Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Инспектор Миров - 1. Новобранец Андрей Валерьевич Скоробогатов
        Олег Игоревич Бондарев
        Играть, чтобы было, где жить #1
        Игорь Терехов, геймер из уральской глубинки, отчаянно мечтающий жить отдельно от многочисленной семьи, получает предложение мечты - стать бета-тестером игры «ANFIQ», VR-ММОРПГ с множеством разнообразных миров: тут и классическое фэнтези, и стимпанк, и космическая фантастика, и нуар, и даже вестерн… словом, на любой вкус. Однако главной целью Игоря очень скоро становится награда в 5 миллионов за поимку Зайца Кирка - таинственного NPC-преступника, который может самовольно перемещаться между мирами и, кажется, совершенно не подчиняется законам игры…
        Инспектор Миров - 1. Новобранец
        Пролог
        У небоскреба в самом центре Миддлбурга кипели страсти: огромный зеленый василиск угрожающе ревел и рвал на части прохожих. Вот он сцапал убегающего клерка в деловом костюме и, подбросив бедолагу в воздух, проглотил вместе с очками. Вот взмахнул хвостом, и стекла из разбитых окон посыпались на тротуар. Расплющил хрупкую девчонку лет восемнадцати, которая просто брела по улице в наушниках и даже не поняла, что случилось…
        Неудивительно, что очень скоро у лап василиска образовалась куча-мала из фрагментов чужих тел и обломков машин, которые монстр ловко переворачивал хвостом, когда надоедало бить окна.
        
        [БУРЫЙ БОЛОТНЫЙ ВАСИЛИСК, 46 УРОВЕНЬ]
        
        Горожане в панике бежали мимо одинокого безликого новичка, который только-только пожаловал в Миддлбург. Новичка звали Игорь, и он - удивительное дело! - не испытывал ни страха, ни даже легкого беспокойства. И чего, в самом деле, этот болотный монстр так бушует? Ладно, сначала он был голодный, но потом-то, слопав пару человек, чего не успокоился? И машины ему чем не угодили?
        Наверное, это защитная реакция. Василиск не понимает, где очутился, ему страшно, и он сейчас просто пытается зажрать стресс, попутно круша все вокруг - так, для успокоения нервов.
        Завыла сирена, и из ближайшего переулка выскочила полицейская машина с мерцающим проблесковым маячком. Резко затормозив, авто замерло в нескольких метрах от монстра, и два офицера, выбравшись наружу, принялись стрелять в василиска из пистолетов. Над головой василиска запрыгали цифры хитов: “Урон 20”, Урон 30”… Интересно, сколько у него здоровья? Красная шкала хелсбара едва двигается, следовательно, точно не меньше двух-трёх тысяч. При таком слабом дамаге можно стрелять до рассвета, истратить патроны и все равно ничего не добиться.
        Решив не мучить копов понапрасну, василиск шагнул к ним и одним мощным пинком отбросил дежурную машину в сторону. Впечатавшись в стену небоскреба, она сложилась гармошкой и упала на асфальт с жалобным лязгом, а монстр тем временем схватил одного из офицеров и перекусил пополам. Бедный коп! Его напарник, истошно заорав, выронил пистолет и бросился обратно в переулок, откуда их машина появилась пару минут назад.
        Эх, переломать бы тебе все зубы, думал Игорь, наблюдая за пиршеством василиска. Каким-нибудь магическим дрыном. Но низкий - да что там низкий, нулевой! - уровень, увы, не оставлял новичку никаких шансов.
        - Все кончено, болотный василиск! - вдруг прогремел справа чей-то голос. - Не дам тебе я город мой разрушить!
        Повернув голову, Игоря удивленно уставился на рыцаря верхом на белом поджаром коне. Одет вновь прибывший был довольно странно: золотой шлем на голове с пышным белоснежным плюмажем - и при этом футуристичный бронежилет цвета хаки с мелькающими голографическими текстурами.
        Титр над шлемом гласил:
        
        [ИГРОК: RODRICK, АВТОРИТЕТНЫЙ, “ЗАЩИТНИК ГОРОДА”, 56 УРОВЕНЬ]
        
        Миг - и перед Родриком, будто из ниоткуда, возник станковый пулемет. И где только рыцарь его прятал, уж не в седельной ли сумке?
        - Прощай, исчадье Ада! - возвестил Родрик и открыл огонь.
        От рева пулемета моментально заложило уши. Хиты посыпались, как конфеты из разбитой пиньяты:
        
        
        [УРОН 90]
        [УРОН 120]
        [УРОН 100]
        
        Василиск выронил недоеденного полицейского и попятился к небоскребу. Он явно не ожидал такой мощной атаки. Послышались овации и свист - оглянувшись, Игорь с удивлением обнаружил за спиной фургон телеканала, журналистов с фотокамерами и группу зевак, которые внимательно следили за битвой из укрытия. И когда только успели появиться? Вспышки камер ослепляли, и Игорь снова повернулся к полю битвы.
        Василиск меж тем продолжал отступать, беспомощно мотыляя хвостом, отчего стекла снова посыпались на тротуар, разбавляя звоном безжалостный стрекот пулемета. Монстр и раньше не казался Игорю страшным; теперь же его было просто жалко.
        - Добей уже, не мучай. Нет у тебя, что ли, гранаты, рыцарь, блин, на белом коне? - проворчал Игорь, раздраженно глядя на “пулеметчика”.
        Когда хелсбар василиска начал угрожающе мигать, Родрик прекратил огонь, спрятал пулемет обратно в карман и вальяжной походкой побрел к пошатывающемуся монстру. Когда их разделяло около пяти метров, рыцарь едва уловимым движением выдернул из инвентаря огромный двуручный меч.
        «Нафига?! Красуется, хочет показать, что он и стрелок, и мечник? А жилет у него, как у Вассермана, что ли? В каждом кармане какая-нибудь полезная хрень…»
        Внезапно из окна четвертого этажа выпала и полетела вниз канатная бухта. Едва не отоварив раненого василиска по голове, она плюхнулась на землю. Веревка натянулась, как струна, и гибкая фигура в черном стремительно заскользила по ней.
        Титр сообщил, что это:
        
        [ИГРОК: HELLEN2003. ПОДАЮЩАЯ НАДЕЖДЫ, 29 УРОВЕНЬ]
        
        Хеллен приземлилась точнехонько василиску на загривок. В тонкой руке блеснул нож; миг - и лезвие вонзилось монстру точно в глаз. Издав предсмертный крик, чудище рухнуло на землю, едва не погребя под собой убийцу - только нечеловеческая ловкость позволила Хеллен не пасть смертью, достойной премии Дарвина.
        Василиск в неестественной позе замер на тротуаре, а над головой ловкачки мелькнуло:
        
        [КВЕСТ ВЫПОЛНЕН!]
        [УРОВЕНЬ: 31]
        
        Хеллен тут же согнулась в шутливом поклоне, и публика яростно захлопала в ладоши, послышался свист; кто-то даже начал скандировать имя девицы. Родрик обиженно сплюнул под ноги и, сокрушенно качая головой, побрел обратно к белому коню, который позировал для журналистов с таким самодовольным видом, будто он лично приложил копыто к смерти василиска.
        “Так тебе и надо, позер”, - провожая рыцаря взглядом, подумал Игорь.
        Он почти набрался смелости, чтобы подойти к Хеллен и поздравить ее с выполнением квеста, когда перед лицом вдруг возникла большая красная стрелка, указывающая влево, а приятный женский голос в наушнике приказал:
        > Переместитесь в ближайший магазин для прохождения обучения.
        
        * * *
        
        Примерно так началась история главного героя в этом мире. Но вернее будет сказать, что началась она неделей ранее, в мире реальном.
        Отключившись от вебинара по “питону”, Игорь Терехов машинально открыл первое письмо в ящике, прочитал начало:
        From: [email protected]
        to: [email protected]
        Тема: Anfiq Prod. Предложение сотрудничества
        “ Здравствуйте, уважаемый Игорь Терехов! Мы представляем молодой современный проект, территориально расположенный в Лагосе, Нигерия…”
        …И на слове “Нигерия” тут же машинально пометил его как спам. Он хоть и двадцатилетний программист-недоучка, но такие штуки из прошлого знал. Ох уже эти нигерийские письма счастья из Африки прямиком в пригород Каменск-Уральского! Дальше обязательно будет история про несчастного африканского миллионера со смешным именем и фамилией а-ля “Терехов”, а ниже - предложение скинуть паспортные данные, банковские реквизиты и, разумеется, три цифры с оборота карты. Схеме уже лет тридцать, неужели есть еще наивные мошенники, которые верят, что кто-то купится на этот незатейливый развод?
        “Странно, почему спам-фильтром не прибило? Да и адрес на официальный похож…”
        Игорь замешкался.
        “Может, прочесть все-таки? Домен внушает…”
        - Игорь! - послышался из кухни голос матери. - Бросай свои игры, ужинать иди!
        Игорь скривился. Только пару лет назад он перестал воспринимать совместные ужины всей семьей, как неизбежное зло. Пока учился в Екб, на радиофаке, все было отлично, по родным после занятий хоть как-то успевал соскучиться. Но сейчас с каждым днем становилось все трудней и трудней справляться с раздражением.
        “Порой хочется просто взять и…”
        Игорь представил себе стол, за которым снова собралась вся их обширная семья, и невольно поежился. Двенадцать человек на четыре комнаты, и из всех двенадцати лично он был рад только старшему брату, Олегу. Олег всегда за него заступался - и перед выпивающим отцом-воякой, изнывающим на пенсии, и перед сварливой маман, и перед преподом из универа, который не хотел ставить оценку по программированию ПЛК без достойной компенсации… Игорь бился в эту стену долго и нудно, но препод был непрошибаем, как итог - отчисление и возвращение домой…
        Из остальных персонажей их маленького мирка Игорь больше всего недолюбливал Андрея, мужа сестры, работавшего автомехаником, точнее, усиленно делавшего вид. В своем “логове”, автосервисе, он большую часть времени сидел перед крохотным телеком и дул пиво: стоит ли говорить, что дела были далеки от идеальных?
        “Хотя у кого из нас они хороши? Живем в этом сраном поселке всей толпой…”
        - Ты там оглох, что ли?! - снова возопила мать.
        - Да я не голоден! - проорал Игорь в ответ. - Ешьте без меня!
        Снизу послышался недовольный ропот, потом - шаги.
        “Сюда идет, что ли?”
        Игорь попытался по звуку определить, кто именно спешит в его маленькое логово. В подобные моменты, решая такие нехитрые квесты, Игорь представлял, что его жизнь - это некая ролевая игра со своими, до жути живыми персами.
        
        [ ПЕРСОНАЖ: ИГОРЬ, 20 УРОВЕНЬ, ЧЕЛОВЕК-МАГ ]
        [ ЗАДАЧА: ОПРЕДЕЛИТЬ, КТО СЕЙЧАС РАСПАХНЕТ ДВЕРЬ КОМНАТЫ?]
        [ А: МАМАН]
        [ В: АНДРЕЙ]
        [ C: ХАГРИД]
        
        “Боги, пусть это будет Хагрид, пожа…”
        - Чего это ты удумал? Я уже все наложила! - распахнув дверь, воскликнула маман.
        Уперев руки в боки, она застыла на пороге. Грозный взгляд буквально пронзил бедного мага насквозь.
        
        [ ПЕРСОНАЖ: МАМАН, МАМА, 53 УРОВЕНЬ, ОБОРОТЕНЬ ]
        
        - Но я правда не голоден, - неуверенно повторил Игорь.
        Еще шаги. А это еще кто?
        - Мам, ну будет тебе, ему же уже не десять, - сказал Олег, входя и осторожно беря маман за локоть. - Поест потом.
        
        [ ПЕРСОНАЖ: ОЛЕГ, БРАТ, 33 УРОВЕНЬ, ЧЕЛОВЕК-МАГ ]
        
        - Вечно ты за него заступаешься… - пробурчала мама, но противиться не стала - развернувшись, побрела прочь.
        Игорь облегченно вздохнул.
        “Да, светлый маг Олег был давно известен всей округе, как гроза оборотней… и главный бабник, но это уже совсем другая история…”
        Игорь поднялся и подошел к двери, намереваясь ее закрыть. Взялся за ручку, потянул на себя… и вдруг увидел чью-то ногу в шлепанце. Незнакомая нога внезапно очутилась в щели между косяком и дверью, намертво ее заблокировав. Подняв голову, Игорь удивленно уставился на…
        - Здорова, хакер, - сказал Андрей. - Пустишь?
        
        [ ПЕРСОНАЖ: АНДРЕЙ, ДЕВЕРЬ, 32 УРОВЕНЬ, ОГР-КОЛДУН ]
        
        Пропустив мимо ушей бородатую подколку про “хакера”, Игорь спросил, не выпуская дверную ручку:
        - Чего обедать не идешь?
        - Ща расскажу… - ухмыльнулся Андрей.
        Он отчего-то даже не разозлился на грубость, и это сразу насторожило Игоря. Видно, что-то плохое расскажет - мелькнуло в голове.
        Впрочем, деваться было некуда - против огра-колдуна у человека-мага двадцатого уровня никаких шансов, особенно если учесть, что на гул сражения сразу же сбегутся все остальные монстры во главе с оборотнем и дворфом-варваром…
        - Ну, входи.
        Внизу о чем-то оживленно общались остальные - Игорю почудилось, что он слышит голос Алены, феи-сестры, которая из-за магии огра-колдуна сама давно превратилась в злобную ведьму.
        “Где ты хранишь ее сердце, чудовище? Уж не на своем ли сраном сервисе?” - думал Игорь, усаживаясь на свое кресло и хмуро глядя на Андрея, который со всего размаху плюхнулся на хлипенький диван и закинул ногу на ногу.
        - Ну че, братец-хакер? - сказал горе-механик. - Новость раз, хорошая: ты у нас скоро снова дядей станешь.
        Игорю потребовалось несколько минут, чтобы понял все коварство, которое на него обрушил монструозный гость.
        - Аленка беременна? - наконец с трудом выдавил “хакер”.
        - Ага, - осклабился Андрей. - Третий месяц уже, епт, вы как слепые, блин…
        Внизу уже радовались вовсю: видимо, параллельно с мужским разговором огра и мага ведьма рассказывала остальной своре Тереховых ровно то же самое.
        “Идиоты! Как вы не понимаете…. или это я не понимаю?”
        Игорь снова уставился на Андрея. Сидит, довольно улыбается… Нет, тут точно какой-то подвох!
        - А… почему ты ко мне-то пришел? - преодолев первичный шок, спросил Игорь. - Почему не с Аленой?
        - Потому что новостей две, - продолжая лыбиться, сказал Андрей. - Из-за всей этой канители надо Егорку, братана твоего младшего, к тебе переселить.
        - Чего? - опешил Игорь. - Ко мне? Да ты че, у меня тут одному-то лечь негде, куда…
        - Да все норм будет, - заверил Андрей. - Притащим с чердака двухярусную кровать, помнишь, батя стащил списанную из части. Она, кажись, и не ржавая почти… да ну, не кисни, че ты? Егорке-то одиннадцать уже, орать по ночам не будет. Нам с Аленкой точняк хуже будет…
        “Двух-яростная” кровать, вспомнилось давнишнее объявление.
        Кажется, он говорил что-то еще, но Игорь его уже не слушал. Весь мир вокруг, и без того серый, кажется, потерял последние намеки на цвета. Договорив, Андрей встал, похлопал Игоря по плечу и вышел.
        В голове Игоря вертелась только одна мысль.
        “Кто, блин, придумал сюжет этой долбанной игры?!.”
        Игорь с таким трудом отвоевал себе эти чертовы пять квадратов с отдельной дверью… и вот теперь из-за ненасытного огра и сестры-ведьмы вынужден пустить к себе надоедливого брата-полурослика.
        “Сука… сука!”
        Игорю хотелось выкрикнуть это громко и четко, чтобы журчание голосов внизу стихло, но сил не было. Силы оставили мага 20 уровня. Все, на что их хватило - это повернуться к компу…
        …и увидеть достопамятное нигерийское письмо.
        “Хуже уже не будет, - мелькнуло в голове. - Ну, трояна словлю… и хрен с ним, да? Все равно - уже точно не худшее, что произошло за эти сутки”.
        Открыв письмо, Игорь прочел:
        “ Здравствуйте, уважаемый Игорь Терехов! Мы представляем молодой современный проект “Афник-Продакшн-Россия”, территориально расположенный в Лагосе, Нигерия. У нас есть для вас крайне интересное и выгодное предложение, но прежде позвольте рассказать о нашем проекте поподробней, чтобы вы не решили, что это очередное мошенничество.
        Наша организация существуем с 2018-го года и являемся на данный момент двенадцатой компанией в Нигерии по уровню капитализации. В нашем штате - сотни разработчиков из стран СНГ, Индии и Юго-восточной Азии, а также система из трехсот тысяч асессоров* из Нигерии, Кении, Танзании и ЮАР. Наш основной продукт - MMORPG-игра “Afniq” с инновационным способом заработка - биомайнинг на базе выполнения квестов и просмотра встроенной рекламы, находящаяся сейчас в состоянии предрелизного тестирования. Также наши способы монетизации включают в себя:
        - Интерактивная реклама ведущих африканских и азиатских брендов.
        - Продажа трансляций (стримов) игры в сервисы азиатских стран
        - Система тотализаторов в боях игроков
        - Использование вычислительной мощности техники игроков в аналитических системах на базе распределенных кластерных вычислений.
        Для наглядности можете ознакомиться с видеопрезентацией нашего продукта по ссылке…“
        Пожав плечами, Игорь открыл видео. На первых кадрах - симпатичный трехэтажный офис-аквариум в окружении пальм, широкие опен-спейсы, улыбающийся многонациональный коллектив.
        “Мы - компания будущего!” - слоган не блистал оригинальностью, но и не казался приторно-пафосным.
        На экране появился тощий африканский парнишка с горящими глазами. Повертев в руках VR-шлем цвета серебристый металлик, молодой гражданин африканской державы надел его на голову. Картинка моментально поменялась: теперь на экране возник некий фэнтезийный дворец. Перед героем, поигрывая полуторными мечом, точно тросточкой, стоял гигантский скелет. Издав странный утробный звук, мертвяк бросился на героя.
        “Реалистичность на первом месте” - сообщила всплывающая надпись.
        Игорь слышал дыхание паренька: он явно был взволнован. Вдруг справа открылось выпадающее меню, и иконка секиры полыхнула бирюзовым светом. Оружие моментально материализовалось в руках у героя, и он с победным рыком обрушил его на скелета.
        Град ударов заставил мертвяка попятиться назад. Хиты посыпались, как из рога изобилия.
        “Мы не бросаем своих игроков на произвол судьбы и всегда готовы прийти им на помощь”, - гласила новая всплывающая надпись.
        Африканский парнишка целенаправленно бил в одну и ту же точку - и вправду, зачем что-то менять, если работает? Однако скелет, пропустив с десяток ударов, вдруг корявым поворотом ушел в сторону и обрушил меч на игрока. Негритенок от неожиданности вскрикнул и выронил секиру.
        “Но в то же время не поощряем скуку в любых ее проявлениях”, - еще одна надпись молнией разрезала экран.
        “Они обучают нейросеть управлять поведением NPC? - отметил про себя Игорь. - Любопытно…”
        Подхватив оброненную секиру, герой с утроенной прытью набросился на скелета, но тот, еще изящней, чем в прошлый раз, ушел от приема и нанес очередной удар, на сей раз - смертельный. Персонаж темнокожего парнишки упал, картинка перед глазами погасла.
        “РЕСПАУН?” - высветился на экране вопрос.
        Игорь снова увидел перед собой тощего паренька с блестящим VR-шлемом на голове. Паренек явно был рассержен, но не разочарован.
        “Тебе захочется дойти до конца” - уверенно заявила новая экранная надпись.
        И точно: негритенок, не задумываясь, выкрикнул: “Да!” и, снова оказавшись перед скелетом с мечом, бросился в атаку. Удар, еще удар - и враг рассыпался в труху, оставив после себя меч и костяную пыль. Герой с победным воплем ринулся вперед, вышиб дверь… и вдруг оказался посреди пустыни, по которой сновали железные кони с восседающими на них роботами в широкополых шляпах.
        “Пусть даже на это уйдут сотни и тысячи часов”, - новый титр.
        Секира пропала, вместо нее в руках героя возникло ружье. Выстрел - и несущийся навстречу робот просто вылетел из седла. Герой, недолго думая, схватил пробегавшую мимо стальную клячу за уздцы, вскочил ей на спину и понесся прочь, продолжая стрелять из ружья по случайным роботам.
        “И сотни жизней”.
        Дальнейшая клип-нарезка напомнила Игорю фантастический калейдоскоп: один мир сменялся другим - киберпанк, фэнтези, постап, Америка начала 20-х годов, Россия времен Ивана Грозного, альтернативная нацистская Германия конца двадцать первого века… Герой и враги менялись соответственно. Где-то в ход шел меч, где-то - бластер, где-то - арбалет…
        После очередного эффектного хита все погрузилось во тьму, а потом на экране проступил титр:
        “Но оно того стоит”.
        И следом возник алый логотип “Anfiq”.
        Затем на экране возникла карта мира - нашего мира. Страны были отмечены на ней разными цветами - одним цветом “целевой рынок”, другим - основные страны для асессоров - “учителей” нейросети и так далее.
        Когда ролик закончился, Игорь вернулся к чтению.
        “ Теперь немного о том, в какой роли мы видим Вас, господин Терехов. Вы выбраны на базе анализа ваших аккаунтов в популярных игровых серверах и профилей в социальных сетях. Мы предлагаем Вам сотрудничество в качестве асессора-тестировщика. Вашей задачей будет прохождение всех квестов вашей категории пользователя (в настоящее время их разработано несколько тысяч в двух десятках миров, и разработка продолжается). Оплата будет производиться в afni-coin по мере выполнения квеста, договор на обмен в MS-coin уже заключен, ведутся переговоры с ведущими биржами. Средняя стоимость прохождения квеста первого уровня - $30, с каждым последующим уровнем эта сумма нелинейно увеличивается. Испытательный срок заканчивается одновременно с получением десятого уровня, что, как мы полагаем, для игрока с вашим навыком должно занять по нашим расчета от трёх до четырёх недель.
        В случае Вашего согласия с вас не требуется никаких банковских реквизитов, только почтовый адрес для высылки именного комплекта оборудования для VR-подключения и био-майнинга.
        С уважением, исполнительный директор ПАО “Афник-Продакшн-Россия” Руслан Анфисин.
        Контакты для связи…”
        Игорь медленно сложил руки перед собой. Первой мыслью было посоветоваться с Олегом, друзьями и родителями, но Игорь тут же ее отмел. А о чем, собственно, советоваться? Тридцать баксов за квест, который проходится, скорее всего, за пару часов… ну пусть с ним, за день - это же как фактически золотая жила!
        “И шанс снять хату… А то и купить!”
        Мысль о собственном жилье настолько воодушевила Игоря, что он тут же вбил в поиск контактов “Анфик” и, отметив, что имеет аккаунт со статусом “проверенный”, позвонил на голосовой канал.
        “Игорь, здравствуйте! - пару секунд спустя произнес сексуальный женский голос - явно голосовой бот. - Спасибо за интерес к проекту. Сейчас мы отправим вам контракт. В случае согласия с его условиями подтвердите, пожалуйста, вашу личность путем включения веб-камеры”.
        В текстовый чат упала ссылка на договор - огромный pdf-файл на двенадцати листах мелким шрифтом. ФИО уже было вставлено - видимо, система по звонку подхватывала данные о контакте из базы знаний.
        “Круто, круто…”
        Игорь хотел пролистать в самый конец и поставить подпись, но вовремя вспомнил о печальном опыте Андрея: достопамятный деверь-огр однажды подмахнул подобным образом договор на ипотечную квартиру и лишился ее еще до новоселья.
        “Нет, такого счастья нам не надо…”
        Скрипя зубами, Игорь углубился в чтение. К третьей страницы от канцеляритов и обязательных на юридическом языке громоздких предложений он уже натурально клевал носом, но все же держался.
        В разделе “обязательства стажера” ничего подозрительного обнаружить не удалось - то ли что-то все-таки упустил, то ли знаний не хватало. Неустойка в случае разглашения коммерческой тайны составляла две минимальные заработные платы - сущие копейки, которые покрываются несколькими успешными квестами.
        Посмотрел приложение - комплект оборудования включал в себя игровую станцию на базе i9-го проца, VR-шлем, перчатки и десяток датчиков.
        Недолго думая, Игорь кликнул иконку с камерой, включая видео-звонок, и сказал:
        - Эй, там, алло! Я, короче, со всем согласен, с договором!
        - Отлично, - произнес уже знакомый женский голос. - Подтвердите, пожалуйста, ваш почтовый адрес:
        На экране высветилось:
        “Россия, Свердловская область, Каменск-Уральский городской округ, поселок Кужохум, улица Ленина, 23”
        - Да, все верно, - пробежав текст глазами, ответил Игорь.
        Адрес исчез, и женщина-робот сказала:
        “Добро пожаловать в нашу дружную компанию! Оборудование будет настроено и выслано вам курьерской доставкой в течение четырех рабочих дней, курьер транспортной компании свяжется с вами по номеру, указанному в договоре. Напоминаю, что по условиям договора перепродажа оборудования невозможна, для аутентификации используются ваши биометрические данные. В случае попытки аппаратного взлома оборудование уничтожается и приводится в действие пункт 6.2 договора. Инструкции по использованию, а также реквизиты вашего персонального кошелька будут высланы вместе с оборудованием. Еще раз спасибо за участие в проекте!”
        Звонок оборвался. Игорь, рассеянно глядя перед собой, откинулся на спинку кресла.
        - Горько! Горько! - донесся снизу нестройный строй голосов, среди которых солировал Батя - уже, судя по плетущемуся языку, изрядно пьяный.
        
        [ПЕРСОНАЖ: БАТЯ, 52 УРОВЕНЬ, ДВАРФ-ВАРВАР ]
        [РАЗБЛОКИРОВАНО УМЕНИЕ “МОРЕ ПО КОЛЕНО”]
        [ДОСТУПЕН РЕЖИМ “БЕРСЕРК”: ДИКИЙ ВЫБРОС ЭНЕРГИИ В ТЕЧЕНИЕ 40 СЕКУНД, ПОБОЧНОЕ ДЕЙСТВИЕ - ПОЛДНЯ НА ВОССТАНОВЛЕНИЕ ЭНЕРГИИ С ПРИМЕНЕНИЕМ ОГУРЕЧНЫХ ЭЛИКСИРОВ]
        
        - Скорей бы это сраное оборудование приехало, - пробормотал Игорь.
        Голос его на этой фразе предательски дрогнул.
        
        * * *
        
        На следующий день Андрей утром куда-то уехал, загадочно сказав, что едет “в город”. Обычно под “городом” в поселке подразумевался ближайший стотысячный Каменск, но ожидать можно было все что угодно - начиная от Екатеринбурга и заканчивая Курганом и Тюменью.
        Вернулся затемно кортежем из двух машин, оглашая окрестности рэпачком десятилетний давности. Игорь высунулся в окно и вздрогнул. Первой машиной по проулку ехала уже привычная серая “Рено логан”, а следом… серебристая, сверкающая, огромная “Тойота Хайсе”. С недобрым предчувствием Игорь натянул штаны и выбежал в крытый двор.
        - Идиота кусок! - вопил батя, стоя в одной рубашке у открытых ворот. - Реально, что ли, в кредит?! Сколько? Ляма полтора?
        - Два… - послышался виноватый голос Андрея. - Но я честно четыреста тысяч накопил на первый взнос! Ваших только три сотни взял. Нам же как-то надо будет впятером ездить… В “Рено” уже не поместимся! Я его завтра продавать буду.
        - А ты подумал, балда, куда ставить его будешь?! Придурок! Он у нас во двор не проедет, тут труба газовая! На улице оставишь на ночь?
        - Идиот… - тихо произнес Олег, чуть не проломив себе лицо фейспалмом.
        Алена стояла в уголке и тихо плакала.
        - Ну, мама, не плачь, смотри, какая машина клевая, ты чего, - пытались успокоить ее дочки.
        - Он кредит… под залог недвижимости взял? - пересохшим голосом спросил у сестры Олег. - На тебя оформил? И ты согласилась?
        - Я… думала, что он однушку в Каменске собрался брать, - ответила она через всхлипы. - Мы ездили, смотрели позавчера, в самом центре, в новострое. А он…
        - Ты хоть понимаешь, что будет, если он кредит не выплатит?! - неистовствовал батя. - Одну четвертую долю дома на торги выставят! Подселят профессиональных выживателей, а потом… Ну и долбодятел же ты…
        - Сам долбодятел! - огрызнулся Андрей.
        - Что-о-о?!.
        Красный, как рак, пьяный дворф бросился к огру, на ходу закатывая рукава. Олег, мать, Аленка - все, кто был перед домом - тут же бросились разнимать драчунов, женщины при этом громко голосили, дети ревели, а батя матерился, что тот сапожник. Даже терьер Майло - любимец семьи - не остался в стороне: носился вокруг и яростно лаял, не то на пьяного отца, не то на Андрея.
        В стороне остались только Егорка, младший брат, и сам Игорь. Первый стоял ни жив, ни мертв, второй же, прищурившись, наблюдал за очередной баталией в их идиотской ролевой игре.
        
        [ПЕРСОНАЖ БАТЯ НАНОСИТ ПЕРСОНАЖУ АНДРЕЙ УДАР АРТЕФАКТОМ ГРЯЗНЫЙ ТАПОК (-20 К УВАЖЕНИЮ)]
        [ПЕРСОНАЖ АНДРЕЙ НЕОСТОРОЖНЫМ СЛОВОМ АКТИВИРУЕТ У ПЕРСОНАЖА БАТЯ РЕЖИМ БЕРСЕРКА]
        [ПЕРСОНАЖ БАТЯ: РЕЖИМ БЕРСЕРКА: АКТИВИРОВАН]
        [АРТЕФАКТ ГРЯЗНЫЙ ТАПОК УТЕРЯН]
        
        - Погнали наверх, - повернувшись к Егорке, предложил Игорь, пока батя ползал в траве, ища оброненный “артефакт”. - Хрен с ними, с взрослыми. Сами разберутся.
        Егорка пожал плечами.
        - Ну пошли.
        И вместе они пошли к дому, провожаемые нестройным хором голосов…
        …Игровое оборудование пришло в среду - аккурат на следующее утро после того, как новенькую “Тойоту” Андрея тихо угнали под покровом ночи, прострелив из пневмата уличную видеокамеру.
        В тот же вечер Игорь осторожно закрыл дверь комнатушки на щеколду и, надев шлем, скомандовал:
        - Поехали.
        “Гагарин, блин…”, - успел подумать Игорь, прежде чем новая реальность накрыла его с головой.
        У небоскреба в самом центре Миддлбурга кипели страсти...
        ЧАСТЬ I - Начало
        
        Глава 1 - Первый респаун
        И вот он, Игорь, стоит рядом с трупом болотного василиска и пялится на красную стрелку, а женский голос в наушнике все повторяет:
        > Переместитесь в ближайший магазин для прохождения обучения
        Идти в направлении, куда указывала стрелка, Игорю показалось скучно, и у самого входа он свернул направо, прошел десяток метров и очутился под вывеской ночного паба “Мускулы".
        > Вы свернули с маршрута. Пройдите в магазин.
        - Умные навигаторы в такой момент говорят - “маршрут перестроен”, - заметил Игорь.
        Женщина в его голове промолчала - видимо, обиделась.
        Вдали послышался вой сирен, и Игорь оглянулся назад - к месту сражения одна за другой съезжались машины "скорой”. Зачем-то приехали даже пожарные, хотя ничего, кроме самолюбия Rodrick’а, там, кажется, не сгорело… ну, разве что, репортеры снимали “горячее”, но это вообще мимо кассы.
        “Вот уж событие - большую ящерицу прибили”, - хмыкнул про себя Игорь и нырнул в низкую, обшитую стальными пластинами дверь.
        В пабе было тускло, играл какой-то до боли знакомый (кажется, у Олега был такой в плейлисте) классический хард-рок. За стойкой неторопливо протирал фужеры бармен.
        “Слепой, что ли?” - подумал Игорь, удивленно глядя на два опрокинутых стола, которые валялись посреди зала. На столах, словно на странных винд-серфах с четырьмя матчами стояли двое: одетый в черные шорты и красную футболку лысый крепыш-азиат (почему-то оставшийся без титра - возможно, NPC) и худой высокий бородач в очках, при взгляде на которого всплыл ник игрока:
        [ИГРОК: GLENN, МУЖЧИНА, ЕВРОПЕЕЦ, НАЧИНАЮЩИЙ, 5 УРОВЕНЬ]
        - Да я тебя прямо тут щас трахну, понял?! - Лысый азиат орал настолько убедительно, что Игорь не сразу поверил, что он - всего лишь NPC. - Ты, блин, у меня все драгоценности стырил! Все, что я непосильным трудом копил столько лет!
        - Пошел ты, Лю, - надменно сказал Гленн.
        - Че, мля? - возмутился азиат. - Ну, сука, держись…
        С этими словами он схватил третий стол и швырнул его в Гленна. Откуда-то из коридора, ведущего во второй зал, послышался протяжный женский визг. Худой бородач помахал кулаками перед носом - наигранно, как в старинных играх-файтингах, а затем медленно повернулся к Игорю.
        - О, блин, новичок! Ты чего тут забыл? Проваливай!
        Крепыш Лю немного опешил, недоуменно взглянул на Игоря:
        - Чего? Какой, нахрен, новичок?
        Голос “за кадром” настойчиво повторил:
        
        > Вы свернули с маршрута, пройдите в магазин для обучения.
        
        - Это твой дружок, что ли?! - Лю перепрыгнул через один из поваленных столов и направился к Игорю.
        - Да не, он никакой не… - успел воскликнуть Гленн, прежде чем пудовый кулак Лю врезался в солнечное сплетение Терехова.
        Вот тебе и забота об игроках. Это было больно. Реально больно. В глазах побелело, Игорь не сразу понял, что лежит на полу. Еще удар, на сей раз - ботинком. Краем глаза Игорь увидел, как Гленн спешит к ним, но азиат уже схватил его за грудки, поднял над полом и снова врезал ему кулаком - прямо в челюсть.
        Картинка мигнула и погасла, а по центру экрана возникали две таблички, некрасиво наползающие друг на друга:
        
        [РЕСПАУН?]
        и
        > Переместитесь в ближайший магазин для прохождения обучения.
        
        * * *
        > Вами выполнен респаун в режиме обучения. В дальнейшем за респаун будут сниматься штрафные кредиты.
        Играла тихая ритмичная музыка. Он стоял неподалеку от длинного ряда вешалок с куртками, зеркал, слева от коридора, ведущего к примерочным. Других людей не было - лишь за бесконечными вешалками, у кассы крутилась пара ничем не примечательных персонажей. Из зеркала на него смотрела точная копия Игоря Терехова из реальности… ну, разве что чуть выше, чуть плечистей и подтянутей. На компьютерном Игоре были легкие белые шорты и такая же невесомая белая футболка. Ботинок на ногах не наблюдалось - можно было даже пальцами пошевелить - что Игорь тут же и сделал, чтобы проверить, не сломал их в драке.
        Кажется, все было в порядке. Впрочем, чего еще ждать после респауна?
        Игорь посмотрел на руки, потом вгляделся в свое отражение - детализация и реалистичность до сих пор поражали его воображение. С другой стороны, что значит - “до сих пор”? Он и дня-то в эту игру не играет! .
        В уголке экрана проступил уже знакомый хотбар с цифрами и боксы различных менюшек:
        
        [100 КРЕДИТОВ] [1 УРОВЕНЬ, НОВИЧОК]
        [ЗДОРОВЬЕ: 100/100]
        
        >Здравствуйте еще раз! Я - Миранда, ваш виртуальный бот-помощник и коллега в процессе исследования и тестирования миров. Я буду сопровождать вас в квестовых заданиях, совмещенные с тестами, по ходу выполнения которых будет автоматически формироваться отчет об ошибках и начисляться премиальные баллы. Система автоматически определит, общаетесь ли вы со мной или с персонажем игры.
        
        - Слушай, мы же с тобой уже общались, там, в городе? - нахмурился Игорь. - Чего ты опять заладила то же самое?
        > Пройти обучение управлению в игре? - невозмутимо спросила Миранда.
        - Нет, пропустим, хватит с меня и первого раза, - сказал Игорь. - Че там по премиальным? Во, давай-ка лучше про базовые характеристики напомни, чтобы всякие мудаки в местных барах надо мной не ржали.
        >Про характеристики поговорим чуть позже. Баллы ты можешь обменивать на ускоренное открытие новых миров и квестовых заданий, а также совершать обмен на анфи-коин.
        Перед глазами возник ряд движущихся роликов, широкой дугой продолжающихся справа и слева. Центральный ролик представлял собой окошко, ведущее в текущий мир. На остальных мирах в уголке висел значок закрытого замка. Ясно. Заблокированные…
        
        > Ты находишься в стартовом мире “Мидлворлд, Срединный мир” - своеобразной песочнице, чат-руме, а также стартовом мире для ваших путешествий. Окружение здесь вполне реалистичное, с долей юмора и утопии. Этот мир практически лишен насилия и подходит для аудитории 14+…
        
        - Хрена се - лишен насилия!.. А как же я на респаун нагулял? Меня там грохнули так-то! Или…
        Игорь вдруг вспомнил про две наползающие друг на друга таблички, и прикусил язык. Может, он выбрал все же пройти обучение, а не респаун? А что, так можно было?
        
        > Здесь будут выполнены три ваших тестовых задания. Предупреждение! Выполнение заданий испытательного срока подразумевает прохождение на уровне “Тяжелый” - завышенная стоимость товаров, низкий процент удачи. Но для начала - выберите подходящую вам одежду.
        
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 200 КРЕДИТОВ]
        
        Игорь, вздохнув, пошел вдоль ряда со свитерами и зимней одеждой. Последней было совсем немного, из чего был сделан логичный вывод, что здесь достаточно тепло. Игорь вспомнил, как выглядели люди на улице, но он все же уточнил:
        - Че тут по погоде?
        >Город Миддлбург находится в умеренном поясе, климат близок к среднеевропейскому. В настоящий момент здесь весна.
        Игорь выдернул первые попавшиеся джинсы, затем подошел к вешалкам с верхней одеждой и снял куртку из материала, похожего на кожзам, чуть попрочнее и посерьезней на вид, чем висящие по соседству.
        
        [ШТАНЫ ЛЕГКИЕ ДЖИНСОВЫЕ, 1 УР., +5% HP, +5% К ХАРИЗМЕ] [15 КРЕДИТОВ, ВЕС 0,9 КГ]
        [КУРТКА АЗИАТСКАЯ ИЗ КОЖЕЗАМЕНИТЕЛЯ, 1 УР., +10%HP, +5 К ХАРИЗМЕ, -5% К ЛОВКОСТИ] [60 КРЕДИТОВ, ВЕС 1,5 КГ]
        [КРОССОВКИ “АББИДАС”, 1 УР., +5% К ЛОВКОСТИ] [35 КРЕДИТОВ, ВЕС 0,5 КГ]
        
        “Харизма… Ловкость, хэпэ - уже интересно”.
        Куртка была дорогая, но захотелось именно эту. Вещи мгновенно сложились в удобную для переноски форму, слегка уменьшившись в объеме. Однако руки приходилось держать ровно так же, как если бы он это действительно нес - тяжесть выбранных вещей ощущалась вполне натурально.
        >Рекомендуется также приобрести рюкзак. Без рюкзака ты не сможешь переносить тяжелые предметы, кроме того, их количество будет ограничено.
        Ну да, точно. Где-то это именуется “поясом”, “сумкой”, “инвентарем”. Здесь будет “рюкзак” - ну, отлично, пусть так.
        Игорь подошел к стене, на которой висел рюкзак и выбрал самый большой - шипастый, коричневый, с непонятным леттерингом какой-то незнакомой метал-команды.
        
        [НЕДОСТУПЕН] [РЮКЗАК BEST DEATH METAL BAND-2005, 6 УР., +150 КГ] [320 КРЕДИТОВ, 3 КГ]
        [5.9 КГ В РУКАХ - ВЫ ПЕРЕГРУЖЕНЫ! ВЫ НЕ МОЖЕТЕ НЕСТИ БОЛЬШЕ 5 КГ. РАСПРЕДЕЛИТЕ СТАРТОВЫЕ ОЧКИ НАВЫКОВ, ЧТОБЫ УВЕЛИЧИТЬ ДОПУСТИМЫЙ ВЕС]
        
        - Пять кило, Миранда? Серьезно? Неужто я НАСТОЛЬКО плохо выгляжу?, - проворчал Игорь, швыряя рюкзак обратно к соседним. Выбрал самый простой и дешевый:
        
        [РЮКЗАК ПРОСТОЙ ЧЕРНЫЙ, 1 УР., +20 КГ] [30 КРЕДИТОВ, 1 КГ]
        
        >Отлично! Теперь пройди в раздевалку для примерки экипировки и распределения навыков.
        
        Шторки двух первых оказались задернуты, Игорь проследовал к третьей, предпоследней, как вдруг в голову закралась хулиганская мысль: это же, в конце концов, игра! Что мешает ему проявить немного любопытства и втихую поглазеть на посетительницу соседней примерочной?..
        Игорь осторожно коснулся шторки, медленно отодвинул в сторону… и тут же резко задернул. Внутри был грузный посетитель, который, пыхтя, натягивал брюки. Над головой незнакомца висело облако:
        
        [СИЛЬВИО, ЕВРОПЕЕЦ, 19 УРОВЕНЬ, БАНДИТ]
        
        Последнее слово подсвечивалось красным. Бандиты? Это заставило одновременно вздрогнуть и заинтересоваться. Вот тебе и мир-утопия. HP - больше почти в восемь раз! С другой стороны - должны же быть какие-то квесты и боссы и здесь, в Миддлбурге?
        Игорь пошел к следующей шторке, точно так же осторожно отодвинул ее на пару сантиметров. Стройная высокая мулатка крутилась перед зеркалом, примеряя белоснежный кружевной лифчик. Сердце Игоря забилось чаще, и в углу промелькнуло:
        
        [НАВЫК СКРЫТНОСТЬ УВЕЛИЧЕН НА 0,2%. РАСПРЕДЕЛИТЕ СТАРТОВЫЕ ОЧКИ НАВЫКОВ, ЧТОБЫ ПОЛУЧИТЬ ДОСТУП К ВТОРОСТЕПЕННЫМ НАВЫКАМ]
        [БОННИ, ДЕВУШКА, ТЕМНОКОЖАЯ, 10 УРОВЕНЬ]
        [МОДИФИКАТОР: АДРЕНАЛИН, +5% К ЛОВКОСТИ, ДЕЙСТВИЕ - 30 СЕКУНД. РАСПРЕДЕЛИТЕ СТАРТОВЫЕ ОЧКИ НАВЫКОВ, ЧТОБЫ…]
        
        Игорь стоял не двигаясь, продолжая подглядывать за извивающейся Бонни и медленно, но верно краснея. Одной рукой придерживая шторку, второй парень вцепился в стальную раму кабинки, и холодный металл жег ему пальцы. Блин, неужели так действительно можно?! Но это не порно-игра, написано же, что аудитория 14+! Бонни придерживала лифчик снизу, поворачивалась, наклонялась, наконец, разочарованно покачала головой и легким движением руки расстегнула застежку.
        
        [МОДИФИКАТОР: ТЕСТОСТЕРОН, -15% К ИНТЕЛЛЕКТУ, +5% К СИЛЕ, ДЕЙСТВИЕ - 30 СЕКУНД. РАСПРЕДЕЛИТЕ…]
        
        Кружевной лифчик повис на крючке, торчащем из стенки, острые темные капельки сосков обнажились всего на пару секунд и снова скрылись под черными чашечками другого бюстгальтера. Игорь еще какое-то время поедал смуглое тело Бонни глазами, затем осторожно вернул шторку на прежнее место.
        
        [НАВЫК СКРЫТНОСТЬ УВЕЛИЧЕН НА 0,5%. РАСПРЕДЕЛИТЕ СТАРТОВЫЕ ОЧКИ НАВЫКОВ, ЧТОБЫ ПОЛУЧИТЬ ДОСТУП К ВТОРОСТЕПЕННЫМ НАВЫКАМ]
        
        Игорь крадучись зашел в соседнюю примерочную, положил вещи на табурет.
        - Миранда?
        > Да?
        - Как думаешь, у нас с тобой могло бы что-нибудь получиться? Ну, ты поняла, о чём я.
        > Боюсь, мой бойфренд будет против.
        - У тебя есть бойфренд?!
        > Да. Он платит тебе за тест его игры.
        - Упс. Ладно, проехали. Никогда не спи с девушкой босса, да? Давай, лучше поясни мне про характеристики.
        Перед глазами, поверх зеркала раздевалки, распахнулось большое окно, в котором отображались таблицы: базовые характеристики, навыки, модификаторы, одежда, блоки.
        > Рассмотрим твои базовые навыки. Пока они на нуле, но на первом уровне тебе доступны для первичного распределения 10 поинтов навыков:
        
        [СИЛА: 0] [ИНТЕЛЛЕКТ: 0] [ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 0]
        [УРОВЕНЬ: 1 (160 БАЛЛОВ ДО 2)] [300 КРЕДИТОВ]
        [ЗДОРОВЬЕ: 100/100]
        
        Игорь заметил кнопку “Помощь” - открыл, но никакой особой помощи там не было. Инструкции по использованию шлема и перемещению, навигация по информационным блокам, список доступных локаций - пока была только одна - и все. Никаких “энциклопедий” и тому подобного - все запоминать самому.
        Миранда тем временем вещала:
        
        > Сила влияет на наносимый урон, интеллект на обучаемость, телосложение - на выносливость. Далее - дополнительные навыки и модификаторы. Они косвенно зависят от основных. Некоторые из них являются общими для всех тестируемых миров, некоторые становятся активными только в тех, где это необходимо по мнению разработчиков.
        
        [ЛОВКОСТЬ: ] [ХАРИЗМА: ]
        [ВОЛЯ (НЕДОСТУПЕН В ЭТОМ МИРЕ) ]
        [ВОСПРИЯТИЕ (НЕДОСТУПЕН В ЭТОМ МИРЕ) ]
        [НАУКА (НЕДОСТУПЕН В ЭТОМ МИРЕ) ] [СКРЫТНОСТЬ: ]
        [МАГИЯ (НЕДОСТУПНА В ЭТОМ МИРЕ)]
        [ХОЛОДНОЕ ОРУЖИЕ: ] [СТРЕЛКОВОЕ ОРУЖИЕ: ]
        [ТОРГОВЛЯ: ]
        
        - Недурственно, но магия недоступна - вот отстоище. А как же этот василиск?
        > Вам предстоит выяснить, что это было.
        - А раса и класс?
        > Они уникальны для каждого мира. В данном мире раса выбираются автоматически, исходя из твоего профиля, а класс отсутствует. Распредели стартовые очки навыков.
        
        [ВАМ ДОСТУПНО 10 СТАРТОВЫХ ОЧКОВ НАВЫКОВ:]
        
        Ну и что выбрать? Стать умнее, чем есть? Да он, кажется, и сам по себе не идиот. Да, просрал учёбу в универе, но ведь вовсе не потому, что плохо учился - из-за конфликтов в группе, вымогательств взятки и прочей несправедливости. Раз игровая система обучается автоматически при помощи нейросети, то и общение тут вполне близкое к реальному. Значит, сможет уболтать кого захочет, да и вкачает позже этот интеллект. Игорь задвигал бегунки, выбрав в итоге следующую конфигурацию:
        
        [СИЛА: 3] [ИНТЕЛЛЕКТ: 2] [ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 5]
        
        >Уверен?
        - Ага!
        Словно по щелчку пальцев он моментально стал выше на пять сантиметров, плечистее и мускулистей. Лоб, правда, почему-то уменьшился, но, может, это и к лучшему? Пришло время примерить шмот. Брюки, как и кроссовки так просто не наделись - ногами, уже реальными, пришлось пошевелить. Все оказалось вполне подходящим по размеру, вылезло сообщение:
        
        [МОДИФИКАТОРЫ: ХАРИЗМА +10%,HP+15%, ЛОВКОСТЬ +0%]
        
        - А чего это ловкость +0? Ошибочка.
        > Никакой ошибки нет. Куртка уменьшает ловкость, а кроссовки увеличивают, в сумме получилось +0%.
        - Миранда, ты меня что, за идиота держишь? Я алгебру норм помню, не бывает такого - “плюс-ноль”. И вообще, какой это модификатор, когда ничего не изменилось, - Игорь жестом свернул меню с характеристиками. В общем, давай, запиши там в этот свой отчет о багах - “у ноля не бывает плюсов и минусов”. Что, я теперь так прямо и к кассе, ага? Снимать же не нужно?
        
        > За внесение замечаний в отчет о багах начисляю вам один премиальный балл.
        
        Игорь довольно кивнул, привычным движением закинул на спину рюкзак и вышел, заметив всплывшие сообщения:
        
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 1 ПРЕМИАЛЬНЫЙ БАЛЛ]
        [ЗДОРОВЬЕ: 230/230]
        [ВАМ ДОСТУПНО 25 КГ ВЕЩЕЙ ДЛЯ ПЕРЕНОСКИ]
        [ОПЛАТИТЕ ТОВАРЫ НА СУММУ 140 КРЕДИТОВ]
        
        Кассир повернулся в окно и общался с кем-то по крошечному мобильному телефону. Тут же в голову пришла идея.
        - Миранда, - Игорь машинально перешел на шепот, опасаясь, что его услышат. - А что, если….
        Миранда молчала. Он стал красться по периметру зала в сторону выхода, обходя вешалки и прячась за ними. Когда Игорь был уже двух метрах от выхода, выскочило сообщение:
        
        [ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОКИДАЕТЕ МАГАЗИН, НЕ ОПЛАТИВ ТОВАР. УБЕДИТЕСЬ, ЧТО ВАШ НАВЫК “СКРЫТНОСТЬ” ПОЗВОЛЯЕТ ЭТО ДЕЛАТЬ]
        [СКРЫТНОСТЬ - 5,3] [1 УРОВЕНЬ]
        
        Над прилавком горела надпись на английском “Abiddas - Impossibility is something”. Подстрочник перевел - “Абиддас - невозможность - это что-то”.
        
        >Наши языковые нейронные сети делают языковое пространство унифицированным на всем пространстве миров ANFIQ, таким образом, и NPC, и реальные игроки общаются на одном “основном” языке. Это не касается вымышленных языков в различных квестовых заданиях, а также рекламных слоганов.
        
        - Ясно. Слушай, давай ты будешь говорить только по делу, что-то действительно важное?
        
        Реклама, везде дурацкая реклама! Худой парень азиатского происхождения, в мятой корпоративной футболке, радостно помахал рукой.
        
        [МУЖЧИНА, АЗИАТ, 12 УРОВЕНЬ. КЛЕРК]
        
        Все ясно. Хрен тебе, а не воровство; уж точно на первом уровне ничего украсть не получится. Пусть он и клерк, но с двенадцатым левелом запросто положит нарушителя.
        - Вы куда?
        - Иду, иду. Как тут оплачивать-то? - сказал Игорь и рефлекторным движением потянулся за пояс - куда раньше лазили за кошельком, а сейчас - за мобильником с NFS-меткой. Все верно - в руке оказалась табличка с иконкой монет, которую он бросил на стол продавца:
        
        [-140 КРЕДИТОВ] [160 КРЕДИТОВ]
        [НАВЫК “ТОРГОВЛЯ” УВЕЛИЧЕН НА 1%]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 10 ОЧКОВ]
        
        - Спасибо за покупку. Честно говоря, я сначала подумал, что вы собираетесь нас обокрасть. Что-то еще? - Продавец дружелюбно обернулся, показав рукой на витрину с мелочами.
        В карманах пластиковых вешалок и на маленьких полочках лежали безделушки, при фокусировке на каждой мелькали ярлычки:
        
        [ЗНАЧОК ПРОСТОЙ, +1% К ХАРИЗМЕ…]
        [ГАЛСТУК КРАСНЫЙ, +5% К ХАРИЗМЕ…]
        [КОШЕЛЕК ИЗ КОЖИ АЛЛИГАТОРА, +3% К ТОРГОВЛЕ…]
        [КАРТА МИДДЛБУРГА ПРОСТАЯ, 10 КРЕДИТОВ]
        
        Стоп! Карта - это очень полезный стафф. Не то, чтобы Игорь страдал топографическим кретинизмом, но без нее в любой игре может быть сложно.
        - Давайте карту.
        
        [-10 КРЕДИТОВ]
        [ДОСТУПНЫ НОВЫЕ ЗАДАНИЯ!]
        Игорь раскрыл карту, закрывшую половину обзора, но долго изучить не успел. С левой стороны, там, где карта не закрывала обзор помещения, промелькнуло что-то серое, стремительное.
        - Вор!!! Ловите ворюгу!
        Глава 2 - Заяц Кирк
        Поспешно кинув карту в рюкзак, Игорь оглянулся на вход и мигом рванул туда. Из дверей магазина выбежал и промчался снаружи мимо витрин высокий худой парень, Игорю сначала показалось, что у него длинные волосы, и он одет в серую пижаму-кигуруми, но мгновением спустя вылезло сообщение, расставившее все на свои места:
        
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ: ПОЙМАТЬ ЗАЙЦА]
        [ПЕРСОНАЖ: ЗАЯЦ КИРК, 3 УРОВЕНЬ, МУЖЧИНА, АНТРОПОМОРФ]
        
        В углу высветилась его фото - это был вполне себе киношный, даже мультяшный долговязый заяц с человеческой, но слегка пришибленной физиономией. Игорь машинально закрыл всплывающее окно и выбежал на улицу. Несясь вдоль здания, мимоходом отметил, что следы разрушения от нападения василиска отсутствуют. Что же это было тогда? Демо-ролик, заставка? Впрочем, сейчас наплевать…
        Небоскребы, небоскребы - и серая, такая крошечная на фоне гигантских домов фигура. Ах, если бы не чертов заяц, можно было бы прогуляться, неторопливо, по этому подобию Манхэттена… нет, сам Игорь там, конечно, не бывал, но видел немало фотографий, и вот Миддлбург очень походил на снимки, сделанные в сердцевине Большого Яблока - или комиксового Готэма. Людей было много, все - разного роста, веса, расы и уровня; над их головами появлялись и исчезали облака с цифрами и тегами, но Игорь пер вперед, как танк - благо, телосложение он хоть немного, но прокачал. NPC в Мидллбурге, кажется, все-таки были не такие уж тупые, как в некоторых других риал-таймах: позади то и дело вполне связно и уместно восклицали:
        - Куда прешь!
        - Э, ты чего!
        - Куда они бегут?
        - Походу, ушастый что-то спер!
        Где-то сбоку послышался свисток полицейского, и Заяц Кирк свернул с проспекта куда-то в темный переулок. Было заметно, что при беге ушастый совсем не мультяшно размахивает мужским достоинством, придерживая его на поворотах, а другой рукой - или лапой - прижимая одежду к груди. Игорь уже почти догнал Зайца, но тут в висках застучало, бег замедлился, а шкала здоровья стала полыхать красным и прямо на глазах уменьшилась на пару пунктов.
        
        [ЗДОРОВЬЕ: 228/230]
        
        - От бега?! Серьезно? - Игорь остановился на пару секунд, тяжело дыша. - Я думал, что пробежки на свежем воздухе здоровью только это… пользительны!
        > Пользительны? Уточни запрос.
        Здоровье медленно восстановилось, и он побежал дальше, буркнув на ходу:
        - Полезны, блин! Ых, Миранда, чат-бот, а диалекты не понимаешь.
        Стены переулка сильно отличались от вылизанных и вычищенных витрин центрального проспекта - граффити, облезлая краска, раскиданный вокруг баков мусор, сидящий на картонке бомж. Промелькнула мысль, что в любой другой игрушке в мусоре можно порыться - наверняка можно найти что-то на продажу, но тут это выглядело как-то совсем стремно - из-за реалистичности всего и вся, включая отбросы. Фигура зайца мелькнула где-то впереди и тут же растворилась. Похоже, свернул… вот только куда именно?. Игорь добежал до ближайшего поворота, но Зайца не увидел.
        “Блин, да куда он делся?! Спрятался, может, где?”
        Закусив губу, Игорь побежал наугад. Походя решил свериться с картой, прямо на бегу, без лишних пауз. Неудобно, но кому сейчас легко? На карте было отмечено расположение самого Игоря, но курсор почему-то двигался то в одну сторону, то в другую, карта сначала перевернулась на 180 градусов, потом отзеркалилась, а курсор перепрыгнул на добрую пару сотен метров к югу. Вдобавок - никаких надписей и названий улиц на карте не обнаруживалось, Игорь заметил лишь, что находится в паре километров от узкого залива, врезающегося в самый центр города, точно гарпун в бок огромного серого кита.
        - Миранда! Это ты чего, передразниваешь хреново работающий GPS? Или это, типа, я такой дебил?
        > Твой уровень навыка “Интеллект” не позволяет хорошо разбираться в картах в состоянии стресса. Повысь навык на пару пунктов.
        - Вот сука! То есть сделали из меня топографического кретина все-таки, да? И где он теперь, этот ваш сраный Заяц Кирк?
        Логика подсказывала, что если бы Игорь двигался совсем по другому маршруту, уже давно бы пришла оповещалка, что задание провалено, а, значит, возможно, не все еще потеряно. Решив не париться особо, Игорь продолжил бежать. Дома вокруг стали пониже, людей - точнее, NPC - поубавилось; район небоскребов сменился тем, что в Штатах называется "таунхаусами". Пыхтя и тихо матеря Миранду и Зайца, Игорь добежал до очередного перекрестка в глубине спальных кварталов и ненадолго задержался у этой развилки. У подъезда одного из здешних домов стояло трое темнокожих подростков, что-то бурно обсуждающих; до ушей донеслись обрывки фраз:
        - Короче, я тока зашел, сходу ему такой - блин, дурь у тебя говно полное!
        - Прикинь, мля, этот мудила толкнул Тонни говневую дурь!
        - Вот сука!
        - Да ну вас, блин, нормальная дурь, такие приходы…
        Игорь прищурился, вглядываясь в их характеристики. Не, к этим лучше не соваться. Подсветилось - 3-4 уровень, “тинейджер”, у одного - “тинейджер-бандит” (это вообще как?). Накатили не вполне приятные воспоминания о старших классах - когда ты идешь один с учебы, а на углу около местной шараги стоят старшаки и, в лучшем случае, смотрят презрительно, а в худшем - стреляют сиги или просят мобилу позвонить. Казалось бы, двадцатые уже, но в провинции традиции нулевых, увы, свято чтут до сих пор.
        - Эй, мэн! - Самый младший из парней все же заметил его и направился наперерез. - Ты откуда, нах? Это наш район!
        - Да! Проваливай, беложопый! - вторил ему второй.
        - Легавые! - вдруг рявкнул третий и бросился бежать.
        Из-за поворота показалась полицейская машина с выключенной мигалкой; она явно просто совершала дежурный объезд, но все трое “тинейджеров” от греха подальше шустро скрылись в подъезде дома. Да что там - Игорь сам рефлекторно замедлил шаг, чтобы тоже не привлечь к себе внимание. “Вот что это было? Удачная случайность? Или искусственный интеллект мира сознательно жалеет игрока с первым левелом?”
        Мимо Игоря прошел хмурый бомж с ржавой тележкой из супермаркета - то ли ее выкинули на свалку, а он подобрал, то ли кто-то украл развлечения ради и бросил, а бродяга подобрал. Хотя, конечно, это NPC, а не игрок, ему воровать положено, так сказать, по роду деятельности. Глядя на тележку, заполненную пакетами со всякой ерундой, Игорь прочел описание ее хозяина:
        
        [МУЖЧИНА, ЕВРОПЕЕЦ, 1 УРОВЕНЬ, НИЩИЙ]
        
        Игорь притормозил, возникла даже мысль - а не забрать ли у белого нищего мужчины-европейца тележку? Нужно же откуда-то брать лут? А в тележке, на первый взгляд, где-то на пару сотен и будет. Хотя… как-то это, наверное, неправильно. Да и копы, наверное, еще недалеко уехали - может, прямо за углом ждут. А, может, там вообще дружки-бомжи, которые сбегутся на крики и толпой отпинают самонадеянного паренька Игоря, решившего отобрать у бедного и забрать себе, любимому! Плюс тут, в игре, наверняка есть какая-нибудь пресловутая “Карма”, ухудшить которую совсем не хотелось бы, тем более - в самом начале пути. С другой стороны, если бы карма была, Миранда бы сразу о ней сказала… Ведь так?
        Но вдруг этот хмырь хотя бы скажет что-то полезное?
        - Эй, дедуля, скажи, тут случайно Заяц не пробегал?
        Дедок вздрогнул, звякнув колесами тележки. Потом оглядел Игоря с головы до ног, прищурился и сказал:
        - А дай пятачок - скажу!
        
        [-5 КРЕДИТОВ - ЗАПЛАТИТЬ]
        [ПРИПУГНУТЬ - УСПЕХ 30%]
        [ОТКАЗАТЬСЯ]
        
        Кредитов было мало, а терять, помимо этого, особо нечего, поэтому Игорь решил быковать - взял нищего за грудки и притянул к себе:
        - Я тебе ща пятак расквашу, понял, хрен моржовый? Давай, колись, что видел!
        
        [УСПЕХ!]
        
        Дедок сразу ссутулился, инстинктивно вцепившись в ручку тележки обеими руками.
        - Да не злись ты так… пробегал твой Заяц, пробегал. Реально Заяц, да? Видал всякое - котов видал всяких, людей с песьеми головами, а зайца - впервые вот щас!
        - И куда, куда он побежал?!
        Дедок махнул в сторону бетонных ворот какой-то не то фабрики, не то складского комплекса:
        - А вон туда и побежал. Видать, там дыра в заборе - пошукай. Оттуда и лезут, каждую неделю прут, честное слово!
        - Ладно, понял. Спасибо, дедок. Свободен.
        
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 5 ОЧКОВ]
        [ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ: ИСТОЧНИК ПОЯВЛЕНИЯ АНТРОПОМОРФОВ]
        
        Игорь нахмурился. Так там что, завод по производству мутантов? Фурри-фабрика? Генные модификанты? Портал пришельцев? Игорь шел вдоль бетонного забора, пока наконец не увидел, что одна из плит чуть наползает на соседнюю. Кажется, только отодвинь - и входи, дорогой…
        Схватил руками, попробовал подтолкнуть - хрен там, тяжело.
        
        [НЕУДАЧА: НАВЫК “СИЛА” НЕ ИЗУЧЕН ДО НУЖНОГО УРОВНЯ]
        
        Пришлось забраться наверх и попрыгать - там зазор был куда больше. И вот, с пятой попытки, получилось - нога угодила в дыру между плитами, а затем и все туловище проскользнуло внутрь. Правда, удар об землю отозвался красным всполохом в углу экрана:
        
        [ЗДОРОВЬЕ 209/230]
        
        За забором обнаружился небольшой пустырь, за которым виднелся переулок между двухэтажными зданиями, а на заднем плане стоял десяток фургонов с нарисованным на боку аппетитным ванильным рожком. Ни людей, ни монстров видно не было - пустырь и переулок изрядно заросли травой, и Игорю стоило большого труда рассмотреть в этом зеленом царстве тропинку со свежепримятыми стеблями бурьяна.
        - Ну что, кажись, на верном пути я… - пробормотал Игорь и пошел по найденной тропке.
        В углу, где. видимо, когда-то стояли мусорные баки, оказалось раскидано разное барахло, из которого что-то даже подсвечивалось:
        
        [СТАРЫЙ БАШМАК (ЛЕВЫЙ), +1% КHP, -10% К ЛОВКОСТИ] [1 КРЕДИТ, 0,3 КГ] [НЕКОМПЕКТ!]
        [БАШМАК МУЖСКОЙ (ЛЕВЫЙ), +5% КHP, -10% К ЛОВКОСТИ] [1 КРЕДИТ, 0,4 КГ] [НЕКОМПЕКТ!]
        [САПОГ ПОЖАРНОГО МУЖСКОЙ (ПРАВЫЙ), +10% КHP, +15% К НАВЫКУ “ОГНЕСТОЙКОСТЬ”, -10 К ЛОВКОСТИ] [2 КРЕДИТА, 1,2 КГ] [НЕКОМПЛЕКТ!]
        [НЕДОСТУЕН] [ЖЕНСКАЯ КРАСНАЯ ТУФЛЯ. +5 К ХАРИЗМЕ, -15% К ЛОВКОСТИ] [4 КРЕДИТА, 0,2 КГ] [НЕКОМПЕКТ!] [ВЫ НЕ МОЖЕТЕ НОСИТЬ ЭТОТ ПРЕДМЕТ. ПОДТВЕРДИТЕ СМЕНУ ПОЛА, ЧТОБЫ….]
        
        - Еще чего, пол менять! Вы там, в Африках своих, совсем от жизни отстали? - пробубнил Игорь, а сам подумал - взять, что ли? Четыре кредита целых.
        Туфля, судя по виду, была практически новая; по крайней мере, на высоком алом каблуке не имелось ни царапинки. Глядя на красную подошву, Игорь попытался вспомнить, как такие назывались в одной старой назойливой песне, но так и не смог. В итоге кинул туфлю в рюкзак - стыдно с подобным лутом таскаться мужику, но что поделать? Денег мало, лишние на дороге не валяются.
        - И ты, Миранда, молчи, ясно? - зачем-то сказал Игорь и пошел дальше, через высокую траву, к заводским зданиям, как вдруг обнаружил, что столбик здоровья снова стал моргать красным.
        - Ну что, блин, опять?!
        
        [МОДИФИКАТОР: АЛЛЕРГИЯ, -10% XП В МИНУТУ]
        [ЗДОРОВЬЕ 186/230]
        
        - Что, блин? Какая нахер аллергия? С чего вдруг? Миранда, нах, прием!
        >Модификатор “Аллергия” включается при контакте с некоторыми предметами при вашей выбранной расе - “белый мужчина” и на вашем уровне сложности.
        - Твою мать! Что делать-то?
        >Рекомендуется изучение навыка “Медицина” либо приобретение соответствующих предметов - медикаменты.
        - Сука!
        Игорь побежал дальше, но вдруг запнулся о какой-то предмет, тут же подсветившийся синим:
        
        [СТАРЫЙ МОБИЛЬНЫЙ ТЕЛЕФОН NOKIA, ВКЛЮЧЕНИЕ НАВЫКА “КОММУНИКАЦИЯ”, -1 КРЕДИТ В ДЕНЬ] [ПРОСТОЙ АРТЕФАКТ] [50 КРЕДИТОВ, 0,1 КГ]
        
        А вот это уж хорошая находка! Поднял, нащупал и нажал кнопку: отобразилась панель с интерфейсом телефона, который Игорю как-то показывали в мини-музее техники при универе. Вот только цифры на виртуальной клавиатуре все были перепутаны и рандомно менялись местами.
        
        [ПОЗВОНИТЬ]
        [241]
        [657]
        [023]
        [#9*]
        
        - Че?!
        >Твой нынешний уровень интеллекта не позволяет прочитать цифры и пользоваться простыми артефактами, в т.ч. техникой.
        - Твою мать! Где логика, блин, я же вижу значения силы, здоровья там и прочего!
        
        [МОДИФИКАТОР: АЛЛЕРГИЯ, -10%HPВ МИНУТУ]
        [ЗДОРОВЬЕ 164/230]
        
        - Твою мать! На что аллергия-то?! На траву, может, или на башмаки?
        Телефон, который оказался слишком сложным артефактом для Игоря-неандертальца, отправился в рюкзак - если уж не воспользуется, то продаст или, скорей, обменяет, учитывая уровень интеллекта - а сам Игорь взял ноги в руки и побежал к ближайшему зданию, надеясь не испустить дух по дороге. Двое из трех ворот были заколочены, а на последних была покосившаяся вывеска“КОРНЕПЛОДЫ”. Ну да, где же еще укрываться антропоморфному зайцу в городе, похожем на киношный Нью-Йорк? Разумеется, в заброшенном магазине морковок… или на складе? Хотя, похоже, такое странное название было не у какого-то конкретного магазина, а у старого офисного центра. Может, это перевод “а-ля-алиэкспресс”?
        “Какая-то странная логика… а, ну да, я ж тупой!”
        Едва Игорь достиг двери, модификатор Аллергии исчез.
        - Значит, все же на траву была?..
        Миранда предательски промолчала.
        Немного успокоившись, Игорь осторожно тронул дверь с облупившейся краской. Кусочки краски остались на руках, он раскатал их и щелчками отряхнул. Поднес к носу и понюхал - пахло химией.
        - Да, вот это вот вы круто сделали, молодцы. Как у вас вообще получается, что я запахи ощущаю? А, Миранда?
        > Принцип ассоциативной стимуляции. Если показывать человеку, как режут лимон, он почувствует кислый привкус во рту. Мы воздействуем на рецепторы доступных органов чувств таким образом, чтобы они запустили ассоциации. А через них - нужные ощущения в других рецепторах. Запатентованная технология, которая…
        - Ладно, потом подробней обсудим. А щас надо найти этого гребаного Зайца…
        За дверью показался неосвещенный коридор, ведущий мимо ряда кабинетов со скромными вывесками: “Мастерская по ремонту обуви”, “Кожевнная мастерская”, “Копировальный салон”. В воздухе висела пыль, многие вывески валялись на полу рядом с клочками обоев, скомканными кусками оберточной ленты и скотча. Несколько стеклянных дверей было выбито.
        Игорь пригляделся - в пыли на полу виднелись следы ступней, как будто кто-то прошелся в мягких пушистых тапках.
        - Что это за помещение, Миранда?
        И снова она промолчала.
        - Обиделась, что ли? Ну и хер с тобой. Эх… Оружие бы мне какое. Обычно в таких мрачных местах тусуются зомбяки или типа того, а их кулаками не возьмешь, верно?
        Тишина. Вот же сука! Игорь вдруг понял, что здесь было даже чересчур крипово. Когда играешь во что-то старенькое - вроде “Обители зла” или даже “Манханта” - не так страшно просто из-за того, что все не настолько реалистично. А здешняя локация была слишком похожа на настоящее заброшенное здание, в котором могут скрываться не менее настоящие зомбяки и тому подобная дичь.
        Когда Игорь подходил к концу коридора, ему почудилось тихое шелестение и далекий топот мягких заячьих (или иных?) лап. Спрятавшись за дверь ближайшего офиса, Игорь присел на корточки и осторожно выглянул из укрытия. Как оказалось, перестраховался он не зря: из большого заброшенного офиса с распахнутой дверью сначала медленно показалась длинная тень, отбрасываемая светом из окна, а затем… затем в коридор выбежала маленькая, крохотная собачка с бантиком на голове, но слегка облезлая, с потертым ошейником.
        “Йоркширский терьер? Серьезно?”
        - Ох, ты мой маленький! Иди сюда! - Не в силах устоять перед такой няшностью, Игорь покинул свое укрытие, наклонился и поманил пальцами. - Ц-ц-ц! Давай же, не ссы, Терехов собаку не обидит!
        Псина повела носиком, сделала неуверенный шаг, еще один… а потом, набравшись храбрости, засеменила к Игорю. Впрочем, страх все же взял свое, и собака остановилась в полуметре от Терехова, настороженно нюхая воздух, потом оглянулся назад и тихо заскулила. Над офисом, из которого выбежал пес, висела пыльная вывеска: “Стрижка для любимого питомца”.
        - Ты чего, малыш, заблудился? Может, ты у нас из квеста дополнительного, типа, найди хозяина?
        Игорь протянул руку, чтобы погладить пса, но тот уклонился и тявкнул: сначала тихо, потом громче и зло.
        - Эй, песь, кончай, - сказал Терехов неуверенно.
        Но куда там: взрычав, отважный йоркширский терьер оттолкнулся всеми лапами и яростно бросился прямо на Игоря, метя ему в лицо. Терехов закрылся рукой, чувствуя, как зубы пса смыкаются на его указательном пальце.
        - А, сука, ты че?!
        Укус отозвался короткой острой болью в пальце - не такой сильной, какой она должна быть в реальности, но и не простым толчком датчиков перчатки. Зеленоватая слюна текла между мелкими зубами пса, а макушка подсвечивалась красным:
        
        [БЕШЕНЫЙ ЙОРКШИРСКИЙ ТЕРЬЕР, 1 УРОВЕНЬ]
        [МОДИФИКАТОР: ВИРУС БЕШЕНСТВА, -30HPВ ДЕНЬ]
        [ЗДОРОВЬЕ 152/220]
        Глава 3 - Битва в "Корнеплодах"
        Игорь размахнулся и шваркнул тварь об стенку. От удара из ее доходяжьей груди вырвался жалобный “тяфк”; терьер, разжав зубы, упал на пол и засучил лапами; на пальце Игоря остались борозды царапин. Свирепый взгляд упал на псину, потерявшую в неравном бою четверть хит-поинтов.
        - Сука! - воскликнул Игорь.
        К несчастью, на крик из дверей заброшенного салона для стрижки собак выскочили еще три моба: “Бешеный Йоркширский Терьер, 1 уровень”, “Бешеный той-терьер, 1 уровень” и в довершение ко всему “Бешеная чихуа-хуа, 1 уровень”.
        - Твою мать, да сколько ж вас там…
        Тем временем первая шавка, шатаясь, поднялась и, рыча, прыгнула снова. Игорь, уже готовый к бою, ударил в нос кулаком - минус двадцать HP.
        - Сука! Я не хочу вас убивать! Я не хочу убивать маленьких собачек, я их, блин, люблю!!!
        Из-за поворота показались еще две шавки. Свора кинулась на него в едином порыве, очевидно, решив коварно взять числом. Оружие, где взять оружие?! Игорь метнулся в ближайший офис, где раньше был копировальный салон - в нем, практически пустом, обнаружилось всего два покосившихся стола, заваленных бумагой и обрывками картонных упаковок. Захлопнув дверь, Терехов попробовал оторвать ножку у одного из столов - безуспешно, она, кажется, была прикручена к полу.
        Получается, ловушка?
        Что же делать?
        Выпрыгнуть в окно - не вариант: на них решетки, да и квест тогда будет провален. Тайных дверей тоже не видать… Только одна, главная, через которую он вошел.
        “Сука!”
        Игорь со злости пнул стопку старых каталогов в углу, и вдруг один из них подсветился синим. Заинтересованный, Терехов нагнулся и посмотрел - между буклетов лежала скомканная бумажка, подписанная как “10 кредитов”. Ну, отлично, конечно, но проблему нынешнюю деньгами не решить.
        - Думай, думай… В конце концов, я чего, толпы шавок испугался? - поддразнил себя Игорь и полез в рюкзак - зная, что тот, в общем-то, пустой.
        Пустой - да не совсем. Там лежали недавно подобранные мобильник и красная женская туфля стоимостью четыре кредита. Игорь взял туфлю в руку, взвесил, потом схватился за шпильку. Покрутил - туфля вращалась свободно, как небольшой красный пропеллер. Нет, лучше, всё же, бить с размаху, носком или шпилькой.
        - Хм… Ничто же не запрещает мне использовать ее как дубинку, да? Миранда?
        >Формально использование обуви в качестве оружия не разрешено. Мы зафиксируем это как баг.
        
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 1 ПРЕМИАЛЬНЫЙ БАЛЛ]
        [ПРЕОБРАЗОВАТЬ В ОРУЖИЕ?]
        ДА/НЕТ?
        
        - Ай спасибо! Эй, собачки…
        Он открыл дверь, а псины только этого и ждали - набросились и принялись кусаться.
        Хиты посыпались, как из рога изобилия:
        
        [УКУС БЕШЕНОЙ ЧИХУА-ХУА]
        [МОДИФИКАТОР: ВИРУС БЕШЕНСТВА, -35HPВ ДЕНЬ]
        [ЗДОРОВЬЕ 152/230]
        [МОДИФИКАТОР: ВИРУС БЕШЕНСТВА, -40HPВ ДЕНЬ]
        [УКУС БЕШЕНОГО ЙОРКШИРСКОГО ТЕРЬЕРА]
        [УРОН ОТ УСТАЛОСТИ -5HP]
        [ЗДОРОВЬЕ 130/230]
        
        Но не прошло и десяти секунд, как рука Игоря с красной туфлей стала описывать фигуры, разбрасывая нападавших шавок в разные стороны. В коридоре накопилось уже не меньше двух десятков этих злобных тварей - в основном, йоркширских и той-терьеров. Псы врезались в стены коридора, разлетаясь на ошметки непонятной слизи, слышался лай, рычание, скулеж, чавканье разрывающейся плоти. Лог забился сообщениями:“урон 50”, “бешеный той-терьер погибает”, “получено 2 очка опыта”, “комбо” и так далее - прочесть все Игорь не смог, так быстро они мелькали и падали в архив.
        Отбившись от десятка шавок, Игорь прыгнул в соседний офис, закрыл дверь и пару минут сидел там, переводя дух. Потом чуток побродил по заброшенному кабинету, распинывая обертки и банки от какого-то реагента, и вдруг обнаружил на оторванной от стены и валяющейся на полу полке пачку старого печенья.
        
        [ЗАСОХШЕЕ ПЕЧЕНЬЕ, +7%HPЗА ДВЕ МИНУТЫ] [1 КРЕДИТ]
        
        Разорвал упаковку, поднес ко рту, откусил кусочек. На вкус оказалось, как заплесневелый прогорклый хлеб, но "хэпэ", от которого осталось чуть больше половины, медленно подрос на пятнадцать пунктов. Проблему бешенства это не решило, конечно, но подпитка помогала выиграть немного времени у жестокой болезни. Игорь подошел к двери в коридор, посмотрел за мутное стекло - собаки рычали, подпрыгивали вверх, царапали гладкую поверхность когтями, мечтая прорваться внутрь и прикончить ненавистного человека. Игорь ожидал увидеть пятна крови маленьких бешеных, но все еще милых где-то глубоко внутри собачек… однако ничего подобного на стенах и полу не было. Зато хватало разноцветной слизи и зелено-желтых соплей - видимо, таковым представлялась геймдевам местное бешенство, превращающее крохотных песиков в подобие радужных зомби. А может, дело в возрастном цензе - 14+ - и все это добро просто заменяет кровь?..
        Шумно выдохнув, Игорь снова открыл дверь - теперь ближе всех к нему подобрался здоровяк:
        
        [БЕШЕНАЯ ФРАНЦУЗСКАЯ БОЛОНКА, 2 УРОВЕНЬ]
        
        - Ого! Да это же хренов босс!
        Удар каблуком - но здоровяк был не так туп, как остальная свора: он умел уворачиваться и отпрыгивать. Еще один взмах алой туфлей - без толку. В ногу Игоря тем временем вцепилась чихуа-хуа, и линейка здоровья потеряла пару поинтов. Пинок - и шавка превратилась в бурую кляксу на потолке. Адская болонка меж тем перла напролом, кусала за брюки и норовила уцепиться за локоть.
        После одного из замахов рука заболела особенно сильно, хотя никакого урона не обнаружилось. Только через пару секунд Игорь осознал, что ударился рукой об стол в реале - слишком далеко взмахнув перчаткой с датчиками.
        - Вот же блин, в каких стесненных условиях приходится рубиться!
        Миранда внезапно проснула.
        >Что ты имеешь в виду?
        - Забей, я сам с собой.
        Стиснув зубы, Игорь продолжил бой. Удар локтем, замах туфлей - двадцать очков урона у твари. Укус в ответ - минус пятнадцать у себя. Шкала здоровья уже перекатилась через середину, и полоска окончательно покрасилась в красный - нужно было срочно подлечиться. Еще одна мелюзга подкралась слева - критический удар, и псина улетает к своим гнилым собратьям, жалобно вереща. Но мохнатый босс использовал момент, чтобы уцепиться за локоть - боль, вздрогнувший индикатор хит-поинтов и никаких шансов того, что он ослабит хватку. Удар об стену - а в ответ лишь десяток урона, рычание и падающее собственное здоровье.
        Стиснув зубы, Игорь перехватил туфлю за нос, прицелился, размахнулся и вогнал десятисантиметровую красную шпильку в глаз пушистому исчадью гламура. Челюсти ненасытной твари разомкнулись.
        
        [БЕШЕНАЯ ФРАНЦУЗСКАЯ БОЛОНКА ПОЛУЧАЕТ 110 УРОНА И ПОГИБАЕТ]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 20 ОЧКОВ]
        [УРОН ОТ УСТАЛОСТИ -5HP]
        [ЗДОРОВЬЕ 101/230]
        
        - Э, а где второй уровень? Маловато за такую свору, не?
        Пнув последнюю шавку - скорей, из злости, чем с реальной пользой - Игорь пошел дальше по коридору. За поворотом обнаружилась узкая лесенка в подвал. Остановившись у первой ступеньки, Игорь оглянулся - там, на поле битвы, наверняка можно было еще чем-то поживиться, как и в пустых офисах. Ну, если получится, он еще вернется, а пока надо все-таки найти проклятого Зайца.
        “Трепещи, косой, я иду!”
        Игорь шагнул вниз, прошел один лестничный пролет, второй… и замер у бронированной двери, в которую уперлась лестница. Уже приготовился толкнуть ее, когда услышал тихий голос:
        - Ты что… убил их всех, да? Путь свободен?
        Дверь приоткрылась сама, и наружу показалось сначало длинное ухо, а потом и вся морда Зайца Кирка - с вполне человеческой щетиной и игрушечным, похожим на искусственный нос. Серого монстра нельзя было назвать ни уродливым, ни красивым; скорее, он напоминал небритого реднека… только с заячьими ушами. Он, к слову, наконец-то оделся - в золотистую толстовку с капюшоном и аляпистые малиновые джинсы.
        Прислушавшись, не лаят ли наверху бешеные псы, Заяц вдруг резко толкнул дверь, и та, врезавшись в Игоря, отбросила его к стенке. Кирк, победно хмыкнув, метнулся было вверх по лестнице, но рефлексы, выработанные в игрушках попроще, сработали моментально: размахнувшись, Игорь швырнул красную туфлю прямо в мохнатую башка беглеца.
        
        [ЗАЯЦ КИРК ПОЛУЧАЕТ ПОТЕРЮ РАВНОВЕСИЯ, УРОН 15]
        
        Игорь обратил внимание, что хелсбар ушастого уже надкушен на треть. Шавки постарались? Непутевый заяц. Перс пошатнулся, смешно взмахнув ушами, словно это могло помочь устоять на ногах, запнулся и хлопнулся на ступеньки. Игорь тут же подскочил к беглецу и пригвоздил его к лестнице, уперев ногу ему в спину. Заяц под подошвой попытался трепыхаться, но Игорь, подобрав туфлю, пресек эту суету на корню - просто врезав каблуком по голове еще раз, а затем схватив за ухо и потянув его на себя.
        - Ай! Сука, больно! Не бей меня! - замахал руками заяц.
        - Говори, где вещи, которые ты спер из маркета!
        - Так ты из-за вещей? На мне они, придурок, что мне, голым ходить?!
        - Не ври! Там было больше!
        - Это все, клянусь!
        Игорь задумчиво нахмурился, почесал затылок свободной рукой и распорядился:
        - Ну-ка, давай тогда, снимай.
        - Эм… Ты сам как себе это представляешь? Ты на мне стоишь. Мне кажется, это патовая ситуация, да? А! Ухо, больно!
        Действительно, патовая. Связать и отвести в одиночку перса, который и выше по уровню, и тяжелее, Игорь не мог: любая попытка отпустить грозила взбучкой со стороны рассерженного Кирка.
        - Может, договоримся, а? - взмолился Заяц. - Я ж смотрю, ты вообще новичок?
        - Поговори мне еще! Я тебя за уши-то оттаскаю!
        - Ты новичок? - взвыл Кирк.
        - Ну, допустим.
        - Ты в магазине работаешь, или что?
        - Нет… Ну… просто квест же, попросили.
        - Квест? Какой, в жопу, квест? Это форменное насилие над представителем антропоморфического меньшинства! Над эмигрантом! Фурри-фоб!
        Игорь ослабил хватку.
        - Кто?
        - Ненавистник антропологических меньшинств - фурри-фоб! Не знал даже? Ну, по тебе видно, что ты туповат… Ай! Ухо же!
        - А ты не хами!
        - Ладно, не буду…
        - Смотри у меня! А что до остального… что ты можешь предложить? Какие варианты?
        - Перемирие. Ты отпускаешь меня, а я даю тебе полезную информацию. Идет?
        - Не идет. У меня, знаешь ли, задание, а эта твоя туманная… информация… в него не входит!
        Заяц то ли закряхтел, то ли засмеялся.
        - О, поверь, моя информация позволит тебе получить гораздо больше заданий! Ну что, согласен?
        - А что от меня требуется? Только отпустить?
        - Ну да, я же сказал.
        - И никакого подвоха? Ни ловушек, ни пистолетов, ни фурри-корешей…
        - А ты быстро учишься, да?
        - Завали.
        - Ок-ок… Да, никаких корешей и ловушек. Просто отпусти и поднимись наверх, а когда поднимешься - брось мне туфлю.
        - Это с чего это вдруг?
        - Понимаешь, в моем мире шмот из этого мира становится волшебным, - терпеливо объяснил Заяц.
        - Какой еще - твой мир? Откуда ты? Говори!
        Игорь потянул уши зайца сильнее.
        - А-а! А знаешь что - добей меня! Давай! Добей, ты же этого хочешь, верно?! И ничего не узнаешь! А мне не придется больше воровать шмот из маркета… Всем хорошо будет, да?!
        
        [ДОБИТЬ ЗАЙЦА КИРКА]
        [ОТПУСТИТЬ]
        [НЕДОСТУПНО ПОТОРГОВАТЬСЯ ЕЩЕ]
        
        - Серьезно?! Никакого другого варианта? Эй, Миранда?
        > Твой текущий уровень интеллекта не позволяет совершать более долгий диалог. Прими решение.
        - Твою мать! Ну, что еще остается.
        Жажда знаний оказалась больше жажды наживы - Игорь тыкнул на вариант “Отпустить” и сошел со спины Зайца Кирка.
        Тот медленно встал, отряхнулся, потрогал челюсть и ухо. Кровь на нем была вполне настоящая.
        - Ну вот… - разочарованно пробормотал Заяц. - Сразу бы так… варвар.
        Синяки и ссадины придавали ему несчастный вид. Потянувшись, он с трудом выпрямил уши - Игорь вдруг понял, что Заяц выше его, хоть и кажется субтильным - затем неторопливо стал снимать толстовку.
        - Давай рассказывай! - хмуро сказал Игорь.
        - В общем, этот мир - хаб, - смерив его взглядом, наставительно изрек Кирк. - Везде по городу - в основном, в подвалах, неприметных местах - расположены порталы в другие миры. Один из них - вот, за дверью. От него до моего - всего день пути по степи и еще день подождать. Открывается портал раз в неделю. Я потому и бежал, чтобы успеть, Одежду прихватил на случай, если придется кантоваться здесь еще неделю, но теперь, видишь, надо будет вернуть украденное в маркет и ограбить другой. Лишь бы еще тайная полиция не узнала, ага…
        Игорю даже стало немного жалко ушастого - до того проникновенно он рассказывал о своих проблемах - но он тут же прогнал эту неуместную жалость прочь и спросил:
        - Что у тебя за мир?
        - Я тебе и так слишком много рассказал, - проворчал Кирк. - Придет время - сам с остальным разберешься.
        Он принялся стаскивать штаны, и Игорь отвернулся. Это не укрылось от Зайца.
        - Что? Стыдно? Или ты такой штуки не видел никогда? Гляди, почти как морковка…
        - Тьфу на тебя! Просто… нафига мне на тебя голого смотреть?
        - А ты в курсе вообще, что меня изначально-то тоже обокрали! Избили! Сумку забрали! Бандюганы какие-то! Поджидали прямо у портала. Все шмотки сняли, уроды, только перстенек и уцелел - потому что выпал и в щель закатился. Видал, какой?
        Кирк наклонился и, поковырявшись в кармане снятых брюк, показал Игорю перстень - ржавый, но с двумя огромными черными кристаллами.
        
        [НЕДОСТУПНО В ЭТОМ МИРЕ ПЕРСТЕНЬ НЕКРОМАНТА 5 СТЕПЕНИ, 50% ВОССТАВШИХ В БИТВЕ, 35 УР.] [РЕДКИЙ АРТЕФАКТ] [1500000 КРЕДИТОВ]
        
        Игорь при виде перстня открыл рот.
        “Блин! Надо было добить! И почему в этих онлайнах нет гребаного пересохранения!!!
        - Ты че завис, здоровяк? Туфлю давай. Я тебе все сказал. Вон твои шмотки.
        
        [ТОЛСТОВКА “ЛАКШЕРИ” ЗОЛОТИСТАЯ МУЖСКАЯ, +20% К ХАРИЗМЕ, -10% К СКРЫТНОСТИ, 4 УР.] [800 КРЕДИТОВ, 1,5 КГ]
        [ДЖИНСЫ МОДНЫЕ МАЛИНОВЫЕ С ПОДВОРОТАМИ, +10% К ХАРИЗМЕ, -5% К ИНТЕЛЛЕКТУ, 6 УР.] [1100 КРЕДИТОВ, 1 КГ]
        
        Игорь забрал штаны и толстовку, кинул в рюкзак. Рука с туфлей сама по себе протянулась к Кирку - вариантов предусмотрено не было.
        
        [ЗАДАНИЕ “ПОЙМАТЬ ЗАЙЦА” ОБНОВЛЕНО: ВЕРНИТЕ ВЕЩИ В МАГАЗИН]
        
        - Ну, все. Квиты? - хмуро спросил Заяц. - Только, чур, я выхожу первый.
        - Погоди, - Игорь преградил путь. - Те бандиты… Почему они ждали тебя именно здесь? Выходит, они знали про портал? Но откуда?
        - Да я откуда знаю, откуда? Знали и все! Давай, не испытывай мое терпение, парень! - раздраженно воскликнул Кирк.
        - Ладно-ладно, извини, но… ты не мог бы рассказать мне, где другие порталы? Ну, и там всякие иные интересные места?
        Кирк задумчиво почесал щетину на подбородке.
        - Ну, смотри. Мы с тобой рассчитались, причем на твоих условиях, так? Давай теперь торговаться. Я сдам тебе три точки выхода и один подпольный магазин, торгующих артефактами, а ты мне отдашь свою куртку. Она все равно - вон какая потрепанная, а ты себе новую без труда раздобудешь, думаю. Ну что, годится?
        Куртка действительно изрядно поизносилась после драки с псами, и стоимость ее снизилась почти вдвое.
        - Годится.
        Игорь снял куртку.
        
        [-10HP, - 5% ХАРИЗМА, +5% ЛОВКОСТЬ] [ЗДОРОВЬЕ 90/210]
        
        - Ну, чего ждешь? - нетерпеливо спросил Заяц.
        - Сначала сдай мне порталы.
        Кирк закатил глаза.
        - Карта города есть? Покажи, я там отмечу.
        На открывшейся карте, где точкой показывалось нынешнее положение, а жирным кругляшком - магазин одежды - вдруг вспыхнули четыре новых “маркера”. Почти все - далеко на границах большого города, и только одна - где-то неподалеку.
        - Ну все, доволен? Давай сюда. - Кирк буквально выдернул из рук Игоря куртку.
        Игорь стоял и смотрел, как он одевается, потом долго перекладывает туфлю из одной ладони в другую, словно 5-летний кроха, который выбирает в магазине новую игрушку. Затем Кирк вдруг размахнулся туфлей и обрушил шпильку на голову зазевавшегося Терехова.
        Картинка застыла и погасла.
        “РЕСПАУН?” - высветился на экране вопрос.
        Глава 4 - Бродяжка
        Перед глазами снова пронеслась заставка, вперемешку с нарезкой кадров путешествия по городским кварталам. Через долгие три минуты в темноте прорезалось очертание двух врачей в масках на фоне яркой лампы. Стоявший справа тряс Игоря за грудки и истошно верещал:
        - Мы теряем его, мы теряем его, Стив! Теряем его! Нет! А, вроде очнулся он. Показалось.
        Они находились в достаточно узком помещении… или, точней, как Игорь понял несколько мгновений спустя, в карете скорой помощи. Второй врач - очевидно, тот самый Стив - темнокожий бугай с потешными черными бакенбардами, вытащил иглу капельницы из вены Игоря и, зажав ранку ватным тампоном, протянул воскресшему руку. Голос у негра был спокойный, уверенный, добрый:
        - Попробуйте встать, вам уже должно быть лучше. Также мы вылечили вас от бешенства. За наши услуги реанимации вычтено 42 кредита, а также 12 кредитов за прививку от бешенства.
        
        [-62 КРЕДИТА] [107 КРЕДИТОВ]
        [ЗДОРОВЬЕ: 210/210]
        [МОДИФИКАТОР “БЕШЕНСТВО” ОТКЛЮЧЕН]
        
        - Дорого так прохилился, блин. Почему сорок два кредита? Что за число такое особенное? А, Миранда?
        > На вашем уровне сложности за респаун взымается штраф в размере четверти содержимого вашего кошелька. В зависимости от сложности квестового задания могут и сниматься премиальные баллы. Также вы можете потерять вещи, которые в момент убийства находились у вас в руках, а в случае убийства другим игроком с навыком “воровство” - можете потерять предметы и из вашего рюкзака.
        Да, бессмертие в этом мире обходится слишком дорого - даже реальными деньгами мира настоящего. Игорь испуганно вскочил, жестом за спину полез в рюкзак - но его там не было.
        - А сразу нельзя было сказать? И где… где мои вещи?!
        - Да не переживайте вы так, вот они лежат. - Темнокожий показал на рюкзак у его ног. - Или, по-вашему, если тут черный, он уже и вещи украл?
        Под его хмурым взглядом Игорь смутился:
        - Да нет… извините, если так показалось…
        Вдруг Стив заржал.
        - Да брось, парень, я шучу. Хотя у нас правда Роб обычно че-то ворует - то скальпели, то тампоны…
        - Слушай, хорош уже прикалываться! - обиженно воскликнул его белый напарник.
        - Ну да… прикалываться… - хмыкнул Стив и украдкой подмигнул Игорю.
        Тот криво улыбнулся и пробормотал:
        - Ладно, я, правда, пойду…
        Он наклонился, подобрал рюкзак и, спрыгнув с подножки медицинского фургона, оказался на улице. Лишь там, вдали от глаз врачей, Игорь рискнул заглянуть в содержимое.
        Стив не соврал: в рюкзаке лежало все, что имелось на момент сохранения - мобильник, карта, украденные Зайцем Кирком толстовка и джинсы. По всему выходило, что можно идти обратно в магазин, сдавать вещи. Открыв карту, Игорь кое-как определил, в каком направлении идет - стрелка продолжала крутиться и разворачивать карту то туда, то обратно, намекая на недалекость игрока - и зашагал по улице, лавируя между редкими прохожими.
        Но шел недолго:
        
        [ВЫ ДАВНО НЕ ЕЛИ! МОДИФИКАТОР: “ГОЛОД”, -20HPВ ЧАС]
        [ЗДОРОВЬЕ: 190/210]
        
        - Вот же блин! Это же офигеть как много! За десять часов окочуриться можно, да? И что, где здесь пожрать? Эй, приятель! - Игорь толкнул в плечо коренастого парня с рюкзаком, который как раз проходил мимо. - Где тут кафешки?
        “Приятель” обернулся. На нем была армейская куртка с множеством карманов, кожаные штаны с шипами и бандана, в которых обычно ездят мотоциклисты. Игорь прочел:
        
        [ИГРОК: GUNBOY, МУЖЧИНА, АЗИАТ, 16 УРОВЕНЬ]
        
        - Эй, новичок, поаккуратней плечами рассекай, - одарив Игоря хмурым взглядом, процедил GunBoy. - А то до второго уровня не доживешь.
        - Я респаун не боюсь, если надо - возрожусь, - хмыкнул Игорь и только потом, уже сказав, понял, что собеседник вряд ли поймет, о чем он довольно плоско пошутил.
        Впрочем, GunBoy не стал заострять на этом внимания.
        - А ты дерзкий, да? Откуда?
        - Россия, Урал. А ты?
        - Я из Кореи. Тут уже больше месяца. Ну, удачи, чувак, мне пора.
        Он повернулся и бодро зашагал через толпу. Игорь погнался за ним:
        - Погоди! А сколько тут, в Мидллбург, человек? Ну, реальных людей в смысле?
        - Тебя че, в чате забанили? Ах, точно, ты же новичок, у тебя же нет доступа в чат. - Кореец прищурился, явно довольный собой - видимо, посчитал, что это очень смешная шутка (даже смешней, чем Игорева про респаун). - Ну, немного тут людей пока что. В городе - полсотни, но здесь ваще редко кто задерживается, только новички, вроде тебя. А во внешних мирах - сотни четыре, но там число постоянно растет. Сейчас тестирование массовое открыли, ты же знаешь, так что скоро тут будет несколько тысяч. Кстати, половина тестировщиков проваливают первые задания. Все, мэн, спешу…
        - Ты главное не сказал - кафешки тут где?
        - Какой назойливый русский! Бесплатный совет: не надоедай тем, кто выше тебя уровнем. Время - деньги, мэн. Сколько у тебя премиальных, а? У меня уже несколько тысяч!
        - Три. Я ещё ни одного квеста не выполнил.
        - Три… в первый день? - на миг показалось, что он ошеломлён, но очень скоро лицо корейца приобрело всё тот же невозмутимый вид. - Не попадайся мне!
        Он развернулся и ушел, всем своим видом показывая, что его лучше не трогать.
        - Ну и черт с тобой, - буркнул под нос Игорь и зашагал по тротуару, разглядывая окрестные вывески.
        Точка респауна находилась аккурат на середине пути от заброшенного здания до магазина одежды. Пройдя вдоль фасада серых безликих офисников, Игорь повернул на более оживленный уже знакомый проспект с магазинами. Вывески были удивительно знакомые: “ReStore”, “Swarovski” и “Dolche & Gabana” перемежались с “Бургер Кинг”, “Аддидасом” и “Макдональдс”. Недолго думая, Игорь завернул в последний.
        Курс валют в Миддлбурге, как казалось уже не впервые, был величиной крайне непостоянной. Где-то местный “кредит” был дороже рубля в двадцать раз, где-то в десять, а где-то, как например здесь - всего в пять. В итоге картошка фри стоила бешеных 10 кредитов, гамбургер - 20 кредитов, а здоровенный “Биг Тейсти” - целых 45. Хотя, может, просто дорогая кафешка попалась…
        Прикинув, что два блюда будет принять эффективнее, Игорь взял картошку фри и гамбургер, сел за столик.
        “Ну че, с первой трапезой меня?”
        Поднес ко рту бургер, надкусил - вкус ощущался лишь пару секунд, два-три укуса - и в руках ничего не осталось. Вот и все удовольствие. Другое дело, что этот перекус напомнил про голод в реале. Давно он не ел, получается? Или не очень? Время в игре, по ощущениям, шло как-то иначе.
        - Миранда, скажи, а если я решу выйти из игры, нужны какие-то дополнительные… манипуляции? Или я могу просто…
        > Прежде чем завершить сеанс, необходимо найти ночлег. Если выход в оффлайн будет осуществлен на улице - есть риск смерти от несчастного случая, а в случае неоднократного респауна - штрафных санкций.
        - Мда, ну и, конечно же, ночлег не бесплатный. Отлично! Проклятый капитализм - за все платить!
        > В случае успешного завершения испытательного срока и продолжения нашего сотрудничества, тебе будет предложен по льготной цене комплект жизнеобеспечения и обеспечения питания, который позволит находиться в игре в течение нескольких суток без необходимости выхода в оффлайн.
        Оглядывая зал, Игорь обнаружил не меньше десятка NPC, у которых были имена. Как правило, имеющие имена - это участники квестов, и, судя по их большому числу, даже в этом мире можно было неслабо прокачаться. Но задерживаться здесь Игорю не хотелось - он помнил, что впереди еще десятки миров и тысячи квестов. Значит, надо искать, как выбраться отсюда.
        “Выбраться отсюда” - Игорь иронично усмехнулся, подумав про это. Как это похоже на его реальное положение вещей. Меж тем поочередно мелькнули сообщения:
        
        [ЗДОРОВЬЕ 210/210]
        [МОДИФИКАТОР “ГОЛОД” ОТКЛЮЧЕН НА 1 ЧАС]
        [МОДИФИКАТОР “ГОЛОД” ОТКЛЮЧЁН НА 2 ЧАСА]
        
        Всего два часа! Угу, опять все, как в реальности - жрешь фастфуд, кажется, что много, а голод не проходит, и хочется еще и еще.
        “Гребаные углеводы!..”
        Когда Игорь выходил из Мака, он чуть не сшиб в дверях ту самую негритянку, за которой подглядывал в раздевалке.
        - О, осторожнее, - сказала она, задев его бедром.
        - Извини, - тихо сказал Игорь.
        Он чувствовал неловкость - и из-за подглядывания, и просто потому что знакомиться с девушками стеснялся даже тут.
        - Да ничего. - Она улыбнулась и протянула руку. - Меня зовут Бонни. Ты странно одет. Ищешь приключения? Тогда заходи в ночной клуб “Ласточка” после десяти, увидимся.
        Бонни подмигнула Игорю.
        “Она что, клеит меня? Или клиентов приманивает? Какая у нее функция?”
        В принципе, Бонни могла быть кем угодно - от проститутки до “продавца-трактирщика”, поставщика квестов.
        “А вообще какая разница?”
        - Хорошо, приду.
        - Тогда до встречи, - сказала Бонни с улыбкой и, развернувшись, ушла.
        
        [ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ: ПОСЕТИТЬ “ЛАСТОЧКУ”]
        
        Проводив её взглядом, Игорь зашагал вперед по улице, пытаясь увидеть кого-то еще из игроков. Опыт подсказывал, что в поиске квестов надо свернуть с центральной улицы куда-то в подворотню. Уж там-то однозначно будет происходить что-то интересное. С другой стороны - ну найдет он сейчас себе приключений на пятую точку, и чего?
        Все же он решил проверить свою гипотезу и за пару зданий до магазина зашел в приоткрытые ворота около фасада одного дорогого, судя по позолоте, ресторана.
        Интуиция не подвела - в узком заднем дворе, за пустым фургоном стояла девушка в легкой джинсовой куртке. В ее руке была алюминиевая бейсбольная бита; поигрывая ей, девушка хмуро смотрела в пустой угол между фургоном и мусорным баком. Игорь прочел:
        
        [ИГРОК: BRODYAZHKA, ЖЕНЩИНА, ЕВРОПЕЕЦ, 3 УРОВЕНЬ, НАЧИНАЮЩАЯ]
        
        - Привет! Че ты там палишь? - спросил он, и в этот же момент девушка, даже не удосужившись повернуться к нему, врезала битой во что-то в углу между баками.
        Игорь уже догадывался, что там, но все равно решил посмотреть, поэтому подошел к девушке сзади и выглянул из-за её плеча. Интуиция не подвела: рядом с баком лежал трупик здоровенной, в локоть длиной, белой крысы. Девушка наклонилась, потом снова отошла на пару шагов и встала на изготовку.
        - Фармишь, значит?
        - Ой! - вскрикнула девушка и резко развернулась, одновременно занося биту над головой.
        Игорь рефлекторно отшатнулся, но девушка, по счастью, не стала лупить его своим “оружием” почем зря.
        - Ты чего так подкрадываешься? - спросила она грозно.
        - Да я так… не подумал. Извини. Так ты что, фармишь, да?
        - Ну да, фармлю, - пожала плечами девушка. - А что делать?
        - И часто они тут… пробегают? Ну, крысы?
        Бродяжка посмотрела в угол, похлопала битой по руке.
        - Я не засекала. Но так, примерно раз в 20-30 секунд. Это уже двенадцатая. Я вчера эту фишку просекла, теперь дежурю тут.
        - Не скучно? Что, других способов прокачаться нет?
        - Скучно. Но иначе никак. Во, смотри, опять!
        Белая морда с красными глазами вынырнула из дырки в стене, животное прыжками побежала на девушку. Игорь успел прочесть:
        
        [ЧУМНАЯ КРЫСА-АЛЬБИНОС, 1 УРОВЕНЬ]
        
        …а потом бита девушки приземлилась ровнехонько на темечко зверюги, отщелкав пятнашку очков ХП.
        - Ты откуда? - спросил Игорь.
        С интересом глазея на собеседницу, он всячески пытался привлечь ее внимание, но та упрямо его игнорировала и сейчас даже не повернула к нему голову. Тем не менее Игорь отступать не собирался.
        - Brodyazhka - это же русский ник. Я тоже из России, с Урала.
        Она наконец-то повернулась - зеленые глаза, челка на пол-лица, узкий подбородок. Вполне симпатичная.
        - Да ладно, правда? - Кажется, Игорю впервые удалось удивить Бродяжку. - Я тоже где-то оттуда.
        - А поконкретней?
        - Давай ты не будешь мне мешать, лады? Попозже пообщаемся как-нибудь?
        - Только один вопрос, последний: биту где взяла?
        - Выточила, блин! На токарном станке! - бита снова приземлилась на башку очередной жертве, и Игорь почему-то очень живо представил себя на месте убитой крысы.
        Похоже, NPC-шки здесь куда приветливей реальных игроков, подумал Игорь, уходя прочь от Бродяжки и ее крыс-альбиносов. Слегка удрученный после общения с девушкой, он отправился в магазин одежды, где начинался его путь.
        Улица звучала так, как, пожалуй, и должна звучать в комиксовом мегаполисе: голоса, обрывки фраз или четкие возгласы, клаксоны авто, чья-то невыключенная магнитола, гудок и тихое пыхтание паровоза, ритмичный стук колес по рельсам…
        Игорь нахмурился. Какой еще стук колес?
        Внезапно из ближайшей арки вынырнул огромный бронированный локомотив с турелями на головном вагоне. На боку его красовался огромный герб с саблезубым тигром. Показалось, или в окно кабины выглянул некий робот в ковбойской шляпе?
        Игорь от неожиданности буквально опешил. Откуда здесь вообще взялся поезд?
        А локомотив тем временем пронесся через улицу, попутно сбив парочку влюбленных, имевших глупость целоваться прямо на “зебре”, разбросал в стороны припаркованные у обочины автомобили и скрылся в просвет между домами. Несколько мгновений спустя бронепоезд скрылся из виду, а еще через полминуты последние шумы стихли.
        “Что это… мля… было?!”
        Игорь с трудом заставил себя перейти через улицу и подойти к тому, что недавно было целующейся парочкой. Вокруг уже толпились и охали зеваки. Разумеется, опять не было ни крови, ни внутренностей - так, непонятная жижа, не более того.
        - А что тут случилось? - Один из прохожих посмотрел на Игоря, и тот, помедлив, неуверенно ответил:
        - Да… поезд какой-то проехал.
        - Что? Поезд? - Прохожий хмыкнул. - Да тут же даже рельсов нет?
        Все стали смеяться и разбредаться по сторонам. Игорь, оставшись в гордом одиночестве, еще какое-то время постоял возле “лужицы”, а потом продолжил свой путь в магазин. Дорогой он успокаивал себя, напоминая, что эти возлюбленные - всего лишь два кусочка кода, не больше. Никакой боли, просто часть программы улетела в бездну. Только и всего.
        А вот сам поезд заслуживал пристального внимания.
        - Миранда, что это было?
        
        >Наша техническая служба занимается решением этого вопроса, после вы сможете при желании ознакомиться с техническим отчетом по этой ситуации. Приятной дальнейшей игры.
        
        - Да уж… спасибо! Помогла ты, нечего сказать…
        Впереди показалась вывеска магазина одежды, и Игорь нырнул внутрь. Надо было закончить один не слишком важный, но обязательный квест.
        - Вот, тут с утра у вас украли. - Подойдя к кассе, Игорь достал из рюкзака спертые ушастым вещи и кинул на прилавок. - Задержал, вернул, все дела.
        Менеджер - тот самый, у которого Игорь несколькими часами ранее купил шмот, удивленно посмотрел на него.
        - Да? А я чего-то не помню ничего такого. Странно.
        - Как - не помните? Но вещи ваши?
        - Ну, наши. Но никакой кражи не помню.
        - Так, Миранда, я не понял? - отвернувшись, тихо спросил Игорь. - Это у тебя такой баг, или так и надо?
        Миранда молчала. Неужели квест сорвался? Если предположить, что это не баг, а пресловутая реалистичность, то в таких случаях надо поступить примерно также, как в реальности - например, закатить скандал.
        - Так. Уважаемый. Позовите начальство, директора, или кого у вас там. Я, понимаешь ли, старался, бегал за преступниками, возвращал вам товар, а вы мне врете в глаза. Вы менеджер, или кто?
        Менеджер захлопал глазами и замямлил:
        - Ну, может, не надо директора? Давайте, не знаю, оформим возврат товара… Хотя, если через кассу мы его не проводили, то…
        - Зовите директора!
        Словно реагируя не его возмущенный крик, в конце зала распахнулась дверь, и наружу вышел тот, кто, вероятно и являлся директором маркета - грузный лысый мужик в строгом черном костюме и с редкими, неопрятными усами. Вновь прибывший отдаленно напоминал гангстера из старинного кино. Когда мужик подошел поближе, Игорь прочел над его головой вполне безобидное:
        
        [ФРИДРИХ ГАУЗЕ, МУЖЧИНА, 34 УРОВЕНЬ, ДИРЕКТОР]
        
        - Что тут происходит? - пророкотал Фридрих.
        Взгляд его упал на Игорь.
        - Так, стоп! Это что же, тот самый парень, который погнался за вором? - Подступив к прилавку, Фридрих уставился на украденный Кирком шмот. - Вы все вернули? Стоп! Здесь не все. Он украл еще как минимум золотой галстук и женский бюстгальтер 5-го размера. Верни мне их, и я отблагодарю тебя!
        
        [ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО: НАЙТИ ОСТАВШИЕСЯ ПРЕДМЕТЫ]
        
        - Да вы издеваетесь! - только и смог воскликнул Игорь. - Черт!
        Глава 5 - Застрял в текстурах
        - Грязный ушастый фетишист!
        - Че ты там бормочешь? - послышался голос.
        Вздрогнув, Игорь поставил игру на паузу и снял шлем. В дверях комнаты стояли Андрей и Егор.
        - Ого, ну нихера себе ты шнягу купил. Смотри, и комп еще. Дашь покатать? - спросил Андрей.
        - Ты совсем конченный, что ли? Иди давай. Это мне пришло.
        - Ты как со старшим разговариваешь? Откуда деньги на железо взял, а? Говори!
        - Бесплатно получил. На тестирование. Как профессиональный геймер. И, если че, оно по телеметрии привязано, так что можешь даже не думать, чтобы его перепродать, понял? Сразу в кирпич превратится.
        По лицу Андрея было видно, что он разочарован, но вслух он, конечно же, сказал:
        - Да и не собирался перепродавать. Так, просто погонять, в танчики или еще во что.
        - Ну иди сюда, - Игорь встал и протянул на проводах шлем к морде деверя. - Надевай. Видишь?
        Он понимал, что рискует, но лучше было расставить все точки над i как можно раньше.
        Подойдя к столу, Андрей натянул шлем на голову и тут же, сматюгавшись, скинул обратно.
        - Блин, оно там все моргает красным, вопит какую-то хрень, “неавторизованный доступ” или что-то такое. Ты че, не можешь авторизовать? Ты же хакер!
        - Я не хакер, блин! Оно по сетчатке глаза определяет! Там шифрование с двухкилобитным ключём! И игровая станция заблочена, если я рутовать начну - там чуть ли не пиропатрон, сдетанирует нахер!
        Андрей разочарованно почесал репу. Обилие умных слов и угроза взрыва, видимо, произвели на него впечатление, потому что он нехотя сказал:
        - Ладно, понял, не дурак. Ты эта… хоть бы пожрать сходил, остыло все уже.
        - Да схожу, схожу… а сколько я сижу, кстати? - Игорь посмотрел на часы на своем старом ноуте и удивился - прошло всего полтора часа. Хотя игрового времени - раза в два, а то и в три больше.
        Сняв с груди, рук и ног многочисленные датчики, Игорь спустился на кухню, немного разорил холодильник. По счастью, пока он лопал холодные котлеты, никто ему не мешал, однако, шагая обратно, Игорь столкнулся в коридоре с Батей.
        - Ты че там, компуктер себе новый купил? - спросил отец, почесывая пузо. - Ты эта… старый тогда Егорке отдай. Сам видишь - такая жопа, на новый денег у нас с матерью не будет. А у него по учебе постоянно требуют, задолбал уже за наш проситься…
        - Это не компьютер, пап. Игровая консоль специальная.
        - Игровая? То есть так, для игрушек просто? Типа, “Плейстейшн”? И за какие шиши?!
        - Ни за какие. Мне ее на тестирование дали. Пробую, короче, денег заработать.
        - Каких денег?
        - Короче, консоль бесплатная, это мне платят, наоборот. Нет, перепродать не получится. - Игорь приготовился повторить все, что говорил только что Андрею. - Нет, другим поиграть тоже не…
        - Ха! Тебе платят? За игры? Че ты меня за дурака-то держишь? - Батя начал заводиться, и Игорь понял, что наступил на больную мозоль на тему “тунеядства”. - Да сейчас таких, как ты - толпы. Я тебе говорю, нравятся компы - шел бы в магазин компьютерный, продавал бы их, а не сидел, электричество зря гонял! Или хотя бы в колледж, получи среднее профессиональное хотя бы. А дома штаны просиживать - не наш метод. Тереховы не так деньги зарабатывают, понял?
        - А как? - ухмыльнулся Игорь.
        - Да очень просто… - Под взглядом сына Батя если и растерялся, то ненадолго. - Не умничай мне тут, короче! В общем, я сказал: либо Егорке свой ноут к первому сентябрю отдаешь, либо заработай на новый.
        Игорь пожал плечами. Сил и желания спорить не было - тем более, Батя все равно имел свойство всё забывать к утру.
        Вернувшись в комнату, Игорь снова налепил датчики и надел шлем.
        
        * * *
        
        Он стоял в том же магазине одежды, где и прервался. Напротив, рядом с директором Фридрихом Гаусе и незадачливым менеджером, перекатывался с пятки на носок охранник - синяя форма с фуражкой, 13 уровень.
        - Парень явно не в себе, - вещал Фридрих. - Он так стоит уже больше часа и смотрит в одну точку. Пугает посетителей.
        - Кажется, очнулся. - Охранник зачем-то посветил фонариком Игорю в лицо. - Это, как говорят, какая-то болезнь новая, вроде столбняка. За последние пару недель я лично таких же зависших уже человек пять видел, или у нас прямо тут, или в окрестностях. Хорошо, что тут отключился, а то б обнесли на улице да и все, сиди без денег… Ты как вообще, паренек?
        - Как я?! Да отлично! - саркастически воскликнул Игорь. - Дома батя с деверем терроризируют, перебил ради вашего квеста кучу собачек, девки третьего уровня со мной не хотят разговаривать, а вашему директору Фридриху, понимаете ли, галстука с лифчиком не хватает. А знаете что? Я принесу вам эти гребаные галстук и лифчик! Принесу!
        С этими словами он, провожаемый недоуменными взглядами, выбежал из магазина и направился прямиком к заброшенному подвалу, в котором его уже однажды прикончил Заяц Кирк. В списке невыполненных заданий висело одно дополнительное - найти место происхождения антропоморфов. Возможно, что ушастый не соврал про портал, и Игорю не хватило дойти всего пару шагов до входа в новый мир.
        Свернул на улицу, где они повстречались с нищим, Терехов увидел странную картину: в невысоком дереве, раздвоенном у основания, застряла собака. Застряла совершенно так, как застревали в текстурах древнющих недоделанных игрушек разные мобы с квадратными угловатыми мордами - непрерывно пыталась бежать, при этом стоя на месте; ветка пересекала туловище поперек, а две задние лапы болтались в воздухе. Вернее, полторы - одна задняя нога и еще половина второй. Собачка была трехногая. Странности добавляло то, насколько детальными были и дерево, и несчастная собачка - беспородная, невысокая, по окрасу слегка похожая на Майло из старого фильма “Маска” с Джимом Керри.
        
        [СОБАКА ДЖЕК, 1 УРОВЕНЬ]
        
        Пес, увидев Игоря, замахал хвостом и попытался к нему подбежать. При этом пленник дерева смотрел с такой преданной надеждой, что Игорь невольно отвел взгляд: стыд из-за убийства десятка бешеных собачек сжигал Терехова изнутри.
        - Бедняга… Миранда, вы там в Африке совсем сдурели, что ли? Фиксируй баг давай.
        
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 1 ПРЕМИАЛЬНЫЙ БАЛЛ] [4 ПРЕМ.БАЛЛОВ]
        
        >Спасибо! Баг зафиксирован.
        
        Игорь уже думал идти дальше, но умоляющий взгляд собаки буквально приковал его к месту.
        - Спасти тебя, что ли?
        
        [ДОСТУПНО НОВОЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ: СПАСТИ СОБАКУ ДЖЕКА]
        
        - Оперативненько… Подслушиваешь, Миранда, да? А еще искусственный интеллект, блин. Должна ж быть лучше человека, а туда же… Ладно, попробуем.
        Игорь присел на корточки и погладил пса по голове. Тот тихо заскулил и еще сильнее завилял хвостом. Нахмурившись, Игорь схватил беднягу за хвост и попробовал приподнять - пес взвизгнул, и забрыкал здоровой лапой и обрубком.
        - Тише, тише… Не получается, да? Попробуем потянуть.
        Игорь ухватился за лапу и обрубок и потянул на себя. Как показалось, это помогло. Ветка, пронзившая тело, слегка сдвинулась с места, а пес, поняв намерения своего спасителя, стал помогать, чем мог - то есть отталкиваться передними лапами. Желая поскорей все закончить, Игорь напряг мышцы со всех сил, но двигалось все очень медленно - гребаная ветка отпускала собаку неохотно, буквально по сантиметру в минуту.
        Вдобавок рука от дополнительного усилия вспотела, культя выскользнула, ветка спружинила и вернулась почти на то же место, что и была.
        - Вот зараза. Сорвалась… Ладно, попробуем с другой стороны зайти.
        Обойдя дерево, Игорь снова погладил пса и потянул - теперь уже за передние лапы. Дело пошло чуть повеселей - собака скулила, вытянувшись, дрыгалась - но все равно слишком медленно.
        - Давай, давай, родимая! Еще чуть-чуть!
        Собака дрыгнула лапами последний раз, извернулась, оттолкнулась от несчастной ветки и с победным визгом полетела в Игоря…
        
        [ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО! ПОЛУЧЕН ОПЫТ]
        [ВЗАИМООТНОШЕНИЕ С ПЕРСОНАЖЕМ СОБАКА ДЖЕК УЛУЧШЕНО]
        
        …однако тот, оступившись, упал в бок и не смог удержаться собаку: лапы ее выскользнули из ладоней Игоря, и она, победно лая, полетела в сторону проезжей части.
        В тот же миг, словно по злому року судьбы, из-за поворота вылетел круглый, почти игрушечный фургон с надписью “Мороженое”. Не успев затормозить, он переехал трехногую собачку Джека, которая, к несчастью, приземлилась прямо перед его передними колесами.
        Чавк!
        Игорь невольно сморщился и отвернулся.
        Когда фургон унесся прочь, на асфальте, в том месте, где собака Джек скончалась, остались останки такой же серой слизи, которую Игорь уже видел в заброшенном здании, убивая бешеных терьеров.
        Ком подкатил к горлу, и парень, сжав кулаки, хрипло воскликнул:
        - Суки! Уроды! Вы убили Джека! Убили гребаную трехногую собачку!
        >Прости, это баг игры. Персонаж не был должным образом оттестирован. Спасибо за работу, держи бонус.
        
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 2 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛА] [6 ПРЕМ.БАЛЛОВ]
        
        - Четырнадцать плюс у вас игра, да! Какой, в жопу, четырнадцать плюс?! Вы так подросткам всю психику нахер поломаете! Я сам уже не знаю, как дальше играть!
        
        [ВЫ ДАВНО НЕ ЕЛИ! МОДИФИКАТОР: “ГОЛОД”, -20HPВ ЧАС]
        [ЗДОРОВЬЕ: 190/210]
        
        - Сука! Какой есть? Меня стошнит щас вообще…
        
        >Напоминаю, что по условиям контракта ты играешь на высоком уровне сложности.
        
        - И в чем сложность?! Смотреть на то, как умирают собаки? Джека уже не вернуть, а ведь он мог стать моим другом…
        “Ладно хоть бабки дали”, - слегка успокоившись, подумал Игорь, но вслух своих мыслей, разумеется, не озвучил. Интересно, сколько стоит премиальный балл? Доллар? Может, один цент? Дойдя до забора, Игорь решил пойти вдоль периметра и поискать другой вход, чтобы снова не терять здоровье из-за злосчастной аллергии. К счастью, другой способ попасть на территорию нашелся довольно быстро: на противоположной стороне обнаружились раздвижные ворота с надписью “ФАБРИКА Ice - лучшее мороженое Миддлбурга”.
        По счастью, когда Игорь к ним подошел, они как раз были открыты. Изнутри выехал фургон - точно такой же несколькими минутами ранее сбил несчастную трехногую собачку Джека. Проводив фургон ненавистным взглядом, Игорь воровато огляделся по сторонам и, чуть согнув ноги в коленях, прокрался через ворота. Затем завернул за угол будки, в которой, видимо, находился пульт управления воротами, и также в “режиме скрытности” двинулся к заброшенному зданию.
        - Эй! Кто там идет? - послышался окрик из будки
        - Блин, заметили… - Игорь выпрямился. - Я по делу!
        Сухой темнокожий старик в очках с двойными линзами, высунувшись из окна будки, подслеповато уставился на нарушителя. Внезапно негр поменялся в лице.
        - Подойдите-ка… О, а я вас помню! Это вас я нашел раненым около четвертого корпуса. Я еще “скорую” вызвал… вижу, вас подлатали?
        - Да, подлатали. Большое вам спасибо.
        - А что вы делали у четвертого корпуса, позвольте спросить? - поправив очки, осведомился обитатель будки.
        Высветились подсказки:
        
        [СОБИРАЛ СТАРЫЕ БОТИНКИ]
        [ВЫСЛЕЖИВАЛ ОПАСНОГО ПРЕСТУПНИКА]
        [ИСКАЛ КОЙ-КАКИЕ ДОКУМЕНТЫ]
        
        В памяти всплыли бумаги, разбросанные по офису, в котором Игорь прятался от безумных собак.
        - Эм… фирма… Фирма моего дяди. Ну, в смысле, он работал тут пару лет назад, в одной из этих контор. “Корнеплоды”. Да, корнеплоды.
        - А, “Корнеплоды”. Знаю. И что вы там искали? Поди, кой-какие документы?
        - Именно так. Кой-какие.
        - За этими кой-какими документами нужен глаз да глаз! - авторитетно заявил старик.
        Он скрылся внутри, но уже через пару мгновений вышел через единственную дверь, приговаривая:
        - Пойдемте, я вас провожу. Там должно быть открыто, но одно время жила стая собак, а у меня рука не поднималась их выгнать… а потом они еще бешенством заразились… в общем, беда с ними…
        “Черт, вот только такой компании не хватало. Как его слить? На лапу дать? Или грохнуть за ближайшим углом? Думай, думай…”
        - Да не надо меня провожать, что вы, я ж помню, куда идти! - Игорь встал перед негром. - Оставайтесь в вашей будке, я сам схожу!
        - А как же те бешеные шавки?
        - А я ж их еще в тот раз перебил! - отмахнулся Игорь. - Это, собственно, в бою с ними я и пострадал тогда… Кстати, мне там ничего не причитается за эту услугу?
        - О… Ну, у нас так долго не получалось с ними справиться… - Охранник почесал в затылке. - Но мы хотели, и бюджет какой-то наверняка выделяли… Я должен посоветоваться…
        Надо же, прокатило! Игорь решил дожать - подошел ближе, приняв максимально грозный вид..
        - Но, как мы оба понимаем, ваше начальство вряд ли обрадуется, если узнает, что это сделал некий случайный пацан, проникший на территорию без ведома охраны? А теперь еще денег этому пацану заплати… и зачем нужен такой охранник?
        Негр шумно сглотнул, затем воровато огляделся по сторонам и достал бумажник.
        - Вот, возьмите… в качестве компенсации. Только никому не рассказывайте.
        
        [ПОЛУЧЕНО: 200 КРЕДИТОВ] [277 КРЕДИТОВ]
        
        - Договорились. Ну, я пойду? Один, - с нажимом сказал Игорь.
        Их взгляды встретились.
        - Хорошо, - сдался негр. - Я тогда воротам приоткрытыми оставлю, чтоб вы уйти смогли.
        - Добро.
        Охранник спрятался обратно в свою будку, а Игорь, развернувшись, пошел к зданию.
        - А вот это, Миранда, мне понравилось… Хотя, конечно, нихрена не правдоподобно. Чтобы какой-то охранник, при, так сказать, исполнении, дал на лапу какому-то левому чуваку!… Зафиксить этот баг или оставить так? Ладно, пока не буду… вдруг опять сюда прийти понадобится…
        Вокруг здания было все так же пустынно, и краска с двери так же пачкалась, если елозить по ней пальцем вверх-вниз. Вдохновленный полученными от охранника кредитами, Игорь решил для начала пробежаться по всем этажам и офисам в поисках чего-нибудь интересного - раз в прошлое посещение не удалось.
        Начав с копировального салона, Игорь убедился, что ничего интересного там больше нет, и отправился в обувную мастерскую. Там, увы, тоже лута не обнаружилось. А вот в кожевенной ждал сюрприз:
        
        [НОЖ ДЛЯ РАЗДЕЛКИ КОЖИ, 1 УРОВЕНЬ, +5% КОЛЮЩИЙ УРОН] [ПРОСТОЕ ХОЛОДНОЕ ОРУЖИЕ] [10 КРЕДИТОВ, 0,2 КГ]
        
        Игорь положил нож в руку, почувствовал шершавую пластиковую рукоять - хорошо лежит! Конечно, такое себе для первого оружия в игре, но теперь все равно будешь чувствовать себя хоть чуточку уверенней. Помимо ножа, в ящиках трехногого - лишнее напоминание о собачке Джеке, сука!.. - стола нашлись пятнадцать кредитов мелочью, трое ножниц стоимостью по пять кредитов каждые, а также любопытная рекламная брошюра, подсвеченная рамкой:
        “ Лысый бульдог” - Лучший магазин холодного оружия в северном районе. У нас есть все, чтобы вы могли показать зубы.
        Иконка карты подсветилась красным, Игорь открыл ее - действительно, где-то далеко на севере появилась новая точка.
        “Надо будет сходить”.
        Следующим был безымянный офис компании, в которой не осталось ничего, кроме одинокого шкафчика за ширмой. Здесь обнаружилась куча бумаг, старые коробки из-под чая, не отмеченные, как лут, зато отмеченным оказался здоровенный странный кусок хлеба с интересными характеристиками:
        
        [ЗАПЛЕСНЕВЕЛЫЙ БАТОН, 2 Ч. ОТКЛЮЧЕНИЕ МОДИФ. “ГОЛОД”, МОДИФ. “ОТРАВЛЕНИЕ” -200HP/ДЕНЬ] [0,5 КГ, 1 КРЕДИТ]
        
        То есть данный предмет вроде как хилил, позволяя продержаться два часа без потери хит-поинтов, но при этом раз в сутки отнимал столько очков жизни, что мог убить нуба на месте. Удобно… если знать, как дешево вылечить отравление. А так… снова идти к медику и платить бешеные деньги за вакцину. Нет уж, увольте.
        - Миранда, а как вылечить отравление?
        > Общепринятая практика предполагает промывание желудка.
        - Я серьезно!
        > В этом мире показатели реалистичности…
        - Ясно. Проехали.
        Следующим на очереди был собачий магазин, правда, кое-что еще и осталось от утреннего поля битвы в коридоре. Самих останков несчастных четвероногих мобов уже не было - только лужицы темной жижи, вокруг которых кружили мухи. Но в одной из таких лужиц Игорь заметил что-то, загоревшееся красным, наклонился и поднял его.
        
        [ЗОЛОЧЕНЫЙ СОБАЧИЙ ОШЕЙНИК] [0,2 КГ, 120 КРЕДИТОВ]
        
        - Ого! Кажется, первый раз нахожу что-то дороже сотки.
        В рюкзаке прибывало. Задача по поиску места, куда можно будет сбыть подобное барахло, вырисовывалась все четче.
        “Может, в том баре по соседству с магазином одежды… как он там, “Мускулы? Хотя это все потом, потом…”
        Игорь заглянул в собачью парикмахерскую, из которой в прошлый раз выбежала свора бешеных песиков - витрины стояли пустые, на стенах отсутствовали даже зеркала, обязательные для такого рода мест. Лишь в углу на полу валялись чьи-то кости, упаковки от корма и безостановочно дымилось нечто, о происхождении чего Игорь предпочел не задумываться. На большом металлическом столе, на котором, очевидно, в былые времена стригли собак, валялись еще четверо ножниц стоимостью по пятерке, а рядом на полу - опрокинутый старинный кассовый аппарат. Еще плюс десять кредитов.
        “И нехило так килограммов… ну ладно…”
        Вскоре ассоциативные цепочки хитрого шлема все же запустились, и Игорь, почуяв запах разложения, спешно покинул парикмахерскую и отправился к злосчастной лестнице, на которой в прошлый раз его прикончил заяц Кирк.
        Место убийства было обведено красным мелом и вспыхивало, когда Игорь вступал на него. Какая от этого польза, впрочем, он не понял. Толкая дверь, Игорь уже морально был готов увидеть какой-нибудь древний эльфийский храм с порталом или, на худой конец, межпланетный нуль-транспортер, но…
        За дверью оказался сырой подвал с трубами, среди которого стоял десяток стальных шкафов, оставшихся после какого-то оборудования. Никаких признаков портала не наблюдалось.
        - Вот сука ушастая… Урод!
        Игорь со злости пнул дверь. Она распахнулась, отрикошетила от стены и ударила его по ноге.
        
        [УРОН ДВЕРЬЮ -5HP] [ЗДОРОВЬЕ: 185/210]
        
        Игорь закатил глаза. Даже материться он уже устал. Ну, хорошо. Высокий уровень сложности, все тебя норовят обдурить - допустим, вполне реалистично. Но как быть с точками на карте? Игорь открыл ее, сверился. Порталы были все так же отмечены на ней, и один мерцал совсем рядом, всего в каких-то сотнях метрах отсюда. Но вот прямо рядом, в этом здании, никакой точки не было. Игорь пошел вдоль рядов шкафов, заглядывая в каждый из них. Монетками насобирал с десяток кредитов, а также “старый рваный кошелек” - плюс один процент к торговле, минус пять к харизме. В рюкзаке было специальное место, помеченное как “под кошелек”, но Игорь решил положить его в обычный раздел - харизмы ему и так недоставало, все воспринимали его пустоголовым бугаем, который привык решать проблемы с помощью кулаков.
        “Перемудрил я все же с силой, ага…”
        В середине подвала все было перегорожено трубами, натыканными, прямо скажем, весьма хаотично, а за ними проглядывались еще шкафы, подсвеченные тусклой, мигающей лампой.
        - Миранда! Вы в курсе, что вы с трубами переборщили? Не бывает так!
        >Что ты имеешь в виду?
        - Да у вас тут теплопункт, блин, целый! - Игорь осторожно перелез через трубу, из которой под давлением выходила тонкая струйка пара. - В подвале какой-то хилой двухэтажки, мне кажется, так не бывает…
        >А как бывает?
        - Ну как… пара-тройка труб вдоль потолка, не знаю… Ладно, забей, я уже понял, это очередной сраный аттракцион для проверки ловкости.
        Скользить между труб для игрока, комплекции Игоря, оказалось занятием не самым простым, и он изрядно умаялся и даже ободрал локоть, неудачно развернувшись. Однако на предпоследней, девятой трубе его ждал маленький бонус: клочок шерсти темнел на остром ржавом кронштейне, торчащем из стены. Игорь обрадовался: Заяц был тут! Очевидно, Кирк перелез через все трубы и подошел к шкафам.
        Воодушевленный находкой, Игорь проследовал тем же маршрутом, открыл один из шкафов и… замер, весьма удивленный: внутри валялась огромная голова весьма устаревшего, даже мультяшного вида робота с выпученными глазами и блестящими медными заклепками. Из шеи болтались провода, один из которых заканчивался большим, и несомненно тяжелым цилиндром.
        
        [НЕДОСТУПНО В ЭТОМ МИРЕ! ГОЛОВА МЕДНОГО АВТОМАТОНА-ВСАДНИКА, 7 УР.] [ЗАПЧАСТЬ] [700 КРЕДИТОВ, 27 КГ]
        
        - Зараза! Двадцать семь килограмм! А я тащить столько пока что не могу. Интересно, из какого он мира? Тут его вообще можно продать? А, Миранда?
        Миранда промолчала. Ну, вполне логично - зачем ей помогать ему с продажей “запрещенного лута”?
        Поколебавшись недолго, Игорь закрыл шкаф - увы, такая добыча пока что была ему не по зубам - и обернулся, что продолжить поиски ценный вещуг, когда из темноты на него вдруг прыгнуло что-то, и экран подернулся красным от нанесенного урона. Небольшого, но ощутимого. Игорь рефлекторно схватился за пояс - там, где обычно носится оружие - и пальцы тут же сомкнулись на рукояти найденного недавно ножа.
        “Блин, фонарик бы еше”.
        Игорь махнул ножом наугад и, разумеется, не попал по нападающему. Пара мгновений тишины - и снова прыжок из тьмы, однако теперь его уже не застать врасплох! Удар ножом нанёс урона неведомой твари на двадцать очков, но ответного укуса избежать не удалось.
        Игорь, скрипя зубами, отступил ближе к свету и, наконец, увидел нападавших - четыре здоровых грызуна, раза в полтора больше, чем те, которых мочила дубиной Бродяжка во дворике ресторана.
        
        [КАНАЛИЗАЦИОННАЯ КРЫСА-МУТАНТ, 2 УРОВЕНЬ]
        
        Что ж, неплохой противник для нуба, коим Игорь признал себя практически сразу - уж больно игра отличалась от привычных бродилок. Элементы реалистичности одновременно и ломали привычную игровую логику, и делали геймплей более убедительным. Интересно, в соседних мирах так же, или все по-другому? Что-то подсказывало, что по-другому…
        
        [УРОН 20]
        
        Одна из крыс уже протянула лапы, вторая, судя по всему, была на последнем издыхании - она бегала вокруг сородичей, припадая на переднюю лапу, а бок ее украшала страшная рана. Но два оставшихся грызуна нападали весьма уверенно и снизили хелсбар уже почти на треть - сказывалось отсутствие любой брони, способной хоть мало-мальски защитить игрока от острых зубов. Вдобавок Игорь быстро понял, что нож против мелких тварей совершенно неэффективен; единственная радость - навык “владение холодным оружием” подрос на пару пунктов. Совершив еще пару неудачных выпадов, Игорь спрятал клинок и попятился в угол, к шкафам. Там Терехов подобрал лежавшую на полу отломанную стальную дверцу и оглушил прыгнувшую на него крысу, обрушив стальной лист на ушастую башку. Тут же посыпались сообщения:
        
        [ПРЕОБРАЗОВАТЬ В ОРУЖИЕ? ОЖИДАНИЕ… ПРЕОБРАЗОВАНО]
        [НЕДОСТУПНО ДВЕРЦА СТАЛЬНАЯ, 4 УРОВЕНЬ, ОГЛУШЕНИЕ +20%] [ХОЛОДНОЕ ИМПРОВИЗИРОВАННОЕ ОРУЖИЕ] [8 КГ, 1 КРЕДИТ]
        [ВЫБРАННЫЙ ПРЕДМЕТ СЛИШКОМ ТЯЖЕЛЫЙ!]
        [УРОН ОТ УСТАЛОСТИ -5HP] [ЗДОРОВЬЕ 146/210]
        
        - Ты кого, блин, сейчас слабаком назвала?! Ни фига я не устал! - Игорь опустил ребро дверцы на упавшую крысу. Эффектный хит принес ему пару очков опыта, но и без дамаги не обошлось. Про усталость и недоступность “импровизированного оружия” захотелось поспорить, но оставшаяся в живых крыса не давала погрузиться в философию: разъяренная смертью товарок, она с утроенной энергией бросалась на Игоря, и тот под этим напором невольно попятился. Вдобавок руку вдруг пронзила боль - сначала подумалось, что из-за работы хитрых датчиков с обратной связью, но потом дошло - это он опять о кровать ударился, из-за треклятой тесноты. Черт! Ну вот как в таких условиях играть? Хорошо, это крысы, а когда василиски пойдут, как тогда, у торгового центра?
        Впрочем, жутче всего был тот странный бронепоезд, который, казалось, мог обречь игрока не просто на еще один респаун, а убить окончательно и бесповоротно, причем в обоих мирах сразу.
        Плюнув на предостережение и поинты дамаги, которые отнимало собственное оружие, Игорь махнул дверью пару раз - и дело было решено.
        
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 20 ОЧКОВ]
        
        Отбросив дверь в сторону, Игорь покосился на хэлсбар - осталось две трети. Не так, чтобы дофига, но давиться заплесневелым батоном Терехова пока опасался. Оглядев трупы, он обнаружил только “клык крысы-мутанта” - простого артефакта, который - о, злая ирония! - был “недоступен в этом мире”. Наверное, в других мирах можно сделать из зубов ожерелье или сварить некое зелье, но здесь, в Мидллбурге, никакой пользы от них не было.
        Проследив, куда идет пара мощных отопительных труб, Игорь погрузился в темный тоннель, откуда, по-видимому, и пришли крысы. Некоторое время Терехов брел во мраке, ориентируясь только на звуки, но, по счастью, больше никто нападать не спешил. Со временем света осталось так мало, что даже очертания предметов различались с трудом. Но руки - точнее, датчики на руках - нащупали проход, идущий под трубами. Наклонившись, Игорь разглядел далеко впереди тусклый источник света, преломленный от красных кирпичных стен. Ощупью Игорь поковылял туда, каждую секунду рискуя угодить в незримую ловушку, сокрытую в окружающем полумраке. Впрочем, осознание, что он на верном пути, грело душу и не давало отступить назад.
        Примерно через три десятка шагов, когда свет стал ярче, ему наперерез бросилась еще одна крыса. Оттолкнувшись задними лапами, она прыгнула на Игорь, но он ловко увернулся, и челюсти грызуна клацнули в миллиметре от запястья. Нож прыгнул в ладонь, пара резких взмахов, пинок ногой - и крыса, испустив дух, падает на пол. Глядя на труп у ног, Игорь удовлетворенно хмыкнул: надо же, первый раз сражение удалось без потери для ХП.
        Лампа висела прямо рядом с небольшой нишей в стене туннеля, расширяющейся сверху до достаточно просторного технологического колодца. Стальная лестница, прикрученная к стене, уходила вверх мимо отопительных труб и небольшой площадки. Игорь поставил ногу на лестницу, шагнул наверх, и…
        
        [ОБНАРУЖЕН ПОРТАЛ В МИР “ПРЕРИЯ”]
        [ЗАДАНИЕ “НАЙТИ ИСТОЧНИК АНТРОПОМОРФОВ” ВЫПОЛНЕНО!]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 40 ОЧКОВ]
        [УРОВЕНЬ: 2]
        [ПОИНТЫ НАВЫКОВ: 1]
        ЧАСТЬ II - Новичок
        
        Глава 6 - Анфи-коины
        - Один?! Всего один поинт навыков за уровень?! - Радость по поводу долгожданной прокачки сменилась разочарованием.
        Поднявшись на площадку, Игорь увидел остатки портала - покосившийся дверной проем с обломанными петлями на косяке и обугленными краями, попросту припертый к стене колодца большим булыжником, который не позволял ему свалиться вниз, в проход.
        Сверху лестница заканчивалась канализационным люком. Поднявшись к нему по лестнице, Игорь осторожно толкнул его вверх - ничего, стоит, как влитой, ни сообщений, ни иной реакции. Видимо, выход со стороны подвала “Корнеплодов” был единственным. Но куда тогда делся Кирк? И куда он мог унести все своё богатство?
        “Когда там этот его портал должен зафурычить? Через неделю? Сумки у него, кажется, с собой не было…”
        Кирк, конечно, мог и соврать насчет портала, но зачем тогда он скрывался в подвале от своры собак, если мог свинтить в любую минуту? Вопросы, кругом одни вопросы…
        Допустим, все реалистично. Допустим, за те короткие минуты респауна, пока машина “скорой” забирала безжизненную тушку Игоря из подвала, Кирк успел из этого же подвала слинять. Возможно, инстинкт ворюги - а образ у перса был именно таковым - повел его куда-то дальше на промысел. И правильно, чего время терять, пока портал не активен. Но тогда получается, что где-то рядом должен быть тайник.
        Первым делом Игорь прибавил себе Интеллекта:
        
        [СИЛА: 3] [ИНТЕЛЛЕКТ: 3] [ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 5]
        [ДОСТУПЕН НАВЫК “ОБЩЕНИЕ”] [ДОСТУПЕН НАВЫК “ИНТУИЦИЯ”]
        
        Затем открыл рюкзак, достал мобильный телефон - цифры больше не прыгали, а сбоку пририсовался полупрозрачный бокс чата, который, впрочем, пустовал. Ладно, потом еще будет время разобраться. Затем открыл карту, которая, наконец-то, перестала плясать и вращаться при каждом перемещении. Помимо зданий теперь тут была отмечена тонкая пунктирная линия туннеля, в котором он находился.
        “Надо дальше идти. Вон, он еще метров на сто продолжается”.
        Спустившись, Игорь продолжил исследовать подземелье. Примерно метров через десять под ногами стали плюхать лужицы воды; попадаясь все чаще и чаще, но вскоре слились в один большой ручей, а под конец воды стало по щиколотку, и оттого скорость движения сильно замедлилась. Впрочем, к этому моменту впереди вырисовался силуэт большой ржавой двери в стене, которой заканчивался тоннель. Судя по характерному звуку, за дверью шумели какие-то водяные турбины. Игорь остановился и невольно поежился: уже порядочно воды набрал в ботинки, а никаких островков суши в океане сточных вод видно не было.
        “И где же тут тайник Кирка? За дверью? Если так, то только зря ноги намочил…”
        Оглядываясь по сторонам, Игорь вдруг заметил, что один из кирпичей немного выступает из стены. Задрав голову, Терехов увидел под самым потолком широкую трубу.
        “А что, если…”
        После несчетного количества попыток Игорь наконец смог оттолкнуться от выступа и уцепиться руками за край трубы. Подтянувшись, он заглянул внутрь и увидел там картонную коробку, которая приветственно подсвечивалась зеленым.
        
        [ОБНАРУЖЕН ТАЙНИК!]
        [НЕДОСТУПЕН] [ЗОЛОТОЙ ГАЛСТУК. +10 К ХАРИЗМЕ, -5% К ИНТЕЛЛЕКТУ, 5 УР.] [1300 КРЕДИТОВ, 0,1 КГ]
        [НЕДОСТУПЕН] [БЮСТГАЛТЕР ЖЕНСКИЙ КРАСНЫЙ КРУЖЕВНОЙ. +15 К ХАРИЗМЕ, -5% К ЛОВКОСТИ, 3 УР.][500 КРЕДИТОВ, 0,1 КГ]
        [ВЫ НЕ МОЖЕТЕ НОСИТЬ ЭТОТ ПРЕДМЕТ. ПОДТВЕРДИТЕ СМЕНУ ПОЛА, ЧТОБЫ….]
        [ЗАПЕЧАТАННОЕ ПИСЬМО]
        [НОВОЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ: ЗАПЕЧАТАННОЕ ПИСЬМО]
        [100 КРЕДИТОВ]
        [НЕДОСТУПЕН] [ЖЕНСКАЯ КРАСНАЯ ТУФЛЯ С КАБЛУКОМ. +5 К ХАРИЗМЕ, -15% К ЛОВКОСТИ] [4 КРЕДИТА, 0,2 КГ] [НЕКОМПЕКТ!]
        [ВЫ НЕ МОЖЕТЕ НОСИТЬ ЭТОТ ПРЕДМЕТ. ПОДТВЕРДИТЕ СМЕНУ ПОЛА, ЧТОБЫ….]
        [ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО: ДОСТАВЬТЕ ПРОПАЖУ В МАГАЗИН]
        
        Туфля! Волшебная красная туфля вернулась к своему первому хозяину! А вот дорогущего перстня некроманта среди вещей, к сожалению, не обнаружилось.
        - Ну, заяц, погоди! Я тебе уши-то надеру, грязный фетишист.
        Письмо Игорь решил пока не открывать. Спать - в реале, разумеется - хотелось невероятно, но он все же нашел в себе силы, чтобы прошагать весь путь по туннелю, подняться вверх, пройти мимо охраны и добраться до магазина. Уже вечерело, и Игорь спешил - не запомнил, во сколько маркет закрывается.
        Повернув голову налево, Терехов первый раз обратил внимание на гигантскую рекламу, размазанную проектором на пол-стены небоскреба.
        “ Попробуй МИР ДОЖДЯ!”
        Надпись готическим шрифтом медленно возникла на фоне мрачного особняка с остроконечными шпилями башен. Картинка пошла волнами, как отражение в луже, в которую падают капли дождя.
        “ Испытай свои нервы на прочность в новом окружении!”
        На экране проступили красно-черные силуэты толстого мужчины в цилиндре с презрительным выражением лица, роковой грубо накрашенной красотки и худого старика с оскалом длинных клыков.
        “Кто ты? Грозный мафиози или борец за справедливость? Коварный кровопийца или отважный охотник? Решать тебе!”
        Игорь поморщился - не то, чтобы не любил нуар и подобные сеттинги, просто это точно не было первым местом, в котором хотелось оказаться. С другой стороны, Миддлбург Игорю уже порядком надоел.
        Вдруг его задели плечом, и он обернулся… и вздрогнул, увидев до боли знакомую рожу.
        
        [ИГРОК: GLENN, МУЖЧИНА, ЕВРОПЕЕЦ, НАЧИНАЮЩИЙ, 6 УРОВЕНЬ]
        
        - О, тот самый новичок! - осклабился верзила. - Ты как, в порядке?
        - Да так… пойдет. Отхерачил меня твой NPC-приятель, как щенка.
        - Да блин, так тупо вышло. - Черты лица Glenn’а смягчились. - Но, если тебя это успокоит, я его потом нормально так отмудохал. За нас двоих считай.
        - Ну, норм, че, - пожал плечами Игорь.
        Гленн закусил губу.
        - Слушай, ну мне что-то прям стыдно, будто я тебя сам… того. Лови презент. Похилься немного и не держи зла.
        
        [ГАЗИРОВКА , +15% HP ЗА ДВЕ МИНУТЫ] [20 КРЕДИТОВ]
        
        Игоря забрал у Гленна подарок, посмотрел на этикетку - пестрая, с незнакомым непонятным логотипом. Открыв банку, сделал пару осторожных глотков. "Хэ-пэ" медленно поползло вверх, а Гленн стоял и откровенно глазел на Игоря.
        - Я гляжу, ты уже нормально так прокачался, да? - спросил очкарик. - Левел за один игровой день - неплохо, я до второго качался дня три. Что за квест взял?
        - Найти одного парня, укравшего шмот из магазина.
        - Ага. Слышал про такое. Один в чате писал, что выпало что-то подобное. Кого-то еще из игроков встретил?
        Про Бродяжку и Ган-боя рассказывать не хотелось, и Игорь небрежно бросил:
        - Да так… парочку начальных левелов. Что здесь по ночлегу, не подскажешь?
        - Хостелы всякие, потом с пятого левела хату сможешь снять. А то и купить. Не жалей бабла, купи карту нормальную, со всеми фирмами, а то у тебя, наверное, херовая за десятку кредитов.
        - И где я ее щас куплю?
        - Да хоть вон там, в книжном. Он до 10 вечера.
        - Хороший книжный. Ладно, спасибо.
        - Обращайся.
        Они пошли было в разные стороны, но Игорь, пройдя пару шагов, обернулся:
        - Слушай, Гленн… а как там, в других мирах?
        - Ну, я пока был только в одном, - почесав в затылке, признался очкарик. - Там эти… драконы, замки, все такое. Ладно, у меня квест, я погнал.
        - Удачи.
        - И тебе.
        Гленн ушел выполнять квест, а Игорь отправился в книжный за новой картой, чтобы не выглядеть дураком в глазах других игроков. Особым ассортиментом магазин, прямо сказать, не блистал: прямо на входе громоздился стеллаж, в котором при наведении открывались обложки пары десятков странных романов на английском с неграми на обложках. Такое чувство, что разработчики встроили интернет-магазин книг в функционал игры. Серьезно? Кто-то еще читает книги вместо того, чтобы играть? Слева открылась дверь в кажущийся бесконечным коридор, обозначенный непонятной табличкой с завитушками “Романтическая академия”. То ли там действительно была какая-то странная академия, то ли нигерийские разработчики опять что-то намудрили. Справа ютилось два стеллажа: совсем скромный “Классика НФ” и чуть крупнее - “Манга”, а прямо за ними обнаружился седой гражданин у прилавка с длинными, совершенно киношными усами, приветливо распахнувший руки при виде Игоря:
        - О, нас навестили в столь поздний час! Чем могу быть полезен?
        - Карту города, пожалуйста.
        - Да-да, сейчас… Вам простую, с улицами, или…
        - Ага, конечно! Как будто у меня такой нет.
        - То есть вам простую. - Старик полез под прилавок и положил на стол свернутый листок бумаги. - С вас десять кредитов.
        - Миранда, тут вообще кто-нибудь сарказм понимает?
        > Особенности этнических фразеологизмов по-прежнему являются проблемой для наших нейросетей, если у тебя есть предложения, как улучшить распознавание - пожалуйста.
        - Все ясно. Эй, уважаемый! Я тут вдруг почему-то передумал, не нужна мне простая карта. Давай там, которая подороже, со всеми организациями, порталами и прочим.
        Старик воровато поглядел по сторонам, потом наклонился и заговорил шепотом:
        - Я могу вам продать расположение трех порталов, это будет стоить тридцать тысяч кредитов или три премиальных балла, если у вас такие имеются. Сами понимаете, тайная полиция не дремлет…
        Игорь задумался. Три балла у него были, но большой вопрос, стоит ли тратить их на расположение порталов? И что, по сути, даст это знание?
        - Так а если я буду знать, где они, я, получается, и пользоваться ими смогу?
        Старик нахмурился, задумчиво покрутил ус.
        - Тут я, стало быть, ничего вам не скажу определенного. Вродь как они только раз в неделю открываются, или даже реже… А один покупатель говорил, что может когда угодно туда проходить, что-то вроде проездного билета у него было!
        - Ясно. В общем, мне что-то среднее между самым простым и самым сложным. Без порталов, но со всеми местными шарашками.
        - А, это пожалуйста! Сто пятьдесят кредитов.
        - Да блин, с такими ценами скоро буду опять на мели. Может, уступите малехо?
        - Нет уж, простите, но такой товар не может стоить меньше…
        
        [УРОВЕНЬ ВЛАДЕНИЯ НАВЫКОМ “ТОРГОВЛЯ” НЕ ПОЗВОЛЯЕТ ТОРГОВАТЬСЯ В ГОРОДСКИХ МАГАЗИНАХ]
        
        Игорь чертыхнулся про себя и, отсчитав деньги, передал их продавцу, после чего открыл карту - действительно, теперь она пестрела различными конторами, как какой-нибудь гугловый справочник. В одном только ближайшем квартале помимо “Мускулов” обнаружились две адвокатские конторы (интересно, зачем они вообще тут нужны?), магазин мебели и предметов декора (для любителей симса и его производных, не иначе), салоны мобильной связи и еще десяток самых разных организаций.
        “Блин, а ведь мне еще в магазин надо успеть!” - спохватился Игорь и бросился из книжного прочь.
        Когда он, тяжело дыша, остановился у входа в маркет, Фридрих Гаузе уже закрывал дверь изнутри.
        - Эй, вы… погодите, плиз, - попросил Игорь. - Вот, я тут вам принес… остальное.
        Фридрих некоторое время стоял и смотрел на позднего гостя через стекло двери, потом вздохнул и все же открыл. Игорь тут же вынул из рюкзака и разом протянул директору все найденное в тайнике Кирка.
        - О! Вы все-таки отыскали пропажу! - Толстяк расплылся в улыбке. - Значит, я должен вас отблагодарить…
        
        [КВЕСТ ВЫПОЛНЕН!]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 40 ОЧКОВ]
        [ПОЛУЧЕНО: 100 КРЕДИТОВ] [245 КРЕДИТОВ]
        
        Внезапно через весь магазин, словно огромная театральная портьера, развернулся пиксельный рекламный баннер:
        
        “ Aviamissing.com - лучший сервис по поиску и доставке потерянных вещей на трех континентах!”
        
        - Э, Миранда! Реклама есть, а уровень? Где мой третий уровень, твою мать?!
        Рекламная растяжка тут же исчезла, но Миранда не спешила отвечать.
        - Что, простите? - Фридрих нахмурился, затем не вполне естественно поменялся в лице. - Я не сказал вам важную вещь… За проявленную отвагу я предлагаю вам занять свободную вакансию младшего специалиста по продажам. Обещаю стабильный доход 500 кредитов в неделю - плюс премиальные за успешную продажу. А также возможность покупать вещи из наших коллекций по сниженным ценам. Что скажете?
        - Пятьсот?! В неделю?… Тут у вас что, тренажер успешного манагера?
        - За четыре часа в день! Шесть дней в неделю.
        - Хм… А премиальные? Сколько баллов?
        - Каких баллов? Премию в кредитах, в районе четверти оклада.
        Игорь задумался. Видимо, работа в магазине подразумевала что-то вроде легкого фарминга. “Допустим, умножить на десять, да даже на двадцать, если сравнивать с рублем - какой-то жалкий сорокет за бессмысленный труд, который до меня выполнял NPC? Нет уж, обойдусь!”
        Предложение работать продавцом в магазине задело Игоря за живое. Не для того он учился по современной специальности и смотрел кучу онлайн-курсов, чтобы даже в игре исполнять роль унылого “менеджера низшего звена”.
        “С другой стороны - а если это помимо денег дает и очки опыта?”
        Если предположить, что NPC здесь тоже как-то прокачивают скиллы - не зря же парень-продаван был двенадцатого уровня! - то это должно быть, как минимум, выгодно.
        Еще Игорь вспомнил, что в более примитивных игрушках часто на такую роль садят бота.
        “Вот бы разжиться где-нибудь в соседнем мире големом или клоном и поставить его зашибать бабки вместо себя!..” - мелькнула шальная мысль.
        - А я могу подумать? - пробормотал Игорь в итоге.
        - Конечно! Но не слишком долго, а то вдруг вакансию займут…
        Игорь кивнул и побрел прочь, оставив Фридриха наедине с собой.
        После выполнения первого квеста ощущалось легкое опустошение - получается, теперь он волен делать что угодно и искать любые доступные приключения. При этом он вроде как уже работал и должен еще пройти испытательный срок, а потому просто погружаться в пучину развлечений казалось немного преждевременно.
        С трудом сдерживая зевоту, Игорь нашел на карте ближайший хостел и отправился прямиком туда. Угрюмый негр на ресепшене оказался настоящим грабителем - за самое простое койко-место в номере на восьмерых содрал аж 50 кредитов! - но Игорь слишком устал, чтобы спорить. Пройдя в номер, он поспешно лег на кровать и нажал кнопку выхода. Пока система выгружалась, пришло весьма милое сердцу оповещение:
        
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 10 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ] [16 ПРЕМ.БАЛЛОВ]
        
        >Поздравляю, Игорь! Вы закончили свой первый день в игре. Конвертировать премиальные баллы в анфи-коины?
        
        
        * * *
        
        [0,01 ANFI-COINS]
        
        Игорь молча смотрел на экран ноутбука, где отображался аккаунт пользователя с онлайн-кошельком. Десять премиальных баллов стали одной сотой анфикоина.
        - Бред какой-то! Копейки, млять!
        От злости Игорю перехотелось спать, зато возникло безумное желание выкинуть игровой шлем со всем остальным тестерским барахлом в окно.
        Неужели он потратил день жизни на то, чтобы заработать сотую часть какого-то коина?! Совершив вылазку на пустую ночную кухню и попив воды, Игорь стал выдумывать план мести.
        Первая безумная мысль: вывести все железки в поле, позвать какого-нибудь взломщика, раскурочить, припаяться, попытаться “аппаратно взломать”, чтобы посмотреть, как будет “приведен в действие пункт 6.2 договора” о самоуничтожении. Все же, рванет или не рванет?
        “Бесит, сука…”
        Немного остыв, Игорь вспомнил про договор. Не, наверное, лучше все же не ломать. Собственно, ничто не мешает просто повеселиться, забив на работу и испытательный срок.
        “Мир Дождя… Мир прерий… фэнтези какое-то еще… глаза разбегаются, блин…”
        Вернувшись за ноут, Игорь уже собирался его выключить, как вдруг обратил внимание на едва заметную ссылку “посмотреть нынешний курс анфи-коина”. На экране запестрели разные сайты, биржи и таблицы. Выходило, что один коин стоил… две - две с половиной тысячи долларов. Игорь быстро открыл калькулятор, умножил и уставился в цифру “20”.
        - Хм… получается… не обманули?
        Почти не обманули. Двадцать долларов. А с учетом еще четырех коинов, оставшихся в игре, выходит, что он заработал почти тридцать баксов, то есть примерно столько же, сколько зарабатывает Олег за восьмичасовую смену преподавателя в технаре.
        Цифры крутились в голове, мешая уснуть. Провалиться в сон удалось только за пару часов до рассвета.
        Глава 7 - Северный район
        Утром сразу после завтрака Батя повел Игоря искать в сарае разобранную “двух-яростную” кровать. Оказалось, что не хватает одной из спинок, и в ходе долгой дискуссии было выдвинуто предположение, что спинка пошла под пол для укрепления фундамента этого самого сарая. Когда с кроватью более-менее разобрались, родители попытались напрячь Игоря прибраться в саду, но после небольшого скандала ему все же удалось сбежать и вернуться в игру.
        В хостеле все еще была ночь, и сначала Игорь подумал, что время каким-то хитрым образом затормозилось, но потом до него дошло, что смена дня и ночи здесь происходит куда быстрее, чем в реальности, и по факту здесь уже практически минули сутки. Снявшиеся лишние пятьдесят кредитов были тому подтверждением.
        
        [145 КРЕДИТОВ] [2 УРОВЕНЬ, НАЧИНАЮЩИЙ] [ЗДОРОВЬЕ: 210/210]
        [СИЛА: 3] [ИНТЕЛЛЕКТ: 3] [ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 5]
        [ВЫ ДАВНО НЕ ЕЛИ! МОДИФИКАТОР: “ГОЛОД”, -20 HP В ЧАС]
        [ЗДОРОВЬЕ: 190/210]
        
        - Вот скоты! Даже поспать нельзя бесплатно! Гребаный капитализм…
        Благо, за время сна снялось всего двадцать единиц голода.
        Слушая, как храпят вокруг другие обитатели восьмиместного номера, Игорь вдруг почувствовал себя этаким гастарбайтером или замшелым “областником”, оказавшимся в мегаполисе практически без средств к существованию. Правда, он тут же вспомнил, что находится в самом центре, и цены на съем - да и на покупку - наверняка здесь дороже, чем на окраинах, так что, наверное, сравнение все же не совсем корректное. Нищие приезжие и эмигранты никогда не начинают свой путь с Манхэттена, и если позавчера усталость перевесила здравый смысл, то теперь надо было подэкономить.
        “Поищем че-то на окраине”.
        Раскрыв новенькую карту, Игорь нашел на ней схему трамваев, закинул рюкзак на спину и покинул ночлежку в центре. Путь его лежал в Северный район - там из знакомых названий были магазин оружия “Лысый Бульдог” и клуб “Ласточка”, упомянутый темнокожей Бонни, а также несколько других сомнительных заведений. Где, как не в подобном месте, искать приключений на пятую точку?
        По дороге на остановку Игорь заглянул в бар “Мускулы”, надеясь скинуть там немного лута в обмен на кредиты. Безымянный бармен десятого уровня все так же протирал стаканы, а в зале сидело пятеро - четверо качков и один парень с рюкзаком, в котором Игорь сразу опознал Ганбоя 16-ого уровня. Упустить шанса подшутить над надменным корейцем он не мог, а потому, подойдя, хлопнул азиата по плечу:
        - Привет!
        Ганбой мгновенно развернулся, едва не врезав в лицо Игорю локтем, но рефлексы у обоих сработали как надо - первый вовремя остановился, а второй отскочил.
        - А, это ты, - проворчал недовольный кореец. - Я думал, опять полиция.
        - Что-то натворил?
        - Да так… ограбил пару банков, купил пентхаус… Два подпольных казино, бордель, вот присматриваю нарколабораторию. Еще пять полицейских завалил… - Ганбой зевнул. - Поэтому я в этом мире теперь набегами, только по ночам. А ты чего? Освоился?
        - Ну, я нуб пока что, че. Второй левел кое-как наколотил…
        - Ха-ха! Парни, он признался, что нуб!
        Игорь скривился. Ну да, наверное, в Корее это страшное ругательство - нуб. Он очень живо представил, как корейские мамы пугают непослушных детей: “Вот будешь плохо играть - все тебя будут звать нубом”. Решив не развивать конфликт, Игорь пожал плечами и небрежно спросил:
        - И че, как там?
        - Где - там
        - Ну, в других мирах? Например, в этом… дождливом мире или как-то его там?
        - А, это тот, который недавно открылся? Ну, на любителя. Я лично так, ненадолго забегал. Ты там, кстати, как, определился уже, кем хочешь стать? Ну, в смысле, чью сторону выберешь? Добро или зло? Мне всегда интересно, как новички принимают решение?
        - А че, тут прям надо выбирать? Я так понял, каждый сам за себя, безо всяких сторон и лишней философии.
        - Ну, официально рейтинг кланов еще не ввели… Но нас тут уже больше четырехсот, сам понимаешь. Люди объединяются. Хотя ты прав, тебе еще рано. - Ганбой презрительно фыркнул. - Сколько там тебе лет в реале? Лет двенадцать, да? А мне - тридцать пять.
        Вот тут-то парень и прокололся. Обычно спекуляциями на тему возраста занимаются на взрослые игроки, а как раз школьники.
        - Круто. И кем работаешь? По специальности? Какой универ заканчивал?
        Взгляд Ганбоя забегал, ненадолго повисла пауза, и кореец торопливо сказал:
        - Я… программист. В серьезной конторе, зарплата с несколькими нулями… вот. А игра - это хобби! Закончил… десятый университет в Сеуле!
        Игорь уже еле сдерживался, чтобы не заржать.
        - Десятый? Они у вас там по номерам?
        - Конечно! Это же не какая-нибудь отсталая страна, типа там Вьетнама или Индонезии.
        Парень, похоже, порядком завелся, и Игорь невольно отступил на пару шагов.
        - Хорошо, хорошо, я понял. А на чем кодишь? Какой язык?
        - А-м… - автопереводчик не перевел, но губы Ганбоя шевельнулись, будто кто-то на время отключил звук.
        - Что за компания, стартап какой-то, или крупная корпорация? - решил добить Игорь.
        - И то, и то!
        На этом аргументы, похоже, кончились. Игорь заржал, но смеялся недолго. Рука Ганбоя нырнула за спину, а когда вынырнула обратно, в ней уже была нехилая такая пушка калибра не ниже шестого.
        - Все, парень, ты меня достал! - процедил кореец. - Робби, перекрой выход!
        - Есть!
        Один из мобов, сидевший за соседним столиком, метнулся к двери, перегородив путь к отступлению. Игорь украдкой оглянулся: здоровяк, улыбаясь во все тридцать два, поигрывал складным автоматом. Над головой его мерцало:
        
        [РОББ, МУЖЧИНА, ЕВРОПЕЕЦ, 12 УРОВЕНЬ]
        
        - Эх, опять труп на смене, - послышался грустный голос бармена, который даже не поднял взгляда от расставленных перед ним стаканов.
        Игорь уже приготовился к респауну, но ситуация не переставала веселить.
        - Я буду защищаться! Вот, смотрите!
        Игорь выхватил свое единственное оружие - нож для разделки кожи, и Ганбой опустил пушку.
        - Что это? - спросил он.
        - Это величайший артефакт десятого уровня, позволяющий снять кожу с твоего черепа, несмотря на разницу в наших уровнях! Я нашел его в мрачных городских катакомбах, из которых…
        - Ладно, уговорил, - вдруг улыбнулся GunBoy. - Ты смешон, а я люблю посмеяться. Робби, давай ты…
        За спиной послышался звук автоматной очереди, которая вибрацией отозвалась в спине и затылке.
        Игорь упал. Экран перед глазами заполыхал красным.
        - Твою мать, Робби, зачем? - послышался откуда-то сбоку приглушенный голос Ганбоя.
        - Ну, ты же сказал - давай… я и дал… - ответил ему незнакомый голос, а потом все погасло.
        
        [РЕСПАУН?]
        
        - Твою мать, - Игорь снял шлем, пока шли отведенные три минуты перед воскрешением. - Нарвался. Не хватало мне еще ссор с прокаченным школоло…
        А бар “Мускулы”, похоже, становился для него проклятым местом, вроде бермудского треугольника, в котором без следа пропадали время, надежды и амбиции. Наконец, очертания кабинета медленно прорисовались, на этот раз над ним склонились не врачи скорой помощи, а миловидная девушка, которая держала в руках звенящий белый… стоматологический бур.
        - Но у меня все в порядке с зубами! - возмутился Игорь.
        - Вы что, врач? - в свою очередь рассердилась девушка.
        
        [-36 КРЕДИТОВ] [108 КРЕДИТОВ]
        
        - А-а!! А-а!!! - Игорь заорал, бешено ворочаясь на кресле, пока наконец не свалился прямо на свой рюкзак, который возник за плечами, как по мановению волшебной палочки.
        Из кабинета он буквально выбежал.
        - Миранда, твою мать! Никакого насилия? Реально? Сначала меня убивает из автомата моб, который неправильно распознал команду шефа! А потом… Я адски боюсь стоматологов! А в вашу игру, на минутку, дети будут играть!
        >Я приношу извинения за неправильные действия NPC-игрока. Модуль перевода с вьетнамского будет исправлена.
        
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 1 ПРЕМИАЛЬНЫЙ БАЛЛ]
        
        До Игоря не сразу дошло.
        - С вьетнамского?! То есть этот парень - не кореец, а… вьетнамец?!
        >Я не могу ответить на этот вопрос, поскольку данная информация является конфиденциальной.
        - Да можешь уже не отвечать, и я так все ясно…
        Игорь достал мобильник - похоже, пришло время ознакомиться с местными средствами коммуникации. В распахнувшемся сбоку чате было несколько каналов: “Общий”, “Администрация”, “Новички”, “Миддлбург”, “Вандерворлд”, “Прерия”, “Рэйнворлд”.
        Тыкнул на “Общий”. Онлайн было около двадцати человек, но общались пятеро:
        
        Gauss1998> в южной Империи ваще херь полная. Гасят сразу. Там надо вкачаться до уровня тридцатого, не меньше.
        Glenn> Рили? Я тут выхватил квест, пытался нанять пару ребят чтобы пойти захватывать деревню у границы.
        Gauss1998> Ты крейзи. Пару ребят?! Тебе на пятом уровне и с магией ниже десятки полка с артиллерией не хватит. Артиллерия ваще запрещена походу. ХЗ мб я пока плохо разобрался.
        LinInMyLife25> Возвращайся в Миддлбург. До уровня 10 лучше не лезть туда.
        Glenn> Видишь я без ключа и без приглашения влез!!! Не могу вернуться раньше времени!!! Здесь придется качаться, пока портал не откроется.
        Brodyzhka> Это ты о Вандерворлде?
        Glenn> Ага. Прокачивайся уже скорее!!! Тут круть в целом. Хоть и багов немеряно.
        Brodyzhka> И драконы с русалками есть? :)
        LinInMyLife25> Драконы есть. А что такое русалка?
        Brodyzhka> Это женщина-рыба, стыдно в таком возрасте не знать :)
        
        Игорь рискнул и набрал:
        
        Terigor> Привет! Тут новичков тоже ногами бьют?
        Brodyzhka> Ага.
        Glenn> Еще как!
        GunBoy> Ха! Этого парня сегодня мой кореш в баре пришил! И так будет с каждым!
        Glenn> Мы не сомневаемся. Это в Мускулах было или где?7?? Мда…
        
        Игорь заметил, что Гленн не стал развивать тему, что он тоже отправил его на респаун в первый день игры. Не стал подыгрывать Ганбою. Почему? Может, этот молодой “кореец-вьетнамец” - местный изгой? Пока в игре не встретились игроки уровнем выше его, возможно, они ушли куда-то на более “взрослые” уровни. Возможно, что Ганбоя не любят не только за наглость и невежество, но еще и за то, что он умеет играть лучше большинства? Может, образ “плохого парня” - это реакция на всеобщий хейт?
        “А, может, я слишком дохера заморачиваюсь?”
        Что бы ни было причиной, это нисколько не извиняет надменного мудака Ганбоя. Прокаченные школьники, все равно - если не прям бесят, то точно раздражают все, потому что не умеют держать язык за зубами. Игорь знал, ведь он и сам недавно был таким, правда играл в более простые и привычные игры, да и за словами худо-бедно следил.
        И все же Игорь не мог просто забыть о корейце и потому открыл его профиль. Там обнаружился лишь анимированный портрет-аватарка, остальные поля, включая возраст и геолокацию, оказались скрыты. А, ну еще в разделе “о себе” висела пространная цитата:
        “ В бою всегда побеждает спонтанность. Зубрежка всегда проигрывает.” Брюс Ли
        “Да, парень реально старается быть крутым… как Брюс”.
        Сразу захотелось сбить эту спесь, написать в чат что-нибудь такое разоблачительное про Вьтенам, но, подумав, Игорь решил оставить эту инфу, как козырь - сейчас он был не в тех кондициях, чтобы соперничать в игроком 16-ого уровня, пусть и не-корейцем.
        - Миранда, а ты в курсе, что ты мне слила язык игрока, который скрывает свое местоположение? Просто слила, прикинь? А это для него важно, похоже - ну, чтобы все думали, что он кореец. Это вообще баг или нет - ну, что ты, прямо не отвечая мне на вопросы по личной анкете, косвенными выдаешь инфу оттуда? Мне кажется, очень серьезный. Это уже попахивает этой… как ее… дырой в безопасности… или типа того.
        >Хорошо, я уточню этот вопрос. Ранее о такой проблеме не сообщалось.
        Покинув здание больницы, Игорь направился к ближайшей остановке трамвая. Проспект заканчивался на большой площади, за которой виднелось красивое здание с куполом, похожее на капитолий.
        “Мэрия, не? Хотя плевать…”
        Народа на остановке не обнаружилось, а местные часы показывали четыре часа ночи.
        - Гребаная реалистичность. Трамвая теперь до утра ждать, что ли?
        Выход нашелся также вполне очевидный. Недалеко от остановки на улице стояли два желтых такси; водила одного из них, дядька арабской внешности, облокотившись на крышу авто, курил, с задумчивым видом глядя по сторонам. Завидев Игоря, он сразу оживился и, чуть ли не перегородив ему дорогу, спросил:
        - Эй, мистер! дорогой! Такси не желаешь, да? Дешевое такси, дорогой. Самое дешевое в городе.
        - Сколько?
        - Тридцать! В любой конец города. За город - полтинник.
        На нормальном такси Игорь катался всего раз или два за всю жизнь, потому что дорого и бессмысленно, и соблазн испытать этот аттракцион, столь привычный для жителя мегаполисов, хотя бы в игре оказался сильней жадности.
        - Годится, поехали.
        Дверь такси открылась, и Игорь, забравшись в тусклый салон, плюхнулся на стертое сиденье.
        - Куда? - спросил шофер, усаживаясь за руль.
        Перед глазами открылась карта с парой десяток точек, рассыпанных по городу. Игорь, увидев знакомое название “Лысый бульдог”, ткнул в него пальцем, и ИИ тут же построил маршрут до магазина.
        “Ну что, прокатимся?”
        Увы, его ждало разочарование: как только дверь машины захлопнулась, он услышал рев мотора и почувствовал, как машина резко сорвалась с места, а огни города за окном слились в бесконечный поток. Перед глазами высветилась полоска с таймбаром“Поговорить с водителем…”, которая истекала так быстро, что Игорь и до десяти сосчитать не успел, как она исчезла, а машина свернула влево и замерла на месте.
        - Все, приехали, - сообщил таксист.
        
        [-30 КРЕДИТОВ] [78 КРЕДИТОВ]
        
        Игорь удивленно выгнул бровь. Похоже, такси действовало как своеобразный телепорт, доставляя игрока в любое место города за несколько секунд, чтобы не утомлять его поездкой.
        “Удобно… хотя для первого раза хотелось что-то вроде экскурсии!”
        - Чего завис, приятель? - хмыкнул таксист. - Укачало?
        - А? Не, все норм. До свидания.
        Игорь распахнул дверь и выбрался из машины. Такси, посигналив ему, умчалось прочь. Игорь, проводив его взглядом, уставился на двухэтажный дом с дешевым фасадом из металлопрофиля и искусственного кирпича. Позади виднелись другие дома - невысокие, с горящими окнами, а чуть в стороне трубы какой-то фабрики пронзали затянутое тучами небо.
        - Неприветливое местечко, - пробормотал Игорь себе под нос.
        Большинство из фасадов пустовали, лишь одна из вывесок призывно горела красным, а у входа толпились люди. Игорь сверился с картой - тот самый клуб “Ласточка”, про который говорила Бонни.
        
        [ВЫ ДАВНО НЕ ЕЛИ! МОДИФИКАТОР: “ГОЛОД”, -20 HP В ЧАС]
        [ЗДОРОВЬЕ: 190/210]
        
        - Вот же блин. А в клубе, наверное, все будет дорого, как всегда.
        Достав мобильник, Игорь открыл канал “Миддлбург”.
        
        Terigor> Народ, подскажите, а где в северном районе можно ночью пожрать недорого?
        GunBoy> Жри свое <нецензурная брань>!!!
        
        Да уж, содержательно. Игорь сдержался и подождал ещё немного - и ему ответили.
        
        Brodyzhka> Ищи Воллмарт он круглосуточный. Там только перекусы, то, что хилит на десяток ХП. Зато дешево.
        LinInMyLife25> Не слушай ее, там сплошная реклама, вот и дешево!!! Ты зависнешь на час и выйдешь с пустым кошельком и еще кучей просмотров рекламы!! Обычный супермаркет короче. Где-то рядом с ним там хотдоги продаются - лучше их пожри.
        Terigor> Сэнкс всем, помчал посмотрю.
        
        Игорь убрал телефон и, сверившись с картой, отправился на север. Пройдя полквартала, он обнаружил длинное здание, в окнах которого виднелись полные витрины фруктов, овощей, коробок с яркими упаковками. Вне всяких сомнений, это был тот самый “Волмарт”, о котором толковала Бродяжка. Рекламодатели явно не поскупились - разрисовали все в подробностях, то тут, то там мелькали всплывающие баннеры самых разных расцветок и габаритов.
        “Туда? Или…”
        Игорь закусил губу. Хоть он и больше доверял Бродяжке, чем парню с непонятным трудночитаемым ником, которого ни разу не видел, мысль подкрепиться хот-догом казалась ему более удачной, чем идея давиться магазинным полуфабрикатом. Благо, ларек нашелся быстро, буквально за углом.
        “Судьба…” - подумал Игорь, шагая к заветному киоску.
        Сидевший внутри азиат в фартуке отвлекся от какой-то старинной консоли, в которую ожесточенно рубился, и приветливо улыбнулся вновь прибывшему.
        - Что для вас?
        Игорь усмехнулся - на этот раз переводчик хорошо адаптировался. “Что для вас” - чисто-уральское выражение продавцов, в большинстве других городов покупателям говорят “Что вам?” или “что вы хотели?”
        - Обычный хот-дог.
        
        [ХОТ-ДОГ УЛИЧНЫЙ, 4 Ч. ОТКЛЮЧЕНИЕ МОДИФ. “ГОЛОД”, 25% ВЕРОЯТНОСТЬ МОДИФ. “ОТРАВЛЕНИЕ”] [10 КРЕДИТОВ]
        Глава 8 - Проводить Бонни
        Стрит-фуд, как это часто бывает, оказался дешевым и сытным, единственный минус - риск отравления, но шанс нарваться на него, пожалуй, был довольно невысок. Поблагодарив и продавца, и народ в чате за наводку, Игорь отправился обратно к клубу “Ласточка”, где работала Бонни.
        У входа курил крупный латинос в пиджаке. Десятый уровень, бандит. Увидев Игоря, он оживился:
        - Эй, гринго, не хочешь дури? Дури не хочешь?
        Игорь прошагал мимо и уперся в грудь еще более крупному латиносу с огромной золотой цепью. Все ясно, секьюрити. Сейчас скажут, что лицом не вышел и отправят на все четыре стороны.
        - Ты куда, гринго? Тебе туда нельзя.
        “Ну вот, как и думал”.
        - Передайте, что я от Бонни, - озвучил заготовленный ответ Игорь.
        Амбал смерил парня скептическим взглядом, хмыкнул:
        - Ну, если к Бонни, то ок… Давай посмотрим, что у тебя там? Оружие? Дурь… чужая?
        Латинос принялся обыскивать Игоря, и достопамятный нож, которым парень пытался напугать Ганбоя, как-то сам собой выпал из кармана куртки. Секьюрити подхватил его и хмуро посмотрел на Игоря.
        - Ты че задумал, гринго? Нахер тебе нож в клубе? День Мертвых еще нескоро!
        - Да я просто выложить забыл… простите…
        Латинос покачал головой и небрежным движением бросил нож на специальную полочку со словами:
        - Возьмешь на выходе.
        
        [ЗАДАНИЕ: ПОСЕТИТЬ “ЛАСТОЧКУ” ВЫПОЛНЕНО]
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 50 КРЕДИТОВ]
        
        Отличный бонус - едва на выпивку хватит. Если, конечно, она там будет. Внизу прямо рядом со входом, на круглой сцене, двое обдолбышей в пиджаках играли кислотный психоделик-рок вперемешку с джазом. Довольно неожиданно, Игорь больше ожидал услышать рэп. Вдоль длинной барной стойки расселись персонажи разных уровней, среди которых выделялась только одна длинноногая девица в коротких шортах и шипастом костюме, с черным “ленивым ирокезом” и с очень похожим на Игоря рюкзаком за плечами. Обратив внимание на ник, Терехов понял, что уже видел его в чате.
        
        [ИГРОК GAUSS1998, ЖЕНЩИНА, ЕВРОПЕЕЦ, 11 УРОВЕНЬ, МЛАДШАЯ]
        
        После “Начинающих” идут “Младшие”, получается? Немного странный перевод. Еще было странным и неожиданным, что Гаусс оказался девушкой - по разговору в чате и нику казалось, что это парень.
        - О, привет. - Она тоже заметила его и сдержанно улыбнулась. - Пить будешь?
        - А это чего, модификатор какой-нибудь включает?
        Гаусс закатила глаза, крикнула бармену:
        - Эй, налей моему другу пятьдесят, - затем повернулась к Игорю снова. - Здесь не продается алкоголь. Нигде. “Горячительный напиток”. Это же мир “четырнадцать плюс”, ты забыл?
        - Э… а как же наркота?
        Она усмехнулась.
        - “Дурь”. Они здесь называют ее “дурь”. Такое себе прикрытие, но хоть что-то. А вот с тем, что некоторые персонажи курят, разработчики, похоже, ничего делать не хотят. - Гаусс поморщилась и недобро посмотрела на странного белого парня в кожаной жилетке на голое тело и с огромной коричневой сигариллой во рту. - У них сигаретные магнаты в спонсорах. Я первым делом Миранде написал, что нельзя детям рекламировать сигареты. Ну, мне накинули баллов, сказали, что порешают - вот, уже больше месяца решают. Ну, хоть баллов накинули…
        Слушая ее, Игорь понял, что запутался еще больше - Гаусс говорила женским голосом, но о себе - исключительно в мужском роде. Правда, вспомнилось, что он уже встречал такое же в разговоре сороколетней тетки в одной онлайн-стрелялке, в которую как-то играл.
        “Видимо, особая категория игроков-девушек”, - решил Игорь и решил не загоняться.
        - А как же насилие? Или у них и боксерская федерация типа спонсора?
        - А ты кровь здесь настоящую человеческую видел?
        - Хм. Ну, нет… но оружие?
        - Ну… травматическое. Холодное. В общем, мы тут в чате пришли к выводу, что система сама при каждом обновлении генерирует какие-то такие вот сценарии, хоть и была изначально запрограммирована на “14+”. Первые игроки, вроде Ганбоя, с самого начала изображали из себя “плохих парней”, поэтому и квесты стали под них адаптироваться. При этом детишкам, вроде него, квесты про оружие и насилие не должны быть доступны, но “плохие парни” успешно ломают систему под себя - нанимают головорезов, а те запросто разбираются с теми, кто им неугоден. Они уже тут половину города поделили… сорванцы, что с них взять?
        - У него же вроде как у самого пушка есть? - нахмурился Игорь.
        - Травмат! От него урона - пять-десять хэ-пэ.
        - Хм, ясно. У тебя, кстати, ник прикольный. Ты откуда?
        - Израиль. И мне сорок шесть, если ты про возраст, хотя тут не принято спрашивать. Я еще в Ультиму Онлайн играла! С девяносто восьмого года, на первых русских шардах.
        А теперь “играла” - то есть женский род.
        “То есть, походу, просто выпендривается…”
        - Что посоветуешь для новичка? Остаться здесь, пока уровень не нафармишь, или сразу миры идти исследовать?
        - А сам что хочешь? Понимаешь, чувак, этот город - песочница. И, одновременно, торговый хаб. Мне понравилась фишка, что предметы из разных миров можно перекупать, и что они приобретают новые качества в других мирах. Главное то, что где бы ты ни бродил, по каким мирам, ты все равно будешь сюда возвращаться. Так что рекомендую не тянуть и хату купить. Щас они копейки стоят. Потом, когда здесь будут миллионы игроков - а это может быть и скоро уже - цена до небес взлетит, несколько тонн грина минимум будет стоить.
        - Ха, и как я тебе ее куплю? Когда у меня в кармане сто кредитов. Я же на повышенной сложности играю, нет?
        Гаусс усмехнулась, хотела что-то сказать, потом нахмурилась и, вытащив мобильник, уставилась на экран.
        - Мне пора, - сказала девушка. - Сорян.
        Она поднялась с места и заспешила к выходу из зала, бросив напоследок.
        - У всех бета-тестеров есть доступ еще к одному ресурсу. Соображай, это же очевидно! Удачи.
        - Удачи, - бросил Игорь, но Гаусс его уже не слышала.
        Миг - и она скрылась из виду. Зато подоспел бармен с напитком.
        - От вашей подруги.
        Игорь забрал стакан выпил его содержимое, не глядя - модификатор “временная харизма” повысился на полпроцента - пытаясь обдумать то, что она сказала. Какой ресурс Гаусс имела в виду? Ответа не было…
        Ломая голову, Игорь написал в чат:
        
        Terigot> Ребята, а как тут нагриндить нормально? А то ваще голяк.
        LinInMyLife25> :D Как ты простой! :))))
        Brodyazhka> Давай я за тебя нагриндю, че, а экспу потом пришлю, ок?
        GunBoy> Ха! Этот парень опять обделался!
        Terigot> Ясно все с вами.
        
        Закрыв чат, он решил от нечего делать прогуляться по залу. Народ тут сообрался действительно колоритный и разнообразный - в основном, безо всякой характеристики, но вот в конце барной стойки сидел хмурый худой мужик с потрепанном пиджаке, воровато оглядывающий окружающих.
        
        [РИКАРДО, МУЖЧИНА, ЕВРОПЕЕЦ, 7 УРОВЕНЬ, СТАРЬЕВЩИК]
        
        Увидев подошедшего Игоря, он спросил:
        - По делу или так?
        - По делу.
        Старьевщик кивнул и мотнул головой в сторону уборных.
        - Отойдем в сторонку?
        Торговаться со старьевщиком для Игоря, практически лишенного таланта продавана, оказалось сущей мукой. Потратив немало времени и сил, ему удалось продать лишь золоченый ошейник, все ножницы и старую, первую карту города - и все это по цене меньше реальной.
        
        [ПОЛУЧЕНО 115 КРЕДИТОВ] [193 КРЕДИТА]
        
        “Ладно, все лучше, чем ничего… ну и не таскать хотя бы…”
        Прогуливаясь дальше между столиков, Игорь обнаружил за одним из них пожилого негра в тельняшке. Перед негром были расставлены и готовы к игре… самые обычные шашки.
        “Ну, все правильно: ночной клуб - ночные шашки”.
        - Не составишь мне компанию, чувак? - прищурившись, спросил негр.
        - Ха, а почему бы и нет!
        Улыбаясь во все тридцать два, Игорь сел за столик напротив “матроса”.
        - Только давай играть на деньги, - черная рука ударила по столу звонкой монетой. - По пятерке кредитов для начала?
        - А давай!
        Разум упрямо шептал, что нубу следует остерегаться подобных хмырей в сомнительных заведениях, особенно когда они играют в шашки, и особенно, когда это не реальный игрок, а NPC. Но азарт оказался сильнее. В первой партии Игорь быстро расправился с тремя шашками первого ряда, потеряв всего две, провел в дамки, но за следующие четыре хода растерял почти все свое “войско”.
        - Эх, не умеешь ты, Терехов, зарабатывать, - пробормотал Игорь себе под нос. - Походу, это наследственное…
        - Ну че, снежок, сдаешься? - усмехнулся соперник.
        - Сдаюсь. Давай еще одну.
        - Ставки повышаются до десяти!
        Во второй они остались с тремя шашками каждый, долго бегали друг от друга по разным углам доски, но Игорь в итоге снова проиграл. Старый негр, хитро щурясь, утешительно похлопал по плечу:
        - Ничего, свидимся еще - отыграешься.
        
        [-15 КРЕДИТОВ] [178 КРЕДИТА]
        [НАВЫК “ИНТУИЦИЯ” ПОВЫШЕН НА 0,5%]
        
        - Отлично прокачался, мля, - поднимаясь из-за стола, проворчал Игорь.
        Вдруг за спиной послышались крики и звук разбитого стекла. Щуплый маленького роста парень, похожий на индуса, куда-то тащил за волосы бедняжку Бонни. Проходя мимо чьего-то стола и пытаясь освободиться, она, вольно или невольно, уронила пивную бутылку, и та, упав на пол, разлетелась на осколки.
        - Джаред, пусти! Пусти, ублюдок!
        Несколько парней уже вскочили с места, одни кричали на индуса, другие - на Бонни. Не обращая внимания на их уровни, Игорь бросился к месту событий - он не мог просто сидеть и смотреть, как девушке, которая позвала его в клуб, кто-то делает больно.
        Индус, удивив его, нахмурился и процедил:
        - Проблемы, мужик?
        Все взгляды обратились на Игоря, и он, не обращая внимания на дрожь в коленках, хрипло ответил:
        - Ага. У тебя.
        - Отвали, мля, это не твое дело, - прошипел индус, продолжая держать Бонни за волосы.
        Правда, он, кажется, слегка ослабил хватку, и бедняжка, почувствовав это, дернулась и освободилась.
        - У, мля… - Индус дернулся в ее сторону, но потом покосился на Игоря и не стал упорствовать.
        А Бонни тем временем изменилась в лице и как ни в чем не бывало с улыбкой сказала:
        - О, Игорь! Привет! Рада, что ты пришел.
        Недоуменно глядя то на Бонни, то на индуса, Игорь спросил:
        - Кто это? И что ему от тебя нужно?
        Бонни растерянно оглянулась, посмотрела на индуса, на других парней, столпившихся вокруг, и пролепетала:
        - Да… ничего. Все хорошо, не переживай. Мальчики просто не до конца разобрались… со своими финансовыми обязательствами.
        - Проваливай, мужик, ну! - повторил индус.
        - Да! - вдруг сказал другой парень, который вроде бы, наоборот, пытался Бонни защитить.
        - Все в порядке, мальчики, - снова залепетала девушка. - Игорь просто хочет проводить меня домой, да?
        Прежде, чем Игорь осмыслил нелепость всего происходящего, консоль тут же отозвалась:
        
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ: ПРОВОДИТЬ БОННИ]
        
        - Ну пошли, - пожал плечами Игорь.
        Бонни расплылась в улыбке и устремилась к выходу из зала. Игорь не оставалось ничего иного, кроме как последовать за ней. Шагая за Бонни, он чувствовал, как индус и прочие жгут ему спину хмурыми взглядами, но, очевидно, в этом квесте драки не предполагались.
        “По крайней мере, внутри клуба”.
        Они с Бонни вышли наружу и уже направились прочь, когда амбал-латинос из охраны вдруг окликнул:
        - Эй, гринго!
        Игорь обернулся и вопросительно уставился на здоровяка.
        - Ты жало свое забыл. - Секьюрити, подойдя, отдал нож.
        - Спасибо, - поблагодарил Игорь, пряча клинок в карман.
        Латинос улыбнулся и, подмигнув Бонни, пошел обратно, а Бонни, меж тем, взяла Игоря под руку и повела прочь. Это было неожиданно и немного волнующе, поскольку Игоря никто до этого не брал под руку.
        - Здорово, что ты пришел сегодня в клуб, - сказала Бонни. - Не знаю, что бы со мной сделали, если б не ты.
        - Ой, да брось. Любой бы заступился…
        - Но заступился только ты… Спасибо. - Бонни скосила глаза на Игоря. - Ты, часом, не бандит? Здоровый такой…
        - Хм, нет, я… системный интегратор. Но я еще… учусь в колледже.
        “Лжец… лжец…“ - зашептали голоса в голове, но Игорь тут же их заткнул.
        - О, в колледже! Я тоже когда-то училась в колледже.
        - На кого, на работницу ночных клубов?
        Уже пошутив, Игорь решил, что хватил лишку, но Бонни, к счастью, не разозлилась, а, наоборот, рассмеялась.
        - Нет, не угадал! - улыбаясь, ответила она. - На технолога пищевого производства.
        Игорь присвистнул.
        - Интересная у тебя проработочка… А ты из этого города вообще?
        - Да… Конечно, из этого.
        - А из других городов есть знакомые?
        Бонни ответила с небольшой паузой. Игорь почему-то представил, как система прямо сейчас генерирует девушке память о прошлом.
        - Ну, разумеется, - неуверенно выдавила Бонни. - Этот паскуда Джаред, который таскал меня за волосы, он из Джексонвиля, а один знакомый, Валерьян, вообще из Сибири, представляешь?! Город Ба… Балалаевск, кажется.
        - Балалаевск?! - Игорь заржал. - Дай угадаю - он еще рассказывал, что у них там по улицам ходят медведи, все мужики носят ушанки и жрут водку литрами. А зима - десять месяцев в году. Ага?
        - Да. Все примерно так, - кивнула Бонни и посмотрела на спутника, нахмурившись. - Это неправда? Хочешь сказать… он мне врал?
        Игорь призадумался. Он почти не сомневался, что никакого Валерьяна не существует в природе, что нейросеть сгенерировала эту речь, просто чтобы поддержать разговор. С другой стороны, Валерьян мог быть еще одним NPC, который тоже бродил по городу, искренне веря, что он родился и вырос в городе Балалаевске. И, более того, раз это мульти-сеттинговая игра с кучей миров, то где-то на карте - или в другом мире - вполне мог быть действительно именно такой город, воплощенная мечта стереотипно мыслящего русофоба.
        “Бр-р-р… даже не знаю, хотел бы я оказаться в клюквенном мире голливудской Сибири”.
        - Сложно сказать, врал ли он, - честно ответил Игорь. - Эти русские… никогда не знаешь, стебутся они или правду говорят.
        Дальше они шли молча. Громада заводских корпусов медленно, но неумолимо приближалась, и Игорю вдруг стало не по себе.
        - Слушай, мы правильно идем?
        - Ага. Сейчас надо пройти вон по тому переходу, мимо забора. И за ними будет мой квартал.
        Они подошли к высокому забору с колючей проволокой. От тротуара вверх поднималась узкая металлическая лестница, плавно перетекающая в узкий, полтора метра шириной, мостик, прилепленный к стене завода с одной стороны. Вместе с Бонни шагая вверх по лестнице, Игорь слушал дребезжание стальных решеток под ногами и невольно думал, что эта хлипкая конструкция может рухнуть в любую минуту, и тогда он снова окажется в больнице.
        “Нахрен больницу”.
        Вниз, словно большой желоб, пролегал огороженный отрезок железной дороги, который пересекал заводскую территорию и врезался в темный тоннель. Подойдя к перилам, Игорь посмотрел вниз. Вокруг светились огни мегаполиса, вдали, на фоне гор, слышался стрекот вертолета, прожектора которого били лучами в глубины городских кварталов.
        “Наверное, бандюков ловят…”
        Послышался пронзительный гудок, и Игорь напрягся - неужто сейчас опять появится бронепоезд с гербом? Но, к счастью, и из туннеля показался и поплыл под ними самый обычный тепловоз, который с трудом тянул за собой десяток серых платформ. На первых стояли танки - маленькие, древние, словно сошедшие с постаментов в музее. Для чего они? От кого обороняться, если тут один город на карте? От грозных жителей Балалевска? Следом за танками везли экскаваторы, самосвалы, фургоны с мороженым - братья-близнецы того, который переехал несчастную собаку Джека, попросту укатав бедную псину в асфальт, не оставив и живого места. Игорь уже хотел отвернуться, чтобы не бередить душу понапрасну, когда его взгляд зацепился за нечто на последней платформе. Нечто было исполинских размеров, угловатое и светилось полупрозрачными капсулами.
        “Похоже на какую-то… ретро-футуристическую лазерную пушку!”
        - Это что такое, не знаешь? - указав на нечто, спросил Игорь.
        Бонни тоже оперлась о перила, вольно или невольно прижавшись горячим бедром к бедру Игорю.
        - Не знаю… Говорят, на заводе сейчас поселился какой-то гениальный инженер, помешанный на обороне города…
        - От кого?
        - Ну… от всякой… преступности. И… чудовищ.
        - Чудовищ? А тут водятся чудовища? И ты их видела, реально?
        Она с удрученным видом покивала, а потом прошептала:
        - Да, увы… видела пару раз. Гоблинов однажды… еще василиска и… какого-то металлического монстра.
        - О! А василиска - это который возле здания бушевал? Ну, на центральной улице этого.. делового квартала, так?
        - Да-да, он! Надо же, ты тоже его видел… А ведь это было… больше полугода назад. С ним в итоге Родрик расправился. Это наш легендарный герой, защитник города… он, правда, куда-то исчез, с месяц уже…
        Игорь хотел было сказать, что тварь завалил вовсе не Родрик, а ловкая воровка Хеллен, но промолчал. Важней было другое: бой, который довелось наблюдать пару дней назад, был чем-то вроде демо-ролика, снятого тогда. Очевидно, это было нетипичное событие, которым разрабы как бы предупреждали новоиспеченного игрока или тестера: “Такое тут пока что тоже случается, поэтому не теряй концентрацию и о малейшем баге сообщай во избежание бед!”
        “Хотя, может, никакого Родрика взаправду не было, и Бонни снова вложили в голову воспоминания - на, мол, помни. Пойди разберись, что тут правда, а что - нет”.
        Пока они болтали, наблюдая за тепловозом и составном платформ, на противоположном конце моста собралась группа из четырех парней в худи. Капюшоны скрывали их лица; обменявшись взглядами, незнакомцы устремились прямиком к “сладкой парочке”.
        Глава 9 - Капюшоны
        Глядя на то, как “капюшоны” шагают к ним, Игорь почувствовал, как по спине пробежал холодок. В какой-нибудь банальной стрелялке он воспринял бы появление незнакомцев, как обычную часть квеста, но реалистичность происходящего просто зашкаливала, и оттого он снова на время забыл, что находится в игре. Бонни, увидев “капюшонов”, отступила Игорю за спину и прижалась к нему всем телом.
        - Это Билли! - прошептала она прямо в ухо спутника. - Дружок Джареда…
        - Похоже, придется помахать кулаками, - констатировал Игорь, принимая стойку, которая, по его мнению, была боевой .
        Все было вполне ожидаемо - как и в любой уважающей себя игре, без приключений в этом городе девицу до дома было не проводить.
        Вспомнив о ноже, Игорь достал его из кармана и присмотрелся к вновь прибывшим. Лишь у одного из них, того самого Билли, был третий уровень; остальные - первого и второго. Все помечены, как “бандиты”.
        “Ну, раз бандиты - не жалко и мочкануть”.
        С другой стороны, уровень - не показатель. Хит-поинтов может быть мало, но сила - прокаченной куда больше, чем у Игоря. Впрочем, отступать было некуда.
        - Йоу, Бонни, Джаред передает привет, - крикнул самый высокий из парней. - Давай бабло, и мы, так и быть, не станем уродовать твоего кореша!
        - Что ваще за хрень ты сотворила? - шепотом спросил Игорь. - Ты кем в клубе работаешь, типа… типа проститутки или…
        - ЧТО?!
        Сумочка Бонни обрушилась Игорю на затылок.
        
        [УРОН 10] [ЗДОРОВЬЕ 200/210]
        
        - Ау, ты чего?! - возмутился Игорь, на всякий случай спрятав нож обратно в карман, чтобы ненароком не пырнуть спутницу. - Я тебя тут защитить пытаюсь, а ты?
        - Сам ты проститутка, понял? А я… я певица бэк-вокала!
        Билли и другие бандиты недоуменно переглядывались и откровенно ржали, наблюдая за перепалкой.
        - И из-за чего тогда с тебя сейчас трясут бабки? Плохо спела?
        - А если б была проститутка, то, наверное, за то, что плохо сосала?
        Она снова замахнулась на Игоря сумочкой, когда с лестницы послышался знакомый голос:
        - Бонни, Бонни… Все так же норовиста, даже с теми, кто желает тебе добра…
        Игорь выглянул из-за плеча девушки: по лестнице медленно поднимался плюгавый индус Джаред. С лица его не сходила самодовольная улыбка.
        - Это тебя не касается, Джаред! - повернувшись к индус, прошипела Бонни.
        - Не касается. Зато меня касаются бабки, которые ты одолжила на запись своей дурацкой песни. Или ты думала, что сможешь вот так запросто уйти от меня с этим красавчиком?
        Индус откровенно веселился, понимая, на чьей стороне перевес. Вальяжно шагая по ступенькам, он неумолимо приближался к площадке. Тем временем состав с военной техникой полностью скрылся в цеху, а в обратном направлении пополз другой; на его платформах были какие-то ящики и паллеты, укрытые брезентом и зафиксированные тросами.
        “Спрыгнуть и уехать? Скорей, шею сломать и опять попасть в больницу…”
        Индус медленно поднялся на площадку и достал из кармана крохотный, фактически дамский, револьвер. Надо действовать быстро, понял Игорь. Противник ниже и должен быть легче его - это хорошо. Только бы подошел поближе, а там… Игорь скрипнул зубами. Кажется, он даже немного вспотел.
        Джаред то ли не чувствовал подвоха, то ли был слишком самоуверен. Приблизившись к Бонни, он провел стволом револьвера по ее щеке и прошептал:
        - Хотя… в принципе, я готов простить тебе долг, если ты хорошенько… поработаешь со мной и парнями…
        Бонни затрясло, а Джаред опустил револьвер и, повернувшись к Билли и другим “капюшоном”, с помощью свободной руки и языка недвусмысленно изобразил, как именно Бонни может отработать долг.
        “Сейчас!”
        Игорь шагнул к Джареду и схватил его за запястье руки с револьвером. Индус рефлекторно спустил курок. Пуля, срикошетив от площадки, ушла в молоко.
        - Ах, ты! - успел сказать Джаред, прежде чем Игорь схватил его второй рукой за плечо и, перекинув через перила, сбросил вниз. Хелсбар моргнул красным - “вы не можете поднять этого противника”, “урон от тяжести” - но Игорь не обратил на это внимания. Он завороженно наблюдал за тем, как индус, выронив револьвер и отчаянно размахивая конечностями, стремительно летит вниз.
        - А-а-а!
        Последний отчаянный крик - и звук удара о металлическую поверхность платформы. Игорь невольно сморщился и отвернулся, не в силах смотреть на то, что осталось от Джареда.
        “Джек… теперь Джаред… да что же я за чудовище?”
        - Ты… ты его убил? - прошептала Бонни, оторопело глядя на платформу, уносящую прочь бездыханного индуса.
        - Ты убил Джареда! - воскликнул Билли. - Вали его, парни!
        “Капюшоны” бросились на Игоря. У высоченного толстяка, самого здорового из всех бандитов, была в руках бита.
        - Отойди за спину, - велел Игорь.
        Бонни послушно попятилась к лестнице. Убедившись, что спутница стоит у самых ступенек, Игорь, раздувая ноздри, побежал навстречу дылде. Нож снова вынырнул из кармана. Размахнувшись, Терехов махнул лезвием, пытаясь достать здоровяка, но задел его лишь по касательной. Дылда зашипел, но отступать, очевидно, не собирался: взмахнув битой, он обрушил ее на голову соперника - в ушах зазвенело, картинка снова полыхнула красным, и Игорь отшатнулся к перилам, врезался в них, словно пьяный, и лишь чудом не грохнулся вниз.
        - Сука…
        Треть хит-поинтов как ветром сдуло. Дылда взмахнул еще раз - Игорь не успел подняться, но поднырнул под битой и пихнул здоровяка локтем в бок, отчего противник потерял равновесие и тоже устоял на ногах, только благодаря перилам. Бита ударилась о них со звуком, похожим на гонг в ринге. Звон в ушах поутих, Игорь поднялся, заблокировал руку с битой своей и вывернул - послышался хруст, дылда заорал, но оружие так и не выпустил. Тогда Игорь, рыча, схватил бугая за грудки и толкнул в другого бандита. Оба упали на лестницу, бита наконец выскользнула из пальцев здоровяка и через дыру в перилах свалилась на железнодорожные пути.
        Щелкнул затвор. Игорь повернулся на звук и увидел у Билли в руке пистолет.
        - Сука, ты заплатишь за смерть Джареда! - воскликнул бандит.
        Рука с пистолетом жутко дрожала, а потому пуля прошла мимо, просвистев прямо рядом с ухом Игоря.
        “П...ц!”
        
        [МОДИФИКАТОР: АДРЕНАЛИН, +5% К ЛОВКОСТИ, ДЕЙСТВИЕ - 30 СЕКУНД]
        
        Здоровяк тем временем с трудом поднялся. Игорь, стиснув зубы, пырнул его ножом в живот. Жалкие десять хитов урона.
        “Что это за нож?! Канцелярский?! А у него жир заместо брони?!”
        Снова выстрел - боль пронзила правый бок.
        
        [УРОН 50] [ЗДОРОВЬЕ 80/210]
        [МОДИФИКАТОР: КРОВОТЕЧЕНИЕ, -5 HP В МИНУТУ]
        
        Еще пара выстрелов - и респаун, медлить нельзя. Доведенный до отчаяния, Игорь спрятал нож и достал из рюкзака Женскую Красную Туфлю со шпилькой.
        - Гляди, парни, - усмехнулся здоровяк. - Че, переобуваешься на ходу, мудила?
        Шварк каблуком по морде!
        Дылду снова отбросило на перила. Схватив его за шкирку, Игорь сбросил его вниз. Правда, состав уже давно скрылся в тоннеле, и толстяк упал на рельсы с характерным отвратительным звуком. Двое бандитов бросились наутек, а Билли стал медленно пятиться назад, не желая повторить судьбу погибших соратников. Он даже выстрелил еще раз, но так, не целясь - и, конечно, промахнулся. Билли нажал на спусковой крючок снова, но затвор заклинил. Чертыхаясь, бандит врезал Игорю пистолетом, словно молотком, сняв еще двадцать хитов, после чего отбросил оружие в сторону, вцепился в Терехова обеими руками и попытался сбросить его вниз.
        - У меня научился, сука?!
        Игорь сполз ниже, высвободился иззахвата и обрушил шпильку туфли на беззащитное горло Билли - десяток урона. Билли вскрикнул.
        - Откуда ты взялся, мудак?!
        - С Урала, откуда, - буркнул Игорь и врезал Билли ногой в живот.
        Охнув, бандит схватился за живот и упал на площадку. Игорь стоял, тяжело дыша, и зажимал рану в боку ладонью.
        
        [УРОН ОТ КРОВОТЕЧЕНИЯ -5] [ЗДОРОВЬЕ 55/210]
        
        - Ты выстрелил в моего друга! Получи! - послышался голос Бонни.
        Ее маленькая сумочка описала широкую дугу и приземлилась прямо на макушку Билли.
        - Какая же ты сучка, Бонни! - проорал Билли, закрывая голову руками.
        Игорь подошел к нему, уселся сверху и стал молотить каблуком по морде - кровь не шла, но лицо хмыря постепенно покрывалось синяками, которые в итоге слились в одну большую гематому. Билли, поняв, что его прижали, неожиданно резво извернулся, схватил Игоря за шею и стал душить. Посыпались хиты:
        
        [УРОН ОТ УДУШЕНИЯ -2 HP]
        [УРОН ОТ УДУШЕНИЯ -3 HP]
        [УРОН ОТ УДУШЕНИЯ -2 HP]
        [МОДИФИКАТОР: АДРЕНАЛИН, +10% К ЛОВКОСТИ, ДЕЙСТВИЕ - 30 СЕКУНД]
        
        - А ну-ка хватит душить моего друга! - воскликнула Бонни и снова начала избивать Билли сумочкой. - Хватай!
        Снизу начали стрелять - очевидно, сбежавшие “капюшоны”. Пули выбивали искры из площадки, но шальная могла вполне угробить Игоря, и он, понимая это, с утроенной прытью заколотил Билли каблуком красной туфли. Благо, стреляли “капюшоны” с интервалами - то ли потому что целились подолгу, то ли потому что сама игра жалела нуба, давала ему шанс довести бой до конца.
        - Нож! - воскликнула Бонни и ногой пнула обороненный Игорем нож.
        Он, не думая, схватил его свободной рукой и всадил в горло лежащему под ним Билли.
        - Сука… - сказал тот, а потом взгляд его остекленел.
        Отпраздновать победу Игорь не успел: одна из пуль попала ему плечо.
        Еще минус тридцать хитов.
        “Так… похоже, сейчас будет респаун”, - подумал Игорь, но все же поднялся и, схватив Билли за щиколотку, поволок к перилам. Посмотрел вниз: хмыри стояли прямо под ними. Терять Игорю было особо нечего, поэтому он решил рискнуть: вздернув труп Билли вверх, он просто сбросил его на “капюшонов”.
        ШМЯК!
        Это мертвый Билли припечатал к земле одного из бывших подельников. Второй, увидев, что стало с его дружками, охнул и бросился бежать, решив, видимо, не связываться с таким психом, как Игорь.
        - Беги, сученыш! - проорал Терехов ему вслед. - Беги, пока я и тебя не прикончил!
        Битва завершилась. Игорь устало выдохнул и убрал нож. В глазах плыло, и все казалось красным от практически полностью опустошенной и быстро мигающей линейки жизни в углу. Но на душе было паршиво не только и не столько из-за этого - пелена с глаз спала, и пришло осознание случившегося.
        А если учесть, что игра была чертовски реалестичной, немудрено, что Игоря даже начало слегка мутить.
        - Миранда, в общем, нифига у тебя не “14+”, сорян. “18+” это, чистой воды, - пробормотал он.
        Ноги вдруг подкосились, и Игорь судорожно вцепился в перила., чтобы устоять на ногах. Продолжая держаться за них, он побрел к лестнице, ведущей вниз.
        - Ты куда? - Бонни бросилась за ним.
        - Дроп… Надо их обыскать, вдруг чё ценное…
        - Ты ранен! Истекаешь кровью! Не время собирать всякую фигню!
        - Дроп… - шептал Игорь, спускаясь. - Дропчик, надо все собрать…
        Оказавшись внизу, он стал методично обыскивать одного покойника за другим.
        
        [ПОЛУЧЕН ОПЫТ]
        [НЕДОСТУПЕН ПИСТОЛЕТ 5,5 ММ, 3 УР., УРОН 30-50 ЗА ВЫСТРЕЛ] [2 ПАТРОНА] [350 КРЕДИТОВ, 0,8 КГ]
        [НЕДОСТУПЕН КУРТКА БАНДИТА ИЗ КОЖЕЗАМЕНИТЕЛЯ, 3 УР., +15% HP, -5% К ХАРИЗМЕ, -5% К ЛОВКОСТИ] [90 КРЕДИТОВ, ВЕС 2 КГ]
        
        В карманах оказалась сотня кредитов и простой артефакт - “Телефон мобильный Siemens” со стандартным навыком коммуникации, стоящий три сотни. Игорь отметил, что от его “Нокии” он отличается только ценой. Хотел надеть куртку покойного бугая, но та оказалась слишком велика - видимо, уровню не соответствовала.
        - Игорь, что ты делаешь? - шептала Бонни, наблюдая за его возней. - Ты что, мародер? Зачем тебе эта куртка…
        - Трофей… - буркнул Игорь, пряча добычу в рюкзак. - На лечение…
        Он уже хотел наклониться к следующему трупу, но Бонни неожиданно грубо схватила его за руку и потащила обратно на мост.
        - Ну куда ты меня тащишь, тут еще дропа столько… - заплетающимся языком пробормотал Игорь и скривился.
        
        [УРОН ОТ КРОВОПОТЕРИ -5 HP] [ЗДОРОВЬЕ 15/210]
        
        - У тебя бок разворочен, а ты еще шутки шутишь, - прошипела Бонни.
        Игорь украдкой посмотрел на свой бок - дырка и дырка, совсем без крови притом. И чего так из-за нее орать?
        Бонни тем временем свободной рукой достала телефон из сумочки и в панике закричала в трубку:
        - Мама! Доставай бинты и медикаменты! Я веду раненого! Не могу! Все, давай!
        - Миранда… Так что там про “14+”, а? Заметь - это не я на них полез, они первые!
        >Мы работаем над этим. В ваши задачи как тестировщика также входит устранение данного противоречия.
        - Каким, блин, образом?!
        Хелсбар моргнул еще раз. Десять хитов до смерти.
        - Ты что-то сказал? - переспросила Бонни, поддерживая его под плечо. - А, ты, наверное, бредишь. Держись… мы уже скоро.
        Они снова поднялись на мостик, прошли по площадке и спустились по другой лесенке, которая привела их в квартал серых таунхаусов. На востоке к этому моменту уже забрезжил рассвет.
        - Так про какую песню толковал этот твой…
        - Джаред? О, оставь… это ерунда…
        - А я бы хотел послушать твою песню.
        Она вздрогнула, покосилась на него, но ничего не сказала.
        Таким макаром они с трудом, но все же доковыляли до крыльца небольшой двухэтажной халупы. Бонни открыла дверь и, пыхтя, затащила Игоря внутрь. Хелсбар моргнул третий раз, картинка в глазах окончательно окрасилась в серые краски, расплылась, окружающий ландшафт раскачивался из стороны в сторону. Игорь увидел силуэт полной темнокожей дамы со странной прической, в ее руках были упаковки бинтов и что-то, похожее на аптечку - белое и с большим красным крестом. Из глубины дома послышался протяжный, полный трагизма вопль кота:
        - Мя-я-я-у!!
        
        [ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО!]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 80 ОЧКОВ]
        [УРОВЕНЬ: 3]
        [ИНВЕНТАРЬ В РЮКЗАКЕ ДОСТУПЕН]
        [ПОИНТЫ НАВЫКОВ: 1]
        
        - Ложись сюда, - послышался спокойный голос.
        Игорь повернул голову и с трудом прочел - “Мама Бонни, 25 уровень, женщина, темнокожая, медсестра”. Над ним затрещали упаковки раскрываемых бинтов. В руку воткнулся шприц, и шкала здоровья медленно поползла обратно, снова окрашивая мир вокруг в яркие цвета. Ладонь Бонни коснулась лба.
        - Лежи смирно, моя матушка училась на медсестру, - сказала Бонни. - Тебе нужно будет отдохнуть. Можешь уснуть.
        Она поцеловала Игоря в щеку и удалилась. Раскрываемая упаковка медленно пролетела мимо лица, эмблема на ней вдруг развернувшись в большую панорамную картину:
        “ Сеть реабилитационных центров “Ретто” - мы работаем в двадцати странах Африки! Лечение алкоголизма, наркомании и депрессии! Мы выведем вас из трудной жизненной ситуации”
        
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 5 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ]
        [РЕЖИМ МЕДЛЕННОГО ВОССТАНОВЛЕНИЯ ВО СНЕ. СРОК ВОССТАНОВЛЕНИЯ - ТРИ ЧАСА]
        
        Вдруг из соседней комнаты послышались звуки гитары и тихое пение - настолько тихое, что слов было не разобрать. Игорь скосил глаза в сторону: дверь едва приоткрыта, ничего не разглядеть. Сначала он решил, что это радио, но потом узнал голос. Расплывшись в улыбке, Игорь смежил веки.
        Это Бонни включила ему свой блюз - блюз, написанный очаровательной NPC, которая думает, что все вокруг - настоящее.
        
        * * *
        Игорь вылез из шлема, снял датчики. Размялся - мышцы от продолжительного сидения прилично затекали, потом бросил взгляд на часы и тихо присвистнул - был уже обед. Решив, что, сейчас, пока герой спит на диване, самое время, чтобы помыться и пожрать, Игорь отправился на кухню.
        Хлебая борщ из старой миски, он уже представлял, как вернется и отправится штурмовать четвертый уровень, когда мама вдруг заявила:
        - Съездишь сейчас с Андреем в полицию, дашь показания.
        - Куда съезжу? - нахмурился Игорь. - Какие показания?
        - Ну, про машину. Ты же ночами не спишь, все играешь. Что-то слышал, видел, может быть. Да? Сколько их было, на чем приехали… Ты же всегда все подслушиваешь, а потом молчишь.
        - Я? Подслушиваю? Да я тогда спал, блин, как и все вы!
        Мать нахмурилась.
        [РЕЖИМ СКАНДАЛА АКТИВИРОВАН]
        Глава 10 - Разобраться с Сильвио
        - Спал он! Только и делаешь, что спишь и играешь! Никто в этом доме не знает, куда машина делась! Зато по кредиту-то платить надо, конечно! А то, что у мужа твоей сестры машины теперь нет, а кредит - есть, это тебя не волнует? Что за страна такая у нас… и мы в этой стране! Хоть посуду помой.
        Игорь покачал головой, кинул в раковину посуду, залил водой и пошел прочь из кухни.
        - Эй, ты куда это собрался! - окликнула его мама. - Мой давай!
        - Ну помой ты, плиз, мне работать надо.
        - Работать… Твои игрушки нас прокормят, что ли?! Иди вон в колледж учиться в соседний!
        Игорь сжал кулаки. Потом разжал и все же вернулся. Бормоча проклятья, надел перчатки. взял губку, плеснул на нее “фэйри” и принялся оттирать тарелку - медленно, тщательно. Мама наблюдала за этим со стороны, вид у нее был сердитый.
        Домыв тарелку, Игорь открыл шкаф и всунул ее между ребрами сушилки, после чего взялся за мамину миску…
        
        [ПОЛУЧЕН ОПЫТ: 2 ОЧКА]
        
        Игорь замотал головой. Так, надо прекращать, а то уже ум за разум…
        - Как домоешь - пойди в огород, - сказала мама чуть спокойней, чем прежде. - Помоги отцу яблоки собрать.
        - Ну, блин, у меня еще планы были!
        
        [ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ…]
        
        Так, пожалуй, лучше действительно помочь. Еще с первых серьезных РПГ Игорь знал - если несколько часов непрерывно играть, то постепенно начинает глючить и вне ее. И это может стать проблемой - так что надо по возможности не выпадать из реальной жизни.
        Когда Игорь вышел в сад, Батя уже стоял на предпоследней ступеньке лестницы с большой жердью в руках. На конце жерди находилась проволока с мешком, и батя периодически матюкался, когда яблоко с самой верхушки падало вместо мешка на землю, стукнувшись на ходу о ветки.
        - Чего пришел? Играться надоело? - спросил Батя сверху.
        - Мама сказала, тебе помочь надо. Мы че, опять этой хреновиной собирать будем?
        - А какой еще, блин?! Ты другую какую-то херовину тут видишь? Давай вот то лови, какие падают, и в мешок их швыряй. Потом вместо меня наверх полезешь.
        Одно яблоко, второе, третье…
        
        [НАВЫК “САДОВОДНИЧЕСТВО” УЛУЧШЕН…]
        
        - А говорят еще, рабство отменили…
        - Чего ты там бормочешь! Собирай давай!
        Игорь громко скрипнул зубами, но промолчал.
        Так или иначе, работа на свежем воздухе помогла слегка разгрузить мозги. Пару часов они провели во дворе, после чего батя позвал посмотреть комп, в очередной раз словивший трояна. Игорь несколько увлекся чисткой компа, что, когда взглянул на часы, буквально опешил: три часа, которые он планировал провести вне игры, уже давно прошли. Торопливо закрыв все утилиты, Игорь пообещал бате, что теперь “все будет летать”, а сам поспешил вернуться в свою - пока что только его - комнату.
        
        * * *
        
        Игорь открыл глаза и уставился в бледно-серый потолок.
        
        [ЗДОРОВЬЕ 230/230]
        
        - Мама, он проснулся, смотри! - воскликнула Бонни, сидевшая рядом с Игорем на краешке дивана.
        Она была одета в легкую полупрозрачную блузку безо всяких признаков нижнего белья под ней, и Игорь завороженно уставился на ее соблазнительную грудь.
        Бонни, проследив его взгляд, нахмурилась и проворчала:
        - А ты, как я погляжу, уже совсем здоров?
        Игорь, смутившись, торопливо отвел глаза и увидел, что мама Бонни стоит у окна и напряженно смотрит в щелку между бледными шторками.
        - Еще бы он не был здоров, - проворчала мама, не поворачивая головы. - Все бинты на него извела.
        - Ну чего ты ворчишь опять? - нахмурилась Бонни. - Он так-то меня от Джареда и его дружков спас!
        - Угу. А повторить сможет? А то там опять твои дружки приехали.
        Заслышав это, Игорь резко сел. На нем была только футболка и брюки с носками; рюкзак стоял чуть в стороне на стуле.
        - Ты куда? - возмутилась Бонни. - Лежи!
        Она попыталась уложить Игоря обратно на диван, но он не дал.
        - Дайте-ка я на них посмотрю…
        Он проковылял к окну - ноги затекли, очевидно, из-за неудобной позы - выглянул наружу: две черные иномарки не первой свежести стояли на противоположной стороне улицы. Возле них ошивалась группа людей в куртках, на фоне прочих выделялся грузный коротко стриженый мужчина лет пятидесяти, одетый в черный в крупную полоску пиджак.
        
        [ПЕРСОНАЖ: СИЛЬВИО, ЕВРОПЕЕЦ, 19 УРОВЕНЬ, БАНДИТ]
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ: РАЗОБРАТЬСЯ С СИЛЬВИО]
        
        Игорь чертыхнулся, подошел к рюкзаку, нашел внутри трофейный пистолет - тот теперь стал активен, но в обойме было всего два патрона…
        - Где-то мы уже с тобой встречались, Сильвио… да. Девятнадцатый уровень мне силой не взять. Здесь выход задний есть?
        - Есть, - кивнула Бонни.
        - Будьте готовы сбежать через него, если что-то пойдет не так. Оружие дома есть?
        - Нет, но…
        Под хмурым взглядом мамы Бонни запнулась и потупилась.
        - Ну что за игры? - укоризненно произнес Игорь - Я же помочь хочу, нам всем…
        Бонни вопросительно посмотрела на мать, та, вздохнув, кивнула, и Бонни указала на старый комод в углу гостиной.
        - Какой ящик? - спросил Игорь, подходя.
        - Верхний.
        Игорь потянул за ручку и тихо присвистнул, увидев содержимое ящика: он оказался забит патронами под завязку. К его пистолету калибра пять с половиной тоже нашлось коробок десять.
        - Я их возьму?
        И снова Бонни и мама обменялись взглядами, прежде чем мама кивнула.
        - Бери…
        - Спасибо. Это для дела.
        - Я так и поняла.
        Убрав патроны в рюкзак, Игорь снова выглянул в окно. Компания, разумеется, никуда не делась. У пары бандитов в руках были стволы, но Игорь не сомневался, что на самом деле практически у каждого из них припрятано за поясом или в кармане какое-то оружие.
        - Ну что, пора взбодрить этих ребятишек. - Игорь, начинив обойму патронами, вогнал ее в рукоять пистолета. - Ты смотрела фильмы Тарантино?
        - Что?! Эм… кажется, да, видела один.
        - А какой?
        - Не помню. Там, кажется, часто матерились, стреляли и говорили слово “нигер”, да?
        - Ну да, наверное, это тот фильм, - неуверенно буркнул Игорь и пошел к двери, на ходу передергивая затвор пистолета.
        - Ты серьезно собираешься выйти к ним один? - спросила мама Бонни.
        Игорь обернулся: уперев руки в бока, женщина стояла у окна с задернутыми шторами и строго смотрела на него поверх старомодных очков.
        - Мальчик мой, да они убьют тебя раньше, чем ты успеешь рот раскрыть, а потом к чертям взорвут наш несчастный дом, который мой покойный старик Уилли, меж прочим, построил своими руками! Я не хочу, мать твою, чтобы они взорвали мой несчастный дом! Ты меня понимаешь?
        - Понимаю. Но если мы продолжим сидеть здесь, то они все равно взорвут дом. Выхода нет. Надо говорить.
        - Ладно. Я все поняла, - сказала мама. - Пойду собирать вещи. Что успею… Прости, Уилли, я сделала все, что могла…
        Продолжая причитать, она покинула гостиную. Игорь посмотрел на Бонни.
        - Ну что, с богом?
        Он уже взялся за дверную ручку, когда она окликнула его:
        - Постой!
        - Да?
        Под его взглядом она замялась, уткнулась себе под ноги и пробормотала:
        - Вчера я не все тебе рассказала…
        - В смысле?
        - Дело… дело не только в записи трека на студии. Не только в этих деньгах.
        - Та-а-ак… - нахмурившись, протянул Игорь. - Продолжай.
        - Ну, в общем, у нас с Джаредом… у нас был роман. Точней, я так думала. Потом я поняла, что я была нужна ему, только как наживка. В клубе после выступлений я разводила на выпивку богатых парней, они, напившись, шли меня провожать, а Джаред с дружками уже ждали нас в подворотне. Они били их и обчищали им карманы и иногда прятали награбленное у меня… Вообще они использовали наш дом, как склад для всякого добра.
        - Дом, который твой папа построил своими руками?
        - Ну да, его дом…
        - Бандиты использовали, как склад?
        - Ну да, я так и сказала!
        - Ок, ок, я понял… продолжай.
        - Так вот однажды… Так получилось, что я отдала им… не все деньги, которые они поручили мне хранить.
        - А, то есть, то, что ты им не отдала, ты потратила на запись песни на студии?
        - Ну да, на запись… и еще на пару пакетов травы… но, поверь, я не очень этим горжусь.
        Игорь удивленно захлопал глазами, потом мотнул головой, словно отгоняя наваждение.
        - Ну, выглядит не очень правдоподобно, но…
        - Я говорю правду! Я не стала бы тебе лгать, ты же меня спас!
        - Я не про это… в общем, забей. Вопросы не к тебе, а к сценаристам. Вернемся к нашим баранам. Джаред и Билли, как ты помнишь, мертвы. Вопрос - кто такой Сильвио, который ошивается снаружи?
        - Сильвио - это мафиози, настоящий, понимаешь? И Джаред с Билли работали на него! Сколько кому причиталось, я не знаю…
        Бонни шмыгнула носом.
        - Ну-ну, только слез нам сейчас и не хватало! - ободряюще воскликнул Игорь.
        - Я… я просто боюсь, что он убьет тебя, меня… убьет нас всех!
        У Бонни, похоже, начиналась истерика. Игорь, чертыхнувшись про себя, подошел, обнял девушку за плечо и повел прочь из гостиной, приговаривая:
        - Ну что же ты, милая, успокойся… Все будет хорошо. Иди к маме, помоги ей вещи собрать, а я пока разберусь с этим вашим Сильвио.
        Бонни уже собиралась покинуть комнату, однако на самом пороге обернулась.
        - Ты обещаешь мне, что не умрешь?
        - Ну нет, этого я тебе обещать не могу. Разве что ты пообещаешь мне, что…
        Игорь запнулся. Бонни смотрела на него, он молчал.
        - Ну чего тебе пообещать?
        - Если я не умру, мы переспим, - быстро выпалил Игорь.
        Недоуменное выражение лица Бонни сменилось сначала негодующим:
        - Да как ты смеешь! Хам!
        - Ну пожалуйста! Я так давно не занимался… этим!
        “Никогда”.
        Бонни шумно выдохнула, покачала головой.
        - Поверить не могу, что я с тобой связалась!
        И вышла, видимо, обидевшись. И действительно - обиделась.
        
        [ВЗАИМООТНОШЕНИЕ С ПЕРСОНАЖЕМ БОННИ УХУДШЕНО]
        
        Игорь проводил ее недовольным взглядом, а потом развернулся и пошел к двери, на ходу тихо ворча:
        - Ну и что это за фигня, Миранда? Это что, так избирательно у тебя “14+” работает, да? Типа, с сексом не все так просто, кровь мы меняем какой-то жижей, но в целом мочилово у нас как в реальной жизни?
        
        >Твой навык харизмы недостаточно высок для подобной просьбы.
        
        - Иди в жопу, слушай… Харимы мне недостает!
        У самой двери Игорь остановился в нерешительности. Идти вот так, наобум, было довольно стремно. Если Сильвио реально мафиози, он и вправду не даст ему и слова сказать. Подумав, Игорь достал телефон и написал в общий чат:
        
        Terigor> Народ, а кто че знает за Сильвио в Северном районе? Он мафиози какой-то?
        Glenn> Ни разу не слышал
        Brodyazhka> Я тоже. Тут миллион персов в городе, конечно со всеми не пересечешься.
        Gauss1998> Ха, а я общался с ним, да. Он наместник одного чувака, который прокачался и свалил куда-то далеко. Этот Сильвио тут за него фармит и крафтит всякое. Вроде у них тут с империей GunBoy какие-то терки были, Да? @GunBoy?
        GunBoy> Идите нахер!!! Ниче не скажу. Я бы хотел, чтобы кто-то надрал задницу этому Сильвио, но вы все слабаки не сможете!!!! Так что пусть лучше он надерет задницу тебе, чудила!!!
        
        - Да пошел ты сам, мудозвон, - проворчал Игорь, но писать это в чат не стал.
        Он уже собирался выйти из дома, когда в дверь вдруг постучали.
        - Мы знаем, что ты здесь, говнюк, - послышался снаружи хриплый голос. - Открывай давай, или, клянусь богом, я сейчас…
        Не дожидаясь окончания фразы, Игорь распахнул дверь и сделал пять выстрелов в упор. Моб свалился со ступенек, нажимая на спусковой крючок. С десяток пуль вылетело в сторону дверного проема, примерно половина из них попала в цель.
        
        [ЗДОРОВЬЕ 160/230]
        [МОДИФИКАТОР: КРОВОТЕЧЕНИЕ, -5 HP В МИНУТУ]
        
        - Опять, мля. теку…
        Игорь бросился к дивану, нырнул за него и затаился. Лежа на полу, он заново снарядил обойму и сжал пистолет обеими руками. Пока он прислушивался к посторонним шумам, откуда-то прибежал кот - огромный, белоснежный, пушистый. Увидев Игоря за диваном, он, будто нарочно привлекая внимание, истошно завопил:
        - Мяу-у-у!!
        Вспомнив, что в этом мире домашние питомцы только и умеют, что помирать всеми возможными способами, Игорь заорал:
        - Вали отсюда, придурок! Тебя щас вальнут тут!
        Тут он услышал шаги и осторожно выглянул из своего укрытия: трое бандитов с хмурыми лицами вошли внутрь и остановились сразу за порогом. Кот уставился на головорезов, головорезы на кота. Немая сцена продолжалась несколько долгих секунд, а потом отважный кот вдруг зашипел, словно поломаный приемник, выгнул спину и, распушив хвост, бросился на бандита, стоявшего к нему ближе всех.
        - А-а! Меня ранили! - завопил тот, когда кот вцепился в его бедро всеми когтями разом.
        Удивительно, но он как будто не видел кота, потому что даже не пытался отодрать его от ноги. При этом слепой (?) мафиози шустро терял хиты. Что еще странней, спутники быстро умирающего бандита никак не отреагировали на вопли товарища: один из них отправился через гостиную к проему, что вел в коридор, второй пошел к дивану. Медленно выдохнув, Игорь резко встал и разрядил в этого второго пол-обоймы, старательно целясь в голову.
        Второй рухнул, как подкошенный, и Игорь переключился на третьего, который, заслышав звуки выстрелов, спешно нырнул в коридор, чтобы вести огонь оттуда. Игорю пришлось снова нырять за диван. Первый бандит тем временем продолжал умирать; выглянув из-за дивана, Игорь впервые обратил внимание на разницу в уровнях кота и мафиози.
        
        [МОНТГОМЕРИ, 34 УРОВНЯ, МУЖЧИНА, КОТ]
        
        Против моба с седьмым.
        - Ха! А этот пет нехило танкует!
        Тут активизировался третий - высунув руку, он нажал на спусковой крючок. Игорь попытался отстреляться, но затвор предательски заклинил.
        - Твою мать!..
        Тут же вылезло ожидаемое сообщение - “Ваш навык “Стрелковое оружие” недостаточно высок”. Третий, поняв, что Игорь безоружен, вышел из укрытия и принялся расстреливать соперника в упор. Минус тридцать, сорок, снова тридцать… Понимая, что его прижали к стене, Игорь отважился на последний отчаянный рывок, но не добежал до цели - очередная пуля скосила его, и он упал на старый потрепанный ковер. Уже сквозь красную пелену, предшествующую смерти, Игорь увидел, как первый бандит падает замертво, а кот, спрыгнув с его ноги, с хмурой миной семенит к третьему мафиози, застывшему над умирающим Тереховым.
        РЕСПАУН?
        - Конечно!
        Респаун длился на удивление недолго - всего полминуты вместо стандартных трех-пять минут. Правда, когда Игорь открыл глаза вновь, шкала жизни отыграла только треть, кредитов стало меньше на четверть, а сам он пришел в себя не в палате, а в крохотной комнатке, похожей на монашескую келью. Рядом с кроватью стояли Бонни и ее мама - по виду, целые и невредимые.
        - Ага, открывает глазенки-то, - проскрипела мама. - Неслабо тебя эти сукины дети потрепали! Еле-еле тебя до комнаты дотащили, я уже думала, не молиться ли мне всем святым, чтобы…
        - А что в той комнате не оставили, на диване? - хрипло спросил Игорь.
        - Так от дивана того только дыры и остались! Эй, а ведь Уилли на нем и умер, на том диване… говорила мне мать - хорони диван вместе с мужем…
        - Гроб бы дорого вышел… - сказал Игорь и тут же прикусил язык, поняв, что хватил лишку.
        Мама, выпучив глаза, уставилась на Терехова, но Бонни встала между ними.
        - Мам, ну он чуть не умер, второй раз за сутки… Отнесись с пониманием!
        Мама посмотрела на нее, потом на Игоря, затем шумно выдохнула.
        - Какой же ты неблагодарный! Я себе горло срываю, молюсь, чтобы ты выжил, все бинты дома перевела, уже у соседки одолжила, а ты… В общем, прекрати умирать в моем доме, ладно? А то нам это слишком дорого обходится!
        - Если только Бонни перестанет брать деньги у мафии, - сказал Игорь.
        Мама перевела взгляд на Бонни.
        - О, об этом больше не беспокойся, паренек! Прослежу лично…
        - Кот! - спохватился Игорь. - Где кот? Жива, швабра пушистая? Откуда он откуда взялся, это ваш?
        - Наш, наш. - Бонни посмотрела куда-то в коридор. - Старина Монтгомери, гуляет целыми днями, но всегда появляется, когда нужен больше всего…
        - Его не ранили?
        - Ранили!.. Да он сам шестерых расцарапал до смерти, остальные взяли ноги в руки и уехали! Сейчас спит в корзинке. Не знаю, что на него нашло, вроде спокойный был всегда.
        - А я говорила тебе, Бонни, что не стоит давать ему тот корм. Он с этой отравы звереет всегда.
        Где-то внизу, в районе нижних век вспыхнули огоньки и возникла яркая рекламная надпись:
        “ Крейзи-кэт! Сумасшедшая энергия для вашего любимца!”
        - Ага… - протянул Игорь, уже никак не реагируя на рекламу. - Он у вас имба, если че. И теперь понятно, почему.
        - Имба? - нахмурилась мама. - Что еще за имба?
        - Ладно, неважно. Так Сильвио тот, он просто уехал?
        - Ну да? А что ему тут делать? Они-то решили, что убили тебя, Монтгомери кромсал их направо и налево, вот они и решили, что делать здесь больше нечего. И, честно говоря, я надеюсь, что ты тоже свалишь вскорости, потому что нам теперь неделю, наверное, порядок тут говорить…
        - Мама! - вклинилась Бонни.
        - Не мамкай! Я ценю твою помощь, но, если они узнают, что ты выжил, то приедут снова, а я этого совсем не хочу.
        Бонни и мама уставились на Игоря, перед глазами которого тут возникло меню.
        
        [ПОКИНУТЬ ДОМ]
        [ПРИГРОЗИТЬ (МИНУС УВАЖЕНИЕ К БОННИ И МАМЕ БОННИ)]
        [УГОВОРИТЬ (НАВЫК ХАРИЗМА НЕДОСТАТОЧНО ВЫСОК)]
        
        - И это все варианты? Серьезно? Я все еще слишком тупой и нехаризматичный, да? Или, типа, это обязательный пункт у квеста, понятно…
        - Что… какой квест? - нахмурился Бонни.
        - Неважно. - Игорь поднялся, подхватил рюкзак. - Вы правы, не стоит мне вас этой… опасности подвергать. Пойду, поищу, где переждать пару дней, пока все не уляжется.
        Мама тут же просияла, а вот Бонни радости не испытала точно - кажется, расставаться с Игорем ей не хотелось, но спорить с родительницей, очевидно, хотелось еще меньше.
        Втроем они прошествовали в гостиную. Кот, свернувшись калачиком, спал в корзинке, что стояла посреди комнаты, рядом пунктирной линий было показано место убийства. Всего таких пунктирных контуров Игорь насчитал шесть - как и говорила мама Бонни. В двери зияли несколько дырок, а диван… собственно, понять, что прежде это был диван, мог только тот, кто видел его целым и невредимым.
        Мама Бонни подошла к окну и снова выглянула наружу. И тут же испуганно закрыла штору.
        - Они вернулись! Теперь машина одна, но их там пятеро, не меньше, и все они идут сюда! Бонни, скорее, уведи его через заднюю дверь!
        Мама заторопилась прочь из гостиной. Бонни схватила Игоря за руку и потянула было прочь, когда из-за двери послышалось:
        - Открывай, живучий ты говнюк! У меня к тебе предложение.
        - Какое? - осторожно спросил Игорь.
        Очень вовремя вылезло напоминание:
        
        [ВАМ ДОСТУПНО 1 ОЧКО НАВЫКОВ. РАСПРЕДЕЛИТЕ ОЧКИ НАВЫКОВ]
        [СИЛА: 4] [ИНТЕЛЛЕКТ: 3] [ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 5]
        
        Особых вариантов нет, понял Игорь: раз впереди много боевок - лучше прокачать силу. Невидимые бандиты забарабанили в дверь ногой, отчего она заходила ходуном.
        - Открой дверь! А то нам придется вынести ее.
        - Так, Миранда, а что нам сейчас важнее - половить баги, или пройти квест? М?
        >В настоящее время игра находится в режиме свободного прохождения. Вы вправе выбирать любой из вариантов развития персонажа.
        - Намек понял! Бонни, уходи, я разберусь!
        - Но…
        - Никаких “но”!
        Дождавшись, пока девушка скроется в коридоре, Игорь достал из кармана куртки пистолет, открыл дверь и снова разрядил половину обоймы в стоявших за ней бандюганов. Всю - не успел: в морду ударил приклад автомата, затем ботинки заплясали по ногам, пока, наконец, последний не ударил в лицо.
        Показалось, или он правда снова услышал протяжное “Мя-я-яу?”..
        РЕСПАУН?
        ДА!
        Снова потерянные кредиты, снова - пять минут в прострации, пока очертания комнаты не перестали быть размазанными кляксами. На этот раз никто никуда его тащить не стал - где упал, там и очнулся,
        - Пресвятая Дева! - всплеснула руками мама Бонни. - Полюбуйся, доча, твой белый дружок снова не сдох! Соседи отдали последние бинты и аптечку. Еще умею, еще могу, да… Говорила я старику Филиппу, что не надо было меня увольнять с поста медсестры, но он, старый развратник, все хотел ту молоденькую сучку… Доча? Доча?!
        Мать застыла, испуганно смотря на входную дверь. Игорь, приподнявшись на локтях, проследил ее взгляд и увидел толстяка Сильвио. Он стоял в проеме, обнимая Бонни одной рукой, а второй сжимая приставленный к виску девушки пистолет.
        - А сейчас мы уедем, ковбой. Ты и я. Вздумаешь брыкаться, и эта девка умрет.
        
        [СОГЛАСИТЬСЯ]
        [ОТКАЗАТЬСЯ (ПРОВАЛ ЗАДАНИЯ)]
        
        - Монтгомери, кис-кис-кис! - позвал Игорь.
        - Мяу-у-у! - послышалось из корзины за спиной.
        
        >Ты должен сделать выбор
        
        - Сейчас сделаю, не спеши! - рявкнул Игорь.
        - Кому это он? - недоуменно спросил Сильвио у Бонни.
        Та пожала плечами.
        - Не знаю… Он вообще какой-то пришибленный немного…
        Монтгомери выпрыгнул из корзины, распушил хвост и принялся дружелюбно тереться о ноги Игоря.
        - А ну-ка… фас, малыш! Ату! Жри его! Кромсай! Уничтожь…
        Следуя указке Игоря, Монтгомери бросился к Сильвио и… принялся тереться о его штанины.
        - Какого… - немного опешил Терехов.
        Впрочем, такое поведение Монтгомери возымело иной эффект: хмурый мафиози внезапно расплылся в улыбке и, выпустив Бонни из объятий, наклонился, чтобы почесать кота за ушком.
        - Хороший котик, хороший… Ну, что, не убивать мне твою хозяйку и этого говнюка, как считаешь?
        Бонни стояла рядом с Сильвио, нерешительно переминаясь с ноги на ногу.
        - Беги, дура! - воскликнул Игорь, но девушка лишь испуганно замотала головой. - Черт! А кот твой чего?! Чего он избирательно нападает? Понерфили, что ли?
        - Никто никого не нерфил, - фыркнул бандюган. - Что это ваще за слово такое? Что оно значит? Это сленг какой-то?
        - Сленг… А, хрен с ним, твоя взяла, - сдался Игорь . - Что я должен сделать, чтобы ты перестал приезжать сюда и убивать меня в доме Бонни?
        - Садись в машину. - Сильвио выпрямился и, довольно жетско хлопнул Бонни по заднице, отчего та едва не ударилась об косяк бердом. - А ты топай, топай! И извинись за меня перед матерью. Пошли, говнюк.
        Проходя мимо Бонни, Игорь шепнул:
        - Когда я вернусь, с тебя секс, помнишь?
        У Бонни от такой самоуверенности глаза округлились.
        - Ты так уверен, что вернешься?
        - На все сто.
        - Ну, если вернешься, сдержу обещание, хорошо, - нехотя сказала Бонни.
        - Заметано, значит.
        - Только не дома. А то опять че-нибудь сломаем, мама меня проклянет…
        - Кончайте ворковать, голубки! - рявкнул Сильвио. - Поехали, время не ждет!
        Игорь подмигнул Бонни и вместе с мафиози вышел на крыльцо. Там стояли еще двое бандитов, один из которых тут же протянул руку и потребовал:
        - Оружие. Живо.
        - Еще чего!
        - Пушку сюда давай, щегол, - процедил моб.
        Игорь хмуро посмотрел на него, потом - на дом. Через открытый дверной проем видна была Бонни и кот Монтгомери, который увлеченно вылизывал себе под хвостом.
        Вздохнув, Игорь достал пистолет, сделал вид, что передает его бандиту, а потом четыре раза выстрелил ему в живот. Парень от неожиданности упал на землю, по пути теряя хит-поинты. А вот Сильвио застать врасплох не получилось - тот буквально в три выстрела прикончил Игоря и, уже стоя над ним, спросил у своих спутников:
        - Тащите его в дом, пусть подлатают.
        РЕСПАУН?
        - Давай.
        
        [ЭТО ПЯТЫЙ РЕСПАУН ЗА ИГРОВОЙ ДЕНЬ. ВАМ НАЗНАЧЕН ШТРАФ]
        [-1 ПРЕМИАЛЬНЫЙ БАЛЛ] [11 ПРЕМ. БАЛЛОВ]
        
        - Что? Штраф? Ты че, охерела, сука! - рявкнул Игорь и, сдернув с головы шлем, отбросил его в сторону.
        - Ну чего ты там опять материшься? - послышался из коридора мамин голос. - Облепился своей херней, играешь весь вечер и материшься постоянно.
        - Прости, но… тут так надо. Я, между прочим, деньги зарабатываю! И только что вот два бакса потерял…
        - Это что за игры такие - то зарабатываешь, то теряешь? - Мама появилась в проходе, остановилась, уставилась хмуро. - Ставки, что ли?! Ты разве не помнишь, как батя…
        - Да какие ставки, мам… Тут штрафы… в общем, долго рассказывать.
        - Сходи лучше в магазин, проветрись, а то хлеба дома нет.
        - Может, в интернете закажем?
        - Ты чего, вообще обленился? Сейчас не 2020-ый, нехрен все онлайн покупать! Давай, магазин на соседней улице, разомнись!
        - Ну через часик, ладно?
        - Ну хорошо, - сжалилась мама и ушла.
        Проводив ее взглядом, Игорь вернулся в игру.
        Он снова обнаружил себя лежащим на полу в гостиной, только теперь, помимо мамы Бонни и самой Бонни, над ним стоял еще и хмурый мафиози Сильвио. Полоска здоровья у Игоря оказалась полной, а вот от всего запаса кредитов осталось лишь около половины.
        - Мадам, вы оказали мне услугу, - сказал толстяк, с улыбкой обратившись к маме Бонни. - Этот неугомонный говнюк нужен был мне живым, и потому в благодарность за вашу помощь я даже не убью вас с дочерью.
        - Спасибо вам большое, мистер Сильвио! - горячо поблагодарила его хозяйка.
        - Не за что. Ну что ж…
        - К несчастью, я единственная медсестра на все окрестные дома, - не дав ему договорить, продолжила мама Бонни. - У меня просто нет выбора - я обязана помогать всем, кто ко мне обратиться…
        - Э-э-э… Ну, мы в общем-то уже…
        - Клятва Гиппократа - это, знаете ли, не пустой звук. Уилли, помню, все посмеивался надо мной…
        Сильвио вдруг размахнулся и влепил маме Бонни кулаком в челюсть, отчего она рухнула на пол рядом с Игорем. Тот несколько секунд смотрел на отключившуюся женщину, а потом попытался вскочить и…
        - Никаких “и”, малыш. Давай обойдемся без резких движений. Вставай и пошли за мной.
        Игорь, скрипнул зубами, но подчинился. Пистолета при нем уже, конечно же, не было, а с голыми кулаками бросаться на мафиози и его прихвостней казалось не лучшей затеей.
        - Э, а Бонни где?! - спросил Игорь, шагая к двери следом за бандитами. - Только не говорите, что вы ее мочканули! Она мне еще секс должна, когда вернусь!
        - Жива, не бойся. Только вот не знаю, будет ли ей кому секс отдавать, - ухмыльнулся Сильвио.
        Игорь хотел возмутиться - мол, если уверенности в возвращении нет, то лучше потрахаться здесь и сейчас, пока все живы - но мафиози грубо толкнул Игоря в спину и проскрипел:
        - Шевелись давай. Пришло время искупить свою вину.
        Глава 11 - Старина Бокасса
        - Мой хороший друг, старик Алехандро, оставил большое наследство, - вещал Сильвио с переднего сидения, глядя угловатому шоферу в огромное, похожее на локатор, ухо. - Но спрятал его в одном очень… труднодоступном месте. Чтоб ты понимал, я потерял уже с полдюжины человек, пытаясь опустошить тайник Алехандро.
        - Боже, как жаль парней… - покачал головой бандит седьмого уровня, сидящий рядом с Игорем, и перекрестился пистолетом.
        - И после этого я узнаю, что ты, мать твою, убил моих лучших ребят, - продолжил Сильиво, - а сам вечно выживаешь, даже после самых тяжелых ран! И я понимаю: мне тебя Бог послал! Хвала Богу, что он слышит молитвы верных детей своих…
        На последней фразе Сильвио обернулся и многозначительно посмотрел на Игоря, положив руку с пистолетом на спинку сиденья.
        - Чего? - спросил пленник.
        - Похвали Бога, живо!
        - Молодец, Бог. Годится?
        Сильвио скривился и сжал рукоять пистолета с такой силой, что Игорю стало совсем уж неуютно - он почувствовал себя нигером из “Криминального чтива”, которому персонаж Траволты случайно прострелил голову, когда машина наскочила на кочку.
        Правда, в отличие от фильма, сейчас - обошлось.
        Старый черный “мерседес”, лавируя по узким улочкам, вез их через центр Миддлбурга. Позади в полуденной дымке виднелись трубы заводов, которые так чадили, что из-за смога было сложно разглядеть небоскребы. К слову, когда проезжали мимо до боли знакомых пейзажей, Игорь отчего-то так и не смог обнаружить вывески маркета, в который его зазывал работать менеджером хозяин - то ли его закрыли и заменили чем-то другим, то ли он просто не разглядел.
        “А, ладно, я все равно уже точно не пойду работать менеджером…”
        Впереди, за склоном, простиралась широкая пойма реки, за которой виднелись поля и горы. Хмурые многоквартирники уступили место безлюдным улочкам в стиле “одноэтажной Америки” - в таком же районе жила и Бонни с мамой - изредка прерываемые супермаркетами и корпусами складов. Интересно, думал Игорь, насколько огромен этот мир? Не похоже, что он большой - да ему и не обязательно быть таковым, раз это всего лишь своеобразный “перекресток” миров, нужный лишь для того, чтобы перевести дух перед новым приключением, сбросить лишний лут с дропом и обменять валюту по адекватному курсу.
        Сильвио, видимо, обидевшись, замолчал, и Игорь от нечего делать открыл карту - вспомнилось, что где-то в этой части города как раз был один из порталов. Сверился, пригляделся - кажется, точка на карте приходилась на здание старой заброшенной водонапорной башни. Интересно, сколько всего порталов существует? Если миров уже сейчас около тридцати, то порталов, разумеется, не меньше, а, может, в каких-то случаях они дублируют сами себя. В то же время, Кирк, ушастая сволочь, говорил, что до его родного мира необходимо пройти через другой, транзитный, мир. Получается, туда напрямую не ведет ни один портал? Либо - их ведет несколько, но какие-то из них он не знает…
        “Понапридумывали, блин…”
        - Миранда, сколько всего порталов в городе?
        > Я не обладаю такой информацией. Порталы генерируются системой генерации сценариев, и информация о них является частью игрового процесса.
        - Ну хотя бы примерно?
        - Босс, он опять сам с собой болтает, - пожаловался бандит, сидящий рядом с Игорем.
        - Это нормально, - ответил Сильвио, не оборачиваясь. - Не обращай внимания…
        > Больше двух.
        - Хорошо. А больше пяти?
        > Да, больше пяти.
        - Больше десяти?
        > Да, больше десяти.
        - Больше двадцати?
        > Порталы генерируются системой генерации сценариев, и информация о них является частью игрового процесса.
        - Ясно. Ну, хоть что-то. Слушай, а что там на счет Ганбоя и его языка? Ну, ты же спалила мне его национальность. Пофиксили багу? Баллов накидаете?
        После небольшой паузы Миранда ответила:
        > Подтверждение получено: данный дефект принят в разработку. Спасибо!
        
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 2 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛА] [13 ПРЕМ. БАЛЛОВ]
        
        - Круто! И тебе, милая моя робо-тетка, спасибо.
        Машина переехала через реку по высокому подвесному мосту, пару раз повернула, заехала под шлагбаум, затем миновала роликовые ворота, створки которых, казалось, раздвигали две престарелые черепахи, и остановилась у фасада длинного одноэтажного здания.
        - Ну вот мы и на месте, - сказал Сильвио. - Выходим.
        Бандит с пушкой вылез первым, обогнул машину, открыл дверь и вытащил Игоря наружу. Сильвио тоже выбрался из авто и, оправив костюм, пошел к смуглому парню-латиносу, который поджидал у входа. Они обнялись, как старые друзья, потом отстранились.
        - Рад тебя видеть, малыш Алехандро.
        - Взаимно, мистер Сильвио. Вы, смотрю, опять смертничка привели?
        - Не смертничка, а отважного авантюриста и очень живучего говнюка, который поможет нам решить нашу проблему с наследством твоего покойного отца.
        Игорь посмотрел на старую пожелтевшую вывеску на входе в здание:
        “ Крокодилярий Алехандро и сыновей”
        - Что, млять?! Крокодилярий? Это еще что?
        >Трудности перевода
        Сильвио протолкнул Игоря в коридор.
        - Лучшая ферма по производству крокодиловой кожи в нашем городе.
        - Ну, точней, как - лучшая? - хмыкнул малыш Алехандро. - Единственная…
        - Вот нет в тебе этого отцового… гордости? Нет… Умения себя подать! - Сильвио потрепал его за щеку. - Ничего, научишься… Пошли.
        Узкий коридор, в котором они оказались, едва переступили порог, тянулся, похоже, через все здание - по крайней мере, конца и края ему видно не было. Походя Игорь заглядывал в двери, которые находились по обеим сторонам от прохода - в одних за компьютерами с большими, устаревшими мониторами сидели люди в больших, устаревших очках; в других стояли чаны из нержавейки и другие технологические аппараты. Назначение их было Игорю неизвестно; зато он обратил внимание на ошметки плоти, похожей на курятину, и зеленые чешуйчатые шкуры, которые валялись то тут, то там.
        - Нам сюда, - сказал Сильвио, ныряя в раскрытую дверь.
        Малыш Алехандро, Игорь и бандит с пушкой последовали за ним и очутились в длинном помещении с высоким потолком. Поднявшись по хлипкой лесенке на помост, они побрели вдоль огороженных сеткой-рабицей бассейнов. В первых из них резвились крохотные, с ладонь размером крокодилята - очевидно, новорожденные. В следующих рептилии были потолще, но все еще первого уровня. В следующем бассейне плескались крокодилы второго и третьего уровня.
        - Может, нам сюда? - предположил Игорь. - Я уже заметил определенную хреновую тенденцию и не хотел бы…
        - Закрой рот, - беззлобно бросил Сильвио. - Я скажу, когда мы придем.
        - Оке-ей…
        Дальше, как нетрудно было догадаться, были крокодилы длиной в полтора-два метра, помеченные как уровень четвертый и третий - каждый из них, к слову, вполне мог бы сыграть Гену, реши кто-то игронизировать книгу Эдуарда Успенского.
        Помост упирался в огромный круглый бассейн с мутной водой, в самом центре которого на небольших горках росли три пальмы. Сначала показалось, что бассейн пуст, но после Игорь осознал: то, что он сначала принял за огромное бревно - таковым не является. Это был здоровенный четырехметровый гигант четырнадцатого уровня, который даже имел собственное имя:
        
        [СТАРИНА БОКАССА, 14 УРОВЕНЬ, КРОКОДИЛ]
        
        Два полешка поменьше, плавающие по периметру бассейна, словно трехклеточные корабли в игре “морской бой”, обозначали прекрасных зеленокожих дам седьмого и восьмого уровня - Дейзи и Минни.
        - Ну, с бабами понятно, - сказал Игорь. - Но почему Старина Бокасса?
        - Назван в честь тирана Центральноафриканской империи, самодура-канибала, который прославился тем, что съел последнего в стране стоматолога, - отчеканил малыш Алехандро.
        - Прекрасно! А Дейзи и Минни - это его сучки типа?
        Сильвио немного рассеянно вгляделся в воду, затем кивнул.
        - Ну да, хотя старина Бокасса обижается, когда мы зовем их сучками.
        - В знак протеста он съедает обеих крокодилих, и нам приходится подселять к нему новых.
        - О.
        Старина Бокасса повернулся к ним мордой и уставился на Игоря. Кажется, так изнуренный жарой обжора может смотреть на прилавок с пончиками, среди которых появилось новое наименование.
        “Пончик “Русский”, ага. Прямиком из Балалаевска…”
        - Слушайте, может, вы меня сразу прикончите? - предложил Игорь. - Чем в пасть к аллигатору лезть…
        - Если ты все равно все время оживаешь, умри с пользой, ну? - нахмурился Сильвио. - Под одной из тамошних пальм закопаны фамильные сокровища Алехандро. Как-то раз я спас его, и за это он перед смертью пообещал отдать мне половину этих сокровищ. Вторую половину, как ты понимаешь, он завещал малышу Алехандро…
        - Гребаные скриптовые сцены, которые нельзя пропустить…
        - Что? А, опять моросишь… Ладно, в общем, пока никому не удалось достать сокровища, так что теперь ты пробуй. Давай-давай.
        Сильвио подтолкнул Игоря к бассейну. Старина Бокасса, завидев это, заметно оживился и даже перестал так уж сильно походить на бревно.
        - А что, его вытащить никуда не получится? - осведомился Игоря, глядя на гигантского аллигатора. - Ну или там… усыпить… на время, конечно же.
        - Усыпить пробовали - дротик не пробивает шкуру, - развел руками малыш Алехандро. - А вытащить его нельзя - надо ж как-то строполить, а как ты его строполить будешь? На вот, держи. - Он протянул Игорю лопату. - Вряд ли она тебе поможет, но все лучше, чем ничего. Предыдущий парень неплохо держался - целых полторы минуты, но потом Старина Бокасса все равно перекусил его пополам. Потом они тут пару дней пировали вместе с девочками - парень толстый попался… тебя, конечно, быстрей слопают.
        
        [ЗАДАНИЕ “СИЛЬВИО” ОБНОВЛЕНО: ОТЫСКАТЬ СОКРОВИЩА]
        
        - Но все равно желаю… - продолжил Алехандро, но Игорь перебил его:
        - Просто помолчи, ладно? Желатель херов…
        Перемахнув через ограду, он оказался по щиколотку в воде. Ближайшая к нему самка резко развернула голову в его сторону и приоткрыв пасть - то ли здороваясь, то ли предвкушая скорый ужин.
        - Так. Они ж, вроде как, реагируют на движения. Значит, надо двигаться мее-едленно, насколько только могу…
        Переставили одну ногу. Потом - вторую. Снова первую… От его шагов по воде шла рябь, но она была не больше той. что создает ветер, и рептилии больше не реагировали, хотя не покидало чувство, что Старина Бокасса просто играет с ним, как кошка с мышью. Вдобавок чем ближе Игорь подбирался к центру бассейна, тем становилось глубже. Что же будет, когда придется плыть?
        
        [УРОН ХОЛОДОМ 5] [ЗДОРОВЬЕ 225/230]
        
        Проявив чудеса терпения, Игорь воздержался от традиционного ворчания по поводу очередного “нежданчика” от игры и вдруг понял, что даже задержал дыхание от волнения. Пригляделся к кочке около правой пальмы - с одной из сторон виднелась голая земля - видимо, несчастный толстяк, который продержался полторы минуты, начал рыть именно там. Игорь на ходу перехватил лопату поудобнее - чтобы сразу воткнуть в землю, едва догребет до заветного островка.
        И вот, когда до него оставалась буквально пара шагов, голос откуда-то сверху позвал:
        - Игорь?! Игорек!
        Он не успел опомниться, как его начали трясти за плечо.
        - Миранда! - заорал от отчаяния. - Что это? Что происходит?
        - Миранда? Какая я тебе Миранда, сынок?
        “Сынок?”
        Игорь наконец догнал, что это происходит в реале, и сдернул шлем - но прежде, чем датчики среагировали на это движение, он успел уронить своего персонажа в воду, подняв столб брызг.
        Перед ним стояла мама с весьма обеспокоенным выражением лица. За ее спиной хмурился Олег.
        - Ну слава богу, - сказала мама, глядя в его глаза. - А то я уже решила, что ты там отключился, эпилепсия или вроде того… Не шевелишься и молчишь уже черте сколько!
        - Что? Мам, я в игре! Блин, меня сейчас Старина Бокасса сожрет и Дейзи с Минни!
        - Дейзи с Минни? - удивленно выгнула бровь мама. - Это ж вроде эти… утка и мыша, нет?
        - Короче, мне надо вернуться…
        Игорь схватил шлем.
        - Спать ложись, братик! Мешки такие… нельзя столько сидеть, - услышал он голос Олега, прежде чем снова погрузился в игру.
        Впрочем, спешил он зря: поверх трех довольных крокодильих морд, раздирающих его тело на части, виднелась до боли знакомая надпись:
        РЕСПАУН?
        - Довольны, блин?! - раздраженно воскликнул Игорь, снова сбрасывая шлем. - Убили меня опять! Два бакса снова снимут, и все - из-за вас!
        Лишь к концу фразы он понял, что обращается в пустоту. По закону подлости, родные из комнаты уже испарились. Чертыхаясь, Игорь напялил шлем и следующие три минуты просматривал заставки и фрагменты последних минут в игре.
        “А это еще что?..”
        Игорь впервые обратил внимание на странный значок глаза в углу экрана: внутри был некий счетчик, который менял значение в диапазоне от 14 до 16 тысяч. При этом он, судя по всему, появлялся только в режиме просмотра.
        - Миранда?! Что за дела?! Вы меня что… народу показываете?
        > Последние два твоих квеста мы транслируем на общем портале продукта для закрытой аудитории асессоров и премиум-игроков. Данные трансляции разрешены пунктом 5.3 договора. При положительной динамике просмотров мы начисляем премиальные баллы…
        Слушая бубнеж Миранды, Игорь даже не знал, радоваться ему или нет. Еще давно, когда ему было лет пятнадцать, он пробовал стать стримером, но, судя по количеству просмотров, получилось у него это, мягко говоря, крайне средне, а после десятка негативных комментов мальчишка и вовсе зарекся заниматься этим делом. Кроме того, чувство ответственности может сильно сковать игрока, ведь мысли о том, что за тобой сейчас следят тысячи - а то и миллионы - сопоставимо с выступлением перед стадионом. От такого любой занервничает, а уж малоопытный, вроде Игоря - подавно.
        “С другой стороны - бабло и слава. Не об этом ли ты мечтал, Терехов, всю свою сознательную жизнь?”
        Респаун закончился. Игорь лежал в грязном помещении на стальном столе, испачканном кровью. Огромный квадратный мужик в страшноватой маске, чепчике и фартуке - не то мясник, не то доктор - склонился над “воскресшим мертвецом”. В руках у бугая был здоровенный тесак и цыганская иголка с ниткой, настолько толстой, что, кажется, ей можно было сшивать стальные листы.
        - Еле тебя обратно собрал, епт, - пробубнил он через маску. - Ты аккуратней там давай, не?
        - С твоими боссами хрен получится… аккуратней, - буркнул Игорь.
        Он резко сел, чем вызвал оторопь у “коновала” с тесаком, затем быстро оделся и встал. Через прозрачную стену импровизированной “операционной” Игорь увидел злополучный бассейн и Сильвио с малышом Алехандро. Оба мерзавца стояли к нему спиной. Присмотревшись к их статам, Игорь с радостью обнаружил, что потерялась всего лишь четверть кредитов - премиальные баллы остались нетронутыми.
        - Ну, че, вперед и с песней… - пробормотал Игорь и пошел прочь, провожаемый удивленным взглядом “коновала”.
        Заслышав его шаги, гулким эхом разносящиеся по помещению, Сильвио и малыш Алехандро обернулись.
        - Санте Муэрте… - пробормотал латинос, заметно побледнев.
        - Ну а я тебе что говорил? - хмыкнул Сильвио. - Живехонький и рвется в бой!
        - Лопата где? - не обращая внимания на их смешки, спросил Игорь.
        Алехандро отрывисто кивнул и, достав лопату откуда-то из-за спины, вручил ее Терехову:
        - Ты уж прости… Отец чудак был…
        - Зато с чувством юмора… Дейзи и Минни, мля…
        Крокодилы теперь все сгруппировались в правой стороне пруда - там, где и трапезничали его податливым телом. Обе самки выплыли на отмель, а исполинский самец плавал, выставив из воды только спину и ноздри. Может, они сейчас сытые и не будут его донимать? Игорь зашагал чуть бодрее к крайней левой пальме - хоть волны по воде шли сильнее, твари даже не шевельнулись.
        - Вот и плескайтесь на здоровье…
        Добравшись до островка, Игорь вогнал лопату в землю и принялся копать. Навык огородничества тут явно пригодился, хотя пару раз лопата соскальзывала с сообщением о недостатке навыка “Ловкость”. Несмотря на эти мелкие неурядицы, буквально через пару минут вся кочка была взрыхлена не хуже картофельного поля… вот только никаких признаков клада - шкатулок, свертков и чего-то еще - под пальмой не оказалось.
        
        [ПОЛУЧЕН ОПЫТ]
        [НАВЫК “Восприятие” УЛУЧШЕН НА 0,5%]
        Глава 12 - Особняк
        - Тут нет ничего! - крикнул Игорь Сильвио.
        Старина Бокасса повел ноздрей, но подплывать не стал. Сильвио же с пониманием кивнул и указал на следующую, центральную кочку.
        - Мне подсказывают, что там может быть кладка яиц. Сделай так, чтобы они не повредились.
        Хвост четырехметровой рептилии покоился у самого берега островка, и тут приходилось действовать аккуратнее. Кладку яиц, о которой сообщил мафиози, Игорь нашел довольно быстро - она была закидана не то тиной, не то перегноем. Закусив кончик языка, Терехов снова начал копать. Лопата вонзилась в землю раз, другой…
        - Где же ты где, долбанное сокровище…
        Внезапно Игорь услышал шаги. Оглянувшись, он увидел, как мимо Сильвио, его телохранителей и малыша Алехандро проходит грустный молодой паренек в халате с двумя большими ведрами в руках. Не будучи никем остановленным, паренек подошел к бортику, перегнулся через него и вывалил в воду мясо - сочные куски говядины плюхнулись в воду прямо рядом с пальмой, у которой стоял Игорь. Старина Бокасса развернулся на звук и, конечно же, первое, что увидел - это непрошенного гостя, стоящего на его исконной территории, рядом с его будущими потомками.
        - Гребаный пи…
        Бокасса вцепился Игорю в ногу и резко потянул на себя. Послышался хруст костей, нога заныла от обратной связи датчиков.
        
        [УРОН 100] [ЗДОРОВЬЕ 130/230]
        
        Барахтаясь в воде, Игорь отчаянно лупил лопаткой по морде хищника. Из-под полотна вылетали хиты - пять, десять, двенадцать… Поняв, что это бесполезно, Игорь попросту снял шлем, чтобы не видеть, как его героя разрывают на части.
        РЕСПАУН?
        Снова холодный стол, снова окровавленные руки эскулапа… В кошельке осталось тридцать кредитов. В третий раз принимая лопатку из рук малыша Алехандро и готовясь шагнуть через бассейн, Игорь вдруг обратил внимание на большую старую картину, висевшую под навесом, где кончались мостки. Она была без рамы, выцветшая, тусклая, почти сливающаяся с цветом стены. Под огромной пальмой на берегу моря была нарисована уютная маленькая хижина, а на песке лежал огромный крокодил.
        - Слушай-ка… а что там дословно сказал ваш умерший отец? - бросил Игорь через плечо.
        - Что сокровище зарыто под пальмой, - отозвался малыш Алехандро.
        - Под пальмой в бассейне с Бокассой? Дословно?
        Сильвио и Алехандро переглянулись.
        - Ну, не дословно… Но пальм на территории фермы всего как бы три - и все они только здесь, в бассейне.
        - Ага. А это тогда что?
        Подойдя к картине с пальмой, Игорь с размаху вогнал штык лопаты между досками пола, а затем нажал на лопату, как на рычаг. Доска со скрипом вылезла из помоста, увлекая за собой ржавые гвозди, и обнажила нишу. Отбросив лопату, Игорь схватился за доску руками, потянул, расширяя проход, а потом сунул руку в нишу и достал небольшую шкатулку, обернутую в истлевший полиэтилен.
        - Не может быть… - пробормотал за спиной малыш Алехандро.
        Сильвио изменился в лице, бросился к Игорю и буквально вырвал найденный сверток из его рук. Содрав со шкатулки пленку, мафиози выудил из кармана ключик и вставил его в замок. Щелк!
        - Она… - одними губами сказал Сильвио.
        Он медленно откинул крышку в сторону и замер, ослепленный увиденным. Малыш Алехандро встал за его плечом и тоже уставился на содержимое шкатулки. Там лежали две старые фотографии - на одной был запечатлен молодой усатый парень в шляпе и с лопатой в руках, весьма отдаленно похожий на малыша Алехандро. На второй парень стоял в обнимку с девушкой и еще одним парнем, в котором Игорь не без труда узнал Сильвио.
        - Да уж, не зря говорят: вино и дружба, если не старые, не стоят и гроша… - с чувством произнес Сильвио, а потом небрежно бросил снимки на пол.
        Под снимками обнаружились старинные серебряные часы, старый потертый брелок в виде кристалла и целлофановый пакетик, в котором оказались…
        - Бриллианты… - прошептал Сильвио. - Вот они, их-то я и искал…
        Он открыл пакетик, нахмурился.
        - Их семь штук… напополам не особо делится, да, малыш Алехандро?
        - Насколько я помню арифметику - да, мистер Сильвио, - закивал наследник крокодилярия.
        - Есть классная идея: отдайте лишний алмаз мне! - сказал Игорь с улыбкой.
        
        [НЕУДАЧА! УРОВЕНЬ ВЛАДЕНИЯ НАВЫКОМ “ТОРГОВЛЯ” НЕ ПОЗВОЛЯЕТ ТОРГОВАТЬСЯ ПРИ РАЗДЕЛЕ ДОБЫЧИ]
        [ВАМ КАТАСТРОФИЧЕСКИ НЕ ХВАТАЕТ ХАРИЗМЫ]
        
        Сильвио хмуро посмотрел на Игоря и, повернувшись к бандиту с пушкой, велел:
        - Эй, Милито, проводи-ка этого говнюка наружу. Будем считать, тем, что он тут чуть не погиб, он искупил свой долг.
        - Э! - разозлился Игорь. - А награда?! Я, блин, на лечение все потратил, в карманах ветер один!
        - На лечение? Хм… - Сильвио достал из шкатулки брелок, похожий на крохотный кристалл, посмотрел его на свет и презрительно хмыкнул. - Эй, малыш Алехандро? Тебе часом не нужна эта безделица? Она выглядит, как горный хрусталь, но по факту - обычная пластмасска.
        - Нет, мистер Сильвио. Я, признаться, не знаю, что это.
        - Что же, вот тебе и плата. - Мафиози расплылся в улыбке и бросил брелок Игорю. - Хотел кристалл - получи. Я даже разрешаю тебе говорить о том, кто тебе его подарил.
        Внизу пробежала скупая реклама: “Бижутерия от Свиновски - лучшие украшения “Скотного Двора”!”
        Игорь уже всерьез думал взбрыкнуть, когда внезапно перед глазами замелькали строки:
        
        [НЕДОСТУПНО В ЭТОМ МИРЕ. НЕИЗВЕСТНЫЙ КРИСТАЛЛ, 25 УРОВЕНЬ] [РЕДКИЙ АРТЕФАКТ] [0 КРЕДИТОВ, 0,1 КГ]
        [ЗАДАНИЕ “СИЛЬВИО” ВЫПОЛНЕНО!]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 100 ОЧКОВ]
        [УРОВЕНЬ: 4]
        [ПОИНТЫ НАВЫКОВ: 1]
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 3 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛА] [16 ПРЕМ.БАЛЛОВ]
        
        - У-ху, зашибись… - прошептал Игорь так, чтобы Сильвио его не услышал. - Нормальный лут, походу. Кредитов бы ещё… А, ладно, потом разберусь. Сэнкс.
        Он тут же прибавил к “Интеллекту” еще один поинт - Харизма, Торговля и Восприятие моментально скакнули вверх, но, увы, пока ни один из этих чертовски важных параметров и не вышел за заветную десятку.
        - Давай шагай. - Бандит с пушкой бросил Игорю рюкзак и махнул стволом в сторону выхода. - Представление окончено.
        Терехов кивнул и, надев рюкзак, послушно пошел к выходу из помещения. Бандит провожал его, шагая чуть позади.
        Когда они уже были на полпути, их нагнал оклик Сильвио:
        - Эй, парень!
        - Чего еще? - спросил Игорь, оглянувшись.
        - Хочу, чтобы ты работал на меня. Милито, дай ему мою визитку.
        - Да, босс, - кивнул бандит с пушкой.
        - Я так понимаю, это предложение, от которого нельзя отказаться? - усмехнулся Игорь.
        - Это не предложение, - без тени улыбки ответил Сильвио и отвернулся.
        Милито протянул Игорю визитку с номером, поле чата моргнуло.
        “Хм, любопытно: выходит, с NPC тоже можно общаться через коммуникатор?”
        Игорь кивнул и, спрятав визитку в карман, покинул крокодилярий.
        
        * * *
        
        Глядя на проплывающие за окном трамвая однотипные пейзажи Миддлбурга, Игорь размышлял о плачевном положении дел. После квеста для Сильвио кошелек почти опустел - даже койку снять было не за что, а мама Бонни недвусмысленно дала понять, что в дом его больше не пустит. Кому толкнуть бесценный - во всех смыслах слова - брелок-артефакт, Игорь тоже не знал. Судя по уровню, он имел некую скрытую силу, но есть ли местным ростовщикам до нее дело, если использовать ее тут все равно нельзя?
        Похоже, даже в виртуальности проявила себя в полный рост хроническая черта Тереховых - полная неприспособленность к условиям капитализма. Сильвио недвусмысленно дал понять, что отказ не рассматривается, но Игорю отчего-то совершенно не хотелось идти по пути бандита. В свое время он уже так наигрался в GTA VII и Mafia V, что теперь его натурально тошнило от всех этих мафиозных разборок. Уж лучше на Фридриха работать, продаваном в магазине одежды, чем путаться с гангстерами.
        Эх, найти бы Зайца Кирка с его мега-перстнем! С его продажи наверняка можно купить квартиру, а то и две-три. Вот только где теперь лазит этот ушастый, в каком из миров?
        Ответа, конечно же, не было.
        Трамвай, в отличие от такси, ехал медленно, совсем, как настоящий - видимо, по той причине, что особым спросом у игроков не пользовался и нужен был просто для антуража. Заскучав, Игорь снова зашел в групповой чат.
        
        Terigor> Народ, какие есть быстрые и денежные квесты в Миддлбурге?
        Brodyazhka> Никаких. Устройся на работу, качай карьерную лестницу.
        10000LazyCoals>У бандитов куча квестов, этого стреляй того топи, дурь пронести. Норм прокачаться так.
        Terigor> А если без бандитов?
        Brodyazhka> Лут найди-продай. Полазай по заброшенным домам на окраинах. Только с бомжами не дерись, а то еще заразу подхватишь помрешь.)))
        
        Последний совет показался самым толковым. Свернув чат, Игорь открыл рюкзак: вспомнилось, что у него до сих пор где-то валяется телефон Siemens, который можно продать за пару сотен. Кроме того, есть еще нож для разделки кожи - тупой, но тоже чего-то стоит. В общем, выручки должно хватить на пару-тройку суток еды-воды и за крышу над башкой. Но если и дальше квесты не будут приносить нормального фарма, вопрос заработка снова встанет ребром.
        Напоминалка про “голод” всплыла, как обычно, не вовремя, и Игорь решил последовать совету Бродяжки и отправиться на охоту за бесхозным лутом: за окном как раз проплывал заброшенный трехэтажный особняк с разбитыми стеклами, и Терехов, выскочив из трамвая на ближайшей остановке, пошел прямиком в этот дом. На ходу сверился с картой - район, в котором он вышел, назывался “Северные врата”, и рядом действительно было что-то, напоминавшие ворота, в частично разобранной длинной крепостной стене.
        Пока Игорь дошел от остановки до особняка, уже начало смеркаться. Пробравшись внутрь через одно из окон, он начал исследовать помещения одно за другим. На первом этаже нашлась кухня - там был десяток уже знакомых пачек печенья, хилевших на десяток поинтов каждая, а также “консервированная телятина”, мгновенно утолившая голод на два часа. Поднявшись на второй этаж, Игорь обнаружил в большом зале “радиоприемник” за сотню, две серебряных ложки по двадцатке каждая и другую мелочь еще на полтинник. На стене висело пожелтевшее полотно в тяжелой стальной раме с вензелями стоимостью в две сотни, но его вес превышал двадцать килограмм - неподъемная ноша, учитывая остальной багаж.
        “Запомню и заберу в следующий раз”.
        Через пару минут разгребания барахла сработал позабытый модификатор “Аллергия”, и Игорь поспешил поскорее ретироваться в соседнюю комнату, где успешно прохилился пачкой печенья. Немного придя в себя, Терехов огляделся и отметил, что в этом помещении было довольно чисто и ухоженно, словно здесь все еще кто-то жил. И верно: узкая кровать с матрасом, тумбочка и резной сундучок, стоящий на ней, выдавали место, где обосновался кто-то из игроков. Возникла мысль залезть в чат и спросить, чье это логово, но Игорь вовремя остановился: если “пропалить” таким образом свое место и завалиться спать, то велик риск проснуться без значительной части лута - тот же Ганбой наверняка не гнушается тем, чтобы шарить по карманам у других игроков.
        Попытки взлома резного сундука при помощи вилки, увы, успехом не увенчались: владение навыком “Воровство” оказалось как всегда на смешном, школярском, уровне.
        В животе забурчало - если в игре Игорь перебил аппетит телятиной, то в реале не ел очень и очень давно.
        “Нет, мне определенно нужен костюм жизнеобеспечения, чтобы не прерываться!”
        Не придумав ничего лучше, Игорь улёгся в кровать и выбрал режим “сон”.
        
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 2 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛА] [18 ПРЕМ.БАЛЛОВ]
        
        На этот раз чуть-чуть не хватило, чтобы вывести 0,02 Анфи-коина, то есть сорок баксов. Но, всё равно, Игорь шагал на кухню довольным - и довольным же ложился спать, после пары бутеров с мазиком и сосиской.
        Удивительное дело: лег поздно, встал рано, но - выспался. Вчерашний чай, консервированная кукуруза из помятой банки - нехитрый завтрак, который наверняка сделал бы честь любому уважающему себя сталкеру.
        
        [МОДИФИКАТОР “ГОЛОД” ОТКЛЮЧЕН НА 4 ЧАСА]
        
        - Так… отставить, не в этом мире.
        Другой мир, меж тем, снова ждал его, и Игорь охотно нырнул обратно в виртуальность.
        Проснувшись в заброшенном особняке, Игорь открыл глаза… и вздрогнул, увидев стоящих рядом с кроватью копов и хмурую Бродяжку.
        - Вам выписан штраф за бродяжничество. - Высокий полицейский протянул ему квиток, и поле кредитов настороженно моргнуло. - Поскольку на вашем счету недостаточно средств, вы будете выплачивать его в кредит.
        
        [МОДИФИКАТОР: “ЗАДОЛЖЕННОСТЬ”: 1000 КРЕДИТОВ, -30 КРЕДИТОВ В СУТКИ]
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ: “НАЙТИ ЖИЛЬЁ”]
        
        Полицейские молча вышли из комнаты, а Бродяжка осталась стоять, со сложенными на груди руками.
        - А ты, я погляжу, неплохо устроилась, - с трудом сдерживаясь, чтобы не взорваться, сказал Игорь. - Бродяжка помогла копам выписать штраф за бродяжничество. Это же грёбаный каламбур! И сколько они тебе отстегивают? Треть? Меньше?
        Она подошла к сундучку, открыла его и что-то положила внутрь.
        - Ну, начнет с того, что это моё место ночлега. То есть мог бы и спросить, а не просто заваливаться и дрыхнуть. Это будет тебе уроком.
        Игорь стиснул зубы, но промолчал.
        - Я вообще, если честно, не пойму, как ты прокачался до четвертого меньше, чем за пару дней, если толком гридить не умеешь? Если не секрет, сколько премиальных ты заработал за это время?
        - Ну… Почти тридцать.
        - За пару дней?! Чувак, ты зарабатываешь на багах лучше меня! Ты хоть знаешь, сколько стоит один премиальный балл?
        - Ну, около двух баксов, получается, там курс вроде скачет постоянно…
        Бродяжка встала рядом, угрожающе похлопала дубинкой по руке, а потом вдруг рассмеялась:
        - Ох, ну ты и дурачок…
        - Сама такая. Хочешь сказать… Можно конвертировать?!
        Игорь едва сдержался, чтобы не хлопнуть себя по лбу. Так вот что имела в виду Гаусс! Вот почему карту с порталами можно было купить и за кредиты, и за премиальные баллы. Ответ теперь казался настолько очевидным, что было странно, почему Игорь не подумал об этом раньше. Почти во всех играх существовала конвертация премиальных “валют” - золота, волшебных кристаллов и тому подобного - в рядовую валюту.
        - И как это сделать? Ну, обменять их? Просто между игроками же - нельзя?
        Бродяжка смерила его долгим взглядом.
        - Ну, я находила пару спекулянтов на сайтах, продающих кредиты за Анфи-коины. И курсы были приличные. Но надежды, что они реально завалят тебя кредитами в ответ на премиалку, лично мне верится не особо. Поэтому… поэтому ищи чёрный рынок. Тут точек пять по городу точно есть… но я тебе об этом не говорила.
        Игорь нахмурился, открыл карту. Среди точек, которые ему показал Кирк, была одна, помеченная как “Магазин”. Игорь давно обратил на нее внимание, но никак не мог взять в толк, почему Заяц добавил ее на карту. Теперь же паззл, похоже, сложился: очевидно, “Магазин” Кирка и есть одна из точек чёрного рынка, про которые говорит Бродяжка.
        - Я слышал, одна находится в порту? - осторожно поинтересовался Игорь. - Ее еще называют… Магазин?
        Глаза Бродяжки забегали.
        - Ну, допустим, я тоже слышала что-то подобное. А еще слышала, что курс там пусть не самый лучший, но вполне справедливый. Говорят, есть и поближе где-то, но кто признается, где именно?
        - Понял тебя, спасибо. Если бы я всерьез собирался торговать на черном рынке, сейчас расцеловал бы тебя, но не уверен, что это не сочтут за харрасмент!
        - Харассмент и есть, стопроцентный, наказание - битой по башке за каждую попытку. Так что лучше даже не думай. Ладно, мне пора… Увидимся ещё. Успешной прокачки. И по кредиту платить не забывай, а то потом коллекторы всю душу вынут…
        Она ушла, оставив Игоря в гордом одиночестве. Он, впрочем, задерживаться тоже не собирался.
        “К черту этот сраный особняк”.
        Забавно, но что парадная дверь, что задняя оказались закрыты. Выходит, все - и Бродяжка, и полицейские - попали внутрь через окно? Пришлось вылезать тем же путем - благо, удалось аккуратно повиснуть на карнизе и спрыгнуть без потери для здоровья. Оправив костюм, Игорь достал карту и задумчиво уставился на нее.
        Заветный магазин находился на окраине южного района, и топать туда пришлось бы часа два реального времени, рискуя нарваться на новые неприятности или просто умереть от тоски. Благо, в рюкзаке скопилось немного барахла, и Игорь стал искать вендора, дабы поскорей сбыть ему всю имеющуюся у него фигню - а там, глядишь, и прокатититься будет на что. Ближайший магазин именовался довольно странно - “Контрабасы”. Игорь нахмурился. Как “Колбасы”… только “Контрабасы” - название одновременно дурацкое и интригующее. Возможно, это был какой-то собрат “Корнеплодов”, как знать…
        “А не все ли равно?”
        Перебежав через дорогу на красный свет, Игорь спустился в узкий переулок по допотопной лестнице, над которой нависали могучие ветви вековых лип, и очутился у разбитого крыльца магазина. Он явно знавал лучшие времена: Игорь понял это по колоннам в древнегреческом стиле, которые поддерживали массивный карниз. Чёрно-белая надпись на вывеске совпадала с меткой на карте - “КОНТРАБАСЫ”. Толкнув дверь, Игорь вошел внутрь.
        Глава 13 - Контрабасы
        Небольшой зал, куда он попал, оказался оформлен в мрачных, готических тонах: темно-серые стены, черные шторы, скрывающие от посторонних глаз расставленные в хаотичном порядке подставки, на которых покоились различные инструменты. Большинство - акустические, правда, парочка выделялась тощими грифами со звукоснимателями и полным отсутствием какого-нибудь резонатора. Электро-контрабас? Что ж, свежо. Игорь прочитал цену: 50 000 кредитов, присвистнул. подошёл ко второму - 300 000. Ближе к пустой кассе стоял “гламурный красавец”, украшенный по контуру сусальным золотом и с крупными драгоценными камнями у грифа. Не сдержав любопытство, Игорь приподнял его и посмотрел на ценник.
        - Охереть…
        
        [НЕДОСТУПЕН! ЗОЛОТОЙ КОНТРАБАС “YAMAHA”, +500 ХАРИЗМА, +100 НАВЫК “ИСКУССТВО”, 20 УРОВЕНЬ] [1 500 000 КРЕДИТОВ, 26 КГ]
        [ВЫБРАННЫЙ ПРЕДМЕТ СЛИШКОМ ТЯЖЁЛЫЙ!]
        [УРОН УСТАЛОСТЬЮ -5 HP] [ЗДОРОВЬЕ 225/230]
        [ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОКИДАЕТЕ МАГАЗИН, НЕ ОПЛАТИВ ТОВАР. УБЕДИТЕСЬ, ЧТО ВАШ НАВЫК “СКРЫТНОСТЬ” ПОЗВОЛЯЕТ ЭТО ДЕЛАТЬ]
        [СКРЫТНОСТЬ - 7,2] [4 УРОВЕНЬ]
        
        - Да не собираюсь я ничего красть! - рявкнул Игорь, ставя контрабас на место.
        - Добрый день! - послышалось за спиной.
        Игорь обернулся и увидел продавца, стоящего в дверях подсобки. Первой мыслью было, что перед ним карлик или очень низкорослый мужчина, но секундой спустя Игорь чуть не подпрыгнул от неожиданной догадки:
        - Вы… вы же гном, так? Вы реально, мать его, настоящий гном?
        - Так, попрошу без оскорблений! - Густые, как у Брежнева, брови сошлись на переносице. - И вообще… вообще с чего вы взяли, что я гном?
        Попытка казаться грозным при его росте выглядела довольно комично, и Игорь решил разыграть продавца. Сложив руки на груди, он тоже насупился и важно изрек:
        - Мои источники уверяют, что вы - гном из фэнтези-мира!
        Лицо гнома моментально сделалось испуганным, а глаза забегали.
        - Кто… что… источники? Боги… они нашли меня…
        Поняв, что хватил лишку, Игорь куда более мягко сказал:
        - Уймитесь. Я работаю только на себя.
        - Правда?
        - Правда.
        - Я… я прошу, не выдавайте меня им, - перейдя на шепот, взмолился гном. - Я скрываюсь здесь, в Миддлбурге, уже несколько лет. Еле выстроил свой бизнес, нашёл незанятую нишу… а тут вдруг объявляется эта долбанная тайная полиция, которой мы, эмигранты, как кость в горле…
        - Хорошо, я вас не выдам, - кивнул Игорь. - Но взамен…
        Он запнулся. А что, правда, он может попросить взамен? Дорогущий контрабас? И зачем он ему? Бродяжке серенады под окном петь?
        К счастью, гном по-своему истолковал эту паузу и, неуверенно улыбнувшись, сказал:
        - Да, да, я все понимаю. Вы хотите посмотреть… другой товар, верно?
        - Верно, - медленно подтвердил Игорь.
        Они помолчали, выжидающе глядя друг на друга.
        - Вы ведь про то, что у вас тут типа черный рынок, верно? - на всякий случай уточнил Игорь.
        - Ага, он самый.
        - Ну все верно тогда. Мне мои источники так и говорили!
        - Хорошие у вас источники!
        - Да уж не жалуюсь!
        Игорь улыбнулся и открыл рюкзак. В первую очередь он сбыл собранное в заброшенном особняке.
        
        [ПОЛУЧЕНО: 250 КРЕДИТОВ] [280 КРЕДИТОВ]
        
        Затем показал брелок:
        - А скажи-ка мне, друг мой гном, что это такое? Это же не похоже на простую фигню с рынка или вокзала, верно?
        Гном осторожно взял кристалл из рук Игоря и, вставив в глаз антикварный монокль, прищурился. Некоторое время он смотрел на брелок, а потом вдруг удивленно округлил глаза - так, что монокль буквально выпал и наверняка разбился бы об пол, если бы Игорь его не поймал.
        - Вы чего это? Аккуратней!
        - Да-да… - Гном с кивком забрал монокль обратно. - Просто это… это не из этого этого мира. И не из моего мира, насколько я могу судить… Похоже на какое-то оружие, но… я лично с таким не сталкивался. Но я… чисто из уважения к вам готов купить его за пятьдесят тысяч!
        
        [СОГЛАСИТЬСЯ] [ОТКАЗАТЬСЯ]
        
        “Пятьдесят тысяч!..”
        Сказать, что Игорь опешил, значило, ничего не сказать. Перед глазами тут же нарисовалась уютная квартирка, просто, но со вкусом обставленная, нарисовался стол, уставленный яствами, и Бродяжка в красивом платье, которая, улыбаясь, сидела за этим столом…
        Но гном смотрел на кристалл так алчно, что Игорь сразу понял: его хотят наколоть. К тому же, реальную цену квартир в городе он пока ещё не узнал.
        - Ха, ещё чего! Если ты вот так сразу предложил купить какую-то неведомую хрень за пятьдесят штук, значит, ты уверен, что она на самом деле стоит раз в пять больше.
        - Ну, как хотите… Но, уверяю, никто не даст за нее больше, чем я.
        - А вот и посмотрим. Давайте сюда.
        Игорь протянул руку, и гном медленно и неохотно, словно не желая расставаться, вложил в нее кристалл.
        - У вас всё? - проскрипел он, явно раздосадованный тем, что не смог поживиться раритетным товаром.
        - Ну, как сказать… А что у вас насчёт… премиальных баллов?
        Продавец бросил взгляд на дверь, потом отрывисто кивнул и, выдернув из-под стола скомканную распечатку, сунул ее Игорю. На экране появился список:
        
        [1 ПРЕМИАЛЬНЫЙ БАЛЛ = 40 000 КРЕДИТОВ]
        [5 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ = 200 000 КРЕДИТОВ]
        [10 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ = 400 000 КРЕДИТОВ]
        
        - Нихера себе! - вырвалось у Игоря.
        - Что-что вы сказали?
        - Нет-нет, ничего… Дайте-ка подумать…
        Курс казался вполне соблазнительным, но вот беда: Игорь даже близко не представлял, сколько стоит квартира в игре. Впрочем, если умножить на десять и сравнить с ценой квартир в среднем российском миллионнике…
        - Меняю… меняю восемь премиальных.
        Гном кивнул и достал из-под стола беспроводной терминал.
        - Прикладывай свою карту.
        Игорь кивнул и, открыв инвентарь, заглянул в бумажник. Удивительно, но внутри обнаружилась пластиковая карточка черного цвета.
        “Премиум” было написано на ней серебряными буквами.
        Поколебавшись недолго, Игорь взял карточку и приложил к терминалу гнома.
        
        [-8 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ] [10 ПРЕМ.БАЛЛОВ]
        [+320 000 КРЕДИТОВ] [320 280 КРЕДИТОВ]
        [МОДИФИКАТОР “ЗАДОЛЖЕННОСТЬ” АВТОМАТИЧЕСКИ ОТКЛЮЧЕН, -970 КРЕДИТОВ] [319 310 КРЕДИТОВ]
        [НАВЫК “ТОРГОВЛЯ” УЛУЧШЕН НА 0,2%]
        
        - Готово, - сказал гном. - Насчет брелка не надумали?
        - Разве что вы вместо пятидесяти тысяч предложите мне двести пятьдесят…
        - До свидания, уважаемый. И повнимательней там, снаружи: сдается мне, что за “Контрабасами” установлена слежка. Так что если хвост прицепиться - уж не обессудьте, я предупреждал.
        Игорь кивнул и, развернувшись, пошел к выходу из магазина.
        Шагая по улице, он все пытался прислушаться к себе. Это было весьма непривычно - впервые в жизни нести в своём кармане целое состояние. Что Игорь испытывал в тот момент? Радость, восторг, желание покутить? Всего понемногу. Но основным было жгучее желание скорей спрятать эти деньги в другое место, более надёжное, чем карман. Или же потратить на какое-то важное дело - разумеется, предварительно отложив тысяч двадцать на развлечения, вроде нового шмотья, вкусностей, женщин…
        “Хотя, наверное, лучше без женщин”.
        Решив не предаваться не самым приятным воспоминаниям, Игорь открыл карту, отыскал на ней некий “Центр недвижимости Северного Района”, всего в пяти кварталах от “Контрабасов”, и бодро зашагал туда.
        А хвост, о котором говорил торговец контрабасами, между тем, действительно прицепился: Игорь обратил внимание, что, куда бы он ни сворачивал, колоритная парочка, белый и негр (оба - 22 уровня), следовала за ним по пятам. Если верить титрам, они не были бандитами, но Терехов тем не менее испытал прилив адреналина: сомнений в том, что его преследуют из-за посещения “Контрабасов” и обмена премиальных на кредиты, отчего-то не было. Да и деньги жгли карман, что тоже добавляло моменту волнительности.
        
        [МОДИФИКАТОР: АДРЕНАЛИН, +5% К ЛОВКОСТИ, ДЕЙСТВИЕ - 30 СЕКУНД]
        
        Нет, бежать Игорь не стал - напротив, постарался даже шаг не ускорять. Правда, пару раз оглядывался, как бы украдкой - дабы убедиться, что парочка продолжает идти за ним.
        “Щас дождутся, пока я забреду в какой-нибудь проулок, нагонят, треснут по голове и кредиты все заберут…”
        К счастью, впереди показалась стоянка такси, на которой одиноко желтела машина с шашечками. Сидевший за рулем водитель, поймав взгляд Игоря, тут же опустил стекло.
        - Подвезти, брат?
        - Давай.
        - Куда?
        - К “Центру недвижимости Северного Района”
        
        [-30 КРЕДИТОВ] [319 280 КРЕДИТОВ]
        
        - Поехали, брат.
        Не успел Игорь забраться внутрь, а машина уже сорвалась с места, огни за окнами такси привычно слились в длинные размытые линии. Как и в прошлый раз, все прошло очень, очень…
        - Приехали, брат.
        Игорь благодарно кивнул, открыл дверь… и замер, увидев, что между такси, в котором он ехал, и входом в “Центр Недвижимости” стоят те самые парни 22 левела, сопровождавшие его от самых “Контрабасов”. Игорь хотел захлопнуть дверь, но белый преследователь сделал шаг вперед и намертво ее заблокировал.
        - А ну свалили! - заорал Терехов и выхватил нож.
        Правда, в пальцах его продержал не дольше пяти секунд: негр ловко выбил оружие из руки, и клинок, упав, закатился под машину.
        
        [БАНДИТСКИЙ НОЖ ПОТЕРЯН!]
        [УРОН -10 HP]
        
        - Все равно ниче не отдам! - снова возопил Игорь. - Хоть убейте! Я это честно все заработал!
        - Ты сумасшедший, что ли? - хмыкнул белый. - Ничего мы у тебя не отнимаем, опомнись.
        - Всего лишь хотим задать пару вопросов, - добавил негр и сунул Игорю под нос корочку, отобразившуюся большой табличкой перед глазами:
        “ Агент Смирнов, Тайная полиция Миддлбурга”
        - Смирнов?! - глядя на чернокожего, заржал Игорь. - Вы там корочки не перепутали?
        - Чего это перепутали? - обиженно засопел Смирнов.
        - Да то, что ты на Смирнова похож, как я - на Уилла Смита.
        При упоминании Уилла Смита до Игоря дошло, на кого похожа эта парочка - типичные “Люди в чёрном”. Сейчас они наденут очки, достанут из кармана специальную штуку с лампочкой, нажмут на кнопочку, и он тут же забудет, что видел гнома… и про 300 с лишним тысяч кредитов тоже забудет, ага. И даже про брелок-кристалл.
        Но вместо этого всплыло сообщение:
        
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ: РАЗГОВОР С ТАЙНОЙ ПОЛИЦИЕЙ]
        
        - У вас какие-то предрассудки, - покачал головой Смирнов. - Впрочем, мы привыкли, что некоторые... туристы реагируют не совсем адекватно.
        - Слушайте, вы, может, где-нибудь там, снаружи, поговорите? - вдруг вклинился в разговор таксист. - Мне так-то деньги надо зарабатывать!
        - Ах, да, - спохватился Игорь. - Извините, забылся…
        Он вылез из салона, и белый напарник Смирнова захлопнул дверь. Едва это произошло, такси сорвалось с места и умчалось прочь.
        - Все такие нервные, - заметил Смирнов. - Наверняка тоже не без грешка, вот и психует.
        Их взгляд пересеклись. Нет, гнома я вам не сдам, решил Игорь. Такой дилер нужен самому. Делайте, что хотите, хоть пытайте, но…
        - Предъявите, пожалуйста, вашу пропускную карту, - сказал Смирнов.
        Игорь на секунду завис.
        - А… зачем?
        - Затем, чтобы мы проверили, легально ты тут находишься или нет, - хмуро сказал негр.
        Игорь нахмурился. Никакой карты, кроме черной, с премиальными баллами, у него не было.
        “Может, она типа… многофункциональная?” - мелькнуло в голове.
        Вытащив черную карту, Игорь протянул ее Смирнову. Тот улыбнулся и, вытащив из кармана мобильник, поднес его к карте. Миг - и динамик телефона коротко пискнул, а Смирнов уставился на экран.
        - Что ж, - произнес он после паузы. - Ты, кажется, чист.
        - Ты знаешь типа по имени Заяц Кирк? - вдруг спросил белый.
        - Эх, а я все надеялся, что мне про него квест перепадёт, - вздохнул Игорь. - А вы им, оказывается, уже занимаетесь…
        - Так известно или нет? - нахмурился Смирнов.
        - Известно… но немного. Он меня прикончил… точней, чуть не прикончил. А до этого стырил шмотьё из магазина одежды, грязный фетишист, я его затем и искал, в общем-то. Шмотье я, кстати, вернул в магазин.
        - Это вы молодец. А где вы его встретили? - спросил белый.
        - Да тут, в городе…
        - А точней?
        - А точней - за отдельную плату, - нагло улыбнулся Игорь. - Нет платы - нет инфы.
        Лицо Смирнова вдруг перекосила гневная гримаса. Подступив к Игорю вплотную, он прошипел:
        - Ты что нам тут цирк устраиваешь? Это тебе что, квест какой-то? Если сейчас же не расскажешь, где и когда ты виделся с Кирком, пойдешь как его соучастник!
        - Погодите… - нахмурился Игорь. - Вы что… знаете слово “квест”?
        Смирнов оглянулся на белого напарника, тихо хмыкнул и сказал:
        - А ты думал, парень, мы с Домбровски совсем идиоты, да? Не знаем этих ваших словечек? Турист... с рюкзаком… Отвечай давай!
        
        [ВЫДАТЬ МЕСТО]
        [СОВРАТЬ]
        
        Наконец-то вариант “Соврать” стал активен! Игорь закусил губу. Пустить их по ложному следу? А зачем? Он ведь все равно не знает, где искать Кирка. Те порталы, что Заяц отметил на карте, Тайной Полиции наверняка известны, а, значит, врать бессмысленно и даже опасно - еще упекут в камеру и все кредиты отберут, “в качестве улик”, ага.
        - Офис “Корнеплоды”, на территории мороженой фабрики, два… а, нет, три дня назад - вечно я с вашим временем путаюсь! Я нашёл там портал в Прерию.
        
        [ПОЛУЧЕН ОПЫТ: 50 ОЧКОВ]
        
        Агенты переглянулись.
        - То есть, ты думаешь, он ушел в мир Прерии? - уточнил Домбровски.
        - Не исключено, - кивнул Смирнов и, снова повернувшись к Игорю, спросил:
        - Ты говорил, что он украл какие-то вещи, спрятал их куда-то, а ты потом нашел…
        - Ну да, нашел его тайник.
        - А в тайнике этом не было чего-то, кроме вещей? Может быть, документы, письма, закладные?
        Письма! Точно!
        Слово сработало, как триггер. Игорь тут же полез в рюкзак и достал конверт с письмом, который он нашел в тайнике Кирка рядом с порталом Прерии.
        
        [ПРОЧЕСТЬ ПИСЬМО?]
        ДА/НЕТ
        
        В конверте оказалась гербовая бумага с вензелями, отметкой ВИЗА в самом верху и следующим текстом:
        “ Подателю сего милостью Императора Пезоана III разрешается пересечение границы Империи и королевства Марланд, княжества Борокомас на период с 3402 по 3405 годы”.
        Помимо этого, в конверте лежала большая карта незнакомого мира с отмеченными на ней четырьмя точками. Две из них находились очень близко друг к другу, и одна была подписана:
        “ Миддлбург”
        
        
        
        Другие подписи на карте отсутствовали, лишь территории были раскрашены в разные цвета.
        [ДОПОНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ “ПРОЧЕСТЬ ПИСЬМО” ОБНОВЛЕНО: ИССЛЕДУЙТЕ ВСЕ ТОЧКИ НА КАРТЕ]
        
        - Вот что было в его тайнике, - помедлив, сознался Игорь и вручил агентам тайной полиции карту Кирка.
        Смирнов и Домбровски с интересом уставились на нее.
        - Это мир Прерий, северо-запад материка, - пояснил негр, бросив взгляд на Игоря. - Карты порталов…
        - Все, кроме вот этого. - Добмровски ткнул в правый верхний угол. - Нам известны. Зачем он оставил это? И визу. Вообще, стал бы он покидать мир без документов? Думаю, нет.
        - Возможно, он просто не собирался в Прерию.
        - Думаешь, у него нет ключа?
        - Или он ждал регулярного открытия портала. Которое произойдёт…
        - Завтра?
        - Завтра, - кивнул Смирнов. - Надо поставить дозорных.
        Он повернулся к Игорю.
        - Отлично сработано, парень. Ты очень помог.
        - Всегда пожалуйста, - улыбнулся Игорь. - Мне этот Кирк сразу не понравился.
        - Как и нам, - хмыкнул негр. - Ладно. Храни наш разговор в тайне.
        - Разумеется.
        - Ну все тогда, бывай.
        Агенты развернулись, чтобы уйти, когда Игорь спросил:
        - А это… к вам никак нельзя… ну, устроиться. Я как раз сейчас в поиске работы… а в магазин торгашом не хочется.
        Про то, что Сильвио заботливо взял его под свое крыло, Терехов, разумеется, предпочел промолчать.
        Агенты переглянулись, и Смирнов с виноватой улыбкой сказал:
        - К сожалению, штат пока полностью укомплектован, но вот, возьмите мою визитку… - Он протянул Игорю карточку с подписью “Лейтенант Смирнов, ТП”, и иконка коммуникатора снова приветственно моргнула. - Напишите мне, я добавлю вас в реестр ожидания.
        - Договорились, - сказал Игорь.
        - Еще раз до встречи, - кивнул ему Смирнов и вслед за Домбровски скрылся за углом “Центра недвижимости”.
        
        [ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ “РАЗГОВОР С ТАЙНОЙ ПОЛИЦИЕЙ” ВЫПОЛНЕНО]
        [ПОЛУЧЕН ОПЫТ]
        [ДОСТУПЕН МОДИФИКАТОР “СЛЕДОПЫТ”]
        
        Только после разговора подписи персонажей стали подробными - с фамилией, классом и уровнем. Смирнов и Домбровски, значит, думал Игорь, поднимаясь по ступенькам “Центра недвижимости”. Выглядели и общались они как двуглавый дракон, и Игорь решил для простоты звать их про себя “Агент Д” и “Агент С”. И чего тот гном так боялся этой тайной полиции? Вовсе они не выглядят откровенными злодеями. А что ловят нелегалов… ну, Миддлбург - перекресток миров, а, значит, тут должно существовать некое подобие миграционной службы, чтобы не допустить бардака.
        “Что ж, может, это и есть мой путь? Справедливость, борьба с нелегалами… вот это вот все?”
        Он представил, что бы сказал Андрей, услышав о таком его выборе и невольно усмехнулся - наверняка его деверь выдал бы что-то в духе: “С мусорами позорными связываться западло”. Захотелось просто назло ему пойти в Тайную Полицию - и плевать, что штат у них там укомплектован.
        Впрочем, это все еще успеется, а сейчас ему надо покончить с другим, не менее важным делом.
        Открыв дверь, Игорь перешагнул порог “Центра недвижимости”.
        Сидевшая на ресепшене симпатичная девушка в белоснежной блузке приветливо улыбнулась:
        - Здравствуйте! Рада приветствовать вас в Центре Недвижимости северного района! Я могу вам как-то помочь?
        - Да, я эта… - Чужие, незнакомые слова застревали в горле. - Хату хочу купить.
        Сказал и сам не поверил - неужели, неужели у него наконец-то появится собственное жилье? Пусть игровое, но - свое, личное, которое совершенно не обязательно с кем-то делить?
        - Тогда прошу вас ознакомиться с каталогом.
        Глава 14 - Жилище
        Девушка протянула ему красочный буклет, развернувшийся в большое поле с горизонтальной промоткой. Закрыв раздражающую сортировку “Популярное”, Игорь отсортировал все по “Цене”:
        
        [КОМНАТА НА 1 ЭТАЖЕ, 12 КВАДРАТОВ, ОКРАИНА] [120 000 КРЕДИТОВ]
        [КОМНАТА НА 5 ЭТАЖЕ, 18 КВАДРАТОВ, ПЯТЫЙ ДИСТРИКТ] [180 000 КРЕДИТОВ]
        [СТУДИЯ НА 1 ЭТАЖЕ, 20 КВАДРАТОВ, ОКРАИНА] [250 000 КРЕДИТОВ]
        [СТУДИЯ НА 3 ЭТАЖЕ ЭТАЖЕ, 15 КВАДРАТОВ, ЧЕТВЁРТЫЙ ДИСТРИКТ] [266 000 КРЕДИТОВ]
        [ОДНОКОМНАТНАЯ НА 1 ЭТАЖЕ, 22 КВАДРАТА, ТРЕТИЙ ДИСТРИКТ] [295 000 КРЕДИТОВ]
        [ДОМ КАРКАСНЫЙ, 1-ЭТАЖНЫЙ, 40 КВАДРАТОВ, ОКРАИНА] [300 000 КРЕДИТОВ]
        [ОДНОКОМНАТНАЯ НА 18 ЭТАЖЕ, 30 КВАДРАТОВ, ПЯТЫЙ ДИСТРИКТ] [315 000 КРЕДИТОВ]
        [ДВУХКОМНАТНАЯ НА 5 ЭТАЖЕ, 35 КВАДРАТОВ, ОКРАИНА] [320 000 КРЕДИТОВ]
        [НЕДОСТУПНО ДВУХКОМНАТНАЯ НА 2 ЭТАЖЕ, 40 КВАДРАТОВ, ТРЕТИЙ ДИСТРИКТ] [330 000 КРЕДИТОВ]
        …
        
        Дальше были только дорогие, Игорь закрыл проспект и задумался. С одной стороны - хватило бы и комнаты на окраине, ему же, по сути, нужна только койка на ночь. С другой - если будет площадь больше, то там можно что-то будет крафтить, хотя бы банальный хавчик. В этом плане идеален был бы каркасный дом за три сотни. Но Игорь уже по горло был сыт отцовским домом, в котором вечно что-то ломалось и шумело - мечта о квартире сработала и здесь.
        - Так, первый или восемнадцатый, первый или восемнадцатый? - пробормотал он. - Миранда, у тебя есть генератор случайного выбора, или типа того?
        
        > В твоём кошельке должна быть монетка на такой случай.
        
        И действительно - нашёлся вполне осязаемый пятак. Игорь загадал - если выпадет орёл, то купит на восемнадцатом, а если решка - то на первом. Монета описала полукруг и упала на ладонь.
        - Орёл, - проговорил Игорь. - Ну, денег меньше останется, зато площадь больше.
        Ему подсунули бумаги, на которые он сделал символическую почеркушку ручкой.
        
        [-315 000 КРЕДИТОВ] [4280 КРЕДИТОВ]
        
        - Поздравляю, вот ваши ключи, - девушка залезла в шкафчик и протянула связку ключей.
        На карте моргнула точка. Так просто! Никакой волокиты с нотариусами, постановками, снятиями с учёта и прочей дребеденью - просто поставь подпись и позволь денежкам утечь в кассу.
        “Раз - и нет трехсот штук! Правда, еще 10 премиальных в загашнике, при желании можно еще одну хату купить… или яхту? А, ладно, это все потом, потом…”
        Выйдя из “Центра недвижимости”, Игорь отправился прямиком в ближайший ресторан и заказал роскошный ужин за три сотни кредитов. Никакого вкуса - просто некий символизм (“обмыть покупку”), плюс отключил голод на целых семь часов. После были самые долгие в жизни десять секунд в такси, подъем на 11 этаж, возня с ключами… и самые счастливые пятнадцать минут в жизни, когда он смотрел у огромного панорамного окна своей квартиры и любовался городом, необычайно красивым в свете заходящего солнца.
        “Своя квартира… сука, как звучит, а?”
        Ну и пусть пока только в виртуальности. Пусть. Дальше - больше…
        
        [ЗАДАНИЕ “НАЙТИ ЖИЛЬЁ” ВЫПОЛНЕНО]
        [ПОЛУЧЕН ОПЫТ]
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 1 ПРЕМИАЛЬНЫЙ БАЛЛ]
        
        “О, кэшбэк!”
        
        * * *
        
        Так уж повелось, что Игорь обычно не выпивал больше одной бутылки пива за раз - стоило вспомнить о спившемся бате и бедовом девере Андрее, и пойло уже не лезло. Но сейчас он, увлеченный беседой с Саней и воодушевленный первой за два месяца вылазкой в Екатеринбург, невольно потянулся за вторым пузырём и, открутив крышку, сделал несколько жадных глотков.
        Саня, этот тощий блондин с голубыми глазами, этот любимец девчонок и предпователей женского пола, был бывшим однокурсником, вечным одноклассником и большим любителем игр. Иными словами, Саню и Игоря связывали долгие годы дружбы в реале и за его пределами, зародившейся еще на школьной скамье и пережившей столько взлетов и падений, что по пальцам руки не сосчитаешь.
        Они сидели на веранде Саниного дома в дачном посёлке на самой границе лесопарка. На ноуте был открыт с трудом найденный в азиатских соцсетях стрим игры Игоря.
        - Тебе что, получается кот помог? - сказал Саня, машинально убирая с лица извечную прядь волосы, так бесящую пацанов и так нравящуюся дамам.
        - Угу, - кивнул Игорь. - Имба-кот, епт!
        - А бандюганов тех ты отхерачил туфлей?
        - Туфлей. До сих пор она в рюкзаке лежит.
        - И собачек туфлей?
        - Так точно!
        - И тебе ещё за это деньги дают?
        - Агась. Сейчас вот три тыщи наконец-то вывел и обналичил. Остальное пока храню во внутренней валюте.
        - Чего ещё делал?
        - Ну, пока что я пару дней закупал всякую хрень в квартиру: шкафы огромные для лута, кухню, чтобы хавчик готовить, аптечку, немного шмотки обновил - кстати, магаз, где я одевался изначально, как сквозь землю провалился, пропал и все, с концами. Странно, но, видимо, посчитали на тесте, что с ним что-то не то.
        - Ну, бывает. Тест для того и нужен, чтобы всю шелуху убирать ненужную.
        - Ага. Что еще? А, в клубе обыграл в шашки того негра, Рахима. Потом пошли с Гауссом в парк у мусорного полигона херачить крыс и бешеных собак…
        - Чертовски странное первое свидание, надо заметить.
        - Иди ты - свидание. - Игорь шутливо толкнул друга в плечо рукой. - Она вообще, я думаю, по девкам…
        - Ну тем же лучше, нет?
        - Да ну тебя… В общем, так до пятого и прокачался. Ещё нашёл рядом с домом станцию речного трамвая, там дармовые квесты - надо просто спускать людей вниз по реке. Еще щас пару простых возьму - и пойду уже через портал в Вандерворлд. Раньше шестого-седьмого, говорят, туда лучше не соваться, а дольше тянуть я не хочу - надоел уже немного этот Миддлбург…
        - А что с той девкой… Бонни? Ну, та, которую вы с имбой спасали от Сильвио?
        - А вот не видел ее больше, сколько ни искал. Домой к ней пару раз забегал - никто не открыл. На работе тоже ничего дельного никто не сказал… ну, я и плюнул.
        - Может, в бордель подалась? Там же есть бордели?
        Игорь от такого вопроса невольно поёжился и отвел взгляд. События двухлетней давности, покинув чулан памяти, снова замелькали перед внутренним взором.
        То был странный-странный день рождения, когда деверь Андрей внезапно решил проявить неслыханную щедрость и одарил Игоря подарком на совершеннолетие.
        …Они мчат по шоссе до Еката, и Андрей сыпет “мужскими” советами и историями из практики, от которых уши сворачиваются в трубочку. Где-то в голове ещё живы картины с прекрасными чертогами белоснежных эльфиек. Однако пунктом назначения оказывается место под пошлой розовой вывеской “Массажный Салон Провокация 24+” где-то в глубинах района Уралмаш. До тошноты приветливая администраторша по очереди выводит трёх девиц в разноцветных купальниках. Игорю не нравится ни одна из них, но, понимая, что отвертеться не выйдет, он выбирает самую молодую - на вид ей почти тридцатка. Она называется Мальвиной, у неё - татуировка в форме бабочки на крестце и накаченные силиконом губы. К счастью, реальное имя навеки остается в тайне, и бог с ним.
        Внезапно в голове зреет вопрос - сколько мужиков уже побывали на ней и, главное, в ней? Тысячи - вряд ли. Сотни - наверняка. Он хочет её спросить, но стесняется - его уже ведут за руку в душевую, раздевают и просят снять с нее купальник. Где-то внизу зреет комок стыда, похоти и первородного страха. Игорь пытается хоть что-то почувствовать к ней, представить, что на самом деле она хорошая и порядочная, чтобы первый опыт не запомнился, как полная жесть и чернуха, но чувствует только касание тонких пальцев и ее мягких округлостей. В висках стучит пульс, Мальвина наигранно стонет, и спустя короткие пару минут после начала “сеанса сексотерапии” мир взрывается, разделившись на “до” и “после”.
        Что случилось, то уже не исправить…
        Все это пронеслось перед глазами за доли секунды, и Игорь сухо ответил:
        - Да, там есть бордели. Но, знаешь, че-то пока не заходил туда.
        - Ну, раз бордели есть - значит, нормальная игра, - заключил Саня и хлебнул пива. - Как там к ней подключиться?
        - Пока никак - релиз только через три месяца, и то пока не факт. За месяц вроде бы начнут продавать и высылать комплект шлем плюс датчики. Но стоить в России будет недешево, тысячи две баксов. Это тот, что у меня. А вот комплект жизнеобеспечения, “Оазис”, который с полным погружением - тот втрое дороже.
        - Ты его хочешь взять?
        - Ага. Классная штука, я прикинул - если нормально прокачаться, то как раз примерно через месяца два дадут. Как тестировщику и стримеру - со скидкой пятидесятипроцентной. Мля, но мне, чтобы прокачать, начать где-нибудь снимать уже жилье, а то предки с Андреем и мелкотней вообще играть не дают. Видал же, сколько раз я из-за них в штрафной респаун выходил?
        - Ну да, видал… - Саня выгнул бровь и наморщил лоб - так он делал обычно, когда крепко задумывался о чем-то. - А вот… что ты дальше собираешься делать? В игре, в смысле. За кого будешь играть?
        - В смысле, за хороших или плохих? А, да я пока не решил. У бандюганов квесты жирнее в плане бабла. Но, походу дела, там какие-то хитрые замутки в плане кармы - потом в других мирах удача будет ниже и еще чего-то вроде…
        - А чё не эта… как ее…
        - Тайная Полиция, не?
        - Ага, она! Они ж там в теме путешествий по всем мирам, прокачка будет быстрой - может, самое оно? “Инспектор тайной полиции Миддлбурга” - нормально же звучит, а? И баги в других мирах наверняка ловит проще будет с такой вот корочкой…
        Слушая друга, Игорь снова представил охреневшую морду Андрея, когда он узнает, что его шурин стал копом.
        - Инспектор миров… А че, правда неплохо звучит. Наверное, так и поступлю. Напишу этому… Смирнову.
        Он усмехнулся, снова вспомнив черную физиономию “соотечественника”.
        Впрочем, Саня уже не смотрел на него - все его внимание было приковано к мансарде. Дома вокруг были приличные - двух - и трёхэтажные, с основательным забором, сигнализациями, видеонаблюдением и прочим добром. На их фоне “полутораэтажная” Санина дача выглядела крохотной, хотя по размерам немногим уступала дому, в котором вырос и жил Игорь.
        - Ты че завис, дружище? - спросил Терехов, помахав перед лицом друга пивной бутылкой. - Пьяный уже, что ли?
        - Что? Да нет, ты че? Слушай. Эту ж дачу предки на меня переписали. Значит, и распоряжаться я ею могу, как хочу. Давай ты сюда переедешь?
        - Да ну, ты че?
        - Да че? Говорю ж, родичи против не будут - мансардный этаж пустует, лето скоро закончится, а зимой я в основном на хате родительской учусь, сюда только девок вожу… периодически. По технике тут тоже норм - локалка заведена, инет нормальный, черта города же. Ты мне главное за коммуналку и инет плати… ну и сверху чуток - чисто символически, сколько не жалко.
        - Блин… ты вот прям серьёзно?! - Игорь был вне себя от радости; пожалуй, будь он чуть более впечатлительным, вообще бы расплакался, как девчонка. - Спасибо, дружище! Только… я сразу скажу - много платить не смогу. Мне еще предкам помогать надо. Я планирую в перспективе вообще автоперевод с карточки настроить, чтобы ежемесячно сколько-то тыщ им капало. А то они ж меня сожрут…
        - Да блин, я ж говорю - сколько не жалко. Ниче не будет - и хер с ним, потом отдашь, как будут! В общем, забились. Погнали жилплощадь смотреть. Можешь хоть прямо на этой неделе переезжать.
        - Ну, даешь…
        - Ну а нахер друзья ваще нужны, если не для такого? - подмигнул ему Саня и первым отправился на мансарду. Обставленная она оказалась простецки - стол, пара кресел, тахта, книжный шкаф в углу - но Игорю и это сейчас казалось настоящими царскими хоромами.
        Домой он вернулся вечером, а машина Андрея со всем барахлом, готовая к отбытию, была собрана уже к обеду следующего дня. Слёзы маман - “Ну куда, куда ты опять уезжаешь, непутевый ты наш!” - ворчание отца и сдержанная, но вполне искренняя радость брата Олега. Андрей, похоже, был рад больше всех и активнее других участвовал в сборах - ещё бы, наконец-то проблема с квадратами будет решена!
        Когда всё барахло было выгружено и занесено на мансадру, Андрей перед отъездом присел хлебнуть чайку и спросил:
        - Чё, кем ты там в игре-то будешь по жизни? Эльфом поди каким-нибудь?
        - Хочу стать инспектором миров тайной полиции Миддлбурга!
        - Копом, значит? Нормас! Далеко пойдёшь, - ответил Андрей, звякнув кружкой по столу.
        Игорь от неожиданности чуть чаем не подавился.
        ЧАСТЬ III - Начинающий
        
        Глава 15 - Двери
        Он проспал в квартире шесть местных дней, и за это время количество провизии в холодильнике автоматически сократилось до четырёх яиц. Одно яйцо разбилось и упало на плиту, известив о недостатке навыков “Ловкость” и“Кулинария”. Когда же три оставшихся яйца всё же оказались на сковороде, во время готовки над плитой замерцал рекламный ролик “Птицефабрики господина Бокомбо - лучшая сеть птицефабрик Танзании”. Настырный полупрозрачный цыплёнок бегал из стороны в сторону, и Игорь уже пожалел, что не купил яйца без скидки, подороже.
        
        [МОДИФИКАТОР “ГОЛОД” ОТКЛЮЧЕН НА 4 ЧАСА]
        
        Сегодня был важный день: Игорь наконец-то открыл контакт “Агента С”, чтобы ему написать, однако тут же выяснилось, что написать не получится - Смирнов заблокировал такую возможность, видимо, избегая тем самым назойливого спама. Доступны были только звонки. Глядя на зеленый значок трубки в уголке экрана, Игорь даже ощутил настоящее волнение, будто дело происходило в реальности, и на кону была работа его мечты. Эффект усиливало то, что из динамика при звонке слышны были вполне привычные гудки.
        - Соберись, - прошептал Игорь.
        - Агент Смирнов, - сказала трубка голосом чернокожего агента.
        - Привет… то есть, конечно, добрый день. Это Игорь, помните, я вам как-то помог недавно, по делу одного… ушастого товарища. Карта, виза…
        - А, да, припоминаю. Что хотел, Игорь?
        - Я насчет работы. Вы ж говорили позвонить через пару дней.
        - Что ж… - Смирнов ненадолго смолк, и Игорю показалось, что прошла целая вечность, прежде чем он закончил фразу:
        - Приезжайте в Ньюридж, улица Май Спэйс, 13 к часу дня.
        - Заметано!
        
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ: ТРУДОУСТРОЙСТВО]
        
        Игорь посмотрел на карте. Находящийся около небольшой горной гряды Ньюридж был чем-то вроде местной “кремниевой долины”, скрещенной с сектором элитного жилья, а все улицы были названы в честь IT-компаний, в основном - среднеизвестных или уже отгремевших и пребывающих в упадке - “Йаху”, “Реалми”, “Бефезда”. Достаточно забавный, но всё же несколько наивный рекламный ход. Интересно, сколько на нём заработала “Anfiq”?
        Поначалу Игорь думал попутно выполнить побочный квест и прокатить туристов на речном трамвае вниз по реке - это все рано было почти по пути - но потом решил не рисковать: не хотелось.
        Такси, как обычно, домчало его за минуту. Выйдя из машины, Игорь окинул взглядом трёхэтажный офисник, который буквально врастал задним фасаом в горный склон, изломанные гранитные скалы которого поднимались на сотню метров вверх и тянулись до самого края мира. Где-то там, на вершине, если верить карте, был природный парк.
        Впрочем, сейчас он мало интересовал Терехова.
        Подойдя к информационному табло, что висело справа от входа, Игорь пробежал вывески глазами - салон элитной мебели, салон пластиковых окон, дверей, компания международной логистики… И ничего, хотя бы намекающего на тайную полицию. Ну, на то она и тайная, очевидно.
        Единственное, пришлось снова звонить Смирнову.
        - Здрасте еще раз! Я тут стою у офиса на Май Спэйс, 13… и не знаю, куда заходить.
        - А я не сказал, да? - послышался в трубке голос агента. - Проходи в салон дверей, тебя там встретят.
        - Иду…
        Смирнов отключился, и Игорь, вбежав на крыльцо, зашел в офисник.
        
        [ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ: ПОПАСТЬ В ШТАБ-КВАРТИРУ ТАЙНОЙ ПОЛИЦИИ]
        
        Салон дверей находился на первом этаже и казался совершенно пустым. Двери - белые, черные, коричневые, со стеклянными вставками или без них - стояли вдоль перегородок в зале, разделённом на пять широких рядов. Менеджер у кассы лишь на миг оторвалась от экрана компьютера, чтобы посмотреть на проходящего мимо Игоря, а потом снова уткнулась в монитор. Уже оказавшись в рядах и никого там не обнаружив, Игорь позвал:
        - А-у? Есть кто?
        Зал отозвался гулким эхо чеканных ботинок, а пару мгновений спустя на горизонте показалась крепкая женщина бальзаковского возраста, с резкими, но красивыми чертами лица. Оправив строгий пиджак, она устремилась прямиком к Игорю, но не остановилась рядом с ним - лишь бросила:
        - Следуйте за мной.
        И пошла дальше.
        Игорь не оставалось ничего иного, кроме как последовать за ней. Походя он прочел над ее головой:
        
        [ИНГА ОГАНЕСЯН, ЖЕНЩИНА, КАВКАЗЕЦ, 18 УРОВЕНЬ, АГЕНТ]
        
        Инга шла быстро, Игорь плелся сзади. Вот она свернула в последний ряд, послышался звук хлопнувшей двери, и подоспевший Терехов с удивлением обнаружил, что агента Оганесян уже и след простыл. И в какую именно она вошла? Шагая мимо ряда разномастных дверей, Игорь думал, что штаб-квартира тайной полиции вполне может находиться в скале, следовательно. Терехов начал дергать за каждую ручку. Некоторые двери были закрыты, за некоторыми же скрывалась только глухая стена.
        
        [КАРТОННАЯ МЕЖКОМНАТНАЯ, -1% К УРОНУ ЧЕРЕЗ ДВЕРЬ] [100 КРЕДИТОВ]
        [ДЕРЕВЯННАЯ МЕЖКОМНАТНАЯ, -5% К УРОНУ ЧЕРЕЗ ДВЕРЬ] [200 КРЕДИТОВ]
        [СТАЛЬНАЯ ВНЕШНЯЯ ДВЕРЬ, -20% К УРОНУ ЧЕРЕЗ ДВЕРЬ, -10% ШАНС ВСКРЫТИЯ] [800 КРЕДИТОВ]
        [ПРОДАНО!]
        [БРОНИРОВАННАЯ ВНЕШНЯЯ ДВЕРЬ, -40% К УРОНУ ЧЕРЕЗ ДВЕРЬ, -50% ШАНС ВСКРЫТИЯ] [2500 КРЕДИТОВ]
        
        Стоп! Широкая дверь с подписью “Продано” тоже была заперта. Ручка не поворачивалась, тогда он постучал, и дверь открылась.
        Внутрь.
        
        [ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО: ПОПАСТЬ В ШТАБ-КВАРТИРУ ТАЙНОЙ ПОЛИЦИИ]
        [ПОЛУЧЕН ОПЫТ: 1 БАЛЛ]
        
        “Вот дерьмо. Если бы сам догадался - наверняка бы какую-нибудь плюшку получил, вроде прокаченного навыка “Следопыт”.
        Инга, с металлодектором в руках, ждала его в небольшом предбаннике, рядом с небольшим квадратным столом. За спиной агента Оганесян была еще одна дверь - огромная, бронированная, как в хранилище банка. Поймав взгляд Игоря, Инга сказала:
        - Рюкзак и все, что есть в карманах - на стол.
        Голос у Инги оказался низкий, почти мужской.
        - Оке-ей… - протянул Игорь и выполнил приказ.
        Инга поводила металлодетектором по одежде Игоря, ничего не найдя, скользнула рассеянным взглядом по двум ножам и пистолету, что блестели на столе, после чего поднесла свое “орудие” к рюкзаку. Послышался протестующий писк датчика.
        - Открывайте.
        И снова Игорь не спорил. Инга зарылась в его вещи и, покопавшись в них, вытащила смертельно опасное оружие “Женская красная туфля” - металлодетектор, очевидно, реагировал на ее шпильку.
        - Это оружие?
        Инга, нахмурившись, повертела туфлю в руках. Губы ее презрительно выгнулись - возможно, не понравился фасон.
        - Ну, вообще-то это… обувь… и, в какой-то степени, артефакт. Но я…
        - Артефакты - это не ко мне, - покачала головой Инга и, сунув туфлю обратно в рюкзак, махнула металлодектором себе за спину:
        - Рекомендую обратиться на склад артефактов. Идемте, я провожу вас к Смирнову.
        В её руке пискнул брелок, и бронированная дверь за ее спиной отъехала в сторону. За дверью оказался просторный, широченный подземный паркинг, в котором стояли различные автомобили… и иные средства передвижения. Глядя на некоторые из них, Игорь даже не сразу понимал, из этого они мира или нет. Сначала шли вполне обычные полицейские тачки, но через пару рядов начался “фестиваль”: приземистые бронеавтомобили, сошедшие с иллюстрация фантастики начала двадцатого века; пестро раскрашенные кареты с несуразными арбалетными турелями по углам; круглое нечто с округлыми пушками; полностью прозрачный стеллс-автомобиль, у которого очертания угадывались лишь по тени и преломлениях цвета в гранях. А за всем этим стоял...
        - И… истребитель?! - воскликнул Игорь. - Космический?! Реально?
        - Не наш. Точно не знаем, откуда.
        - То есть это всё - не из этого мира? Улики?
        - Я не уполномочена давать ответ на данный вопрос.
        - Какая знакомая фраза. Вы, случаем, с Мирандой не родственники?
        - С кем? - нахмурилась Инга.
        > Не родственники.
        - Ладно, неважно…
        Путь через паркинг занял не меньше пяти минут. В противоположной от входа стороне находились большие зарешётчанные помещения, из которых доносилось приглушённое конское ржание, и в нос тут же ударили соответствующие запахи. Чёрт бы побрал эту технологию ассоциативной стимуляции!
        - Это, я так понимаю, для какого-нибудь средневековья?
        - Да. Идемте, - сухо ответила Инга.
        Двухстворчатая дверь распахнулась перед ними, и они с Игорем вошли в грузовой лифт, на котором поднимались около минуты. Далее была проходная и скучающий на стуле лысый крепкий мужчина в деловом костюме, которому Инга коротко бросила: “К Смирнову”. В широком, тускло освещённом коридоре мимо них прошла пара NPC - Игорь отметил, что ни у кого из не отображается ни уровень, ни раса, ни тем более имя - только класс “агент”. Неужели сотрудникам Тайной полиции доступен какой-то хитрый навык?
        “Чем дальше, тем интересней…”
        Инга остановила Игоря у двери, мотнула головой в ее сторону… и просто ушла. Что это значит? Можно входить? Постучать? Подождать часок-другой? Игорь, поколебавшись недолго, постучал.
        - Войдите, - послышался до боли знакомый голос.
        Внутри оказался просторный кабинет с потолочными световыми панелями и небольшим узким окном в дальней стене, находящимся прямо под потолком. Смирнов и Домбровский сидели на столе, спиной к двери, в почти одинаковых позах. Перед ними была большая доска, утыканная фотографиями, бумажками и схемами, которые соединяла паутина тонких линий. В общем, один-в-один, как в любом приличном детективе. Подойдя поближе, Игорь рассмотрел на одном из фото своего старого знакомого:
        - А вот и Заяц Кирк! Ну, ушастый!.. Так и не поймали вы его? Это и будет моё задание, верно?
        - Но-но. Полегче на поворотах, парень, - Смирнов нахмурился и, спрыгнув со стола, повернулся к Игорю. - Мы тебя даже на испытательный пока не взяли, а ты уже хочешь Кирка.
        - А сколько дают за Кирка? Ну, там… звания, деньги, все дела?
        Домбровски тоже слез со стола и, встав рядом с напарником, уставился на Игоря. Тот почувствовал себя жеребцом на ярмарке, которого тщательно осматривают перед покупкой.
        - Мне кажется, он слабоват, - наконец сказал Смирнов, обиженно поджав губы.
        - И не слишком умен.
        - Еще и несдержан.
        - Ну, это наживное, ты глянь, он зеленый совсем.
        - Да прям уж - зеленый! - фыркнул Игорь.
        - Зато он дерзкий, - заметил Смирнов. - Далеко может пойти. В общем, так, парень, Игорь, да? Фамилия?
        - Тер… Тер. Просто Тер, - Игорь вдруг понял, что ещё ни разу у него это не уточняли. - Так сколько дают за поимку Зайца Кирка? В кредитах, там, хотя бы?
        Домбровский подошёл к доске, внимательно посмотрел на фотографию ушастого преступника, сжал кулаки - да так, что аж костяшки побелели.
        - За него платят не кредитами. За него платит мэрия… премиальными баллами. Около ста тысяч баллов премии, погоны лейтенанта и еженедельное жалованье порядка трехсот кредитов.
        Глава 16 - Нарушители
        Сто тысяч премиальных! Это двести, двести, мать его, тысяч долларов! Если в пересчеты на квартиры, то это… порядка шести-семи однушек в Каменске, три-четыре приличные двушки в центре Екатеринбурга, или одна-две - в столицах. Хотя к чёрту столицы - сейчас главней всего расплатится за кредиты родни, и попутно развеять миф о том, что игрушки - это для детей. Пора им уже перестать воспринимать его “непутёвым довеском”.
        - Заманчиво, не правда ли? - Смирнов покосился на Игоря.
        - Еще как…
        Нет, он точно должен поймать Зайца Кирка! Теперь это просто обязано стать моей основной целью, понял Игорь. Даже если до этого придётся пройти сотни менее важных квестов, фармить сутками, прокачивая уровни одним за другим. Даже если придётся часами уходить в респаун и проигрывать - он добьётся этого, и голова Зайца ляжет на стол мэра.
        Сердце, казалось, готово было выпрынуть у него из груди. Смирнов, между тем, прервал его размышления и вернул на грешную землю.
        - В общем, Тер, стремления твои похвальны, но пока ты на испытательном сроке, и твое тестовое задание будет никак не связано с поимкой Кирка или других нелегалов. Все куда прозаичней: в парке наверху есть несколько порталов…
        - Типа того, который я уже находил в подвале под “Корнеплодами”?
        - Какие еще “Корнеплоды”? - недоуменно нахмурился Домбровски.
        - Ну, склад на территории фабрики мороженого. Там, где я нашел письмо Кирка.
        Агенты Тайной полиции переглянулись, после чего Смирнов очень мягко сказал:
        - Ты же сказал, что нашел его в катакомбах под пустырем на территории заброшенного завода?
        - Пустырем? А где…
        Игорь запнулся и быстро сверился с картой, желая проверить догадку. И точно: в том месте, где прежде находилась фабрика мороженого, была надпись: “Заброшенный завод”.
        Игорь закусил губу. Ему почему-то вспомнился магазин одежды, который тоже куда-то исчез Теперь история повторялась.
        “Неужто все, связанное с Кирком пропадает? Да нет, глупости… я-то еще здесь!”.
        - Ладно, допустим, там был пустырь. А что мне в парке вашем делать? Нужно будет пройти через портал и…
        - Что? - не дал ему договорить Смирнов. - Нет, куда ты собрался? В другой мир тебе рано еще. Просто у нас не хватает ответственных бойцов, нужно сделать так, чтобы никто в него не вошел и никто не вышел. Справишься? Готов взяться прямо сейчас?
        
        [СОГЛАСИТЬСЯ ПРЯМО СЕЙЧАС]
        [ОТКАЗАТЬСЯ]
        [ВЗЯТЬ ПАРУ МИНУТ НА РАЗДУМЬЕ]
        
        - Ну, готов. Справлюсь, - ответил Игорь.
        - Похвально, - Смирнов кивнул, достал мобильник и, набрав чей-то номер, сказал в трубку:
        - Ну, он в деле. Ага. Нет, не надо. Сейчас придем.
        Агенты, словно два надзирателя, сопроводили его в оружейную. Судя по скромным размерам помещения, она вряд ли была основной - возможно, обслуживала только отдел, к которому относились Смирнов и Домбровски. Впрочем, оружие тут хранилось довольно мощное - по крайней мере, выглядело вполне на уровне ведущих разработок начала двадцать первого века.
        - Что ж, давай посмотрим, что тебе по душе, - сказал Домбровски и взял с полки здоровенный автомат. - Примерь? Нормально?
        
        [НЕДОСТУПНО АВТОМАТИЧЕСКАЯ ВИНТОВКА АГЕНТА MDB-15 7.62 ММ, 7 УРОВЕНЬ] [0 КРЕДИТОВ, 1,9 КГ]
        [ПОВЫСЬТЕ УРОВЕНЬ] [УЛУЧШИТЕ НАВЫК “СТРЕЛКОВОЕ ОРУЖИЕ”]
        
        - М-да, - Игорь грустно протянул винтовку обратно. - Мне бы что попроще.
        - Тогда - вот это.
        
        [АВТОМАТИЧЕСКАЯ ВИНТОВКА АГЕНТА MDB-12 5,54 ММ, 5 УРОВЕНЬ] [2000 КРЕДИТОВ, 1,6 КГ]
        
        - Ну, вот это уже больше на правду похоже, - взвесив в руке, ответил Игорь. - Возьму это.
        - Патроны только не забудь. - Смирнов бросил Игорю коробку с патронами. - На всякий случай.
        
        [ПОЛУЧЕНЫ: ПАТРОНЫ ДЛЯ АВТОМАТИЧЕСКОЙ ВИНТОВКИ АГЕНТА MDB-12 5,54 ММ] [200 КРЕДИТОВ, 20 ШТ, 1КГ]
        
        - А хватит столько? - засомневался Игорь.
        - А ты что? - Смирнов покосился на Домбровски. - Реально стрелять из нее собираешься, что ли?
        - Ну, мало ли… Случаи, они разные бывают.
        - Ох, юморист… - покачал головой Смирнов. - Ладно, пойдет с напарником знакомиться.
        - Напарником?
        - Ну ты же не думал, что мы отправим тебя сторожить портал в одиночку? - вставил Домбровски.
        И они, переглянувшись со Смирновым, заржали.
        
        * * *
        
        - А ты читал… читал про этот парк в буклетике? - спросил Расти, преданно глядя Игорю в глаза. - Ну, и про портал Вандерворлда…
        Терехов тихо хмыкнул. Портал, который их отправили охранять, больше напоминал потрепанную арку из резного дерева. Ни тебе дверей, ни петлей и иных атрибутов… вообще ничего. И, разумеется, сейчас в нем не было и капли магии.
        - Нет, не читал, - ответил Игорь. - Не успел.
        - Ну и зря. Говорят, туда не особо кто-то шастает. Редко, стало быть, заглядывают. Ну и хорошо оно, что редко, а то не люблю я, когда вот эти все возникают… ситуации…
        - Непредвиденные?
        - Во, точно! - Расти просиял. - А ты молодчина, так-то!
        Игорь искоса посмотрел на напарника. Огромный, толстый реднэк, настоящий фермерский сын - зеленые глаза без искорки интеллекта, двойной подбородок с нелепой ямочкой, неровная клочковатая поросль на руке… словом, совершенно нелепый, стереотипный NPC-персонаж.
        - На Расти можешь особо не рассчитывать, - предупредил Смирнов, когда они с Домбровски уже провожали агента и стажера на дежурство. - Он славный парень, очень ответственный… но в патовой ситуации не сориентируется, увы. Поэтому он и работает в штабе.
        - Почему же сейчас вы меня с ним в поле отправляете?
        - А потому что народу нет, говорю ж тебе. У нас тут всегда так - то все забито, то половина по заданиям, а дежурить некому. Тогда даже Ингу привлекаем к оперативным мероприятиям…
        - Инга славная, - вставил Домбровски и тут же смущенно покраснел.
        - Сюда! Скорей! - вдруг услышал Игорь испуганные вопли Расти.
        Огляделся по сторонам - реднека и след простыл. Куда он делся?
        - Сюда! - снова донеслось из зарослей ежевики.
        Обогнув куст, Игорь наконец увидел Расти и облегченно вздохнул: реднек стоял возле массивного дуба и, задрав голову, смотрел на котенка, который сидел на одной из массивных ветвей. Поймав взгляд напарника, толстяк спросил:
        - Скажи, а ты не мог бы… ну, снять его с дерева?
        - О, нет, Расти, прости, но с животными у меня ладится не особо. - Игорь поднял руки вверх и покачал головой.
        - Не любишь, да?
        - Да нет, люблю… от этого, наверное, и все беды. Не хочу, короче, рассказывать, просто прими на веру - лучше мне к этому котенку не подходить, целее будет.
        Судя по пустому взгляду, которым его одарил Расти, он понял едва ли половину из сказанного Игорем.
        - Ну а как же, скажем так, его снять оттудова? - почесав в затылке, задумчиво пробормотал редник.
        - Ну, не знаю… постреляй в него, может? - усмехнулся Игорь.
        Он хотел пошутить, но Расти, кажется, принял все за чистую монету и наставил на кота пистолет:
        - Думаешь? Ну, давай попробуем, стало быть…
        - Ты сдурел, что ли? - побледнев, воскликнул Игорь. - Опусти пушку! Я прикалываюсь просто!
        - А, вон чего… - Реднек неуверенно хмыкнул. - Смешно, правда. Наделал бы сейчас дырок в котенке… хорошо, эт самое, сказал! А то б не очень вышло…
        Игорь хотел сказать напарнику пару ласковых, однако вдруг услышал, как где-то сбоку захрустели ветки - словно кто-то очень большой, вот вроде Расти, чешет напролом через кусты черники, невзирая на колючки и прочие мелкие радости, поджидающие в чаще парка. Игорь недоуменно нахмурился. Это еще кто? Учитывая, что портал в Вандерворлд находился на самой окраине заповедника, сюда вряд ли бы кто-то забрел случайно.
        - О, батюшки-святушки… - произнес Расти еле слышно.
        Игорь покосился в его сторону: бледный, как мел, реднек стоял и, затаив дыхание, вглядывался в зеленящие кусты. Казалось, еще немного, и толстяк попросту хлопнется в обморок.
        - Держи пистолет наготове, - попросил Игорь - скорей, чтобы просто не позволить бедняге отключиться - и первым пошел в обход куста к порталу. Судя по шелесту травы за спиной, Расти решил не оставаться наедине с котенком и побрел следом за напарником. Игорь улыбнулся самым уголком рта и, вытащив из рюкзака винтовку, которую выдал Смирнов, снял ее с предохранителя. Системные сообщения моргнули:
        
        [ОБНАРУЖЕН ПОРТАЛ В МИР “ВАНДЕРВОЛРД”]
        
        Что-то подсказывало, что возле портала окажется очередная собака, кошка или бог весть какое еще животное. Может быть, кабан или медведь - а что, вполне в духе заповедника.
        Вот заросли закончились, и Игорь с трудом заставил себя остановиться и выглянуть наружу. Уже предвкушая ложную тревогу, вытянул шею… и замер, пораженный открывшимся ему зрелищем.
        Рядом с порталом стояли две фигуры. Облаченные в рясы и со странными бледно-желтыми шляпами на головах, они смотрели на портал и нетерпеливо притопывали ногами. Удивительно, но что у одного вновь прибывшего, что у другого титры были размыты донельзя.
        
        [???, МУЖЧИНА, ??? УРОВЕНЬ, ???]
        [???, МУЖЧИНА, ??? УРОВЕНЬ, ???]
        
        “Близнецы, что ли? Чего пришли? Чего ждут? Пока откроется?”
        - Но он ведь не сегодня открывается, да? - шепотом спросил Игорь у Расти.
        Тот нахмурился и сказал с укором:
        - Вообще-то в буклете, который ты почему-то не читал, лежал вкладыш с расписанием, и вот там было сказано, стало быть, что портал открывается сегодня…
        Одна из фигур, очевидно, заслышав, как в кустах бубнят, обернулась и уставилась прямо на Игоря. У незнакомца было бледное морщинистое лицо, орлиный нос и черные, словно бездна, глаза, которые завораживали, точно маятник гипнотизера.
        - Расти, заткнись, - уголком рта потребовал Терехов.
        Реднек обиженно засопел, но слов больше не произносил. Впрочем, для тишины уже было слишком поздно: странные незнакомцы, пожаловавшие к порталу, их уже обнаружили.
        “А вот проверь у него пропуск, ни хрена ж не будет. Явно не турист, а бандюк. Междумирского класса… или как там правильно говорить?”, - подумал Игорь, продолжая играть с носатым в гляделки.
        Внезапно портал за спиной морщинистого нелегала полыхнул красным, внутри арки закружились огненно-рыжие вихри. Прищурившись, Игорь с трудом, но все-таки смог рассмотреть, что за этими пламенными торнадо мельтешат какие-то странные картинки, будто кино показывают сквозь какой-то фильтр.
        Медлить дальше нельзя, пора показать им, что они настроены серьезно, решил Игорь.
        - Прикрой меня! - рявкнул он и, с автоматом в руках, выступил из кустов.
        Игорь уже предвкушал, что сейчас, в первой же миссии, совершит и первое свое задержание - разве можно помыслить о лучшем боевом крещении? Однако появление новобранца Тайной полиции спровоцировало незнакомцев в бледно-желтых головных уборах действовать шустро: тот, лица которого Терехов не видел, шагнул в портал и исчез, а второй, морщинистый и носатый, гневно нахмурил брови и вытянул вперед руку.
        Игорь сработал, скорей, на рефлексах, чем осознанно - прыгнул в сторону и, уже падая, увидел, как мимо со свистом проносится огненный шар. Миг - и куст черники полыхнул, да так, что перед глазами искры заплясали! Листва, зеленая и сочная, в миг обратилась прахом, а по обглоданным веткам заплясали языки пламени. Впрочем, рассмотреть пожарище Игорь не успел - дикий вопль Расти попросту нельзя было проигнорировать.
        - А-а-а! Помогите! - катаясь по земле, орал реднек.
        Одежда его тоже была объята пламенем.
        - Твою мать… - проворчал Игорь и бросился к напарнику.
        Краем глаза Терехов заметил, что носатый, расплывшись в удовлетворенной улыбке, скрылся в портале следом за товарищем.
        “Уходят! - била в виски мысль. - Уходят, суки…”
        Но бросать напарника было нельзя.
        - Расти! Расти, ты как? - с разгону плюхнувшись на колени перед реднеком, вопросил Игорь.
        Он лихорадочно соображал, чем бы потушить огонь, но тот внезапно погас сам - сразу же после ухода носатого. Очевидно, это было как-то связано между собой.
        “Магия? Но тут же ее вроде бы нет? Хотя…”
        Игорь вспомнил о василиске. Как подобная тварь могла прорваться сюда, в Миддлбург, в котором фантастическими были только цены в местных закусочных? И ладно бы это был разовый глюк - но откуда-то же взялся бронепоезд с роботом-машинистом в ковбойской шляпе?
        - Ох, батюшки-святушки, Игорь… - простонал Расти. - Мне кажется… мне кажется, я до сих пор пылаю!..
        - Все уже в порядке, старина, - тихо сказал Терехов.
        - Ты… ты остановил их?
        - Что? Нет, они вошли в портал, а Смирнов сказал…
        - Найди их, Игорь. - Расти неожиданно схватил Терехова за руку и сжал ее в своей. - Найди и верни. Они не должны уйти. Представляешь, сколько зла они могут натворить?
        Игорь некоторое время молча смотрел на Расти, а потом сказал:
        - Миранда, какого хрена у него лексика-то поменялась? Он же обычный реднек! Где все эти его “стало быть” и прочая байда? Это баг или что?
        Расти удивленно уставился на Игоря.
        - Слушай, тут вроде меня ранили, а бредишь ты…
        >Формально использование подобных речевых оборотов не запрещено. Мы не можем зафиксировать это как баг.
        - Ваша жадность не знает границ!
        - Иди в портал, Игорь! - Расти так сильно сжал руку Терехова, что, кажется, косточки захрустели. - Не теряй времени, а то портал закроется!
        Тут же из недр нейросети выпрыгнуло меню:
        
        [ВОЙТИ В ПОРТАЛ]
        [ОСТАТЬСЯ С РАНЕНЫМ РАСТИ]
        [ОТПРАВИТЬСЯ ЗА ПОМОЩЬЮ В ШТАБ-КВАРТИРУ ТАЙНОЙ ПОЛИЦИИ]
        
        Игорь оглянулся через плечо на арку. Что это, квест? Наверное, если бы он столкнулся с неким багом, Миранда предупредила бы его и даже зачла бы премиальный-другой за обнаружение… Выходит, все это должно было случиться? И ожоги, и сожженный странным “файерболом” куст, и открытый портал…
        - Вали в портал! - неожиданно зло воскликнул Расти, и лицо его перекосила гримаса гнева.
        Игорь отшатнулся от реднека.
        - Чего орешь? Совсем чокнулся?
        Поднявшись, он устремился к порталу, но остановился в метре от него, боясь все-таки сделать последние решительные шаги навстречу неизвестному. Хотя, пожалуй, дело было не только и не столько в страхе, сколько в нежелании попадать в мир фэнтези.
        “С другой стороны, фэнтези же тоже бывает вполне ничего… или нет?”
        Игорь сделал еще полшага. Надоедливая менюшка продолжала мерцать.
        - А, ладно, хрен с вами.
        Он выбрал вариант “Войти в портал” и шагнул в арку с огненным вихрем, оставив Расти в гордом одиночестве.
        Хотя где-то поблизости вроде бы ошивался котенок, нет?..
        
        * * *
        Коридор пещеры, ничего толком не видно, темно, как у гнома сами знаете где…
        Игорь шумно сглотнул. Шутки за триста просыпались в нем только в минуты жуткого страха, когда он до дрожи в коленях боялся чего-то, неважно чего - темноты, взбучки или - как вот сейчас - неизвестности.
        “Куда я попал?”
        
        [ЗАДАНИЕ “ВОЙТИ В ПОРТАЛ СЛЕДОМ ЗА ТАИНСТВЕННЫМИ НЕЛЕГАЛАМИ” ВЫПОЛНЕНО!]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 140 ОЧКОВ]
        [УРОВЕНЬ: 6]
        [ЗДОРОВЬЕ: 270/270]
        [ПОИНТЫ НАВЫКОВ: 1]
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ: НАЙТИ ТАИНСТВЕННЫХ НЕЛЕГАЛОВ В МИРЕ ВАНДЕРВОРЛДА]
        
        От неожиданности Игорь едва не кувыркнулся с кресла в реале. Момент и так напряженный, а игра еще усугубляет его этим присвоением нового левела!
        - Интересно, бывало уже, что тестер от инфаркта прямо в игре умирал?..
        Миранда на его шепот никак не отреагировала.
        Бросив очко навыка на телосложение - мало ли, сколько в этом фэнтези путешествовать придется, а такси сюда вряд ли завезли - Игорь рефлекторно проверил, снят ли автомат с предохранителя, и, убедившись, что снят, медленно пошел вглубь. Сердце его бешено стучалось в ребра, рискуя переломать их к чертям и, прорвавшись наружу, покатиться по полу, оставляя за собой кроваво-алый след. Игорь замотал головой из стороны в сторону. И чего это его на расчлененку потянуло? Все от нервов, наверняка! Вдобавок шаги гулким эхом разносились по коридору, отражаясь от мрачно-серых стен, отчего становилось еще неуютней. Мелькнула шальная мысль разуться и дальше пойти босиком, однако Игорь живо прогнал ее прочь - а ну как придется бежать? О камень все ноги в кровь собьет…
        - Блин… опять я на кровь… точно меня тут грохнут, а респауном потом выкинет черте куда, пока найду сюда дорогу, эти два мудака уже состарятся и помрут…
        Его нежелание умирать было вполне объяснимо: кроме рациональной причины - непонятно, где вообще тут находится точка перерождения, а бандиты вот они, сюда вошли и вряд ли успели убежать слишком уж далеко - имелась еще и другая, завязанная на пресловутую реалистичность игры: каждый миг Игорь невольно ждал, что кто-то выскочит из тьмы, и это обернется остановкой сердца, которая уже едва не случилась из-за нового уровня и мира.
        - Ладно, соберись… Это всего лишь игра.
        Коридор наконец закончился - обошлось даже без приключений, что показалось странным и даже немного досадным просчетом разрабов. Впереди была пещера - не менее, а, может, даже более темная. Игорь остановился у входа, прислушался и даже принюхался - ни шумов, ни запахов.
        “Хотя запахи, наверное, я и не почувствую - тут же ты сначала видишь, и только потом ассоциации срабатывают…”
        Набравшись храбрости, Игорь вошел в пещеру и медленно побрел вглубь.
        Глава 17 - Батя драконов
        В такие моменты он жалел, что не курит - можно было хотя бы временно перебиться спичками или зажигалкой. Благо, глаза постепенно привыкали к окружающей мгле, и Игорь уже мог вполне различать, что находится перед ним. К примеру, сейчас он наблюдал некую черную впадину в самом центре пещеры. Поскольку иных выходов из пещеры, кроме того, который Игорь сюда пришел, видно не было, он направился к центру, чтобы исследователь свою находку. По логике вещей беглецы могли скрыться только там… ну, если они, конечно, не прятались во тьме, надежно прикрытые заклятьем или некое научной стеллз-разработкой.
        Внезапно, когда Игорь подошел достаточно близко к центру, до ушей его долетел звук, похожий на тот, который издают камни, когда кто-то постукивает ими друг о друга. Кажется, звук доносился прямо из впадины. Игорь замедлил шаг и, держа автомат наготове, подступил к самому краю и посмотрел вниз.
        Каково же было его удивление, что на дне впадины, находящемся метра на полтора ниже пола, находится кладка огромных, куда больше даже страусиных, яиц.
        - И кто же их отложил? Старина Бокасса и его дрессированные жены?
        Внезапно одно из яиц дернулось, и звук повторился. Игорь нахмурился.
        “Это что… это кто там внутри? Неужто он…”
        Скорлупу неугомонного яйца вдруг пересекла трещина, и одновременно с этим сердце Игоря замерло в груди. Он понял, что сейчас будет.
        Миг - и верхняя половина яйца отлетела в сторону, а наружу высунулась крохотная голова чешуйчатого оранжевого дракончика. Вытянув длинную шею, дракончик влюбленно уставился на Терехова желтыми глазами.
        - Мама? - вдруг услышал Игорь в наушниках, хотя ящер даже не размыкал челюстей.
        - Батя, - машинально поправил он вслух.
        И тут же пожалел о содеянном - потому что дракончик, выскочив из яйца, бросился к нему, а в голове пульсировало радостное:
        - Батя, Батя! Батя!
        - Эй-эй-эй, малыш! - Игорь спешно выставил перед собой руки, и дракончик заплясал перед ним. - Постой! Я пока не готов обниматься, если ты за этим! У тебя тем более много всяких… острых штуковин везде торчит…
        Это было правдой: на чешуйчатом теле дракончика, похожем на большое авокадо (только оранжевое, как манго), хватало роговых наростов; только на перепончатых крыльях Игорь насчитал их не менее дюжины. Удивительно, но это отнюдь не придавало облику ящера грозности - скорей, все эти мелочи выглядели нелепо, как очки на носу у культуриста: вроде и тянет улыбнуться, но побаиваешься - вдруг разозлится и треснет? Что-то подобное было и тут: дракон смотрел преданно, с любовью, но что будет, если Игорь как-то его разозлит? Терехов тут же вспомнил достопамятную стычку в центре Миддлбурга, вспомнил, как легко и непринужденно василиск слопал полицейского, просто перекусив его пополам. Очевидно, новорожденный дракончик на такое был неспособен, но вот ведь беда: пока этот симпатяга ведет себя дружелюбно, у Игоря рука не поднимается его прикончить, а если милость сменится гневом, то можно просто не успеть как-то защитить себя - в конце концов, желтоглазому ящеру достаточно просто окатить его огнем из пасти, и от самозванного Бати Драконов останутся только головешки.
        - Ты же пламенем умеешь плеваться? - на всякий случай уточнил Игорь.
        - Батя! - вместо ответа прозвучало в голове.
        Что еще смущало - это общение телепатией (или, точней, ее подобием). Чужой голос со всех сторон с характерным эхо-дилэем, но твой собеседник при этом не раскрывает рта - довольно жутко, на самом деле, а хуже всего, что Игорь никак не мог его заглушить. Казалось, даже отойди он на километр от гнездовья драконов, а голос Малыша все равно не утратит силу.
        - В общем, я тебя тоже люблю, - сказал он, подумав. - Ты клевый, но я здесь вообще-то двух таких типов ищу гнусных… ты их не видел часом? Ах, да, ты ж только вылупился…
        Слово “вылупился” будто послужило сигналом: остальные яйца, лежащие в каменном “гнезде” дракона, зашевелились.
        - Ну нет, нет! - замахал руками Игорь. - Не надо! Мне одного Малыша хватит!
        Но, разумеется, он уже никак не мог остановить неизбежное. Братья Малыша, один за другим, появлялись на свет - вот показался черный (Уголек), желтый (Желток), зеленый (Грин), синий (Синяк) и белый (разумеется, Снежок). Клички появлялись сами собой, банальней некуда - но зачем было придумывать что-то сложное, если они расстанутся уже вот-вот?
        “Надо как-то валить?” - успел подумать Игорь, прежде чем в наушниках его начался страннейший диалог в мире.
        - Мама?
        - Мама!
        - Батя! - веско заявил Малыш.
        Пауза.
        - Батя!!! - нестройным хором возопили все драконы разом.
        Игорю стало по-настоящему странно. Пожалуй, когда на тебя разом смотрят шесть драконов - пусть по-доброму, как на родного!.. - ты все равно опасаешься, что сейчас кого-то из них или даже всех разом переклинит, и тогда пиши-пропало.
        “А я ведь еще не отчаялся найти ту странную парочку, верно? Это у меня так-то основной квест теперь”.
        Игорь оглянулся через плечо. Нет, что-то тут явно нечисто. Куда делись нелегалы, если выхода из пещер драконов как будто нет?
        И вдруг, будто отвечая на его вопрос, сверху послышался оглушительный скрежет. Задрав голову, Игорь увидел, как потолок медленно отодвигается в сторону, и солнечный свет, столь ослепительный после царящей внутри пещеры мглы, медленно, но верно проникает внутрь, освещая гнездо драконов и самого Терехова.
        - Какого хрена там творится…
        Первой мыслью было, что кто-то применил невероятно крутое чародейство и отодвинул потолок в сторону, но представить себе мага такого левела Игорь попросту не смог. Наверное, подобный мог бы испепелить его на месте движением брови. а по щелчку пальцев обречь на бесконечный респаун - такой, что хоть персонажа заново создавай. Потом Игорь начал грешить на тайный механизм, спрятанный в стенах скал… но правда, как обычно, оказалась куда как проще.
        “Это просто взрослый темно-зеленый дракон убрал в сторону валун, который накрывал гору сверху. Как крышка на чайнике, блин”.
        Огромный ящер, паря на расставленных крылья, медленно и невероятно мягко опустился на каменный пол. Игорь стоял с открытым ртом и завороженно наблюдал за тем, как дракон, чудовищно реалистичный, буквально излучающий угрозу каждой чешуйкой своего пятнадцатиметрового тела, поворачивается к нему и удивленно смотрит на детенышей. Глаза у вновь прибывшего - каждый размером с самого Терехова, оба черные и бездонные, провалиться можно, будто в яму.
        А дети внезапно к взрослому собрату не идут, обступают Игоря, жмутся к нему своими разноцветными телами, и дракон, повернув массивную голову, оторопело смотрит на них и Терехова.
        “Это мама… точно, это мама… и они сейчас меня сожрет, за секунду. И я окажусь… да хрен его, где я окажусь”.
        Но дракон отчего-то не спешил убивать незваного гостя своего жилища. Возможно, слишком велик был шок.
        - Батя! - испуганно позвали детишки.
        Глаза дракона округлились. Он и без того был удивлен, но теперь окончательно растерялся. Игорь же испытывал смешанные чувства: с одной стороны, он боялся, с другой, был немного горд тем, что смог удивить такую огромную тварь.
        - Ты кто, блин, такой? - пророкотала мама драконов, чуть отойдя от первичного шока.
        От голоса ее задрожали стены пещеры, а Игорь невольно втянул голову в плечи - причем в реале. Благо, хоть никто из многочисленной родни теперь не зайдет внезапно, не станет трясти - иначе велик риск так оконфузиться, что до конца жизни потом вспоминать будут на каждом семейном застолье.
        - Чего вылупился? - еще более грозно спросила мама драконов. - Кто такой, спрашиваю?!
        Игорь не знал, как вновь обрести почву под ногами, как сказать ей хоть что-то. Он чувствовал себя ничтожной пылинкой, на которую внезапно обратила внимание целая Вселенная. Казалось, одно неверное слово - и его испепелят на месте, а он отправится на самый долгий в своей недолгой карьере тестера респаун.
        - Ты глухой, что ли, а? Ты чё?
        - Хотя постой… чего она так общается? - пробормотал Игорь. - Может, она вообще не дракон? Миранда, это баг или фича?
        Помощница ответила не сразу. Несколько долгих секунд Игорь стоял ни жив, ни мертв.
        
        >Произошел сбой в работе библиотеке персонажа, ошибочно подключили библиотеку “Придорожного разбойника”. Мы зафиксируем это как баг. З а внесение замечаний в отчет о багах начисляю вам один премиальный балл.
        
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 1 ПРЕМИАЛЬНЫЙ БАЛЛ]
        
        - Что привело тебя в мою пещеру, смертный, жалкий червь? - прогремела мама драконов, хмуро взирая на Игоря.
        - Да уж… Даже не знаю, какая библиотека мне нравится больше…
        - Чего ты там бормочешь себе под нос, скажи и мне?! И почему мои наследники, мои дети столпились вокруг тебя? Очаровал ты их каким-то странным зельем?
        - Да нет, я просто… просто оказался рядом, когда они родились.
        - Но почему, почему же так рано приключилось все это и в мое отсутствие? - В голосе драконихи впервые послышались нотки искренней обиды. - Мне же было явление, что случится это только после полудня, едва завершится затмение солнца.
        - Блин, я понимаю, что вы так быстро не отредактируете тонны этих диалогов… но почему же если дракониха в фэнтези - то обязательно такой пафос? Сценаристы - фанаты “Игры престолов”, что ли? У них там этого пафоса тоже было до одури… особенно в последнем сезоне!
        
        >Я не понимаю, о чем вы говорите.
        
        - Ну еще бы… Я бы тоже все отрицал! - Уверенность постепенно возвращалась к Игорю: благо, высокопарные речи драконихи лишний раз напомнили, что происходящее - всего лишь игры. - Чтобы меня не уличили в плагиате!
        - Да к кому же ты вечно обращаешься, о Батя, что бы это ни значило? - обиженно воскликнула дракониха. - Ты колдун, Люцифера отродие?
        Слова застряли в глотке Игоря, а перед глазами появилось меню.
        
        [ВЫБЕРИТЕ РАСУ]
        [ЧЕЛОВЕК]
        [ЭЛЬФ]
        [ОРК]
        [ПОЛУРОСЛИК]
        
        Игорь, помедлив, нажал на “Орка” - он почему-то всегда симпатизировал этим зеленым парням. Казалось, люди и эльфы недолюбливали их только за неказистую внешность, не особо стремясь узнать, что у них внутри… точней, стремились, но не с помощью проникновенной беседы, а с помощью блестящего клинка, которым беспощадный остроухий вспарывал брюхо несчастного орка.
        - О, боги, как же ты уродлив! - скривилась дракониха.
        - Как будто ты, блин, красотка!
        Сказал и прикусил язык - сейчас точно прихлопнет! Однако дракониха, удивительно дело, проигнорировала его сарказм и громогласно вопросила:
        - Ты не ответил, кто ты, орк Теригор - колдун ты или нет?
        Тут же всплыло второе меню.
        
        
        [ВЫБЕРИТЕ КЛАСС]
        [ВОИН]
        [МАГ]
        [ПАЛАДИН]
        [ВОР]
        [СЛЕДОПЫТ]
        [ДРУИД]
        
        
        ВОИН: +10% “ХОЛОДНАЯ ОРУЖИЕ”, +10% “ЗДОРОВЬЕ”, -30% “ВОРОВСТВО”
        МАГ: +30% “МАГИЯ”, +20% “ИНТЕЛЛЕКТ”, -20% “ЗДОРОВЬЕ”, -20% “СИЛА”
        ПАЛАДИН: +10% “СИЛА”, +20% “ХАРИЗМА”, -20% “ВОРОВСТВО”
        ВОР: +20% “ВОРОВСТВО”, +20% “СКРЫТНОСТЬ”, -20% “ЗДОРОВЬЕ”, -20% “СИЛА”
        СЛЕДОПЫТ: +20% “СКРЫТНОСТЬ”, +20% “ИНТЕЛЛЕКТ”, -10% “ЗДОРОВЬЕ”, -10% “НАУКА”
        ДРУИД: +30% “МАГИЯ ПРИРОДЫ”, +10% “ХАРИЗМА”, -20% “ЗДОРОВЬЕ”, -20% “СИЛА”
        
        
        
        Тут Игорь ненадолго завис. Друидом назваться - значит, самолично повесить на себя ярлык “ничтожество”, о них даже аватары лапы вытирают, что и говорить про других игроков? Все остальные же классы были чистой вкусовщиной, но вор и следопыт, как казалось, мало сочетались с фактурой орка. Да и паладином орк вроде быть не мог - едва представив себе, как зеленокожий читает “Отче наш”, Игорь невольно поежился. Хотя “воин” был чересчур банален, а колдуном себя признавать не хотелось - потом перед драконихой не оправдаешься.
        
        - Миранда, а где варвар? Орк-варвар, это же отлично было бы!
        
        >Согласно директиве, класс “варвар” не сочетается с толерантной политикой компании “Anfiq”
        
        И чем это им, интересно, варвар не угодил? Впрочем, многие отечественные компании, выходящие на западный рынок, предпочитали перестраховаться и исключить из своих разработок даже мало-мальские намеки на ущемление меньшинств. Американские и европейские компании же, учитывая изначально более толерантный код, сразу же писали контент, удовлетворяющий всех. Взять хотя бы последнюю, 4-ую “Last of Us”, где героем является девушка-дендрофил…
        - Мозг твой, очевидно, давно погублен бесами, иначе объяснить мне не по силам, отчего стоишь ты по полдня, уставив взгляд свой отстраненный в одну точку, - проворчала дракониха.
        Игорь закусил губу, а потом подумал - да к черту.
        И стал “следопытом”.
        
        [РАСА: ОРК]
        [КЛАСС: СЛЕДОПЫТ]
        [7 УРОВЕНЬ]
        
        - Я не маг, ты ошиблась, - ответил Игорь. - Я обычный следопыт. И сейчас я ищу двух мерзавцев. Они попали сюда через магический портал, и я пришел следом за ними, но что-то нигде их в пещерах не встретил. Может, ты их эта… того?
        - О чем толкуешь ты, орк Теригор? Ужель ты намекаешь, что съела я тех двух, кого ты ищешь?
        - Ну, возможно, не съела, но случайно или нарочно лапой раздавила?
        - Здесь не ступала до тебя нога людей и им подобных тварей, - уверенно заявила дракониха. - Мне до сих пор неясно было, как ты сюда попал, но вот портал ты вспомнил - так что же, ты не сам его открыл? Тебя порталом кто-то одарил? Быть может, то колдун, твой друг, и сам ты, к волшбе не способный, сообщника имеешь для того, чтоб словом заклинать, убивать и ранить?
        - Они мне не сообщники, эти двое. Они чуть не убили моего напарника…
        - О маге ты, скажи?
        - Да каком маге? Он так-то фермер вообще, по ощущениям. Хотя не знаю точно. Может, просто туповат…
        - Фермер? - неуверенно повторила дракониха. - Не колдун?
        - Представь себе, нет. Колдунов не так много, как тебе хотелось бы… По крайней мере, я ни одного не знаю лично.
        - Что ж, пусть с ним. Сделаю вид, что верю, но учти - если водить меня вокруг ты когтя вздумал… не сдобровать тебе, орк Теригор! - Взгляд драконихи переместился на детей, которые по-прежнему стояли вокруг Игоря и, судя по испуганным мордам, никуда не собирались уходить. - И даже отпрыски мои не смогут уберечь тебя тогда, попомни мое слово!
        Малыш и компания расценили слова матери, как угрозу, и тут же скорчили злобные физиономии и зашипели на нее.
        - Я рассказал тебе, кто я, но ты так и не назвала своего имени, - спешно поменял тему Игорь.
        - Мое имя слишком длинное, чтобы двуногий червь смог его выговорить, - усмехнулась дракониха. - Поэтому зови меня просто - Руда, так как живу в Железных Горах!
        - Рад знакомству, Руда.
        - А вот я, признаться, не рада от слова “совсем”!
        - Я тоже вру. На самом деле, мне, как двуногому, не очень хотелось знакомиться со взрослым драконом.
        - А ты не такой глупый, каким кажешься на первый взгляд. - Взгляд ее черных глаз буквально испепелял его на месте. - Что мне сделать, чтобы ты ушел?
        - Помоги найти тех двоих, кого я преследовал.
        - Но как же я сделаю это? Ты ведь, как я поняла, не знаешь ни имен, ни кличек этих беглецов?
        - Ну, я мог бы их описать…
        - Что же, попробуй…
        Игорь описал. Пользуясь инструментарием игры, услужливо напоминающем о тех деталях, о которых сам Игорь не очень-то и помнил - например, шрам в форме буквы V на правой щеке у второго нелегала, которого Терехов и не рассмотрел-то толком.
        
        [НАВЫК “ТЕЛЕПАТИЯ” УЛУЧШЕН НА 0,5%]
        
        - Постой-ка, орк Теригор… - встрепенулась Руда. - Уверен ли ты, что у него был именно такой шрам?
        - Да, - неуверенно кивнул Игорь.
        - Тогда у меня есть для тебя хорошая и плохая новости, - сумрачно объявила дракониха.
        - Ну же, не томи!
        - Если ты верно все описал, то я знаю, кого ты преследуешь. А плохая новость в том, что твои беглецы - Братья Мариотто из замка Лу-Шейквуд.
        Казалось, после ее слов даже малыши-драконы стали галдеть поменьше. Вот только на Игоря слова Руды не возымели особого эффекта.
        - И кто они такие, эти братья Мариотто?
        - Ты что же, даже не слышал о них? О, боги, из каких же глухих земель ты прибыл, орк Теригор?
        - Из очень глухих, - припомнив родительский дом, ответствовал Игорь. - Так чем же славны эти твои братья Мариотто?
        - О, больших мерзавцев сложно представить… Они - чудовищно мощные колдуны, прямые пособники Люцифера!
        - Ну кто бы сомневался!
        - Пользуясь проклятой магической силой, они творят различные козни с целью получения несметных богатств.
        - А подробней?
        - Прямо сейчас они держат в своем замке трех принцесс и двух принцев, все похищены гнусными братьями Мариотто из разных королевств.
        - И для чего они их там содержат?
        - Чтобы предаваться сексуальным извращениям самого разного рода, - помявшись, смущенно ответила Руда. - Говорят, в ход идет все - трубы, грибы…
        - О, боги… И что же, никто из этих королевств не может взять их замок? Серьезно?
        - Их замок находится на скале, со всех сторон окруженной морем, поэтому сами они попадают внутрь только через портал. Стрелы не долетают до стен, а корабли тонут в пучине. Посторонний может проникнуть в замок только с воздуха…
        - Ну вот!
        - Но магический купол испепеляет любых грифонов и виверн, которые приближается к твердыне.
        - А что с драконами?
        - Величественным драконам нет дел до распрей двуногих, - горделиво задрав голову, ответила Руда.
        - Ну и ладно, - пожал плечами Игорь. - На нет и…
        
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ ИЗМЕНЕНО: ПОПАСТЬ В ЗАМОК ЛУ-ШЕЙКВУД]
        
        - Но если бы драконы вдруг снизошли до дел двуногих? - закатив глаза, процедил Игорь. - Что тогда?
        - Тогда, возможно, что-то и получилось бы, - нехотя призналась дракониха. - Ведь всем известно, кроме дремучих орков, что броня дракона невосприимчива к магии. Вот только…
        - Что?
        - Только герою, которые странным невообразимым образом убедит драконов ему помогать, нужна будет особая броня, без которой он сгорит, как и любое другое живое существо, пересекающее границу колдовского купола.
        
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ: НАЙТИ БРОНЮ ПРИЗРАЧНОГО РЫЦАРЯ ГУЛЬТИ ИНВИСТОУНА]
        
        - Да и сам воин должен быть выдающимся героем, ведь братья Мариотто - пособники самого Люцифера, а, значит, невероятно сильны!
        
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ “ПОПАСТЬ В ЗАМОК ЛУ-ШЕЙКВУД”]
        [НЕДОСТУПНО]
        [НЕОБХОДИМ 9 УРОВЕНЬ]
        
        - Да вы издеваетесь!
        Игорь буквально опешил от такой наглости. Ладно бы, он попробовал и на своей шкуре ощутил всю мощь омерзительных братьев Мариотто! Но нет, игра сразу дает ему понять, что без соответствующего уровня каши не сваришь от слова “совсем”. Впрочем, может, оно и неплохо - не потратит лишних кредитов и нервных клеток.
        - Кстати, насчет кредитов…
        Игорь заглянул в рюкзак и вдруг обнаружил, что все его кредиты недоступны. Вещи - на месте, а вот кредитами воспользоваться нельзя.
        - Это еще чего за новости…
        - Если это поможет от тебя избавиться, я готова отнести тебя в замок Лу-Шейквуд, - предложила Руда. - Так что же, чувствуешь ли ты, орк Теригор, в себе достаточно сил, чтобы отправиться на битву с братьями Мариотто?
        
        [“НЕТ, Я ЕЩЕ НЕ ГОТОВ”]
        [“РАССКАЖИ ЕЩЕ РАЗ О БРАТЬЯХ МАРИОТТО”]
        
        Игорь, скрипнув зубами, выбрал первый вариант.
        - И сколько же мне еще терпеть твою компанию?
        Голос Руды буквально сквозил раздражением.
        - Зависит от того, как быстро я превращусь в… выдающегося героя.
        - А конкретней?
        - Кажется, опять библиотека “придорожного разбойника” включилась?
        - О чем ты снова шепчешь и кому?
        - Да так, я сам с собой, не обращай внимания… - Игорь закусил губу. - А скажи-ка мне, любезная Руда, есть ли у вас тут поблизости фермы или деревни?
        Дракониха недоуменно выгнула бровь, и даже Малыш с братьями ненадолго смолкли.
        
        Глава 18 - Самое время для дракона
        ...Несколькими игровыми днями спустя...
        Это был чудесный летний день. Стоя возле трактира, Игорь наблюдал, как мимо идет некий дородный парень с букетом незабудок. Титр над парнем сообщал:
        
        [БУТЧ, ЖИТЕЛЬ ДЕРЕВНИ, 3 УРОВЕНЬ, ЧЕЛОВЕК, КУЗНЕЦ]
        
        Какая у него история? Может быть, он спешит с букетом к дому своей возлюбленной, Малике - первой деревенской красавицы. Отец Малики как раз уехал на ярмарку, девушка осталась совершенно одна, и Бутч уже в красках представляет, как она откроет ему дверь, как увидит цветы и тут же захочет ему отдаться…
        “Ну, насколько вообще кузнец может представить себе что-то в красках…”
        Вот Бутч сворачивает и видит в конце улицы заветный дом с крышей, укрытой просмоленной соломой, и дверь, обитую стальными полосками. На обратной стороне одной из этих полосок Бутч, возможно, нацарапал гвоздем сердечко, а внутри него буквы “М”и “Б” - это он и Малика, разумеется.
        Игорь делает глоток из глиняной кружки.
        Кажется, ничто уже не может испортить настроение кузнецу…
        Как вдруг дом Малики накрывает гигантская тень.
        Бутч замирает и, задрав голову, испуганно смотрит на обладателя тени, который завис над жилищем его возлюбленной.
        - Дракон… - одними губами шепчет побледневший кузнец.
        Миг - и крылатый ящер со всего размаху опускается на здание. Игорь невольно морщится. Возможно, прежде чем дом сложился под тяжеленной тушей, Бутч успел увидеть в окне перекошенное страхом лицо своей возлюбленной? Как знать…
        Кузнец глазами, полными слез, смотрит на букет незабудок в своей руке и разжимает пальцы. Цветы падают на землю и, увлекаемые ветром, катятся в разные стороны, оставляя за собой следы из лепестков.
        Кузнец этого уже не видит. Подняв голову, он хмуро взирает на темно-зеленого дракона, который восседает на куче камней и соломы, некогда бывшей домом Малики, и с ленцой выпускает в небо одну огненную струйку за другой. Почувствовав взгляд кузнеца, крылатый ящер поворачивает голову и говорит:
        - Проблемы?
        И Бутч бежит прочь, крича:
        - Дракон! Дракон!
        Игорь улыбнулся самыми уголками рта. Разумеется, никаких эмоций у этого дородного парня не было. Порожденный нейросетью кусок программного кода ничего не может чувствовать.
        - Дракон! Дракон!
        Народ медленно и неохотно потянулся из зданий наружу. Игорь смотрел на перекошенные ужасом лица - точней, сначала на них царят недоумение и сомнение, ведь никому не хочется верить, что в твою деревню действительно пожаловал дракон. Однако потом, увидев гигантскую тушу, восседающую посреди деревни, люди все-таки начинают бежать прочь, подгоняемые алгоритмами, которые в них заложили разрабы и нейросети.
        Игорь, вдоволь налюбовавшись картиной всеобщей паники, тоже отклеился от стены трактира и устремился следом за другими к дому деревенского “головы”. Вполне естественная реакция: пойти к главному в поселке, у него голова большая, пусть разбирается.
        Как выяснилось, голова жил в большом доме на северном краю деревни, максимально удаленном от здания, на который приземлилась Руда. Это вылилось в то, что когда толпа до смерти перепуганных жителей подошла к дому, там даже никто не паниковал.
        - Эй, Хорас! - Седой и скрюченный старик с длинным крючковатым носом, подступив к двери, постучал в нее навершием клюки, на которую опирался при ходьбе. - Выходи! Тут дело срочное!
        
        [СТАРИК, ЖИТЕЛЬ ДЕРЕВНИ, ЧЕЛОВЕК, 6 УРОВЕНЬ]
        
        - Сейчас! Сейчас! - глухо отозвался изнутри мужской голос - хрипловатый, но мощный.
        Старик с клюкой обернулся к другим жителям деревни и пожал плечами. Тут Бутч, который первым увидел дракона, обернулся и обнаружил за своей спиной Игоря. Лицо кузнеца нахмурилось.
        - А ты кто такой, приятель, и что тут делаешь?
        - Да так, просто путник… Ехал себе, остановился перекусить.
        - Орки нечасто у нас в деревне бывают. Но то Бог с ним, ладно. Ты, вроде как, не совсем дикарь. Но чего ты тут забыл, у дома Хораса, нашего головы?
        Игорь угрюмо посмотрел на кузнеца исподлобья. Идея сделаться орком уже не казалась такой забавной.
        - Я просто заметил, что у вас там дракон. - Игорь показал себе за спину, где Руда по-прежнему развлекалась огненными фейерверками. - И я мог бы его прогнать.
        - Ты? Прогнать дракона?
        Игорю почудилась в голосе кузнеца усмешка, и он уже хотел ему ответить, когда кто-то из толпы выкрикнул:
        - Смотрите, Тина!
        Игорь и Бутч повернулись и увидели стройную девушку, которая, на ходу застегивая платье, убегала от дома “головы”. При этом незнакомка старательно прятала лицо, будто не хотела, чтобы ее узнали.
        - Тина… - побледнев, прошептал кузнец.
        - Позорище! - возмутился второй голос из толпы.
        - Ее дом дракон раздавил, а она с Хорасом трахается! - вторил ему третий.
        Девушка остановилась и, медленно обернувшись, уставилась на дракониху.
        - Да с чего вы решили, что она трахалась? - спешно вопросил Бутч. - Может, просто зашла… муки одолжить… и зацепилась за что-то, вот платье и расстегнулось…
        - Ага, зацепилась! - хохотнул первый голос. - За сучок Хораса, очевидно.
        По толпе прошла волна смешков.
        - Чего ржете тут? - Распахнув дверь, на крыльце показался дородный краснолицый мужик лет сорока с широким красивым лицом и большими черными глазами. - Поржать пришли?
        
        [ХОРАС, ДЕРЕВЕНСКИЙ “ГОЛОВА”, ЧЕЛОВЕК, 10 УРОВЕНЬ]
        
        Его слова моментально отрезвили всех присутствующих и напомнили, что они действительно притащились к дому “головы” из-за вопиющего чрезвычайного случая.
        Однако прежде, чем кто-то успел сообщить об этом чрезвычайном случае Хорасу, уже знакомый голос воскликнул:
        - Смотрите, Тина в обморок упала!
        Все повернулись к девушке и увидели, что она уже лежит на траве. Бутч, расталкивая односельчан, бросился к Тине, Игорь же устремился следом, но на полпути свернул к дому - и услышал короткий диалог между стариком с клюкой и Хорасом.
        - Опять молодуху трахаешь! - раздраженно проскрипел дед.
        - Кто еще кого! - самодовольно улыбаясь, ухмыльнулся деревенский голова. - Я лежал, отдыхал, а она там наяривала…
        - Не перестаю удивляться вашему 14+, Миранда, - проворчал Игорь. - Хотя… говорят же, а не показывают…
        Подойдя к крыльцу, он позвал:
        - Эй, сэр…
        Хорас повернулся и, поменявшись в лице, тут же отшатнулся и врезался в стену своего дома. Старик тоже побледнел и невольно выставил перед собой клюку, словно Игорь был нечистью, а клюка - благословенным распятием, способным отпугнуть любую нечисть.
        - Ох ты, господи, орк… ты как тут очутился-то, зеленый?
        Терехов лишь поморщился - стереотипы такие стереотипы - и сказал, нарочито улыбаясь, чтобы всем были видны его клыки:
        - Я так-то драконоборец, уважаемый. Но если будете дальше хамить, то я еще десять раз подумаю, стоит ли мне вам помогать.
        - А чем ты нам поможешь, драконоборец? - хмыкнул Хорас. - У нас разве есть проблемы с драконами? Проваливай давай из нашей деревни…
        - Вообще-то проблема есть, - вставил старик с клюкой.
        “Голова” оглянулся на него. Старик указал клиной на Руду, Хорас повернул голову, увидел дракониху и уронил челюсть.
        - Какого…
        - Ну ладно, я пойду, - сказал Игорь, - раз вы тут сами справитесь, то…
        - Эт-то самое… - Хорас, поначалу казавшийся невероятно самоуверенным, теперь выглядел растерянным и напуганным. - Вы извините, милсдарь, погорячился я… Как вас звать-величать?
        - Теригор мое имя, - с деланной неохотой буркнул Игорь. - Чего вдруг извиниться решили?
        - Дракона увидел, - поколебавшись недолго, честно сознался “голова”. - Так что, возьметесь завалить гадину?
        - Завалить? Э, нет, на это у вас и денег не хватит! Только прогнать могу!
        - Да ну, прогнать! А что, если вернется потом? Опять вас звать? Этак вы можете каждую неделю приходить, а мы вас будем златыми заваливать! Скажите, сколько возьмете за убийство дракона, чтобы избавиться от него раз и навсегда?
        Игорь от такого вопроса немного растерялся даже. Оглянулся на дракониху. Как-то они не продумали такой вариант, что могут потребовать убийства.
        - Ну, не томите. - Хорас переминался с ноги на ногу. - А то неуютно как-то находиться рядом с таким монстром… Хорошо еще, он не торопится нас всех сожрать… что, кстати, странно. Чего он нас не жрет?
        - Не знаю. В мое время дракон сразу всех сжирал и улетал, - важно изрек старик с клюкой. - А этот тянет чего-то?
        - А вас почему не жрал? - вырвалось у Игоря.
        - А я прятался.
        - Так, ладно, хватит, - отмахнулся Хорас. - Я не для того спросил, чтобы ты опять предавался воспоминаниям и ностальгировал по давно ушедшим временам. Чего вы скажете, Теригор? Сколько стоит такую гадину убить?
        - Пять миллионов златых, - шумно выдохнув, выпалил Игорь.
        Он очень надеялся, что не продешевил. К счастью, так и вышло: заслышав сумму, Хорас тихо присвистнул.
        - Да это две деревни продать можно! А прогнать, наверное, вдвое дешевле всего? Разорите нас.
        - Прогнать стоит сто тысяч златых.
        - Слушайте, ну… это тоже очень, на самом деле. Может, как-то уступите?
        - Сколько?
        - Давайте хотя бы пятьдесят тысяч, - смерив орка оценивающим взглядом, предложил Хорас.
        - Семьдесят пять.
        - Шестьдесят. И мы накормим вас ужином и напоим элем.
        - Хм… А, ладно. Черт с вами, раз уж я ехал мимо… пусть с ним, по рукам!
        Игорь протянул ладонь Хорасу. Тот брезгливо уставился на зеленую кисть, потом быстро сказал:
        - Давайте без формальностей, ладно? По рукам. Когда сможете приступить?
        - Да хоть прямо сейчас, только половину мне выдайте суммы авансом.
        Хорас закатил глаза и нахмурился - очевидно, пытался сообразить, где ему взять тридцать тысяч златых прямо сейчас. Пока он ломал голову о деньгах, из-за дома показался Бутч и Тина. Девушка решительно бежала вперед, а кузнец пытался нагнать ее и остановить, но тщетно.
        - Постой! Там же дракон! - уговаривал Бутч.
        - Прежде всего там мой дом! - бросила Тина через плечо, нисколько не замедляя шаг.
        Проходя мимо крыльца, она даже не оглянулась на Хораса, зато оглянулся Бутч. Хмурый взгляд его не сулил “голове” ничего хорошего. Игорь заметил, как побледнел Хорас, как отвернулся и, спешно буркнув: “Продолжим разговор в доме”, скрылся внутри.
        - Любит ее, кретин бестолковый, - словно прочтя мысли Терехова, сказал старик с клюкой. - Ладно, неча уши греть, в дом заходи.
        Сказав это, он вслед за “головой” переступил через порог. Игорю оставалось только войти последним и закрыть за ними дверь.
        Народ не очень-то оценил их де-марш и стал было скандировать под окнами: “Убей дракона, Хорас!”, но старик с клюкой, чертыхаясь, вышел и быстро всех урезонил.
        - Ловко он с ними, - заметил Игорь.
        Они находились в просторной комнате. На стенах висело несколько некрасивых картин, на полу лежал старый ковер, в одном углу пылился шкаф, в другом - старое пианино. Рядом со шкафом стояла грубо сбитая кровать, застеленная наспех мятой простынкой - очевидно, на ней “голова” и развлекался с Тиной, покуда не пришли селяне. Шторы на окнах были задернуты - чтоб никто случайно не подглядел за любовниками.
        - Да, папаня мой навык-то не порастерял! - горделиво подбоченившись, ответил Хорас.
        - Папаня?
        - Ну, отец мой. Не знаю, как там по-орочьи правильно…
        - Да нет, я понял, о чем вы. Просто… просто не думал, что вы родственники.
        - Отчего же? Ну, папаня сдал, конечно, немного…
        - Чего вы тут шепчетесь, девочки? - проскрипел старик с клюкой, снова входя в комнату. - Я народ урезонил, но надо с драконом что-то решать, а то народ волнуется…
        - Да сейчас решим как-нибудь… - отчего-то смутился Хорас. - В общем, Теригор… какая ситуация…
        “Сейчас скажет, что денег нет! Сто процентов!”
        - У нас тут дыра в бюджете образовалась… и я вам могу сейчас заплатить только двадцать тысяч кредитов.
        Игорь и старик с клюкой разом уставились на Хораса.
        - Это откуда это еще дыра в бюджете, а? - взвизгнул папаня. - На дырок своих много тратил?!
        - Непредвиденные расходы!
        - К колдунье, поди, посылал, чтобы от беременности избавила! - осенило старика.
        - У вас тут так можно? - изумился Игорь.
        - Не знаю, работает ли это с орками… но, если вам нужно, могу совершенно бесплатно организовать!
        - А? О, нет-нет, я просто удивился, никогда о таком не слышал.
        - Дикий народ, что с вас взять… - пробурчал старик с клюкой.
        - В общем, я извиняюсь, Теригор, и взываю к вашей человечности, - сказал Хорас, сложив ладони вместе перед собой, будто действительно собрался молиться. - Гляньте на тех людей за окном. Все они хотят жить. Их жизни - в ваших руках.
        Как будто вместо библиотеки “деревенский “голова” включилась “депутат госдумы”, подумал Игорь, глядя на совершенно невыразительные лица других крестьян, толпящихся снаружи. Хорасу по сценарию положено было давить на жалость, но Терехов-то знал, что все эти люди - лишь куски программного кода, плод воображения сценаристов, которые и сами-то не больно любили эту массовку и вырисовывали ее безо всякой охоты.
        “Хотя учитывая возможности здешней нейросети, она, вероятно, может любому из них в момент создать историю - если я вдруг решу подойти и заговорить с кем-то”.
        - Ну что же вы, Теригор, что еще вам предложить? - нервничал Хорас.
        - Я могу еще старинный доспех добавить, - вдруг сказал старик с клюкой.
        - Но, папа…
        - Заткнись, Хорас. Ты отработаешь каждый златый. Но сейчас нам надо расплатиться с драконоборцем и прогнать злобного ящера.
        - А что там за доспех такой? - уточнил Игорь.
        - Мне он достался от отца, а ему - от деда… Папа говорил, он отлично защищает от магии.
        Игорь выгнул бровь. Может быть, это как раз то, что ему нужно? Как знать…
        - Неужели? Ну, что ж… годится.
        Хорас с папаней кивнули.
        - Что ж, по рукам, но давайте деньги и доспех вперед.
        - Все сразу? - нахмурился “голова”.
        - Тихо, Хорас, - осадил его старик. - Мы согласны, орк Теригор. Сейчас схожу за деньгами… а ты пока отдай Теригору свою двадцатку, понял?
        Под грозным взглядом отца Хорас потупился и пошел к шкафу. Пока он рылся внутри, старик ушел.
        - Вот, держите. - “Голова” подошел к Игорю и передал ему два звенящих мешка. - Тут двадцать тысяч. Хотите пересчитайте, но я вас уверяю…
        
        [ПОЛУЧЕНО: 17000 ЗЛАТЫХ] [47000 ЗЛАТЫХ]
        
        - Тут только семнадцать тысяч.
        - О, что? - Хорас даже растерялся от такой прыти. - Я… а, стойте, точно! Я же отложил три на…
        Он запнулся, но Игорь и так догадался, на что могли пойти деньги - на очередной колдовской аборт.
        - Слушай, я сейчас просто развернусь и уйду. - Терехов грозно сдвинул брови к переносице. - И сам трахайся с драконом, как хочешь…
        Хорас округлил глаза.
        - Ну, фигурально, конечно же.
        - Ладно, ладно… - “Голова” вернулся к шкафу и, порывшись там еще какое-то время, принес еще один мешочек.
        
        [ПОЛУЧЕНО: 3000 ЗЛАТЫХ] [50000 ЗЛАТЫХ]
        
        Скрип дверных петель возвестил о возвращении домой папани Хораса. Опираясь на клюку, он подошел к Игорю, а вошедшие следом двое крепких селян, пыхтя, положили на пол перед орком некую переливающуюся радужным светом броню.
        Перед глазами пробежало уже привычное полотнище рекламы:
        “Экипировка для путешественников от компании Бугулинфини-Трэвел - лучшая броня для вашей задницы! Заказывайте прямиком из Танзании”
        Когда заставка исчезла, Терехов удивленно уставился на новый предмет. Он не мог поверить в свою удачу.
        
        [НЕДОСТУПЕН] [БРОНЯ ГУЛЬТИ ИНВИСТОУНА, 9 УР., +75% ЗАЩИТА ОТ МАГИИ, +40% HP, +10% К ХАРИЗМЕ, -5% К ЛОВКОСТИ] [9000 ЗЛАТЫХ, ВЕС 30 КГ]
        [ВЫ ПЕРЕГРУЖЕНЫ]
        [БЕГ: ЗАБЛОКИРОВАНО]
        [ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО: НАЙТИ БРОНЮ ПРИЗРАЧНОГО РЫЦАРЯ ГУЛЬТИ ИНВИСТОУНА]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 180 ОЧКОВ]
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 10 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ] [20 ПРЕМ. БАЛЛОВ]
        [УРОН ТЯЖЕСТЬЮ-5HP] [ЗДОРОВЬЕ: 285]
        
        Кто бы мог подумать, что легендарный доспех найдется именно здесь, в деревне Выселки? Но вот ведь, нашелся. И попал к Игорю совершенно случайно и очень удачно.
        - Вам этот вес не помешает с драконом биться? - уточнил старик, удрученно глядя, как орк прячет доспех в рюкзак.
        - А? Да нет, не переживайте. У меня этот есть… зачарованный нож.
        Которым даже конверт вскрывать опасно, добавил он про себя.
        - Драконы его бояться, как огня.
        - И вы этим ножом, стало быть, дракона отгоняете? - подступив к Игорю вплотную, спросил старик.
        Хорас тоже подошел поближе. Уж не ограбить ли они его хотят, вдруг мелькнула в голове догадка. Решат сейчас, что, забрав ножик, сами смогут расправиться с ящером и, тем самым, порядочно так сэкономить на услугах Игоря.
        - Ну, там все чуть сложней, - заметил Терехов, глядя то на “голову”, то на его отца. - Там, получается, этим ножиком только я пользоваться могу, он под меня зачарован. Хотите, попробуйте.
        И с этими словами он протянул Хорасу достопамятный нож для разделки кожи. “Голова” от неожиданности растерялся и вопросительно посмотрел на папаню, тот веско кивнул.
        - И что… что с ним делать надо? - Хорас осторожно взял нож, поднес к глазам. - Просто подойти и…
        - Да, просто подойти и воткнуть в шею - в том месте, где она стыкуется с головой.
        - О.
        - Проблема в том, что заклятье, которое наложено на этот нож, делает меня невидимым, и я легко смогу добраться до головы дракона. А вы… вас дракон будет видеть. Но вы можете попробовать, конечно.
        - Попробовать… - Хорас прочистил горло. - Попробовать залезть по шее дракона к его морде и воткнуть нож в то самое, заветное место?
        - Ну… да. Я же только что рассказал, вы не слушали?
        Игорь был само очарование - с поправкой на харизму орка. Хорас смотрел на него, и в глазах его, кажется, в этот миг промелькнула вся его прошлая жизнь и ряд событий, еще не случившихся - иными словами, “голова” наверняка представил, скольких деревенских молодух он еще не трахнул.
        Игорь, довольный произведенным эффектом, покосился в сторону папани. Тот задумчиво вертел в руках клюку: очевидно, выбирал между тем, чего он не хочет лишаться сильней - сына или сорока тысяч златых. Сын, конечно же, был роднее, но…
        - Да нет, ну вы профи. - Хорас протянул нож обратно Игорю. - Вам лучше знать, куда там колоть. А я… только время потрачу даром.
        Рука при этом заметно дрожала.
        Краем глаза Игорь заметил, как лицо старик с клюкой перекосила гримаса презрения - правда, длилось это не более мгновения, может, двух, но все же. Папаня был разочарован то ли трусостью сына, то ли потерей денег, чем именно, Игорь, конечно же, мог только догадываться. Ну и понятно, что вслух старик сказал лишь:
        - И правильно. Чего зря рисковать мощным артефактом?
        Отец с сыном переглянулись. Хорасу ответ папани явно не понравился, но взор старика явно давал понять, что отпрыск может свернуть свое особо ценное в трубочку и засунуть его в одно место.
        - Что же, тогда я пошел? - спросил Игорь, вдоволь насладившись этой дуэлью взглядов.
        Отец и сын повернулись к нему и почти синхронно кивнули. Титр на экране возвестил о получении новой миссии:
        
        [НОВОЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ: ПРОГНАТЬ ИЗ ДЕРЕВНИ ВЫСЕЛКИ ДРАКОНА ЖЕЛЕЗНЫХ ГОР]
        Глава 19 - В огне
        
        Когда троица во главе с Хорасом вышла из дома, народ притих и приготовился слушать. “Голова” окинул своих людей хмурым взглядом и громогласно объявил:
        - Селяне! Благую весть спешу сообщить: вот драконоборец профессиональный, он сейчас живо избавит нас от дракона.
        Народ поприветствовал его новость одобрительным гулом.
        - Так а этот удар… - проскрипел за спиной Игоря старик с клюкой. - Ну, в область шеи - он не убьет же дракона, верно?
        - Что? О, нет, чтобы убить дракона, надо отсечь ему голову.
        - А чем вы отсекаете головы обычно? Другим ножиком?
        - Ножиком? Э, нет, тут даже зачарованным не выйдет. Только двуручным мечом.
        - А где он? - не унимался старик.
        Игорь наконец не выдержал и оглянулся на него.
        - На перезачаровывание отдал.
        Папане Хораса потребовалось некоторое время, чтобы осмыслить услышанное. Наконец он сказал глубокомысленное:
        - О.
        И заткнулся.
        - Ну что же, Теригор. - Хорас обернулся к орку. - Ваш выход.
        Орк важно кивнул и пошел к драконихе. Услышав за спиной топот, оглянулся - все, кто только что толпился у дома “головы”, включая хозяина и его отца, шли следом.
        - Э, нет, друзья, так не пойдет. - Игорь покачал головой. - Работать я должен один.
        - А если мы посмотреть хотим? - спросил кто-то.
        - Тогда смотрите отсюда.
        - Чего это вдруг?
        - Того и вдруг, что сожрут вас иначе, если ближе подойдете. У вас-то зачарованных ножиков нет?
        - У Хораса сучок зачарованный есть: бабы его только видят, сразу сверху запрыгивают, - гоготнул уже знакомый шутник.
        Все начали хохотать, а “голова” залился краской и воскликнул:
        - Вы чего удумали, над старостой ржать?!
        - Разбирайтесь тут, короче, а я пошел, - сказал Игорь.
        - А как же Тина с Бутчем? - вдруг спросил кто-то еще.
        - А что они? - нехотя откликнулся Терехов.
        - Они на дракона пошли. Тина сама хотела, отомстить за дом, но Бутч не пустил, сказал, лично голову ящеру открутит.
        - А он может, кстати, - заметил другой голос.
        - Да хрена с два, - возразил шутник. - Бутч даже Хорасу голову открутить не может, за то, что тот Тину трахает, а вы про цельного дракона говорите…
        - Да я тебе сам щас голову откручу! - снова завелся голова.
        Игорь, скрипнув зубами, устремился к месту происшествия, а толпа, следуя наказу драконоборца, осталась у дома “головы”. По лицу его градом тек пот: ношение в рюкзаке тяжеленного доспеха доставляло массу хлопот, в числе прочего - нехило так било по выносливости.
        “Надо будет на 7-ом телосложение качать… все время тут надо только его и качать, нафиг я на шестом очко на интеллект потратил, комплексовал из-за общения с драконом? Маразм…”
        Погруженный в думы разного рода, Игорь шел к Руде, уже издали видя, как возле нее суетится Тина. Кажется, дракониха вообще не обращала внимания на то, что какая-то ничтожная человеческая девчонка швыряет в нее камнями и палками. Впрочем, через толстенную броню чешуи почувствовать хоть что-то не представлялось возможным - уж точно не такую ерунду. Игорь не сомневался, что Руда видит Тину - но по их с ней договоренности не реагирует на суету внизу. Свезло же мне встретить эту чудесную дракониху, в который уж раз порадовался Терехов. Нет, безусловно, в мире фэнтези ему пока везло - что с драконами, что с доспехом.
        “Третье село - и такая удача… И заплатили столько же, сколько в двух предыдущих! А я уж думал, придется какие-то дополнительные квесты брать!”
        Руда, очевидно, заметила движение внизу, повернула голову и уставилась на Игоря. Он, почувствовав взгляд драконихи, задрал голову и одарил Руду мимолетной улыбкой.
        - Чего лыбишься, зеленомордый?
        Голос послышался откуда-то сбоку. Игорь повернулся и увидел, что Бутч выходит из дома с огромным топором в руке. Кажется, он был ростом с самого кузнеца.
        - Готовлюсь схватиться с драконом, - отозвался Игорь. - Настраиваюсь, так сказать…
        - Пока ты настраиваешься. - Бутч стрельнул глазами в сторону Тины, которая перестала швырять камни и тоже с интересом уставилась на его внушительный топор. - Мы тут сами с этим драконом разберемся, понял че?
        - Может, лучше довериться профессионалу? - косясь то на Тину, то на Руду, сказал Игорь. - А то мало ли…
        - Без тебя как-то жили и щас проживем. - Бутч поморщился. - Что, какую-то сраную ящерицу не прибьем без тебя…
        И, прежде чем Игорь успел еще что-то возразить, кузнец подступил к передней лапе Руды и со всего размаха обрушил топор на один и ее когтей.
        Время будто замедлилось, сгустилось. Игорь с открытым ртом уставился на коготь Руды, которые просто развалился напополам. Бутч, словно в рапиде, поднял топор и отступил, после чего повернулся к орку и сказал с довольной улыбкой:
        - Ну вот, видишь, и без тебя вполне…
        Дикий крик сотряс окрестности близлежащих домов, заставив кузнеца замереть на месте, а потом гигантская лапа поднялась и резко опустилась, попросту впечатав наглеца с топором в землю.
        - Бутч! - успела воскликнуть Тина, прежде чем лапа расплющила и ее.
        - Руда! - воскликнул Игорь и бросился к разъяренной драконице, которая, нахмурившись, продолжала громко вопить и извергать пламя. Вот огонь облизнул крыши стоящих поблизости домов, и солома, устилающая их, мигом занялась и затрещала…
        
        [МОДИФИКАТОР: АДРЕНАЛИН, +10% К ЛОВКОСТИ, ДЕЙСТВИЕ - 30 СЕКУНД]
        
        - Руда! - вопил Игорь.
        С трудом избежав расправы, он с большим трудом - привет волшебному доспеху! ладно хоть модификатор подсобил - вскарабкался на спину драконихи и полез вверх по шее, стремясь поскорей добраться до уха и докричаться до бушующей Руды. Хватаясь за чешуйки, Игорь полз вверх, словно по стволу гигантской пальмы, которую гнул во все стороны беспощадный ветер. Внизу уже вовсю суетились люди с ведрами - они торопились потушить пожар в зародыше. Хораса нигде видно не было, как и его папани - видимо, спрятались, от греха подальше, в подпол дома “головы” и будут там сидеть, покуда шумиха наверху не уляжется.
        - Руда! - снова заорал Игорь.
        Она, кажется, наконец его услышала - скосила ближайший черный глаз и посмотрела на товарища. Огромный белок яблока все еще покрывали красные узоры лопнувших от гнева сосудов - этакие “молнии” толщиной в руку Игоря. От габаритов драконихи дух захватывало. До чего же легко она растоптала Бутча и Тину, с ума сойти можно - точно двух докучливых жуков, которые, как выяснилось, способны при большом желании даже причинить тебе боль.
        - Валим.
        Этой коротенькой команды хватило, чтобы Руда начала махать перепончатыми крыльями - сначала неторопливо, будто вальяжно, потом все быстрей и быстрей. Игорь вцепился в шею драконихи обеими руками. Руда мощно оттолкнулась задними лапами от земли и, вздымая горы строительной пыли, взмыла в небо. Игорь, вопреки наставлениям драконихи, уставился вниз. Деревенька Выселки, так внезапно подарившая Игорю заветный доспех, необходимый для выполнения основного задания.
        На экране высветились заветные титры:
        
        [ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО: ПРОГНАТЬ ИЗ ДЕРЕВНИ ВЫСЕЛКИ ДРАКОНА ЖЕЛЕЗНЫХ ГОР]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 250 ОЧКОВ]
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 10 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ] [30 ПРЕМ. БАЛЛОВ]
        [УРОВЕНЬ: 8]
        [ЗДОРОВЬЕ: 290/290]
        [ПОИНТЫ НАВЫКОВ: 2]
        
        Один из поинтов навыков Игорь тут же бросил на развитие “Телосложения”, доведя этот базовый навык до 8, что позволило дышать несколько свободней, даже с тяжеленной броней Призрачного Рыцаря Гульти Инвистоуна.
        Потихоньку начинало казаться, что удача поворачивается к игроку лицом. Хотя Игорь списывал многое на недоработки разрабов: возможно, кто-то просто схалявил на сценарии и, чтобы не выдумывать дополнительный квест, запихнул броню покойного героя в деревушку и был таков.
        С другой стороны, чисто теоретически, никто ведь не мог предположить, что Игорь придумает план по вытягиванию денег из населения местных деревень.
        Или все же мог?
        Наверное, глупо предполагать, что он такой один, уникальный и находчивый. Наверняка разрабы предполагали, что кто-то догадается до такого фарминга.
        Дракониха летела обратно, в Железные горы - им всем следовало подкрепиться, а ей, вдобавок, разобраться с изувеченным когтем на лапе. Глядя на линию горизонта, Игорь очень живо представил себе, как они перелетают через заснеженный хребет и оказываются в долине, где полным-полно деревушек, подобных тем, которые они дуэтом уже обчистили. Им оставался всего один левел до необходимого девятого, чтобы наконец отправиться в замок братьев Мариотто. Остальные необходимые пункты, кажется, были соблюдены.
        Подлетев ко входу в гору, драконика вцепилась когтями в крышку-валун и отодвинула ее в сторону. Изнутри тут же вылетели шесть разноцветных дракончиков, уже изрядно подросших со времени их знакомства. Игорь невольно залюбовался тем, как Малыш скользит по воздуху - плавно, непринужденно, словно пловец в воде. Дракончик, очевидно, почувствовав взгляд приятеля, тут же обернулся и пулей бросился обниматься.
        “Батя! Батя!” - вопил он, не раскрывая пасти.
        Руда тем временем уже заходила на спуск, и Игорь вцепился в ее чешуйки так крепко, как только мог. Это помогло не слететь со спины драконихи при медленном вертикальном, как у хорошего вертолета, снижении; это же спасло от любвеобильного Малыша: паря рядом с другом, этот крылатый негодник терся о его щеку своей - не дать не взять щенок, только много раз крупней.
        - Ну хватит… дай приземлюсь… потом пообнимаемся…
        С горем пополам они с Рудой долетели до пола, и тут Малыш уже не стал церемониться - схватил Игоря за плечи и понес внизу, где вместе с братьями устроил другу небольшую кучу-малу. Руда наблюдала за их игрищами с любовью и нескрываемым теплом. Ну, точней, если изначально ей хотелось просто испепелить Игоря на месте, то теперь она бы просто откусила ему голову. Без всякого лишнего садизма. По-человечески.
        - И что же дальше нас ждет, орк Теригор? - спросила Руда, когда драконы вдоволь наигрались с Игорем, и он наконец смог высвободиться из их объятий. - Пора ли уже нам отправиться в замок? Ты чувствуешь силы, чтоб ринуться в бой?
        Ах, как хотелось ответить ей: “Да, конечно же, я готов!”. Но Игорь прекрасно понимал, что обойти правила игры не выйдет. Что нужно будет потратить еще какое-то время, чтобы накопить достаточно опыта, получить заветный девятый уровень, и вот тогда он наконец сможет…
        “Батя!” - позвал один из драконов, Синяк.
        Игорь повернулся к нему. Синяк задрал голову, надул щеки и, пыхтя, выпустил в небо три огненных кольца. Почти невесомые, они оказались подхвачены ветром и, поднявшись метра на четыре от пола, лопнули, разлетевшись искрами. Синяк, явно довольный собой, повернулся к Игорю. В глазах юного дракончика плясали радостные огоньки. Уже порядочно поздоровевший, он все равно напоминал гигантского щенка, преданного, хоть и без царя в голове.
        - Молочина, Синяк, - сказал Игорь с мягкой улыбкой.
        Он уже порядком привязался к этим милым драконам и не представлял, как будет переживать разлуку, когда ему придется вернуться назад, в Миддлсбург.
        Фарминг для получения девятого уровня оказался не таким увлекательным, как тот, что Игорь юзал для восьмого и седьмого: с помощью навыка следопыта он выяснил, где находятся другие деревни, но, поскольку до них было очень далеко лететь, Руда уперлась рогом - не полечу и все тут, не на кого детей оставить.
        Ну, точней, сообщила она об этом гораздо изящней - благодаря библиотеке.
        - Поскольку я, как любящая мать, надолго не могу оставить моих ласковых детишек, придется нам искать тебе для тренировки в окрестных землях нечто, что станет для тебя уроком важным пред штурмом замка братьев омерзительных Мариотто…
        - Да, да, я понял… Но тебе не кажется, что надо уже понемногу выгуливать ребят? Ты видела, как они рвутся в небо?
        Под взглядом Руды Игорь невольно смолк и потупил взгляд.
        - Я понимаю, что они зовут тебя Батей, но это не значит ведь, что ты родней, чем мать, что их высиживала? Пойми, драконы очень привязчивы, уже никогда они не смогут напасть на тебя, даже если ты станешь рубить их или нашлешь на них волшбу, ведь думают они, что отец их не может им худого сделать…
        Ей-богу, она могла продолжать так часами, и Игорь искренне хотел посмотреть в глаза тому писаке, который нафигачил столько высокопарных фраз. Впрочем, это вполне могла быть заслуга местной нейросети. В играх подобного масштаба, с кучей миров, ИИ должен работать на максималках и моментально подстраиваться под вопрос игрока, искать наиболее подходящую фразу и, при необходимости, модифицировать ее или вовсе генерировать на ходу. Впрочем, как бы то ни было, за подобным витиеватыми конструкциями по обыкновению скрывалось полное ничто или мелочь, которую можно изложить двумя-тремя словами. Даже сейчас все сводилось к: “Ты им не отец, не лезь в воспитание”. Все. Остальное было словесной шелухой.
        К счастью, Игорю удалось немного растопить лед у сердца драконихи, и она даже стала отпускать с ним Малыша.
        Вместе они рубили на колбасу кабанов и копили странные беспонтовые артефакты в местном лесочке - вроде “кольца выносливости +0.01 процент”, весившего, как хороший меч. Игорь такие обыкновенно выбрасывал, потому что торговать ими было не с кем. Фармя всем помаленьку, орк и его крылатый друг постепенно копили опыт, чтобы наконец отправиться в замок братьев Мариотто.
        За это время Игорь несколько раз писал в чат - никто из игроков не отзывался на призывы встретиться, а все, кто был в "Вандерворлде", тусовались в других частях карты. Также он раз десять выходил в реал, перекидывал накопленные премиальные баллы в Anfi-coin, те - в доллары, доллары - в рубли и пересылал часть родителям. Реал всё ещё держал Игоря в узде естественных потребностей, но всё глубже и глубже было погружение, и ближе и ближе он приближался к заветной цели - десятому уровню и комплекту “Оазис”. Пару раз звонил Олег - спрашивал, не надоело ли его братцу сидеть на чужой даче, играя в игры? Судя по тому, что на фоне что-то бубнили мама и батя, инициаторами были они.
        - Да нет, не надоело, - буркнул Игорь, когда голоса наконец стихли - очевидно, родители устали подслушивать разговор и ушли.
        - Ну, значит, ты все сделал правильно, - понизив голос, сказал Олег. - Но стариков наших тоже понять можно, согласись. Деньги - это хорошо, здорово, но спокойствия они не приносят.
        - А чего вообще родаки так переживают? Если деньги шлю - значит, живой, здоровый, значит, нормально все у меня.
        - Ну, ты ж знаешь Батю! Он не верит, что тебе за игры платят - думает, ты наркотиками торгуешь или типа того…
        - Блин, ну он как обычно!
        - С другой стороны, что еще он мог подумать? Его сын не доучился в институте, сидит целый день за компом, потом вдруг срывается куда-то и начинает слать деньги - не гигантские, но ощутимые такие суммы… Сам бы на его месте тоже переживал, уверен.
        - Ну, так-то да, ты прав… Ну ты там успокой их, ладно? Ничем таким я не страдаю.
        - Знаю.
        - Откуда?
        - Ты же мой брат.
        Игорь расплылся в улыбке.
        - Блин, приятно, Олег.
        - Ну, и еще я посмотрел несколько видосов с твоим геймплеем. Забавные, особенно где тебя крокодил огромный съел.
        Улыбка на лице Игоря застыла.
        - Ага… его эта… Старина Бокасса зовут.
        - Да-да, точно. Бокасса. Ну, в общем, немного кровожадно, но это точно не наркотики, так что я спокоен. Давай, на связи.
        - Давай… а, Олег!
        - Что?
        - А как там Алена?
        - Нормально… - Голос Олега предательски дрогнул. - Андрей, конечно, делает все возможное, чтобы ей настроение испортить… но держится, да.
        Игорь, услышав это, невольно сжал кулаки.
        - Ладно, не переживай. Разберемся. Впервой, что ли? Он, конечно, тот еще фрукт, но свой уже… куда деваться…
        Олег положил трубку, а Игорь еще несколько секунд сидел в кресле, рассеянно глядя перед собой. Теперь, когда до десятого уровня и “Оазиса” было уже рукой подать, он всерьез задумался, а не стоит ли плюнуть на костюм и сначала погасить кредит Андрея за тачку?
        “С другой стороны, без костюма я ничего не заработаю… лучше уж, наверное, костюм сначала, с ним я быстрей нужную сумму накоплю, тем более уже в Тайной полиции… в общем, решено!!”
        Схватив со стола шлем, Игорь спешно напялил его на голову и вывел комп из спящего режима.
        Ему нужно было возвращаться в игру: колотить экспу и готовиться к бою с мерзкими братьями Мариотто.
        
        Глава 20 - Овцы и замки
        Устав возиться с кабанами, Игорь и Малыш стали совершать вылазки на ферму к старику Нельсону, который жил в крохотном домишке и имел стадо овец. Учинять трагедию с нападением дракона было совестно, поэтому охотники за экспой просто воровали у Нельсона овцу, после чего Игорь ее возвращал - разумеется, забесплатно, как подобает настоящему герою.
        - Тебя мне послал сам Бог! - всегда ликовал фермер, обнимая и гладя вернувшуюся оцу.
        В такие моменты Игорю всегда становилось совестно, но он тут же напоминал себе, что имеет дело с NPC, а не с живыми людьми, следовательно, никакого преступления не совершает. Только поэтому Игорь продолжал воровать овец, снова и снова вовлекая в свои темные дела юного и наивного дракончика… который, разумеется, тоже был куском программного кода, но, боги, каким же милым!..
        Увы, после двух успешных трюков и получения солидной порции экспы на третий раз заговорщики облажались, и очередная украденная овца умерла от сердечного приступа. По просьбе Малыша Игорь похоронил ее у корней старого раскидистой лиственницы, после чего они с дракончиком отправились восвояси, в Железные горы. День был погожий, светило солнце, легкий ветерок дарил прохладу, и путники шли медленно, не торопясь. Слушая шелест сочной зеленой листвы, Игорь думал о том, где добыть еще 250 очков опыта, недостающих до следующего, заветного, девятого уровня, когда сзади внезапно послышалось грозное блеяние. Орк с Малышом переглянулись и почти синхронно обернулись через плечо.
        То, что они увидели, можно было коротко охарактеризовать титром:
        [БЕЗУМНАЯ ВОССТАВШАЯ ОВЦА-МЕРТВЕЦ, ЖАЖДУЩАЯ МЕСТИ, 1 УРОВЕНЬ]
        Игорь от неожиданности буквально опешил. Та самая разнесчастная овца, которую они только что зарыли в землю, стояла перед ними и злобно смотрела на своих обидчиков черными глазами без зрачков.
        И в глазах этих была ненависть.
        - Какого черта… - проворчал Игорь.
        Овца снова угрожающе заблеяла и понеслась на него. Малыш, застыв, завороженно взирал на восставшую из мертвых тварь, настоящее исчадье ада, с перепачканной землей шерстью и опавшей листвой, застраявшей в кудряшках.
        Расстояние между ними стремительно сокращалось - десять метров, вот уже пять… три…
        Игорь выдернул из ножен меч, найденный им в одной из многочисленных пещер Железных гор, но вид блестящей стали не заставил овцу свернуть или хотя бы замедлить шаг. Как неслась она, так и продолжила…
        Два метра… один… и отчаянный прыжок, с пастью, распахнутой в попытке отъесть Игорю пол-лица…
        Размахнувшись, орк обрушил клинок на овцу и разрубил ее пополам.
        Малыш под ухом издал свистящий звук, но Игорь даже не взглянул в его сторону: все его внимание было приковано к очередной зверушки, которую он убил в игре. Да, технически овца уже была мертва, а он всего лишь развалил ее оживший труп на две половины. Кровь, как обычно, отсутствовала, но это только добавляло жути.
        
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 60 ОЧКОВ]
        
        Игорь не знал, радоваться мне или грустить. С одной стороны, шестьдесят очков - это мелочи, с другой - девятый уровень был все ближе и ближе.
        - Во имя дьявола всемогущего, что же ты с ней натворил, о презренный орк? - послышался чей-то визгливый крик.
        Метрах в тридцати от Игоря и Малыша стоял некий бородатый мужик в черной расе и гневно потрясал посохом.
        
        [КАПЕЛЬСКИЙ, 6 УРОВЕНЬ, ЧЕЛОВЕК, НЕКРОМАНТ]
        
        - Зачем ты убил прислужницу мою, овечку Дори Смерти?!
        - Блин, Капельский, серьезно, у тебя такая же библиотека, как у Руды?
        - Откуда… откуда это ты знаешь мое имя? - нахмурился некромант. - И про мою библиотеку…
        Игорь открыл было рот, чтобы спросить, какого черта некромант в столь погожий день забыл в этом чудесном лесу, когда поляну вдруг накрыло тенью. Задрав головы, все, включая Малыша, уставились на Руду.
        - Кто здесь творит темную магию? - грозно пророкотала дракониха.
        Капельский мигом побледнел и, втянув голову в плечи, стал медленно отступать обратно в чащу. Игорь закусил губу. Упускать такой шанс было нельзя. Перехватив меч поудобней, Игорь зарычал и бросился на некроманта, а он бросился от меня, не разбирая дороги, и, врезавшись в сук, упал. Нависнув над ним с мечом, орк замер, не в силах нанести последний удар. Вдобавок Капельский дурным голосом воскликнул:
        - Пощади!
        Ах, если бы чертова нейросеть не присвоила некроманту имя, все, возможно, было бы несколько проще!.. В голове Игоря даже успела прокрутиться небольшая фантазия - вот он сохраняет жизнь Капельскому, тот присоединяется к их отряду, они вместе поднимают покойников на бой против братьев Мариотто…
        “Стоп, какие покойники? Они ж сидят на скале в центре моря!”
        - Короче, сорян, - сказал Игорь и обрушил меч на некроманта.
        Все было кончено в два удара. Спрятав меч в ножны, Игорь отступил в сторону. Смотреть на останки покойного некроманта не хотелось.
        - Что происходит тут у вас, орк Теригор? - обеспокоенно спросила Руда, приземляясь на поляну рядом с малышом и Игорем.
        - Да так, нарвались на какого-то некроманта, который оживил умешую овцу…
        - Малыш, ты что же, убил овцу?!
        Дракончик спешно замотал оранжевой головой.
        - Смотри мне! Не забывай, что убиваем мы не для потехи вовсе, а лишь проголодаемся когда!
        Игорь тут же вспомнил, как Руда лихо прихлопнула Бутча и Тину, но решил не говорить об этом вслух. Вместо этого он проворчал:
        - Ну что же ты, игруха… опыт где мой?
        Вдруг за спиной послышался омерзительный звук, будто кто-то допивает последние капли “колы” через трубочку, а потом до боли знакомый голос воскликнул:
        - Не думал ведь ты, о презренный орк, что можно мечом меня, великого Капельского…
        Руда повернулась и окатила ожившего некроманта огненным душем. Когда Игорь нашел в себе смелость обернуться, на том месте, где находился Капельский, была только выжженная трава. Никакого лута: драконье пламя просто уничтожило его без следа.
        Справить панихиду по черному магу орк не успел - прежде, чем Игорь осмыслил случившееся, посыпались титры:
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 200 ОЧКОВ]
        [УРОВЕНЬ: 9]
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 15 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ] [30 ПРЕМ. БАЛЛОВ]
        [ЗДОРОВЬЕ: 300/300]
        [ПОИНТЫ НАВЫКОВ: 2]
        - Ну наконец-то! - вырвалось у Игоря. - Девятый!
        От переизбытка эмоций он принялся плясать, словно умалишенный.
        - О чем толкуешь ты, орк Теригор? - осведомилась дракониха, с удивлением наблюдая за его тряской. - И что за странные, незнакомые мне движения ты совершаешь сейчас?
        - У лю… то есть орков это называется “танец победителя”, - чуть смутившись, ответил Игорь.
        - О, нам, драконам тоже знакомо слово “танец”. Только мы танцуем в небесах, и поводом служит или безграничная радость, или бесконечная грусть. По какому случаю танцуешь ты?
        - Радуюсь, говорю же. Чувствую в себе силы наконец отправиться в замок Мариотто. Посмотри, готов ли я?
        Дракониха окинула его скептическим взглядом и, не удержавшись, одобрительно хмыкнула:
        - Мнится мне, что наконец-то - да, готов, орк Теригор, - сказала, будто с неохотой, но в то же время с неким материнским теплом.
        Словно наконец признала, что они с Игорем из одной стаи.
        [ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ “ПОПАСТЬ В ЗАМОК ЛУ-ШЕЙКВУД” ДОСТУПНО]
        
        * * *
        
        - Ты думаешь, это сработает здесь, орк Теригор? - спросила Руда.
        Игорь сидел у нее на шее, а дракончики вились вокруг, словно чайки вокруг гигантского дирижабля. Команда их летела над Вечным Морем в направлении одинокой вершины, на которой находился черный, как смола, замок братьев Мариотто.
        - Почти уверен, - проорал Игорь.
        За громкостью голоса он и скрыл благополучно всю свою неуверенность, а ее у орка было хоть отбавляй. С того самого момента, как на него обрушился девятый уровень, Игорь только и думал об атаке на замок.
        И, в итоге, как ему казалось, состряпал вполне вменяемый план.
        “Лишь бы они не заметили нас раньше, чем…”
        Из-за стен начали лететь в приближающихся драконов огромные снаряды в магической оболочке - какие-то обволакивали узоры из молний, другие были объяты пламенем, а третьи будто состояли из воды.
        - Не дайте им задеть вас, дети мои! - прогремела Руда.
        И крылатые “малыши” бросились врассыпную, ловко избегая встречи со смертоносными шарами, коими орудовали братья Мариотто. Самой Руде уворачиваться было не в пример сложней, да она сильно и не пыталась - благо, броне взрослого дракона это было, как слону дробина.
        Единственное, чего боялся Игорь - это что заденет кого-то из детишек…
        И, по закону подлости, это и случилось.
        Один из “водяных” снарядов со всего размаха влетел в зазевавшегося Малыша и взорвался. “Начинка” шара брызнула в разные стороны, а Малыша, вереща: “Мама!!!”, рухнул в море. От неожиданности Игорь на время потерял дар речи.
        - Малыш!!! - утробно возопила Руда.
        Снаряды продолжали лететь и разбиваться о чешую, покрывающую массивное тело драконихи, но той было наплевать на такую чепуху. Ее сын, ее первенец только что пал жертвой двух зарвавшихся колдунов…
        И Руда, конечно же, не могла оставить это безнаказанным. Развернувшись, она понеслась к скале, стремительно набирая скорость. Игорь, предвкушая подвох, прижался к холодной чешуе всем телом. И не зря: когда до цели осталось не больше пятидесяти метров, Руда неожиданно ловко свернулась клубком и, словно огромное ядро, врезалось в скалу.
        Игорь зажмурился. Удар едва не сбросил его за спины, чешуйки врезались в пальцы, и орк заорал от боли, однако тут же наглотался каменной крошки и спешно стиснул зубы. Желудок то подкатывал к горлу, то отступал к ногам, а вместе с ним и сердце, очевидно, перемещалось вверх и вниз по организму - похоже, Руда вращалась волчком и все глубже врубалась шипастым телом в скалу. Плеск воды - это, вероятно, камни, которые отлетели и упали вниз. И везде крошка, крошка, крошка…
        Игорь решился открыть глаза, только когда почувствовал, что дракониха парит. Они летели над водной гладью, вокруг сновали малыши во главе с Синяком, который перехватил пальму первенства у покойного брата, который канул в пучине Вечного моря.
        Вдруг сзади послышался странный скрип, и Игорь, обернувшись, увидел, что скала с дворцом, стремительно теряя оставшиеся точки опоры, заваливается набок и падает в воду. Заметил он и две фигуры, которые, взявшись за руки оттолкнулись от зубцов крепостной стены и полетели прочь.
        - Вон они, Мариотто! - воскликнул Игорь. - Надо догнать!
        - Сделаем, - сказала Руда.
        Резко обернувшись - даже слишком резко для такого гигантского тела - дракониха бросилась за улетающими магами. Они, оглянувшись через плечо, заметно побледнели и стали даже подгребать свободными руками, словно пловцы, но куда там им было соперничать с ящером, всю жизнь проведшим в небе? Руда играюче догнала их обоих и, не долго думая, сожрала одного из них.
        - Стой! - воскликнул Игорь, боясь, что дракониха слопает и второго.
        Руда замерла. Уцелевший брат Мариотто оглянулся через плечо, и Игорь с некоторой долей облегчения понял, что это тот самый, морщинисты и носатый, которого он уже видел, а в пасти драконихи погиб безликий.
        [ОТТО МАРИОТТО, НЕКРОМАНТ, ПОЛУЧЕЛОВЕК-ПОЛУСАНТЕХНИК, 32 УРОВЕНЬ]
        Игорь выгнул бровь. Это что, такая кривая пасхалка на братьев Марио?
        - Миранда, это что, серьезно? Не баг, а фича? - пробормотал Игорь себе под нос.
        >Я отправлю вашу жалобу нашему ведущему разработчику, мистеру Конгу.
        - Ваш Конг - осел…
        >Повторите
        - Не-не, это не под запись! Все, Миранда, отбой!
        - Слышь, парень, - подал голос Отто. - Ты эта... извини нас, что мы портал из вашего мира перенаправили к драконихе... и друга твоего поджарили... я эта... за нас обоих извиняюсь. Только не ешьте меня... пожалуйста...
        Теперь, находясь на пороге смерти, он казался не грозным, а жалким.
        - Так отчего же я не должна покончить с ним прямо сейчас? - спросила Руда.
        Игорь чувствовал, что ее буквально распирает от гнева, а потом постарался быть максимально деликатным.
        - Пойми, я не против, чтобы ты его съела…
        Отто, судя по движению губ, тихо выматерился и начал украдкой снова подгребать себе рукой, пытаясь ускользнуть.
        - Вот и спасибо, орк Терегор, - сказал Руда и проглотила мага прежде, чем я успел сказать еще хоть слово.
        - Зачем? - с трудом выговорил Игорь, слушая, как хрустят пережевываемые драконихой кости.
        - Что вызывает удивление у тебя? Ты сам сказал, что ты не против, чтобы я съела этого презренного колдуна!
        Игорь открыл рот… и закрыл. Он ведь и вправду сказал это. Просто не думал, что его слова будут истолкованы так буквально.
        Почему-то вспомнилась ситуация с прихвостнем Ганбоя, который поторопился убить Игоря в баре. Сейчас случилось почти то же самое.
        - Ты хоть представляешь, сколько у них при себе могло быть артефактов?
        - Я потеряла сына, орк Терегор, - холодно сказала Руда, - а ты твердишь о всяких драгоценностях презренных.
        Мне стало стыдно, и Игорь бросил взгляд вниз, на водную гладь. Там уже как раз начали всплывать трупы узников замка - принцесса Паулина, принцесса Пич (это были две похожие, но все же разные принцессы), еще какие-то девушки и парни в нарядных дворянских нарядах, ныне изорванных и потерявших большую часть своей роскоши. Глядя на покойников, на двери, сорванные с петель, сундуки и прочий хлам, который вода вытолкала со дна, Игорь подумал, что это задание ему вряд ли зачтут.
        Но как же тогда выбираться из этого мира, как возвращаться в Миддлбург?
        - Дай хотя бы трупы осмотрю, - попросил Игорь устало. - Вдруг там что-то интересное найдется…
        Руда нехотя опустилась к воде. Игорь начал осматривать один труп за другим. В основном у пленников в карманах была всякая ерунда, вроде “мотка ниток” или “хлебных крошек”, однако у Паулины неожиданно обнаружилась мокрая записка, на которой орк с трудом прочел:
        “Храни ее, Паулина, любовь моя, пока смерть не разлучит нас!! Твой З. К.”
        “З. К. Заяц Кирк?!”
        Отбросив записку, Игорь уставился на любопытнейшую вещицу, которую, очевидно, и призывал хранить загадочный З. К. Повертев ее в руках, орк спрятал находку в инвентарь. По возвращению надо обязательно было показать ее агентам Смирнову и Домбровски… вот только когда оно свершится, это возвращение? Задание, очевидно, провалено, и теперь придется выполнять какое-то дру…
        [ЗАДАНИЕ “ПОПАСТЬ В ЗАМОК ЛУ-ШЕЙКВУД” ВЫПОЛНЕНО!]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 500 ОЧКОВ]
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 20 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ] [50 ПРЕМ. БАЛЛОВ]
        Игорь растерянно уставился на титр. Но они же не попали в замок! Почему задание выполнено?
        “Хотя нет… технически-то как раз попали. Как ядро в мишень… или стрела в цель… Короче, нафиг этот конкурс сравнений, дело вроде бы сделано, но изначально же речь шла не об этом, верно? Тогда, выходит, опять баг? Но если пофичить, то, наверное, не засчитают, и придется какое-нибудь другое задание выполнять… и тогда я тут точно надолго останусь, ага…”
        Словно в подтверждение его слов перед глазами всплыли очертания абсолютно нефэнтезийного самолёта и аляпистая реклама:
        “Малави Авиалайнс - с нами вы всегда попадёте в цель”.
        - Портал, - коротко сказала Руда: то ли библиотека высокопарных фразочек отключилась, то ли нейросеть просто очень тонко прочувствовала момент.
        Повернувшись, Игорь с удивлением обнаружил, что на обломке скалы, где совсем недавно находился замок братьев Мариотто, теперь появился крохотный зеленый овал портала. Точней, крохотным он казался только издали, а так, вероятно, ничем не уступал габаритами обыкновенному.
        Интересно, он всегда там был или только что появился, по завершению миссии?
        Перед ним встал выбор:
        [“ВЕРНУТЬСЯ В ШТАБ-КВАРТИРУ ТАЙНОЙ ПОЛИЦИИ”]
        [“ОСТАТЬСЯ В ВАНДЕРВОРЛДЕ”]
        Соблазн продолжить исследование этого мира был велик - по сути, Игорь посетил только несколько локаций и не видел даже здешних эльфов! - но желание поскорей догнать Зайца Кирка, получить бабло и решить жилищный вопрос перевесило.
        [ВЫ ВЫБРАЛИ “ВЕРНУТЬСЯ В ШТАБ-КВАРТИРУ ТАЙНОЙ ПОЛИЦИИ”]
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ: ВЕРНУТЬСЯ В ШТАБ-КВАРТИРУ ТАЙНОЙ ПОЛИЦИИ]
        - Отнеси меня туда? - попросил Игорь дракониху.
        Руда молча направилась к порталу. Очевидно, говорить ей сейчас было чертовски трудно.
        Вот они достигли обломка скалы, и Игорь, спрыгнув с шеи Руды, провел рукой по ее чешуе и пробормотал:
        - Соболезную твоей утрате. Мне не приходилось терять близких, но… это, думаю, чертвоски тяжело. Ах, как жаль, что вы решили полететь со мной сюда…
        Дракониха содрогнулась всем телом, будто поежилась от холода, и тихо ответила:
        - Не кори себя, орк Теригор. Он все равно бы отправился на штурм замка этих сволочей - просто потому, что любил тебя и не мог бросить в трудную минуту. Это ведь было для тебя так важно…
        - Знаю… Но от этого не легче.
        - Что ж, от судьбы не уйдешь. Прощай, орк Теригор.
        - Прощай, Руда, - одними губами сказал Игорь.
        Далее пришел черед прощаться с малышами, которые безостановочно повторяли: “Батя! Батя!”. Каждого из них Игорь обнял, как мог, и, горько улыбнувшись всем разом, пошел к порталу.
        Когда он был уже на полпути к цели, его обдало потоком воздуха. Замерев у зеленого овала, Игорь обернулся напоследок и увидел Руду с детишками. Они причудливым образом кружили в небе, то сближаясь, то разлетаясь в стороны. Мелкие разноцветные пятнышки очень выделялись на мутно-зеленом фоне мамы.
        Игорь нахмурился… а потом, осененный внезапной догадкой, с трудом проглотил подступивший к горлу ком и шагнул в огненное зево портала.
        Смотреть на танец бесконечной грусти по умершему Малышу было невыносимо.
        Глава 21 - Оазис
        [ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО: ВЕРНУТЬСЯ В ШТАБ-КВАРТИРУ ТАЙНОЙ ПОЛИЦИИ]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 120 ОЧКОВ]
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 5 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ] [55 ПРЕМ. БАЛЛОВ]
        
        - Дьявол меня раздери, Домбровски. - Смирнов от переизбытка эмоций даже встал с кресла. - Это же наш парень, Тер!
        Домбровски повернулся и увидел, что в дверях стоит и смущенно улыбается Игорь.
        - Черт, новичок, на свете, пожалуй, нет сейчас другого такого человека, которого я хотел бы одинаково сильно задушить и обнять.
        - Я всего лишь преследовал нелегалов. - Игорь повел плечом.
        - И где же они?
        - Ну… их съел дракон. Я в отчете все изложил.
        - Съел дракон… - эхом повторил Смирнов. - То есть, выходит, ты зря полез в Вандерворлд?
        - Но, сэр…
        - Напрасно рисковал жизнью, Тер. - Смирнов обошел стол и пошел к вновь прибывшему. - А ведь ты - новобранец, стажер. Тебе не следовало соваться в портал, но ты все равно это сделал… и облажался.
        - Слышали бы вы Расти, - глядя на приближающегося агента, усмехнулся Игорь. - Он чуть ли не умолял меня отправиться за ними.
        - Потому что у Расти был шок, а еще потому что… - Домбровски покрутил пальцем у виска. - Ты разве сразу не понял?
        - Тогда зачем вы дали мне такого напарника? - разыграл недоумение Игорь.
        Смирнов наконец подошел к нему и протянул руку. Игорь пожал ее - крепко-крепко, словно они встречались в живую, по-настоящему.
        - Для будущего агента Тайной полиции ты не слишком внимателен, Тер, - покачал головой Смирнов. - Я же сказал тебе - людей не хватает. Именно и только поэтому ты избежишь взыскания.
        - Взыскания? - эхом переспросил Игорь.
        Смирнов хмыкнул и, отвернувшись, пошел обратно к столу.
        - В былые времена шеф бы вызвал тебя к себе, полдня вычитывал, потом стер бы тебе память и пинком под зад вышвырнул из Тайной полиции, а ты бы даже и не вспомнил, что тут был, - сказал Домбровски, закинув ноги на стол. - Но недостаток кадров, увы, вынуждает работать либо с тупицами, либо. - Он мотнул головой в сторону Игоря. - Либо вот как ты.
        - А какой - я?
        - На комплимент напрашиваешься? - Смирнов плюхнулся обратно в свое кресло. - Такие вот, смышленые, но и мнящие о себе много. Таких либо перевоспитывают, либо, сломав об колено, выбрасывают… ну, либо…
        - Либо их глупость приводит к смерти, и вопрос отпадает сам собой, - докончил за напарника Домбровски.
        - То есть я, по-вашему, много о себе мнящий? - хмуро переспросил Игорь.
        - Именно так, Тер! - хлопнув по столу ладонью, воскликнул Смирнов. - Именно так. И чем быстрей ты это осознаешь и поумеришь свой пыл…
        Игорь подошел и бросил на стол агента ту самую странную находку из мира Вандерволда - заячью лапу. Две пары глаз недоуменно уставились на “артефакт”, привезенный новичком из Вандерворлда. Казалось, по меху еще гуляют, тихонько потрескивая, некие магические искры… впрочем, скорей всего, так просто казалось.
        - Это еще что за дрянь? - пробормотал Домбровски. - Откуда она у тебя? Ты там грохнул кого-то?
        - Это находилось в замке, у одной из его узниц, Паулины, вместе с мокрой запиской, что-то в духе “Храни это, пока жива”. И подпись “З. К.”
        - Заяц Кирк? - почти синхронно изумились агенты.
        - Похоже, что так, - кивнул Игорь.
        - То есть, по-твоему, Кирк был в Вандерворлде? - изумился Смирнов.
        Они с напарником обменялись быстрыми взглядами и снова уставились на лапу, которая одиноко серела на столе, весьма контрастируя с разложенными по поверхности бумагами.
        - Был, - уверенно заявил Игорь. - Почти не сомневаюсь, что это его гребаный знак. Оставил, чтобы всех нас потроллить.
        - Слушай, у нас же есть образец шерсти Зайца Кирка, - вдруг припомнил Домбровски. - Давай сравним.
        - Да ну, ты че, он же только так заяц… - Смирнов помахал рукой перед лицом. - На морду. А руки-ноги у него человечьи. Я даже не знаю, есть ли у него хвост. Вот хвост если бы был, я бы подумал, что это - его. А лапа… думаю, он просто выделывается.
        - И как же нам быть со всем этим? - Домбровски указал на лапу, потом - на Игоря. - И с ним тоже?
        Агенты крепко задумались. Игорь стоял чуть в сторонке, в нетерпении переминаясь с ноги на ногу. Он не знал, что придумают агенты и какое новое распоряжение его ждет, но отчего-то не сомневался: новое мероприятие будет связано с порталом в новый мир.
        Так и вышло.
        - Значит, так, - сказал Смирнов, пожевав губу. - Лапу мы сейчас все же проверим, но не на совпадение ДНК, а на происхождение.
        - Вы тут такое умеете? - удивился Игорь.
        - Ты давай уши тут не развешивай. - Домбровски нахмурился. - Сейчас небольшая передышка и снова в бой.
        - Так я готов! Хоть сейчас!
        - Что ж, тогда бери Расти и…
        - Расти? Серьезно?
        - Ну а ты думал, у нас людей прибавилось, пока ты там развлекался в Вандерворлде? Сейчас я вызову его сюда…
        Смирнов схватил с рычага трубку, поднес ее к уху и набрал короткий внутренний номер.
        - Может не… - робко попытался возразить Игорь, но негр уже воскликнул:
        - Расти! Это агент Смирнов! Живо бери ноги в руки и зайди ко мне! Чего? А ну бросил все и сюда давай!
        Смирнов швырнул трубку на рычаг.
        - Он, видите ли, обедает! Ха! Да мы с Домбровски, когда в засаде сидели, по три дня ничего не ели.
        - Не напоминай, - сморщился напарник. - Работа в поле - та еще морока…
        - И тем не менее мы в ней закалились и стали теми, кто мы есть.
        Игорь смотрел на них и думал, что, кажется, писака, создающий речь для драконих Вандерворлда, кажется, добрался и сюда. Хотя, конечно, поверить в такое было трудно.
        Смирнов и Домбровски так смачно обсуждали воспоминания о днях минувших, что Игорь невольно представил, как и сам сидит в засаде и наблюдает за лабораторией по очистке иномирских артефактов.
        Смирнов рассказывал особенно увлеченно - с яркой жестикуляцией и неподражаемой мимикой:
        - И тут я поворачиваюсь и вижу, как этот мудак выходит из долбанного вагончика…
        Тут дверь открылась, и в кабинет вошел Расти. В руках он держал крохотного котенка, в котором Игорь без труда узнал сорванца-древолаза из парка.
        - Твою мать, Расти! - Смирнов аж поперхнулся негодованием. - Ты чего везде таскаешься с этим блохастым заморышем?!
        - Ну а куда мне его деть, сэр? - обиженным голосом спросил мой приятель-реднек и покосился на меня, будто ища защиты.
        И я, сам не особенно ожидая от себя такого, сказал:
        - Сэр, ну чего вы, правда? Котенок же совсем маленький?
        Расти благодарно улыбнулся, но я смотрел только на котенка… смотрел на котенка, а видел лишь Малыша, как в него попадает могучий снаряд катапульты. Сердце мое сжалось в комок. Сколько местной живности уже погибло из-за меня в этом мире? Если когда-нибудь в АНФИКЕ введут награду “Живодер”, я стану ее первым почетным обладателем.
        - Юные натуралы… тьфу, натуралисты! - поправился Смирнов. - Натуралами у нас тут не обязательно быть, если что, вы же помните?
        Игорь открыл рот - и закрыл, поняв, что это включились толерантные алгоритмы нейросети. Он иногда забывал, что это не только для русского пользователя.
        - В общем, отправляйтесь в катакомбы под пустырем, что на территории заброшенного завода, - вклинился в разговор Домбровски. - Смените ребят у тамошнего портала, а то они уже третьи сутки там.
        Я замер и удивленно уставился на агента. Неужели нас отправят именно туда?
        - А котенка куда, сэр? - спросил Расти.
        - Котенка… котенка… ну оставляй тут, что ж с вами обоими делать?
        Домбровски со вздохом отодвинул в сторону несколько папок, и Расти положил котенка на стол. Тот сразу завалился на спину, демонстрируя всем лохматое пузо. Игорю показалось, что Расти обрадовался разрешению начальства.
        - Что ж. - Смирнов хлопнул в ладоши и, встав, устремился к двери. - А теперь - к порталу. Через оружейную… пойдемте, отведу вас, пока Домбровски тут разбирается с вашим монстром… Там, смотрите, портал уже работает, поэтому надо быть вдвойне осторожней, чем…
        - Как его звать хоть? - крикнул Домбровски вдогонку.
        - Майор Пушистик, - буркнул Расти, покидая кабинет.
        Брови Домбровски взлетели на лоб; уже выходя следом за реднеком и Смирновым, я услышал тихое бормотание:
        - Майор Пушистик… Сука, только такой долбо…
        Дверь закрылась, Смирнов и молодые агенты отправились в оружейную.
        Впереди ждала очередная миссия.
        Но перед этим случилось то, о чём Игорь мечтал уже много дней:
        
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 120 ОЧКОВ]
        [УРОВЕНЬ: 10]
        [ЗДОРОВЬЕ: 310/310]
        [ПОИНТЫ НАВЫКОВ: 2]
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 800 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ] [855 ПРЕМ. БАЛЛОВ]
        [ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: ОХРАНЯТЬ ПОРТАЛ В ПРЕРИЮ ПОД ЗДАНИЕМ ЗАБРОШЕННОГО ЗАВОДА]
        
        * * *
        
        - “Оазис”, Саня! Я заработал на “Оазис”, прикинь! - кричал Игорь в трубку.
        Он по-прежнему находился на даче друга, который, судя по хрипловатому голосу, спал дома.
        - Что? Какой еще оазис, чел? Ты в Эмираты летишь, что ли? - не понял друг.
        - Да какие, к хренам, Эмираты? Это костюм, тот самый, в котором можно играть, почти не прерываясь!
        - А, понял… Ну круто, че. И как ты так быстро на него заработал? Плакался же, что там целая история… и по уровню, и по премиальным.
        - Да ниче я не плакался, блин! Там десятый уровень у меня, поэтому скидка не пятьдесят процентов, а вообще семьдесят пять! И в штат меня теперь уже взяли, все, стажировка закончилась!
        - Так это мы пьем, что ли, получается? Ну, обмыть же надо!
        - Надо-то надо… да только когда? У меня вообще теперь времени не будет! Я родителям и тебе там немного денег отправил, сколько осталось после покупки костюма, хочешь, сам за меня там выпей че-нибудь…
        - А, это не то. Ладно, пофиг. Так че там, как ты так шустро все замутил с костюмом?
        - Ну, если в двух словах, то Тайная полиция - это просто чума, я там случайно в фэнтези провалился…
        Следующие десять минут Игорь взахлеб рассказывал про свои похождения в Вандерворлде, а Саня то ли спал, то ли слушал - ну, главное, что не перебивал.
        - А вот теперь будем сторожить портал. Я типа в игре прилег прямо возле точки, которую мы охраняем, а сам принимал костюм.
        - Слушай, так а он че из себя представляет вообще? - прочистив горло,спросил Саня.
        - Ну, скафандр такой, серой-синий, с трубками и тонированным стеклом в районе глаз, на тягах в кресле специальном, массажеры для стимуляции мышц и чтоб пролежни не образовались… ну картриджи, конечно, для всяких питательных капельниц и аккумуляторы, даже если свет отключат, часов пять-шесть еще гамать на них смогу! Как-то так.
        - Круть! А эт… я просто не совсем пойму, куда там ссать и…
        - Блин, ну говорю ж, все предусмотрено! Че ты начинаешь?
        - Да не, я ниче… просто я ж тебя просил дачу там не заси…
        - Саня, я обещал, значит, все будет норм! Ладно, давай, я побегу, время - деньги…
        - Ну давай… надеюсь, не подведешь…
        Игорь спешно положил трубку и оглянулся на скафандр, который лежал на кресле. От скафандра, помимо интерфейсного шлейфа, уходило в дом несколько шлангов - для понятных нужд, о которых так переживал Саня. Это было самое сложное и дорогое - пришлось вызвать сантехника, чтобы он протянул металлопластик до второго этажа и подключил к домашним трубам. Прочные, надежные… но если их все же оторвать, то, конечно, мало не покажется никому.
        “Но зачем думать о грустном?”
        В специальном боксе стоял “корм для игрока” - что-то вроде капельницы и сублимированной питательной смеси. Проверил на экранчике - статус “готово”. Игорь забрался в скафандр, и тот, будто верный зверь, прильнул к его коже. Когда шлем оказался на голове, включилось охлаждение, а сознание начинало проваливаться в приятную дремоту.
        - В игру! - сказал Игорь.
        Он знал, что может хоть орать во всю глотку, и все равно никто вокруг не услышит: звукоизоляция костюма была диво как хороша. Впрочем, в криках нужды не было - основные команды поступали прямиком из мозга, через причудливые встроенные преобразователи мысленных импульсов. Чем шустрей думаешь, тем шустрей двигается твой герой.
        Миг - и Игорь провалился в игру, чтобы снова обнаружить себя в катакомбах возле портала.
        
        * * *
        
        - Боже, Расти, ты можешь хоть минуту не говорить о еде? - попросил Игорь.
        Они с реднеком стояли в том самом подвале, где я отыскал тайник Зайца Кирка. Удивительно, но Смирнов с Домбровски не лукавили: “Корнеплоды”, да и весь складской комплекс испарились, как их и не было. Игорь и Расти прошли через безлики заводские здания и спустились через люк в полу в подземные катакомбы. По крайней мере, здесь все осталось, как прежде.
        По наказанию наставников, новобранцы должны были дежурить внизу; залезать наверх нам разрешили только в случае форс-мажора. Очевидно, этим они хотели уберечь меня от лишнего соблазна, и Игорь поначалу даже собирался стойко следовать приказу…
        Но стоило вновь очутиться здесь, и он сразу вспомнил про коробку Кирка, тайник и письмо с визой в мир Прерии.
        - Блин, ну ты только представь. - Расти закатил глаза. - Сочные куриные крылышки, это же просто… м-м-м…
        Боясь, что он захлебнется слюной прямо здесь, и придется самолично тащить его тушу наверх, чтобы передать врачам “скорой”, Игорь буркнул:
        - Если так уж хочешь жрать, может, сходишь и купишь себе порцию?
        - Да нельзя же… вроде… - Расти тут же хмуро потупился. - Надо мной и так прикалываются после случившегося в парке!
        - Ну, как знаешь, - пожал плечами Игорь.
        Они постояли какое-то время, переминаясь с ноги на ногу и с ленцой озираясь по сторонам.
        - Ну ты точно не обидишься, если я…
        - Да иди уже.
        Расти закусил губу и медленно, вразвалочку, будто еще сомневаясь, пошел в направлении люка, ведущего наружу. На полпути он оглянулся.
        - Тебе тоже крылышек?
        - Я не особо голоден. Иди. Только недолго там, ладно?
        - Обещаю! - Он резко заторопился и чуть ли не бегом побежал к лестнице. - Я не подведу, Игорь!
        - Смотри, не убейся на лестнице… - пробормотал Игорь, глядя ему вслед.
        Он, конечно же, не услышал. Вскоре его шаги стихли, крышка люка со скрипом петель поднялась вверх, потом рухнула вниз - и воцарилась тишина, нарушаемая только дыханием самого Игоря. Казалось, нет ничего хуже, чем стоять в дозоре с Расти, но после нескольких долгих минут, проведенных в гнетущей тишине подвала, пришло понимание, что любая компания лучше, чем гордое одиночество. Особенно если стоишь возле портала, в который очень хочется зайти…
        Но что Игорь там забыл? Документы все и вещи у Домбровски и Смирнова, виза, карта… мог ли Кирк попасть в Прерию без них?
        Игорь от переизбытка эмоций выругался и в сердцах топнул ногой.
        Мог. Запросто. Как до этого попал в Вандерворлд, втайне вообще от всех - даже от агентов Тайной полиции. Игорь куда больше сомневался в необходимости их с Расти дозора, чем в способностях Зайца попасть куда-то без визы.
        Он ведь был тем еще мутным типом, этот Заяц Кирк.
        И за его чертову голову по-прежнему обещали весьма солидный гонорар.
        Игорь закусил губу, посмотрел вверх - портала, конечно же, не увидел, но был на девяносто девять процентов уверен, что он там есть. Что ему сделают за очередное нарушение приказа? Выгонят? Или снова простят? Да если он приведет Зайца Кирка, все и слова-то сказать не смогут - просто будут взирать на них двоих и придерживать упавшие челюсти, чтобы не разбились об пол. Игорь очень живо представил, как ему вручают награду за поимку ушастого преступника, как он покупает себе квартиру в реале, отдает долг за Андрея и…
        И снова Игорь оказался перед выбором:
        
        [“ВЫПОЛНЯТЬ ПРИКАЗ ТАЙНОЙ ПОЛИЦИИ ДАЛЬШЕ”]
        [“ОТПРАВИТЬСЯ В МИР ПРЕРИИ”]
        
        “Да к черту все это. Погнали”.
        
        [ВЫ ВЫБРАЛИ “ОТПРАВИТЬСЯ В МИР ПРЕРИИ”]
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ: ПОПАСТЬ В МИР ПРЕРИИ]
        
        Путь через трубы, и вот он в закутке, где всего несколькими неделями назад, в свой второй игровой день, отбивался от крыс стальной дверцей. Голова автоматона лежала всё там же, в шкафу.
        - Пригодится… Будет, что перепродать.
        Недолго думая, Игорь сунул громоздкую железку в свой новый рюкзак - она заняла весь объём, оставив свободными всего пару доступных килограмм.
        Недолгий подъем - и вот он уже стоит на достпамятной площадке и удивленно смотрит на целехонькую дверь в стене колодца. Взявшись за ручку, Игорь осторожно потянул ее на себя. Дверь открылась легко, будто кто-то нарочно оставил ее незапертой. Внутри мелькали бледно-желтые ураганы, и Игорь, в последний раз оглянувшись, шагнул внутрь портала.
        Найти Кирка давно стало его “идеей фикс”.
        “Мне нужны деньги! Мне нужно жилье!”
        ЧАСТЬ IV - Младший
        
        
        
        
        
        
        
        Глава 22 - Руппелианская Империя
        Пол трясся под ногами, слышался странный монотонный шум. Дверь портала за Игорем захлопнулась, а перед ним оказалась еще одна - узкая, решетчатая. покрытая бронзовой краской. Перед лицом всплыло:
        
        [МИР “ПРЕРИЯ”]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 150 ОЧКОВ]
        [10 УРОВЕНЬ, НАЧИНАЮЩИЙ] [ЗДОРОВЬЕ: 310/310]
        [СИЛА: 7] [ИНТЕЛЛЕКТ: 8] [ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 9]
        [ДОСТУПЕН НАВЫК: НАУКА]
        
        >Приветствую тебя в мире “Прерия”. Это мир отважных ковбоев, бесстрашных шерифов, стремительных банд, аборигенов, хранящих традиции веков…
        
        - Миранда, харэ! Я в курсе, куда я попал.
        Он оглянулся - портал к этому моменту уже пропал, и за дверью тамбура оказалась покачивающаяся платформа, на которой тряслись какие-то высокие стальные конструкции, кое-как укрытые брезентом и привязанные к днищу. За платформой, разрезая бескрайние серо-зеленые просторы черной ломаной линией, тянулась до самого горизонта длинная змейка рельсов. Сверху небо пересекали клубы дыма.
        “Портал в поезде - что-то новое”. Игорь заметил, что ширина и рельсов, и платформы раза в полтора больше, чем у привычных ему поездов.
        
        >В данном мире предполагается выбор расы и класса. Подтвердите класс:
        
        [ПРЕДПОЛАГАЕМЫЙ КЛАСС: ШЕРИФ]
        
        Звучало не сильно информативно, и Игорь тыкнул в описание и варианты:
        
        [ВЫБЕРИТЕ КЛАСС]
        ШЕРИФ: +10% “СТРЕЛКОВОЕ ОРУЖИЕ”, +10% “СЛЕДОПЫТ”, -30% “ВОРОВСТВО”
        ВОЕННЫЙ: +30% “СТРЕЛКОВОЕ ОРУЖИЕ”, -10% “ИНТЕЛЛЕКТ”, -10% “ХАРИЗМА”
        РАЗНОРАБОЧИЙ: +15% “ЗДОРОВЬЕ”, +5% “НАУКА”, -20% “СТРЕЛКОВОЕ ОРУЖИЕ”
        БАНДИТ: +10% “СИЛА”, +20% “ВОРОВСТВО”, -15% “ИНТЕЛЛЕКТ”
        КОВБОЙ: +20% “ВЕРХОВАЯ ЕЗДА”, -20% “СКРЫТНОСТЬ”
        АБОРИГЕН: +20% “СКРЫТНОСТЬ”, +10% “ХОЛОДНОЕ ОРУЖИЕ”, -10% “ЗДОРОВЬЕ”, -10% “НАУКА”
        АРИСТОКРАТ: +10% “ХАРИЗМА”, +20% “НАУКА”, -20% “СИЛА”
        ДОКТОР: +20% “МЕДИЦИНА”, +10% “НАУКА”, -20% “ЗДОРОВЬЕ”
        МЕССИОНЕР: +40% “ХАРИЗМА”, -10% “СТРЕЛКОВОЕ ОРУЖИЕ”, -30% “ЗДОРОВЬЕ”
        
        В общем, все ясно и логично: основной навык в этом мире - умение пользоваться стрелковым оружием, и с этой точки зрения класс “Шериф” Игорю вполне подходил. Да и квесты, судя по всему, будут подходящими. Что до “Воровства” - он этим навыком и пользовался-то всего полтора раза, а тут не факт, что вообще пригодится, разве что фигвам какой индейский обокрасть.
        
        [ПОДТВЕРДИТЕ РАСУ: CЕВЕРЯНИН]
        
        Рас было восемь, помимо северянина обнаружились еще “Романцы”, “Саксийцы”, “Блэк”, “Син”, “Горцы”, “Хинду”, “Аборигены” (видимо, это был и класс, и раса) и “Креолы”. Все они давали небольшие плюсы трем основным характеристикам - от трех до пяти процентов. Поскольку северянин давал плюс три процента к силе (что Игоря вполне устраивало), он подтвердил расу.
        
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ:]
        [ПИСТОЛЕТ “БРАУНИНГ М1903” 9 ММ, 6 УРОВЕНЬ] [1300 ШИЛЛИНГОВ, 0,9 КГ]
        [20 ПАТРОНОВ К “БРАУНИНГ М1903”] [40 ШИЛЛИНГОВ]
        [ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ “СПРЯТАННОЕ ПИСЬМО” ОБНОВЛЕНО - НАЙДИТЕ ТРИ ОСТАВШИХСЯ ПОРТАЛА ИЗ ЧЕТЫРЕХ]
        
        Надо же, мир другой, а “браунинг” вполне земной. “Видимо, для фанатов-заклепочников”. Игорь посмотрел на свои руки - он стал заметно светлее, еще чуть выше и плечистей - а привычный рюкзак превратился в походную сумку через одно плечо.
        Залез в сумку - все было на месте, и автомат (ссуженный вместо винтовки, расплавленной Малышом в мире фэнтези), и патроны к нему, и давно знакомый бандитский нож. И, конечно же, эта дурацкая “голова медного автоматона-всадника, запчасть”, которая заняла девяносто процентов доступного веса. Скорей бы ее сплавить!.. Приятный бонус: автомат не был помечен, как “недоступный в этом мире”, следовательно, при необходимости Игорь мог применять его в бою. В конце концов, два огнестрела всегда лучше, чем один.
        Распахнув двери тамбура, Игорь очутился в огромном вагоне третьего класса; больше половины его пространства занимали клетки с курами, мешки с зерном, связки инструментов, дрова и прочая дребедень. В окнах под потолком не было стекол, и сухой ветер ударил в лицо.
        Вдоль стены тянулись лежанки, три десятка помятых мужиков уперли взгляды в незваного гостя, ядреный запах пота вперемешку с перегаром ударил в ноздри - вот тебе и плюсы “Оазиса”! Игорь кашлянул, глаза заслезились. И ведь никак не заглушишь эту вонь! Взгляд прошелся по подписям: “Разнорабочий”, “Военный”, “Ковбой”, расы почти у всех были обозначены как “романец”, только у нескольких - “Саксиец” и “Блэк”. Романцы выглядели примерно как средиземноморцы или латиносы из старых фильмов, разве что немного чуть более светлокожие, а саксийцы чем-то напомнили Игорю эльфов - худые, большеглазые, с аристократическими чертами лица. Вот только разбитые бутылки и сваленные горой объедки в углу с этими лицами никак не вязалось.
        Почти все были уровня не ниже восьмого. Стараясь не терять самообладания, Игорь неторопливо пошел в середину салона, намереваясь пройти в его противоположный конец, но дорогу ему преградили седобородый бугай-ковбой, который хрипло осведомился:
        - Ты откуда такой будешь, паренек?
        В предыдущем мире он бы запросто сошел за орка, в чьей шкуре Игорю уже довелось примерить.
        - А я типа… проверяю, - нашелся Игорь. - Все вас устраивает в поездах? Ну там, в плане класса, удобств, такое вот все?
        Бугай оглянулся на дружков, те пожали плечами.
        - Шел бы ты, парень, - просипел все тот же бугай, - на свой север мамонтов пасти! Пока я тебя с поезда не высадил… на ходу прямо, хех!
        - Слышь, да он, похоже, ваще не из наших! - проскрипел чей-то голос сбоку. - Там же платформа с той стороны! Гони его к чертям!
        - Чего?! - Какой-то щуплый парень подскочил к нему. - И че, просто отпустим? Да мы ишачили на этой шахте как проклятые! По четырнадцать часов в день! Три месяца! А нам заплатили вдвое меньше, чем обещали, как каким-то черножопым!
        Его оттолкнул в сторону темнокожий - высокий, в рваной майке, без половины зубов.
        - Эй, ты, кого черножопым назвал?
        - Тебя и братьев твоих! - неожиданно смело рявкнул щуплый. - Или ты думал, если в Руппелианской империи рабство отменили, к вам перестанут относиться, как к скоту? Наивный черножопый долбо…
        Тут же в челюсть ему прилетел кулак негра. Щуплый отшатнулся на пол и упал, но тут же вскочил и встал в боксерскую стойку. Брат негра, сидевший в углу на ящике, подбежал и встал рядом с родичем. Белые начали их неторопливо их окружать.
        
        [ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ: “ВОССТАНОВИТЕ РАСОВУЮ СПРАВЕДЛИВОСТЬ”]
        
        “Гребаные сценаристы со своей избыточной толерантностью”.
        Озвучивать свою мысль Игорь не решился: мало ли, просмотрят потом его стримы и оштрафуют за подобные высказывания или вовсе выпнут из игры.
        “Жизнь шерифа не имеет значения, увы…”
        Впрочем, сейчас у него были куда более серьезные проблемы. Легко рассуждать о расовой справедливости, сидя за компом, но что, если ты заперт в вагоне с двумя чернокожими и кучей белых консерваторов? Что делать в такой ситуации? Драться вместе с этими двумя против целой толпы из… Игорь не поленился, сосчитал - десять человек уже на ногах, и, может быть, еще кто-то присоединится.
        - Так, именем закона! - Игорь выхватил браунинг и направил его на ковбоя-бугая. - Я шериф этого… как его, штат там называется…
        - П-периссия? Д-дунс? - принялся подсказывать заикающийся дядька с жидкой рыжей бороденкой, сидевший зеленом сундуке в самом углу вагона.
        - Вот-вот. Того, второго.
        - Вот и вали в свой Дунс! - рявкнули сбоку.
        - Северянин из Дунса… Что-то новое… - пробормотал мужик с рыжей бороденкой.
        Ковбой-бугай откинул подол куртки и положил руку на кобуру.
        - Я не знаю, откуда ты, шериф, но я готов стреляться с тобой прямо сейчас, и, черт меня дери, я уверен, что запросто накормлю тебя свинцом!
        Игорь смерил бугая оценивающим взглядом - потенциальный противник тоже был десятого уровня, но хелсбар у ковбоя был намного длиннее. С другой - у него, “шерифа”, должен быть значительно выше навык “Стрелковое оружие”, поэтому…
        Пока он лихорадочно соображал, начинать ли стрельбу, палец случайно соскользнул на спусковую скобу, и “браунинг” выстрелил. Ковбой-бугай содрогнулся всем телом и, опустив голову, уставился на дыру в своей груди. Кровь хлестнула смачными брызгами, Игорь даже слегка опешил от неожиданности: похоже, в Прерии никаких 14+, как в прошлых мирах, и близко не было, все выглядело в высшей степени натурально. Ковбой пошатнулся и завалился назад, впечатавшись спиной в противоположную стену вагона. По ней он медленно и сполз вниз, уже бездыханный, продолжая поливать все вокруг кровью. В углу кто-то завизжал - судя по голосу, женщина. Это сработало, как гонг в начале поединка: практически все обитатели вагона, не сговариваясь, выхватили стволы и начали палить из них друг в друга и Игоря.
        Хуже того, пока новоиспеченный “шериф” пытался избежать шальной пули, к нему подбежал один из негров и врезал ему в челюсть с криком:
        - Ты убил Сэма! Убил!
        “Вот падла! А я их еще защищаю!” - успел подумать Игорь, прежде чем приземлился на ящик, стоящий поверх клетки с курицами. Дверца клетки от болтанки раскрылась, и опьяненные свободой птицы с кудахтаньем бросились врассыпную, добавляя абсурдности происходящей в вагоне вакханалии.
        Затем начался урон.
        
        [УРОН 40]
        [ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ: “ПОЙМАТЬ ВСЕХ КУР”]
        [УРОН 50]
        
        Так больно Игорю не было еще никогда. Дождь из пуль хлестал и бил по ногам, а проклятый “Оазис” охотно делился болью с владельцем. Хотя страдал не только Игорь: пули рикошетили от стальной обшивки стен и потолка, отскакивали в стрелявших, ковбои с рабочими кричали и падали. С трудом шевеля пальцами, Игорь все же успел сделать пару выстрелов и даже, кажется, кого-то ранил, прежде чем прочел уже знакомую и привычную надпись:
        [РЕСПАУН?]
        
        * * *
        
        Респаун длился очень долго - сначала в ускоренной перемотке прокрутили запись его геймплея, потом пошли уже привычные рекламные постеры-скринсейверы мира Прерии - с армиями роботов верхом на механических конях. Глядя на гривы из витой стали, Игорь невольно задумался: когда уже он и сам попробует поездить верхом на таком вот паровом монстре? Пожалуй, не раньше, чем разберется с шайкой шахтеров, которая устроила кровавую баню в вагоне.
        Наконец Игорь воскрес и открыл глаза. Он лежал в некоем тесном помещении, а склонившийся над ним доктор напоминал Айболита из древнего советского мультфильма - узкая интеллигентская борода, круглые очки, анекдотичного вида чепчик и добрые серые глаза.
        - Ну что ж, дорогой мой, кажется, лечение помогло, и вам уже лучше, - сказал он с теплой улыбкой. - С вас сто сорок шиллингов.
        Игорь вздрогнул. Вот он, звериный оскал капитализма, замаскированный под искреннюю улыбку советского врача.
        
        [ЗАДАНИЕ “ПОЙМАТЬ ВСЕХ КУР” ПРОВАЛЕНО]
        [ЗАДАНИЕ: “ВОССТАНОВЛЕНИЕ РАСОВОЙ СПРАВЕДЛИВОСТИ” ПРОВАЛЕНО]
        [МОДИФИКАТОР “ЗАДОЛЖЕННОСТЬ” 140, -10 ШИЛЛИНГОВ В ДЕНЬ]
        
        Игорь встал, размялся, покрутил головой. Черт бы побрал этот браунинг! Кто же знал, что скоба так чувствительна к нажатию? С другой стороны, как можно было иным способом “восстановить” пресловутую расовую справедливость?
        - Миранда, твою мать! - воскликнул Игорь, скорее, от бессилия, чем в надежде действительно что-то выгадать в этой патовой ситуации. - Ты в курсе, что нормальный человек никогда не стал бы стрелять в замкнутом пространстве? И почему в сраном “браунинге” такой чувствительный спуск? Считаю, что это очередные гребаные баги, которые помешали мне выполнить квест!
        После паузы “роботетка” коротко ответила:
        > Ок. Алгоритм стрельбы NPC в замкнутом пространстве, а также механика стрельбы из револьвера будут уточнены. Благодарим вас за помощь
        
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 3 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛА] [23 ПРЕМ.БАЛЛОВ]
        
        - Если уважаемый доктор закончил, будьте добры ответить на мой вопрос. - Усатый мужчина лет сорока пяти, оправив синий китель, встал рядом с “Айболитом”. - Почему вы, значится, не позвали меня или другого офицера железнодорожных войск для восстановления порядка в вагоне?
        - Твою ж мать, - проговорил Игорь. - Конечно же. Просто позвать офицеров, чтобы пресечь расизм… не все решается пистолетом…
        - И главное - откуда вы взялись и почему ехали без билета? - будто не слыша его, продолжил усач. - Вам полагается штраф.
        
        [МОДИФИКАТОР “ЗАДОЛЖЕННОСТЬ” 240, -15 ШИЛЛИНГОВ В ДЕНЬ]
        
        За спиной офицера маячил его коллега-близнец: те же усы, те же глаза с прищуром, та же прическа. Нейросеть что, совсем обленилась и просто их клонирует? Не брезгует, окаянная, “копипастой”? Впрочем, офицеры одного вида войск и в реальной истории часто походили друг на друга, как родные братья - очевидно, служба накладывала свой отпечаток…
        “Не о том ты думаешь, легенду сочиняй…”
        То, что проскочить на дурака не получится, Игорь понял, едва присмотрелся к уровню: у обоих офицеров он был двадцать пятым, а, значит, они явно значительно превосходят игрока либо в силе, либо в интеллекте, либо в обоих параметрах. Поэтому старая брехня про шерифа из Дунса здесь точно была неуместна.
        - Секундочку… - пробормотал Игорь. - Башка трещит еще немного…
        Старательно изображая мигрень, он открыл карту. Мир Прерии представляла собой огромный материк, похожий по форме на лежащую на боку восьмерку.
        “Символ бесконечности...”
        На севере примостилась пара довольно крупных островов, наполовину покрытых ледниками; видимо, раса, к которой себя причислил Игорь, была именно оттуда. Всю северо-западную четверть “восьмерки” занимала обширная Руппелианская империя, граничащая с пятью другими государствами - парой других монархий и республиками.
        Игорь приблизил масштаб, благо, его местоположение на карте тоже отображалось в виде мерцающей красной точки. Точка эта находилась почти на экваторе и медленно, но верно двигалась в сторону южной границы империи. Повсюду была прерия и невысокие горы, а поселки змейкой вились вокруг единственной железнодорожной артерии, идущей с севера на юг.
        “Да, далековато я забрался - для северянина… придется импровизировать.”
        - Давай же, мы ждем объяснений! - строго сказал усач.
        - Видите ли, я… я шериф… точнее, помощник шерифа, или типа того… но я не помню, откуда: после драки мне почти отшибло память и…
        Вылезший из-за спины близнец усача, обойдя меня кругом, заломил мне руки за спину.
        - Ха! Память ему отшибло, как же! Знаем мы эти ваши штучки! Шпионское отродье… Сидит, блеет тут, весь такой несчастный, а сам, поди, мидгеанец или похуже даже… Не дергайся мне тут!
        В другой ситуации Игорь порадовался бы запрету на основательно всем надоевший сценаристам штамп “амнезия”, но точно не сейчас.
        Послышался щелчок наручников, и холод металла обжег разгоряченную кожу на запястьях. Первой мыслью было вырваться из захвата, врезать по морде, попытаться вырваться из оцепления… но дальше-то что? Двадцать пятый уровень офицеров его прикончит, и доктор с ликом Айболита снова вернет из респауна в этом же вагоне, вычтя еще немножко денежек за свои хитрые манипуляции. Игорь хорошо помнил, как вошел в цикл в доме Бонни, пытаясь совладать с более серьезными противниками. А теперь на нем еще и “Оазис”, который так здорово имитирует боль, что от его импульсов будто умираешь взаправду.
        “Нет, такой респаун нам не нужен”.
        - Постой, - вдруг сказал первый офицер. - Но у него реально была пушка, которая бывает только у шерифов. Может, он все же не врет?...
        Второй хмыкнул - прямо Игорю в ухо - и, встав рядом с напарником, воскликнул:
        - Ха! Думаешь, шпион бы не прикончил настоящего шерифа, чтобы разжиться его пушкой и обеспечить себе алиби? Эти сволочи не перед чем не остановятся!
        - Не остановятся. Но ради чего такие сложности? Это был обычный товарняк, за кем он там шпионил? За курицами в клетках?
        - Ладно-ладно. Я… скажу вам правду, - с деланной неохотой сказал Игорь.
        Три пары глаз с любопытством уставились на него.
        - А вы не думали, что у меня… - Он повернулся к “Айболиту” и упер в него тяжелый взгляд. - Может быть какая-то важная миссия, о которой я не хочу рассказывать при посторонних?
        Офицеры проследили, куда смотрит Игорь.
        - Выйди-ка на пару минут, - сказал усач.
        Его напарник презрительно фыркнул и покачал головой, но промолчал.
        - Ухожу, ухожу… - забормотал “Айболит”.
        Он подхватил свой саквояж и спешно покинул вагон. Игорь, дождавшись, пока дверь за ним закроется, негромко сказал:
        - В общем, мне нужно сойти на ближайшей станции. Мой путь лежит в горы, а там…
        Игорь запнулся.
        - Так и что там, в горах? - нетерпеливо вопросил “близнец”.
        Игорь, не придумав ничего лучше, ответил:
        - Неужели непонятно, куда я клоню?
        Несколько мгновений офицеры просто недоуменно взирали на Игоря, а он сидел ни жив ни мертв, проклиная свою фантазию, решившую подвести его так не вовремя. Потом усач вдруг сгреб напарника за плечи и, утащив его в противоположный угол комантушки, горячо зашептал:
        - Слушай, Ромарио, а что если он…
        Что он сказал дальше, съел окружающий шум; автопереводчик выцепил из сонма звуков лишь обрывки - “расследует”, “армии железяк” и “нагоняй от начальства”.
        “Близнец” сначала хмурился, потом тяжело вздохнул, но кивнул, соглашаясь с напарником. Усач благодарно улыбнулся и, вернувшись к Игорю, сказал:
        - В общем, предлагаю компромисс: вы сойдете на следующей станции, но только в наручниках, и решение, ехать вам в горы или гнить в местной тюрьме, останется за местным шерифом. Вы нас поняли?
        Игорь кивнул, усиленно изображая разочарование, хотя на самом деле внутренне ликовал.
        Он почему-то думал, что встреча с шерифом - это лучший вариант из всех возможных.
        Глава 23 - Скажу Прямо
        [ДЖОН ЛИТТЛДЖОН, 18 УРОВЕНЬ, МУЖЧИНА, РОМАНЕЦ, ШЕРИФ]
        
        - Скажу прямо, сынок: у меня нет никакого желания разбираться, кто ты и откуда, - презрительно процедил жирный шериф-метис с густыми черными, как нефть, волосами.
        Он сидел в кресле напротив Игоря, закинув ноги на стол и неустанно пыхтя вонючей трубкой.
        И, хоть сам шериф казался совершенно неухоженным, в кабинете у него было вполне уютно. Оформленный в золоченый багет портрет статного юноши на стене, - очевидно, молодого императора или иного управленца; старинный комод в углу, рядом - кофейный сервиз, справа от него - книжная полка.
        Что сразу привлекло внимание Игоря - игрушечная статуэтка странного угловатого робота на столе. Это было очень мило и атмосферно.
        В общем, если вдуматься, впечатление портило только то, что Игорь до сих пор был в наручниках, а от шерифа, помимо запаха табака, чудовищно разило потом. К тому же собеседник только что полностью перерыл рюкзак арестованного, и теперь все его содержимое валялось на столе.
        Благо, хоть бесячий модификатор “Аллергия” из-за отвратных ароматов пока ещё не включался.
        - Пока я знаю одно - “браунинг” у тебя вполне себе шерифский. Но вот автомат, скажу прямо, точно не наш. Я такого никогда не видел. Откуда это все? Что-то в императорской канцелярии спер? Или подарок от новоборландцев? Ты выглядишь как северянин, а среди новоборландцев таких полно. Да и имя это твое… И-гар… Такое же дебильное, как у всех северян. - Шериф вынул трубку изо рта и, выпустив в потолок струйку дыма, гневно нахмурил брови. - Ну? Чего молчишь? Или мне тут до вечера распинаться, пока ты решишь наконец открыть хлебальник?
        Игорь шумно сглотнул. Фантазия будто окончательно умерла. Игорь припомнил, что кто-то однажды учил его: “Не знаешь, что говорить - говори правду”. Наверное, это был как раз такой случай.
        - Сэр, я не могу вам ничего больше сказать. У меня было задание. И… есть цель. Я попал сюда. Вы можете держать меня в наручниках и дальше, но мое задание от этого никуда не денется, и мне все равно придется его выполнить… если, конечно, не будет слишком поздно.
        - Ах ты гребаный шантажист… - презрительно прошипел шериф.
        Он поднялся и, обойдя стол, встал рядом с Игорем. Глядя на него сверху вниз и нервно перекатываясь с пятки на носок, жирдяй сказал дрожащим от гнева голосом:
        - Будь моя воля, я бы пристрелил тебя прямо сейчас и не поморщился, не люблю подобных скрытных мудаков. Но, скажу прямо, в этом чертовом городишки нет ни одного мало-мальски пригодного стрелка! Да и ствол у тебя, чего лукавить, вполне неплохой. А то, поговаривают, тут объявилась новая банда, которая грабит проходящие поезда, и вот я селезенкой чую, что она скоро пожалует к нам…
        - Что еще за банда?
        - Да чтоб я сам помнил! Банда… Безумной Мэри, во. Мыслимо ли - баба всем верховодит! Но, говорят, стреляет сучка мастерски. А ты, как я понял, тоже пострелять не дурак, да?
        - Есть такое, ага.
        - А с лошадьми как, ладишь? Или скачешь похуже, чем стреляешь?
        - Да так же примерно, - зачем-то соврал Игорь: наверное, очень хотел быть полезным и избавиться от надоевших “браслетов”.
        - Прям самородок, чтоб тебя… - Шериф громко кашлянул в кулак и тихо выругался. - В общем, считай, что тебе повезло - назначаю тебя помощником шерифа. Если спросишь, где предыдущий помощник - скажу прямо, его сожрали махайроды, когда мы выслеживали шайку краснокожих бандитов, промышлявших к югу от Проклятых холмов…
        - Незавидная судьба так-то.
        - Ну, если тебе неохота быть помощником шерифа, я могу завтра же отправить тебя на серебряные копи Мартонского хребта. Годится?
        - М-м-м… Так во сколько завтра выходить на работу?
        - Я так и думал, что ты смышленый.
        Щелкнул ключик в замке наручников, и Игорь, облегченно вздохнув, принялся массировать затекшие руки. Пространство комнаты озарилось сообщением:
        
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ: “ОСТАНОВИТЬ БАНДУ БЕЗУМНОЙ МЭРИ”]
        [ПОЛУЧЕН ПРЕДМЕТ: ЗНАЧОК ПОМОЩНИКА ШЕРИФА]
        
        Первым делом Игорь решил, что даст своему новому шефу прозвище “Скажу Прямо”. А что, звучит - Джон “Скажу Прямо” Литтлджон!
        “Хотя я наверняка не первый умник, кто за ним подметил эту фразу-паразит, да…”
        Вторым делом Игорь решил, что нелишним будет узнать детали грядущей облавы.
        - Так а что там за банда-то? И кто такая Мэри?
        - Шут ее знает. Поговаривают, что она мидгеанская шпионка… хотя возможно, что ее автоматоны - простые одичавшие механические твари, оставшиеся после Третьей Континентальной Войны…
        - Так а с чего вы решили, что она пожалует к нам сю...
        - Послушай-ка меня, сынок! - Шериф многозначительно поднял палец. Игорь закатил глаза: слушать там явно было нечего. - Если я говорю “селезенкой чую”, значит, так оно и случится, потому как Джон Литтлджон еще никогда не ошибался! Усек?
        - Усек… - нехотя проворчал новоиспеченный помощник шерифа.
        - То-то. В общем, по слухам, один ковбой, прискакавший с Мартонского хребта, слышал от индейца, что Мэри якобы намылилась в наши края. А тут еще по телеграфу сообщили, что завтра вечером поезд из Манланда с особо ценным товаром отправится в столицу нашей славной Империи… минуя, в том числе, и нашу станцию. Нам, шерифам из городков и поселков вдоль путей, сказали мобилизовать всех, кто умеет стрелять из револьвера, и держать ухо востро. А если учесть, что у нас на станции поезд еще должен остановиться, чтобы пополнить запасы угля, риск нападения повышается…
        - Это с чего вдруг?
        - Потому что нападать на поезд, когда он мчит на полном ходу, будет только идиот! Это, скажу прямо, все байки из глупых старых книжек. Нападать надо на стоящий поезд, и точка! А стоять поезд будет у нас! Теперь понятно?
        - Вполне. Ну так а пока - что? Я свободен?
        “Скажу Прямо” кивнул:
        - Свободен. Как найдешь жилье, скажи, где остановился. Клячу тебе раздобуду попозже, ближе к вечеру.
        - Может, лучше вы мне подскажете, сэр, где тут у вас комнату снять можно?
        - Запросы у тебя, скажу прямо! У старухи Кляйн в салуне, конечно же, остановись. И, кстати, на какой черт тебе эта дурацкая башка старого автоматона?! - Шериф, поджав губу, оттолкнул от себя железяку, отчего она зашаталась туда-сюда, словно огромная уродливая неваляшка. - Продай ее Биллу, здесь, через три дома, и купи себе чего-нибудь пожрать. Укрепляй здоровье, сынок. При встрече с Мэри оно тебе понадобится, скажу прямо…
        
        [ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ: МАГАЗИН СТАРЬЕВЩИКА]
        
        - Спасибо, сэр! Так и сделаю.
        Подхватив со стола сумку, Игорь спешно запихнул в нее все свои пожитки и наконец-то вышел из “офиса” шерифа.
        Городок при станции, где очутился Игорь, носил странное название Чарлей. Состоял он, по сути, из двух улиц - длинной, идущей вдоль железнодорожных путей, и покороче, служащей началом извилистой дороги, уходящей в горы. Обычный, ничем не примечательный городишко на Диком Западе, каким его представляют те, кто из вестернов смотрел только старый фильмец Тарантино “Джанго освобожденный”.
        О том, что это не прошлое и не документалка, а вполне стимпанковый игровой мир, напомнил первый же встреченный Игорем автоматон - с головой, до жути похожей на ту, что лежала в сумке, только чище и крепче.
        
        [СТАЛЬНОЙ АВТОМАТОН-ЖЕЛЕЗНОДОРОЖНИК #RW1028-56, 6 УРОВЕНЬ, РОБОТ]
        
        Он проследовал мимо чеканным шагом, неся на голове небольшую коробку с инструментами и оставляя за собой шлейф прозрачного дыма, как от курительной трубки. Почувствовав взгляд Игоря, робот повернул голову на сто восемьдесят градусов и продолжал двигаться таким образом, пока не скрылся за поворотом - выглядело это странно и даже жутковато.
        - Чего только не придумают, блин…
        Вызвав карту, Игорь увидел на ней две горящие точки: салун старухи Кляйн и магазин старьевщика Билли по прозвищу Зубочистка. Вторая цель была куда ближе, чем первая, туда Игорь и направился.
        - Четыреста шиллингов, - сказал Билли, крепкий старик в шляпе и грохнул голову об прилавок так, что от нее отлетело пара болтов.
        - Так мало?! Да она досталась мне с величайшим трудом. Пятьсот!
        Игорь лукавил, но сходу соглашаться на первую же предложенную цену он не собирался.
        Впрочем, Зубочистка тоже был не промах и на торгах явно собаку съел:
        - Четыреста двадцать - моя последняя цена! Хрен ты где, паренек, найдешь лучшую цену в пятидесяти милях окрест! Ты ж, надеюсь, понимаешь, что она неисправна и годится только в металлолом! А целых у меня и так - две.
        Он обернулся, показав на две головы, одна из которых поразительно напоминала ту, что была у Игоря. На ценнике стояла цена: 1000 шиллингов.
        - Ну так это ты ее и сломал, когда об прилавок ей грохнул! - нашелся Игорь. - Чтобы цену сбить! А только я уйду, починишь и за штуку так же выставишь!
        - То есть я, по-твоему, обманщик? - прищурился Билли. - Зубочистка - обманщик, так? А знаешь что, паренек? Давай-ка позовем шерифа. И пусть он нам с тобой расскажет, где и как ты раздобыл эту голову. Меж прочим, еще пару лет назад сбыт деталей автоматонов являлся преступлением, или ты забыл, а?
        - Да помню я, помню…
        - Ну, тогда, решай.
        Билли вопросительно уставился на клиента.
        
        [ПОКАЗАТЬ ЗНАЧОК ПОМОЩНИКА ШЕРИФА]
        [СОГЛАСИТЬСЯ]
        [УБИТЬ БИЛЛА]
        
        Коротко хохотнув над последним пунктом меню, Игорь все же выбрал первый вариант.
        - А зачем звать шерифа, если тут уже есть его помощник? С этого дня, да. Отправлен из столицы для усиления штата.
        
        [ПРОВАЛ]
        
        - Из столицы?! Да такого сопляка, как ты, и в Редфорд-то не пустят участок подметать! - фыркнул Зубочистка. - Давай уже сюда свою башку… и на вот твои триста шиллингов.
        - Триста?! Мы же вроде договорились на четыреста двадцать!
        - Ну так твой новый начальник, шериф, задолжал мне как раз сто пятьдесят, так что я еще по-божески!
        
        [ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ “МАГАЗИН СТАРЬЕВЩИКА” ВЫПОЛНЕНО!]
        [ПОЛУЧЕН ОПЫТ]
        [МОДИФИКАТОР “ЗАДОЛЖЕННОСТЬ” ОТКЛЮЧЕН: -240 ШИЛЛИНГОВ] [60 ШИЛЛИНГОВ]
        
        - Сука, еще и долги… и ведь ничего с ними не сделаешь. И стоило тащить… ради такого?
        Мелькнула мысль порасспрашивать Зубочистку о местном варианте черного рынка и сплавить часть премиальных в обмен на здешнюю валюту, но настрой старика этому не особо способствовал, и Игорь, раздосадованный тем, что в итоге ничего особо не выручил, отправился в салун. До сна в реале оставалось еще слишком много времени, и Игорь решил, что надо найти себе какое-то занятие, сулящее опыт и способное развлечь его на пару-тройку часов.
        И занятие, как оно частенько бывает, нашло его само: распашная дверь, через которую Игорь попал внутрь, все еще болталась туда-назад, когда из-за стола встал некий дородный ковбой и со злобным возгласом “чужак, зараза!” врезал вновь прибывшему в челюсть. Минус десять ХП заставили Игоря мгновенно взбодриться. Народ, предвкушая зрелище, обступил их со всех сторон; хозяин, чертыхаясь, пошел за шваброй, чтобы потом оперативно собрать осколки от разбитых об головы бутылок и кружек..
        Безногий автоматон, до этого игравший на видавшем виды пианино польку, словно по команде, переключился на нечто более лихое, дико похожее на музыку из восьмибитных файтингов. В голове загудело, заныло. Игорь инстинктивно потянулся рукой к лицу, чтобы проверить, все ли зубы на месте..
        - Так! Я, между прочим, помощник шерифа! - попытался вставить Игорь, но еще до того, как договорил, снова получил в морду.
        - Отлично! - обрадовался верзила. - Давно не бил морду шерифам!
        Противник был одиннадцатого уровня - на уровень выше, чем Игорь. встал в стойку - сработали минимальные знания рукопашки, известные каждому “областнику”. “Оазис” давал ощущения куда мощнее, чем шлем первой версии - блокировать удары оказалось тоже больно, но не так сильно, как ловить их лицом. Хук слева, хук справа. Блок. Они кружили по импровизированному рингу, периодически совершая осторожные выпады и уклоняясь от них. Порой доставалось и окружающим предметам - барной стойке, столикам, стульям, плечам зазевавшихся зрителей. Хелсбары таяли на глазах, синяки ныли, но кости, по ощущениям, пока оставались целыми.
        В конце концов Игорь не выдержал. Увернувшись от очередного удара здоровяка, он отбежал чуть в сторону и, выхватив “браунинг”, направил его ствол сопернику в грудь:
        - Так, все, закончили… именем закона! Вы покушаетесь на жизнь, блин, хранителя правопорядка!
        - Слышь, в своем Редфорде командовать будешь, - надменно процедил ковбой. - Или откуда ты там? На Севере. Здесь, в Чарлей, не рады вашим бледным мордам! Я лично всегда колочу северянина, едва увижу!
        - Подобные игры давно пора закончить!
        - Ха, закончить! Могу разве что пристрелить тебя, чтоб не мучался - с такой-то харей! Годится?
        - Ну давай, попробуй! - завелся Игорь.
        - А че мне пробовать? Я возьму и сделаю.
        - Такой самоуверенный? Ну отлично, пошли тогда, решим все раз и навсегда!
        Игорь повернулся, чтобы выйти на улицу, но не успел - толпа подхватила его и буквально выволокла на улицу. Пыль, поднятая десятком ног, полезла в глаза, помощник шерифа зажмурился и потому упустил момент, когда его уронили на землю. Падение отозвалось в шкале здоровья парой единиц урона.
        - Ну, готов, северянин? - спросил верзила.
        Он уже стоял на исходной, держа руку в нескольких сантиметров от кобуры. Пальцы ковбоя подрагивали от нетерпения.
        - Готов, готов, - ответил Игорь и тоже пошел на позицию.
        Гулко застучал по рельсам проезжавший по станции в паре десятков шагов поезд. Поравнявшись с салуном, машинист погудел в гудок, приветствуя собравшихся на “дуэль”..
        - Ха! - мотнув головой в сторону поезда, хохотнул ковбой. - Гляди-ка! Кажется, я тебя уже победи...
        Вдруг под самым ухом Игоря грянул выстрел, и голова здоровяка озарилась цветной кляксой из мозгов и крови. Толпа натурально ахнула. Вскрикнув и схватившись за ухо, Игорь обернулся и увидел автоматона - огромный, на голову выше самого высокого из собравшихся, он стоял возле рельсов, а за спиной его мелькали проносящиеся мимо вагоны поезда. К левой руке вновь прибывшего был грубо приварен огромный револьвер.
        
        [ТИТАНОВЫЙ АВТОМАТОН #KL668-456, 15 УРОВЕНЬ, РОБОТ, ОХОТНИК ЗА ГОЛОВАМИ]
        
        Внутри грудной клетки автонома щелкнул некий невидимый тумблер, и грубый мужской голос, с трудом продираясь через фоновой шум и помехи, бесстрастно сообщил:
        - Именем правосудия королевства Манланд, в соответствие с постановлением окружного суда города Коломбо…
        Еще один щелчок - как будто переключили на новую пластинку - и вот уже вместо мужского голоса из динамика робота запел женский:
        - Тревор Маккавендиш, ковбой, тридцати семи лет, приговаривается к смертной казни на месте за разбой, насилие, вандализм и жестокость в обращении с крупно-рогатым скотом. Приговор обжалованию и пересмотру не подлежит.
        Робот подошел к ковбою, хрипящему на земле в пыли, и еще раз выстрелил ему в голову, закончив фразу первым, мужским, голосом:
        - Приговор произведен в исполнение автоматоном #KL668-456. Тело подсудимого будет отправлено в город Коломбо для эксгумации с последующей кремацией.
        Второй рукой с обычным манипулятором робот схватил убитого за щиколотку и, вздернув, взвалил себе на плечо - правое, удлиненное на пол-локтя будто специально для этих целей.
        - Сука, эта гребаная железяка прикончила Тревора! - взвизгнул паренек, стоявший рядом с Игорем.
        В его руке был крохотный “кольт”, явно более подходящий дамской ладони и, возможно, недавно покинувший таковую в результате ограбления.
        Стоявший рядом визгуном коренастый негр ударил его по руке и прорычал:
        - Опусти свою игрушку, маленький ковбой. Это тебе не дамочек грабить темным вечером в подворотне. Эта железяка прикончит нас всех, если сочтет, что мы ей угрожаем… Да и не пробьешь ты ее броню этой пукалкой!
        - Но их же даже в армии запретили! - не унимался любитель крохотных револьверов. - С последней войны они…
        - Это у нас запретили, дурень. В Империи. А он с Мариланда, слышал? Тут двести миль, пешком можно дойти!
        - И еще у нас с краснокожими договор, - вставил бородач, стоящий рядом.
        Толпа загалдела, обсуждая случившееся, а Игорь, плюнув на все, побрел обратно в салун - после драки нужно было похилиться тем, что удастся купить на шестьдесят шиллингов, да еще на койку наскрести.
        По счастью, похлебка и кусок колбасы обошлись всего в пятнадцать монет и похилили до ста процентов, еще и отключив голод на полтора часа. На вкус, правда, все это было примерно как протухшая позавчерашняя еда из супермаркета - зная возможности “Оазиса”, Игорь предположил, что проблема все же в кухне старушки Кляйн, а не в костюме.
        - Эй, милейший, - окликнул его один из троицы мужчин, сидевших за большим столиком неподалеку от того, где поедал ужин помощник шерифа. - Не хочешь присоединиться?
        Игорь покосился в сторону тех, кто его позвал. Средних лет, вполне опрятно одетые, аккуратно стриженые и выбритые. Не чета большинству мужиков в этом салуне, которые к брадобреям в лучшем случае попадают один раз - уже после смерти.
        Игорь вчитался:
        
        [КРУЗ РОДРИГЕС, 12 УРОВЕНЬ, РОМАНЕЦ, АРИСТОКРАТ]
        [ДИК ФЕРДЖИ, 15 УРОВЕНЬ, САКСИЕЦ, ДОКТОР]
        [ЭРНЕСТ АЛЬ-МАХАБИ, 13 УРОВЕНЬ, ГОРЕЦ, ВОЕННЫЙ]
        
        Похоже, эти морду бить не будут. Уж точно - не сразу.
        Игорь вытянул шею и увидел, что на столе перед мужчинами лежат карты и мятые купюры вперемешку с монетами.
        - Во что вы там играете, любезные господа?
        - Покер, милейший. Для нас было бы честью сыграть с новым помощником шерифа.
        Игорь усмехнулся.
        - Помощник шерифа с радостью согласился бы, но по ряду причин он прибыл в город практически лишенным средств к существованию.
        - Отсутствие шиллингов еще не делает человека бедным, - хитро сощурившись, сказал Круз Родригес. - Интуиция подсказывает мне, что у вас есть в запасе что-то, что вы могли бы обменять либо поставить на кон. Например, что-нибудь вроде этого, да?
        Он приоткрыл подол сюртука, достал оттуда крохотный мешочек, развязал и высыпал на ладонь темные бриллианты.
        “Хм, а не является ли данный господин черным дилером?” - рассматривая камни, подумал Игорь, а вслух спросил:
        - И какой курс на обмена подобных… красивых безделушек?
        
        [1 ПРЕМИАЛЬНЫЙ БАЛЛ = 15 000 ШИЛЛИНГОВ]
        [5 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ = 75 000 ШИЛЛИНГОВ]
        [10 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ = 150 000 ШИЛЛИНГОВ]
        Глава 24 - Торопись, Мойва
        Ага, значит, и правда дилер! Надо же, как повезло! Да, на первый взгляд, курс был значительно ниже, чем у дилера в “Контрабасах”... но, с другой стороны, речь ведь не о баксах, а о шиллингах, они, наверное, дороже? В любом случае, выбирать не приходилось. Хотя и транжирить Игорь не стал: нащупав в кармане мешочек с бриллиантами, в который переродилась привычная для Миддлбурга пластиковая карта, он выудил один бриллиант и обменял его на деньги:
        
        [-1 ПРЕМИАЛЬНЫЙ БАЛЛ] [15 000 ШИЛЛИНГОВ] [22 ПРЕМ.БАЛЛОВ]
        
        Выручка, рассыпанная по столу в виде внушительных размеров ассигнаций и разноцветных монет, уже готова была отправиться в сумку к Игорю, как вдруг Круз произнес:
        - Делайте ставки, господа!
        Игорь нахмурился. По-хорошему, ему бы забрать деньги и свалить, раскланявшись, но он отчего-то решил, что поступать подобным образом невежливо. Плюс вспомнилось, когда они с однокурсниками пару раз рубились в карты в общаге под пивко - было весело и прикольно. Потом еще в онлайне немного с Саней рубились - так, шутки ради, но правила выучили неплохо.
        Карты полетели на стол, и сначала большим блайндом стала десятка.
        - Махайроды - страшные твари, - продолжал Эрнест какой-то свой рассказ, начало которого для Игоря осталось загадкой. - Помню, пошли мы с отрядом в горы, что на севере Чин, разгонять одно тамошнее племя пустынников...
        Игорю пришла двойка и семерка, и первый круг он слил. Затем был еще один круг… и еще… Истории трех игроков, напичканные незнакомыми им названиями, расслабляли, Игорь слушал их вполуха, машинально подтверждал ставку и не заметил, как просадил первую сотню шиллингов.
        
        [-110 ШИЛЛИНГОВ] [14890 ШИЛЛИНГОВ]
        
        Блайнд повысился до двадцатки. В этот раз Игорю повезло - пришло два короля, и он повысил ставку до сорока. Круз сбросил, но остальные двое повысили. На флопе на стол легли две дамы, и все замолчали. Эрнест прервал очередную историю и повысил до сотни.
        “Ого, неужели у него дама? Или, того хуже, две?” - подумал Игорь, по ставку сравнял.
        Дик поддержал противников. На терне пришла двойка - Эрнест поднял еще на полтинник, Игорь ответил сотней. Дик нахмурился и спасовал, Эрнест же хитро прищурился и поднял еще на сотню.
        “Черт, неужели у него действительно две дамы? Или блефует?”
        На стол лег ривер - им оказался король.
        - Ага! - не удержался Игорь.
        - Вскрываемся? - предложил Эрнест.
        У него оказалась двойка и дама, составившие пару двоек, но полный сбор побил комбинацию, и довольный Игорь подгреб к себе пять сотен.
        
        [ФУЛЛ-ХАУС! ВЫ ВЫИГРАЛИ]
        [+530 ШИЛЛИНГОВ] [15420 ШИЛЛИНГОВ]
        
        - Смари, Томми, какие у них там деньжища, - послышалось за спиной.
        Эрнест посмотрел куда-то в середину зала и нервно приподнялся на стуле, вслепую нащупав рукоять стоявшего за спиной старинного мушкета.
        - Что за… - произнес Круз.
        Игорь украдкой оглянулся через плечо и увидел два красноречивых титра:
        
        [БАНДИТ, 6 УРОВЕНЬ]
        [БАНДИТ, 5 УРОВЕНЬ]
        
        Игорь не стал медлить - выхватив “браунинг”, он направлил его на беззубого плюгавого парня, который в компании точно такого же шел в сторону их игрового стола. Парень замер от неожиданности, хмуро глядя на помощника шерифа, а потом медленно потянулся себе за спину - то ли за пушкой, то ли за ножом, которые прятал под старой курткой.
        Четыре выстрела, за ними - еще три, которые довершили начатое. Пули игроков в покер изрешетили бедолагу и его напарника, после чего Круз, Дик и Эрнест как ни в чем ни бывало спрятали стволы, поправили воротники и манжеты и взяли в руки карты.
        - Господа, я запамятовал, чей сейчас малый блайнд? - осведомился Эрнест.
        - Нашего гостя, кажется, да.
        Игра дальше снова пошла неторопливо и достаточно спокойно. На сей раз долгую и весьма путанную историю рассказывал Дик - про то, как два раза отрезал ногу пациенту, а после операции спустя некоторое время она сама собой вновь отрастала за ночь.
        “Это он, наверное, кого-то из наших тестеров оперировал”, - догадался Игорь, но, разумеется, озвучивать свою версию не стал. Зато, когда Дик закончил, задал вопрос, который волновал его последние несколько часов:
        - Господа, а вы что-то слышали о банде Проклятой Мэри?
        Круз нахмурился.
        - Может быть, Безумной?
        - Может, и так.
        - Только слухи, - вставил Эрнест. - Поговаривают, что эта девушка, Мэри, прибыла с другого конца континента - то ли из Каузии, то ли из Ледии.
        - А я слышал, что стреляет она лучше всех в этих краях, - вставил Дик. - И что в помощниках у нее железяки, коих видали только на парадах в Мидгеанской империи. Какие-то черные, словно из гуталина.
        - Железные нигеры, - фыркнул Круз. - Я думаю, это всё враки.
        - Это такие у них сейчас? - удивленно захлопал глазами Эрнест. - Я думал, там рухлядь последняя…
        - Это раньше была рухлядь, а сейчас вроде бы сообразили что-то поновее, - покачал головой Дик. - Либо наши восточные “партнеры”... подогнали. Ставки, господа.
        Деньги снова полетели на центр стола.
        - Скажите, Круз, а вы случайно не в курсе, какие автоматоны сейчас бродят у Проклятых холмов? - спросил Игорь, наклонившись к уху аристократа.
        - Обычные, то есть старые, и бродят, - сказал тот и покрутил ус. - Медные всадники, реже - бронзовые, легкие строевые стрелки, дозорные бронечерепахи… Ваша ставка.
        После расспросов удалось выудить еще немного информации - о том, что современные автоматоны работают на графите, спекаемом в печах, а некоторые - и на “черном золоте”, которое сами добывают из разливов; и что их внутренние конвейеры способны самостоятельно прессовать пули из подножной руды, а в головах традиционно используется мозг ракообразных или крупных насекомых, который мастера каким-то мудренным образом модернизируют под микроскопом.
        После разговора навык “Наука” моргнул и вырос на полпроцента. Немного, но приятно - выходит, не зря сел за стол.
        Между делом Игорь залез в чат - давно он туда не заглядывал - и спросил:
        
        Terigor> Кто-нибудь в курсе, кто такая “Безумная Мэри”? Из мира “Прерии”.
        
        Долгое время никто не отвечал, но пару покерных “каток” спустя иконка чата наконец моргнула:
        
        Glenn> Не в курсе. У Brodyazhka спроси, вроде бы, она там сейчас.
        
        Игорь написал в личные сообщения Brodyazhka, но ответа так и не дождался. Зато вскоре ему написала Gauss1998:
        
        Gauss1998> Как успехи в Прерии?
        Terigor> Привет, да, практически никак. Шлепнули один раз в перестрелке в поезде, застрял в каком-то сраном городишке, сейчас в покер играюсь.
        Gauss1998> Ясн, ну смотри, не проиграйся :) Некоторые скатываются и премиалки там меняют, слышала...
        
        Игорь оставил это сообщение без ответа и сосредоточился на игре.
        На ставках до пятидесяти карта упорно не шла, приходилось пасовать. В итоге Игорь потерял еще три сотни, почти вернувшись в исходное состояние. Зато когда пошли ставки в сотню, пришли дама с валетом, а на стол упали две десятки и король.
        Круз сразу поднял на две сотни. “Ага, у него, скорее всего, есть десятка, и он надеется выиграть с тройкой!” Для “стрита” - пяти карт по порядку - ему самому не хватало только девятки либо туза, но Игорь рискнул и поднял сразу на две сотни. Круз и Эрнест подняли, сбросился только осторожный Дик, нехило проигравшийся в этот раз. На терне пришла семерка, и Игорь уже мысленно распрощался с двумя сотнями, как вдруг на ривере пришла долгожданная девятка пик.
        - Поднимаю еще на двести, - Игорь бросил на стол горсть монет.
        - Пас, - поморщился Эрнест.
        Круз задумчиво хмыкнул и внимательно посмотрел Игорю в глаза, пытаясь, видимо, поймать хотя бы искорку фальши.
        “Интересно, они реально играют вслепую? - вдруг мелькнула в голове запоздалая мысль - Это честный алгоритм, или нейросеть сама решает, какую карту кому дать и какое решение принять, исходя из моих скиллов? Если так, то я в жопе”.
        Через полминуты раздумья его соперник расплылся в улыбке, демонстративно отсчитал и бросил на стол тысячу.
        Игорь скрипнул зубами и удвоил.
        Улыбка на лице Круза застыла.
        - Чек! - воскликнул Игорь. - Вскрываемся?
        Круз медленно кивнул и положил на стол сначала туза, а затем - десятку бубен.
        “Тройка! У него всего лишь тройка!”
        
        [СТРИТ-ФЛЕШ! ВЫ ВЫИГРАЛИ]
        [+4450 ШИЛЛИНГОВ] [19 550 ШИЛЛИНГОВ]
        
        Увидев карты Игоря, Круз поджал губы и схватился было за ствол, стоявший у стены… но тут же отдернул руку и с трудом заставил себя протянуть руку победителю:
        - Поздравляю, юноша.
        Улыбка его была невероятно фальшивой, но Игорь решил не заострять на этом внимания.
        - Я считаю, получатель такого большого выигрыша должен заказать нам всем выпивку, - предложил Дик, когда соперники пожали друг другу руки и снова расселись по местам.
        - Я не против, - легко согласился Игорь. - Эй, гарсон! Выпивку господам! Гарсон!
        - Так вот ты где прохлаждаешься! - послышался сзади уже знакомый голос. - Мое почтение, милейшие. Скажу прямо, не одобряю ваше развлечение, поскольку у данного заведения, скажу прямо, нет статуса игорного дома… но, так и быть, по старой дружбе с хозяйкой, закрою глаза… - К столику подошел Джон Литтлджон собственной персоной. - А вот этого юношу я у вас, простите, украду.
        Шериф бесцеремонно выдернул Игоря из-за стола и, прежде чем тот возмутился, протянул ему нечто, мигом отразившееся в системных сообщениях:
        
        [80 ПАТРОНОВ К “БРАУНИНГ М1903”] [160 ШИЛЛИНГОВ]
        
        - Идем. - “Скажу прямо” хлопнул Игоря по плечу. - Нам пора готовиться к встрече поезда. Надеюсь, ты не пил слишком уж много?
        “С вами выпьешь… только собрался, а нейросеть уже тебя прислала…”
        - И надень уже, значок помощника шерифа, а! - хмыкнул Джон. - А то так и придется биться со всеми по сто раз на дню!
        С этими словами он вложил в руку помощника блестящий жетон и устремился к двери.
        Обучение началось, понял Игорь, шагая следом.
        В команду, помимо Игоря и шерифа, входило еще трое человек:
        
        [КЕННИ, 7 УРОВЕНЬ, КОВБОЙ]
        
        Первый был весьма крупным парнем в традиционной шляпе, правда, одноглазым и одноруким. Он единственный был пешим. В руке у Кенни была двустволка - интересно, как он с ней обращается?
        
        [НОЭЛЬ БОЛЬШОЙ КЛЫК, 10 УРОВНЯ, АБОРИГЕН]
        
        Аборигенами здесь называли людей, похожих на индейцев. Этот, судя по морде, скорее, напоминал какого-то мексиканского наркобарона, облаченного в нелепое пончо. Ноэль держал за поводья крупного сивого тяжеловоза - и, надо признать, эта громадная лошадиная голова смотрела на Игоря куда дружелюбнее, чем хозяин. Из оружия у аборигена был “браунинг” - почти такой же, как у шерифа с помощником - а также колчан со стрелами.
        И никакого лука поблизости.
        - А нафига?.. - хотел спросить Игорь, но Ноэль так строго на него посмотрел, что слова застряли в глотке.
        Третьим мобилизованным охранителем города стал механизм.
        
        [БОЕВОЙ АВТОМАТОН-ПУЛЕМЕТЧИК #WR3364-456, РОБОТ, ВОЕННЫЙ]
        
        Железяка представляла собой небольшую тележку на деревянных колесах. На тележку взгромоздился старинный, видавший виды пулемет с поворачивающейся платформой, вроде “кофемолок” гражданской войны в США. Сзади к пулемету крепился столь же потрепанный торс робота, лишенный нижних конечностей. Голова, полукруглый железный котелок, повернулась и выпустила в небо облако дыма, после чего робот отцепил суставчатую конечность от рукоятки и неуклюже помахал Игорю. Похоже, автоматон был самым приветливым из всех собравшихся.
        “Буду звать его Оптимус Прайм”, - решил Игорь про себя.
        На улице к этому моменту уже царила темень, лишь пара газовых фонарей освещала центральный перекресток, да на редкие лампы на фасадах подсвечивали окна домов. И откуда, интересно, газ в этом скромном городишке?
        Шериф гарцевал перед собравшимися на коне - белом и весьма потасканном, но еще вполне живом.
        - Что, больше людей не нашлось? - спросил Игорь, окинув взглядом “воинство” Джона.
        - Да кому мы еще нужны, - буркнул “Скажу Прямо”.
        Затем он направил коня куда-то в темноту между домами, а через пару секунд показался снова, ведя за уздцы упирающуюся клячу.
        - Ну че встал? - гаркнул шериф. - Иди, забирай! Твоя теперь!
        Игорь неуверенно подступил к Джону и забрал у него уздцы.
        
        [МОЙВА, 1 УР, ЧАВДАРСКИЙ СКАКУН, КЛЯЧА] [3 ЕД.КОРМА В ДЕНЬ, 150 ШИЛЛИНГОВ]
        [ВЗАИМООТНОШЕНИЕ С МОЙВОЙ УЛУЧШЕНО]
        
        Глядя, как кляча еле передвигается, Игорь спросил:
        - А есть что-нибудь другое посмотреть, посолидней? Я бы даже заплатил.
        - Нет, - сказал, как отрезал Джон и скомандовал:
        - Идем, дамочки. Генеральный прогон...
        Игорь подошел к Мойве, погладил по голове. Судя по вытаращенным глазам, нервно сжимающимся ноздрям и резким движениям, новый хозяин ее пугал.
        - Ну-ну, тише, старушка.
        Игорь бегло осмотрел ее упряжь. У всех предметов был износ от 20% и выше, а стоимость притом была копеечная. “Ну, дареному коню… точнее, дареной кобыле… но при случае, пожалуй, надо обновить”.
        
        >Хочешь пройти обучение конной езде?
        
        - Обойдусь, Миранда. Давно тебя не слышно было… вот и дальше молчи.
        На лошади Игорь сидел всего пару раз в жизни, оба - во время прогулок по природному парку вместе с Олегом. Разумеется, все это было чертовски давно, и все детали успешно выветрились из головы.
        “Но это ведь не должно быть особо сложно, правда?”
        Игорь закинул ногу в стремя, схватился за седельную луку, оттолкнулся, но нога соскользнула и, как итог, “неудача” и минус пара очков ХП. Кляча дернулась, стала нервно пританцовывать на месте. Чтобы немного ее раскрепостить, Игорь взял ее за уздцы и повел следом за шерифом и остальными. Мойва не сопротивлялась.
        Шериф сопроводил компанию по улице, ведущей в прерию, и показал:
        - Значит, так. Скажу прямо: банда покажется вот оттуда, прямо с тех с холмов…
        - Эм… а это вы откуда знаете, сэр? - спросил Игорь.
        Уверенность шерифа начинала раздражать. Почему он так убежден, что может предугадать, откуда нападет такой грозный соперник, как Безумная Мэри?
        Джон покосился в сторону помощника и хмуро сказал, с трудом сдерживая презрение:
        - Я тридцать лет проработал шерифом в этом сраном городишке. И за эти тридцать лет все - все! - банды, которые нападали на составы, приходили с этой стороны! По этой, мать ее, дороге с чертовых холмов! С противоположной стороны - пустыня с пещерными львами, гиенами и махайродами, оттуда никто никогда не приходил… Теперь понятно, откуда я знаю?
        - Нет, это все равно домыс… - начал было Игорь, но шериф его уже не слушал - он во всю раздавал команды:
        - Значит, так… ты, Кенни, залезешь на крышу дома старика Билла - он здесь самый высокий - и будешь прикрывать нас сверху. Ты, Ноэль, спрячешься за амбаром. Ты же взял топливо?
        - Взял.
        - Хорошо. Мы с юнцом будем патрулировать вдоль путей, справа от вас.
        - А, типа… левый фланг? Там вообще никого не будет?
        Джон Литтлджон задумался.
        - Хм. А малец прав. Давайте поставим за путями нашего железяку. Вперед…
        Спустя полчаса все были расставлены по местам, ящики боеприпасов разложены по седельным сумкам. Шериф посмотрел на карманные часы и сказал:
        - Так… поезд должен прибыть примерно через полтора часа. Можем пока смотаться к холмам, разведать обстановку. Помнится, однажды мы так изловили мерзавцев еще до того, как они на поезд напали.
        - Сэр, а не слишком ли это рискованно? - спросил Кенни. - Вдруг мы разминемся, и они, пока нас нет, захватят поселок? Сколько их вообще в банде-то?
        Шериф поморщился:
        - Я слышал, что около дюжины. И все, кроме Мэри и еще пары человек - роботы. Идем, в пяти милях по тракту придорожная забегаловка - может, там видели чего.
        Игорь пожал плечами. Верхами они вполне могли обернуться туда-обратно за озвученные шерифом полтора часа.
        Впрочем, выяснилось, что его кляча еле поспевает за конем Джона. Чего только Игорь не делал: пытался пришпорить, стегал вожжами, но все было без толку - через каждую сотню метров Мойва притормаживала и переходила с рыси на шаг, словно толстяк на марафоне. А после того, как Игорь пришпорил ее особенно сильно - вовсе остановилась, взбрыкнув задними копытами.
        - Что там у тебя? Не отставай! - раздраженно бросил Шериф через плечо.
        - Стараюсь, но… вы мне дали слишком старую кобылу, сэр!
        “Скажу Прямо” развернул лошадь и, сделав небольшой круг, поравнялся с Игорем.
        - Старушка просто не любит грубого обращения, - негромко, будто боясь, что лошадь услышит, сказал шериф. - Будь с ней поласковей.
        Быть ласковее с петами? Игорь еще помнил о трехногой собачке Джеке и второй раз в такую ловушку попадать не собирался. Но выбора не оставалось.
        - Ну же, старушка, - сказал Игорь и почесал за ухом. - Торопись, Мойва! Давай, покажи, что тебя рано списывать со счетов!.
        
        [НАВЫК “ВЕРХОВАЯ ЕЗДА” УЛУЧШЕН НА 1%]
        
        Удивительно, но неловкие подбадривания, кажется, подействовали: Мойва подобралась и пошла сначала рысью, а потом и вовсе сорвалась в галоп - правда, ненадолго, но и это уже можно было считать успехом.
        С горем-пополам они за четверть часа добрались до “забегаловки”... и с разочарованием обнаружили, что опоздали.
        - Здесь уже побывали до нас… - тихо сказал Джон, поравнявшись с Игорем.
        Глава 25 - Портрет в канцелярии
        Крохотный домик с конной перевязью, курятник и сарай напоминали решето. Тусклый факел освещал отвалившуюся вывеску, доски стен напоминали решето - столько пуль через них прошло. У входа на рассыпанных по земле осколках лежали несколько человеческих трупов, пару мертвых лошадей и черные железки, в которых с трудом угадывались обломки автоматонов. Шериф спешился и, привязав лошадь, с револьвером в руке крадучись устремился к двери. Игорь последовал за ним, но у останков задержался, чтобы исследовать на предмет лута.
        Пусто. Ни оружия, ни денег - ничего, кроме шмоток с износом в 75-80%.
        “Какие жадные грабители…” - подумал Игорь, входя в забегаловку следом за шефом.
        Джон стоял посреди зала и хмуро осматривал бедлам, который царил внутри. Перевернутые столы, сломанные стулья… и трупы. Множество трупов, засохшая кровь, мухи - в общем, определенно не то, что ожидаешь увидеть в игре с рейтингом “14+”.
        - Тут как будто ураган случился, - заметил Игорь, встав рядом с шефом.
        - Ага, из пуль. Гляди, тут новые автоматоны, - сказал тот, пнув ногой ближайшую к себе железяку. - У холмов таких не видел. И конь этот механический… таких не знаю…
        Игорь присел рядом со стальным скакуном, помедлив недолго, сунул руки в недра развороченного лошадиного крупа.
        
        [ИССЛЕДОВАНИЕ НЕДОСТУПНО] [УБЕДИТЕСЬ, ЧТО ВЛАДЕНИЕ НАВЫКОМ “НАУКА” ВЫШЕ 12]
        [НАУКА - 10,9] [10 УРОВЕНЬ]
        
        Вот всегда так! И, казалось бы, навык “Следопыт” усилен классом - но до нужного навыка немного не хватает…
        Вдруг из глубины забегаловки, погруженной во мрак, донесся звук взводимого курка. Шериф тут же пригнулся и завалился на пол, стремясь укрыться за остовом дохлой металлической лошади. Игорь упал рядом с ним, выхватил “браунинг”. В темноте снова зашевелились… а потом грянул выстрел, и пуля, проломив половую доску в полуметре от Игоря, ушла в подпол.
        
        [МОДИФИКАТОР: АДРЕНАЛИН, +10% К ЛОВКОСТИ, ДЕЙСТВИЕ - 30 СЕКУНД. ]
        
        Стреляли, судя по звуку и урону, из чего-то крупного - из дробовика или нарезного ружья. Игорь подполз к лежащему рядом с ним разбитому автоматону, спрятался за ним, посмотрел на шерифа.
        - Стреляй, - одними губами сказал тот, и Игорь, высунув руку с “браунингом”, нажал на спусковой крючок.
        Пуля, судя по всему ушла в молоко, но тут к делу подключился Джон, и вот он оказался намного удачливей: едва он спустил курок, из темноты послышался вопль. Игорю показалось, что он слышит чье-то бормотание: “Нога! Боже, моя нога!”
        - Что?! - изумился Джон. - Стой, И-гар! Не стреляй!
        Игорь послушно опустил пушку, а шериф поднялся и прокричал во тьму:
        - Мерфи, мать твою, это ты? Какого хера ты нас с помощником кошмаришь? Это же я, Джон Литтлджон!
        - Так на вас с ним не написано, что вы… эти самые… - обиженно сообщила тьма. - Я думал, те вернулись…
        Игорь тоже встал, но “браунинг” прятать не спешил.
        Тем временем из мглы, опираясь на потасканную двустволку, как на костыль, выглянул худой лысый парень в разбитых очках.
        - Джон, мудак ты этакий, ты мне ногу прострелил!
        - Он мой кузен, - зачем-то пояснил шериф и подошел ближе. - Кончай ворчать, Мерфи, ты сам нас едва не прикончил! Скажи лучше, что тут случилось? Это Безумная Мэри, да?
        - Не знаю, она не представилась… Просто какая-то девка… с кучей автоматонов.
        - Похоже, что она. Сколько их было, Мерфи?
        - Восемь, десять… не знаю, я спрятался на складе. Туда они не пошли, просто перестреляли всех и свалили. Видать, тут у кого-то были гранаты…
        - Что-то непонятно, сэр, - вклинился в разговор Игорь. - Зачем им нападать на какой-то бар, если их главная цель - поезд?
        - А это еще кто? - нахмурившись, спросил Мерфи.
        - А, помощник мой новый, не обращай внимания, - отмахнулся шериф.
        - Понятно… боже, мне срочно нужен доктор! Гони скорей в Чарлей и пришли кого-нибудь сюда!
        Шериф повернулся к Игоря:
        - Седлай Мойву и скачи в город, найди там лекаря и скажи ехать в забегаловку Мерфи, он поймет.
        - Что, я один поеду? - удивился Игорь. - У меня ж кобыла тупорылая, она скакать будет хрен пойми сколько.
        - Так! Поговори мне тут. Ты помощник шерифа, или кто? Давай, выполняй приказ!
        Игорь сплюнул. Меньше всего ему хотелось быть мальчиком на побегушках, но квест есть квест. Отвязав Мойву, которая мирно жевала придорожную сухую траву, Игорь запрыгнул в седло.
        Тут же перед глазами возник дополнительный квест:
        
        [ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЙ КВЕСТ: НАЙТИ ДОКТОРА ДЛЯ МЕРФИ]
        
        В город он добрался на удивление быстро - всего за десять минут: как оказалось, Мойву очень вдохновляли ободряющие возгласы - в духе “двигайся”, “гони” и особенно “шевелись”. Уже въезжая в Чарлей, Игорь вдруг подумал, что из здешних докторов знает только Дика, с которым играл в покер. По счастью, новый приятель обнаружился там же, где они расстались в прошлый раз - за игральным столом, да при этом с приличным банком.
        - О, малец вернулся! - воскликнул Эрнест. - А мы уже, признаться, заждались нашу выпивку…
        Судя по довольным физиономиям, вся троица была рада видеть нового приятеля.
        - Простите, придется подождать еще, - виновато вздохнул Игорь. - Дик, бандиты разорили забегаловку Мерфи на тракте, самому Мерфи попали в ногу… нужна помощь, в общем. Шериф уже там.
        - Надо ж… ну, давай партейку на дорожку и поедем?
        - А как же клятва Гипократа, Дик? - спросил удивленный Круз.
        - Последняя партия за день, это минута делов! - раздраженно воскликнул врач.
        Игорь хмуро уставился на варианты:
        
        [СЕСТЬ ЗА СТОЛ]
        [ПРИГРОЗИТЬ]
        [УЙТИ - ПОИСКАТЬ ДРУГОГО ВРАЧА]
        
        “Если пригрозить, он может вообще отказаться, а на поиски другого врача просто нет времени… М-да…”.
        - Окей, сажусь. Кто дилер?
        - Я, - сказал Дик, мешая карты. - Ты малый, а Круз - большой блайнд.
        - А сколько сейчас малый?
        - Пятьсот.
        - Твою мать!
        
        [-500 ШИЛЛИНГОВ] [19050 ШИЛЛИНГОВ]
        
        - Чек, - сказал Эрнест.
        - Повышаю до двух тысяч! - воскликнул Дик.
        - Пас, блин! - Игорь спешно кинул карты на стол.
        У него была пара дам, но сейчас он не думал про выигрыш.
        - Пас, - Круз последовал его примеру.
        Эрнест молча кинул карты на стол, и Дик, довольный, сгреб со стола неполные две тысячи.
        - Коллеги, встретимся завтра здесь же!
        
        [ЗАДАНИЕ “ДОКТОР ДЛЯ МЕРФИ” ВЫПОЛНЕНО!]
        [ПОЛУЧЕН ОПЫТ!]
        
        Игорь проследил, как доктор отвязал кобылу у входа в салун и ускакал - не то к себе домой, не то сразу на задание. Затем сам вскочил на Мойву и направился в сторону тракта, чтобы встретить Джона. Тот все еще не возвращался - очевидно, приглядывал за Мерфи, пока не приедет врач - и Игорь решил сам проверить всех постовых. На ближайшем же перекрестке он увидел “индейца” Ноэля верхом на лошади, которая крутилась на одном месте, словно собака, пытающаяся укусить себя за хвост.
        - Эй, как там тебя, старина… Ты, часом, не долбанулся?
        - Что там? Где Джон? Поезд уже скоро, - спросил Ноэль, проигнорировав вопрос Игоря..
        - Да знаю я … Джон остался в забегаловке, он скоро…
        - Что там? Где Джон, поезд уже скоро, - повторил Ноэль.
        - Миранда! Видишь, какая лажа?
        
        > Спасибо за фиксацию бага.
        
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 4 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛА] [26 ПРЕМ. БАЛЛОВ]
        
        Несколько секунд спустя Ноэль наконец “отвис” и впервые посмотрел на Игоря осмысленным взглядом.
        - Чего ты хочешь, бледнолицый?
        - Хочу, чтобы ты поскакал по тракту в сторону разрушенной забегаловки, забрал Джона и вернулся сюда.
        - Будет сделано, - неожиданно легко согласился Ноэль и уехал.
        Прошло пять минут, затем еще десять, но индейца и шерифа все не было. Не появились они и когда начальник станции вышел на перрон, а вдали послышался паровозный гудок. Даже тогда, когда громада поезда уже показалась на горизонте, судьба Джона и Ноэлья, а с ними Мерфи и Дика по-прежнему оставалась неясна.
        Игорь начал уже серьезно нервничать - банда Безумной Мэри могла показаться с минуты на минуту. Для острастки совести помощник шерифа еще раз проскакал по длинной улице всего городка туда-обратно. Когда возвращался, однорукий ковбой на крыше часовни крикнул ему:
        - Ну, что там? Скоро?
        - Скоро-скоро… Смотри там в оба, не отвлекайся!
        Затем Игорь поспешил на станцию и поспел на перрон аккурат к остановке поезда. Впереди высился огромный паровоз, отдаленно напоминающий тот самый бронепоезд, пропахавший улицу в Миддлбурге, когда Игорь был еще зеленым новичком. Четыре трубы, из которых безостановочно валит пар, две пулеметные турели, а также уже знакомый герб с махайродом под узким, напоминающим бойницу окошком машиниста.
        Из первого вагона высшего класса сошли две пары респектабельных господ с саквояжами и слугами. Брезгливо огляделись по сторонам, они проследовали в крохотное здание станции, откуда, очевидно, отправились бы в салун, если бы не были сгенерированы нейросетью. Следом за вагоном первого класса были прицеплены два вагона то ли второго, то ли третьего. В тускло освещенных окнах виднелись лишь редкие лица краснокожих и темнокожих, а также несколько жестяных голов автоматонов. Пара ковбоев и одна девушка скрылись в третьем вагоне.
        “А где же тот самый ценный груз?”
        К Игорю, разъезжающему по перрону на усталой Мойве, поспешил мужичок с пышными бакенбардами в смешной фуражке.
        
        [НАЧАЛЬНИК СТАНЦИИ, 10 УРОВЕНЬ, ОФИЦЕР]
        
        - Извините, это вы - новый помощник шерифа? - спросил он, подойдя. - Где Джон?
        - Без понятия. Ну, вроде как, за ним поскакал тот индеец, как его… Ноэль.
        - Индеец? Что такое “индеец”?
        - А… забейте. Скажите лучше, где находится этот “особо ценный груз”?
        Начальник станции воровато оглянулся, затем махнул рукой, призывая наклониться поближе. Игорь, едва не свалившись с лошади, подчинился.
        - Как я понял - второй вагон с хвоста, - шепотом сообщил начальник станции. - А может, и последний.
        - “Как вы поняли”? Они что, даже вам не сказали, где груз?
        - Нет, это… это закрытая информация.
        Игорь закусил губу, потом спросил:
        - Сколько поезд будет стоять?
        - Еще минут двадцать, не меньше, - прикинул начальник станции.
        Игорь кивнул и направил Мойву в хвост. Нехорошее предчувствие в душе крепло и росло, поэтому помощник шерифа на ходу доставал “браунинг”.
        “Что-то затевается… но что?”
        Два последних вагона напоминали пассажирские, только все окна почему-то были заварены бронированными листами, а через распахивающуюся дверь тамбура увидел дежурящего возле бронированной двери солдата в серо-желтой пятнистой униформе. Когда Игорь поравнялся с вагоном, солдат моментально оказался снаружи, преграждая собой проход внутрь. Вблизи его аляповатая форма напоминала спецназовскую, а шлем отличался от современных только характерным конусом-пикой на макушке.
        
        [ЗИГМУНД, 11 УРОВЕНЬ, САКСИЕЦ, СОЛДАТ-ГВАРДЕЕЦ]
        
        Хмуро глядя на Игоря, Зигмунд поудобней перехватил ружье, больше похожее на самозарядный карабин-автомат ранних форм.
        - Значок не увидел?
        Помощник шерифа развернул несчастную Мойву так, чтобы Зигмунд увидел лацкан его кармана.
        - Теперь вижу, - нехотя буркнул боец.
        Он все равно продолжал коситься в сторону Игоря - видимо, дали приказ не доверять даже своим.
        - Что везем?
        - Не твое собачье дело, - буркнул солдат.
        - Хамишь? Вы в моем городе вообще-то!
        Зигмунд тихо фыркнул, но промолчал.
        - Вас хоть, гвардейцев, много? - не унимался Игорь.
        Солдат выдержал паузу, будто бы решая, стоит ли говорить, но все же бросил неохотно:
        - Трое. Не считая тех, что в паровозе.
        Маловато - но какая-никакая, а помощь в предстоящей битве. Если только эта битва действительно будет…
        Игоря не покидало ощущение, что их решили жестко наколоть. Зачем, кроме как ради оправдания собственного прозвища, Безумной Мэри нападать на убогую закусочную Мерфи и не просто нападать, а устраивать там настоящую кровавую баню? Впереди важнейшее задание, а ты страдаешь такой ерундой…
        За размышлениями Игорь не заметил, как поезд закончился. Позади вагонов, возле деревянных мостков, ведущих через пути, стоял одинокий “Оптимус Прайм”. Завидев Игоря, ржавый пулеметчик снова приветливо помахал Игорю, и тот нехотя помахал в ответ.
        На соседних путях два автоматона возились с длинным шлангом, который они притащили от будки: вот они дотянули его до нужного места и стали наполнять тендер водой. Еще один их железный собрат, похожий на увеличенную копию “Оптимуса” на вагонной тележке, подогнал вагонетку с углем и стал пересыпать его через длинную руку-конвейеру в недра тендера.
        Как будто ничто не предвещало беды, но на душе было неспокойно. Игорь всмотрелся в редкие кустарники за станцией - никаких признаков движения не наблюдалось - но чувство тревоги не оставляло. Помощник шерифа проскакал вдоль состава по противоположному перрону, мимо стрелок и проржавевшего паровоза, доживавшего свой век на запасном пути, и пересек станцию перед составом.
        Прошло пять минут, десять… Автоматоны-заправщики отправились на заслуженный отдых в недрах небольшого ангара, стоявшего позади станции; солдат Зигмунд, дежуривший у вагона с грузом, скрылся в вагоне. Начальник станции снова вышел на перрон с флажками, увидел Игоря, вздохнул и сказал:
        - Кажись, обошлось…
        “Пока обошлось” - поправил его Игорь про себя.
        Так не бывает. Не может квест, у которого вполне четкая цель, провалиться по причине того, что главный злодей не явился на поле боя. К тому же, никакого системного сообщения на этот счет не появлялось - получается, задание активно, так?
        Со стороны города послышался топот копыт. Игорь резко повернулся на шум, держа пистолет наготове, но это оказались Ноэль и Джон Литтлджон, чьи кони галопом неслись на перрон. Шериф резко натянул поводья и воскликнул:
        - Эй, И-гар! Где банда? Неужто все обошлось?
        - Ага. Обошлось, - кивнул Игорь. - Но это какая-то подстава, так?
        - Подстава? - покручивая ус, пробормотал Литтлджон. - Да нет, по моему опыту, скажу прямо, если бандитов не было - значит, и преступления не случится. Значит, не нападут они на этот поезд.
        - Блестящая логика, сэр.
        Голос Игоря был пропитан сарказмом.
        - Спасибо, сынок, - с польщенной улыбкой сказал шериф. - Это все опыт…
        Помедлив, он добавил:
        - А ты правда смышленный, далеко пойдешь, поверь старику!
        - Я думаю, они просто нападут на следующей станции, - вдруг заявил Ноэль.
        Шериф и помощник удивленно уставились на “индейца” - очевидно, ни тот, ни другой не ожидали услышать от него хоть что-то хорошее.
        “Точно! Следующая станция!”
        Теперь все складывалось. Поэтому Безумная Мэри напала на забегаловку Мерфи - чтобы все решили, будто она с роботами слоняется в окрестностях Чарлея, и ждали ее здесь, а не на следующей станции.
        Но как успеть туда раньше, чем негодяйка свершит свое темное дело?
        - Сэр, - сказал Игорь, повернувшись к шефу. - Мы должны сесть на поезд.
        Шериф нахмурился.
        - Как так - сесть на поезд, малец? Это мой город. Я не могу оставить его и просто уехать… иначе давно бы так сделал!
        - Распоряжение по телеграфу было? - терпеливо спросил Игорь.
        - Ну, было, положим.
        - Сказано было - “держать в ухо востро”?
        - Ну, было. И что?
        - А то, что с вашим идиотизмом мы можем упустить ценный груз!
        Краснокожий качок Ноэль нахмурился и потянулся к кобуре с “браунингом”.
        - Эй, попридержи-ка язык, при…
        - А ты вообще молчи! Баг ходячий! - крикнул на него Игорь. - Вас что, совсем ничего не удивляет?
        Ноэль натянул стремена.
        - Чего?! Ты кого жуком назвал, бледножопый?!
        - Так, молчать всем! - рявкнул “Скажу Прямо”. - Скажу прямо, в словах мальца есть щепотка здравого смысла. Тот парень с Мартонского хребта, который пустил слушок про Мэри, не похож на обманщика, а она вряд ли похожа на тех, кто упускает возможность поживиться товаром из Манланда, хоть я ее никогда и не видел. Но что именно ты предлагаешь, Тер?
        - Да сесть же на поезд, мать вашу! - вскричал Игорь, раздраженный тупостью босса. - И сопроводить его до следующей станции, а то и до первого крупного города. Если опасность минует, или если прибудет подкрепление - сойдем и вернемся обратно.
        - Нет, но как же…
        Джон Литтлджон вперил взгляд в землю. Создавалось впечатление, что он он никак не может принять решение. Игорь воздел очи горе. Ах, какие же эти персонажи неповоротливые! Шаг в сторону от привычных моделей поведения - и уже начинают тупить. Благо, что в такие моменты они становятся особенно доверчивы - особенно если параметр “Харизма” на приличном уровне.
        Игорь подъехал к шерифа вплотную и, наклонившись к его уху, спросил:
        - Могу я вам рассказать кое-что… по большому секрету?
        Шериф отрывисто кивнул, и Игорь прошептал:
        - Вы - очевидно, из-за случившегося с Мерфи - упускаете немаловажный факт: тот, кто спасет груз от бандитов, получит награду и… и солидную премию за свой подвиг…
        - Не понял. Кто это получит награду и премию, если спасет груз?
        - Вы, вы получите, сэр, - мысленно проклиная босса, вкрадчиво произнес Игорь.
        - Я? Надо же, как здорово!
        - Да, вы, вы! Только представьте: герцог из… как там у вас областной центр... Редфорда вызовет вас в резиденцию, пожмет вам руку и повесит вам на грудь медаль...
        - Медаль!... - мечтательно повторил шериф.
        - Да, повесит вам на грудь медаль… потом вручит благодарность и три… нет, четыре тысячи шиллингов…
        - А можно пять?
        - Можно и пять! Сколько попросите, столько и вручат! Но только в том случае, если вы…
        - И портрет.
        - Что портрет? - не понял Игорь.
        - Пусть повесят мой портрет на стену. В канцелярии. В Редфорде.
        - Обязательно повесят, - заверил Игорь. - Надо только сесть сейчас в долбанный поезд…
        Паровая машина тем временем начала шуметь, и передаточное колесо начало совершать медленный круг, возвещая о немедленном отправлении.
        
        [УСПЕХ!]
        [ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО: СЕСТЬ В ВАГОН]
        Глава 26 - Оптимус Прайм
        - Ноэль! - гаркнул шериф, скатываясь со спины своей клячи и передавая уздцы опешившемся “индейцу”. - Присмотри за нашими лошадьми! Мы с помощником садимся на портрет… тьфу, поезд, чтобы сопроводить груз до места назначения. На время нашего отсутствия вы с Кенни остаетесь за главного… главных.
        - Оптимуса… Этого, автоматона-пулеметчика лучше отправить с нами! - сообразил Игорь.
        - Лучше отправить… да только как он в поезд влезет, ты что, с дуба рухнул? Здесь ступеньки! Лучше… лучше пускай едет вдоль путей, во, авось к следующей станции догонит! Ты! - Шериф схватил за шкирку мальчишку, так кстати пробегавшего мимо. - Дуй к автоматону в конце состава, передай приказ Джона Литтлджона ехать вперед, до следующей станции. Пароль - “вареная устрица”! Запомнил?
        - Вареная устрица… достопочтенный сэр, а не могли бы вы на хлеб… - мальчик протянул ладошку.
        - У, крохобор малолетний… Ладно, будет твой шиллинг, но только когда автоматона предупредишь! Ноэль - проследи, чтобы он получил свой шиллинг.
        “Индеец” угрюмо кивнул, парнишка, напротив, просиял и убежал. Абориген нахмурился, но спорить не стал. Шериф кивнул начальнику станции и запрыгнул на подножку вагона первого класса. Поезд тем временем тронулся, но Игорь успел ухватиться за руку босса, и тот легко втянул его в тамбур.
        В передней части вагона было небольшое пространства со столиками, служившее зоной ресторана. Завидев двух мужиков в потной одежде с засаленными воротниками, вошедших в элитный вагон, напомаженная девица в платье с глубоким декольте испуганно прижалась к импозантному кавалеру. Дежуривший на входе железнодорожный офицер грозно посмотрел на вошедших, но увидел блестящие значки вновь прибывших, немного успокоился и сказал:
        - Не переживайте, сеньорита: это шерифы с местной станции решили сопроводить нас… почему-то. Почему, кстати?
        - Служебная необходимость. Мы вам не помешаем, мадам, не переживайте, - подтвердил “Скажу Прямо” и без приглашения приземлился за столик у окна.
        Игорь последовал его примеру.
        - Ну наконец-то можно немного расслабиться! - Шериф положил ствол на стол и хлопнул в ладоши. - Эй, гарсон! Принеси что-нибудь поесть.
        “Гарсон” кивнул и метнулся в закуток, где находилась кухня.
        - Сэр, вы уверены, что сейчас время? - тихо спросил Игорь. - Вдруг они все же решат напасть на едущий поезд? На абордаж его возьмут… или я не знаю…
        - Скажу прямо, - Джон стукнул кулаком по столу. - Ты, малец, меня задолбал с этим твоим “абордажем”. Ни одна лошадь, что живая, что механическая, не обгонит паровоз, идущий полным ходом. Ни одна лошадь.
        Игорь пожал плечами:
        - Не знаю. В вестернах же вполне могут. И разве поезда всегда идут на полном? Тем более мы не разогнались еще - от станции-то только отъехали.
        - Что за вестерны еще?
        - Фильмы… А, у вас тут, наверное, синематографа нет?
        - Да есть, почему… - Джон покрутил ус. - Ну, не у нас - в Рэдфорде…
        В этот момент вагон вдруг мелко затрясло, впереди послышался скрежет, затем громкий хлопок и лязг. Вагон наклонило, потащило в сторону, в окно ударил паровозный дым вперемешку с поднявшимся песком. Игоря с шерифом припечатало к стеклу, сидевшая за соседним столом пара свалилась на них, покрасив шкалу здоровья в красный:
        
        [УРОН ПАДЕНИЕМ -10ХП] [ЗДОРОВЬЕ: 300/310]
        
        В окнах по-прежнему ничего не было видно. Везде слышались женские визги, грохот падающих с полок вещей и разбившейся в ресторанном отсеке посуды. Офицер, приветствовавший их на входе, лежал на полу в луже крови - он упал, раскроив череп об острый угол приваренного к полу стола. Джон Литтлджон тоже медленно сползал вдоль оконной рамы - но, кажется, старина “Скажу Прямо” был по-прежнему жив.
        Игорь освободился от объятий упавшей на него дамы (в других бы условиях можно было обрадоваться месту, которым она прижалась к его лицу при падении - но не сейчас) и пополз к шерифу. Походя он обыскал покойного офицера на предмет лута.
        
        [ПИСТОЛЕТ “КОЛЬТ ПАТЕРСОН” 7,8 ММ, 5 УРОВЕНЬ] [1100 ШИЛЛИНГОВ, 1,2 КГ]
        [20 ПАТРОНОВ К “КОЛЬТ ПАТЕРСОН”] [40 ШИЛЛИНГОВ]
        
        Приблизившись к шерифу, Игорь принялся хлопать его по щекам:
        - Эй, сэр, вы там эта… не помирайте!
        Пощечины возымели действие: шериф, вздрогнув, заморгал и удивленно уставился на помощника.
        - А? Что случилось? Твою мать, ну и припечатало же меня…
        
        [НАВЫК “МЕДИЦИНА” УЛУЧШЕН НА 1%]
        
        - Если б я знал, сэр…
        Игорь и шериф выглянули в окно - дым постепенно рассеивался, и стал виден завалившийся на бок паровоз, путь которому преграждала некая черная громадина, лежащая поперек рельс. Из пробитой машины гейзером валил пар, а что стало с машинистами, оставалось только гадать.
        “Что происходит? Дерево завалилось на рельсы? Но откуда тут деревья?”
        Плоские пространства местности вокруг перемежались с причудливыми скалами-останцами, в тени которых рос редкий кустарник. Единственное, чего тут точно не было - это как раз деревьев.
        “Похоже на засаду… ну-ка, что это там шевелится, в кустах…”
        Приглядевшись, Игорь разглядел в зарослях повозку, запряженную двумя стальными конями.
        - Это засада! - воскликнул Терехов. - Скорее, к последнему вагону!
        - Погнали… - проворчал Джон, с трудом поднимаясь на ноги.
        Когда они доползли до покореженной двери и, открыв ее, выглянули наружу, по ним тут же открыли огонь. Пули застучали по обшивке, и Игорь с Джоном невольно втянули головы в плечи, боясь, что в них попадут.
        - Сукины дети… - проворчал шериф.
        Пассажиры из других вагонов бросились во все стороны, перепуганные и ничего толком не понимающие. Те, кого невидимые стрелки все же смогли достать, остались лежать на земле, другие же с утроенной прытью бежали дальше. Десяток рабочих и аборигенов из второго класса спрятались в тени своего перекошенного вагона - благо, здесь пути проходили в ложбине, и он стоял довольно устойчиво.
        - Надо выбираться! - воскликнул Игорь.
        - Под пули? - рявкнул Джон.
        Игорь закусил губу… а потом плюнул и метнулся в дверной проем. Шериф, ругаясь, последовал за ним. Приземлившись на землю, напарники на полусогнутых устремились вдоль вереницы опрокинутых вагонов к последнему. Пули свистели рядом, но, по счастью, пока не зацепили ни Джона, ни его помощника.
        Завидев Игоря с шерифом, кто-то из толпы рабочих заорал и выстрелил, пуля просвистела в дюжине сантиметров от головы Игоря.
        - Идиот, что ли?! - возопил бедняга. - Мы шерифы!
        - С дороги! - вторил ему “Скажу Прямо”, размахивая “браунингом”. - Во имя закона!
        В этот самый миг будто включили пулемет, и множество свинцовых ос полетели собирать свою кровавую жатву. Игорь и шериф рухнули на землю и поползли в укрытие под вагоном. Рабочие сориентироваться не успели и полегли практически все. Пару мгновений спустя они уже лежали на рассыпанных по земле осколках, неустанно окрашивая их в алый цвет.
        Заслышав, как хрустят стекла справа от них, Игорь повернул голову и увидел, как из покореженного паровоза выползли еще два раненых железнодорожника. Один был совсем плох и почти сразу упал навзничь, раскинув руки, словно Пьер Безухов перед небом Аустерлица. Второй офицер выглядел пободрей: пыхтя, он добрался до холмика около придорожного столба и, укрывшись там, сделал пару выстрелов из револьвера в том направлении, где засел пулеметчик. Затем направился обратно, к паровозу - видимо, увидел турель и решил ей воспользоваться.
        Выглянув из укрытия, Джон Литтлджон устало вздохнул.
        - Да, малец, скажу прямо - попали мы знатно.
        - Чего там?
        - Окружают.
        Игорь тоже вытянул шею и увидел, что не меньше десяти высоких черных и худых силуэтов с привычными цилиндрическими банками голов неторопливо шагали по прерии. До них было не меньше полутора сотен метров, но расстояние это неумолимо сокращалось. Правая рука каждого из автоматонов была вытянута вперед и заканчивалась небольшим пулеметом. Игорю они больше напоминали дроидов из древнючих “Звездных войнов”, чем местный стимпанк.
        А за спинами автоматонов маячила пара всадников на темных, сливающихся с ночью, лошадях.
        - Это Мэри? - спросил Игорь.
        - Навряд ли. Наверняка послала вперед двух помощников, а сама отсиживается где-то. Вместе с остальными главарями. Так, давай-ка туда, ближе к последнему вагону.
        Они покинули укрытия и, пригибаясь, устремились к “ценному грузу”. Живых кругом практически не было - на каждого стонущего раненого приходилось примерно два-три покойника. Добравшись до секретного вагона, Джон вдруг тоже решил подключиться к перестрелке - видимо, чтобы не ударить в грязь лицом перед гвардейцами - но очень скоро прекратил все попытки.
        - Эх, зараза. Бронированные, - пожаловался он Игорю. - С такого расстояния девять миллиметров их ни за что не проймет. Но ничего, есть у меня и на этой свой аргумент.
        С этими словами Джон расстегнул куртку, продемонстрировав помощнику четыре висящие на поясе гранаты. Игорь не успел и слова сказать, а шериф уже схватил одну, выдернул чеку и, размахнувшись, швырнул гранату в сторону приближающихся механических бандитов.
        Секунда, две, три… и грянул взрыв!
        - Минус один! - радостно сообщил выглянувший из-под вагона безымянный ковбой, но тут же ему в рыло влетела пуля, и он, харкая кровью, скатился обратно.
        - Не повезло бедолаге, - отметил Джон и потянулся было к следующей гранате, когда за спиной вдруг послышался цокот копыт, и пули застучали по обшивке вагона с другой стороны.
        - Черт, там еще механический скакун с пулеметами на спине… Сейчас я его! - радостно воскликнул шериф и, не глядя, швырнул гранату под вагон - надеясь, видимо, что она докатится до коня.
        - Сука, ты что творишь?! - наплевав на всякую субординацию, рявкнул Игорь. - Ложись!!!
        Пригнулся, сгруппировался - но осколки взрыва долетели и до него. Резкая боль в спине, все окрасилось в красные цвета.
        
        [УРОН 30] [ЗДОРОВЬЕ: 265/310]
        [МОДИФИКАТОР: “КРОВОПОТЕРЯ”, -5 ХП В МИНУТУ]
        
        Развернулся и тихо чертыхнулся. Если кто-то из пассажиров еще был жив до этой минуты, то граната Джона практически наверняка их добила; кровь - такая настоящая, красная, даже вонючая - заливала все вокруг поезда.
        - Врача! Врача! - все-таки заныл кто-то.
        Доктор, на счастье, объявился - выпрыгнул из приоткрытой бронированной двери спецвагона. На ходу поправляя белый халат, он засновал от одного раненого к другому, и шкала здоровья у бедняг подрастала - не полностью, но хотя бы на чуть-чуть.
        - Док, ко мне! - взмолился Игорь. - Я стрелять умею. У меня тут три ствола.
        - Да, док, лечи сначала тех, кто стреляет! - вторил помощнику шериф.
        - Ха, три! Так дай один мне! - рявкнул рослый темнокожий рабочий, которого доктор только-только перебинтовал.
        Игорь кивнул и, вытащив из инвентаря свежеподобранный “кольт” с патронами, бросил их темнокожему.
        - Еще минус один, - послышался голос гвардейца сверху, из “блиндажа” внутри вагона.
        Док подбежал и к Игорю, приказал развернуться спиной и задрать куртку - чертова реалистичность, нет, чтобы просто бросить красный плюсик в морду… Пока врач возился с его ранами, помощник шерифа следил за нападавшими и неожиданно пришел к выводу, что они избегают стрелять по “секретному вагону”.
        “Что там за хрупкий груз такой, черт его дери?”
        Подлечившись (от кровопотери и на пару десятков ХП), Игорь решил, что пришло время пострелять и ему - причем пострелять по-настоящему, как того требует ситуация: ничтоже сумняшеся, достал из рюкзака ствол, который пронес через портал и отточенным движением вставил рожок.
        
        [АВТОМАТИЧЕСКАЯ ВИНТОВКА АГЕНТА MDB-12 5,54 ММ, 5 УРОВЕНЬ]
        
        - Ну и дура у тебя, парень! - похвалил его шериф. - Давай, задай им жару!
        Внезапно экран покрасился в красный, а потом ярко вспыхнул. Сбоку загорелся счетчик подключившихся просмотров - и почти сразу перевалил за тысячу. Знакомый голос Миранды известил:
        >Внимание! Начинается PVP-режим тотализатора. Ведется трансляция. Принимаются ставки.
        - Что? - пролепетал Игорь, окончательно растерявшись.
        PVP-режим - это сражение с другим игроком. Другим игроком могла быть, очевидно, только Мэри. Но кто она? Игорь рванул в чат.
        
        Terigor> Кто, черт возьми, такая Мэри?!
        
        Томительное ожидания затягивалось - опять все молчали. Понимая, что ждать дольше просто нет времени, Игорь высунулся из укрытия и дал короткую очередь в ближайшего автоматона. Больше половины пуль попало в цель:
        
        [УРОН 110]
        [УРОН 150]
        [УРОН 140]
        [УРОН 160]
        [УРОН 160]
        [ШТУРМОВОЙ ДРОИД #DARKPOLICE67542 ПОЛУЧАЕТ 100 УРОНА И ПОГИБАЕТ]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 30]
        
        “Дроиды?! Так они что, реально не из этого мира?!”
        Очередь настигла тем временем другого дроида:
        
        [УРОН 150]
        [УРОН 140]
        [УРОН 160]
        [УРОН 160]
        [ШТУРМОВОЙ ДРОИД #DARKPOLICE67621 ПОЛУЧАЕТ 100 УРОНА И ПОГИБАЕТ]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 30]
        [УРОВЕНЬ: 11]
        [ЗДОРОВЬЕ: 301/310]
        [ПОИНТЫ НАВЫКОВ: 2]
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 10 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ] [36 ПРЕМ. БАЛЛОВ]
        
        Игорь кинул оба поинта в телосложение, и ХП стало 330. Можно было бы и порадоваться - но оставалось не меньше семи штук дроидов - и это еще только со стороны, где они окопались. Игорь оглянулся - шериф кинул последнюю гранату и теперь бежал вдоль путей к свободной турели, чтобы продолжить обстрел, а за ним спешили выжившие - напуганные мужчины, женщины и дети.
        Ещё одна очередь по дроидам:
        
        [УРОН 110]
        [УРОН 150]
        [УРОН 160]
        [УРОН 160]
        [УРОН ОТ УСТАЛОСТИ -2ХП] [ЗДОРОВЬЕ: 298/350]
        [УЛУЧШИТЕ СВОЙ НАВЫК “СТРЕЛЬБА”]
        
        На этом месте патроны закончились, а оставшиеся пять дроидов меж тем невозмутимо продолжали наступление. Чертыхаясь, Игорь нырнул под поезд, лёг между рельсов, выглянул с другой стороны. Там снова Зигмунд, отстреливался, как мог, но дроидов было семеро, и, кажется, гвардеец был обречен.
        В это время, судя по звуку, проснулась - видимо, шериф добежал-таки до огневой точки.
        - Давай, “Скажу прямо”, не подведи, - пробормотал Игорь.
        Но, увы, турель заткнулась раньше, чем он договорил эту фразу. То ли лента в ней закончилась, то ли шерифа кто-то пришил, вероятность примерно одинаковая.
        Впрочем, куда важней был другой вопрос - где находится второй игрок, с которым у Игоря дуэль?
        “Может, это сраный Ганбой? А что, вполне в его духе - покрошить кучу людей в капусту ради выгоды…”
        Счётчик просмотров перевалил за отметку в пятьдесят тысяч и останавливаться в не думал. В чате моргнуло сообщение - Игорь спешно открыл его, надеясь, что там будет ответ на вопрос, кто же такая Мэри.
        Но там было личное сообщение от - надо же, какое совпадение! - Ганбоя.
        
        GunBoy> Поставил на тебя четверть Anfi-коина. Не подведи.
        Terigor> Кто такая Мэри?! Ты?
        GunBoy> Ха?! Ты не посмотрел?! Или что - не видно?!
        
        В этот миг с той стороны, где был Зигмунд, громыхнуло так, что вагон зашатался из стороны в сторону. Мимо полетела пыль и осколки металла, глаза залило красным, ноги заныли, онемели, а шкала здоровья в миг похудела на треть. Снова послышались вопли, стоны, крики о помощи. Такое ощущение, что нейросеть безостановочно генерирует новых раненых, чтобы добавить градуса трагизма: зрители наверняка не любят слушать тишину.
        Когда мир перестал качаться и звенеть, Игорь подполз к краю и выглянул наружу. На земле у самых шпал лежали скомканные взрывом обломки стальной обшивки, а также то, что раньше было солдатом-гвардейцем Зигмундом, одиннадцатого, кажется, уровня.
        Игорь скрипнул зубами. Ситуация была патовая. Патроны логичным образом закончились, ведь у его “вундервафли” из Миддлбурга изначально было всего двадцать в обойме, потому что он не собирался ни в какой портал. А “браунинг” броню инопланетных тварей пробить не мог? Единственный шанс спасти миссию и выиграть в “дуэли” - добраться до турели. Но пока он до нее добежит, Мэри заберет груз и свалит…
        “Куда ни кинь, везде клин, как Батя говорит”.
        Игорь снова выглянул из-под вагона.
        На горизонте забрезжил рассвет. Автоматоны стояли у развороченных бронещитов, лицом к нему, словно ожидая чего-то… или кого-то. Прислушавшись, Игорь услышал залихватский свист и топот копыт; судя по всему, к поезду мчалась верховые - то ли на живых лошадях, то ли на механических. Всадники были уже совсем близко, как вдруг со стороны прерии застрекотал пулемет. Опешив от неожиданности, Игорь с восхищением смотрел, как под градом пуль сминается и разваливается на части инопланетный чёрный металл корпусов, как дроиды один за другим падают, отбрасываемые выстрелами на песок.
        Потом пулемет стих, и Игорь услышал тяжелые шаги. Повернувшись, он увидел на насыпи одинокую фигуру автоматона-пулемётчика. Похоже, даже сейчас он не упустил возможности помахать Игорю рукой.
        - Оптимус Прайм! Родимый! - прошептал помощник шерифа. - Доехал все-таки! Ты моя родная “кавалерия из-за холмов”!..
        Оптимус отвернулся в сторону и снова включил пулемет - теперь он стрелял куда-то вправо. Игорь услышал ржание лошади и короткий вскрик.
        - Скотина ржавая! Ты Робинсона убил! - послышался женский голос где-то совсем близко. - Эй, соперник по дуэли! Выходи на переговоры! Только сначала автоматону своему прикажи не стрелять!
        Игорь вздрогнул - вот и Мэри объявилась! - и, высунувшись из-под вагона по пояс, рявкнул:
        - Не стрелять, Оптимус! Мля, пароль, как там... Варёная устрица, во! Вареная устрица, не стрелять!
        Стрельба прекратилась. Игорь, сжимая “браунинг”, вылез из-под вагона и встал рядом с перекошенным “секретным вагоном”. Вот из-за него выехала поджарая лошадь, и хрупкая фигурка в плаще, легко спрыгнув на землю, подошла к помощнику шерифа.
        Игорь прочитал титр:
        
        [ИГРОК: BRODYAZHKA, ЖЕНЩИНА, ГОРЕЦ, КОВБОЙ, 12 УРОВЕНЬ, МЛАДШАЯ]
        
        - Ты?!
        - Ты?!
        ВМЕСТО ЭПИЛОГА. Груз
        [ИГРОК: BRODYAZHKA, ЖЕНЩИНА, ГОРЕЦ, КОВБОЙ, 12 УРОВЕНЬ, МЛАДШАЯ]
        
        - Ты?!
        - Ты?!
        - Какого хрена? - сказал Игорь, но в ответ получил лишь пару пуль из пистолета, который Бродяжка ловко выхватила из кобуры.
        
        [УРОН -30ХП] [ЗДОРОВЬЕ: 218/350]
        [УРОН -25ХП] [ЗДОРОВЬЕ: 197/350]
        
        Пистолет явно был неместный, читерский - стрелял куда быстрее “браунинга”.
        Тот случай, когда тело сработало быстрей, чем мозг: хук с правой в челюсть - и Бродяжка отлетела в сторону.
        - Извини!
        Пока соперница пребывала в легком нокдауне, Игорь спрыгнул вниз, под вагон, и стал торопливо перезаряжаться.
        Счётчик просмотров подкатывал к сотне тысяч.
        - Но ты сама начала, ясно?! - проорал Игорь, спешно начиняя обойму. - Я вообще не хочу тебя убивать! Нахрен мне не сдался этот весь цирк с PVP!
        - Однако груз ты охраняешь, так?
        - Ну да, таков квест!
        - Квест, значит? Ну-ну!
        Бродяжка-Мэри с разгону нырнула к нему в укрытие и выпустила ещё несколько пуль, но, к счастью, в цель попала только одна:
        
        [УРОН -15ХП] [ЗДОРОВЬЕ: 203/350]
        
        Пара выстрелов в ответ, прыжок с перекатом:
        
        [УРОН 15]
        
        Игорь выбрался из укрытия, прополз мимо трупа Зигмунда и, перебравшись через обломки бандитов-автоматонов, бросился прочь.
        - Варёная устрица! - орал он на ходу. - Оптимус! Пристрели ее! Пристрели!
        Команда прошла: пулемёт Оптимуса снова ожил - Игорь не видел, но узнал его по звуку. Сам помощник шерифа рванул к турели. Позади послышался женский вскрик, но Игорь не оборачивался - мчал на всех парах к голове вагона, между поваленных трупов гражданских и солдат и остывающих корпусов сломанных автоматонов.
        Живых из пассажиров осталось совсем немного - буквально несколько женщин и детей. Все они прятались под заваленными набок вагонами или в них. Пространство вокруг поезда было усеяно трупами - в основном, конечно, мужчинами, пытавшимися защитить своих жен. Доктор, ещё недавно вылечивший Игоря, тоже лежал там. Бедняга, он пытался до конца следовать клятве Гиппократа, но в итоге поплатился жизнью.
        “Это всего лишь код… всего лишь код…” - повторял себе Игорь, но помогало мало - уж больно много было крови, уж больно натуральны были запахи и мухи, облепившие трупы. На одного мертвеца и вовсе сел падальщик-стервятник и принялся долбить ему черепушку клювом. Выругавшись, Игорь отвернулся и больше в ту сторону не смотрел.
        Стрельба за спиной тем временем прекратилась. Почему? Да черт его знает, добежать бы до турели…
        Вот впереди показался головной вагон. Он был объят клубами пара, которые продолжали валить из раскуроченного тендера. Впервые с момента крушения Игорь смог рассмотреть, чем же перегородили дорогу поезду. Это оказался гигантский черный рояль, обернутый серыми тряпками. Видимо, его скатили в ложбину из гигантского придорожного куста.
        “Интересно, здесь такое часто происходит вообще?”
        Игорь оглянулся - Бродяжки нигде не было видно. Но где же тогда она?
        “Груз! Мля…”
        Игорь развернулся и бросился обратно. Только сейчас он понял, что его бег к турели был ошибкой: поддавшись импульсу, не желая сражаться со старой знакомой, он невольно открыл ей путь к сокровищам, спрятанным в недрах вагона.
        Теперь её ничто не остановит.
        “Если только я не поднажму…”
        Когда Игорь подбежал к “секретному вагону”, изнутри послышался гулкий выстрел - судя по всему, Бродяжка там добивала последних выживших гвардейцев. Чертыхаясь, Игорь достал “браунинг” и крадучись устремился к раскорёженной двери. Нет, все же какое свинство, что их столкнули лицом к лицу вот так, в чужом мире! Впрочем, бой уже начался, и теперь, если он не желает начать миссию заново, ему ни за что нельзя позволить воровке украсть ценный груз.
        Не успел Игорь, однако, добраться до подножки, как из вагона показалась Бродяжка. Помощник шерифа тут же выпустил в нее половину обоймы:
        
        [УРОН 15]
        [УРОН 10]
        [УРОН 15]
        [УРОН 16]
        
        - Да не стреляй ты, блин! - воскликнула она.
        Это могла быть очередная уловка, но что-то в голосе Бродяжки все же заставило Игоря остановиться.
        - Чего еще придумала? - недовольно буркнул он.
        Она спрыгнула вниз, красноречиво на него посмотрела и, повернувшись к вагону, вытянула руки вверх. Игорь нахмурился, не понимая, что происходит.
        Вдруг из пролома в броне выглянула… маленькую смуглая девочку в потасканном пончо. Бродяжка подхватила ее и осторожно поставила на землю, затем снова вытянула руки - и, взяв второго ребёнка, опустила его рядом с девочкой.
        Комок подкатил к горлу.
        - Ну? Что завис? - Бродяжка оглянулась на Игоря. - Помогай давай.
        - Нет, сначала… - Он ураганом подлетел к ней, чем напугал уже спасенных из вагона детишек, которые моментально спрятались за “добрую тетю”. - Сначала скажи: почему ты молчала?! Ты серьезно думала, что я буду... буду мешать тебе спасти детей?
        - Да хрен вас, мужиков, знает. Может, ты вообще был в курсе, и тебе это по душе - работорговля, киднепинг…
        - Да я правда ничего не знал! Реально!
        Она стрельнула глазами в его сторону и проворчала:
        - Ну, допустим, верю тебе. Ты давай, или добей меня и вези детей дальше, или подключайся.
        
        [ДОБИТЬ ИГРОКА BRODYAZHKA]
        [ПОМОЧЬ BRODYAZHKA СПАСТИ ДЕТЕЙ [ПРОВАЛИТЬ КВЕСТ]]
        
        Игорь замер с “браунингом” в руке. Дети испуганно смотрели странного злого дядьку, который вертел головой и тихо скрежетал зубами, а потом и вовсе возопил:
        - Да иди ты нахуй с такими квестами, Миранда! Поняла? Нахуй!
        
        [ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ “ОСТАНОВИТЬ БАНДУ БЕЗУМНОЙ МЭРИ” ПРОВАЛЕНО]
        [ВЫХОД ИЗ PVP-РЕЖИМА]
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 1 ПРЕМИАЛЬНЫЙ БАЛЛ] [37 ПРЕМ. БАЛЛОВ]
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ: “СПАСТИ ДЕТЕЙ”]
        
        - Спасибо, только материться не стоило, - заметила Бродяжка. - Или ставь “18+”. Но это мелочи, как и проваленный квест с PVP. Технически же я выиграла, но с тобой премиалкой поделюсь. Давай пока, лови следующего. Сейчас в фургон их поведем… Смотри, вон твой клиент.
        Бродяжка указала наверх, и Игорь, задрав голову, увидел, как краснокожий карапуз лет пяти нерешительно тянет к нему крохотные ручки. Игорь шумно сглотнул и помог ему спуститься на землю.
        - А нахрена… нахрена вообще кому-то детей понадобилось везти в таком количестве… куда-то? Ещё и в пассажирском?
        - Ну, здесь это стандартная практика. У всех уже давно работают автоматоны, и только сраные консерваторы из Руппелианской империи до сих пор следуют заветам предков и используют труд детей. Формально рабство запретили, но… Вот и возят живой товар из всеми ненавидимого Манланда. Типа, тамошних беспризорников, которых не жалко.
        - Хреновая логика… Нафига детей-то? Чего не взрослых хотя бы? Эй, Миранда? Это же баг, да? Сюжетный баг! Кто вообще до такого додумался?
        Миранда молчала.
        - Ну и хрен с тобой. Обойдемся. Слушай, Бродяжка, а тебя как зовут-то? В реале.
        - Лиза.
        - Приятно! А я…
        - А ты Игорь, это мы уже все знаем. Пойдём, кажется, этот мелкий последний. Эй, есть кто ещё?... Дети, возьмитесь за руку и идите за мной и дядей Игорем!
        Ребятишки - а их уже набралось с две дюжины - тут же послушно выполнили приказ. Видимо, злые надзиратели приучили подчиняться беспрекословно, во избежание плетей и иных наказаний.
        Игорь невольно представил, каково это - жить на улице, потом трястись с неделю в клетке, в душном грязном вагоне, а после до конца дней пахать в поле и в шахте - и подумал, что, возможно, его жизнь в родительском доме на самом деле не была так уж плоха. Уж точно были люди в мире - не только в этом, выдуманном, разумеется, но и в реальном - которым жилось значительно хуже, чем Тереховым. И ничего, справлялись - даже находили в себе силы улыбаться, как та смуглая девочка в потрепанном пончо.
        - Давай, не зависай, - поторопила его Бродяжка.
        Игорь, опомнившись, ускорил шаг и на ходу спросил:
        - Ты не жалеешь, что грохнула из-за них кучу взрослых… ну, компьютерных, но все же?
        - Знаешь, была там какая-то фраза про слезинку ребёнка… - ответила Лиза. - Я уже не помню точно, но смысл у нее правильный: дети куда чище взрослых, так что хрен с ними, тем более - с компьютерными. Тем более - у нас тут вроде как трансляция идёт. Так. - Она вдруг засуетилась. - Их надо пересчитать. На, кстати, похилься пока немного.
        
        [ЭНЕРГЕТИЧЕСКИЙ БАТОНЧИК “СУПЕРСИЛА” +20% ХП ЗА МИНУТУ] [100 ШИЛЛИНГОВ]
        [ЗДОРОВЬЕ: 267/350]
        
        - А квест как получила?
        - Дал некто Круз Родригес в посёлке. А вообще я тут совсем по другому делу. Основной квест - другой.
        - Круз! Мы с ним в карты играли. По какому?
        - Не твоё дело!
        - Опять скрытничаешь? Ну ладно, давай я начну ломать эту стену недоверия - я вот тут, например, зайца ищу. Я его ещё в Миддлбурге видел.
        Бродяжка замерла на месте и ошарашенно посмотрела на него.
        - Стоп… зайца? Ты что… ты тоже из ТП? Ну, которая не “техподдержка” и не “тупая пи…”
        - А Тайная...
        - Да, я про нее. Ты тоже агент?
        - Почти. Пока на испытательном.
        - А у меня вот это первое задание. Нормальное. Ну что, здравствуй… коллега.
        Она смущённо улыбнулась и протянула руку. Только сейчас он разглядел её как следует - смуглый цвет кожи, восточный разрез глаз… Ничего общего с той Бродяжкой, которая долбила крыс битой в темной подворотне Миддлбурга.
        “Но все равно милая…”
        - Идём. - Бродяжка взяла за руку девочку в пончо - она была первой в этой живой цепочке детей. - Надо добраться до повозки и делать ноги отсюда.
        - Блин, мне о стольком хочется тебя расспросить! - признался Игорь.
        - Позже... Сейчас пригонят твои дружки из поселка и отберут детей, а нас с тобой на респаун отправят. Ты там поглядывай, сзади, а то мало ли…
        Пробежав через заросли, они вышли на свободный участок и увидели повозку, возле которой дежурил последний чёрный дроид. Завидев хозяйку, он сделал несколько шагов в ее направлении, потом вдруг странно заискрился, замерев с воздетой над землей ногой , а затем медленно, как статуя, завалился набок.
        - Что за?... Что с ним?! - Бродяжка достала из рюкзака пульт, подбежала к дроиду. - Чёрт, пульт не работает! Как будто здесь…
        - Поле какое-нибудь блокирующее? Видел такое, да, в недавней игрухе было…
        Договорить он не успел: кто-то начал стрелять по ним прямо из повозки.
        - На землю! - рявкнул Игорь.
        Дети и Бродяжка послушно рухнули, вздымая пыль. Игорь же, пригнувшись, выбросил вперед руку с пистолетом и выстрелил - почти наугад.
        Кажется, попал - по крайней мере, невидимый стрелок вскрикнул и огонь прекратил.
        - Вонючие ублюдки! - вдруг послышался до боли знакомый голос. - Скажу прямо, я вами очень недоволен!
        Джон “Скажу прямо” Литтлджон вылез из повозки и, спрыгнув на землю, медленно пошел к помощнику.
        - Ты меня предал, боец! - ругался шериф на ходу. - Ты больше не мой помощник! Я увольняю тебя! И объявлю задним числом в розыск, чтобы потом я мог сам себе заплатить награду за твою голову! А твою сраную Мэри я сейчас просто прикончу на месте…
        Значок помощника шерифа сам собой отвалился от куртки, упал на землю и рассыпался в прах. Дети позади стали хныкать - то ли испугались Литтлджона, то ли расстроились за “увольнение” Игоря.
        
        [КЛАСС “ШЕРИФ” УТЕРЯН]
        [НОВЫЙ КЛАСС: “БАНДИТ”]
        
        Скрипнув зубами, бывший помощник выстрелил в шерифа - мимо. Выстрелил второй раз - осечка…
        
        [УБЕДИТЕСЬ, ЧТО ВЛАДЕНИЕ НАВЫКОМ “СТРЕЛКОВОЕ ОРУЖИЕ” ВЫШЕ 15]
        [“СТРЕЛКОВОЕ ОРУЖИЕ” - 12,6] [11 УРОВЕНЬ]
        
        Грёбаные бонусы класса! До этого их влияние вообще не чувствовалось, а тут…
        - Мне дадут медаль! - рявкнул Джон Литтлджон и выстрелил в Лизу, но пуля ушла в землю. - И портрет…
        Грянул второй выстрел - но на сей раз стрелял вовсе не шериф.
        “Скажу прямо” замер на месте с открытым ртом. Колени его вдруг подогнулись, он выронил пистолет и упал навзничь, и Игорь увидел, как по спине бывшего босса расползается большое алое пятно.
        “Убит. Туда и дорога…”
        В этот момент что-то воткнулось Игорю в шею, и в глазах всё вокруг мгновенно расплылось в кляксу, а потом задрожало, словно картинка в неисправном старом телевизоре. Медленно, с большим трудом бывший помощник шерифа нащупал нечто, выдернул и с удивлением обнаружил, что это - усыпляющий дротик. Тело перестало подчиняться. Игорь рухнул на землю, не в силах пошевелить ни рукой, ни ногой. Сквозь пелену морока от снотворного, он увидел, что Бродяжка лежит ничком, а их вместе с детьми неторопливо обступают угрюмые мужики в серых костюмах и пончо с обрезами в руках.
        
        [МОДИФИКАТОР: ОТРАВЛЕНИЕ, -200 ХП В ДЕНЬ]
        [МОДИФИКАТОР: ПАРАЛИЧ, 4 ЧАСА]
        
        - Бродяжка… это… твои?... - с трудом произнёс Игорь.
        Вернее, произнёс-то он нормально, но его слова отразились долгим растянутым эхо, как будто говорили в микрофон через примочку с понижением тона.
        - Нет… - был ответ.
        Над ним склонились хмурые краснокожие аборигены, с морщинистыми лицами в национальной боевой раскраске и с перьями в волосах. В любой другой момент Игорь усмехнулся бы, вспомнив мем про Наташу и котов, но только не сейчас.
        Его схватили за ноги и куда-то поволокли, и он не почувствовал ни единого камешка, но подумал, что потом спина его будет болеть. Бродяжку волокли рядом с ним, а дети… дети остались стоять позади, охраняемые двумя всадниками с луками.
        “Гребаные индейцы….”
        Наконец они, кажется, пришли. Кто-то приподнял Игоря, заломил ему руки за спину назад и к чему-то привязали.
        - Девку тоже сюда? - вопросил один голос.
        - Ну! - ответил ему другой.
        - Ку! - вдруг пропел третий, куда более звонкий, чем два предыдущих. - А вот и я!
        Ушастая голова с небритым подбородком появилась перед лицом Игоря внезапно, точь-в-точь, как в дурацком мультфильме “Уорнер Бразерс”.
        - Теригор… Бродяжка… Че такие серьезные? - произнес он с мягкой улыбкой. - Я так рад видеть вас обоих, ребят, честно. И я правда благодарен вам обоим: вы мне очень-очень помогли в одном важном деле.
        - Пошел ты, пидор ушастый…. - зло процедил Игорь.
        - Че это ушастый? А, ладно, понимаю твою обиду: как так, этот мерзавец Кирк нанял нас обоих, чтобы мы погрызлись между собой ему на радость… Ай-ай, ой-ой… Обнять и плакать! Но некогда. Труба зовет, как говорится! Пока, счастливо оставаться…
        Он уже развернулся, чтобы уйти, как вдруг спохватился:
        - А, стоп, чуть не забыл! Мне велено передать вам, ребятки, следующие слова: “попробуйте выйти из игры”. Так? Да, точно так. Именно - “из игры”.
        Игорь недоуменно воззрился на зайца.
        - И кто же это передал?
        - А это передавать мне уже не велено, - развел руками Заяц.
        После этого он куда-то скрылся, и Игорь остался наедине с самим собой и ворохом перепутанных мыслей в голове.
        “Может, правда попробовать выйти? Котелок че-то вообще уже не варит…” - мелькнула в голове шальная мысль.
        Покусав губу, он попытался исполнить задуманное - и не смог. Еще одна попытка - тщетно.
        - Игорь, я… я не могу выйти! - услышал он испуганный голос Бродяжки. - Просто не получается!
        - У меня тоже… - угрюмо ответил Игорь.
        Тратя последние силы на безуспешные попытки выйти из игры, два пойманных в ловушку игрока, два агента Тайной полиции, беспомощно наблюдали за тем, как всемирно-опасный преступник по прозвищу Заяц Кирк берет за руку милую девочку в потрепанном пончо и уводит цепочку спасённых ими детей в распахнувшийся голубой портал. После этого возник титр:
        
        [ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ: “СПАСТИ ДЕТЕЙ” ВЫПОЛНЕНО]
        [ПОЛУЧЕН БОНУС ОТ КОМПАНИИ: 5 ПРЕМИАЛЬНЫХ БАЛЛОВ] [42 ПРЕМ. БАЛЛА]
        [ПОЛУЧЕНО ОПЫТА: 150 ОЧКОВ]
        
        - А знаешь, что ироничней всего? - спросила вдруг Бродяжка.
        - Что?
        - Они привязали нас к сраному роялю.
        
        [НОВОЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ: ВЫЙТИ ИЗ ИГРЫ, ПОКА НЕ СДОХНЕШЬ]
        [УРОВЕНЬ: 11]
        [ЗДОРОВЬЕ: 203/350] [МОДИФИКАТОР: "ОТРАВЛЕНИЕ", -200 ХП В ДЕНЬ]
        [СИЛА: 7] [ИНТЕЛЛЕКТ: 8] [ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 11]
        
        
        КОНЕЦ
        (ПРОДОЛЖИТЬ ЧТЕНИЕ (ВТОРАЯ ЧАСТЬ "ИНСПЕКТОР МИРОВ-2. ПЛЕННИК"):
        ИНСПЕКТОР МИРОВ - 2. Пленник - следующая книга
        "Пятеро путников стояли на вершине горы. Сжимая в руке серебряный кинжал, Игорь смотрел, как мелкая снежная крупа заметает восьмиугольный символ, начерченный на гладко отшлифованном камне. Вокруг камня были разбросаны черепки и обломки глиняной утвари, а горки снега по краям огороженной площадки что-то смутно напоминали. Игорь положил кинжал на парапет и уже приготовился начать ритуал, когда его хлопнули по спине.
        - Смотри! - воскликнула Бродяжка и, когда он обернулся, указала на небо..."
        
        Начинается публикация второго романа, "Инспектор миров - 2. Пленник".
        
        ЧИТАТЬ >> 83643

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к