила Виолетта.
        - Не бойся, я не желаю Ризольде зла. Мы с ней договорились о совместной поездке в Кинвал. Вы же жили там раньше? Так? - слегка смягчив тон для контраста и желая расположить к себе собеседницу, спросила Тамика.
        - Да, госпожа.
        - Может, ты знаешь что-нибудь и про черный камень, которым владеет твоя сестра?
        - Ризольда ни в чем не виновата! Это госпожа Луиза всё подстроила! - с вспыхнувшим на щеках румянцем, воскликнула девушка, впервые смело взглянув в глаза собеседнице.
        - Я верю тебе. Расскажи поподробней, как всё было.
        Девушка начала сбивчиво пересказывать события последних нескольких дней, и из её слов выходило, что Луиза обманула Ризольду, подсунув ей при испытании сломанный показывающий кристалл. Он разрушился прямо во время испытания, а позже Луиза потребовала возместить его стоимость. После эта коварная женщина буквально силой заставила их с сестрой сесть в свою карету и ехать в столицу. Сегодня утром она подсунула черный камень Ризольде и обвинив её в том, что та проклята, скрылась из города с её деньгами.
        - На самом деле моя сестра не боевой маг огня, а жрица Храма. Это Луиза заставила её выдавать себя за мага и облачиться в мантию, - завершив свой короткий рассказ, выпалила Виолетта.
        Хотя сама история выглядела довольно странной, она многое объясняла. Во-первых, незнание Ризольды того, что должен знать любой студиоз Магической Академии. Виды проклятий изучают еще в Школе Магии, но девушка зачем-то явилась за информацией в гильдию авантюристов. Однако, была одна нестыковка. Черный осколок кристалла она получила уже в Руизе от Луизы, но почему-то соврала об этом. Почему-то она пыталась скрыть свою связь с Луизой. То ли сама Луиза была проклятой, то ли Ризольда, а возможно и…
        Тамика глянула на бледное лицо Виолетты. Возможно, проклятой была сестра Ризольды и она всеми силами пыталась отвести от неё след. Нужно было подстраховаться.
        - Иди за мной, - опять грубым тоном приказала женщина, извлекая из ножен кинжал.
        - Что? Куда вы хотите меня отвести, госпожа? - пятясь спиной к окну комнаты, спросила вмиг побледневшая девушка.
        - Я должны увериться, что ты не представляешь опасности для города. Посидишь в тюрьме, пока мы не убедимся, что ты точно не проклята.
        - Я, я, я не хочу в темницу. Пожалуйста, пощадите меня, - рухнув на колени, взмолилась Виолетта.
        - Не противься, я не кину тебя в городскую тюрьму. Ты побудешь в тюрьме гильдии авантюристов. Считай, что я делаю тебе одолжение, не передавая в руки городской стражи. Они бы сразу отправили тебя на костер, а я даю тебе шанс выжить. Несколько дней и всё станет ясно.
        - Я поняла, госпожа Тамика, - поникшим голосом, ответила девушка и вдруг осмелев, попросила, - а можно я возьму с собой в тюрьму немного своей еды?
        - Если обещаешь не делать глупостей по дороге, - пригрозив луком, сказала женщина, - я позволю тебе взять с собой еды.

* * *
        Решив остановиться в месте, где я точно смогу привести себя и свои вещи в порядок, я заночевал в той же гостинице, где провел прошлую ночь. Главное, что она соответствовала двум важным требованиям. Во-первых, находилась в противоположном конце города от места, где я поселил Виолетту. Во-вторых, мягкая постель без клопов могла мне помочь крепко заснуть и опять надеяться на встречу с Каннон. Вдруг, удастся выпросить назад свои старые способности, а может и еще что-то получше.
        Администратор сказал мне, что про меня и моих спутников расспрашивала женщина из Королевской Гвардии. Я понял о ком идет речь, но у меня не было ни сил, ни желания встречаться с Тамикой, пока я не смою с себя липкую грязь. А раз одевать грязную одежду на чистое тело не имело смысла, то встреча с ней могла и подождать.
        Гостиница предоставляла услуги прачечной, и я с удовольствием расстался с восемью медяками, чтобы избавиться от тяжелой работы. Теплая купальня и вкусный ужин, поданный из-за моего оголенного состояния прямо в номер, подействовали на меня усыпляюще. Поев, я прикорнул на постель и уже спустя десять минут, дрых, как убитый.
        Отлично выспавшись, я пробудился так же рано, как и днем ранее. Прислушался к своим ощущениям. Вроде, пока всё хорошо. Нежитью я точно не стал. Мысли ясные, всё чувствую. Сердце бьется, легкие качают воздух. Закутавшись в покрывало, я спустился в холл и разбудил администратора. Мужчина поднял на ноги прачку, которая, часто зевая и охая, выдала мне мою чистую одежду.
        Я решил, что не буду связываться с Тамикой. Заберу своё платье и ботинки пораньше и сам отправлюсь в Кинвал. Почему именно в Кинвал? Идея переждать критическую для «проклятия» недельку подальше от Виолетты, в тихом и безлюдном месте, пришла мне ещё вчера. Наша покинутая усадьба казалась мне идеальным местом для того, чтобы пересидеть опасный период. На другой стороне реки находилась старая западная застава, где я смогу при желании купить пропитание и получить от Марч и её команды дополнительную информацию. У меня возникла идея нанять их для разведки в городе. Хотелось знать, что говорят о беглецах и вообще обстановку в Кинвале. Послали ли за нами погоню или нам удалось вовремя улизнуть.
        Еще хотелось раздобыть подробную карту Королевства Латор и определить, где находятся местные рудники и как далеко до Королевства дворфов. С моими текущими способностями вполне реально заработать на прокладке тоннелей. То, что кирками будут ломать несколько месяцев, я смогу сделать за пару минут. На этом можно поднять приличные деньги. Не думаю, что дворфы дураки и откажутся от моих услуг. А раз других магов земли в стране нет, то и конкуренции у меня не должно быть. Возможно, я ошибался, но пока не проверю, не узнаю. Заработав денег, я смогу забрать Виолетту из Руиза и поселиться с ней в каком-нибудь тихом и благополучном местечке. А там уже видно будет, что делать дальше.
        Осталось решить, как я буду добираться в Кинвал. Вариантов было множество. Купить повозку и лошадь, арендовать их на месяц, что выйдет вдвое, а то и втрое дешевле. Попроситься к кому-то, кто едет в том направлении за плату. Пойти в Кинвал пешком или, наконец, купить или арендовать лодку. Существовал и еще один способ перемещения, использовать который я пока не решался. «Городской портал» мог решить все мои проблемы с путешествием между городами, но я боялся, что меня может занести туда, откуда я потом не смогу выбраться. Что-то мне подсказывало, что при активации передо мной не выпадет список с перечнем уже посещенных мной городов, как это происходило в «Сфере». Тут нет никакого интерфейса и зашвырнуть меня может куда угодно. В голову приходили и самые дикие варианты, вроде переноса в другой мир. Использовать магию перемещения было очень рискованной затеей, поэтому я откладывал этот момент до последнего.
        Шагая по пустому городу в лучах рассветного солнца, я потыкался в закрытые двери мастерской кожевника, постолбил минут двадцать у мастерской портного и отправился в гильдию авантюристов. Это было единственным местом, дверь которого оказалась не заперта в такое раннее время. Однако сам зал оказался пуст. За стойкой дремал молодой парень, похоже, забывший закрыть дверь зала еще с вечера. Я легонько тронул его за плечо. Подорвавшись, парень подтер рукавом слюну и пробормотал:
        - Мастер Саливан, я не сплю, не сплю.
        Очумело вытаращившись на меня, он поморгал глазами и на автомате спросил:
        - Чего желаете, госпожа? Подать задание или что-то другое?
        - Что-то другое, - ответил я, - хочу купить карту Латора.
        - Простите. Мы не продаем такие карты, но я могу вам предложить дорожную карту Центрального Гринвальда.
        - Сколько стоит?
        - Три серебра.
        - А не слишком ли дорого?
        - Простите, такова цена. Я не могу дать вам скидку. Карта очень точная, нанесена на пергамент. Прослужит долго и по ней можно даже понять, сколько времени займет та или иная дорога.
        - Ладно, беру, но если мне что-то будет не понятно, я смогу у вас получить разъяснения?
        - К сожалению, я сам нигде не бывал, но авантюристы говорят, что карта действительно очень точная.
        Парень отлучился на пару минут от стойки, а я пока подошел к доске объявлений. Её общипали так, что уже ничего из новых заданий не осталось. Редкие листки висели лишь в «орихалковом» и «золотом» разделе. В нижней части доски висели все те же задания, что я уже видел в Кинвале. Почему же их не убрали или они все так и остались не выполнены? Я уточнил этот вопрос у появившегося администратора.
        - По этим заданиям нет новой информации. Ожидается в конце месяца. Это не значит, что их нельзя брать. Просто неизвестно, выполнены они на данный момент или нет. Вот никто и не рискует.
        Расплатившись за карту, я развернул свиток прямо на стойке. Твою ж мать! И это местные называют точной картой!? На куске кожи было изображен десяток городов, значками разного размера с названиями. Эти города были соединены тонкими, корявыми линиями. Ни гор, ни рек, ни вообще каких-либо других обозначений, кроме самих границ области не имелось. Я был готов вернуть этот мусор. Ребенок пяти лет способен такое нарисовать.
        - Это столица местных земель? - спросил я, ткнув в самый крупный город на карте, подписанный такими же крупными буквами.
        - Да, госпожа, это Бристоль, столица Западного Герцогства, крупнейший и красивейший город во всём Гринвальде. Здесь располагается величественный замок Его Светлости, Герцога Гринвальда, Альбрехта Кана. Мечтаю когда-нибудь побывать внутри. Говорят, что он так же прекрасен, как дворец Его Величества. Хотя, там я тоже не бывал.
        - А что означают разные изображения города? Показывает сколько в них жителей?
        - Да, тут всё просто. Смотрите, вот внизу слева наш Руиз. Он относится к небольшим городам. Таких еще пять на карте. Этот домик указывает, что тут меньше трех тысяч жителей. Города крупнее, их уже шесть, кроме Бристоля, имеют от трех до пяти тысяч. А в столице Гринвальда живут более десяти тысяч жителей! Представляете!
        - Так мало? - хмыкнул я.
        - Что? Это очень много! - возразил парень. Чтобы обойти город по кругу, потребуется целый час! Бристоль огромный город, а говорят, что столица Королевства вдвое больше. Даже представить себе не могу город таких размеров.
        Да уж. Если бы этот паренек увидел первый регион, который представляет собой один сплошной город протяженностью в две тысячи километров, он бы умер от шока. Даже мой захудалый, подземный городок вызвал бы у него шок и трепет. Там в каждой соте по тысяче модулей, а таких сот на ярусе пятьдесят. Выходило, что лишь на одном ярусе небольшого, по меркам седьмого региона городка, проживало больше жителей, чем во всем Центральном Гринвальде.
        - А что означает разный цвет тут и тут? - спросил я.
        - Темным цветом показан лес, а светлым очищенные от него земли.
        - Да ладно! - ахнул я.
        Весь регион представлял собой одни сплошные леса. Более светлых участков было совсем немного. Так, небольшой областью вокруг городов и вдоль некоторых дорог. Последний значок в виде небольшой крепости я понял без разъяснений. Так обозначались форты и заставы. Они располагались по границам Центрального Гринвальда, на всех важных направлениях.
        - А есть карты, где обозначены серебряные или золотые рудники?
        - А зачем авантюристам такая карта?
        - Действительно, - согласился я.
        Местные жители обложены монополиями. Они ни вздохнуть, ни перднуть без разрешения своих хозяев не могут. И авантюристы тоже вырастают в такой среде. Им и в голову не приходит открыть свой собственный прииск в горах и добывать столько серебра, сколько они сами захотят, а не выпрашивать его в качестве награды у гильдии. Тут, небось, никто даже фальшивомонетчеством не занимается. Местным даже подобные мысли в голову не приходят. Надо выяснить, где ближайший серебряный рудник и начать собственную добычу. Ладно, это позже. Сейчас надо по-быстрому покинуть город, пока Тамика меня опять не начала разыскивать.
        Поблагодарив администратора за помощь, я покинул гильдию и вернулся в ремесленный квартал. Потихоньку на улицах начинало появляться движение. Со скрипом, улицу медленно пересекла повозка водовоза. Пожилой мужчина медленно и размеренно наполнял из бочки, выставленные у дверей домов ведра. Потом, подобным образом пустые поленницы заполнил дровосек. Плату со своих клиентов они, видимо, получили заранее и сейчас, пока многие еще спали, выполняли свою часть условий договора.
        Еще полчаса потанцевав возле мастерской портного, я не выдержал и легонько постучал в дверь. Открыла сонная хозяйка с всклокоченными волосами на голове. Слезно попросившись обслужить меня поскорей, я напросился внутрь. Женщина еще минут десять возилась с моим заказом и, наконец, выдала мне обещанное платье.
        Честно говоря, я слегка охренел. Во время прошлого визита я выбирал только цвет. Всё остальное отставил на Виолетту, и эта идиотка заказала мне и себе откровенно клоунскую одежду. Платье на мне висело, как мешок. Топорщилось спереди и сзади. И зачем только, спрашивается, с меня мерки снимали? Нет уж, к такой мастерице Виолетту отдавать точно не стоит. Самым раздражающим во всем наряде были длинные, свисающие ниже колен и болтающиеся при ходьбе безразмерные рукава. Я не стал тратить время на споры о том, что такие рукава мне не подходят. Обрежу их, когда будет такая возможность, а сейчас нужно было срочно забрать свою обувь и линять из города.
        К моей радости, кожевник знал свое дело и новые ботиночки обняли стопу, как родную. Я оставил старую, местами дырявую пару прямо в его мастерской и довольный выпорхнул на улицу. Заскочив на ранний завтрак в свою гостиницу, с первыми теплыми лучами поднимающегося солнца и легким узелком за спиной, я просочился за южные ворота города и направился к реке. К сожалению, ни одной лодки на берегу не оказалось. Все рыбаки уже снялись и ушли на раннюю рыбалку. Сказав себе, что это знак судьбы, я вернулся на дорогу и зашагал на юг на своих двоих.
        Мне навстречу часто ехали повозки крестьян, стремившихся попасть в Руиз, а первая повозка в направлении юга проехала лишь через час. Мужчина на месте возничего сам предложил подвезти, и я с благодарностью принял предложение. К сожалению, с молчаливым и улыбчивым попутчиком, я проехал всего пару часов, и он свернул с южного направления на запад, к своей деревушке у реки. С удивлением приняв от меня серебряную монету, мужчина пожелал мне безопасного пути и долго махал на прощанье рукой.
        Солнышко начало припекать и мне захотелось пить, а вокруг лишь поля пшеницы. Протопав по дороге на юг еще полчаса, я сообразил, что вполне мог нанять своего недавнего попутчика. Дорога от заставы до Руиза заняла на повозке не менее пяти часов и по пути нам не встретилось ни одного другого населенного пункта. Все они находились западней, на берегу реки.
        Теплое летнее солнце поднималось всё выше и в моем длинном платье из плотной ткани при быстрой ходьбе становилось очень жарко. Я отошел с дороги и быстро переоделся в легкую мантию. Как ни крути, а её ткань была намного мягче, тоньше и приятней к телу. Да и сам покрой был намного практичней и удобней. Никаких дурацких рукавов, мешков и складок на боках и животе. Вернувшись на дорогу, я чуть не описался от испуга. Из-за холма ко мне на встречу вылетел отряд из десятка вооруженных пиками всадников. Они сопровождали черную, закрытую карету, очень похожую на ту, в которой Луиза явилась во вторую нашу встречу в Кинвале. Я хотел сначала просто отойти с дороги, но присмотревшись к гербу в виде зеленого щита с черными полосками на развивающемся флаге, понял, что не имею права пропустить этих ребят мимо себя.
        Этот отряд ехал из Кинвала. Я запомнил цвета герба по столбам на границе провинции и на дверях похищенной мной из замка кареты. В моей голове включилась тревожная логическая цепочка. Если я сейчас нырну в пшеницу, эти ребята скоро доберутся до Руиза. На заставе они уже выяснили, что одна из беглянок была в мантии огненного мага. Преследователи расспросят в Руизе всех владельцев гостиниц про магессу в желто-красной мантии. Меня не найдут, но зато найдут Виолетту. Зря я выпендривался при её заселении мантией. Не подумал головой, как следует. Связать меня с ней не составит труда. Других магов в Руизе я так и не встретил, а значит, они действительно редкость и Виолетта теперь в опасности.
        Действуя интуитивно, я швырнул на дорогу перед собой «Зыбучие пески». Так как было неизвестно, что предпримут другие всадники, когда их товарищи упадут в яму, я не стал уходить под купол «силового поля», а отошел на десять шагов назад и кинул перед собой еще одну ловушку.
        Заметив на дороге мага, всадники немного сбавили скорость и стали озираться по сторонам в поисках засады. Зря они полностью не остановились. Проскакав еще тридцать-сорок метров, первая пара всадников нырнула в яму с лошадьми и ушла туда с головой. Вторая пара всадников не успела среагировать и повалилась за ними вслед, но не так глубоко. Началась суматоха. Остальной отряд всадников рассеялся, объезжая ловушку по краям. Один из них слишком рано вернулся на дорогу и нырнул в следующую ловушку. В этот раз лошадь попала в яму лишь одной ногой и рухнула на бок, утапливая вместе с собой и всадника на спине. Карета остановилась и оставшиеся пятеро всадников вернулись к ней, ожидая нападения с тыла.
        Ну, что же, я добился, чего хотел. Сейчас они застрянут тут надолго, извлекая из ям тела товарищей. С такими потерями они уже не смогут эффективно проводить в Руизе поиски, да и не будут скакать дальше на полной скорости, опасаясь других ловушек. В идеале, вообще повернут назад. Я решил не рисковать и отойти в пшеницу, пока меня не сняли с арбалета или не надели на копья. Эффект неожиданности я уже использовал. Дальше на него рассчитывать не стоило.
        Почему-то решив, что меня надо преследовать, трое всадников кинулись за мной в погоню. Одного я бы легко снял на подходе «замедлением», но троих уже точно нет. Понимая, что разрыв между нами резко сокращается, я ушел за «силовое поле» и уже из-за него кастонул «замедление» на лошадь ближайшего из преследователей. Потерявшая на скаку задние копыта, лошадь рухнула на правый бок, ломая своим весом ноги своему наезднику. Один из преследователей, решил поразить меня в полупрозрачном куполе копьем и вылетел из седла, врезавшись концом копья в непроницаемую стену.
        Мужчина упал на спину, и пока он не поднялся на ноги, я раскрыл под ним ловушку «зыбучего песка». Оставшийся в седле всадник решил развернуться и отступить, и на последних метрах радиуса действия заклинания, я подсек его лошадь, кастонув в спину еще одно «замедление». Этому воину повезло меньше других. Двигаясь по инерции, лошадь кувыркнулась через себя, сначала ткнув своего наездника головой в землю, а потом еще прихлопнув сверху своим же задом.
        После этого я вздохнул с облегчением. Моя защита прошла проверку и показала себя с лучшей стороны. Я ликовал. С моей корявой магией одержать такую быструю и легкую победу - было огромной удачей. Как ни странно, бравые воины, увидевшие быструю расправу над своими товарищами, решили не подвергать свою жизнь опасности и резко отступили назад, оставить карету без охраны. Увидев бегство стражей, кучер также соскочил со своего сидения и рванул в пшеничное поле, но в противоположную от меня сторону. Я не мог двигаться, пойманный в ловушку собственной защитной магии. Прятавшийся в карете пассажир не торопился показываться наружу.
        Спустя примерно минут восемь он показался наружу. Мужчина лет тридцати пяти-сорока с темными волосами и коротко стриженой бородой. Выше пояса он был облачен в стальной, пластинчатый доспех, накинутый поверх металлической кольчуги. Поняв, что остался совершенно один, он спрятал в ножны свой меч и осмотрелся по сторонам. Стало понятно, чем он так долго занимался в салоне кареты. Доспехи были закреплены на теле кое-как. Наручи и наплечники болтались. Кираса съехала на бок потому, что надевал он её сам и в спешке неравномерно закрепил наплечные ремни. Короче, пассажир отчаянно готовился к бою на мечах, а тут я, жгучая красавица в мантии стою, переминаясь с ноги на ногу и скрестив на груди руки.
        - Я сдаюсь, - отстегивая с пояса свой меч и выискивая глазами в поле моих сообщников, объявил мужчина.
        - Оставь свои доспехи и меч у кареты, и я сохраню тебе жизнь, - с легким пафосом сообщил я и с удивлением наблюдал, как мужчина принялся послушно выполнять мое требование.
        Выждав еще полторы минуты, я смог вырваться из заточения. К этому времени, мужчина уже снял с себя наплечники и наручи и принялся освобождаться от кирасы. Подгадав момент, когда он опустил на землю последний элемент пластинчатого доспеха и принялся стягивать через голову кольчугу, я быстро рванул к нему и на бегу активировал «замедление».
        Мужчина рухнул, как подкошенный с поднятыми вверх руками, запутанными в свернутой вдвое кольчуге. В таком положении я его и зафиксировал, накинувшись сверху и наступив на его запястья стопами.
        - Вы обещали сохранить мне жизнь! Что со мной? Почему я больше не чувствую своих ног? - возмутился мужчина.
        - Помолчи и не шевелись - целей будешь, - предупредил я.
        Используя пояс для подвески меча, как веревку, я связал запястья рук мужчины и облегченно выдохнул. Всё шло, как по маслу. Получилось даже намного лучше, чем я предполагал, но что же делать дальше? Игнорируя вялые возмущения пленника, я выбрался на крышу кареты и осмотрелся по сторонам. Сбежавшей стражи в зоне видимости не наблюдалось, как и дернувшего куда-то через поля кучера.
        Двигаться дальше к заставе было опасно. Скорее всего, стражники отправились именно туда и скоро вернутся с подмогой. Бросить свои трофеи посреди дороги было жалко, а нести в руках тяжело. В идеале, можно было загрузить ими карету, но я не особо представлял, как управлять лошадьми. Закинув валяющиеся на земле доспехи и меч пленника в салон кареты, я дождался, когда у него отпустит ноги и спустил с его головы, закрывавшую обзор кольчугу. После чего приказал ему лезть на место кучера, а сам расположился сбоку на подножке.
        - Что вы от меня хотите? - не понимая действий похитителя, спросил мужчина.
        - Разворачивай карету и вон на той развилке впереди, поверни лошадей к реке, - приказал я.
        - Я будущий лорд Кинвала, барон Арчебальд фон Райль, вам лучше сохранить мою жизнь, как вы мне и обещали. Я готов щедро заплатить за свою свободу.
        - Веди карету и помалкивай. Я слов на ветер не бросаю. Если будешь послушным пленником, сегодня вечером будешь спать в своей постели, а если нет - пеняй на себя.
        После этого мужчина замолк, но периодически кидал на меня косые взгляды. Когда мы добрались к краю пшеничных полей у берега реки, я приказал мужчине свернуть на юг и следовать этим курсом вдоль изгибов реки. С дороги за холмом низина просматривалась плохо, и я решил двигаться таким образом до ближайшего села. Через минут сорок показались первые домики и стоящая на берегу лодка. Лодка! Как раз то, что нужно, чтобы безопасно обойти заставу.
        Пришло время расстаться с каретой. Я приказал оставить её напротив лодки. Не дожидаясь, когда рядом появятся владельцы водного транспорта, я скинул нос лодки с подпорки и, налегая всем весом, вытолкал её на мель. Закинув внутрь меч и доспехи пленника, я приказал ему грузиться самому.
        - Я боюсь утонуть, если мы вдруг перевернемся, - указывая на свои связанные руки и тяжелую кольчугу, - пожаловался пленник.
        - Ладно, я развяжу тебя, когда отплывем от берега, - сказал я и, как только Арчебальд разместился внутри лодки, накинул на него «проклятие замедления».
        - Зачем опять это? - возмутился мужчина.
        Я оттолкнул лодку от берега и, запрыгнув в неё на ходу, намочил низ мантии и зачерпнул воды в один из ботинков.
        - Сейчас я развяжу твои руки, - снимая с ноги промокшую обувь и выливая воду за борт, сказал я, - а ты после этого снимешь с себя кольчугу и свяжешь этим поясом ноги. Справишься?
        - Пожалуй, - тяжело вздохнув, ответил пленник.
        Я поискал глазами весла и понял, что в лодке их нет. Упс. Облом. Как-то я не подумал об этом заранее. Благо, течение само несло лодку на юг. На берегу нарисовалось несколько жителей села, выкрикивавших что-то нехорошее в мой адрес, но я не слушал. Желая избавиться от навязчивых преследователей, я приспособил наплечники доспеха в качестве мини-весел и начал стремительно увеличивать скорость движения.
        Мои усилия увенчались успехом, но я довольно быстро устал, поэтому протянул черпаки своему пленнику.
        - Греби. Так мы быстрее окажемся у твоего замка, - сказал я, хотя пока не собирался отпускать своего заложника.
        Каким-то чудом мне удалось захватить именно того человека, от кого по сути зависело, будут ли меня и Виолетту преследовать дальше или всё закончится полюбовно. Осталось только добраться до родовых земель Ризольды, благополучно пережить период возможного превращения в нежить в её усадьбе и убедить пленника, что мстить мне и Виолетте за убийство стражей его тюрьмы не стоит, а то он получит еще больше трупов или сам рискует им стать. Если договориться не удастся, придется прикончить этого человека. Я не исключал вариант последующего превращения его в нежить. Не хотелось бы, конечно, но все будет зависеть от того, способен он договариваться или нет. Опыт нашего предыдущего общения говорил о том, что барон Арчибальд фон Райль сговорчивый и даже довольно мягкий человек. Я надеялся, что консенсус всё же будет достигнут.
        Часть 32
        Наглость второе счастье
        Арчибальд фон Райль уставился на меня с оскорбленным выражением лица. Он брезгливо поморщился, не желая принимать наплечники из моих рук и, скрестив руки на груди, на полном серьезе заявил:
        - Людям моего положения не пристало заниматься черной работой. Раз уж я согласился стать вашим пленником, я не потерплю к себе подобного отношения. Доставьте меня к своим хозяевам, но не втягивайте в свои авантюры. Этим вы оскорбляете моё достоинство.
        Где-то я уже такое слышал. Точно! Как-то Виолетта выдала мне про то, чему её учила матушка. Дворянская гордость. Они, бл*ть, высшее сословие, а руки марать - это для простолюдинов. Ну, что же, я решил сразу объяснить мужчине, что его ждет, если он будет показывать характер. Не вынимая меч из ножен, я с размаху стукнул им по колену пленника.
        - А-а! Что вы себе позволяете! Прекратите! Я требую…
        - А-а! А-а…
        Следующие два «А-а!» прозвучали после того, как я стукнул в то же место еще пару раз. Мужчина начал ругаться и даже угрожать, а я продолжил бить, не обращая на вопли никакого внимание. Последующие удары пришлись по прикрывающим колено пальцам и вскоре среди «требую» и «как вы смеете», прозвучало первое «прошу».
        - Прошу, прекратите! Зачем вы это делаете? Прошу, прекратите! Остановитесь, стойте, умоляю, прошу, помилуйте, - вопил мужчина, кисти которого посинели и вздулись от множества гематом.
        - Греби и смотри не выпусти черпаки или я тебя на куски изрублю, - обнажая лезвие меча, процедил я сквозь зубы.

* * *
        Лицо Арчибальда вновь покраснело и покрылось крупными каплями пота. Он тяжело дышал, кривился и сдавленно стонал при каждом взмахе руки, хотя приступил к делу совсем недавно. Стоя на дне лодки на коленях, мужчина уже не мог грести двумя руками, как раньше. Он делал несколько движений с одной стороны лодки, потом приклонялся к другому борту и загребал второй рукой. Силы пленника были на исходе. Его движения становились всё более вялыми и скупыми. Арчибальд всё чаще оборачивался ко мне, показывая, что уже устал и ожидая разрешения отдохнуть. Поймав очередной умоляющий взгляд пленника, я дал разрешение на отдых, ведь прекрасно понимал, как он себя сейчас чувствует.
        Вместо легкой прогулки с ветерком, плаванье по реке на неповоротливой рыбацкой лодке превратилось в настоящее испытание. Управлять лодкой без весел и при этом поддерживать более-менее приемлемую скорость движения оказалось очень тяжело. Мои грудные мышцы, мышцы рук и спины отзывались ноющей болью уже после двух часов интенсивной гребли. А к вечеру каждая мышца моего тела горела огнем, руки просто отваливались, а мантия в десятый раз насквозь промокла от пота. Я даже покрывшимися мозолями пальцами шевелил с трудом. Хотелось просто лечь на дно лодки и спокойно умереть - так плохо я себя чувствовал.
        Я почти не сомневался, что мой пленник ощущал себя еще хуже, ведь греб он намного больше меня. Кроме усталости к его неприятным ощущениям добавилась боль от ссадин и гематом, густо усеивающих сейчас его ноги, руки и голову. Барон отказывался по хорошему вернуться в реальность. Он трижды забывался, проявлял неповиновение и намеренно выпустил из руки один из черпаков. Пришлось предельно жёстко объяснить ему, что я не шучу. Или он делает то, что я говорю или тут же получает по хлебалу.
        Я бы не стал так сильно усердствовать, если бы не стояла острая необходимость добраться в родовые владения до темноты. Ночью в незнакомой местности будет крайне сложно ориентироваться, не то, что устроить комфортный ночлег. Я ведь даже примерно не знал, что собой представляют мои владения и усадьба. Насколько она большая, и как далеко сама постройка располагается от реки. Может, это простой древесный сруб без внутреннего деления на комнаты, окруженный частоколом. Что я буду в нём делать ночью, оказавшись один на один с пленником, без спальных принадлежностей и огнива, с помощью которого можно было развести костер, сделать факелы и тщательно осмотреть все темные уголки помещения? Что делать, если там уже обосновались бандиты или устроили логово монстры?
        Короче, бродить впотьмах непонятно где, рискуя угодить в охотничий капкан, попасть в засаду бандитов или в пасть хищникам совсем не хотелось, поэтому я греб как сумасшедший и также заставлял грести своего пленника, пока отдыхал сам. Надо было признать, что Арчибальд потрудился на славу. С нас по десять потов сошло прежде, чем башни Кинвальского замка замаячили на горизонте.
        И вот тут возникла дилемма. Несмотря на все наши старания, мы прибыли в Кинвал намного позже, чем я рассчитывал. Лодка плыла намного медленней скачущей галопом двойки лошадей. Солнце уже опустилось за верхушки деревьев. Небосвод стремительно серел и через минут тридцать окружающий мир мог погрузиться в непроглядную тьму. К усадьбе мы уже никак не успевали. А от одной мысли, что придется грести еще как минимум четыре часа, я плюнул на всё и, что было сил, погреб к другому берегу реки. Туда, где располагался город. «Какая в жопу родовая усадьба? Какая самоизоляция ради безопасности людей? Срать мне на всех, кроме Виолетты! Я хочу лишь смыть с себя пот и прилечь на мягкую постель», - думал я в этот момент.
        Арчибальда был просто счастлив, поняв, что мы идем к берегу. Мучения с греблей закончились. Он заметно оживился, когда я снова обездвижил его, чтобы связать руки перед выходом на сушу. Когда силы на исходе, каждый момент отдыха воспринимается, как повод для радости. Правда, его сияющее выражение лица тут же омрачилось, когда я приказал ему нести тяжелые доспехи.
        Уставшие и голодные, в сгущающихся сумерках, мы прошли сквозь прибрежный кустарник и углубились в лес. Спустя примерно двадцать минут мы вышли на уже знакомую мне лесную дорогу, соединяющую Кинвал с северными провинциями Гринвальда. В моих руках был лишь узелок с одеждой и меч в ножнах, но даже эта ноша казалась мне сейчас очень тяжелой. Всё тело ныло от усталости. Стопы тоже почему-то опухли, и отзывались при ходьбе постепенно нарастающей болью. Кожа спины, ног и промежности уже не чесалась, а пекла от пота. Дискомфорт добавляли воспалившиеся ссадины и натертые швами одежды опрелости. «Вот бы сейчас получить назад моё лечение», - с досадой подумал я. Какой охренный бонус я просрал! Как вообще можно было жаловаться, имея на руках такие великолепные возможности? Не зря Каннон обиделась и проучила меня. В этом вся человеческая природа - не ценим то, что имеем. Не ценим.
        Нагруженный Арчибальд шёл чуть впереди, я плелся сзади, и каждый думал о своём. Я о том, что скоро лес закончится, появится спасительный город, а там ужин, постель и долгожданный отдых. Мужчина лихорадочно думал о том, как выгодней выторговать свою свободу. Момента выхода из леса пришлось ждать еще полчаса. Тем временем солнце окончательно скрылось за горизонт и стало смеркаться. Под густой кроной деревьев ночь особенно темна, поэтому окончание лесной дороги выглядело, как светлое пятно в конце тоннеля.
        Вынырнув из леса, дорога разделилась. Одна ветвь вела к замку на холме, вторая к городу. Настал момент истины. Тащить пленника в город я не мог, но и просто отпустить тоже. После тех п*здюлей, что я выписал Его Милости, надеяться, что мы разойдемся мирно, было наивно. На словах Арчибальд может пообещать что угодно, но я был уверен - как только мы разойдемся и он окажется в безопасности, тут же соберет отряд наёмных убийц, чтобы поквитаться.
        Нужно было окончательно прояснить наши отношения. Если Арчибальд фон Райль не готов отказаться от всех своих претензий и сотрудничать на моих условиях, я просто убью его и прикопаю тут же в поле «зыбучим песком». Легче устранить несговорчивого и мстительного врага, чем всё время трястись, ожидая ответного удара. Чтобы мои аргументы в разговоре звучали убедительней, я очередной раз кастонул на Арчибальда «замедление» и демонстративно обнажил меч.
        Повалившийся на землю лицом вперед, пленник по инерции перекатился с кучи снаряжения на спину. Заметив в моих руках оголенное лезвие меча, мужчина испугался и залепетал:
        - Стойте! Прошу вас, остановитесь! Вы же обещали! Вы обещали сохранить мне жизнь!
        - Я так и не получил то, чего хотел, - не парясь, что говорю от мужского лица, сказал я.
        - Что? Чего вы желаете, только скажите мне и я сделаю всё, что в моих силах! - выставив вперед ладони, воскликнул мужчина, когда я навис над ним, угрожая нанести рубящий удар.
        «А в этом есть что-то мерзко-приятное», - подметил я. Играть с жертвой, вызывать у неё ужас, и заставлять умолять и клясться, давая крохотную надежду на спасение - совсем новое и незнакомое мне переживание. Возникло неожиданное упоение собственной властью и могуществом. Бррр. Откуда во мне взялась эта мерзость или она всегда жила во мне и таилась до поры? Очень странно. Внизу живота зародилось и поднялось к груди сладкое и одновременно гадливое самодовольство. Да уж, а власть, даже в малых дозах действительно развращает. Очень сомнительное, низменное, но бесспорно приятное чувство полной власти одурманивало ум. Я решил выбить из врага признание своей вины или очень щедрого предложения. Вдруг, он откроет мне свой тайник с сокровищами, находящийся за пределами замка.
        - Я не услышал сумму выкупа, которую ты готов заплатить за свою жалкую жизнь. Если она меня не устроит, пеняй на себя.
        - Я заплачу, заплачу столько, сколько вы скажете.
        Я решил немного поиздеваться и назвал цифру в тысячу орихалковых монет.
        - Что! - испуганно взвизгнул мужчина, - помилуйте, я в жизни таких денег не видал. Может у Его Величества Фердинанда Третьего или Его Светлости, Герцога Гринвальда, Альбрехта Кана и найдутся подобные сокровища, но уж точно не у меня! Я сын самого обычного барона. Наша провинция самая маленькая и бедная во всём Латоре. Наш доход составляет не более ста тысяч серебра в год. И то, у меня нет этих денег, я получу их лишь в конце года, когда за шкуры, алхимические травы и древесину, что мы поставляем в Королевство Пон и Восточное Герцогство, с нами рассчитается торговая гильдия. Молю, назовите другую сумму выкупа. Тысяча орихалковых монет - это же десять миллионов серебром, мне в жизни не собрать такую сумму.
        - Так и быть, раз ты такой бедный, тогда с тебя сто тысяч серебра, - оценив материальные возможности пленника, потребовал я.
        - Пощадите, третью часть нашего годового дохода забирает граф Орвул. Еще двадцать процентов мой отец платил Альянсу Магов. Если я не заплачу им, как платил мой отец, они сожгут Кинвал со всеми его жителями. У меня нет личной армии, чтобы им противостоять. Это страшные люди, они всё Королевство держат в страхе. В мою казну ежегодно поступает всего около пятидесяти тысяч. Надо еще закупить припасов на зиму, заплатить городской и замковой страже, поварам, прислуге. Из казны лорда оплачивается снабжение припасами западного форта. Эти расходы король возложил на своих вассалов.
        - Да уж, да ты получается совсем нищеброд. Лорд называется. Ладно, как самому бедному и убогому барону в Королевстве, я сделаю скидку. Ты сможешь купить свою жизнь за пятьдесят тысяч, но эти деньги я хочу получить прямо сейчас. Не завтра, не через неделю. Мы прямо сейчас пойдем вместе в замок и ты принесешь мне их на своем горбу.
        - Я бы с удовольствием заплатил вам эту сумму, - извиняющимся тоном сказал Арчибальд, - но сейчас в казне моего отца храниться не более двадцати тысяч серебром.
        - Ты думаешь, что я соглашусь отпустить тебя, лорда целой провинции за жалкие двадцать тысяч? - с угрозой в голосе возмутился я.
        - На самом деле я еще не являюсь лордом провинции, - признался мужчина, - для вступление в свои права, мне нужно сначала явиться к графу Орвулу и принести вассальную клятву. Я собирался это сделать и поэтому погрузил в карету подношение для господина и часть годового налога. Всего сорок тысяч серебром. Однако, вырвавшиеся из тюрьмы преступники похитили моё подношение вместе с гербовой каретой. Поэтому моя казна опустела.
        Было забавно наблюдать, как мужчина жалуется и причитает, но он не рисковал сам установить сумму выкупа. Он явно побаивался, что если назовет слишком малую сумму, то рискует снова схлопотать по роже. Арчибальд уже знал, что я не стану с ним церемониться.
        - Значит, всё, что ты можешь предложить за свою жизнь - это жалкие двадцать тысяч? - задумчиво произнес я, - тогда лучше тебя убить. Твоя смерть станет компенсацией за перенесенные моей сестрой и другими пленниками страдания.
        - Прошу прощения, но я не знаю, о ком вы говорите. Кому я причинил страдания? Прошу вас, назовитесь.
        - Слышь! Только не надо мне тут изображать невинную овечку! - стукнув плоской стороной лезвия по одной из выставленных ладоней, воскликнул я, - я Ризольда фон Райль. Уже забыл, сученышь, как ты прислал своих палачей за мной в гостиницу? Когда меня там не оказалось, твои люди схватили мою сестру и мучили её в твоей тюрьме. Мне пришлось перебить целую армию твоих прислужников, чтобы вызволить Виолетту. А за то, что по твоему приказу сделали с Ральфом и Луизой, тебя даже убить мало. Я выколю твои глаза, отрублю руки и изуродую также, как ты изуродовал этих людей! Настало время отвечать за свои грехи.
        - Умоляю, выслушайте меня! - поняв, что я собираюсь его убить, завопил Арчибальд, - Я клянусь вам, что ни в чем не виноват! Я прибыл во дворец после известия о смерти отца и даже не знал, что кого-то удерживают в тюрьме. В моё отсутствие приказы слугам отдавала Маргарет, моя супруга. Я могу доказать это. Всё есть в записях судебной канцелярии. Клянусь вам, я невиновен. Для того чтобы очистить своё имя я и отправился в столицу. Я хотел встретиться с Луизой и уладить возникшее недоразумение. В бесчинствах виновата Маргарет. Это она очернила моё имя, и как только она вернется в замок, я обещаю, что заключу её под стражу и отправлю на суд графа Орвула. Она обязательно понесет суровое наказание. Я готов свидетельствовать против неё и клянусь честью, что у меня и в мыслях не было желания мучить вашу сестру или кого бы то ни было еще. Я невиновен.
        - Да, да, когда жизнь висит на волоске, любой будет говорить, что невиновен. Чтобы сохранить жизнь, ты готов обвинить в своих преступлениях кого угодно. Твоя жена, небось, и не знает о том, что совершила? Так ведь? - стебался я, опять занося вверх меч.
        - Я клянусь, что говорю правду! Пускай я буду проклят, сожжен и разорван монстрами, если лгу, - срывающимся голосом воскликнул мужчина.
        Душевный порыв Арчибальда выглядел довольно убедительно. Я бы также себя вел, если бы меня обвинили в преступлениях, которых я не совершал, и собирались казнить. В целом слова мужчины звучали правдоподобно, да и не выглядел он, как злобный и коварный тиран. Конечно, вел он себя высокомерно, как, наверное, и все титулованные дворяне, но ведь это по местным меркам норма. Похоже, я зря на него наехал. Мне даже стало неловко, но я всё же решил играть свою роль до конца.
        - То есть ты утверждаешь, что во всем виновата твоя коварная жена, а ты порядочный человек, оказавшийся жертвой обстоятельств?
        - Прошу, поверьте мне, так и есть.
        - То есть, если я тебя сейчас отпущу, ты не кинешься собирать отряд наемных убийц, чтобы меня уничтожить?
        - Я клянусь, что не имею к вам никаких претензий. Будем считать, что сегодняшнее происшествие на дороге досадная ошибка, которая возникла из-за глубокого недопонимания. Вы не могли знать, что я просто проеду мимо и не собирался на вас нападать. Вы убили тюремных стражников и мою личную охрану из самозащиты. А издевались надо мной, думая, что я обидчик вашей сестры. Я могу это понять, хоть вы унизили моё достоинство. Давайте поскорее забудем о случившемся. Произошла чудовищная ошибка, но я рад, что мы устранили все недоразумения. Теперь вы отпустите меня? - натянуто улыбнувшись, спросил мужчина.
        Формально, если мой пленник был не виновен, и я тоже терял статус бандита, то было неуместно требовать за его жизнь выкуп. Мне даже трофеи не полагались. Арчибальд представил всё так, что мне и придраться было не к чему. Претензии он не выдвигал, возмещение не требовал и всё в таком духе, но оставалось два вопроса. Первый - я оставался без награды, а второй - можно ли ему верить?
        - Попав в тюрьму, моя сестра лишилась ценных вещей. Её лишили большого кошеля с серебром, золотых украшений и нескольких дорогих платьев. Я требую денежную компенсацию, - понимая, что остаюсь ни с чем, заявил я, на ходу придумав несуществующие потери Виолетты. Хоть какие-то деньги я должен был выручить.
        - Извините, леди Ризольда, в таком случае, я буду обязан потребовать с вас возмещение стоимости двух карет, возвращения похищенных сорока тысяч серебром, и двенадцати дорогих лошадей. Я умолчу об огромных людских потерях. Скажу лишь, что мне также придется нанять новых телохранителей, взамен убитых, а отыскать заслуживающих доверия людей, пожалуй, даже сложнее, чем просто опытных и умелых воинов. Вы действительно считаете, что вправе требовать компенсацию в подобных обстоятельствах? А знаете что?! - вдруг, воодушевленно заявил мужчина, - Я готов взять вас на службу своим телохранителем. Соглашайтесь, хотя бы на месяц, пока я не найду вам замену. Как я уже говорил, мне нужно вернуть свою гербовую карету и деньги, и поэтому, я собираюсь отправиться в столицу и встретиться с Луизой фон Райль. Надеюсь, с вашей помощью мне удастся её убедить, что я невиновен и произошла чудовищная ошибка. Под вашей защитой я точно доберусь в столицу в целостности и сохранности, а позже не паду от рук огненного боевого мага. Если честно, раньше я не особо верил в могущество боевых магов, но вы показали мне, что даже мои
лучшие воины вам и в подметки не годятся. Я заплачу вам за месяц охраны столько же, сколько я платил десяти опытным стражам. Ну что, возьметесь охранять меня в дороге?
        - Я смогу взять с собой Виолетту?
        - Разумеется, в карете найдется место и для вашей сестры. Вы согласны принять моё предложение?
        «С чего вдруг он решил предложить мне работу?» - удивился я. Единственное, что приходило на ум, это то, что других телохранителей у него попросту не осталось, а поездка срочная.
        - Что нужно будет делать? - прежде чем соглашаться, решил уточнить я.
        - Ничего необычного. Вы будете защищать меня от нападения убийц, бандитов и монстров, если это потребуется. Правда, из-за сегодняшнего инцидента, я лишился своей последней кареты. Я отправлю в Центральный Гринвальд кого-нибудь из слуг, чтобы её вернуть. Лодку тоже нужно вернуть её владельцам. Мы выдвинемся в столицу сразу же, как карету вернут в замок.
        - Я знаю, где находиться карета с гербами, - зачем-то брякнул я, решив, что денег в ней уже нет и тот увесистый сундук, который Луиза увезла с собой, и был подношением для Графа Орвула.
        - Что? Вы уверены? - вдруг поменявшись в лице, взволнованно спросил Арчибальд.
        - Да, если ничего не случилось, она должна быть в том месте, где мы её спрятали.
        - Слава богам! Умоляю, покажите мне это место, - в порыве чувств схватив меня за запястье, попросил мужчина, - Мы завтра же отправимся туда! Я обещаю, что щедро отблагодарю вас за помощь.
        - Как насчет возврата земель, принадлежавших моему отцу?
        - Земель? - сразу погрустнев, переспросил мужчина, - Пока я еще не являюсь лордом провинции, я не могу вот так запросто разбрасываться обещаниями, но если вы хорошо послужите мне, я готов обсудить вопрос выделения земли на правах моего вассала. Давайте вернемся к этому вопросу позже, когда я официально получу титул барона и стану законным лордом. Проклятие! Мои ноги…
        К Арчибальду вернулась чувствительность нижней части тела, а вместе с ней и адская боль. Он поспешил подняться с земли, сделал шаг, и тут же разлегся вновь, зацепившись ногой за лежащую на земле амуницию. Взглянув на мои поникшие плечи и измученный вид, он молча поднял с земли тяжелую ношу. Со стороны леса послышался громкий волчий вой. Его подхватили еще несколько голосов. Один из них прозвучал совсем близко. Мужчина невольно поёжился, но тут же распрямил плечи и выпятил грудь. Он старался говорить спокойным, властным тоном:
        - Не желаете разместиться этой ночью в моем замке? Я готов принять вас в качестве гостя. Чтобы вы чувствовали себя комфортно, я выделю вам комнату, которую занимала леди Луиза. Сейчас эти покои пустуют.
        От резкой смены роли собеседника я слегка офигел. Арчибальд больше не вел себя, как тихий, бесправный пленник, а играл роль щедрого и великодушного лорда Кинвала. Мужчина быстро осмелел, когда выяснил мотивы моего нападения и изменил манеру поведения и тембр голоса. Он даже перестал коситься на меч в моей руке и всячески поддерживал дружелюбный образ. Вой волков прозвучал вновь, и это вынудило мужчину на время выйти из роли. Он согнулся под весом груза и засеменил в сторону замка.
        - Леди Ризольда, давайте поспешим, - кинул мужчина через плечо, - в этих лесах множество волков. Они постоянно надают на ночующих путников. Лучше поскорее укрыться в цитадели. Чтобы вы не решили насчет моего предложения, приглашаю вас сегодня погостить у меня. Давайте поскорее приведем себя в порядок и отдохнем перед завтрашней поездкой. Этот день был слишком утомительным.

* * *
        Я лежал на постели, накрытой шкурами и в тусклом свете трех свечей, закрепленных на металлическом подсвечнике, рассматривал крохотную коморку, в которой жила Луиза. Да уж, я представлял жизнь в замке более радужной. А тут такие же серые каменные стены, как в темнице, низкие, давящие потолки, как в японских модулях, теснота, сквозняки и запах сырости. И это касалось не только выделенной мне комнаты. После того, как я вошел внутрь замка, всё вокруг словно потеряло краски и выглядело серым.
        Потолок в длинном коридоре ненамного превышал мой рост. На стенах ни флагов, ни щитов с оружием, ни картин. На полу отсутствовали гасящие стук деревянных подошв ковровые дорожки. Замок больше напоминал безликое бетонное сооружение, защитный бункер с толстыми стенами и крохотными окошками-амбразурами. Во все окна, даже в самые маленькие, были вмонтированы толстые железные прутья. В коморке Луизы не было полноценного окна, так, узкая щель в стене под самым потолком. Не окно, а скорее отверстие для вентиляции помещения.
        Кроме низкой кровати в комнате имелся очень простой деревянный стол, стул, небольшой шкаф и сундук. Заметив сундук, я захотел заглянуть внутрь, но на его передней стенке висел тяжелый железный замок. В шкафу хранилось несколько простых, темных платьев, плащ и пара запасных деревянных протезов уже обутых в высокие сапоги. Больше ничего примечательного в комнате Луизы я не увидел. Вскоре после заселения в дверь тихонько постучали. Я открыл засов, и на пороге появилось три служанки в униформе. Две из них принесли с собой теплую воду и ткань для омовения и обтирания. Третья несла ужин - кувшин с молоком и тарелку с большим ломтем черного хлеба и парой крупных кусков жареного мяса.
        Служанки собирались было помочь мне с гигиеническими процедурами, но я наотрез отказался от их помощи, поблагодарил за заботу и выставил за порог. Закрывшись на засов, я быстро обтерся влажной тряпкой, а остатки воды истратил, чтобы полноценно помыть интимные места. Так как слива в комнате не было, я устроился над деревянной кадушкой, служившей здесь аналогом ночной вазы.
        Пока не погасли свечи, я с огромным аппетитом проглотил ужин и с удовольствием запил его свежим коровьим молоком. Как же это было вкусно! Что ни говори, а голод и вправду лучший повар. Задув огарки свечей, я прилег на кровать, завернулся в шкуры и заснул, едва прикрыв глаза.

* * *
        Я ожидал утром продолжение вчерашней боли, но открыв глаза, ощутил, что тело больше не болит. Ломота исчезла, как и не бывало. Даже кожа на ладонях на местах вчерашних мозолей полностью восстановились. Ух ты! Я и не знал, что у меня такая отличная регенерация. Не было возможности это проверить, пока я обладал «лечением» и оказалось, что я гораздо крепче, чем выгляжу на первый взгляд.
        Я попробовал отжаться от пола. Сделал тридцать отжиманий и даже толком не устал. Моё тело после вчерашнего переутомления стало заметно сильней. Неужели, на силу мышц так резко повлиял всего один день тяжелых нагрузок? Если да, то я готов был повторить тренировку. Лишь бы был от этого толк. Под теплыми шкурами я спал абсолютно голый, а выбравшись и потоптавшись по холодному каменному полу, стал подмерзать. Пришлось надеть ботинки и неудобное голубое платье. Мантия была насквозь пропитана потом и одевать её на чистое тело не хотелось, хотя при прочих равных, я бы предпочел носить её. Облачившись в имевшуюся в распоряжении одежду, я принялся исследовать комнату.
        Освещенная дневным светом, комнатка Луизы выглядела еще меньше и печальней. Да уж, не так богато она жила, как пыталась это представить. В шкафу висела пара старых, заношенных до дыр платьев. Ни шкатулки с украшениями, ни медного зеркала, ни дорогих нарядов, удобной и красивой мебели, ни вообще каких-либо ценных вещей в коморке не имелось. Её кабинет в гильдии был обставлен гораздо богаче, чем это жилище. Возможно, кто-то уже забрал отсюда всё ценное. Комната выглядела слишком пустой. Я опять покосился на сундук в изголовье кровати. Захотелось вскрыть замок и узнать, что хранится внутри. Я потянул крышку вверх и смог создать небольшую щель, в которую просунул лезвие меча. Благо, Арчибальд не рискнул вчера потребовать своё оружие назад или просто забыл. Так или иначе, я использовал меч, как рычаг и растянул железные ушки сундука до такого состояния, что смог запустить в щель между крышкой и стенкой свою худую девичью руку.
        Сундук оказался почти пуст. Лишь на самом дне я нащупал плоские лоскуты пергамента, какой-то продолговатый сверток, а также небольшие позванивающие при столкновении между собой бутылочки. Еще немного поработав рычагом, я создал между крышкой и передней стенкой сундука достаточно широкую щель, чтобы свободно вытащить через неё зажатый между пальцами прозрачный стеклянный флакон с голубоватой жидкостью внутри. Потертая надпись на его стенке гласила: «Магический катализатор». Всего бутылочек оказалось три.
        Один за другим, я вытащил из сундука с несколько лоскутов кожи, плотно исписанных текстом. Сложив их в стопку в обратном порядке и прочитав пару абзацев на верхней странице, я сделал вывод, что это какой-то заумный трактат по теории магии. Что ж, довольно интересно. Я решил заняться этим сразу же, как закончу обследовать комнату. Последним я извлек из сундука старый, потертый тубус. Внутри лежал свиток с изображением сложной геометрической фигуры, в центре и на трех вершинах которой располагались окружности с разными по величине магическими знаками.
        Окружности были соединены между собой линиями, внутри которых также находился набор символов. «Какая-то логическая схема», - решил я, оценив внешний вид фигуры, но крупная надпись сверху и снизу изображения, сделанная на местном языке сообщала, что представленный рисунок - точная копия древнего магического конструкта, особой защитной магии, обнаруженной внутри древней гробницы в Долине поющих ветров, что на востоке Драконьего острова. Во как! Так, оказывается, выглядят местные заклинания в графическом исполнении. Можно ли считать эту схему магическим свитком? Скорее всего нет. Это была лишь копия свитка или пентаграммы, возможно, намеренно искаженная и сильно упрощенная.
        Ничего другого в сундуке Луизы не оказалось. Я был слегка разочарован. Неужели Луиза не имела в своей комнате хотя бы небольшой заначки с деньгами? Как-то это странно. Я проверил шкаф и стены. В шкафу не было потайного прохода, скрытых секций и двойного дна. За и под сундуком, под столешницей стола и в основании кровати также не было тайников. Кругом бедно и пусто.
        Завершив тщательное обследование комнаты, я присел за изучение трактата. Или я был слишком тупым, или автор текста изъяснялся слишком иносказательно, но даже после трех внимательных прочтений текста, я не понял ровным счетом ничего. Проблемы возникли с самых первых слов. Что означает: «Создать сбалансированную основу и напитать её силой»? Какую основу, где и как создать, что можно считать сбалансированным, какой силой и как именно напитывать - в тексте не уточнялось. Складывалось впечатление, что автор написал текст исключительно для весьма и весьма продвинутых в магии мастеров и подобные формулировки должны восприниматься, как само собой разумеющееся. В тексте также сообщалось, что построение конструкта выполняется поуровнево, и при создании каждого нового яруса, надо заново подпитывать основание, иначе магический конструкт распадётся задолго до полного построения и стадии активации.
        Автор трактата многократно ссылался на схему, которую я нашел в тубусе, но понять его логику и связать описание в тексте с изображением на схеме, было просто невозможно. Или на схеме отсутствовали описанные в тексте элементы или говорилось о чем-то другом. Я потерял всякую надежду, понять суть теории и перешел к непосредственному изучению схемы. Если опираться на уже прочитанный текст, то передо мной было изображение крайне сложного, буквально, непостижимого по своей гениальности заклинания третьего уровня. Каждая окружность вокруг центральной составляла один из ярусов конструкта. Их нужно было собрать в единое целое в определенной последовательности и затем активацию, проведя неведомую «силу» через основание вдоль всей структуры.
        Крупные, центральные символы в окружностях никак моим автоматическим переводчиком не распознавались. Зато символы были вполне читабельными. Выходило три слова: «божество», «луч» и «свет». Слова звучали, как части названия какого-то крутого заклинания. К сожалению, на сказанные вслух слова в груди ничего не шевельнулось. В моем заклинании, видимо, не хватало того самого «основания». Я попробовал скомбинировать известные слова, присоединяя их к игровому обращению к одной из стихий. Не сработало.
        Я попробовал поменять слова местами и существительное «божество» заменил на прилагательное «божественный». Опробовав разные комбинации на вариант «Стихия огня: луч божественного света» в моей груди вспыхнул жар и тут же трансформировавшись в какую-то другую энергию, хлынул потоком в правую ладонь. Опасаясь последствий активации заклинания в замкнутом пространстве, я тут же погасил импульс, сжав правую ладонь в кулак. Моя рука, а потом и всё тело затряслось от бушующей внутри энергии. Я помог правой руке сдержать рвущийся наружу поток, накрыв его левой ладонью. Энергия стала постепенно перетекать из правой руки в левую, и дальше по телу, курсируя теплыми волнами от ступней до затылка и обратно, и вскоре снова сконцентрировалась в районе груди, но жар в груди не затухал, словно мотор, работающий в холостую.
        «Ничего себе!» - подумал я. Мне совершенно точно удалось активировать одно из местных заклинаний, которого, как мне известно, не существовало в «Сфере». Думая логически, можно было сделать вывод, что если обнаружилось одно древнее заклинание, значит, существуют и другие. Возможно их много, очень много. Десятки или даже сотни. Нужно лишь отыскать их и расшифровать! Меня переполнил исследовательский восторг и потенциал открывшихся перспектив. Интересно, я один, кто может обойти всю эту ахинею с построением магических конструктов простым произношением правильного порядка слов или есть и другие?
        Я решил узнать, если ли в этом замке библиотека. Возможно, прямо тут, в замке Арчибальда я смогу найти интересующие меня свитки. Прежде чем покинуть комнату, я аккуратно вернул на место трактат о магии и тубус с уже открывшим мне свои тайны свитком. Немного подумав, я вернул на место и два стеклянных флакона. Не было у меня подходящей сумки для их хранения, а разбить стеклянный пузырек - раз плюнуть. Один флакон я положил в свой мешочек на поясе. Хотел расспросить кого-нибудь сведущего о ценности «магического катализатора», его свойствах и способе применения. Не успел я вытащить из сундука свой «рычаг», как в коридоре послышались быстрые шаги и вскоре в дверь комнаты настойчиво постучали.
        - Кто там? - слегка настороженно спросил я.
        - Леди Ризольда, вы уже проснулись? Его милость просит вас спуститься в гостиную на завтрак, - сообщил женский голос.
        - Хорошо, я сейчас подойду, - ответил я, а по тишине за дверью, понял, что девушка ждет и не уходит.
        Подцепив на пояс ремень с ножнами, я вдел в них меч и накинул на плечи свой походных плащ. Оружием я пользоваться не умел, нацепил просто так, на всякий случай. Оно вселяло в меня дополнительную уверенность. Ведь, фактически, я находился на вражеской территории. Пока я знал о местоположении гербовой кареты и был готов его показать, меня вряд ли станут убивать, но если я откажусь сотрудничать, легко могу оказаться в темнице на месте Луизы. Нельзя расслабляться, тем более, с моей малоэффективной в условиях замка магией. Ловушку тут не поставить, хотя, теперь у меня появилось новое заклинание. Надо бы найти укромное местечко на территории замка или выйти прогуляться наружу, чтобы его протестировать. Библиотека! Да, еще надо спросить барона, можно ли воспользоваться его библиотекой.
        Попробовав, удобно ли мне выхватывать меч, из того места, где я разместил, я в итоге отказался от плаща. Этот элемент одежды сильно затруднял доступ к мечу, мешал свободно двигаться и размахивать руками. Пару раз картинно выхватив меч, я удовлетворился результатом и открыл засов. Служанка всё еще стояла под дверью.
        - Я вас проведу, - сообщила девушка в униформе, состоящей из белой блузки с рюшками на груди и длинной, черной юбки в пол. Поверх этого контрастного наряда был надет темного цвета фартук.
        Я последовал за фигурой прислуги и убедился, что мои вчерашние впечатления были верны. Убранство коридоров замка было очень аскетичным.

* * *
        В гостиной замка располагался длинный деревянный стол с десятком стульев по обеим сторонам, но накрыт он был лишь у самого изголовья и сидел за ним лишь барон Арчибальд. За его спиной стояло сразу пять прислужниц, каждая из которых выполняла свои функции. Одна придвигала и отодвигала стул, вторая держала наготове кувшин с вином, третья открывала крышки на подаваемых поваром блюдах, четвертая нарезала мясо и убирала грязную посуду, а шестая, видимо, пробовала, не отравлена ли еда. Что они делают, я понял не сразу, а в процессе трапезы. Пара слуг появилась и с другой стороны стола, когда я пересек зал.
        - Доброе утро, - просто махнув на ходу рукой, поприветствовал я барона и продолжил двигаться в его направлении.
        Мужчина очень удивился сочетанию модного женского платья и висящему на моем боку мечу. Но еще сильнее он удивился, когда я приблизился к нему, сам отодвинул стул и присел на ближайшее место справа. Этим я вызвал на его лице очень недовольное выражение. Арчибальд подал кивком знак, стоящей у входа в зал женщине и та хлопнула два раза в ладоши. Слуги тут же оставили свои посты и поспешили на выход. Отдавшая сигнал женщина вышла вслед за ними и прикрыла за собой дверь. В комнате остались лишь пара стражников с алебардами, пристально наблюдавшая за мной от входа. Арчибальд сделал знак рукой и стражники тоже покинули свой пост и оставили нас с бароном наедине.
        - По вашему вчерашнему поведению, леди Ризольда фон Райль, я понял, что вы совершенно не обучены поведению в приличном обществе. Не знаю, чем занималась ваши родители и настоятели в Храме Культа, где вы обучались целых пять лет, но они не втолковали вам элементарных вещей и правил приличия. На место, которое вы заняли за столом, может сесть только мой старший сын. Вы им не являетесь, поэтому, будьте добры, займите место в конце стола. Также, обращайтесь ко мне не иначе, как Ваша милость, лорд Арчибальд. Не забывайте поклониться и не смейте мне «тыкать». К старшим, и тем более высшим по титулу, званию и положению должно обращаться исключительно на «вы». В последний раз я прощаю подобную дерзость, но при следующем проявлении неуважения, вы будете изгнаны с места службы с позором. Это понятно?
        Я просто офигел. За ночь этот хмырь полностью забыл, как вчера получал по морде, плакал, умолял и просил прощения. Судя по упоминанию храма, он уже навел справки и решил, раз я был жрицей, то не так силен, как ему показалось. Может он решил, что я вовсе не боевой маг, а лишь прикидывался. Я решил ему напомнить. Первым делом, я кастонул на него «замедление». Потом встал с места, достал из ножен меч и приставил к его побледневшей и осунувшейся морде.
        - Слышь, ты. Барон хренов, ты уже забыл, кто здесь кто? Я сейчас уложу тебя мордой в пол и этот меч тебе в жопу по рукоятку засуну. Еще раз откроешь рот о том, кто кого выше по положению и я забуду о твоих вчерашних мольбах и похороню под руинами твоего же замка. Перед слугами будешь выпендриваться, а мне глубоко срать на твои титулы и звания. Я к тебе в слуги не нанимался. Вижу, что у тебя короткая память, а значит, нам с тобой не по пути. Скажи спасибо, что в живых остался.
        Мужчина побагровел, крепко стиснул зубы и сжал кулаки, но проглотил мой наезд молча. Было видно, что самообладание дается ему с огромным трудом. Он всей душой ненавидел меня и тот день, когда со мной встретился.
        - Вы абсолютно правы, леди Ризольда, - с трудом натянув фальшивую улыбку, согласился Арчибальд, - я забылся. Прошу меня простить. Вы говорили, что знаете, где находится моя гербовая карета. Я заплачу вам пятьсот серебра за эту информацию, как только мои люди найдут и доставят её сюда. Вы можете подождать их возвращения в своей комнате, а если хотите, слуги отвезут вас в город и награду передадут туда же. Я больше не смею вас задерживать.
        - Ты просто клоун, Арчи. Это мне решать, за сколько я продам свою информацию. Если тебе так нужна карета - плати пять тысяч и не потом, а сразу. Таскаться с мешками я не хочу, поэтому возьму награду золотыми. Нет золота - свободен. Обращайся, когда сможешь выполнить мои условия.
        Я увидел, как волна негодования заставила Арчибальда снова стиснуть челюсти. Да уж, не привык этот царек, что ему ставят условия. Привык, что все вокруг ходят на цыпочках. Злить подобного индюка - огромное удовольствие.
        В дверь гостиного зала резко постучали. Я убрал оружие в ножны и снова присел на место наследника. В дверь постучали еще раз и, не дождавшись разрешения войти, на пороге возник взмыленный стражник.
        - Я велел всем ждать снаружи! - взревел Арчибальд, срывая гнев на том, кто не мог ему ответить.
        - Прошу прощения, Ваша милость, склонившись чуть ли не пополам, - отозвался запыхавшийся мужчина, - вы приказывали срочно сообщить, если придет сообщение от Альянса Магов.
        - Альянса Магов? - резко потеряв весь запал, переспросил мужчина.
        - Да, их посыльный сообщил, что они ждут вас в полдень в лесу напротив южных ворот. До полдня осталось всего полчаса, поэтому я побеспокоил вас. С собой они позволяют взять одного телохранителя. Если вы не явитесь или приведете с собой большую стражу, они буду считать это поводом к разрыву прошлых договоренностей и выполнят свои угрозы.
        - Как не вовремя, - пробормотал себе под нос, окончательно раскисший наследник лорда.
        Он отпустил стража и, с отчаянием в глазах глянув на меня, выдавил из себя крайне тяжело дававшуюся ему фразу:
        - Леди Ризольда, я согласен на ваши условия. Я заплачу пять тысяч серебром за информацию о карете, но только в том случае, если вы согласитесь охранять меня на предстоящих переговорах.
        - Еще чего. Нахрена мне так подставляться?! Жизнь за деньги не купишь, - без малейшего промедления ответил я.
        - Десять, десять тысяч. Я заплачу десять тысяч серебра за карету, если вы согласитесь защитить меня от этих бешенных псов. Я должен пойти на эту встречу ради Кинвала и всех его жителей. Времени на поиски телохранителя нет. Вы убили моего лучшего воина. Мне страшно. Прошу, спасите меня. У меня очень плохое предчувствие. Они убьют меня, а потом всё равно сожгут город. Я слышал, что Альянс Магов принимает к себе некромантов. Они не брезгуют ничем, чтобы получить силу. Город станет источником тысяч человеческих трупов. Вы же не хотите, чтобы такая ужасная судьба постигла невинных граждан?
        - Ладно, за десять тысяч я побуду в роли телохранителя, но мне нужны хорошие доспехи, которые выдержат арбалетные болты, выпущенные с близкого расстояния. В лесу, где нас уже поджидают заранее, мы будем очень удобными мишенями. Ты тоже оденешь доспехи. У меня нет глаз на затылке, нельзя, чтобы нас окружили и тупо расстреляли со спины.
        - Я понял, - отозвался Арчибальд и крикнул стражникам, ожидавшим в коридоре, чтобы они срочно готовили повозку и принесли из оружейной два комплекта самых прочных доспехов.

* * *
        Я чувствовал себя неповоротливым, как черепаха. На меня надели толстый, мягкий, стеганый поддоспешник темно-синего цвета. Сверху стальную кирасу с воротом. Наплечники, наручи, налокотники тоже имели толстую войлочную подложку. Использование кольчуги в таком комплекте не предполагалось, и у меня остались небольшие открытые участки по обе стороны от центральной пластины кирасы, но их вскоре прикрыли специальными круглыми щитками, крепящимися на плечах.
        Я оценил свой внешний вид по виду моего спутника. Нас одевали, фактически, одинаково. Из-за спешки, все делалось на бегу, но к южным воротам Кинвала мы прибыли вовремя. Да уж, в реальности в доспехах не побегаешь и обзор совсем ограниченный. Когда одел шлем, почувствовал себя космонавтом. Это тебе не голимое фэнтези, в которых женские персонажи щеголяют в броне-лифчиках. Сразу вспоминается известная шутка: «И тут я усомнилась в своём выборе доспехов», где изображена эльфийка со стрелами в оголенной груди и животе.
        Я же был упакован, как стальной киборг. Сам поддоспешник, по словам одевающего меня помощника способен остановить проникновение в тело арбалетного болта, а под трехслойным пирогом защиты из кожи, войлока и стали, я был почти неуязвим для дальних атак.
        Мы прошли с Арчибальдом за первые ряды деревьев, немного постояли, ожидая какого-нибудь сигнала, и двинулись дальше. Через сотню шагов мы вышли на большую, круглую поляну, на которой нас поджидал десяток мужчин в черных робах с капюшонами. Я хотел подойти к ним поближе, чтобы иметь возможность достать их своей магией, но стоявший в центре поляны мужчина поднял руку вверх, приказывая нам остановиться метрах в тридцати от него. Блин. Это было очень неудобно. Место и время для встречи определили наши оппоненты, а это значило, что у них были все возможности устроить нам огромное количество ловушек.
        - Кто из Вас законный наследник умершего лорда Селвиша? - спросил мужчина в центре поляны.
        - Я, - отозвался Арчибальд и сделал шаг вперед, но мужчина в робе опять поднял вверх руку, показывая, чтобы собеседник оставался там, где стоит.
        Мне показалось подобное поведение очень подозрительным. Зачем удерживать нас на расстоянии, если разговаривать вблизи будет гораздо удобней. Не будет нужды повышать голос. Возможно, маги опасались вооруженных мечами людей. Ломать голову над загадкой пришлось недолго.
        - Твой отец был достаточно мудрым человеком потому, что понимал, что тягаться с Альянсом Магов ему не по силам. Ты знаешь, сколько он платил нам за спокойствие Кинвала?
        - Знаю. Двадцать процентов годовой прибыли, - ответил Арчибальд.
        - Ты будешь платить тридцать, - заявил мужчина властным, не терпящим возражения тоном.
        - Но почему? - робко возмутился мой спутник, подняв забрало шлема.
        - Вот почему, - подняв руку вверх и сделав сигнал ладонью, сказал мужчина.
        После его слов на край поляны за нашей спиной выступило два десятка крупных монстров. Присмотревшись, я понял, что все они - восставшая нежить. Среди них было четыре гигантских волка, два огромных медведя, какой-то черный единорог, и один полуразложившийся звероморф. Было среди массовки несколько человеческих зомби, с жутко свисающими вниз челюстями. Остальные монстры не выглядели пугающе и присутствовали в толпе скорее для массовки. Стало очевидно, что я далеко не единственный некромант в Латоре. Из-за спокойствия, с которой нежить вела себя в присутствии живых людей, я сделал вывод, что каждого из монстров или сразу пару из них, контролировал один из стоящих у дальнего края поляны человек.
        Знатное маги устроили представление. На Арчибальда оно произвело огромное впечатление, но не на меня. От всей этой нежити мы легко спрячемся за «силовым полем», а когда они его обступят, я утоплю их в «зыбучем песке». Я также хотел узнать, смогу ли перехватить контроль над чужой нежитью, если активирую на неё своё «оживление». Еще хотелось узнать подействует ли на нежить «замедление». Мертвые вряд ли чувствуют что-то, а значит, обычная парализация конечностей на них не должна подействовать, но это надо было еще проверить.
        Что делать с монстрами в случае атаки врага было понятно, а вот как разобраться с самими магами? Они были не дураки, держались на безопасном расстоянии. Если я уйду в защиту и уничтожу прислужников, они просто скроются в лесу, пока я буду ждать падение барьера. Были опасения, что они сами начнут атаковать заклинаниями, а так как «силовое поле» отражало только физические атаки, то нам под куполом, без возможности уклониться, может прийти конец.
        Было не похоже, что нас собираются убивать. Всё это шоу - просто запугивание, демонстрация силы. Меня лично мало волновало, сколько Арчибальд заплатит Альянсу. Хоть двадцать, хоть тридцать, хоть пятьдесят процентов. Меня это не касалось. Мне главное отработать своё вознаграждение и свалить отсюда живым и здоровым, а дальше, хоть трава не расти.
        Старикан в черном балахоне напрягал и запугивал барона, и я был со всем согласен, пока он не потребовал у Арчибальда выдать половину новой суммы к вечеру и при этом оставить его телохранителя в качестве заложника. Тут меня и накрыло.
        - Слышь ты, упырь, а ты не ох*ел! - возмутился я, - так, Арчи, с сегодняшнего дня ты больше не платишь Альянсу, а это Альянс платит тебе тридцать процентов от своих годовых доходов. Эй, вы, ссыкливые пугала, все меня услышали? Идите сюда, я сейчас вам всем так накостыляю, что вы отсюда живыми не уйдете.
        - Ах ты, презренная женщина! Как ты смеешь угрожать Альянсу Магов! За это ты будешь немедленно наказана, - разразился негодованием глава отряда, - Тим, уничтожь её!
        - Будет исполнено, Ваша Светлость, - ответил один из магов за спиной главаря.
        - Подождите, прошу вас! - воскликнул Арчибальд, но его уже никто не слушал.
        Я взял ответившего мага в фокус, но тот не сдвинулся с места. Понятно, эти ребята ничего не будут делать своими руками. За них сражаться будут монстры. Так и было. Один из огромных медведей сорвался с места и кинулся в мою сторону. Я оценил расстояние между нами и, когда монстр вошел в двадцатиметровый радиус, кастонул «замедление». Чёрт, не подействовало! Как знал, что так и будет.
        Перед тем, как активировать ловушку на земле, я попытался перехватить контроль над нежитью, активировав своё «оживление». К моему огромному удивлению, под действием заклинания, монстр не перешел в мои руки, а просто рухнул на землю трупом, каким он, собственно, и был до этого, получив, таким образом, свободу от уже наложенного ранее проклятия. Вот оно что! Интересное открытие. Повторное наложение «оживления» на нежить, отключает эффект проклятия. Это полезная информация, а я как раз думал, что делать с огромным монстром-слугой, если он уже не нужен. Как муху его не раздавишь, а оказывается все очень просто. Надо - включил себе нежить-слугу, не надо - выключил.
        - Она отменила действие ритуала, Ваша Светлость. Как такое может быть!? - воскликнул Тим, потеряв своего слугу.
        - Вы все, атакуйте её одновременно! - приказал мужчина в центре поляны.
        Мне ничего не оставалось, как укрыться в «силовом поле». Кинувшихся на меня противников было слишком много. А когда монстры окружили барьер, безуспешно пытаясь прорваться за физически непроницаемый купол, я снял с самых крупных контроль, а одного «оживил» повторно, заставив его служить уже мне.
        Быстрый и мощный звероморф на длинных мускулистых лапах, быстро уделал всю ту мелочевку, что кружила вокруг купола, и направился по моему приказу к предводителю магов Альянса. Мужчина потерял дар речи, когда понял, что жуткий монстр, недавно являвшийся элитой его небольшой некромантской армии, направился в его сторону в качестве врага.
        Я недооценил прыть некро-звероморфа. Он сократил расстояние до противника за считанные секунды и не успел я и глазом моргнуть, как внутренности мага разлетелись в разные стороны, выпотрошенные длинной, когтистой лапой. Узревшие ужасный конец своего предводителя, остальные маги дрогнули и кинулись в лес. Я мысленно приказал своему слуге атаковать всех убегающих врагов и с замиранием сердца наблюдал, как под дикие вопли своих жертв, жуткий монстр нагнал и растерзал еще четверых.
        Остальным удалось скрыться в чаще, но погнавшийся вслед за ними монстр, вряд ли оставил им хоть один шанс на спасение. Вскоре я мысленно призвал его к себе, чтобы он случайно не убил Арчибальда, появившись с другой стороны поляны или, не дай бог, не напал на охрану южных ворот Кинвала, если направится в их сторону.
        Вернувшийся с юго-восточного направления звероморф-нежить был весь залит человеческой кровью и вселял своим жутким видом настоящий ужас даже в меня. От греха подальше я снял с него проклятие нежити, превратив опять в кучу костей и тухлого мяса, до падения моего защитного барьера. Молча наблюдавший за всем происходящим распластавшийся на земле, лорд Арчибальд, поднялся на трясущихся коленях на ноги и, дико озираясь по сторонам, пошел в мою сторону.
        - Что здесь произошло? Почему эта тварь напала на своих хозяев и потом сама обратилась в прах? - допытывался он у меня.
        - Скорее, Арчи, возвращайся в замок. Я чувствую, по округе рыщет еще парочка таких же монстров, - сказал я барону, желая избавиться от свидетеля.
        Когда Арчибальд в спешном порядке покинул поляну, я отправился к предводителю отряда Альянса Магов, чтобы обследовать его труп в поисках ценных трофеев. У Его Светлости должен отыскаться какой-нибудь золотой перстень или мешок с монетами. Может, я и новый свиток заклинаний в его походной сумке найду. Ух, обожаю собирать трофеи и особенно, когда ими потом не нужно делиться!
        Часть 33
        Арчибальд бежал, настолько быстро, насколько позволяли тяжелые доспехи. После вчерашних мучений в плену все мышцы его тела отзывались болью при напряжении. Плечи и спину ломило под тяжестью снаряжения, а мышцы ног горели огнем уже после короткой пробежки. Усталость помогла заглушить страх. Дрожь в коленях прошла сама собой. Остановившись и слегка отдышавшись у опушки леса, мужчина вышел навстречу столпившимся у южных ворот слугам спокойной, гордой походкой. Если жуткая нежить погонится за ним сейчас, стража увидит это и сможет быстро прийти на помощь.
        Арчибальд шел выверенной, неспешной походкой до тех пор, пока не скрылся за воротами города. Тут капитан его замковой стражи подвел к нему его любимого, вороного коня. Стиснув зубы, и не издав ни одного звука, хотя хотелось кричать от боли, лорд Кинвала запрыгнул в седло и, поддерживая свой статус, гордо вытянул спину и распрямил плечи. Имидж - всё для правителя. Стоит лишь раз показать слабость или излишнюю мягкотелость и слуги сразу отобьются от рук. Так не раз говорил отец.
        Мужчина обвел глазами собранные у южных ворот силы. Десятка крепких, подтянутых мужчин средних лет в железных кольчугах с алебардами в руках и арбалетами за спиной - это опытные и надежные воины, нанятые лордом Селвишем для охраны замка в столице. Жалкий десяток - это всё, что осталось от пятидесяти человек замкового гарнизона, после бойни, устроенной Ризольдой сначала у выхода из тюрьмы, а потом на дороге. Двое беглых телохранителей в замок так и не вернулись. Арчибальд приказал сразу заключить их под стражу, если они посмеют показаться в Кинвале, но их возвращение после бегства с поля боя было маловероятным. Часть стражей замка забрала с собой Маргарет, во время отбытия с детьми во владения своего отца.
        Кроме опытных наёмников у южных ворот собрали и всю городскую стражу. Разношерстная толпа из тридцати-сорока мужчин разной комплекции и возраста в стеганых, кожаных доспехах, вооруженных простыми копьями, кинжалами и луками, являлась почти бесполезным сбродом, способным лишь отпугивать от города бродяг и беглых преступников. Арчибальду ничего не оставалось, как собрать здесь всех этих людей с приказом выступить на его поиски, если встреча с посланниками Альянса затянется.
        Однако, этого не произошло. Несмотря на опасения лорда Кинвала, Альянс не продемонстрировал намерение убить или взять его в заложники, а лишь потребовал повысить отчисления в их пользу. Даже без угрозы, в виде отрезавшей путь к отступлению жуткой нежити, мужчина был готов откупиться деньгами, чтобы получить для провинции еще год спокойной жизни, но эта неугомонная Ризольда неожиданно вмешалась в диалог и посмела диктовать Альянсу свои условия! Немыслимо! Дерзко! Безумно! Откуда у неё такая неуёмная уверенность в своих силах? Пусть она и убила три десятка его слуг, но замахнуться на Альянс Магов! Арчибальд очень пожалел, что связался с необузданной девицей. Она не знает своего места, парой слов разрушила договор с опасным врагом, плюнула в лицо главе отряда некромантов, но как же это было завораживающе!
        Хотел бы и Арчибальд вот так разговаривать с могущественными вымогателями и первого, кого бы он послал подальше, это Графа Орвула. Самовлюбленный ублюдок, как и его ненасытный отец, десятилетиями грабит его провинцию, требуя кроме ежегодного налога, отправлять к нему часть молодых людей и строительные материалы, не давая ничего взамен. Но не об этом сейчас нужно было думать, а о том, как встретить Альянс, когда они вернутся, чтобы отомстить. Спокойствию пришёл конец. Теперь придется отвечать за то, что устроила эта своенравная девчонка! Будь она неладна.
        Еще раз окинув внимательным взглядом сильно поредевшие ряды своей стражи, Арчибальд решил, что сегодня же отправит в соседние провинции авантюристов с посланием о найме новых стражников. Лучшие люди отца уже не так молоды, многие из них уже заработали достаточно, чтобы уйти со службы и поселиться где-нибудь в тихом поселке, завести семью и детишек. При нем такие разговоры не велись, но он слышал это от казначея отца. Обеспеченные слуги не так верны и все время будут поглядывать в сторону ворот замка, подумывая о прекращении службы.
        Если возникнет смертельная опасность, они скорее сбегут, чем выполнят свой долг. Те двое беглецов, отправившихся с ним в дорогу, прихватили с собой все свои сбережения. Они изначально собирались покинуть службу, добравшись до столицы Латора. Сколько еще здесь таких же, готовых оставить насиженное и спокойное место и отправиться на покой, особенно, если вскоре узнают, что спокойным временам пришел конец и придется рискнуть своей жизнью, отбиваясь от Альянса Магов?
        Однозначно, нужно было собирать свою собственную, новую стражу. Некоторых воинов можно будет временно привлечь на службу из западного форта. Однако, король платит своим наёмникам вдвое больше, чем готов предложить Арчибальд. Стражники форта вряд ли согласятся служить за вдвое меньшую плату. Лучше поискать не самых умелых и опытных, но подешевле и постепенно подтянуть их до приемлемого уровня, приказав ветеранам передать свой опыт.
        - Ваша Милость, вам не нужна помощь жрицы храма? Ваша рука… - указывая на левое плечо господина, спросил усатый капитан стражи.
        - Моя рука? - удивленно переспросил Арчибальд.
        Глянув на своё плечо, он с ужасом обнаружил, что левый наплечник разорван в клочья. Чей-то мощный удар также вспорол ткань поддоспешника. На коже осталась лишь пару неглубоких царапин, поэтому-то он, на фоне общей боли и не заметил легкого ранения. «Когда это произошло?» - удивленно подумал мужчина. Скорее всего, в тот самый момент, когда монстры сбили его с ног, толпой накинувшись на девчонку.
        По лежащему на земле Арчибальду знатно протоптались ногами, но он не посмел пошевельнуться и отползти в сторону, опасаясь, что это привлечет к нему внимание нежити. Вскоре Ризольда разобралась со своими противниками. У мужчины хватило смелости поднять голову лишь тогда, когда топот и звуки борьбы почти стихли. Он увидел разбросанные вокруг ошметки трупов, а в нос ударил мерзкий запах тухлого мяса. Самого боя и того, как именно девушка одержала победу, Арчибальд не видел. Видел лишь, как один из жутких монстров напал на стоявшего в центре поляны мужчину, а потом погнался и за остальными. На секунду, лорд Кинвала испугался, что в его небольшую рану мог попасть трупный яд или какая-нибудь хворь и решил, что посещение Храма ему не помешает.

* * *
        Взволнованная тем, что оказывает услуги самому лорду Кинвала, а её «чудо исцеления» не производит никакого эффекта, уже вторая по счету послушница Храма в очередной раз коснулась оголенного участка плеча мужчины и направила в кончики пальцев теплую волну божественной благодати. С удивлением взглянув на никак не изменившуюся царапину, она побледнела и, согнувшись пополам, в страхе пролепетала:
        - Прошу прощения, Ваша милость, я позову другую жрицу. Похоже, я растратила на сегодня все запасы божественной благодати и мне не залечить ваше ранение.
        - Вы издеваетесь? Ваша предшественница сказала мне тоже самое! - возмутился Арчибальд.
        - Прошу прощения, Ваша милость, я сейчас же приведу другую жрицу.
        Девушка поклонилась и быстро скрылась в небольшой боковой двери, щедро украшенного фальшивой позолотой зала Храма Культа. Вскоре она вернулась, но не в сопровождении другой послушницы. Рядом с ней шествовал хмурый, седовласый старик. При нем девушка повторно прикоснулась к коже около раны, зажмурилась, но ощутимого результата её действия не принесли.
        - Ваша милость, могли бы мы минутку поговорить наедине? - окинув стоявших за спиной лорда стражников, взволнованным голосом спросил старец.

* * *
        Арчибальд покинул Храм оглушенным. В одно мгновение весь его мир рухнул. Он проклят! Проклят каким-то ужасным проклятием, от которого ни в Храме, ни во всём Латоре ему не найти спасение. Настоятель вначале думал, что сможет помочь, и применил к ране дорогостоящее «Чудо божественного очищения». Когда это не помогло, он принес из сокровищницы Храма и дал выпить страждущему крайне редкую и дорогую «Эльфийскую эссенцию Амброзии», но и это средство не возымело эффекта. Полученная от нежити рана не затянулась, а наоборот, стала жутко печь, чесаться и обильно сочиться зловонным зеленовато-желтым гноем.
        Арчибальд описал старику события, предшествовавшие ранению, и очень рассчитывал получить ответ, как исцелиться, но услышав словосочетание звероморф-нежить, настоятель Храма лишь испуганно забегал по комнате и стал расспрашивать, как далеко от города бродит это чудовищное создание и сможет ли лорд защитить город и храм от нашествия нежити? Старик даже не пытался подсластить горькую пилюлю и сразу сказал, что искать спасение где-то еще, в столице или у эльфов - смысла нет. Раз не помогли его лучшие целительные средства, то лорду Арчибальду уже ничем не помочь. Он умрет сегодня, возможно завтра или даже на пару дней позже, но это абсолютно неизбежно.
        Единственное, что он сейчас может и должен сделать - это позаботиться о живых. Еще есть некоторое время, чтобы попрощаться с близкими, но к вечеру, во исполнение закона о проклятии, он должен подготовить у замка место для самосожжения. Если он не хочет распространить проклятие на своих родных, слуг замка и жителей города, он должен предать свое тело огню. Не обязательно живое. Если ему страшно умирать в огне, то настоятель даст ему быстрый и безболезненный яд.
        Мужчина покинул Храм оглушенным, сжимая в ладони флакон с зеленовато-черной жидкостью. Он шел потерянный по главной улице Кинвала, забыв про стражу и коня. Просто шел и думал о том, что хочет пожить еще немного, приласкать свою возлюбленную Валенсию, и потрепать по мягким, каштановым волосам смешливую дочурку Мару. Неужели, этому уже не суждено сбыться? Меньше всего он хотел бы принести проклятие этим, дорогим его сердцу людям, а значит, ехать к ним сейчас нельзя. Нельзя увидеть их даже в последний раз. По щекам мужчины потекли слезы. Имидж? Дворянская гордость? Какая теперь была разница, если завтра ему уже не будет места в этом мире? Проклятие забрало у него всё. Лишило его самого дорого, а всё из-за этой дрянной девчонки, Ризольды! Это она во всём виновата! Зачем она воспротивилась Альянсу?!
        Мужчина на секунду замер. Ризольда! Она же на самом деле не боевой маг. Совсем недавно она была обычной послушницей Храма, а сейчас вытворяет невероятные магические трюки. Если жрецы Культа и редчайшие целебные эликсиры бессильны, возможно, она обладает необычной целебной силой и сможет даровать ему спасение? Когда над головой навис смертельный рок, Арчибальд хватался за любую возможность выжить. Мужчина недолго думал. Он должен отыскать девушку и выяснить, способна ли она ему помочь! Словно очнувшись ото сна, Арчибальд снова взглянул на окружающий мир и обнаружил себя бредущим по центральной улице Кинвала. Сзади за ним тихо следовали хмурые телохранители, кидающие недоуменные взгляды на странно ведущего себя господина.
        - Эй вы, срочно найдите и доставьте ко мне леди Ризольду! И сделайте так, чтобы она была при этом довольна. Если она скажет нести её на руках - несите! - воскликнул мужчина, - я буду вас ждать у южных ворот.

* * *
        После падения «силового поля» мне в нос ударил резкий запах тухлятины.
        - У-в-э-э! - невольно скривился я, согнувшись вперед и с трудом подавив рвотный позыв.
        Я бы точно вырвал, если бы успел сегодня приложиться к тарелке. А так, рвать было просто нечем. «Жуть какая», - поспешив выбраться из кучи выпотрошенных трупов, окружавших исчезнувший барьер, подумал я. Да уж, тела людей и животных при теплой, летней погоде - быстро разлагаются и пахнут соответствующе. Как только некроманты переносят эту жуткую вонищу? Можно с ума сойти, если всё время ощущать подобный запах поблизости.
        Не лучше ли использовать в качестве слуг лишенных плоти скелетов? В таком виде, по идее, запах будет отсутствовать. Хм, интересно, а можно ли вообще использовать нежить, состоящую из одних костей? По логике, без мышц, скелеты просто не смогут двигаться. Хотя это не так! Моя первая слуга была мухой, пойманной пауком в паутину. Как известно, пауки впрыскиваю в своих жертв специальную жидкость, которая растворяет их внутренности и потом высасывают уже получившийся коктейль, так что у мухи никаких мышц после трапезы паука не осталось, одна хитиновая оболочка, но благодаря моей магии оживления, она не просто двигалась, а даже прекрасно летала.
        Кости должны сработать, хотя вес такого слуги будет куда меньше, чем целого трупа, а это скажется на его общей боевой мощи. Масса решает. Вон что некро-звероморф сделал с десятком волков и телами зомби. Считай, нарубил кубиками десять на десять сантиметров. Если убрать вес его массивных, мускулистых конечностей и спины, вряд ли бы у него это вышло.
        Еще я отметил, что человеческие зомби без экипировки и оружия, среди собранной некромантами армии, оказались фактически самыми слабыми и бесполезными воинами. У них не было ни дарованных от природы острых когтей, ни крепких, полных острых зубов пастей, ни внушительной массы тела, которой можно сбить противника с ног, а использовать оружие, зомби, скорее всего, не способны. «Эх, мне бы устроить где-нибудь тут небольшой полигон для испытаний», - подумал я. Тухлятину туда, я, конечно, тянуть не собирался, а вот со свежими трупами из отряда Альянса Магов пару дней поигрался бы. Блин, надо найти холодное место, куда бы их можно сложить, чтобы быстро не протухли! Жалко просто так бросать столько материала для исследований или просто дать сжечь его людям Арчибальда на костре. Мне хотелось выяснить способности и эффективность в бою человеческих и животных воинов, а потом и их скелетов.
        Было бы интересно попробовать забальзамировать какое-нибудь тело, чтобы оно не гнило и не распадалось, превратить его в мумию, нарядить в крепкие металлические доспехи и создать своего личного мертвого рыцаря, прикрутив к его верхним конечностям острые кинжалы или серпы, как у мумий из пустынных гробниц «Иггдрасиля». Совершенно не убиваемый обычным оружием воин с острыми серпами на концах рук. У-ху-ху! Похоже, я тоже чокнутый фрик, как те, кто играют за некромантов. Есть в этом что-то прикольное. Было бы круто создать такого слугу и применить в случае повторного визита ребят из Альянса, а судя по их непомерным амбициям и бандитским замашкам, визит точно состоится и довольно скоро.
        Можно подготовить для встречи свою собственную армию нежити. Два, а лучше три десятка бронированных мумий или скелетов убийц! Надо эту идейку лорду Арчибальду подкинуть. Он видел, на что способна нежить. Особенно дохлый звероморф. Его бы тоже мокнуть в консервант, обмотать бинтами, чтобы не развалился, не знаю, засолить или завялить или закинуть в какую-нибудь ледяную пещеру на хранение. Черт, а меня не объявят некромантом, если я всем этим займусь сам и привлеку помощников из местных? Хм, надо придумать, как отвести от себя подозрения. Некроманты в Латоре вне закона. О, придумал! Я скажу Арчи, что раздобыл у главаря банды Альянса Магов особый свиток магии контроля над нежитью и какой-нибудь могучий древний артефакт. Я типа маг, но если есть такой артефакт, то почему бы им не воспользоваться на благое дело?
        Блин, а неплохая идея. Может, у Арчи и пустующий фамильный склеп неподалеку от замка имеется, чтобы туда складировать не нужные до поры войска? Прохладная и темная темница под замком тоже для этого сгодилась бы. Надо найти спеца по хранению мяса и выяснить у него, что лучше всего делать с трупами, чтобы они долго не портились, ведь смрад протухших слуг просто невыносим.
        Отдалившись от горы трупов к центру поляны, я смог вздохнуть с облегчением. Однако, главарь магов в черном балахоне пах не намного лучше. Наверняка старик, переломанный всего одним ударом звероморфа пополам, дни напролет проводил в непосредственной близости к своим творениям. Вся его одежда пропахлась мертвечиной и была густо усеяна подозрительными коричневыми пятнами. Под зарозовевшими, коричневыми ногтями на сухих узловатых пальцах, виднелась толстая, черная полоска грязи. Не хотелось даже думать, куда он этими руками лазил. Благо на его грязных пальцах не оказалось никаких колец, я бы просто побрезговал их трогать, зато на его груди под балахоном, на цепочке висел круглый золотой амулет с изображением черепа на одной стороне и башни на другой. А вот и предмет, который можно представить Арчи, как древний магический артефакт!
        Обнажив меч, я подцепил лезвием украшение и стянул его с шеи старика через голову. На его поясе не оказалось ни кошелей с деньгами, ни пузырьков с зельями, ни тубусов с магическими свитками, зато в кожаной сумке, валявшейся рядом на земле, я нашел сразу стопку листов пергамента и несколько больших, позвякивающих при сотрясении кожаных мешков. По специфическим выступам на поверхности и приличному весу можно было сразу понять, что они битком набиты монетами. Я не стал развязывать ремешки и заглядывать внутрь. В любой момент могли появиться люди барона и наложить свои лапы на не собранные трофеи, поэтому я просто закинул амулет и извлеченные ранее мешочки назад в сумку и взял её с собой. К сожалению, некро-звероморф не только поломал старика, но и перебил своим ударом лямку его сумки, из-за чего закинуть её на плечо, я не мог, пришлось её нести, удерживая груз перед собой.
        Сумка оказалась довольно тяжелой. С такой гирей в дальние походы не потаскаешься. Явно старый пердун прибыл в этот лес не пешком, а на повозке, в которой некроманты возили с собой съестные припасы, воду и другие полезные в дороге грузы. Надо пройтись по округе и поискать, где остановился вражеский обоз. Может, внутри повозок окажется целая куча денег, собранная бандитами с других лордов-трусов. У меня аж слюнки потекли от мысли, что я могу найти.
        Прогулявшись с тяжелой ношей к краю поляны, я понял, что долго так не протяну. Пришлось переложить её содержимое в сумку другого погибшего мага, выкинув оттуда меха с водой, пучки сушеной травы, вяленое мясо и прочий ненужный мне хлам. Новая сумка была куда вместительней старой и в ней поместились мешочки с монетами и листки с какими-то записями еще четверых магов отряда, которых посланный мной в атаку слуга настиг и убил прямо на поляне. У всех членов банды на груди обнаружились такие же амулеты с черепом, но они отличались материалом, из которого были изготовлены. Только у главаря амулет оказался золотым. Один мужчина владел железным амулетом, а трое остальных - медными.
        Видимо, в Альянсе существовала система рангов, подобная той, что я уже увидел в гильдии авантюристов. Медные - это рядовые члены организации, железный чуть повыше, а золотой близок к элите. Мда, чет я не заметил у старика особых магических умений. Он покрасовался лишь завышенным ЧСВ. Ну да ладно, может среди записей в его сумке найдется полезная мне информация. Я очень надеялся найти там свитки с магией древних или что-то подобное, но сначала надо было проследовать за беглецами и найти обоз. Вряд ли они бы стали бежать куда попало. Наверняка кинулись к своим повозкам, чтобы спасти награбленное и поскорей унести отсюда ноги.
        Я углубился в лес, направляясь в ту сторону, куда по моим наблюдениям скрылись беглецы и вскоре нашел еще одно тело. Причем без головы. Та валялась в траве неподалеку с гримасой застывшего ужаса на лице. Жуть. По длинным продольным порезам на щеке и подбородке я понял, что это след когтистой лапы звероморфа. Мертвец обладал медным амулетом, который я отправил к остальным трофеям, а на его теле и в сумке не оказалось ни денег, ни других ценных вещей. Это было подозрительно. Неужели кто-то уже обобрал его карманы до меня?
        Насторожившись, я двинулся дальше, захлопнув, на всякий случай, забрало шлема, чтобы не схлопотать арбалетный болт в открытое лицо из засады. Сквозь прорези мало что можно было увидеть, поэтому следующее тело я нашел, буквально, перецепившись через него ногой. Прислушавшись, я убедился, что рядом нет подозрительных звуков и, осторожно приоткрыв узкую щель в смотровой решетке шлема, обследовал тело.
        Еще один парень в черном балахоне. Эх, жаль, на вид совсем еще юный. От силы шестнадцать лет. Ну, куда он полез? На кой ему эти маги-рэкетиры сдались? Захотел по быстрому озолотиться? На шее парня не оказалось медали члена Альянса. Денег при нем тоже не было и рана на теле странная - одиночный прокол насквозь. Словно его кто-то ткнул лезвием меча в спину или в живот. Может, его свои же убили или он один из местных, и вызвался поработать для рэкетиров проводником? Я не стал ломать голову, но молодого парня было очень жалко. Не желал я его смерти, не желал. Но его убил явно не мой слуга, а кто-то другой. Мне стало грустно от этой глупой и бессмысленной смерти и настроение заметно подпортилось.
        Всего в десяти метрах от молодого парня обнаружилось сразу два трупа. Тут были явные следы ранений от колющего оружия. Одному из мужчин в балахоне перерезали горло, другому нанесли удар в сердце. Ни амулетов, ни походных сумок при них не оказалось. На лицо факт намеренного убийства и воровства. Что же тут произошло? Не наносил звероморф таких аккуратных и выверенных ударов, он бил сильно, наотмашь, просто ломая и калеча своих жертв. Тут явно поработали люди.
        Я продолжил движение на восток и через сорок метров наткнулся на небольшую полянку, где мне открылась картина жуткой бойни. Вокруг повозки, с двумя убитыми прямо в упряжке лошадьми, валялось с десяток трупов. Они были облачены в разные по качеству и внешнему виду кожаные доспехи. Убитые выглядели, как классические бандиты и, судя по позам, в которых они погибли, большинство из них явно не ожидало, что к ним нагрянет монстр. Здесь уже явно поработал мой слуга. Одни рваные раны на пол тела, тела без голов и кишки по веткам. На дне повозки я нашел тела еще двух мужчин в черных балахонах, пытавшихся спрятаться от монстра в укрытии. Их проткнули насквозь, ударом когтистой лапы сверху и рывком вскрыли грудные клетки, дернув после этого лапой на себя. Их экипировка выдавали в них членов банды, а значит, на встрече они присутствовали лишь для количества и нежитью не управляли.
        Рядом с ними обнаружились, сумки, мешочки с деньгами и амулеты, похищенные у убитых членов Альянса. По паре мешочков с монетами обнаружилось у них на поясе. Картинка начала складываться. Маги-рэкетиры зачем-то связались с местными бандитами и их союз до поры соблюдался, но когда что-то пошло не так, бандиты не раздумывая предали своих партнеров и попытались скрыться с их деньгами, но не тут-то было. Звероморф нашел и убил всех. Если считать количество найденных мной людей в черных балахонах, то никто из присутствовавших на поляне не ушел от смерти. Я покружил по округе и не нашел больше ни одного мертвого тела. Если кто и сбежал, когда я отозвал слугу, то я об этом уже не узнаю. Было бы неплохо, если бы никто из Альянса не узнал о моей фишке с переподчинением нежити. Хотелось бы приберечь этот козырь к моменту, когда против меня выставят дракона. Будет забавно посмотреть на лица врагов, когда я возьму его под свой контроль.
        Я забрался в повозку, откинул полотно, прикрывающее сложенные внутри грузы и ахнул. Тут было множество ценных вещей: сваленное в кучу трофейное оружие, железные и кожаные доспехи и пару массивных сундуков, оббитых железом. К сожалению, на сундуках висели не менее внушительного вида замки, и заглянуть внутрь, растянув рычагом петли, как я это сделал с сундуком Луизы, тут не вышло. Отлично! Я нашел повозку Альянса или их союзников-бандитов и не желал бросать его в лесу без присмотра, даже на час. Хотелось полностью скрыть следы находки, пока к ней не добрались люди барона, поэтому я пошел на отчаянный шаг и оживил одного из более-менее целых бандитов в качестве зомби.
        Я готов был в любой момент отменить «оживление» и уйти за «силовое поле», если что-то пойдет не так, но зомби не проявил ко мне агрессивности и начал послушно выполнять мысленные команды, издавая при этом неприятные хрипящие и булькающие звуки. Это получалось само собой, когда он двигался, поэтому я посчитал это нормой и не стал больше обращать на странные звуки внимание и приказал слуге грузить трупы его товарищей в повозку.
        К моему удивлению, зомби прекрасно «понял», что от него требуется. Я, конечно, что есть сил, помогал ему, зрительно направляя к каждой новой цели, но контролировать каждое его движение и шаг не пришлось. Зомби сам выбирал маршрут, сам наклонялся или сам сжимал кисти рук, подтягивая к себе новое тело и закидывая его себе на плечо. Я даже залюбовался, как складно и хорошо трудится мой подчиненный. Не каждый живой человек так сможет. Шутка ли, всего за пару минут закинуть десять человеческих тел в повозку. Выглядело так, что зомби гораздо сильнее обычного, живого человека. Любой работник быстро утомился бы от такой нагрузки, а зомби всё нипочем. Ему приказывают - он делает.
        Погрузив тела, разбросанные по поляне, следуя моим приказам, слуга сходил к телам двух убитых бандитами магов и тоже погрузил их в повозку, после чего залез туда сам. Здесь он и получил от меня освобождение от проклятия нежити, повторной активацией заклинания. Рухнув на кучу мёртвых тел, отлично показавший себя помощник, скатился с горки ближе к борту и замер на месте.
        Честно говоря, довольно жуткое зрелище, если воспринимать всё происходящее всерьез, но я старался особо не заморачиваться. Я ведь начинающий некромант и такое для некроманта - обычные рабочие моменты. Люди погибли, им уже ничем не помочь. Так почему бы не применить их еще не истлевшие тела на благое дело? Чисто логически, без нравственной шелухи, это было вполне логичное и разумное решение. В общем, я был в восторге. Пока мои потенциальные слуги не протухнут, они будут послушными, неутомимыми и понимающими меня без слов помощниками. Надо постараться сохранить попавшие мне в руки трупы подольше. Они же просто станут отличными воинами, если я одену их в правильную экипировку. Заставь такого работника копать яму или тесать камень, будет упорно трудиться, пока чисто физически не развалится. Это же золотая жила. Мечта любого предпринимателя. При правильном и мудром использовании - вечный двигатель на магической тяге.
        Чтобы перепрятать повозку, я оживил запряженных в неё лошадей. У одной не было половины головы, но, как оказалось, для нежити это вообще не проблема. Она не нуждалась в целостности мозга, чтобы понимать и выполнять мои приказы, и это было самым удивительным в управлении мертвыми слугами. Они действовали, словно продолжение моего тела, но при этом сохраняли свои двигательные инстинкты, а также имели огромный бонус в отсутствии физической усталости. Возможно, работая на износ, их тела скорее приходили в негодность, но кому интересно, что будет потом, если результат нужен прямо сейчас?
        Следуя моим указаниям, лошади потащили повозку на север, подальше от области, в которой вскоре могли появиться люди барона, обследуя окрестности большой поляны. В лесу было не так уж и много возможностей для маневра. Я заметил, что еду вдоль малоприметной, но уже давно существующей лесной дороги. Кто-то проложил её для себя, чтобы объезжать Кинвал незаметно, невидимо для городской стражи. Так и есть. Вскоре лесная дорога подалась на запад и слилась с той, что следовала от города на север. Причем слилась так мягко и незаметно, что я бы не назвал их пересечение перекрестком. Место соединения дорог прикрывали густые кусты, но это была лишь иллюзия. Кто-то специально создал заслон из кустов, через которые, при желании, можно было легко проехать. Довольно хитрый трюк.
        Таким образом, я оказался в паре сотен метров от развилки, где совсем недавно мы с лордом Арчибальдом выясняли наши отношения. Я направил некро-лошадей на юг и снова загнал повозку в лес, но уже на противоположной стороне дороги, поближе к реке. Отсюда я смогу забрать свой ценный груз, если договорюсь с бароном о создании армии нежити, и получу подходящее место для хранения тел. Если договориться не выйдет, то я смогу вернуться сюда вечером, а ближе к ночи переправить свои трофеи и трупы в сторону старой западной заставы. Оттуда, судя по заявлениям Виолетты до нашей усадьбы рукой подать. А там у меня будет достаточно места и возможностей для экспериментов. Если для сохранности слуг в усадьбе не найдется холодного подвала, тогда прикажу им выкопать его самим. Надо только топоры и лопаты прикупить перед выездом.
        Оставив повозку на таком расстоянии, чтобы её не было видно с дороги, я выкопал мечом неподалеку небольшую ямку, в которую скинул из наплечной сумки все мешочки с деньгами. Тайник прикрыл сверху травой и жухлой листвой. Оставил при себе лишь стопку записей и амулеты магов Альянса. Показывать свою денежную добычу Арчибальду не хотелось. Даже если он не будет претендовать на долю от добычи, ему незачем знать, какими средствами я располагаю. Сняв проклятие нежити с лошадей, я пешком вернулся на секретную лесную дорогу и быстро пошел к прошлому месту стоянки повозки. Едва достигнув его, я столкнулся в лесу с людьми барона, которые уже разыскивали меня по его приказу. Они просили меня срочно вернуться в Кинвал.

* * *
        Славившийся своей красотой и величием тронный зал королевского дворца Фердинанда Третьего, опустел. Прием послов из Королевства Пон и титулованных гостей столицы, прибывших во дворец из других Королевств, чтобы передать Его Величеству свои дары и выказать своё почтение, закончился. Придворных и прислугу распустили. В зале осталась лишь немногочисленная стража и ближайшие советники короля.
        Король был явно не в духе и этому были все основания. Послы из Королевства Пон уже в третий раз, по приказу их правителя, просили активного содействия Латора в поиске Пандарики. Старшая дочь короля Бромшторма сбежала с бродячим эльфом-музыкантом и следы её терялись в Южном Гринвальде. Король Бромшторм желал ранее выдать свою старшую дочь за Фердинанда. Об этом даже была устная договоренность между со старым королем Латора, но её безумная выходка нарушила эти планы и подкосила репутацию правящего рода Королевства Пон, и теперь взбешенный правитель желал найти и прилюдно наказать распутницу.
        Фердинанд не желал тратить силы и ресурсы на поиски беглых принцесс, у него и своих проблем хватало. Наконец-то отыскались следы похитителей его собственной младшей сестры, Виталии. Тайная канцелярия нашла случайных свидетелей, которые видели карету, покинувшую столицу в ночь её похищения. Под пытками несколько стражников западных ворот, дежуривших тогда, сознались, что получили крупную взятку за то, что пропустили карету наружу без проверки и в не положенное по правилам время. Отследив места появления черной кареты, удалось определить маршрут её следования. Она также направлялась в Южный Кинвал, но растворилась на территории Графства Орвула, больше не отметившись ни на одной заставе и городских воротах провинции.
        - Что находиться в этом Южном Гринвальде, что туда направляются все похитители? - недоумевал король.
        - Ваше Величество, там находятся огромные, по большей части плохо неисследованные и непроходимые леса, в которых обитает множество беглых преступников, сбивающихся в банды и также много всяких свирепых и опасных монстров. Хочу вам напомнить, что именно там находиться рассадник этой заразы - звероморфов! Пока мы не прочешем весь Южный Гринвальд вдоль и поперек, не зачистим логова всех этих монстров, ситуация не изменится, - степенно сообщил старый, седобородый придворный боевой маг, Лукардис.
        - Где взять столько умелых воинов и магов, чтобы выполнить эту задачу? - откинувшись на спинку трона, устало отмахнулся король, - Я хочу лишь найти свою сестру, чтобы её не использовали как козырь против меня в борьбе с Альянсом. Наверняка, она оказалась именно в их руках. Что, если они потребуют моего отказа от трона, пригрозив прислать в коробке её голову?
        - Ваше Величество, давайте организуем небольшой поисковый отряд из опытных и надежных Королевских Гвардейцев и отправим его на поиски вашей любимой сестры. Я лично возглавлю его, чтобы увеличить шанс успеха, - предложил капитан личной стражи короля, сэр Гардарик.
        - Придержите коней, ты нужен мне здесь. Ты же прекрасно знаешь, что сейчас я очень уязвим. Моя гвардия сражается с врагом за пределами родовых владений и если Альянс или его союзники решат напасть на столицу и дворец, я окажусь беззащитен перед их атакой.
        - Вы позволите мне собрать отряд из тех гвардейцев, что охраняют не самые ответственные участки дворца. Временное их отсутствие не поставит под угрозу вашу безопасность, - тяжело выдохнув, предложил крепкий мужчина.
        - О каких таких неответственных участках ты говоришь, Гардарик? - непонимающе спросил король.
        - Крыло наложниц, Ваше Величество. Его охраняют исключительно стражники-женщины из вашей Магической Гвардии. Они никогда не участвовали в опасных рейдах вместе с остальными гвардейцами, ведь им запрещено покидать дворец. Они растеряют все свои магические навыки, если будут бесконечно выполнять роль простых сторожей. Я предлагаю собрать отряд из них и усилить его агентами тайной канцелярии, базирующимися на местах. Также, отряд, состоящий исключительно из воительниц-женщин не будет угрожать чести и достоинству принцессы. Я предлагаю собрать и отправить его немедленно. Чем быстрее мы отреагируем, тем больше шансво, что Её Величество Виталию де Латор не вывезут из страны.
        - Ну что же, сэр Гардрик, ты убедил меня. Приказываю тебе немедленно приступить к сбору отряда, выполняй, - объявил король и дал свое высокое повеление, выдать на нужды миссии две тысячи серебром.

* * *
        В одном из тихих внутренних двориков королевского дворца, среди ухоженных цветочных клумб, рассаженных вокруг круглого, белокаменного фонтанчика, опершись спиной о серую каменную колонну и устало опустив плечи, сидела одинокая, поникшая фигура. Стройная, светловолосая девушка, по имени Кларисса, вторая дочь мелкого вассала из южной провинции, являлась членом Королевской Магической Гвардии и одним из восьми стражей крыла наложниц.
        Девушка смотрела на бьющие из фонтана струйки воды, беззаботно порхающих между цветками бабочек и прогуливающихся по дворику наложниц, но безмятежная, праздная картина не отзывалась в сердце умиротворением и радостью. Внутри Кларисса мучилась. Она завидовала бабочкам и чувствовала, что её жизнь бездарно и бессмысленно проходит мимо. Она словно и не живет вовсе. Застряла в одном бесконечно повторяющемся дне. И как так вышло, что она оказалась в этой красивой клетке без права самой распоряжаться своей жизнью?
        А как всё хорошо начиналось! У неё, обычной девушки из тихого городка обнаружился дар к магии. Посланники короля забрали её из семьи и поместили в закрытую от внешнего мира Школу Магии. Там она узнала, что такое тяжелый труд, научилась читать и писать, а также кушать и спать строго по расписанию.
        Школу Кларисса воспринимала, как неизбежное зло. Там было всё - и горькие обиды, унижения, издевательства сверстников и несправедливость надзирателей, и первая дружба, успехи в магии и любовь. Девушка не любила читать и писать, но зато первой освоила и применила на занятиях «чудо силы». Постепенно её стали уважать и бояться. Бывшие задиры стали заискивать перед ней и искать возможность подружиться, когда она демонстрировала одно достижение за другим. Учителя заметили её талант и стали оберегать и поддерживать юное дарование.
        В последний год учебы в Школе Магии, она стала звездой. Лучшей из лучших и, конечно же, её с распростертыми объятиями приняли в Магической Академии. Тут она включилась в новую борьбу за право считаться лучшей и узнала, насколько сильно дворянские дети отличаются от простолюдинов. Она возненавидела дворян всей душой, хотя сама относилась к их числу и продолжала учиться и делать то, что от неё требовали. Ей говорили, что она одарена, а значит, её ждет прекрасное и светлое будущее.
        Пределом мечтаний любого выпускника Академии является служба в Королевской Магической Гвардии и Кларисса сделала это. Она доказала всем и себе, что лучше и одарённей других. Конечно, дело было вовсе не во врожденном таланте. Девушка постоянно практиковалась в манипулировании своей магической энергией. Когда другие студиозы бездельничали, веселились или просто отдыхали, она продолжала практиковаться, пять, десять, пятнадцать часов в сутки.
        На экзамене она смогла воспроизвести магию второго уровня и получила звание боевого мага огня третьего ранга. Она была на седьмом небе от счастья. Она смогла, добилась, утерла всем нос! Её заметили рекрутеры Его Величества и отобрали на службу в Королевскую Магическую Гвардию. Вроде бы величайший успех, но на этом её жизнь резко остановилась. Пьянящий вкус победы сменился горечью разочарования. Служба в дворцовой страже оказалась самым скучным, однообразным и бесполезным занятием в её жизни. Стоять по десять часов перед дверью ведущей в крыло наложниц Его Величества, разглядывая серый потолок и стены, и так изо дня в день, недели, месяцы и годы. Кларисса начала терять счет времени. Она уже не могла сказать, четыре она года служит в гвардии или пять. Все эти года были похожи друг на друга, как братья-близнецы. Зачем были все эти усилия, прилежная учеба и годы упорных тренировок, если она никак не использовала свою силу?
        По правилам, установленным Фердинандом Третьим, те, кого отобрали в Школу Магии, кормили и поили за счет королевской казны, не могут сами выбирать место службы. Они будут служить королю там где им прикажут и столько, сколько прикажут. Девушка чувствовала, что застряла, что стала пленницей своего долга. Её не радовало ни жалование, которое ей всё равно негде было тратить, так как дворец покидать ей запрещалось, ни сытая и спокойная жизнь, в которой каждое её действие было расписано по часам на годы вперед.
        Наверное, поэтому, когда её позвали в казарму и предложили отправиться на опасное задание, она согласилась не раздумывая ни секунды. Наконец-то настоящее приключение, полное новых встреч и впечатлений! Долой проклятый дворец и серые стены. Кларисса первой собрала свои вещи и с нетерпение ждала разрешения покинуть казарму.
        На выполнение опасного задания она отправилась не одна. Отряд состоял из четырех особ. Всех она хорошо знала. Лидером отряда назначили леди Брунгхильду, женщину средних лет, мудрую и уважаемую в рядах гвардейцев магессу, носившую мантию боевого мага воздуха. Её заместителем была опытная мечница, попавшая в Королевскую Гвардию после яркой победы на прошлогоднем столичном турнире, с редким именем Кира. Клариссе эта особа никог