Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Рысь на поводке Isolda Снежкова

        Снежкова Isolda
        Рысь на поводке

        Часть первая


        Настроение у меня сегодня было наиотличнейшее. Я сидела в таверне за кружкой пива, любовно прижимая к себе холщовую сумку, в которой находилась резная шкатулка красного дерева. «Если заказчик не обманет, то на деньги, которые я за нее получу, можно прожить без бед еще целый год». Эта мысль приятно грела душу. Пора бы себе устроить небольшой отдых: сменить обстановку, так сказать. Давно собиралась, да вот, из-за забот о хлебе насущном никак не получалось. Поеду в какую-нибудь южную провинцию, в Лимар например, сниму себе домик, обязательно чтобы утопал в плюще… солнце, море… рай а не жизнь… Я блаженно зажмурилась в предвкушении предстоящей поездки.
        До встречи с посыльным заказчика оставалось еще пара часов. Я уже извелась от нетерпения, поскорее хотелось обменять содержимое своей сумки на твердую валюту. Золото. Хотя до сих пор не понимаю, зачем ЭТО моему заказчику. Шкатулка как шкатулка, ну из красного дерева, ну старинная, потрепанная временем, рисунок на крышке уже порядком затерся, ничего не разобрать. Внутри только полуистлевший свиток, исписанный непонятными закорючками, которые при всем желании не смогут расшифровать и маги столичной Академии. Да, собственно, какая мне разница? Хоть крысу дохлую стащу из дворца Его Величества, лишь бы мне за нее потом полновесной монетой заплатили. Я задумчиво подперла подбородок рукой. И все-таки интересно, кто такой щедрый решил раскошелиться за право обладать старинной рухлядью, не стоящей и десятой части оговоренного денежного вознаграждения? Но мужчина предпочел остаться неизвестным. Видела я его только при получении заказа. Он был закутан в черный плащ так, что даже носа не видать, а за время беседы рот открыл лишь единожды — назвав сумму. Единственное, что я могла сказать, так это то, что он
маг. Причем маг темный.
        От этих раздумий меня отвлек хозяин таверны: здоровенный орк с черной, как смоль, шевелюрой, слегка побитой сединой, присевший ко мне за столик. Хoрэт, всегда на редкость равнодушный ко всему происходящему, даже когда от души чистит физиономию очередному зарвавшемуся посетителю своего заведения, выглядел сегодня на удивление серьезным, и был явно чем-то обеспокоен.
        — Привет, Мэл. Какими судьбами? Что-то давно тебя не было видно, хоть бы зашла, старика навестила.
        Мэл — это я, а если точнее, то Мэлириэн Эрд'Соэнли, законная наследница небольшого замка Эрдо и малюсенького клочка земли в глуши Северных провинций. Но было все давно и неправда. Мало кто об этом знает, а я так вообще предпочитаю не вспоминать.
        — Здравствуй, Хoрэт! Рада тебя видеть. А то, что не навещала — так дела были,  — развела руками я и виновато потупилась.
        — Знаю я твои дела,  — хитро прищурился орк, но сразу опять посмурнел.  — Я тут слышал ненароком, типчики какие-то девку разыскивают.  — Он окинул меня цепким взглядом.  — Маленькая такая, складненькая, волосы длинные, черные с синим отливом, янтарно-желтые глаза. Ты случаем не знаешь где такую искать?
        По мере перечисления «особых примет» этой «девки» мне становилось все грустней и грустней, радужное настроение быстро улетучивалось, оставляя место равнодушному недоумению: «Опять, за что мне это…».
        — Какие-то типчики, говоришь? А поподробней ты мне их описать не можешь?  — Вопросительно поднимаю бровь.
        — Дык, чего не смочь-то, конечно могу.  — И широко улыбнулся. От подобного оскала, особо впечатлительные личности обычно, недолго думая, хлопались в спасительный обморок. Хорэт, мой старый верный друг, не раз помогавший выбраться из всевозможных передряг, видимо, уже расспросил кого мог на счет этих «типчиков» и вытряс всю имеющуюся информацию.
        От своих «темных» дел он отошел сразу же как женился, но хватка осталась. Недаром слыл виртуозом своего дела: все самые масштабные операции Воровской Гильдии планировал именно он. Я благодарно ему улыбнулась. Заботится, переживает, старый хрыч.
        — Ищут эту дуреху трое, два воина и маг. Если не ошибаюсь — некромант, достаточно сильный. Один из бойцов еще юнец совсем, но подает надежды; второй — мужик крепкий, сразу видать старую закалку. Наставник сопляка или родственник, поди разбери их. В мой трактир случайно забрели, ни о ком не расспрашивали. Эрин их столик обслуживала, она-то и услыхала, о чем тейнары разговаривают.
        При упоминании об Эрин, жены Хорэта, я чуть улыбнулась. На редкость обаятельная и добродушная особа, если так можно выразиться об орчихе.
        — Значит, они точно не знают где искать, а наугад тыкаться они еще до-олго могут… Это не может не радовать. Как считаешь?  — Невесело хмыкнув, подняла глаза на собеседника, дожидаясь ответа.
        — Так-то оно так, но поостеречься не помешает. Они остановились в «Единороге».
        Я присвистнула. Один из самых дорогих постоялых дворов города, знать, птички высокого полета.
        — Их мои ребятки проводили, чтобы, не дай Веллор, ничего не случилось,  — орк заговорчески подмигнул,  — а заодно и поспрошали знакомых, что за гости к нам пожаловали.
        — А они не боятся, что их поиски выглядят более чем странно? Чего ради некромант, воин и его ученик заинтересовались какой-то девчонкой? М-м?  — задумчиво протянула я.
        Хорэт одобряюще кивнул: мыслю в правильном направлении.
        — Девка, которая их интересует, от папеньки своего сбежала, якобы за любимым своим. А тот ее знать не хочет. Да и не пристало дочери уважаемого человека одной по стране шастать.
        — О-о…  — Я недовольно сморщила нос, выказывая свое отношение и к «папеньке» и к придуманной им «легенде».
        — Вот глава рода и переживает, как там чадо его непутевое. Домой вернуть хочет, оградить от бед и печалей. Правда, никто так и не выяснил, зачем в поисковой команде маг такого уровня, и почему они десяток солдат с собой приволокли.
        Мои глаза против воли округлились.
        — И что? Они за собой по городу наемников таскают?!!
        — Не боись,  — по-доброму усмехнулся Хорэт.  — Те сейчас в казармах квартированы, и оттуда не высовываются.
        Сказать, что я была удивлена — это значит не сказать ничего. Я конечно опасный противник: отец, за долго до своей неожиданной кончины, научил весьма неплохо обращаться практически с любым оружием. А мама умудрилась вложить в мою дурную голову основы магии, улучшенные после в местной Академии. Но чтобы целый десяток на меня натравливать… это, знаете ли, перебор.
        — Они эту душещипательную историю на каждом углу рассказывают.  — Окончательно добил меня орк. Видимо, вся гамма бушующих внутри чувств без труда читалась на лице, так как Хорэт положил свою огромную лапищу на мое плечо и успокаивающе пробасил:
        — Да брось паниковать, как-нибудь выпутаем тебя из этой заварушки.
        Я коротко кивнула в знак согласия, собираясь с мыслями. Из комнатенки, которую я снимаю за пару серебрушек на втором этаже у одинокой бабушки-одуванчика, нужно убираться. Если они сунутся к Главе Гильдии, Ноксу,  — гостей отправят туда в первую очередь… Нокс и его правая рука знают, где я сейчас обосновалась.
        — Хорэт, можно я поживу у тебя с недельку в комнате для прислуги?  — спросила я, уже зная, что ответ будет положительный.
        — Можешь. И не недельку. И в гостевой, не пристало тебе с обслугой в одной комнате… придумала тоже…  — недовольно пробурчал мой друг, хотя был явно рад моему решению. Я порывисто его обняла.
        — Спасибо, ждите с Эрин меня сегодня к ночи. Я пойду пока, дело одно закончить надо.  — Улыбнувшись на прощание, подхватила свою сумку и вышла на улицу под укоряющим взглядом орка. По его мнению, срочные дела можно было бы и отложить ради спасения собственной шкуры. Но убеждать меня было бесполезно, так что он просто махнул рукой и потопал за барную стойку, что-то недовольно бурча себе под нос о безмозглых девицах, никогда не слушающих советов старших.



        Глава 1.1

        Я шла прогулочным шагом к «Серебряной Короне», где должна была состояться встреча с посыльным. Таверну Хорэта я покинула с таким расчетом, чтобы оказаться на месте за полчаса до назначенного времени, дабы убедиться, что посыльный придет один, а не прихватив с собой толпу головорезов. А то всякое случается, нужно постоянно быть начеку. Благо, место выбрано удобное: самый центр города, народу много, шумно. В толпе легче всего затеряться.
        И так, что мы имеем… Троих неизвестных, один из которых маг. Отчим, который вдруг воспылал к свой «дочурке» нежностью и заботой. Десяток солдат в помощь посланникам и «радужная» перспектива возвращения домой… Домой… Это уже не мой дом, он перестал им быть, когда меня, ничего не объяснив, срочно сорвали с занятий в Академии Магии, привезли в замок и объявили, что моя мать два дня назад умерла от лихорадки. Потом все было как в тумане, похороны, соболезнования лицемерных гостей, продолжение обучения в Академии, диплом, возвращение в Эрдо. Дальше стало только хуже. Гнусные приставания отчима, вечно пьяные солдаты в большой зале, провожающие меня сальными взглядами и выкрикивающие пошлые шутки в след. Зелон, мой отчим, не мог претендовать на владение замком, так как я была единственным полноправным наследником. Поэтому сначала он думал вынудить меня выйти за него замуж, но подпаленное прицельно брошенным файерболом мягкое место убедило его отказаться от этой затеи. Вскоре, после того, как зажил ожог, он пригласил меня на вежливую беседу в кабинете за бокалом вина, дабы обсудить сложившееся положение.
Но продуктивного разговора опять-таки же не состоялось.
        Когда я пришла, Зелон с порога объявил мне, что берет на себя роль моего опекуна на правах единственного оставшегося в живых родственника, так как совершеннолетней я стану только через пять месяцев. Посему считает, что мне пора подыскать достойного жениха, а наилучшей кандидатурой, несомненно, является его племянник, будущий хозяин соседних земель… Стоит ли говорить, что брак с отвратительным пакостным мальчишкой, который еще и младше меня на четыре года, никак не входил в мои планы на ближайшее будущее, да и не ближайшее тоже… Выслушав мою истерику, сопровождаемую магическим фейерверком, крушением всего, что попадалось под руку, и размахиванием фамильными клинками эльфийской работы, сорванными со стены, отчим вызвал солдат, и меня скрутили, хоть и не без потерь с их стороны, и отправили в комнату для «обдумывания своего поведения», безапелляционно заявив напоследок, что решение опекуна не обсуждается. Что и говорить, утром меня там уже не было… Прихватив с собой упомянутые парные клинки и семейные реликвии, в виде массивного перстня и гранатовой подвески каплевидной формы, которые принадлежали
еще моей пра-пра-пра-пра, короче, много раз прабабушке, кое-какие вещи и более чем скромные сбережения, я покинула Эрдо на своей любимице, кобылке по кличке Дымка.
        Из воспоминаний меня выдернул ощутимый тычок в плечо и последовавшая за ним ругань:
        — Смотри, куда прешь, дура нечесаная!!!  — Задумавшись, я не заметила, как налетела в толпе на высоченного мужчину в черном плаще с надвинутым на глаза капюшоном и попутно отдавила ему ногу, судя по тому, что он стоял невдалеке и, тихо шипя проклятия на мою голову, брезгливо вытирал белоснежным платочком запачканный нос сапога. Накопившиеся злость и раздражение требовали выхода. Я злорадно ухмыльнулась в сторону. Какие мы недотроги! Тоже мне франт разодетый нашелся! А то вымахал с каланчу… Смотрел бы почаще под ноги — не столкнулись, так что поделом. А «дуру» тебе припомню. Изобразив на лице глубокое отчаяние, я дурным голосом заверещала:
        — Ой, высокочтимый тейнар, простите великодушнейше, я ж никогда в столице не была, столько всего интересного, засмотрелась, вы уж не обессудьте. Какая я неуклю-южая, а сапог — это я мигом сейчас поправлю.  — Я нагнулась, выхватив платок у его владельца, которым тот до меня успешно орудовал, случайно уронила, да прямо в грязь. Сделала попытку поднять, одновременно на нем топтавшись, всхлипнула от огорчения, резко поднимаясь и заламывая ручки, чуть задела локоть этого грубияна, добавив небольшой магический толчок… Эффект, надо сказать, превзошел все ожидания… Не думала, что словарный запас этого тейнара столь широк, хоть сейчас в сапожники. Естественно, я кинулась поднимать жертву уличного беспредела, сидящую в грязи посреди мостовой. Но была остановлена та-аким рыком, что почла за лучшее ретироваться, пока меня здесь по-быстрому не прикопали. В след долетело злобное шипение: «найду — убью!!!» Вот-вот, сначала найди. А в том наряде, в котором я сейчас была, а ля доярка из села Дальние Околицы первый раз в столице, меня и родная мама не узнала бы. Но на что только не пойдешь, чтобы стать незаметнее,
а главное — наивнее и беспомощнее в глазах окружающих! Я довольно хмыкнула и улыбнулась своим мыслям. Скоро буду на месте.


        У «Серебряной Короны» я была через десять минут и пристроилась у лавки с украшениями. Но меня больше интересовал вход в означенное заведение, нежели серьги и бусы, представленные в огромном количестве. Теперь остается только ждать и наблюдать.
        За то время, что я там околачивалась, внутрь вошли только двое вояк из гарнизона Его Величества, степенная парочка зажиточных горожан и девка, явно не тяжелого поведения. Видать, клиента тут подыскать решила. Странно, я ее здесь никогда не видела, новенькая, наверное, судя по тому, как по сторонам озирается. Ну что ж, удачи в ее нелегких начинаниях.
        Было ужасно душно, конец лета в этом году выдался неимоверно жарким. Еще чуть-чуть, и я взмокну как мышь. Тем более что под юбкой, на случай, если придется уносить ноги (а в ней-то особо не побегаешь, на месте кулем свалишься), у меня были надеты мои любимые кожаные штаны. Я уж было совсем заскучала, изучая одним глазом изумительно безвкусные серьги, а вторым кося на вход «Короны», как вдруг случайно зацепилась взглядом за две фигуры, уже довольно долго таскавшиеся по этой улочке, с праздным интересом разглядывая предлагаемый в лавках товар. В животе неприятно кольнуло холодом, как всегда бывает, когда меня ожидают особо крупные неприятности. Я сосредоточила свое внимание на этой парочке, оба одеты как обычные горожане среднего достатка, ничего примечательного в их внешности не было. Вообще ничего, что могло бы их выделить из толпы, именно это и настораживало. Буквально через минуту моего наблюдения один из них с огорченной физиономией покинул очередную лавку и, направившись вдоль по улице в сторону Центральной площади, вскоре скрылся из виду. Второй же, потолкавшись у витрин еще минут пять,
решился-таки на покупку какой-то безделушки и со счастливым лицом потопал к цветочнице. Там, придирчиво выбрав букетик, расплатился и скрылся в толпе, что-то весело насвистывая себе под нос. «Так, Мэл, у тебя похоже паранойя на нервной почве начинается. Нельзя же везде видеть врагов». Только после того, как скрылся второй подозреваемый в соглядатайстве, я позволила себе немного расслабилась и чуть не пропустила тот момент, когда мимо прошел быстрым шагом некий тейнар в темно-коричневом плаще, капюшон которого был надвинут так, что лицо полностью скрывала тень, не разглядеть. Я недовольно фыркнула. То, что это и есть человек моего заказчика, я даже не сомневалась. Но кто ж его так на местности маскироваться учил? Любому идиоту станет ясно, что он сюда не просто поесть пришел. Поторчав на улице еще минут пять-семь, так, на всякий случай, и ничего подозрительного не заметив, я направилась к входу в харчевню.


        Внутри как всегда было шумно. Часть посетителей толпилась у небольшого возвышения, где заезжий менестрель аккомпанировал девушке, исполнявшей какой-то экзотический танец. Сквозь гротескный макияж я с трудом узнала лицо той серой мышки, которая прошмыгнула мимо меня полчаса назад. Завсегдатаи заведения сидели чуть в стороне от общей массы, что, тем не менее, не мешало им наслаждаться созерцанием происходящего на импровизированной сцене.
        На долю секунды я замялась, размышляя, стоит ли сразу садиться за столик к незнакомцу в плаще. Поколебавшись, решила что нет, не стоит, пусть думает, что я не распознала, кто же из посетителей тот самый посыльный. По сему, выбрав одинокий столик в углу, справа от входа, я сделала заказ и стала ждать, когда на меня обратят внимание. Зал постепенно наполнялся посетителями. Я поковыряла вилкой мясное рагу, допила травяной настой и начала заметно нервничать. Этот непонятный тип, видимо, и не собирался ко мне подходить, неужели я могла ошибиться, но если это так, то… «Спокойно, Мэл, паника сейчас ни к чему. Расплачиваемся, встаем и ме-едленно-о, не привлекая к себе внимания, двигаемся в сторону выхода, не забывая смотреть по сторонам». Как только я выложила пару монет на стол и собралась вставать, дверь в очередной раз распахнулась, впустив внутрь коренастого мужчину средних лет в темно-коричневом костюме, приличествующем мелкому чиновнику. Он окинул зал скучающим взглядом и, на секунду задумавшись, двинулся прямиком к моему столику.
        — Доброго Вам вечера, тейнара,  — поздоровался он, присаживаясь напротив меня.
        «Глаза как у змеи. Мокрой, скользкой и холодной»  — подумалось мне.
        — Прошу простить меня за столь неуместную задержку. Вы принесли то, ради чего я здесь?
        — Можете не сомневаться, тейнар. Все как договаривались.  — Успокоила я его.  — Со своей же стороны позвольте поинтересоваться, готовы ли вы выполнить обязательства с Вашей стороны?
        — Всенепременнейше, тейнара.  — Он кисло улыбнулся. В этот момент я ощутила, как к моей ноги что-то коснулось. Проверять содержимое я не стала: магически заключенная сделка не позволяет обмануть. Что ж, хорошо, теперь моя очередь. Я, стараясь действовать как можно незаметнее, извлекла из стоящей рядом сумки шкатулку и, не таясь, передала ее сидящему напротив мужчине. Пока он изучал полученную вещь, я быстро запихала свое вознаграждение в сумку, не забыв припрятать часть за отворот сапога в узкий карман, предназначенный вообще для кинжалов. Подняв, наконец, глаза и столкнувшись с неприятным взглядом оппонента, я кивнула, подтверждая, что условия выполнены. Он чуть наклонил голову в ответ, затем встал и направился к выходу. Но не дошел.
        Дверь резко распахнулась, и в харчевню влетело шестеро вооруженных человек. Мой недавний собеседник поразил меня скоростью своей реакции. Моментально сообразив, что к чему, он рванул в сторону кухни, надеясь выбраться на улицу через черный ход для прислуги. Я, не размышляя более, нырнула под стол. Там быстрым движением рванула на себе надоевшую юбку. Трое из новоприбывших последовали за посыльным. Дальше его судьба меня мало волновала, свои бы ноги унести, да желательно без потерь. Харчевня находилась в полуподвальном помещении и освещалась через узкие окошки, расположенные почти под потолком, взрослый мужик вряд ли пролез в такое, а вот я могу попытать счастья. Больше времени на размышления не оставалась. Я метнулась к ближайшему окошку, выходившему не на центральную улочку, где была расположена входная дверь, а на неприметную боковую. Главное успеть, пока оставшиеся трое разбираются с пьяными посетителями, которым не понравилось, что их внимание отвлекают от девушки, вытанцовывающей замысловатые па. Я уже была у цели и замахивалась здоровенным подсвечником на ни в чем не повинное стекло, когда в
помещение вломились еще семеро в серой униформе Тайного Ведомства. Видимо первая партия здоровяков была послана для пробы. Поняв, КТО именно пожаловал, местные бунтовщики резко поутихли. Даже интересно, в честь кого такую облаву устроили. Стекло со звоном осыпалось, я подтянулась на руках и аккуратно, чтобы не порезаться, стала протискиваться в узкое отверстие. В этот миг раздался громкий окрик, перекрывший общий шум.  — Вон она, держи!!!
        «Мама…»  — только и успела я подумать, выбираясь на свежий воздух. Наугад выбрав направление, рванула подальше от этого места, раскинув щупальца заклинания-паутинки, которое предупредит меня, если кто-то будет использовать магию в непосредственной от меня близости. Чтоб еще раз туда, хоть одной ногой… да ни за что в жизни…


        Я петляла, как заяц, по узким улочкам в наступающих сумерках, пугая редких прохожих. Те, завидя меня, шарахались в стороны, уступая дорогу, и шипели вслед проклятья сквозь зубы. Мне было все равно, осталась только одна мысль — бежать, и бежать как можно дальше, путать след. Сзади слышался топот подкованных сапог о мостовую, и ощущались отголоски заклятий, готовых вмиг сорваться в мою сторону, стоит только оказаться у «серых» на виду более чем три-четыре секунды. Ровно столько требуется времени, чтобы сфокусировать магический удар на цели. Как-то я попалась в руки служащим Тайного Ведомства. Я тогда только приехала в столицу. Мне крупно повезло, в тот раз, меня схватили при общей облаве на какую-то шайку, к которой я не имела никакого отношения. Недоразумение быстро было выявлено, и меня отпустили. Но и этого я никогда не забуду. Страшно наблюдать, когда после допросов вместо сильных и спокойных мужиков обратно возвращались полусумасшедшие, трясущиеся от страха люди. Что странно, на них не было ни одного синяка или царапины… Серые, как людей Ведомства прозвали в народе, набирают по деревням сирот и
сами занимаются их воспитанием, потому все как один безоговорочно преданы своему начальнику. Фантазия рисовала красочные картины моей поимки и следующей за ней неизвестностью. Животный ужас гнал вперед, не давая остановиться на передышку, иначе найдут, догонят…
        Погони я уже за собой не слышала, неужели оторвалась? Сердце бешено стучало в груди, будто хотело вырваться наружу. Неожиданно дорогу мне перегородили три фигуры. Я с разгону завернула прямо перед их носами в маленький переулок, поскользнулась на повороте, упала, больно ушибив локоть правой руки и подвернув ногу. Но это были мелочи, я взяла низкий старт из положения лежа. Темно. Ни зги не видно, бегу из последних сил, выставив вперед руки, рискуя споткнуться обо что-нибудь и свернуть себе шею… и натыкаюсь на стену… тупик…
        Еще минута — и они будут здесь. Взгляд метнулся вверх в поисках выхода. Подпрыгнув, я зацепилась за карниз чьего-то окна. Теперь подтянуться. Как же болит нога! Я была почти на крыше, когда внизу появились мои преследователи. Один из них выхватил лук, запела тетива, я дернулась в последний момент, около уха что-то звякнуло.
        — Твою мать! Идиот!!! Ее сказали живой доставить.
        «Лучше бы уж сразу прирезали. Хоть не мучиться». Магов среди них не было. Пока серые взбирались по стене, я продвигалась дальше, осторожно переползая с крыши на крышу. Хорошо, что дома с этой части города стоят впритык друг к другу. Под ногами крошилась черепица, будем надеяться, что никто не обратит внимания на изредка срывающиеся вниз осколки.
        Но далеко мне уйти не удалось, впереди зияла дыра в три метра длиной, а за ней маячила призрачной надеждой крыша следующего дома. Я оглянулась. На фоне темного неба уже показалась фигура одного из преследователей. На секунду я прикрыла глаза, взвешивая все за и против. Выбор дался ох как нелегко, но другого просто нет. Я все-таки решилась. Быстро скинув одежду, спрятала ее в сумку, которую каким-то чудом умудрилась не потерять во время этой безумной гонки. Нагое тело приятно холодит легкий ночной ветерок. Глубокий вдох, меня буквально выворачивает чуть ли не на изнанку, мышцы сводит судорога. Как же я давно этого не делала, зареклась ведь, что никогда впредь не буду… Но сейчас особый случай, по другому нельзя. Секунда, и я стою на четырех лапах, миллиарды разнообразных запахов ударили в теперь не по-человечески чувствительный нос. А серые уже близко. Сумку в зубы, разгон, прыжок и я на той стороне, лечу дальше под звездным черным небом, почти не касаясь лапами крыши. Сковывающий тело страх почти отступил. Неожиданно одна лапа проваливается в зазор между неплотно подогнанными кусками черепицы, на
мгновение застревает, и я кубарем лечу вниз. Доля секунды, и тело пронизывает дикая боль. Поднимаю глаза и упираюсь взглядом в высокую фигуру, стоящую прямо надо мной. Хищник. Опасный хищник. Пересилив боль, вскакиваю. Все тело ноет. Делаю отчаянный прыжок в попытке скрыться, сверх меры напрягая мышцы. Но уже понимаю, что поздно. Тонкая нить ловчего заклятья опутывает со всех сторон. Тело опять сводит судорога. Я голая лежу на пыльной мостовой.
        — Заставила же ты нас побегать.  — Мужчина, изловивший меня, наклоняется, заглядывает в лицо, усмехается: — Так вот кто меня сегодня так безжалостно вывалял в грязи.  — Я непонимающе смотрю на него, еще секунда, и проваливаюсь в гулкую пустоту.



        Глава 1.2

        Сознание медленно возвращалось. Все тело ныло, как будто им посчитали все ступеньки парадной лестницы королевского дворца. Я попыталась применить лечебное заклинание, но вместо долгожданного облегчения почувствовала, как что-то обожгло запястья. Так, значит антимагические браслеты, плохо. Можно сказать — хуже некуда. Надо все-таки открыть глаза и посмотреть где я нахожусь. Но делать этого совсем не хотелось. Рядом послышался легкий шорох, значит я не одна здесь. А где это ЗДЕСЬ??! События, произошедшие вечером, пестрой вереницей промелькнули в памяти, заставив оцепенеть от ужаса. Тайное Ведомство вот уже полтора года безуспешно пытается меня вычислить. Дерзкие ограбления, совершенные мной, продумывались до мелочей, до каждого шага. Ни разу я не оставила ни одной улики, ни одной зацепки. Хотя для меня это занятие было скорее игрой, своеобразным развлечением, щекочущим нервы. Ну и заработком конечно тоже. Заказы получала исключительно от главы Гильдии, так что даже предполагаемые соратники не имели никакого представления о том, как я выгляжу. Как же им удалось меня найти?
        Тихий скрип, изданный пододвигаемым ко мне предметом, по всей видимости стулом, чуть не заставил вздрогнуть, выдав тем самым присутствующему, что я очнулась.
        — Ну и долго мы будем притворяться?  — Глубокий, обволакивающий голос с чуть заметной хрипотцой. Я внутренне сжалась, но глаза все-таки открыла. Первым, что попало в мое поле зрения, оказался магический светильник, висевший под потолком. Узкая кушетка, стоящая в углу маленькой серой комнаты, на которой я и лежу. Взгляд скользнул дальше и наткнулся на моего посетителя. Верхом на стуле сидел тот самый красавчик, которого я давеча решила проучить, и сверлил мою скромную особу тяжелым взглядом. Сердце ухнуло куда-то в район пяток.
        — Доброе утро.  — Только и смогла я пролепетать, испуганно рассматривая гостя. Хотя это еще можно поспорить кто у кого в гостях. Мужчина был отлично сложен: высокий, жилистый, но не лишенный изящности. Под одеждой угадывалось крепкое тренированное тело воина, а в сочетании с его ростом… Еще по первой встрече я помнила, что он выше меня как минимум на две головы. Одет в простые черные штаны и просторную, опять-таки же черную, рубаху на выпуск, сверху небрежно накинут плащ, кожаные, отличного качества сапоги, из голенищ которых выглядывали рукояти кинжалов. Далее взгляд уперся в его лицо. Резко очерченные скулы, чуть заостренный подбородок, аккуратный прямой нос. Вокруг глаз легла сетка тоненьких морщинок, а вот их цвет… ТАКОГО никогда в жизни не видела. Правый был болотно-зеленого цвета, а левый — как будто расчерчен пополам: одна половинка — как и правый глаз, вторая же никак не могла определиться с оттенком, становясь то янтарно-желтой, то оранжевой. Не могу сказать, что меня это не напугало. Капюшон плаща слегка съехал назад, и из-под него стали видны волосы ОГЕННО-КРАСНОГО цвета. Это последняя
капля, со мной приключилась натуральная истерика, начавшаяся с тихого хихиканья, постепенно перерастающего в сдавленные всхлипы. Надо ж было так попасть. Передо мной во всей своей красе сидел сам Глава Тайного Ведомства. Шиэнэлор Ан» Терро собственной персоной. Чем не повод для веселья перед отправкой в Серебряные Штольни на постоянное место жительства. Про этого человека, или НЕ человека, ходило много разнообразных баек в народе, одна другой краше. Основная суть всех сводилась к тому, что более жестокого человека на свете не существует, что, тем не менее, горожане под присмотром его Ведомства — как за каменной стеной, что не было ни одного преступника, попавшего к нему в руки, который не сознался бы в содеянном. Его боялись до дрожи в коленках, и не без оснований, но считали более чем достойной кандидатурой на занимаемую должность. А вот по поводу его родословной возникало много толков. Кто-то говорил, что в нем замешена кровь давно ушедшей из нашего мира Старшей расы, кто-то опрометчиво грешил на вампиров, но большинство утверждало, что не обошлось дело без непосредственного демонического участия.
Собственно этим и объясняли необычный цвет волос и глаз худшего ночного кошмара всех представителей «нестандартных» профессий.
        От довольно сильной оплеухи голова мотнулась в сторону. Опешив от такого неуважительного обращения к своей персоне я резко заткнулась, вперив взгляд в этого негодяя.
        — Хватит истереть.  — Произнес тот скучающим тоном. Подождав, пока я утру слезы и, грозно насупившись, приму вертикальное положение на лежанке, он продолжил.  — Итак, тейнара Мэлириэн Эрд'Соэнли,  — я нервно всхипнула, услышав свое полное имя, откуда он знает?  — меня очень интересует вопрос, что вы делали в небезызвестной Вам таверне «Серебряная Корона» вчера вечером.  — Он сделал небольшую паузу. Но, как только я состроила гримасу несчастной провинциальной простушки, и раскрыла рот, добавил:
        — Хочу сразу предупредить, хорошо подумайте, дорогая тейнара, прежде чем ответить, возможно, этот рассказ сильно повлияет на Вашу дальнейшую судьбу.  — Я почему-то сразу ему поверила и так поспешно захлопнула рот, что прикусила язык. На глазах выступили слезы. А этот нахал только ехидно оскалился. Ндя, а с зубками у нас что-то не так, или мне показалось? Я молчала, мучительно ища выход из сложившегося положения, он не торопил. Надменная усмешка, блуждавшая по лицу мужчины, сильно мешала мыслительному процессу. Поняв, что пауза уже порядком затянулась, я собралась с духом и начала рассказ:
        — Вчера утром ко мне зашел один мой знакомый из Гильдии и попросил об одолжении…  — очередная оплеуха, полученная разнесчастной мной, подсказала, что мне не поверили.
        — Неправильный ответ,  — он как-то сочувствующе усмехнулся, теперь я готова была поклясться, что его клыки длиннее, чем у обычных людей,  — давайте попробуем еще раз и с самого начала, пожалуйста.  — Он оперся локтями на спинку стула и положил подбородок на сцепленные замком кисти рук, показывая, что он весь внимание.
        — А что мне будет за то, что я все расскажу, как было на самом деле?  — сразу же спросила я, попытавшись найти в этой ситуации хоть какую-нибудь выгоду. Соврать, видимо, все равно не удастся. В ответ этот ск**… мм… нехороший человек искренне, чуть не до слез, рассмеялся, от чего в этой странной комнате без окон стало еще неуютнее.
        — На твоем месте я бы думал о том, чего бы тебе за это НЕ было.
        Нервы не выдержали: от злости, обиды на саму себя, на этого злыдня, на весь мир захотелось вцепиться когтями в это самоуверенное лицо. Подушка, которую я до этого нежно прижимала к себе, прицельно полетела в мужчину. Но конечной цели так и не достигла. Импровизированный снаряд осыпался пеплом в паре сантиметров от носа мужчины, но смеяться он прекратил. Внешне холеная аристократично-изящная рука, секундой позже сжавшаяся на моем горле, на проверку оказалась крепче закаленной стали. Когда я начала уже хрипеть, пальцы немного разжались, давая воздуху беспрепятственно проникать в легкие. Глаза напротив не отпускали мой взгляд, комната начала теряться в какой-то непонятной дымке, мыслей в голове не осталось. Мамочки, что же это такое? Я с удивлением отметила, что половинка левого глаза этого зверя стала абсолютно черной, и на ней, то и дело, появляясь и пропадая, вспыхивали красные искорки. Как в тумане я услышала повторенный вопрос, а затем женский срывающийся голос, который описывал события последних четырех дней моей жизни.
        С ужасом я поняла, что рассказчица — я сама. Взгляд колючих глаз, казалось, проникал в самые дальние уголки моей памяти, заставляя говорить. Волной накатило отчаяние, а за ним понимание, что не с вилах это прекратить. Мой голос продолжал повествование, а по щекам катились слезы бессилия, но он не обращал на них никакого внимания. Я слушала в пол уха свой же рассказ о том, как меня ночью выдернули из постели доверенные лица Главы Гильдии, Нокса, с «вежливой просьбой» немедленно прибыть к обычному месту встречи.
        — Где?
        Мелькают воспоминания, нельзя выдавать, мой голос замолк. Ощутимый ментальный удар, виски разрываются болью, и я продолжаю. Встреча состоялась в портовом кабаке «Хвост Русалки». На стандартный вопрос «Что будете заказывать?», нужно ответить: «Мне б, достопочтенный, молочного поросенка под хреном и горчичный соус с южных провинций…», чего отродясь не подавалось в этом заведении, и тебя проводят во внутренние помещения. Там обыщут, заберут оружие и отведут к Ноксу. Дальше про необычный заказ, грозящий крупным скандалом, все-таки ограбить надо было не абы кого, а племянника самого короля Oрекса II. Дело рисковое, но она способна провернуть и не такое… Про проникновение в фамильный особняк, как обезвредила потерявшего бдительность мага и навеяла сонные чары на остальных, используя мощный накопитель, про злополучный вечер, про мужчину в коричневом плаще.
        — Это мой человек, специально вырядили как дурака, чтобы ты убедилась, что клиент на месте,  — очередная ухмылка. Рассказ про погоню, как бежала по крышам, как запнулась и упала. Это все. Почти все. Кое-что удалось недоговорить. Нет, не утаить, недоговорить. Про Хорэта (рассказала, что перед встречей просто ужинала в таверне) и про концовку погони. Я почувствовала, что туман начал отступать.
        — Великолепно,  — улыбнулся своим мыслям тейнар Шиэнэлор Ан» Терро, откидывая за спину волосы, собранные в хвост,  — можешь же, когда захочешь. Теперь меня интересует другой вопрос, почему мне на голову свалилась не девушка, как ожидалось, а здоровенная рысь?  — Понимая, что выхода нет, и рассказать меня заставят, я стиснула зубы и беспомощно стала озираться в поисках возможных вариантов для побега. О-о, если бы не антимагические оковы… Поняв мои мысли, мужчина скептически усмехнулся:
        — Даже не думай, ничего не выйдет. Понимаю, вопрос сложный, но давай я тебе немного помогу. У нас есть данные о происшествии двухлетней давности в неком замке Эрдо, находящемся в северной провинции Торсек. Ночью какой-то зверь разорвал половину охраны (без малого двадцать человек) и скрылся. Как утверждают местные жители, он же похитил единственную наследницу тех земель, с тех пор на полных правах там правит ее отчим.  — Он замолчал, пристально всматриваясь в мое лицо, ловя все эмоции, которые на нем отражались. Но я этого не замечала, перед моими газами вновь стоял мой замок, каким я его запомнила. В ту ночь, после разговора с Зелоном, я замыслила побег. Выбравшись из комнаты, я прокралась в апартаменты моей матери, залезла в скрытый сейф и забрала фамильные реликвии, там же на кровати обнаружились и клинки, сорванные мной со стены в кабинете отца. Когда я тихо прикрыла за собой дверь и бесшумно заскользила к лестнице, сзади послышался окрик. Обернувшись, я увидела солдат отчима. Они были пьяны. Мою комнату всегда закрывали на ключ на ночь, во избежание «недоразумений», как это называл Зелон.
        — Смотрите-ка, юная баронесса. Одна, ночью…  — раздались смешки.  — Наверное заблудилась, надо ее проводить до спальни, уложить, одеяльце подоткнуть…  — дружки говорящего охотно закивали, масляно поблескивая глазами. В следующий момент меня уже держали трое из них. Я брыкалась, кусалась, пиналась, плакала, но все было бесполезно, меня приволокли в мою комнату, сорвали одежду. Двое держали за руки, двое за ноги. А пятый начал, довольно сопя, шарить по моему телу жирными руками. От этих воспоминаний даже сейчас хотелось визжать от омерзения… В тот момент, когда он лишил меня невинности, у меня началась бесконтрольная трансформация. Что было дальше — помню я смутно. Вкус крови на губах, растерзанные тела на полу, шарахнувшуюся от меня Дымку, которую пришлось долго уговаривать везти свою хозяйку, как отмывалась от побуревшей крови у ручья в лесу. С тех пор я зареклась, больше не трансформироваться. В нашей семье все потомки имели способность обращаться в кошачьих. Поэтому и род назывался Соэнли, что с древнего наречия означает «со — большая, оэнли — кошка». У каждого был свой «тотем», мой отец,
например, становился пумой. А я вот — рысью. Но я начала бояться этого второго Я с той ночи. Именно она разорвала двадцать человек, даже не задумываясь, и я не смогла ее остановить.
        Воспоминания нахлынули на меня вновь, как ни старалась загнать их в самый дальний уголок души. Рыдания подступали к горлу, но я не могла позволить себе расплакаться под внимательным взглядом Шиэнэлора Ан» Терро. Внезапно он отвернулся, резко встал и, ни слова не говоря, вышел, плотно притворив за собой дверь. Раздался звук поворачиваемого в замке ключа.
        Наконец-то спасительная тишина, я разрыдалась в полный голос, в который раз переживая события той ночи. Слава Веллору, этот демон в обличье человека не заставил меня рассказывать это. Никто не знает, и не должен узнать, я этого не переживу такого позора. Незаметно для себя я уснула, закутавшись в ветхое одеяло.



        Глава 1.3

        Мне снилось, что солдаты меня все-таки поймали и пытаются утопить в колодце. Было жутко страшно и холодно. Я резко села на кровати, все еще не отделяя сон от реальности. Как и в предыдущий раз передо мной на стуле сидел Глава Ведомства, а над моей кроватью висела локальная грозовая тучка, из которой лило как из ведра. Интересный способ побудки арестованных. На секунду мы встретились взглядами, меня опять начало затягивать в неизвестность, тот сразу отвернулся, и все прошло.
        — Не желает ли тейнара позавтракать?  — осведомились у меня таким тоном, что я готова была провалиться сквозь землю.  — Прошу прощения за то, что разбудил, но ввиду некоторых обстоятельств был вынужден принять крайние меры.
        — Тейнара желает, и не только позавтракать, но и принять ванну,  — выдала я, выбираясь из-под одеяла и направляясь к маленькому столу, где обнаружились плошка аппетитной каши с кусочками мяса, пара свежих булочек и стакан травяного настоя. Пройдя пару метров и поймав на себе заинтересованный взгляд, я опустила глаза вниз, обнаружив, что на мне только мокрая мужская рубаха, липнущая к телу после своеобразной побудки… Покраснев как свекла и издав вопль, достойный вождя племен пограничных земель, я кинулась обратно к кушетке, схватила мокрое насквозь одеяло и завернулась в него так, что не было видно даже носа. Этот куль, пошатываясь как под порывами ветра, прицельно проследовал к завтраку, пару раз споткнувшись, чуть не упав, и, наконец, приземлился на стул у накрытого стола. Тихий смешок из угла, где стояла лежанка, я игнорировала. Да и что мне оставалось делать, если только добавить «я рад, что смог повеселить Вас». Злобно зыкнув в сторону, где сидел мой мучитель, я принялась за кашу. Мням… никогда бы не подумала, что арестантов кормят так вкусно… добавочки бы… От вопроса «Что ты знаешь об этой
шкатулке и о ее содержимом» кусок мяса застрял в горле. Я закашлялась, схватила стакан с травяным отваром, чуть не вылив половину на себя, и сделала большой глоток. Придя в себя, я с укоризной покосилась на мужчину. Тот никак не отреагировал.
        — Кстати, можешь меня называть Шиэн,  — он на секунду задумался,  — а как сократить твое имя?  — он вопросительно поднял бровь.
        — Как тебе больше нравится,  — буркнула я, расправляясь с завтраком. «Или обедом? Сколько я здесь уже?».
        — Я знаю, что близкие называют тебя Мэл, но мне больше по душе Риэна, ты не против?  — я возмущенно фыркнула.  — Ты сама сказала «как мне больше нравится»,  — ехидно улыбнулся Шиэн. Вот подлец…
        — И с чего мне такие привилегии, называть Главу Тайного Ведомства по имени?  — поинтересовалась я, попутно расправляясь с булочкой.
        — Скоро все узнаешь.
        Я с сомнением хмыкнула. Окончательно расправившись с едой, довольно откинулась на спинку стула.
        — Ну так, вернемся к нашим баранам. Точнее кошкам. Ты знаешь, кто являлся твоим заказчиком?  — я удивленно покачала головой, откуда?  — Неудивительно. А то, что твоей персоной очень интересовались некие люди, посланные вернуть тебя домой, тебе известно?  — пристальный взгляд я ощущала почти физически.
        — Да, меня предупредили недавно.  — Главное чтобы он не стал выпытывать, кто именно. Не могу я так подставить Хорэта.
        — И, видимо, незадолго до встречи в «Серебряной Короне».  — Я загнанно заозиралась в поисках спасения от этого ужасного человека, и откуда он все знает? Шиэн понимающе хмыкнул.
        — Не переживай за своего друга, до тех пор, пока он ведет свои дела не выходя за рамки приличий, мы его не тронем…
        — Так вот, о чем это я. Твой заказчик и некромант из «поискового отряда»  — это одно лицо. Странно даже, что он тебя не узнал при встрече у Нокса.  — Он молча наслаждался произведенным эффектом. А я вытаращив глаза, уже рисовала себе картину возможных последствий того визита. Этот некромант меня бы скрутили в считанные секунды.
        — Интересно, зачем я им понадобилась спустя два года?  — Задумавшись, я не заметила, что произнесла вопрос вслух, и очень удивилась, неожиданно получив на него ответ.
        — Меня тоже сильно заинтересовало это обстоятельство. Но особо много узнать не удалось,  — он скривился, как от недозрелого лимона. Видимо такое положение вещей сильно бьет по самолюбию, злорадно усмехнулась я.  — Но кое-какие сведения нам все же удалось получить. В первую очередь — свиток. Он является мощнейшим артефактом.  — Я уже открыла рот, чтобы возразить. Никакой магии я не почувствовала, пока предмет, интересующий заказчика, находился у меня.  — Но шкатулка, в которой он хранится, была устроена так, что полностью поглощает сильнейший магический фон любого предмета в радиусе трех метров. Два архимага трудились над ее созданием. Позже, чтобы обезопасить свиток от кражи, когда он попал к последнему своему владельцу, было решено хранить его в той шкатулке. Во-вторых, суть существования этого артефакта в том, что он указывает путь к усыпальнице основателей твоего рода, что предположительно находится в Северных горах.  — Шиэн ненадолго замолчал, давая мне время переварить новости.
        — Думаю, ты не раз слышала легенды о твоих предках, которых считают иномирцами. Вызвать их духов без крови одного из потомков невозможно, поэтому-то некромант так нуждается в твоем присутствии.
        — А зачем им их вообще вызывать?!!  — Я много раз слышала рассказы местных жителей о Вeрте и Нолэри», но никогда не думала, что они реально существовали.
        — А вот это уже не твое дело.  — Шиэн жестко прервал поток моих вопросов, готовых сорваться с языка.
        — Как это не мое??!  — взвилась я от подобной наглости.  — Очень даже мое!! Ведь это МОЙ род, это усыпальница МОИХ предков и это МЕНЯ ищут, причем не пойми для чего!!!  — Кричать я прекратила только после того, как захлопнулась дверь за моим собеседником.
        Побушевав немного, снимая напряжение, скопившееся за последние сутки, я потихоньку успокоилась. Кстати, сейчас день? Или уже ночь? И где моя одежда? Перспектива щеголять и дальше в одной рубахе с чужого плеча меня не прельщала. Я обвела взглядом место своего заточения. Ндя, стол перевернут, мокрое одеяло валяется посреди комнаты, рядом с ним осколки посуды, в которой подавали завтрак. Раздался легкий стук в дверь, потом шорох поворачиваемого в замке ключа. В комнату вошла пухленькая женщина, за ней показались два молоденьких паренька, втаскивающих бадью для купания. Дождавшись, пока они ее установят в середине комнаты, наполнят водой и выйдут, она выдала мне мыло, пушистое полотенце и положила на стул сверток с одеждой. Покачав головой, оглядела устроенный мной бедлам, и, забрав мокрый матрац и одеяло, вышла, не проронив ни слова.
        Как только за женщиной закрылась дверь, я скинула с себя опостылевшую рубашку и забралась в лохань. Горячая вода расслабляла, мышцы уже не так болели. Откинув голову назад на бортик, я закрыла глаза, наслаждаясь окутывающим меня теплом. Как же меня угораздило так проколоться. Единственный плюс в моем теперешнем положении — здесь посланники Зелона меня точно не найдут. Зато вот минусов было, хоть отбавляй. Непонятно еще, что от меня хочет начальник Ведомства, ведь не просто так меня тут держат. Если бы хотел упечь в Серебряные Штольни, то я уже была бы на полпути туда, да и врятли бы меня содержали с такими удобствами. Определили бы в камеру вместе со всеми. А здесь… Комната хоть и была маленькой и не имела окон, на тюремные застенки мало походила. О моей дальнейшей судьбе Шиэн пока молчит, а спрашивать самой боязно. Подожду, пока сам разговор заведет. При воспоминании о красноволосом нахале по телу пробежала волна непонятного тепла. Мое второе Я на редкость правильно его охарактеризовало. Опасный хищник, сильный, безжалостный, уверенный в себе. Но такой притягательный. Снова раздался шум
открываемой двери, на который я никак не отреагировала. Наверное, это принесли сменное постельное белье. В подтверждение моих мыслей шаги проследовали к кровати, та чуть слышно скрипнула под опустившейся на нее тяжестью. Чуть шаркая, гость повернул обратно и вышел, аккуратно притворив за собой дверь. Странно, на ключ меня не закрыли. Может просто забыли? Надо будет попытаться воспользоваться этой промашкой, вот только помоюсь. Я продолжала лежать в воде, жмурясь от удовольствия, когда отчетливо ощутило чье-то присутствие.
        Резко распахнув глаза, я наткнулась на изучающий взгляд зеленых глаз, точнее почти зеленых. Половинка левого сейчас была голубой. Шиэн стоял за моей спиной, опираясь руками на края бадьи и склонившись над моим лицом. Пару мгновений я приходила в себя от неожиданности. Потом пришло осознание того, что я сижу полностью раздетая, а вода ровным счетом ничего не скрывает. Взгляд метнулся стоящему рядом стулу, где я бросила рубашку, но ее там не обнаружилось.
        — Можешь не искать, ее забрала Марта.  — Промурлыкал Шиэн, обхватив обеими ладонями мой подбородок так, что я не имела возможности отвернуться, продолжая гипнотизировать взглядом. Это завораживало. Он чуть подался вперед. Но я, испугавшись неизвестно чего, дернулась в сторону, подняв тучу брызг. Вслед раздался издевательский смех. Прижавшись спиной к противоположной от мужчины стенке бадьи, я шипела сквозь зубы проклятья, растирая ушибленное плечо. Он сделал шаг в моем направлении. Мне стало страшно.
        — Я буду сопротивляться,  — хрипло выдавила я, не узнавая собственный голос. В ответ он разразился смехом еще сильнее. Я, пылая праведным гневом, запустила в Шиэна горшочком с мылом, он легко увернулся, даже не сдвинувшись с места. А вот я, поскользнувшись, рухнула в воду. Смех резко оборвался, а мой взгляд опять был прикован к его глазам. Комната знакомо начала таять в дымке. Хотелось убежать и забиться в самый дальний угол, но мышцы как онемели.
        — Поднимись,  — прозвучало как приказ, и мое тело повиновалось. К своему ужасу я поняла, что не в силах сопротивляться, и стою перед ним нагая по пояс в воде,  — подойди,  — я медленно сделала несколько шагов навстречу и уткнулась бортик. Шиэн по-хозяйски обхватил одной рукой мою талию, второй приподнял подбородок,  — поцелуй меня,  — я боролась с собой изо всех сил, но тело, предательски игнорируя потуги своей хозяйки, привстало на цыпочках и прильнуло губами к его губам. Дальше последовал откровенный, захватывающий душу поцелуй, от которого меня не осталось сил к сопротивлению.
        Я пришла в себя, когда поняла, что меня больше никто не удерживает, а дымка в сознании бесследно рассеялась. Я резко отстранилась и села в бадью, погрузившись в воду по самую шею. По мне скользнул скучающий взгляд:
        — Надеюсь, ты поняла, что если бы я чего-то от тебя хотел, то давно уже получил…  — Шиэн развернулся по направлению к двери.  — Я вернусь через двадцать минут, будь так добра, приведи себя за это время в порядок,  — и вышел. Мне, почему-то, стало обидно до слез.



        Глава 1.4

        Через двадцать минут я сидела на свежезастеленой кровати в черных облегающих штанах до колена, такого же цвета корсете, надетого поверх белой рубахи, и в удобной домашней обуви. Дверь открылась, впуская гостя, как раз в тот момент, когда я пыталась хоть как-то просушить длинные тяжелые волосы полотенцем. Сев напротив, он с минуту изучающе смотрел на меня.
        — В свете некоторых событий последних дней я принял неутешительное для Вас, тейнара, решение.  — Я внутренне заледенела, ожидая продолжения, официальный тон не предвещал ничего хорошего.
        — Отпустить Вас на свободу, ввиду сомнительных «заслуг», я не могу, да и не хочу,  — и все-таки на Штольни, отрешенно подумалось мне.  — Но, если Вы согласитесь на сотрудничество, мы, с нашей стороны, возможно, пересмотрим Ваше дело.  — Продолжил он, задумчиво меня рассматривая.
        — В двух словах, Вы предлагаете мне выполнить какое-то поручение, взамен я остаюсь на свободе.  — От напряжения голос не слушался, сорвавшись на последнем слове.
        — В общих чертах именно так, только это будет не пустяковое поручение и займет определенное время… Не дав договорить, я перебила:
        — Мне все равно, пусть так. Но потом я буду свободна.
        — Что ж… Ты выбрала.  — Шиэн опять перешел на непринужденный тон.  — Теперь к сути дела. Нам необходимо вернуть артефакт, но без лишнего шума. Свидетелей не должно остаться. В данный момент он находится на пути в твой родовой замок. Нагнать отряд можно, прошли только сутки с момента отъезда из города, только есть одно НО… Везет его некромант, в сопровождении одного из спутников и двадцати четырех солдат. Они хорошо позаботились о безопасности, а выдвигать военный отряд, значит, не обойтись без огласки. В связи с этим, наилучшим выходом из положения было бы изъять шкатулку непосредственно в замке.
        Не веря в свою удачу, я выпалила:
        — Я привезу ее Вам.  — Он хмыкнул.
        — Неужели ты думаешь, что я отпущу тебя одну. Тебя будут сопровождать.  — Этого следовало ожидать, с чего бы ему мне доверять.  — Кроме того, я не уверен, что ты сможешь прирезать всех заговорщиков в замке.
        — Да, пожалуй.  — Пробормотала я.
        — Сейчас еще утро. Даю тебе времени до вечера на подготовку всего необходимого. С закатом будь у Северных ворот, тебя там будут ждать. Марта сейчас принесет твои вещи, полагаю что денег, заработанных на последнем заказе, тебе с лихвой хватит.  — Ну вот, я еще на свои кровно-заработанные снаряжаться должна… Но ничего, переживу, лишь бы остаться на свободе.
        — И вот еще что, дай свою руку.  — Я замялась. Что он еще от меня хочет?
        — Это еще зачем.  — Вместо ответа он резко схватил меня за запястье и надел на мизинец маленькое колечко. Тонкая полоска метала, похожего на серебро, со вставкой из неизвестного мне зеленоватого камня. Затем так же быстро щелкнул застежкой антимагических браслетов. Те упали мне на колени. Поймав мой вопросительный взгляд, Шиэн пояснил:
        — По этому кольцу я всегда буду знать, где ты, так что не пытайся сбежать, все равно найду.  — Я тайком попробовала снять его с пальца, но оно не поддавалось, свободно прокручивалось, но сниматься не желало. Мой маневр не укрылся от глаз мужчины.
        — Снять его смогу только я,  — он пакостно подмигнул, отвесил шуточный поклон,  — а теперь позвольте откланяться, дражайшая тейнара. Смотри не опаздывай.  — Добавил он на ходу.


        Как же приятно вновь почувствовать себя свободной и пользоваться магией. На радостях я зашвырнула маленьким фаербольчиком в ворону, сидящую на краю крыши, немного подпалив ей хвост. Та, возмущенно каркнув, поспешила ретироваться. Смотаться бы сейчас из города, залечь на дно и не высовываться с годик… Эх, какой план, не будь этого несчастного колечка, только бы они меня и видели.
        Я направлялась быстрым шагом в восточную часть города, где снимала комнату. Хозяйки дома не было. Протопав по скрипучей лестнице наверх, я оказалась перед двустворчатой дверью. Странно, не заперто. Чуть толкнув правую створку, я осторожно заглянула внутрь. Вроде все вещи на месте, только лежат как-то… не так что ли. Выходит кто-то заходил в мое отсутствие, ну да мне теперь нет до этого дела. Быстро собрав свои пожитки, благо их было не много, и, сунув в голенища сапог кинжалы, направилась к выходу. Проходя через гостиную, я притормозила, решив, что уходить, не попрощавшись, было бы невежливо. Набросав пару строк на листе бумаги, извинившись за свое внезапное исчезновение, я положила письмо на обеденный стол вместе с ключами и, задумавшись на секунду, добавила пару монет. Старушка во мне души не чаяла, только недовольно ворчала по поводу того, что молодая девка предпочитает брюки женской одежде. Окинув на прощание взглядом свое теперь уже бывшее жилище, я быстрым шагом покинула уютный домик.
        Направляясь к Хорэту, я решила зайти по дороге в торговые ряды, чтобы сразу купить недостающие вещи для путешествия. Для начала надо найти подходящее оружие. Ввязываться в такую авантюру, имея в арсенале только два парных фамильных клинка и кинжалы, право не стоило. Немного побродив по рынку я зашла в знакомую лавку, которую содержало семейство гномов. Хозяин был занят очередным богатым клиентом и только приветливо кивнул, увидев меня. Там я присмотрела себе небольшой удобный арбалет и два наруча с метательными дротиками, пропитанными сильным усыпляющим снадобьем и ядом. Полезная вещь, особенно при встрече с крупными хищниками в лесу. Сразу почему-то вспомнился Шиэн, но я погнала прочь мысли о нем. Расплатившись с гномом, я вышла на улицу. Так, что у нас на очереди?
        После посещения лавки травницы Норрии я была почти полностью готова к дороге. Запас снадобий и мазей никогда не станет лишним в походе. Мало ли что может приключиться. Жуя горячий пирожок, купленный с лотка у пышнотелой горожанки, я дошла до таверны Хорэта. Судя по выражению его лица, когда я вошла, меня уж не чаяли здесь увидеть.
        — Мэл, где ж ты пропадала, дочка,  — меня крепко обняли две стальные ручищи,  — я уж и молодчиков своих к тебе домой среди ночи посылал, когда ты не явилась, а тебя нигде нет, уж думали случилось чего.
        — Случилось, но лучше даже и не спрашивай…  — махнула я рукой,  — потом как-нибудь расскажу, сейчас не до этого. Я вечером уезжаю из города, возможно надолго. Мне б снеди в дорогу, поможешь?
        — Дык, это всегда пожалуйста,  — Хорэт на секунду отвлекся, крикнув на кухню, чтобы мне собрали сумку, принесли ужин и чего-нибудь выпить. Усадив меня за столик и сев напротив, старый орк пытливо на меня посмотрел.
        — Уж не знаю, девочка, куда ты влезла и зачем уезжаешь, но помни, я и Эрин всегда будем рады тебе. Так что не забывай стариков.
        — Обещаю, я еще вас навещу,  — тепло улыбнулась я в ответ, а у самой кошки на душе скребли. Вернусь ли? Непроизвольно я кинула взгляд на кольцо. Хорэт тоже скосил глаза на мою руку, и, посмурнев, настороженно спросил:
        — А знаешь ли ты, девонька, что за колечко у тебя на пальце?
        — Только то, что по нему всегда можно узнать о моем месте нахождения… Он нахмурился еще больше.
        — Это верно. Тот, кто одел его на тебя, может всегда определить, где ты находишься, а так же, при небольшой магической поддержке, видеть твоими глазами. Кроме того, если он обладает эмпатическим даром, может улавливать все твои чувства, как бы далеко ты от него не находилась. И, предполагаю, что я далеко не все знаю возможностях этой вещицы.
        По мере перечисления свойств «подарочка» у меня вытягивалось лицо, а услышав про чтение чувств, так я вообще стала смотреть на кольцо, как на гадюку. Ну удружил ты мне, Шиэн, ничего не скажешь, теперь как на поводке. Почему-то я даже не сомневалась в том, что он эмпат, если не кто пострашнее.
        — Даже знать не хочу, кто его на тебя надел и зачем… он тяжело вздохнул.  — Впредь не забывай, будь осторожна не только в действиях, но и в мыслях.
        Мое лицо стала медленно заливать краска стыда, при воспоминании о поцелуе, и о той буре эмоций, которая меня захлестнула… Вероломная глумливая скотина.
        — Скажи во сколько ты выезжаешь, я дам распоряжение на конюшню, чтобы подготовили твою Дымку.  — Я кивнула.
        — Я еще заберу свои вещи, которые оставляла на хранение.
        — Мечи в оружейной, сама знаешь. А про подвеску с кольцом спроси у Эрин.


        Когда я подъехала к Северным воротам, солнце как раз начало скрываться за горизонтом. Сзади меня окликнули:
        — Тейнара, Вы готовы к путешествию?  — Ко мне подъехали два всадника в походной одежде, на мощных высоких скакунах. Я коротко кивнула.  — Тогда в путь.
        Вот так вот, ни здрасьте, ни до свидания. Даже представиться не пожелали. Я поправила еще раз наспинные ножны и скомандовала Дымке:
        — Вперед.



        Глава 1.5

        До наступления полной темноты мы успели достаточно углубиться в лес, начинавшийся почти у самых стен города. На основной тракт мы не выезжали, поэтому приходилось передвигаться лесными тропками. Когда стало уже совсем ничего не видно, наш маленький отряд остановился на ночевку. Попутчики так и не обменялись со мной даже парой слов. Даа… если так пойдет и дальше, то к концу путешествия я взвою от тоски. Жутко хотелось спать, видимо сказывалось нервное напряжение последних дней. Поставив охранный купол, я расстелила одеяло у корней громадного дерева и, сладко потянувшись, легла на одну его половину, закутавшись во вторую с головой. За моими действиями наблюдали две пары озадаченных глаз.
        — Тейнара, простите наш вопрос, но мы думали, что первые три часа Вы побудете на страже.  — Я скривилась в ответ.
        — Это Вам надо, уважаемые тейнары, я не просила идти со мной, так что разбирайтесь сами.  — Вот еще глупости, я должна сторожить сон этих индюков, когда даже не знаю их имен. Проверив еще раз плетение наложенного мною заклинания, накрывшего колпаком маленькую полянку, и скосив глаза на попутчиков, изображавших каменные изваяния, я с чистой душой уснула. Лишь где-то на грани сознания послышался чей-то смешок: «Риэна, они-то что тебе сделали. Эти люди только выполняют полученный приказ». «Сгинь, нечистая»  — вяло отмахнулась, проваливаясь в объятья сна.


        Утро выдалось довольно прохладным. Я проснулась с первыми лучами солнца, но не спешила выбираться из-под теплого одеяла. Приподнявшись на локте, я осмотрела место ночной стоянки. «Ага, значит, спим на вахте…»  — злорадно подумала я. Один из спутников безмятежно сопел, закутавшись в плащ. А второй, помоложе, которому полагалось бодрствовать, сидел, скрючившись, у костра, уперевшись лбом в гарду собственного меча, и раскатисто храпел. Теперь понятно, что меня разбудило в такую рань. Брезгливо сморщив нос, я на секунду задумалась, потом, сосредоточившись, прошептала коротенькое заклинание и приготовилась смотреть небольшой спектакль…
        Сидевший у костра мужчина начал ерзать на месте, начав просыпаться. Не удивительно, кому понравится спать, сидя в такой неудобной позе, да еще и посередине глубокой лужи.
        — Какая…  — он обвиняюще уставился на меня. Далее в его монологе, по всей видимости, присутствовали исключительно нецензурные слова, вместо которых раздавалось тонкое заливистое хрюканье. Второй товарищ по несчастью, не будь дураком, мгновенно проснулся и, сорвавшись с места, вцепился в мою куртку, тряся меня как грушу:
        — Шо ты с ним сделала, ведьма, а ну верни все как было.  — От его проникновенной речи мне стало еще смешнее, интеллигент, блин. Вчера такие высокопарные фразы выдавал. А сейчас вон как проняло с перепугу. Я готова была уже посоревноваться со вторым спутником в хрюканье.
        — Пусть он прекратит ругаться.  — Прохрипела я, утирая с щек слезы. А парень от шока уже натурально визжал.
        — Заткнись, ты, бестолочь, кому говорю!!!  — визг оборвался на самой высокой ноте. Чуть оклемавшись, несчастная жертва моего произвола выдала:
        — Что б я еще хоть раз дал себя уговорить сопровождать какую-нибудь хрю…  — После этого он схватил сменные вещи и, злобно зыркнув в мою сторону, направился к ближайшим кустам переодеваться.
        Пока мы завтракали, собирали и упаковывали обратно вещи, я незаметно развеяла заклинание. Повеселились, и хватит, меру тоже надо знать. Следующую ночь, как я предполагаю, мы проведем под крышей. На пути у нас будет небольшое поселение, стоящее чуть в стороне от основной дороги. Зато потом, если мои спутники решат продвигаться и дальше лесными тропами, еще дней пять спать на земле. Хорошо, что сейчас еще лето, замерзнуть мне не грозит. К стыду своему вынуждена признать, что я жуткая мерзлячка.
        Я ехала на Дымке, наслаждаясь погожим деньком, когда вдруг почувствовала на себе чей-то взгляд. Неприятный, скользкий, пробирающий до костей. Но сколько ни озиралась по сторонам, не смогла засечь даже шороха.
        — Уважаемая тейнара, что Вы крутитесь как уж на сковородке,  — раздраженно спросил мой спутник, что постарше,  — всех мышей в округе распугали.  — Я, понурив голову, стала размышлять о том, что пора лечить свои нервы. Еще немного в том же духе — от своей тени в переулке шарахаться начну. Ощущение сверлящего спину взгляда уже пропало.
        Днем мы остановились у ручья, чтобы дать передохнуть лошадям и подкрепиться. Напоив лошадей и собрав сухих веток, мне поручили принести воды. Мужчины в это время начали разводить костер. Подхватив походный котелок, я не успела сделать и пары шагов в направлении ручья, как мимо просвистела стрела, воткнувшись в землю справа от меня. Я взвизгнула и прыгнула в ближайшие заросли дикого кустарника, прижавшись всем телом к земле. Тем временем мои спутники уже стояли, прячась за стволами деревьев с оружием наготове. Короткий обмен взглядами, кивок, и младший, уложившись в долю секунды, выпрыгнув из укрытия, скрылся в ближайших кустах. Да, ребята явно профессионалы, может зря я с ними так… Но маневр явно запоздал, к поляне вышло девять вооруженных людей, оцепив ее по периметру.
        — Отдайте девку, и мы вас не тронем.  — Я замерла в ожидании ответа, готовая в любой момент сорваться с места и бежать куда глаза глядят. Но, вместо этого, мои спутники напали, синхронно выпрыгнув из своих укрытий. Один оказался в середине оцепленного круга, второй же напирал на непрошенных гостей с тыла. Решив не оставаться в стороне от общего веселья, я вынула клинки из ножен и бросилась к ближайшему нападавшему. Тот еле успел развернуться лицом к неожиданному противнику. Удар правого клинка он принял на гарду меча, левый отвел небольшим треугольным щитом. А я делала уже следующий выпад. Опять безрезультатно. Пригнуться, пропустить меч противника над головой. Опять удар. Маленький фаербол (на создание бoльшего не хватало времени) попал противнику прямо в переносицу, ослепив на несколько секунд. Этого было достаточно. Удар снизу в грудь. Он повалился на бок. Следующий. Краем глаза я заметила, как один из моих спутников оседает на землю, зажимая рукой предплечье. У меня катастрофически не хватало времени, чтобы сплести хоть какое-нибудь стоящее заклинание. Мы пытались оттеснить нападавших от
раненого, упавшего у края поляны. Четверых мы успели положить. Осталось еще пятеро. Плохо дело, вдвоем нам не справиться. Но живой не дамся. Только я успела додумать эту мысль, как почувствовала мощный выброс магии шагах в пятидесяти от места схватки. «Ну все, нам конец, такую мощь я не смогу остановить». Вопреки здравому смыслу незнакомое заклинание смело наших врагов, даже не успевших толком ничего понять, не затронув нашу троицу. Я ошарашено разглядывала кучки пепла, лежавшие на тех местах, где пару секунд назад находились наши враги. Ошибки быть не могло. Неизвестный маг спас нас от гибели. Чего ради, спрашивается? Недолго думая, я рванула к тому месту, откуда, по моему мнению, был нанесен удар, не обращая внимания на предостерегающие крики сзади. Добежав до раскидистого дерева, вокруг которого еще ощущались возмущения магического фона, я начала осматриваться. Заклинание было пущено именно отсюда, но я не увидела ни одного следа, ни одной поломанной веточки, доказывающей, что здесь кто-то был. Поняв, что поиски можно даже не продолжать, я угрюмо побрела обратно.
        Когда я вернулась на поляну, раненный был уже перевязан и сидел под деревом, прижимая к себе поврежденную руку. Выглядел он, мягко говоря, неважно, глаза запали, лицо белое как простыня. Второй подошел ко мне и протянул руку:
        — Можешь звать меня Корн. А этот юнец,  — он кивнул в сторону раненого,  — Дэлти, мой сын. Не думал, что от девки может быть хоть какая-то польза.  — Не ожидав такого поворота событий, я просто не нашлась, что сказать.
        — Мэл,  — коротко представилась я, пожимая крепкую руку старого вояки.


        Я стянула края раны как умела и увеличила магически скорость регенерации Дэлти, вышло не очень, но по крайней меня она почти перестала болеть, как он сам утверждал, и мы могли не опасаться, что мальчишка потеряет много крови. Но показать руку опытной целительнице не мешало бы. Погрузив вместе с Корном раненого на лошадь, мы тронулись в путь. Оставаться дольше у ручья никому не хотелось. Было решено ехать до селения, где собирались заночевать. Там уже и отдохнем. А главное в относительной безопасности.
        Странное происшествие не шло у меня из головы. Нападение. Неожиданная помощь… От кого? Взгляд в спину. Ничего не понимаю. Начальник тайного управления упоминал, что некромант с одним из спутников уехал из столицы. Значит третий остался. Неужели Шиэн не подумал о том, что наш отъезд могут заметить. Не похоже… тогда на что он рассчитывал? И этот странный маг. Откуда он вообще взялся в относительной дали от тракта. Да еще как испарился потом, умудрившись не оставить следов, что в лесу в принципе почти невозможно.
        С такими невеселыми мыслями и кучей вопросов я и мои спутники въехали в небольшое селение. Солнце было довольно высоко, до заката оставалась еще пара часов. Подъехав к единственному постоялому двору, мы сразу расплатились с хозяином за две комнаты и отвели Дэлти наверх. Корн пошел на поиски целительницы. А я отправились к стойлу, чтобы проследить, как устроят лошадей. Кинув мальчишке-конюху пару мелких монеток, я сунула Дымке морковку, позаимствованную на кухне, и решила наконец-то поесть сама. А то желудок начал уже подавать сигналы «sos» своей нерадивой хозяйке.
        Пока я ожидала свой заказ за столиком, вернулся Корн в сопровождении какой-то женщины, по всей видимости, она и есть целительницы. Поймав мой вопросительный взгляд, он кивнул, и я заказала еще две порции мясного рагу для спутников. Минут через пятнадцать целительница покинула постоялый двор, а ко мне подсел заметно повеселевший Корн. Тут подоспел и ужин. Мы попросили отнести одну порцию в комнату нашего спутника и, заказав по кружке пива, принялись за еду. Я быстро умяла свой ужин и теперь сидела, расслабленно рассматривая других посетителей. Мой взгляд зацепился за одинокую фигуру в углу зала, закутанную в плащ. Это был крупный мужчина, он сидел спиной ко всем и без особого энтузиазма ковырял вилкой в своей тарелке, не обращая никакого внимания на царивший вокруг гомон. Он был магом, но довольно-таки посредственным. На секунду мне показалась знакомой его магическая аура, но, приглядевшись, я поняла, что ошиблась. Тот, кто нам сегодня помог, обладал огромнейшим потенциалом, этот же не имел и трети потраченных на то заклинание ресурсов. Не заметив больше ничего интересного я перевела взгляд на
Корна.
        — Послушай, вот доберемся мы до замка Эрдо. Чтобы провернуть наше дельце надо время, присмотреться, поспрашивать местных. Вообще выяснить остановку. Или планируется, что я как с корабля на бал. Приехала, нужную вещь достала и уехала восвояси?  — Корн оторвал взгляд от содержимого своей тарелки.
        — Нет, конечно, остановимся недалеко от замка, у тебя будет время присмотреться. Никто особо не торопит, хотя и затягивать дело тоже не стоит.
        Как всегда немногословен, проще разговорить каменного истукана. Но услышанного мне вполне достаточно. Чудес от меня никто не ждет, это радует. Допив свое пиво и пожелав спокойной ночи Корну, я поднялась в отведенную мне комнату. Быстро раздевшись, нырнула в кровать и почти сразу уснула.


        Когда следующим утром мы выехали, я, по началу, боялась за Дэлти. Все-таки рану он получил достаточно серьезную, не мешало бы отлежаться денек другой. Но парень выглядел довольно бодро, видимо целительница хорошо поработала и плечо не беспокоит. Правда, он стал как-то странно на меня смотреть, когда думал, что я не вижу. День прошел однообразно, лесная чаща вокруг, убаюкивающее покачивание в седле. Я даже умудрилась немного подремать.
        Когда начало смеркаться мы наткнулись на небольшое озерцо, рядом с которым и было решено заночевать. Корн занялся ужином (от меня все-равно в этом деле пользы нет, готовить я, к своему стыду, так и не научилась), Дэлти чистил свое оружие, что-то насвистывая себе под нос. Помыкавшись без дела некоторое время, я решила пройтись к озеру и смыть с себя дорожную пыль. Найдя небольшую заводь, укрытую растущими вокруг ивами. Вода была как парное молоко. Вдоволь наплескавшись, я выбралась на берег и быстро одела на себя сменную одежду. Грязную потом сдам прачке на ближайшем постоялом дворе. Подхватив лежавшие на земле вещи, я повернулась в сторону лагеря, намереваясь вернуться к стоянке. Но тут заметила Дэлти, сидящего недалеко от меня с котелком в руках, и откровенно меня разглядывающего.
        — И давно ты тут сидишь?  — невежливо поинтересовалась я.
        — Достаточно,  — ответил он ничуть не смутившись,  — как водичка?
        — Великолепно!  — происходящее мне нравился все меньше и меньше.
        — Я тут подумал,  — он поднялся и сделал шаг ко мне,  — ты ведь мне, считай, жизнь спасла (что-то я такого не помню) отец один бы не справился. (Они что, подумали, что это я угробила тех здоровяков?), и решил тебя отблагодарить.  — Этот юнец сделал еще шаг ко мне, а я, отступив, оказалась прижатой к дереву. Он оперся о него руками, предупредив мою попытку увернуться.
        — Это как ты меня благодарить-то собрался? Ты за кого меня вообще принимаешь??!
        — Да что ты из себя девушку невинную строишь,  — разозлился он,  — будто я не знаю, что Ан» Терро держал тебя в отдельной комнате, а не с остальными преступниками в темнице, небось поразвлекался он с тобой вдоволь, чем я хуже-то? Не упрямься, дорога нам предстоит неблизкая, сама скоро по мужскому обществу соскучишься. Жалеть будешь.  — Дэлти похотливо потянулся к моей груди. Мне стало настолько противно, что не помня себя от злости я ударила его под колено мысом сапога, вывернулась из омерзительных рук и со всех ног кинулась к лагерю. Воспоминания о последней ночи, проведенной в Эрдо, душили меня. Сзади слышались ругань и топот сапог. Видимо парень не собирался так просто сдаваться. А мне казалось, что я снова бегу через замковый сад, боясь, что меня опять поймают и этот ужас начнется сначала. Вылетев к костру, я, не обращая внимания на недоуменный взгляд Корна, кинулась к Дымке, отвязала поводья и одним махом вскочила в седло, благо не успела ее еще расседлать. Успела лишь заметить, как на поляну выбежал Дэлти, как навстречу ему поднялся красный от злости Корн, уже смекнувший, что приключилось.
Дальше только темный лес, полная луна и дикая скачка.
        Понемногу я начала успокаиваться и пустила Дымку шагом. Продираться дальше через лес в ночи на лошади было глупо. Еще повезло, что кобылка умудрилась нигде не подвернуть ногу. Я уже нашла подходящую для ночлега прогалину, как услышала шорох невдалеке. Пока я поворачивала голову раздался звук спущенной тетивы, все что я могла — заставить Дымку сделать резкий скачек вперед. Но совсем уйти с траектории полета стрелы не успела. Ногу обожгло болью. Времени, чтобы оценить степень ранения, не было. Кобылу не было надобности подгонять, от испуга она взяла с места галопом. Ветки хлестали по лицу. А мимо просвистела еще одна стрела. Левая нога выше колена нестерпимо болела, в какой-то момент сознание начало мутнеть. Последнее, что я успела запомнить, как я, завалившись на бок, скатилась с лошади. Кто-то крепко ругнулся, причем мне показалось, что голос прозвучал прямо у меня в голове. Я лежу, распластавшись на земле, слышны звуки погони, через пару минут они будут здесь. Неожиданно передо мной появляется фигура всадника, тот спрыгивает на землю рядом со мной. Но дальше сознание покинуло меня окончательно.



        Глава 1.6

        Я медленно приходила в себя. С трудом разлепив глаза, осмотрела комнату, в которой находилась. Достаточно просторная, с большой кроватью, на которой я и лежала. Через распахнутое настежь окно доносились людской гомон, чья-то ругань, конское ржание. В воздухе витал запах свежевыпеченного хлеба. Значит, я нахожусь на постоялом дворе. Попытка пошевелиться отдалась во всем теле ноющей болью. Так, меня же ранили. Отогнув одеяло, я увидела, что на ногу и бедро наложена тугая повязка. Но вот незадача, кроме нее не мне больше ничего не было. Поискав глазами свою одежду и не найдя, я огорченно вздохнула. В дверь постучали, я откликнулась, и на пороге появилась дородная женщина с подносом в руках. На ее лице была счастливая улыбка:
        — Уважаемая тейнара наконец-то пришла в себя, мы все так за Вас переживали, а ваш муж не отходил от постели. Сам перевязки делал, ухаживал за Вами. Бывают же достойные люди! Другой бы оставил на целителей, а сам по кабакам да девкам.  — Я опешила от такой речи. Оказывается, пока была без сознания, успела обзавестись заботливым мужем. Ндя… Я сразу вспомнила про всадника, которого поначалу посчитала плодом своей больной фантазии. Видимо он и являлся моим так называемым «мужем». Осталось только выяснить, кто он.
        — Простите, а долго я была без сознания?  — поинтересовалась я у женщины.
        — Да уж второй день тут,  — он заломила пухлые ручки,  — я так перепугалась, когда ночью Ваш муж вошел в обеденный зал, неся Вас на руках. Без сознания, под глазами круги темные, лицо белей снега, и вся в крови… Но, слава Веллору, Вы пошли на поправку. Кстати, зовите меня Шелла.  — Она радушно улыбнулась. В этот момент дверь открылась, впустив новое действующее лицо. Им оказался высокий мужчина, с тонкими аристократическими чертами лица, синими глазами и каштановыми волосами чуть ниже плеч, прихваченными кожаным ремешком. Я сразу признала в нем мага, на которого обратила внимание на постоялом дворе, где останавливалась со спутниками.
        — А вот и Ваш муж вернулся. Не буду Вам мешать.  — Шелла скрылась за дверью, плотно притворив ее за собой. Я еще раз окинула изучающим взглядом незнакомца и спросила:
        — Так, значит, это Вы меня спасли?
        — Да, и не отрицаю этого,  — он усмехнулся, чем неуловимо кого-то напомнил, но кого — я не смогла вспомнить. А он, тем временем, сел на край кровати и протянул мне руку.  — Меня зовут Сайдэррок, можно просто Дэррок.
        — Приятно познакомиться, Дэррок. Я Мэл. И можно на «ты».
        — Взаимно, у тебя, наверное, накопилось много вопросов?  — я криво улыбнулась, как же без них.  — Спрашивай, постараюсь на все ответить.
        — Это ты помог, когда на меня и моих спутников напали в лесу?
        — Да, это был я.
        — А как ты оказался в лесу, почему ехал не по основному тракту?
        — В столице случайно влип в неприятную историю, и мной заинтересовалось Тайное Ведомство,  — он смущенно развел руками,  — посему решил перебраться куда-нибудь, от греха подальше. Ехать по тракту было бы несколько неосторожно с моей стороны. Сейчас направляюсь в сторону Северных провинций, там в одном замке пустует должность мага. Старый Гиллор умер год назад, я был когда-то его учеником, а нового так и не взяли. Хочу попробовать получить это место.
        — Гиллор умер??! Когда? Как?!!  — непроизвольно вырвалось у меня, старик был единственным близким человеком, оставшимся в Эрдо. Он жил в замке с самого моего рождения и был мне как родной дедушка. Мы вместе ходили в лес, собирать лечебные травы для зелий, он меня учил всему, что знал сам. Я невольно прониклась симпатией к этому мужчине. Если он ходил в учениках у Гиллора, то просто не мог быть плохим человеком. Старик очень хорошо разбирался людях.
        — Ты знала Гиллора?!  — он удивленно уставился на меня. Я лихорадочно придумывала, что бы такого соврать, правду знать ему не обязательно.
        — Да, я как-то приезжала в замок с родителями… По делам. Он мне тогда сильно помог несколькими советами по использованию магии. На обучение в Академии в семье денег не было, я пыталась учиться самостоятельно, по книгам. У меня остались очень теплые воспоминания о нем.
        — Ну, тогда ты тоже в некотором роде его ученица,  — он хмыкнул,  — позволь задать тебе встречный вопрос, а что ТЫ делала в этой глуши? Да еще в компании двух мужчин? Если бы я не оказался поблизости, ты сейчас была бы мертва, как и оба твоих спутника.  — Я испуганно вытаращила на него глаза.
        — Они… мертвы?
        — У обоих по стреле в горле. Уж не знаю, как ты умудрилась почувствовать опасность, но не заставь ты лошадь резко скакнуть в сторону, тебя постигла бы та же участь.  — «Звериный слух позволяет и не такое» подумала я.
        — Спутники… Мы почти не были знакомы. Мои родители послали их, чтобы передать письмо и сопроводить меня домой, мы живем не далеко от Эрдо.
        — Значит нам по пути,  — он широко улыбнулся. Почему бы не попутешествовать в компании приятного человека, всяко веселее, да и безопаснее будет.
        — Кстати, к чему был этот спектакль с мужем и женой?  — он смущенно потупился.
        — Все просто, когда я въехал в селение — услышал разговор дозорных, что им приказано задержать девушку, похожую на тебя по описанию, путешествующую в одиночестве. А спутников своих ты потеряла. Вот я и сказал, что ты моя жена, чтобы не было лишних вопросов.  — Он виновато потупился. А я благодарно улыбнулась ему.
        — Спасибо за заботу.  — Знал бы он, что ищут, вероятнее всего, именно меня. Напавшие хорошо знали, что Корн и Дэлти мертвы, а я ранена, хоть и умудрилась скрыться. Кроме как до ближайшего селения у меня пути не было. Сообразительные ребята, ничего не скажешь. Если бы не Дэррок…
        — Кстати твоя лошадь и вещи тоже уцелели. Смекалистая у тебя кобылка.  — Он поднялся.  — Ты пока поешь, а я принесу твою сумку.  — Сказав это, он придвинул ко мне принесенный Шеллой поднос с чем-то очень вкусно пахнущим и вышел из комнаты. Все-таки мне невообразимо повезло, что Дэррок оказался рядом.


        Я сидела в кровати и размышляла о том, что мне делать дальше. Дэррок, после того как я разделалась с кулинарными шедеврами Шеллы, принес мою сумку с вещами и ушел, сказав, что у него есть еще пара важных дел и что вернется он только вечером. Недомогание и ломота в теле уже прошли, так что чувствовала я себя вполне сносно. По всему выходило, что мне надо драть когти, бежать подальше от Эрдо. На меня открыли настоящую охоту, и нет никаких гарантий, что я вообще смогу добраться до этой треклятой шкатулки. Мои попутчики мертвы уже на третий день пути, да и я спаслась просто чудом. Но Шиэн позаботился о том, чтобы задание было выполнено. Я с ненавистью посмотрела на металлическую полоску на мизинце. Помниться уважаемый тейнар Ан» Терро хотел убрать еще и лишних свидетелей? Интересно, как он это себе представляет? Теперь если только нанимать банду головорезов, или этим должна заняться я лично? Если бы не он, сидела бы я сейчас где-нибудь на берегу моря, греясь на солнышке. Ненавижу! Все было так хорошо, пока этот шантажист не оказался у меня на пути. «И ведь действительно, сделал предложение, от
которого невозможно отказаться»  — горько усмехнулась я, разглядывая кольцо. Кстати, почему это я должна решать проблемы самостоятельно? Он, по сути, меня нанял, дал заказ. Я свою часть договора выполню, а уж остальное пусть он сам улаживает. Я расплылась в пакостной улыбке, так как меня посетила неожиданная мысль. Что там говорил Хорэт? Кольцо является своеобразным проводником эмоций и зрительных образов. Ну что ж, не верю я, что оно работает только в одну сторону. Вероятнее всего с его помощью можно как-то объяснить сложившуюся ситуацию. Надо только понять принцип действия.
        Минут двадцать я билась над реализацией своей задумки. Пробовала различные заклинания вызова, крутила кольцо на пальце, терла его, стучала им об изголовье кровати, мысленно взывая в Шиэну, сначала вежливо, а под конец уже вспоминая этого красноволосого последними словами. Не добившись результата, я откинулась обратно на подушки, закрыв глаза, чтобы немного успокоиться. Но сразу же распахнула их обратно. Поморгала. Ничего не понимаю, показалось, наверное. Попробовала еще раз.
        — И долго ты еще моргать собираешься?  — прозвучал чуть приглушенный голос, как будто из ниоткуда. Легкая дымка, появлявшаяся перед глазами, когда я их закрывала, немного рассеялась, и перед глазами наметились очертания фигуры Главы Тайного Ведомства, на его лице как всегда красовалась фирменная ухмылка.
        — А сразу ты отозваться не мог?  — Не очень миролюбиво поинтересовалась я.
        — И лишить себя удовольствия, посмотреть такой спектакль?  — Шиэн нахально подмигнул. Я начала закипать. Но высказать все, что я о нем думаю, я не успела.  — Так что ты от меня хотела?
        — Корн и Дэлти мертвы, а я уцелела просто чудом.  — Я не нашлась, что еще добавить.
        — Я в курсе, только с чего ты решила, что тебя собирались убить?  — Спросил Шиэн скучающим голосом, вертя в руках какую-то безделушку.
        — Как так? В меня стреляли, и хорошо, что стрела попала в ногу.  — Он пристально на меня посмотрел.
        — Стреляли не в тебя, а в лошадь. Если бы ты не дергалась, то твоя нога бы не пострадала.  — Ага, и попала бы в руки этих наемников. И этот, тоже хорош, если знал, что на нас готовится облава, мог бы хоть предупредить.
        — Так ты все это время по-тихому приглядывал за нами??!
        — А что мне остается делать? Я заинтересован в выполнении данного мной поручения.  — Он проникновенно посмотрел мне в глаза.
        — А как теперь прикажешь разбираться с зачинщиками всего этого безобразия?
        — На этот счет не беспокойся, тебе помогут. Так что планы не меняются, надеюсь, завтра ты уже выдвинешься дальше, рана не настолько серьезна, чтобы ты не могла сидеть в седле, да и затянулась уже порядочно. Кстати, я так понял, что тебе приглянулся твой неожиданный попутчик?  — проговорил он с пакостной улыбочкой. Я покраснела как рак, и только собралась ответить, что ни о чем таком я и не думаю, и что Дэррок вообще не в моем вкусе, как дымка перед глазами рассеялась и собеседник пропал. Нет, ну нахал, он мне еще диктовать будет, как себя вести и что делать!! Да что он себе вообще позволяет??!
        Я кипятилась до самого прихода Дэррока. Как только он появился на пороге, я сразу заявила:
        — Завтра с утра я должна ехать дальше,  — и вопросительно уставилась на него. Тот ответил удивленным взглядом.
        — Твоя рана еще не совсем затянулась. На твоем месте я бы задержался здесь на пару дней. К чему такая спешка?  — Вот и мне интересно, но деваться некуда.
        — У меня есть на то некоторые причины. Лучше поторопиться, чем скорее я доберусь до мамы с папой, тем скорее окажусь в безопасности.  — Или в НЕбезопасности, но кого это волнует, кроме меня.
        — Ну, если ты настаиваешь, продолжим путь завтра. Надеюсь, ты не против моей скромной компании?  — Он тепло улыбнулся, от чего я просто растаяла. Все-таки бывают на свете нормальные мужики, хоть они скорее исключение из правил.



        Глава 1.7

        Мы выехали с рассветом. Вчера Дэррок позаботился о снаряжении и провизии в дорогу. А я просто валялась в кровати и наслаждалась тишиной и спокойствием. Когда еще удастся просто полентяйничать и ни о чем не думать. Настроение портила только ноющая боль в ноге, но, как и предполагал Шиэн, особых проблем при передвижении это не доставляло, только при посадке в седло. К середине дня мы уже достаточно углубились в лес. Смотреть по сторонам было скучно, а мой спутник был сосредоточен на дороге и не обращал на меня никакого внимания. Зануда. От нечего делать я решила попробовать достучатся до Шиэна, чтобы поподробнее выяснить, к кому мне обращаться во владениях Эрдо и кто должен мне там помочь. Корн говорил о том, что там нас уже ждут. Я сосредоточилась и позвала «Шиэн, ты меня слышишь?». Дэррок как-то странно дернулся. «Еще один эмпат на мою голову?»  — удивленно подумала я. Да нет, показалось, наверное. Шиэн не откликался. «Не больно-то и хотелось»  — подумала я.
        — Далеко нам сегодня уйти не удастся,  — нарушил молчание мой спутник,  — ближе к вечеру погода испортится. И, если я еще хоть что-то понимаю в этом, будет гроза. Чуть позже начнем искать укромное место, где можно переждать непогоду.  — Я подняла голову вверх, на небе собирались редкие тучки.
        — Пожалуй, я с тобой соглашусь.  — Дальше Дэррок опять замолчал.
        Я принялась обдумывать план проникновения в замок. Лучше сейчас, чем потом, когда будет время поджимать. Прикинув, в каком состоянии сейчас подземный ход, ведущий из сада Эрдо до небольшого перелеска, я вынуждена была отказаться от этой затеи, вспомнив, что Зелон, вероятнее всего, знал о нем. Значит засыпали. Или поставил стражу у входа. Не подходит. Что еще? Калитка со стороны деревни наверняка запирается. Остается только лезть через стену. Я тяжело вздохнула. Хорошо, что веревку и железные накладки на сапоги со специальными шипами не забыла прихватить. Людей там тоже должно быть много. Чтобы усыпить всех моих талантов не хватит, да и некромант на стороже будет. Вот если бы Дэррока попросить… у него мощи, судя по тому, что он создал в лесу… Тут меня прошиб холодный пот. На постоялом дворе я точно рассмотрела, что силы в нем мало, как же он смог воспользоваться таким энергоемким заклинанием??! Он бы потом еще недели две-три в себя приходил, не говоря уже о восполнении резерва. Или это был кто-то другой? А если так, то… он заодно с моими преследователями. И я сейчас еду с ним как раз в теплые
объятья отчима и его прихвостней. Какая же я дура, вот просто так, взять и довериться совсем незнакомому человеку. А теперь остается только рвать волосы на голове от бессилия. Я подняла взгляд на Дэррока, и вздрогнула, когда встретилась с его синими глазами, неожиданно оказавшимися от меня на расстоянии вытянутой руки. Он пристально вглядывался в мое лицо.
        — Мэл, что с тобой случилось? Ты перестала следить за дорогой. Если бы я вовремя не перехватил твою кобылу под уздцы, то у нее были бы все шансы подвернуть ногу.  — Наставительно произнес он.
        — А?  — Я опустила невидящий взгляд под ноги. Там была достаточно глубокая канава, которую я и принялась бездумно рассматривать.
        — Ты не ответила на мой вопрос, что произошло?  — продолжал он настаивать тем временем. И тут меня прорвало:
        — А что могло случиться, как ты думаешь?  — я вскинула голову и посмотрела Дэрроку прямо в глаза.  — Ты просто нагло меня обманул, втеревшись в доверие. Я все уже поняла, ты с ними заодно.  — На глаза навернулись злые слезы.  — А я тебе по-настоящему поверила, как распоследняя дура.  — Не в силах больше видеть его лицо, я отвернулась, со всей силы ударив кулаком по рядом стоящему дереву, выплескивая гнев от ощущения своей полной беспомощности.  — Ну, что теперь делать будешь?  — Я кричала уже в полный голос.  — Твои дружки, должно быть, неподалеку. Чего тогда ждешь, зови их! Что ж порознь идти, вместе меня и отконвоируете, веселее как-никак будет.  — Некоторое время он смотрел на меня с неподдельным удивлением. Когда молчание слишком затянулось, проговорил:
        — Значит, это все-таки за тобой охотятся.  — В его голосе сквозило недоумение.  — Меня посещали такие мысли, но подумал, что ошибся.  — Он спешился и снял меня с Дымки, я не сопротивлялась. Развернув меня за плечи к себе, заглянул в глаза:
        — Позволь тебя спросить, почему ты решила, что я тебя обманул?  — Мне показалось, что в его глазах промелькнуло сочувствие, как к маленькому ребенку. Утерев глаза рукавом, я задала встречный вопрос:
        — Объясни мне тогда, как ты смог воспользоваться в лесу столь мощным заклинанием, не имея для этого достаточно сил. Или признаешь, что это был не ты?  — Он не смутился, как я ожидала, лишь загадочно улыбнулся:
        — Тебя пока устроит ответ, что у меня есть некий предмет, в котором заключена сила, достаточная для использования Вихря Смерти? Собственно, это все что у меня есть за душой. Давай мы обустроим стоянку, поужинаем, и я тебе все расскажу, согласна?  — С минуту я переваривала полученную информацию. Может он на самом деле не врет? В любом случае деваться мне некуда. Намного замявшись, я все-таки кивнула в знак согласия. Мне на лицо упали первые капли дождя.
        — Где же мы будем ночевать?  — забеспокоилась я.
        — Не волнуйся. Здесь недалеко должна быть старая землянка, в ней и переночуем. Приходилось бродить как-то в этих краях, вот я случайно на нее и наткнулся.  — Он снова улыбнулся, и я ему почему-то поверила.


        Зажженный у входа в землянку костер разгонял сырость. Места было очень мало, но это лучше, чем сидеть под проливным дождем. Главное что относительно тепло. Лошадей пришлось оставить под полуразрушенным навесом у входа. Достав из седельных сумок еще не успевшие вымокнуть одеяла, собранную в дорогу сердобольной Шеллой еду, мы принялись за готовку ужина. Точнее готовил Дэррок, а я просто наблюдала, сидя напротив. В какой-то момент он чуть наклонился вперед, чтобы помешать содержимое котелка, и мое внимание привлек кулон на длинной цепочке, выпавший из-за ворота рубахи. Такие мне еще не встречались: в виде карты, картинки, скорее всего валета или короля. Только на верхней и нижней половинках были нанесены изображения разных людей. Но рассмотреть поподробнее мне не удалось. Мой спутник, разогнулся и привычным движением отправил кулон обратно, под рубаху. Ладно, потом спрошу, сейчас на повестке дня более интересная тема для разговора.
        — Ну вот, все готово.  — Сказал Дэррок, попробовав наш будущий ужин.  — Принеси, пожалуйста, миски, они где-то в твоей сумке.  — Я направилась в указанном направлении.
        Когда с едой было закончено, я отодвинула от себя пустую посудину, села поудобней, закутавшись в одеяло, и приготовилась слушать. Попутчик поднял на меня вопросительный взгляд:
        — Что именно ты хочешь узнать от меня?
        — Вопросов много. Давай начнем по порядку. Твои магические способности. О каком предмете ты говорил? О кулоне, который висит у тебя на шее?  — он чуть дернулся, непроизвольно приложив руку к груди, где находился означенный предмет.
        — Нет, это не он… Или не совсем он.  — Дэррок тяжело вздохнул, на секунду задумался.  — Ладно, расскажу с самого начала, а то будет сложно объяснить. Я не знал своих родителей. До лет шести слонялся по улицам, спал — где придется. Я плохо помню то время. Ходил от деревни к деревне. Потом меня приютила одинокая женщина, потерявшая свою семью во время эпидемии какой-то болезни. Собственно мое осмысленное детство началось именно с этого момента. До этого я даже толком говорить не умел.
        — Но как так получилось, что тебя не взяли в сельскую семью раньше, такое случается очень часто,  — удивилась я, искренне сочувствуя рассказчику. Он выдавил кривую улыбку:
        — Все не так просто. Дело в том, что один из моих родителей не был человеком. Как результат — несколько необычная внешность.  — Я придирчиво его осмотрела и медленно протянула:
        — По-моему самая обыкновенная, ничего выходящего за рамки.  — «Ну мужик, ну симпатичный. Но не более того»  — подумала я, пожав плечами.
        — Это действие амулета, как раз того, который ты назвала кулоном. Долго объяснять принцип действия, суть в том, что он частично блокирует свойства нечеловеческий крови, а как результат корректируется внешность.  — Я потянулась к нему и пощупала руку. Он улыбнулся.
        — Это не морок. Хотя механизмы действия примерно схожи.  — Задумчиво почесав кончик носа, я спросила:
        — А чем тебе не нравится твой истинный облик?  — Он пожевал губами.
        — Понимаешь, все, кто отличается от общей массы, не важно, внешностью ли, способностями… имеют в большинстве случаев только два пути: либо над ними будут насмехаться, считая уродцем, и они закончат жизнь где-нибудь в балагане, развлекая публику, либо воспользуются своими способностями, извлекая из «недостатков» с людской точки зрения, преимущества. С одним лишь НО, их будут бояться до дрожи в коленках.  — Почему-то сразу вспомнился Шиэн, ему, наверное, тоже пришлось через это пройти. Хотя с таким характером, вряд ли бы он оказался в балагане. Теперь я понимаю, почему он не дает никому спуску. Чуть зазеваешься… Дэррок тем временем продолжал повествование:
        — Та женщина заменила мне мать, но вскоре нам пришлось уехать. Местные жители не одобрили ее поступка, шарахались от меня как от упыря. Но на новом месте мы тоже долго не задержались. Вся история повторилась снова. Сменив уже три дома, совершенно случайно прошли мимо какого-то мага, который был в деревне проездом. Он заинтересовался мной. Предложил стать его учеником, когда немного подрасту. А заодно создал этот самый амулет, ничего за него не попросив. Как ты понимаешь, это был Гиллор. В то время он еще путешествовал по королевству.  — Я округлила глаза. Старик жил в Эрдо еще до моего рождения. Сколько же тогда Дэрроку лет??! Выглядит никак не старше тридцати. Уловив мое недоумение, он предупредил вопрос:
        — Я старше, чем кажется внешне. Благодаря одному из родителей медленно старею. Точнее НЕ старею до определенного возраста, но произойдет это не скоро.  — Он улыбнулся.  — Я долго не решался идти в ученики к Гиллору. Только когда умерла моя приемная мать, отправился на его поиски. Мое обучение длилось не долго. Старик передал мне все свои знания за три года. Так как мой врожденный потенциал весьма велик, я быстро всему научился.  — Он ненадолго замолчал.  — Это было хорошее время, тихое, спокойное. Но… потом наши пути разошлись. Гиллор уехал в Эрдо. Как раз в это время там искали мага. А я… я отправился странствовать. Собственно вот и вся моя история.
        — Теперь ты всегда выглядишь так?  — даже интересно, какой он на самом деле.
        — Нет, не всегда. Когда я использую магию, не рассчитанную на потенциал этой оболочки, проявляется мой истинный облик. А не пользоваться тем, что дано от природы, к чему привык, весьма и весьма сложно. Это как идти по дороге пешком, имея возможность ехать на лошади.  — Дэррок развел руками.  — Хотя не спорю, подчас приходится действовать аккуратно.
        Он поднялся, поставил кипятиться воду. Кинул в котелок несколько листиков. Потом достал несколько полосок чистой ткани.
        — Надо сменить повязку на ноге.  — Объяснил свои действия Дэррок. Я было засмущалась, но потом, вспомнила, что все то время, что была без сознания, раной занимался именно он. Махнув на все рукой, я кивнула.
        — Отвернись.  — Он стал изучать вход в наше убежище, а я тем временем, скинув одежду и аккуратно сняв старую повязку, завернулась в одеяло, оставив снаружи только поврежденную ногу.  — Я готова, можешь перевязывать.
        Заживало все на удивление хорошо. Потом только небольшой шрам останется. Промыв края раны отваром и наложив чистую повязку, Дэррок позволил мне закутаться в одеяло уже целиком. На секунду он поймал мой взгляд:
        — Мэл, надеюсь, ты не станешь бояться, после того как узнала, кем я являюсь на самом деле?  — Я недоуменно на него уставилась. Мне как-то и в голову не приходило, если честно.
        — Нет, а должна?  — Он усмехнулся.
        — Не многие бы восприняли бы такую новость так спокойно. Я рад, что ты все поняла как надо.
        — А ты покажешь мне, как выглядишь на самом деле?  — я посмотрела на него с любопытством.
        — Может быть, но не сейчас.  — На губах опять эта загадочная полуулыбка. Пожелав спокойной ночи, я уснула, чувствуя себя на удивление умиротворенно под его защитой.



        Глава 1.8

        Мне снился приятный сон. Я была в городе, общалась с приятелями. Потом решила прогуляться, бродила по маленьким улочкам. Свернув в очередной переулок, я наткнулась на Шиэна, сверлящего меня взглядом своих странных глаз.
        — Так что ты от меня хотела?  — сурово спросил он. В этот миг я проснулась и поняла, что вопрос был задан наяву, если это можно так назвать. Резко сев от неожиданности, я попыталась успокоить учащенно бьющееся в груди сердце.  — Ну так? У меня мало времени.  — Поторопил меня Шиэн. Я в это время пыталась собрать мысли в кучу. Получалось не ахти как, скажу честно.
        — Ну… э-э… хотела спросить по подробнее об Эрдо.  — Не мог дождаться, пока я проснусь что ли? Издевательство.
        — Это все?  — Я коротко кивнула.  — Тебе достаточно знать, что к тебе подойдут и все скажут-расскажут, как только ты появишься. И вот еще — сегодня надо пройти как можно больше, хоть и дождь льет. Вас ищут.  — Я только открыла рот, чтобы спросить, насколько близко преследователи, но меня прервали:
        — И не беспокой меня по мелочам.  — Связь оборвалась.
        Открыв наконец глаза, я оглядела место ночлега. Еще темно, рассветет только через час. Моего спутника не было, а над входом висела охранка. «И куда его понесло? Да еще в такую погоду?!!». За пределами землянки поливало как из ведра. Хорошо еще, что кто-то предусмотрительный, создававший этот шедевр архитектурного искусства, додумался сделать достаточно внушительный порожек у входа. А то проснулась бы я сейчас сидя по колено в воде. Здраво рассудив, что Дэррок неизвестно где шляется, а сидеть и скучать в гордом одиночестве не хочется, решила еще немного подремать. Но только я устроилась по удобнее, снаружи раздался непонятный треск, как будто повалилось дерево. Сон как рукой сняло. Сомнительно, что Дэррок мог наделать столько шума, а кроме него… Об этом не хотелось думать. Надо скорее уносить ноги, где он ходит, в конце концов!!! Наспех затолкав вещи в походные сумки и закрепив их у седел лошадей, я решила подождать еще немного. Если этот олух не появится — придется уходить одной… Только теперь и на тропу выбираться нельзя, придется вести Дымку на поводу.
        Я уже собралась отвязать поводья своей кобылки, как на небольшую полянку перед входом выскочил Дэррок, напугав меня до полусмерти своим внезапным появлением.
        — Ты слышала?  — он окинул взглядом место ночевки.  — Как я понимаю — да. Хорошо, что ты меня все-таки дождалась,  — сказал он, попутно отвязывая своего скакуна.  — Пойдем быстрее. Я их ненадолго отвлек,  — Дэррок пакостно улыбнулся,  — у нас есть время запутать следы.


        День уже клонился к вечеру, дождь все это время не прекращался. Вымокшие насквозь и по колено в грязи мы продвигались вперед. За все это время мы не перекинулись даже парой слов. От холода я уже не чувствовала ног, а на отбивающие дробь зубы давно перестала обращать внимание. Не думала, что в конце лета может быть так холодно. «Еще немного — и я упаду прямо здесь. Больше не могу». А Дэррок все шел и шел вперед, лишь изредка останавливаясь на пару минут и прислушиваясь к неизвестно чему. Что можно уловить сквозь ливень? Даже мой звериный слух не мог ничего вычленить из монотонного шума. Во время очередной такой остановки он повернулся, всмотрелся в глаза:
        — Потерпи еще немного, Мэл, мы почти на месте.  — Повернулся и пошел дальше. «На месте? Каком?». Я смотрела ему в спину, не в силах себя заставить сделать хоть шаг. Мысленно обозвав себя сопливой девчонкой, я поплелась вслед за спутником. Каково же было мое удивление, когда спустя полчаса впереди показались Предгорные Кряжи. Я думала мы обойдем их по широкой дуге. Нехорошее место.
        Через некоторое время мы остановились у непроходимых зарослей.
        — Подожди минутку.  — Сказал мой спутник, сунул мне в руки поводья своего коня и скрылся из виду. «Все, больше я никуда не пойду. Просто лягу в лужу. Плевать что холодно и мокро». Мой внутренний монолог прервали на самом интересном месте. Из кустов вынырнул измазанный в извести с ног до головы Дэррок и довольно улыбался. Как оказалось, за зеленой преградой находился вход в заброшенный тоннель. И откуда он только знает здесь все лазейки? В краях этих как-то поездом был… ну да, что-то не похоже, что просто мимо проходил… как минимум недели две-три провел, излазив все, что есть в округе. Ладно. Расспрашивать не стану, захочет — сам расскажет.
        Костер разводить мы не рискнули, решив обойтись двумя магическими светлячками. В их свете я могла разобрать лишь очертания. Тоннель почти у самого начала расширялся, образуя небольшого помещение. Вход в подземную часть был завален камнями. Перекусив остатками хлеба и вяленым мясом, я принялась изучать моего спутника. Иногда у меня возникало такое ощущение, что в нем уживаются два совершенно разных человека. Днем в дороге он собран и крайне сосредоточен на чем-то, известном только ему. Выражение глаз холодное, оценивающее. И другой Дэррок, спасший меня в лесу, заботившийся обо мне. Ощущение теплоты и искреннего сочувствия. Странный он все же. Интересно, чья в нем кровь намешана? Он так ведь и не сказал, кем были его родители. Вот и сейчас он озабочено смотрит на то, как меня колотит от холода, как я хлюпаю носом, хотя буквально полчаса назад не обращал никакого внимания на мое состояние. Достав из своей сумки флягу, он протянул ее мне:
        — Глотни, это поможет согреться.  — Я настороженно принюхалась к ее содержимому. Гномий самогон. Гадость редкостная, но станет действительно лучше. Храбро глотнув из фляги, я закашлялась. Из глаз брызнули слезы. Мерзость. Затем по телу прокатилась волна тепла.
        — Пойду, пожалуй, спать.  — Пробурчала я сквозь зевоту.


        Среди ночи я проснулась от того, что меня бил озноб. Попытка закутаться поплотнее в одеяло не увенчалась успехом. Оставалось только стучать зубами, пытаясь не прикусить язык. Все-таки заболела, хотя чего еще можно было ожидать после целого дня, проведенного по колено в грязи и под проливным дождем. Через какое-то время стало невыносимо жарко, я ненадолго провалилась в нездоровый сон, одеяло было отброшено в сторону. Но спустя пару минут пришлось вернулось его обратно, зубы снова начали выбивать дробь. Сбоку послышался шум. Наверное Дэррока разбудила своими метаниями. Поверх моего одеяла опустилось еще одно.
        — Подвинься.  — Я готова была уже возмутиться такой наглости.  — Или ты хочешь мерзнуть всю оставшуюся ночь?  — с усмешкой поинтересовался спутник. Зубы предательски клацнули в очередной раз. Взвесив все за и против, я вздохнула и молча подвинулась. Мужчина тут же лег рядом и притянул меня за талию к себе. Вскоре я пригрелась.
        — Завтра останемся здесь. Еще один день дороги в таких условиях тебя совсем сломает. Утром я отлучусь ненадолго, надо кое-что проверить. Так что никуда не уходи.
        — А преследователи?  — я невольно поежилась.
        — Здесь они не появятся. Хватит разговоров. Спать.
        Как непривычно лежать в обнимку с мужчиной. Странно, но дискомфорта я не чувствовала. Каких-то поползновений с его стороны тоже не боялась, потому как доверяла. Давно уже отогревшись и устроившись поудобнее на его плече, я никак не могла уснуть. В голову лезли всякие глупости, которые прервал неожиданный смешок, я дернулась от неожиданности. Дэррок, пробормотав что-то сквозь сон, притянул меня ближе к себе.
        — Шиэн!  — со своим мыленным возгласом я постаралась передать все свое недовольство. Он как всегда вовремя, стоит только чуть расслабиться… И ведь не упустит теперь возможности подколоть.
        — Какая замечательная картинка,  — насмешливо протянул он. Странно, но сейчас я только слышала его, попытка поморгать ни к чему не привела.  — Ты так жаждешь меня увидеть? Неужели соскучилась, киса моя?  — очередной ехидный смешок.
        — Век бы тебя не видеть,  — огрызнулась я. Хотя, познакомься мы при других обстоятельствах, еще неизвестно, как бы я себя повела. Чем-то Шиэн меня притягивал. Я мысленно отвесила себе оплеуху. Это все из-за лихорадки, что-то не о том я сегодня думаю, ой не о том.  — Что-то случилось?  — не просто же так он решил пообщаться.
        — Ничего серьезного. Просто решил сказать, что по моим сведениям от преследования вы оторвались. След они потеряли, так что спокойно можешь завтра отлежаться. Вас не найдут. Ладно, у меня нет времени развлекать тебя дальше беседой. Приятных сновидений,  — на секунду замолчал, и язвительно добавил,  — Хотя, полагаю, в такой теплой компании они тебе обеспечены.
        И что он ко мне прицепился? Что хочу то и делаю, с какой стороны это его волнует? Продолжая возмущаться, я незаметно для себя уснула.


        Проснулась я от ощущения того, что чего-то не хватает. Лениво приоткрыв глаза, я увидела Дэррока, ищущего что-то в своей сумке. Он поднял на меня взгляд, улыбнулся:
        — Спи, тебе надо сегодня как следует отдохнуть.  — Я закрыла глаза, но сон не шел. Сев облокотившись спиной о стену, я поинтересовалась:
        — А куда ты собираешься?
        — Хочу кое-что проверить,  — расплывчато объяснил Дэррок.  — Раз уж ты проснулась — выпей это.  — Он протянул мне пузырек из темного стекла. Сняв колпачок, я понюхала содержимое:
        — Что это? Никогда не встречала такого странного запаха.
        — Это восстанавливающее зелье, из семян марунка. Это растение найти можно только в южных болотах, не удивительно, что ты его раньше не встречала. Пей,  — он рассмеялся,  — это не отрава. Я с опаской сделала небольшой глоток, прислушалась к себе, вроде ничего страшного не произошло.  — Это надо выпить до конца, иначе не будет никакого эффекта,  — сказал он, подталкивая мою руку. «Ну не отравит же он меня на самом деле» подумала я, смело допивая содержимое флакончика.
        — Ну вот, совсем другое дело.  — Дэррок улыбнулся, быстро наклонившись ко мне, ненадолго прижался губами ко лбу. Я так опешила, что не сразу поняла, что он пытается понять, насколько у меня сильный жар. Смутившись своих нескромных мыслей, я поспешила отвернуться и сделать вид, что ничего не произошло. Он проказливо усмехнулся.
        — К завтрашнему утру жар должен спасть. Тут рядом есть ручей, если решишь умыться. И напои, пожалуйста, лошадей. Буду ближе к вечеру.  — Взяв свой меч и распихав по карманам пару склянок, он направился к выходу.
        Уснуть так и не удалось. Огорченно вздохнув, я все-таки решила выползти из-под одеял. Неспешно позавтракав и натянув куртку, извлеченную из дорожной сумки, я направилась в сторону выхода. Снаружи накрапывал мелкий дождик. Взяв лошадей под уздцы, я потопала в сторону, откуда раздавалось тихое журчание. Как и сказал Дэррок, буквально в тридцати шагах протекал ручей. Пока я умывалась, наш транспорт успел вдоволь напиться и принялся за поедание свежей травки. Придется немного здесь задержаться, все равно заняться больше нечем. Вернувшись обратно, я решила попытаться привести себя в порядок. Достала маленькое зеркальце и гребень. Ндаа… выгляжу не хуже любой нечисти. Лицо осунулось, цвет так вообще оставлял желать лучшего. Глаза запали и болезненно блестят. На голове вместо волос натуральное воронье гнездо. Промучившись около получаса, мне удалось привести их в некоторое подобие порядка. Повязав через лоб тонкий кожаный ремешок, чтобы волосы не лезли в глаза, я посчитала, что этого вполне достаточно. Хоть на пугало огородное теперь не похожа, и то радость. Затею поразмяться с клинками пришлось отложить
до лучших времен. Тело не слушалось, отзываясь на любое резкое движение болью в висках. Сев на одеяло, я удрученно уставилась на стену. Так и помереть со скуки можно. Переборов общую вялость я решила немного прогуляться. Дэррок конечно бы это не одобрил, но я же аккуратно, да и далеко отходить не собираюсь. Накинув капюшон и поплотнее запахнув куртку, я покинула убежище.


        Заблудится я не боялась, поэтому просто медленно шла по лесу, думая о своем. Мысли разбегались, путались, но, так или иначе, возвращались к сегодняшней ночи. Плюнув на безуспешные попытки разобраться в себе, я просто шла вперед, выкинув из головы все до единой мысли.
        Пробродив по лесу часа два, я поняла, что пора возвращаться. Скоро должен вернуться Дэррок, вряд ли он будет в восторге, не найдя меня на месте. Пока я гуляла, умудрилась сделать довольно внушительный крюк, возвращаться решила по-прямой. А зря. Минут через десять я уловила странный шум. Насторожившись, прислушалась. Да, это был чей-то лагерь. Достаточно большой, человек двадцать. Двое из них направлялись в мою сторону, о чем-то разговаривая, но я не могла разобрать слов, расстояние было слишком велико. А бежать было опасно, заметят. Здраво рассудив, что лучше спрятаться, я закопалась в прошлогоднюю прелую листву под раскидистым деревом и стала ждать. Было жутко сыро и холодно, но я не обращала на такие мелочи внимания. Незнакомцы приближались, теперь можно было уловить обрывки фраз.
        — Они как сквозь землю провалились.  — Дальше следовало что-то неразборчивое. Второй отвечал:
        — … где-то здесь… далеко уйти…  — Значит это все-таки «поисковой отряд», и они догадываются, что мы где-то затаились, поэтому и не покидают это место. Меж тем эти двое уже были в двадцати шагах от того места, где я пряталась. Теперь можно было разглядеть врага повнимательней. Один был довольно высок и широк в плечах, о лица не разглядеть из-под капюшона, надвинутого на глаза. Но я в нем сразу признала своего «заказчика», некроманта. Второй же был ниже и коренастей, именно он приходил за шкатулкой. Да-а, все знакомые люди…
        — Ее нужно найти, иначе весь наш план провалится.  — Некромант неожиданно резко замер, насторожившись, и начал оглядываться по сторонам.  — Ты ничего не ощущаешь?  — Он прододжал осматриваться.  — Здесь кто-то есть.
        — Каврон, у тебя уже нервы ни к черту, здесь никого нет.  — Ехидно отозвался его спутник.
        — Может и нет,  — тот задумчиво почесал подбородок,  — но проверить не мешает. Приведи ребят, пусть прочешут это место, а я пока поисковик кину.  — Я застыла от ужаса. И черт меня понес на прогулку… То, что Каврон довольно силен, уже не приходилось сомневаться. А я даже кинжалы с собой не взяла. А маг тем временем уже сплел заклинание, и маленькая серая змейка, чуть покрутившись по поляне, уверенно направилась в мою сторону. А от лагеря к поляне уже двигались наемники.
        Сейчас, или будет поздно. Я вскочила с земли и опрометью кинулась в противоположную от некроманта сторону, не разбирая дороги.
        — Вот она! Не дайте ей уйти, шевелитесь!!!  — Неслось мне вдогонку. Надолго меня не хватит, надо запутать следы и попытаться спрятаться, а все силы пустить на обман поисковика. Перед глазами все плыло, нещадно ломило виски. Топот сзади немного отдалился. Пора выбирать место для укрытия, пока не нагнали. Куда? Впереди наудачу показалось раскидистое дерево. Попробовать спрятаться в листве? Можно рискнуть, времени искать что-то еще просто нет. С огромным трудом я вскарабкалась по замшелому стволу, сил больше ни на что не оставалось. Сосредоточившись, я прикрыла свою ауру и выпустила небольшой сгусток энергии, который довольно резво слетел с моих ладоней и направился к ближайшим кустам, подальше от настигающей погони. Только бы змейка обманулась и погналась за ним. Преследователи проскочили мимо. Я была уже готова облегченно выдохнуть, как под деревом оказался некромант. Он с подозрением осматривал полянку, глубоко втягивая ноздрями воздух. «Как ищейка»  — подумалось мне. А его пальцы уже держали развернутую магическую сеть.
        — Врешь, не уйдешь, малявка,  — пробормотал он себе под нос.  — Я же знаю, что ты где-то здесь. Недооценили мы тебя…  — «Вот и все». В этот момент в виски ударился резкий окрик:
        — Перекидывайся. НЕМЕДЛЕННО!!! Так ты от него не уйдешь.
        — Дэррок?  — Я удивленно потрясла головой.  — Откуда ты знаешь? И как….  — Но додумать мне не дали:
        — Сейчас же!!!  — жесткий приказ был подкреплен ощущением, что меня встряхнули за шкирку. Это привело меня в чувство. Больше не раздумывая, я привычно изогнулась дугой. Я уже прочно встала на четыре лапы, а некромант только разворачивался, почувствовав изменения. Когда в сторону облюбованной мной ветки полетела сеть, я уже бежала сквозь лесные заросли во все лапы, оставив Каврона далеко позади. Что-то жахнуло, по магическому фону прокатилась резкая волна. Да что же там происходит!!? Я опять сосредоточилась на своем пути, не дай Веллор, не замечу сучек или кочку какую, лапу подверну, тогда точно пиши пропало. Неожиданно я выскочила нос к носу на недавнего собеседника некроманта. Он, казалось, был удивлен не меньше меня. Затем в глазах промелькнуло узнавание, а на его губах заиграла премерзкая улыбочка, смахивавшая больше на оскал. Резко сменив направление, я скрылась в кустах. Вслед полетел мощный файербол. В последний момент я успела отскочить с траектории его полета, но удар все равно вскользь прошелся по боку. Пахнуло горелой шерстью. Еще один маг??!
        — Идиот, она живьем нужна.  — Кто-то злобно взвыл сзади. В горячке я поначалу не придала особого значения ранению. Только спустя несколько минут бега на грани моих возможностей до меня дошло,  — «А задели-то серьезно…»  — Насколько еще хватит сил? Не знаю. Главное не останавливаться. Удалиться от преследователей за это время как можно дальше, тогда есть призрачный шанс, что не найдут. Бок кровоточил все сильнее, в глазах начало мутнеть, но я упорно переставляла лапы. Минут через десять, совсем выдохшись, повалилась на бок и поняла, что двигаться дальше просто не могу. Последнее, что я успела почувствовать, это отголосок очередного какого-то неизвестного мне заклинания.


        Сознание медленно возвращалось. Кто-то несет меня на руках, закутанную в плащ на голое тело, одежда-то осталась у того злополучного дерева, где я перекинулась, и крепко прижимает к своей груди. Можно даже не открывать глаза, чтобы сказать, что это Дэррок.
        — Прости.  — Хрипло выдавила я через силу.
        — Ну что с тобой сделаешь.  — Он тяжело вздохнул.  — Я сам виноват, знал же, что на месте ты не усидишь.  — Все тело ноет. Я через силу открыла глаза, чтобы посмотреть на своего спасителя, но мутный взгляд зацепился за загадочный кулон, висевший сейчас у меня прямо перед носом. Пару секунд я смотрела на него, пытаясь понять, не обман ли зрения это. На верхней половинке кулона-карты был изображен сам Дэррок, а с нижней на меня смотрел Шиэн. Я с трудом подняла глаза вверх, округлив от изумления рот, и встретилась взглядом со странными зелеными глазами, все еще не желая понимать, что происходит.
        — Все вопросы потом.
        И я опять провалилась в спасительное небытие.



        Глава 1.9

        В редкие моменты, когда сознание возвращалось ко мне, сквозь непонятную дымку, застилавшую глаза, я видела смутно знакомое лицо, но никак не могла вспомнить, кому оно принадлежит. Кто-то заботливо перевязывал мои раны, поил отвратительным на вкус травяным настоем:
        — Ну, Риэна, давай же, еще пару глотков и я отстану,  — как маленького ребенка уговаривали меня. Превозмогая отвращение, я выпивала омерзительное на вкус зелье. А потом я засыпала опять. А кто-то аккуратно устраивал мою голову у себя на коленях. И мне снились кошмары, в которых кто-то знакомый проходит мимо меня, а мне нужна его помощь, без нее я пропаду. Окликаю его, он медленно разворачивается, на лице появляется надменная усмешка, и в следующий миг человек начинает превращаться в огромное чудовище… Я кричу… Но уже в следующее мгновение слышу тихий голос, шепчущий мне: «Все хорошо, успокойся, я с тобой, никто тебя не тронет». Я опять проваливаюсь в беспокойный сон. А потом все заново. Болезненный процесс перевязки, отвратительный вкус травяного настоя, повторение кошмара, успокаивающий голос…


        Я медленно просыпалась. Тело было приятно расслаблено. Где-то над ухом раздавалось равномерное посапывание. Приоткрыв глаза, я обнаружила, что упираюсь носом в мягкую ткань рубашки. Моя голова покоится на свернутом на подобие подушки плаще, а тот в свою очередь находится на коленях у Дэррока, который во сне придерживал меня, заключив в кольцо своих рук. На лицо мне налипли волосы, так и норовя залезть в глаза. Выпростав руку из-под одеял, в которые была укутана с ног до головы, я собиралась убрать их за уши. Но крепкая мужская рука опередила мое движение. Подняв взгляд, я наткнулась на синие глаза Дэррока. «Минуту назад же спал крепким сном»  — удивилась я, разглядывая его. Выглядел он неважно: волосы растрепаны, лицо осунулось, под глазами пролегли глубокие тени.
        — Привет.  — Не нашлась я сказать ничего лучше, и неуверенно улыбнулась. Он как-то странно на меня посмотрел, явно был чем-то удивлен, потом улыбнулся в ответ:
        — С пробуждением, спящая красавица,  — легкий смешок.  — Долго же ты приходила в себя. Уж думал, не удастся тебя вытащить.  — Он аккуратно приподнял меня, прислонил спиной к стене нашего убежища. Но даже от этого в боку разгорелась жгучая боль. Против воли из глаз брызнули слезы. Дэррок грустно улыбнулся:
        — Придется потерпеть. Все что я мог — уже сделал. Сейчас травки тебе заварю, на время боль утихнет.  — И направился к тихо потрескивающему костру.
        — А сколько я была без сознания?  — и главное, на сколько дней теперь придется задержаться.
        — Трое суток.  — Я ахнула, это ж надо.  — Ты потеряла много крови, и долго не приходила в сознание, так что вчера мне пришлось поделиться с тобой своей.  — Я отметила взглядом несколько параллельных надрезов на его левом запястье, кожа уже почти затянулась, но могут и шрамы остаться.  — Еще как минимум с неделю придется провести здесь, иначе свалишься в еще худшем состоянии через полчаса, проведенных в дороге.  — Ндаа… теперь бы еще Шиэну это объяснить… и тут я вспомнила…
        Откинув назад голову, глухо застонала. Так вот почему он на меня так странно посмотрел, когда я проснулась! Не удивительно. Он ожидал громкого скандала с истерикой, поэтому и держал меня, пока я спала, чтобы не начала активных действий с целью его покалечить и не разбередила свои раны. Может ему пока не стоит знать, что я уже в курсе всего? А потом решу, что делать со всем этим дальше.
        А Дэррок, «или теперь называть его Шиэн?», тем временем сидел напротив меня, дожидаясь пока вскипит вода в котелке. Скосив глаза в его сторону, я решила, что так и поступлю. Ладно, подожду, пока уснет, а там можно будет и подумать, не опасаясь, что он подслушает. Как же все болиииит. Через несколько минут травяной отвар был готов. Вспомнив его вкус, я скривилась.
        — Может не надо? Так пройдет?  — Я жалостливо посмотрела на своего мучителя. Тот не замедлил выдать ехидную улыбочку:
        — Надо, еще как надо. Сейчас еще сказывается действие предыдущей порции, но через пару часов на стенку будешь лезть от боли. Выбирай.  — Равнодушно пожал плечами. Я с сомнением покосилась на протянутую мне кружку с дымящимся настоем. Эх, была не была. Чтобы хоть немного избавиться от боли я готова выпить даже эту гадость.
        — Уговорил, давай сюда,  — недовольно буркнула я. Но руки отказывались нормально держать кружку, я не смогла бы самостоятельно сделать и глотка без риска вылить горячее варево на себя. Прикрыв глаза, я обессилено опустила руки. Почти сразу же почувствовала, что Дэррок присел рядом, устроил мою голову у себя на плече и, осторожно забрав из моих рук настой, поднес к моим губам и стал аккуратно вливать жидкость маленькими порциями в рот. Дожили, я даже такой малости, как самостоятельно выпить лекарство, не могу себе позволить. Очень хотелось расплакаться, я шмыгнула носом.
        Проследив, что я выпила все до последней капли, Дэррок отставил кружку в сторону и довольно усмехнулся. Как же я могла раньше не замечать сходства? Точно, маленький глупый ребенок.
        — А какие травы ты положил в этот настой?  — с запоздалым подозрением осведомилась я, чувствуя, как на меня теплой волной накатывает сонливость.
        — Серебрянник, нергаль и немного листьев фаска.  — Невозмутимо ответил он, наблюдая, как меня смаривает сон.
        — Нергаль? Зачем ты напоил меня снотворным?  — возмущенно уставилась я на него, борясь с зевотой.
        — Тебе необходимо отдохнуть и набраться сил, да и мне не помешало бы. Я почти не спал все это время. Помимо этого тебе нужно сменить повязки и обработать раны.  — Он прошелся по мне оценивающим взглядом.  — А тратить время на уговоры, чтобы ты позволила себя раздеть… просто лишнее.  — Дэррок ослепительно улыбнулся и прошептал: — Спи.


        Проснулась я от тихого шороха, разлепив заспанные глаза, я увидела Дэррока, затягивающего завязки плаща.
        — Просыпайся, сейчас настой будет уже готов,  — бросил он, даже не поворачиваясь. Я недовольно зашевелилась, пытаясь принять сидячее положение. Тело отказывалось слушаться хозяйку, но боль была уже не столь резкой, как вчера. Посмотрев с минуту на мои потуги, спутник все-таки решил мне помочь. Потом принес кружку и сел рядом, намереваясь поить меня как в прошлый раз.
        — Не надо, дай я сама попробую.  — Он скептически хмыкнул, но настой отдал.  — Надеюсь в этот раз я не усну?  — спросила я, настороженно принюхиваясь к содержимому кружки и пытаясь различить составляющие.
        — На этот раз нет.  — Я кое-как поднесла кружку к губам и сделала большой глоток, скривившись от отвратительного вкуса.
        — Ты куда-то собираешься?
        — Надо пополнить наш запас еды, то, что мы взяли у Шеллы, почти закончилось, осталась только крупа. Думаю, что вернусь часа через три-четыре.
        Когда я допила, он забрал кружку, проверил оружие. «Это мой шанс, потом неизвестно, когда еще удастся сбежать, а находится рядом с этим опасным человеком, который способен просто взглядом подчинить себе, я боюсь». На выходе он остановился и развернулся ко мне в пол оборота:
        — И не думай пытаться сбежать. Я знаю, что ты все помнишь. Да и найти тебя мне не составит труда.  — Из под капюшона плаща сверкнул зелено-красный глаз. И, не дожидаясь моей реакции на свои слова, он вышел.


        «Это просто свинство с его стороны»  — кипятилась я. «Даже не пытайся… Еще как попытаюсь.» Рядом начинаются горы, где добывают особую руду, она имеет сильный магический фон, что сильно осложняет поиск чего бы то ни было. Вполне возможно, что и кольцо барахлить начнет, удалось же мне сбить поисковик такого сильного некроманта, как этот Каврон. Надо собраться, одеться и вскарабкаться на Дымку, а там разберемся. Кое-как обернувшись одеялом, я доползла до своей сумки. Так, что одеть? В штаны я не влезу из-за повязки, остается только надеяться, что я взяла хоть одну юбку. После долгих поисков искомое все-таки обнаружилось. Вынув широкую цветастую юбку, купленную к какому-то празднику, и легкий вязаный свитер, я запихнула оставшиеся вещи в сумку и завязала ремешки. «Такими темпами мне не хватит сил даже на то, чтобы доползти до выхода»  — грустно вздохнула я. Покопавшись в боковом кармане, я нашла пузырек с мутно-фиолетовым зельем. Специально готовила для таких случаев, когда сил нет, все болит, а уносить ноги надо незамедлительно. Вытащив пробку зубами, я выпила половину содержимого и откинулась назад.
Сейчас начнет действовать — и можно продолжать сборы. Через минут пять я почувствовала себя лучше и начала одеваться. Только сейчас заметив, что под одеялом я была абсолютно голая, я залилась краской стыда. С трудом натянув юбку и кофту, я оглянулась вокруг в поисках обуви. Ой-ой, кажется у меня ее больше нет, превращалась-то я не раздеваясь… Ну ничего, выудив из сумки два теплых носка, я решила, что этого будет достаточно. Решив немного передохнуть перед последним рывком к свободе, я облокотилась на сумку.
        Больше всего меня интересовал вопрос, какого черта Шиэн поехал за нашим маленьким отрядом. Думаю, что у Главы Тайного Ведомства есть дела поважнее, чем сопровождать сопливую девчонку до места исполнения заказа. Или я не все знаю? Да и зачем ему надо было нанимать именно меня, его люди наверняка справились бы без посторонней помощи. Что же он не договорил?
        Занятая невеселыми раздумываниями я решила пробираться к выходу. Встать на ноги я даже не пыталась, даже если получится — свалюсь сразу. Передвигая вперед сумку, я ползла дальше. Когда я оказалась у копыт своей кобылки сил почти не осталось. Та ласково ткнулась носом в ухо, я погладила нежный храп. Допив остатки зелья, я медленно стала вставать, цепляясь за лошадь, подставившую мне свой бок. Так, теперь надо разобраться с сумкой. Держась за подпругу, я наклонилась и ухватила ее за ремень. После долгих мучений мне удалось прикрепить ее к седлу. И самое сложное, взобраться самой. Я отвязала поводья от крюка, вбитого в стену. Рядом нашелся небольшой уступ, взобравшись на него ползком, я смогла перебраться в седло. «Ну все, теперь главное запутать след»  — облегченно вздохнула я, приваливаясь к шее Дымки.


        Спустя часа полтора я глухо рычала от боли в боку, все мышцы ныли, а сквозь повязку начала проступать кровь. Сам лес рядом с Предгорными Кряжами был какой-то странный. Зверья я почти не встретила, птицы не поют. Такого не бывает. Невольно стали вспоминаться истории-страшилки, которые рассказывали об этих местах. Что место это запретное для человека, что нечисть всякая разгуливает. От этих мыслей стало совсем не по себе. То и дело из-за деревьев стали раздаваться непонятные звуки, ощутимо запахло сыростью и гнилью. Нечисть. У меня не осталось никаких сомнений. Я остановила Дымку, напряженно стригущую ушами и крепко задумалась, в таком состоянии я и с мухой не справлюсь. Почему-то вспомнился Шиэн, если бы он был сейчас рядом, я бы даже не стала обращать на все эти шорохи внимания, не чувствовала бы липкого страха, закравшегося в душу. А ведь мне действительно ничего не остается, как просто повернуть назад. Глубоко вздохнув, я развернула Дымку в обратную сторону. Стало обидно на весь мир. Несколько лет жила сама по себе и со всем управлялась, считала, что взрослая, мудрая… а сейчас чувствую себя
ребенком, заблудившимся в страшном темном лесу. В глазах стояли слезы, толи от обиды, толи от боли.
        Меж тем начало смеркаться. Дымка прибавила скорости. Непонятные шорохи стали раздаваться чаще и ближе. У меня началась паника, сейчас я и одного упыря не осилю. До места стоянки было уже недалеко. В руке я создала небольшой сгусток огня. Еще немного и я буду на месте. Неожиданно на дорогу под копыта кобылы выскочила какая-то тварь. От неожиданности я завизжала. Дымка встала на дыбы, а я чудом удержалась в седле и запустила огнем в эту гадость, та сгорела на месте. А мы уже мчались вперед. Лошадь выскочила на полянку перед зарослями кустарника, где скрывался вход, и встала как вкопанная. Там на земле сидел невозмутимый Дэррок и чистил свой меч. Он поднял глаза на меня и спросил:
        — Нагулялась?  — Я ничего не ответила, просто кивнула, пряча заплаканное лицо. Силы окончательно покинули меня, пальцы рук, державшиеся за гриву лошади, разжались, и я стала медленно заваливаться на бок. Дэррок каким-то образом успел меня подхватить, тяжело вздохнул и понес меня внутрь.
        Поставив кипятиться воду, он принес склянку с мазью и чистые полоски ткани. Ни слова не говоря, вытряхнул меня из одежды, одним ловким движением надрезал окровавленную повязку, снял ее и стал разглядывать рану. Как бы мне ни было стыдно и неудобно, я боялась даже пошевелиться, настолько все болело.
        — И как у тебя ума-то хватило потащиться в дорогу. Ты же даже встать самостоятельно не могла.  — Зло прошипел он.  — Теперь терпи, сама виновата.  — И начал аккуратно промывать рану. От его прикосновений я чуть не взвыла в голос. Но из горла вырвался только хрип. Когда дело дошло до мази, то я уже не могла сдерживать слез, брызнувших из глаз. Дэррок быстро наложил повязку и начал вливать в меня горячий мясной бульон тем же способом, что и вчера. «И откуда только взял»  — удивилась я. Дальше последовал отвратительный настой. Постепенно мои сдавленные рыдания начали перерастать в истерику.
        — Ну тихо, тихо, маленькая. Все хорошо.  — Во взгляде скользило беспокойство и… нежность?  — Риэна, ну хватит, перестань.  — Шептал он, придерживая мою голову на плече и успокаивающе гладя рукой по волосам.  — Сейчас ты уснешь, наберешься сил…  — Глаза начали закрываться, наверное он опять добавил снотворного. Я приподняла лицо, чтобы посмотреть в его глаза. Сейчас меня укачивал на руках именно Шиэн, в своем настоящем обличии, но на лице не было обычной язвительной усмешки, он просто тепло улыбался уголками губ. А маленькая глупенькая Мэл доверчиво смотрела на него, чувствуя, как страхи медленно отступают. Он чуть приподнял ее лицо за подбородок, медленно наклонился и накрыл рот нежным поцелуем. «Какой дурацкий сон»  — подумала она и заснула.



        Глава 1.10

        На улице уже было светло. Я сидела у костра с миской каши и куском прожаренного мяса. Шиэн разбирал многочисленные склянки с зельями, лежавшие в его сумке. Когда я проснулась, обнаружила, что чувствую себя не в пример лучше, чем вчера. Болевые ощущения остались, но это было терпимо, по крайней мере, теперь могла самостоятельно передвигаться на небольшие расстояния. Это придавало уверенности. После нескольких дней вынужденной диеты во мне проснулся зверский аппетит. Доев кашу, я с грустью посмотрела на ополовиненный котелок. Жаль, что сейчас нельзя сильно нагружать желудок, а то дожевала бы все, что там осталось, а так только аппетит раззадорила. Еще раз горестно вздохнув, я переползла ближе к стене, чтобы устроиться поудобнее, вытянуть ноги и облокотиться. Мои телодвижения вызвали только усмешку на лице спутника.
        — И что тебя так забавляет?  — Надулась я. Он только хмыкнул, не удостоив меня ответом. Ну и ладно, не больно-то и хотелось. В следующие полчаса я усиленно размышляла над выходом из сложившегося положения. Точнее над тем, как обезопасить эти самые мысли от посторонних. В голову лезла всякая глупость. При обдумывании той или иной бредовой идеи я замечала ехидную ухмылку на лице спутника. Под конец не выдержав, я спросила напрямик:
        — Ты хочешь сказать, что у меня нет ни единого шанса избавиться от твоей компании в своей голове?  — Тот только загадочно улыбнулся, чуть прищурившись:
        — Есть, но скорее всего тебе это не по силам. Да и в рассуждениях своих ты далека от правильного решения.
        — Может подскажешь, по старой памяти?  — Посмотрев на мою озабоченную физиономию, он выдал тихий смешок.
        — И не подумаю.
        Разговор опять зашел в тупик. Я начала злиться. «Играет как кошка с мышкой». Великий Веллор, за какие грехи мне это? Недовольно насупившись, я подтянула к себе свою сумку, с намерением разобрать вещи, сваленные туда как попало перед неудачным побегом. И, кстати, как мне его теперь называть?
        — Как тебе угодно, не суть важно.  — Ответил он на мой невысказанный вопрос. Ну да, действительно не важно. Значит, будет Шиэном в истинном и Дэрроком в ложном обличии, так хоть путаться не буду.
        — Объясни мне такую вещь, почему у тебя нелады с магией?  — В меня вперились два проницательных глаза.  — Вроде и обучена неплохо, в Академии отучилась. Но в нужный момент как будто все знания испаряются из твоей головы. Хотя идея с обманкой поисковика была неплоха.  — Он задумчиво пожевал губами, продолжая пристально меня рассматривать. И какое ему дело до моих проблем?
        — Это тебя не касается.  — Ощетинилась я. Шиэн хмыкнул.
        — Очень даже касается. Вследствие некоторых происшествий мы сейчас в одной упряжке, посему я обязан знать, на что способен человек, находящийся рядом со мной. И помочь разобраться, если у того возникли какие-либо проблемы, которые дадут о себе знать в бою. Сможет ли он самостоятельно за себя постоять или станет мне балластом.  — Он смерил меня взглядом, затем продолжил:
        — Или ты считаешь это недостаточным поводом?  — Я замялась под внимательным взглядом, в чем-то он прав, конечно.
        — На то есть две причины,  — недовольно начала я.  — В Академии на моем факультете преподавали в основном только теорию.  — Шиэн удивленно приподнял бровь.
        — У тебя достаточно сильный потенциал. Тебя должны были бы определить на факультет боевой магии, ну на худой конец к стихийникам.
        — Так и было. Мать отдала меня на боевого мага, но я не проучилась и первого курса. Отчим устроил скандал, что не пристало благородной девушке бегать за нечистью по лесам-болотам и ввязываться «во всякую дрянь». Не знаю как, но он умудрился заставить маму изменить свое решение.  — Я горько вздохнула, вспомнив тот непростой разговор, после которого я месяц еще дулась на весь мир.  — Под конец первого курса обучения меня перевели на факультет травниц.
        — Теперь ставится более-менее понятно… хотя такие вещи как обманка входят в четвертый год обучения боевых магов.  — Шиэн хитро прищурился. Вот изверг. Все ведь подмечает… а главное все-равно вытянет интересующую его информацию.
        — Библиотеку-то никто не запрещал… Я до конца не смирилась с решением о моем переводе и решила заняться боевой магией самостоятельно. Стоит ли говорить, что попрактиковаться особо возможности не было.
        — Ну это никогда не поздно исправить.  — Что-то мне нравится тон, которым он это сказал. Я подозрительно покосилась на него.  — Так, это была первая причина, а вторая?  — «И кто меня за язык тянул?!!»  — мысленно взвыла я.
        — Тебе и первой за глаза хватит.
        — Риэна, золотце, давай ты сама мне все расскажешь?  — Произнес он обманчиво мягким голосом, слегка растягивая слова. Половинка левого глаза потемнела и из ярко-красной стала почти черной. Очертания предметов чуть подернулись дымкой.
        — Не надо меня пугать.  — Хотя, если честно, ему это удалось. Сейчас передо мной сидел не ехидный попутчик, несколько раз вытащивший меня из весьма неприятных ситуаций, а Глава Тайного Ведомства, такой же колючий, властный и самоуверенный нахал, как и при первой нашей встрече. Все время забываю, кем он является на самом деле, непозволительная роскошь. Меня передернуло от воспоминаний. Уловив мои мысли, он чуть хмыкнул, и радужка опять поменяла цвет. Кстати надо не забыть спросить об этом его свойстве. Вряд ли он ответит, но попытаться стоит.
        — Ну, раз не надо, то давай, рассказывай.  — Шиэн устроился напротив меня, оперевшись спиной на стену и сложив руки на животе, приглашая к повествованию. Я крепко задумалась, с чего начать рассказ. Он не торопил меня, давая собраться с мыслями.


        Да и что рассказывать? Все очень просто. Все из-за моей второй ипостаси. Если рысь долго не выпускать на волю, она начинает тянуть магические силы для поддержания себя. Резерв порядком уменьшается. Вот и весь сказ. Я устало посмотрела на Шиэна, удовлетворен моим ответом? «Видимо, нет» решила я, когда прозвучал следующий вопрос:
        — Все понимаю, кроме одного… почему ты боишься до дрожи в коленках выпустить рысь и почему отделяешь себя от нее? Вы — одно целое, продолжение друг друга.  — Прозвучало довольно-таки небрежно, но я чувствовала, что ответ по какой-то причине для него важен.
        — Она не я. Она чудовище.  — Шиэн окинул меня задумчивым взглядом.
        — Ты ошибаешься. Во время той памятной ночи она спасла тебя. Ты говоришь — она чудовище… совсем нет. У вас одно сознание на двоих, и ты это прекрасно знаешь. Если бы у тебя в тот момент оказался, к примеру, нож под рукой, не задумываясь попыталась бы сделать тоже самое, что и она. Ты защищалась, как умела. Да и не заметил я кровожадности за этим забавным кошаком.
        — Это я-то забавный кошак??!  — Взвилась я.  — Рысь, к твоему сведению, сильный и опасный хищник.
        — Что-то не припомню, на моей памяти только лапы уносила, поджав куцый хвост,  — язвительно проговорил он.
        — Какой хвост??! Куцый ты сказал?!! Никакой он не куцый, он просто на много короче, чем у многих кошачьих, но никак не КУЦЫЙ.  — Возмущению моему не было предела. «Щас я тебе покажу забавного кошака и куцый хвост во всей красе». Не задумываясь более, я в момент скинула широкую рубашку под насмешливым взглядом собеседника. «Ну и пусть смотрит, все что мог — уже давно разглядел при перевязках». Через пару секунд я уже стояла перед Шиэном в кошачьем обличии, низко припав к полу на передние лапы и ощетинив шерсть. В теле рыси боль и усталость почти не ощущались. А в его взгляде читалось глубокое удовлетворение. Я запоздало поняла, что именно этого он и добивался. Ну и что.
        — Зачем так шерсть топорщить? Ты ж не ежик.  — Ехидно протянул он. Я коротко рыкнула и прыгнула на него, намереваясь прижать лапами к земле, доказав тем, что сильнее. Каково же было мое удивление, когда я приземлилась на пустое место, а этот злыдень, расслабленно сидевший передо мной еще мгновение назад, оказался позади меня и ухватил за шкирку, заставив оторвать передние лапы от пола.
        — Я же говорю — забавный кошак. Хотя свои слова о хвосте беру назад, ничего такой хвостик, симпатичный.  — Сказал он, задумчиво осматривая означенную часть тела.
        Я выкрутилась из его рук, отпрыгнула назад и куда более осторожно стала следить за его движениями, выбирая удачный момент для нападения. Долго он меня еще злить будет? У входа заржала моя кобылка, Шиэн на секунду отвлекся, а я попыталась воспользоваться этим моментом. Но опять тщетно. Он двигался с невообразимой для человека скоростью. Это злило. Уже не опасаясь ему навредить, я пустила в ход когти. Но ни разу не смогла его задеть, он не вступал в схватку, просто уходил от очередного броска или удара когтей. Спустя минут десять, когда я уже выдохлась, он опять ухватился за мою многострадальную часть тела, за шкирку.
        — На сегодня хватит, перекидывайся обратно.  — Проговорил Шиэн со смешком, шлепнул по мягкому месту и выпустил. Я настолько была обескуражена его поступком, что даже не возмутилась. Молча вернула себе человеческое обличие, быстро юркнула с головой под одеяло, где начала натягиваться на себя одежду. Когда я закончила возиться с завязками рубашки, накатила сильная усталость, тело отыгрывалось за столь пренебрежительное к нему отношение. Недавно только пластом лежала, а уже в драку ввязываюсь. Хотя, какая там драка, поиграли как с несмышленым котенком, отшлепали, когда тот заигрался… позор на мою голову… и хвост. Когда я выбралась из-под одеяла, передо мной стоял мой мучитель и протягивал мне кружку с настоем.
        — Выпей, у тебя сил совсем не осталось.  — Он сел напротив, задумчиво меня осматривая.  — Неплохо, ожидал, что все гораздо запущенней.  — Ну да, кому рассказываешь… даже одного удара не нанес, блока не поставил, просто отходил с траектории прыжка, отклонялся. Он сделал вид, что не услышал мою мысль.
        — А теперь объясни мне, чего ты так боялась? Я вывел тебя из себя, но ты же от этого не превратилась в кровожадного зверя, скорее даже наоборот, поначалу не пускала в ход когти, боясь поранить.  — От его ехидного тона возникло жгучее желание вцепиться ему в лицо, и я тихо зашипела. Он изобразил удивление, приподняв брови.
        — Или кровожадность у тебя на самом-то деле проявляется в людском обличие?  — Я уже начала рычать.
        — Ладно,  — он примирительно поднял руки с тихой усмешкой,  — сейчас посмотрим, как обстоят дела с магией. У тебя есть шанс отыграться,  — Шиэн нахально подмигнул. «Который, судя по всему, превратится в избиение младенца»  — продолжила я его фразу, недоверчиво фыркнув про себя.
        — Не надо так бояться, не убью же я тебя,  — улыбка больше походила на оскал.
        — А я и не боюсь.  — Гордо вскинула подбородок я.
        — Тогда приступим.


        Шиэн создал что-то наподобие купола вокруг нас. Заметив мой заинтересованный взгляд, он пояснил:
        — Этот защитный контур поглотит все заклинания, попавшие в него.  — Я от удивления раскрыла рот. Это ж какой силищей надо обладать, чтобы вот так вот раскидываться энергией. Да и далеко не всякий купол способен устоять против любого вида магии, в большинстве своем они ориентированы на конкретный тип энергии. Ндя… попала. Я встала напротив него, ожидая, что будет дальше. Окинув меня скептическим взглядом, Шиэн бросил мне:
        — Твоя задача только защищаться, посмотрим, что из этого выйдет. Готова?  — Я кивнула, полностью сосредоточивая внимание на его руках.
        В меня полетели пробные два заклятия, одно водной стихии, второе огненной. Как он их создал одновременно? Я отразила оба. Мой мучитель довольно хмыкнул. В следующий момент в мою сторону сорвалась цела целая плеяда мелких стихийных файеров, не сильных, но в таком количестве… Еле успев завернуться в Покрывало Тьмы и потратив на него большую часть своего резерва, я отделалась легким испугом. А Шиэн и не собирался останавливаться на достигнутом, правда сейчас проверка пошла уже не на силу, а на скорость, я только успевала создавать блоки, щиты и уворачиваться от пропущенных сгустков энергии. Не знаю, как долго бы это продолжалось, но в один момент я увидела, что в руках спутника наливается бирюзовый шар с золотисто сеткой вокруг. Я не знала, что это за магия и что ей можно противопоставить. С ужасом я наблюдала, как это смертельное чудо летит в мою сторону, времени нет даже на то, чтобы пригнуться. За секунду до того, как шар должен был врезаться мне в грудь, я зажмурилась. Вот и все, он все-таки решил меня убить. Но прошло мгновение, второе и ничего не происходило. Я недоуменно приоткрыла один глаз.
Шар, потрескивая короткими разрядами, замер в паре сантиметров от меня. В следующий миг сорвался вертикально вверх, посылаемый взмахом руки создателя, и осыпался искрами при столкновении с куполом. Меня колотило от страха, я опустилась на пол прям там, где стояла. Шиэн снял купол и встал напротив меня.
        — Я же обещал, что не убью тебя.  — Жестко проговорил он.  — Нечего рассиживаться. Помоги приготовить ужин.
        Пока Шиэн принес воды и поставил ее кипятиться, я положила жариться мясо, насаженное небольшими кусочками на тонкие прутья. Все это время я старательно отводила взгляд от попутчика. Вскоре все было готово.
        Покончив с трапезой, я отправилась спать, меня до сих пор еще трясло от пережитого ужаса. Да, никогда нельзя забывать о том, кем Шиэн является на самом деле. Стянув со ступней носки. Заменявшие мне временно обувь, я закуталась в одеяло и отвернулась к стенке. Спустя какое-то время рядом опустился виновник моего состояния. Некоторое время он просто молча сидел рядом. Потом заговорил.
        — Знаю, что ты на меня сильно обижена за сегодняшнее. Я сильно напугал тебя. Но послушай, что я скажу. Это было необходимо… если на тренировке боевой маг, а ты именно таким и являешься, несмотря на обучение на факультете травниц, понимая, что не знает контрзаклятия, просто опускает руки от страха и зажмуривается, он не сможет выжить в реальной жизненной ситуации, в реальном бою. Себя надо пересиливать, смело смотреть возможной смерти в глаза, только тогда ты сможешь победить противника и выжить. То заклятие, что я кинул в тебя сегодня, было обычным файером воздуха, просто я изменил его внешний вид. Ты не смогла определить, что это и опустила руки, хотя минутой раньше не напрягаясь отбила с десяток таких. Смотри во внутреннюю суть вещей и никогда, слышишь, никогда не допускай и мысли о поражении.
        Он легко поднялся и вышел на улицу.



        Глава 1.11

        Я лежала, укутавшись в одеяло. А сон все никак не шел. Я по непонятной причине беспокоилась за Шиэна. Хотя, что ему, гаду такому, станется. Да и продуктивно использовать время надо, пока его нет рядом. То, что он решил проверить мои возможности, конечно вполне объяснимо. Хотя, чует мое сердце, неспроста все это. По мне, так ему абсолютно все равно, буду я для него «балластом», как он выразился, или нет. Шиэну только проще стало, если бы я не лезла куда не просят, а тихо мирно сидела в стороночке. Нда, задачка не из легких… Да и что он вообще тут делает? Мне только и надо, что достать шкатулку с ее содержимым. Что могло послужить причиной для его появления рядом со мной. Совсем запуталась. Так, начнем с самого начала. Я получила заказ, проникла в резиденцию и выкрала шкатулку. Потом? Потом надо было ее передать и получить свое вознаграждение. Я пришла в таверну, там произошел обмен. Потом практически сразу вломились люди Шиэна. Посланник заказчика подло смылся. А они погнались за мной. Дальше… Так… Стоп… А с какой это стати за мной? Ведь им нужна была только шкатулка. А та уже находилась у нового
владельца. Ничего не понимаю. Ну не могли же они не знать, что я ее уже передала??! Там же сидел их человек… Или могли? Но это просто глупо… Из этого следуют только два варианта развития событий. Если они не знали, что шкатулка уже у посыльного, то становится относительно понятно, и почему они погнались за мной, и почему упустили посыльного… А потом, поняв, что ошиблись, решили поиметь с меня хоть какую-то выгоду, отправив возвращать пропажу. Все встает на свои места. Кроме вынужденной компании Шиэна. При другом же варианте, если они знали, что шкатулка не у меня, появляется слишком много вопросов, на которые, к сожалению, мне никто не ответит. Почему основные силы при облаве кинули на то, чтобы поймать меня, а посыльному дали уйти? Зачем я им вообще понадобилась? Могу предположить, что о моих не слишком честных делах Шиэн отлично знал, так же как и о том, где меня искать. Хотел бы «восстановить справедливость», давно бы поймали и в Штольни отправили. Получается, в Эрдо он меня отправить с самого начала собирался, но зачем под таким странным предлогом? Столько загадок и ни одной подсказки. Ладно, пока
у меня слишком мало фактов. Надо постараться его расспросить, вдруг скажет чего полезного. Да и мое поведение оставляет желать лучшего. От такого обилия происшествий я, по-моему, вообще здраво рассуждать перестала. Страх за свою шкуру затмил все остальные инстинкты. Веду себя как несмышленое дитя. Это ж надо было умудриться за неделю, что я в дороге, допустить два серьезных ранения, по глупости потащиться гулять, когда вокруг бродят враги, замыслить побег, не имея сил даже ползти, подхватить сильнейшую простуду на пустом месте… Ну ладно. Не на пустом месте… но столько глупостей мне и за год не сделать… Где была все это время моя голова, спрашивается?
        Я все еще ворочалась с бока на бок, коря себя за безрассудство, когда в наше убежище вернулся Шиэн. Костер к этому времени почти потух и снаружи начало тянуть холодом. Он показался мне каким-то странным. Бледным что ли… в тусклом освещении не разобрать. Мужчина между тем как-то неуверенно подошел к своей сумке и начал в ней активно копаться. Меня охватило беспокойство.
        — Шиэн, что-то случилось?  — Он проигнорировал мой вопрос.  — Ответь мне, не пугай так. Что произошло? Ты какой-то странный.  — Я настороженно наблюдала за его действиями. Шиэн подкинул веток в костер, поставил кипятиться воду и вернулся к изучению своих пожитков.
        — Завтра с рассветом нам надо уходить. Здесь недалеко уже до замка Виттеров, там и подождем, когда ты окончательно встанешь на ноги, чтобы продолжить путь,  — бросил он не оборачиваясь. Напуганная столь резким изменением наших планов, я тихонько встала, подошла к нему и положила на плечо руку.
        — Ты не хочешь мне ничего объяс…  — я замолкла на полуслове, почувствовав, что рукав его рубахи мокрый насквозь. А дождя-то снаружи нет… Поднеся руку к глазам, я удивлением поняла, что она в крови. Его крови.


        — Идиот! Сам ты нормально рану не обработаешь.  — Я не на шутку взбесилась из-за его самостоятельности, граничащей с глупостью, и нежелания что-либо объяснить. Выхватив из рук полоски ткани и пузырек с какой-то непонятной жидкостью, я зло бросила ему, направляясь к своей сумке:
        — Сядь ближе к костру, тут темно.  — Смерив меня недовольным взглядом, он все же послушался и пересел на хорошо освещенное место. Достав пару мазей и обеззараживающий настой из своих запасов, я присела рядом. Заставив его снять рубашку, я придирчиво осмотрела рану. От самой ключицы через все плечо тянулись три глубокие борозды, оставленные не иначе как когтями… вопрос только чьими. Края побагровели и начали воспаляться. Плохо, только заражения крови не хватало. Обрабатывая весь этот ужас настоем, я все-таки решилась спросить:
        — Что это был за зверь?  — «И как он умудрился ТЕБЯ задеть»  — добавила я про себя, памятуя, с какой скоростью он может двигаться. Ответом мне было молчание и весьма недружелюбный взгляд. Вздохнув, я возобновила свои действия и была сильно удивлена, получив-таки ответ.
        — Это не зверь. Это нечисть.  — Я испуганно вскинула на него глаза. Он отвернулся и продолжил:
        — За последние несколько дней по какой-то причине нечисть в округе стала себя очень активно проявлять. Сбивается в стаи, да еще в таком количестве…  — Шиэн ненадолго замолчал.  — Возможно, их привлек всплеск на магическом фоне, но не могу утверждать наверняка.
        Переварив полученную информацию, я недоуменно моргнула.
        — И что теперь делать?  — Скептическая усмешка появилась на губах собеседника.
        — Я никогда не говорил тебе, что ты сверх меры рассеяна?
        — Да не про то,  — отмахнулась я,  — про рану. Без специальной мази она начнет гнить.  — Меня постепенно начала охватывать паника. Мало того, что я окажусь без его защиты, так его еще самой тащить придется, не смогу здесь бросить, хоть и есть такое искушение… какая была бы возможность избавиться от всех обязательств перед ним. Но ведь действительно потащу, не оставлю… Поймав его странный изучающий взгляд, я встрепенулась и стала открывать склянку с мазью.
        — Обработай жидкостью, что ты у меня забрала, в ней нужные ингредиенты, чтобы остановить воспаление и вывести из организма отравляющие вещества.  — И чуть помолчав, уже тише добавил.
        — Завтра я буду уже на ногах, но ночь пройдет не спокойно. Но не пугайся, просто не подходи близко ко мне, вреда я тебе не причиню.
        Ох, не понравились мне его слова. Что Шиэн имел ввиду? Размышляя надочередной загадкой, я закончила перевязку. Уже забираясь под свое одеяло, я продолжала чувствовала на себе его взгляд.


        Среди ночи я проснулась непонятно от чего. Вокруг было тихо, пожалуй, даже очень тихо. Присутствие что-то неизвестного на грани ощущений вырвало из объятий сна. Я начала настороженно осматриваться. Охранка над входом не тронута, присутствия кого-то кроме меня и Шиэна я не чувствую. Хотя подождите… это что-то новенькое. Переключившись на внутреннее зрения я еще раз осмотрела ауру спутника, чтобы убедиться наверняка. Ничего себе… Вроде основные узоры, образованные потоками энергии остались нетронутыми, но вот цвет и сила в них вложенная… да еще и эта непонятная паутинка, сплетенная из незначительных для основного рисунка нитей… Аура Шиэна переливалась всеми оттенками красного, от темно-бардового, до огненно рыжего. Это выглядело настолько завораживающе и притягательно… Мысленно потянувшись к этому чуду я почувствовала ощутимый удар, не сильный, похожий скорее на предупреждение. Сев на одеяле я с изумлением уставилась на спящего. Такого я еще ни разу в жизни не видела. Энергетические потоки вели себя так, как будто были живыми и имели свое сознание, отдельное от хозяина. Иначе как еще понимать то,
что почувствовав мое прикосновение, аура не стала «будить» носителя, подавая сигналы о вторжении, а корректно намекнула, что лезть не стоит, пусть поспит спокойно. Подобрав отвисшую челюсть, я в очередной раз задумалась над вопросом «Что он такое?». Тем временем Шиэн беспокойно заворочался под своим одеялом, тихо застонав. Решив не испытывать судьбу, я забралась опять под одеяло. В конце концов, он же меня предупреждал… Завтра в дороге расспрошу. Но сон как рукой сняло. Я вертелась с бока на бок, прислушиваясь к дыханию красноволосого спутника. С ним что-то было не так. Спал он беспокойно, что-то бессвязно бормоча сквозь сон, потом начинал метаться, как в бреду. Ненадолго затихал, чуть постанывая. Рана конечно была серьезная, это могло вызвать осложнения. Другой бы на его месте давно лежал в горячке. А этот спокойно дошел до места ночлега и еще сам собирался перевязывать плечо, пренебрегая моей помощью.
        После очередного громкого стона я неуверенно встала, размышляя, целесообразно ли к нему сейчас подходить, если аура так на меня среагировала. Но после минутного замешательства осторожно двинулась в его сторону. Замерев на границе алого шара, окружавшего Шиэна, я заколебалась. Потом, приготовившись к сопротивлению, сделала последний шаг, отделявший меня от него. Было ощущение, что я прошла через слой воды, который чуть прогнулся, пропуская внутрь себя. Я присела на край одеяла и прикоснулась рукой ко лбу мужчины. Так и есть, жар. Чуть оттянув ворот рубашки, я разглядела выступившую сквозь повязку кровь. Надо заменить и по-новому смазать лечебной мазью. Дотянувшись до лежащих рядом вещей, я выудила все необходимое для перевязки. Теперь аккуратно стянуть рубашку. С горем пополам мне это удалось. Дальше срезать пропитанную кровью ткань, не потревожив края раны и нанести густой слой мази. Шиэн глухо застонал, когда я чуть сильнее нажала на плечо. Спустя некоторое время с перевязкой было закончено. Выпрямившись, я окинула взглядом распростертое передо мной тело мужчины. Теперь я отлично понимаю, почему
он считался таким лакомым кусочком для столичных барышень, которые готовы были на все, лишь бы даже на короткое время заполучить этого красавца в свои загребущие лапки. Длинные густые волосы необычного цвета, правильные, чуть резковатые черты лица, широкие плечи, мускулистая грудь, кожа золотистого оттенка из-за легкого загара. Я мысленно усмехнулась, знали бы эти расфуфыренные крали, что он сейчас в компании ничем особо не примечательной девушки шастает по дремучим лесам, спасая ее от нежити и разбойников и нянчится как с дитем, когда она болеет. Представив себе картину, где самые рьяные почитательницы Шиэна отваживаются на кражу артефактов, в надежде на свою поимку и дальнейшее путешествия в компании мужчины своей мечты… я фыркнула от смеха. Да уж… Но действительно красив, ничего не скажешь… Неожиданно для самой себя я, чуть наклонившись, отвела с лица мужчины разметавшиеся пряди длинных волос и провела пальцем по рельефному торсу, обводя выступающий рисунок мышц. Меня притягивало идеально развитое тело с мягкой гладкой кожей. Подняв голову и натолкнувшись на изучающий взгляд странных глаз, я резко
отдернула руку, но в следующий момент оба моих запястья оказались зажатыми в тисках его рук. А я все не могла отвести взгляд. Половинка левого глаза была черной, как в те моменты, когда он подчинял меня своей воле, но искорки, загоравшиеся внутри, были не красного, бирюзового цвета. Сознание не помутнело, но отвернуться я также не могла, но скорее потому, что сама не хотела. Было в его взгляде что-то обжигающее, но вместе с тем Шиэн как будто не узнавал меня, да и он ли это был? После мучительно-долгих мгновений глаза в глаза, он резко дернул меня на себя, и я упала ему на грудь. Обхватил руками талию и прижал так, что я не могла даже пошевелиться. Да и не пыталась, все еще смотря ему в глаза. Шиэн завораживающе улыбнулся, обнажая довольно длинные клыки, пугающе-медленно приподнял голову и поцеловал меня. Не в силах больше смотреть в затягивающую черноту его радужки я опустила веки. Дальше все было как во сне, темном, обволакивающем, с примесью страха, отступающего перед странной уверенностью, что все так и должно было быть, что это правильно.
        Я лежала, прижавшись к нему всем телом, он собственнически обнимал меня. За все это время мы не перемолвились ни словом. Аккуратно приподняв мой подбородок, он коснулся моих губ легким мимолетным поцелуем. А в следующий миг глаза Шиэна закрылись и он уснул. Ярко-красная аура вспыхнула напоследок и исчезла без следа, как будто ее никогда и не было. Еще не возвратившись до конца в реальность, я перебралась под свое одеяло. Мысль «А как я ему буду завтра в глаза смотреть?» задвинула поглубже, блаженно потянулась и почти мгновенно уснула.


        Утро началось для меня с весьма жесткой побудки. Кто-то бесцеремонно сдернул одеяло, а когда я разлепила запанные глаза, увидела нависшего надо мной Шиэна, находящегося в весьма дурном расположении духа:
        — Что тебя дернуло поменять мне повязку ночью??! Ты могла пострадать, моя аура…  — он не договорил, чуть не рыча от злости,  — хорошо, что ты меня не разбудила, я мог тебя убить.  — Я непонимающе уставилась на него.
        — Предупреждал же, держись этой ночью от меня подальше.  — Посмотрев на встрепанную меня, не проснувшуюся еще до конца, резко развернулся и направился собирать сумки, чуть слышно бормоча себе под нос:
        — И как… аура… ко мне. Не понимаю…
        Я облегченно вздохнула, значит, не помнит. Все-таки была права, вчера ночью это был не он. Но об этом потом подумаю. Позавтракав в полном молчании под пристальным взглядом Шиэна, я упаковала свое одеяло в сумку, и мы тронулись в путь.



        Глава 1.12

        Продираясь через самую гущу леса, мне было, мягко говоря, не до разговоров. Хотя вопросов, гложущих душу, крутилось в голове — хоть отбавляй. Все внимание пришлось сосредоточить на дороге. А спустя некоторое время и вовсе смириться с тем, что в пути поговорить не удастся. Хотя «продиралась» именно я, Шиэн как-то умудрялся проскальзывать между ветвистыми «препятствиями» не зацепившись ни рукавом, ни штаниной за колючки. Чувствовала себя как слон в посудной лавке, честное слово, стыдно даже стало. Расспросы было решено отложить на вечер, когда устроимся на ночлег. Невозмутимый вид спутника только раздражал еще больше. Но мне оставалось только сверлить взглядом его спину, мелькающую впереди. Да еще и лошади, которых мы вели на поводу… На привале я первым делом достала карту, пытаясь хоть как-то сориентироваться на местности. Так. Мы выезжали из столицы, направляясь на север, чуть отклонившись на восток, двигались параллельно основному тракту, делающему набольшую дугу, Последнее селение на этом пути, где я побывала — это Поневка. Вот она. Потом мы сбились с намеченного мной курса и оказались намного
западнее. Палец, блуждающий по карте, уперся в обширную часть, покрытую зеленым. Лес. Шиэн собирается выйти к замку тейнара Виттера. Если мне не изменяет память — называется он Кортэс. Находится относительно недалеко от Эрдо, входя в состав Северных провинций. Отыскав это место на карте, я тихо выругалась. Ну и занесло же нас. Теоретически мы шли почти по прямой, срезая путь, но маршрут пролегал через места, которые даже бывалые путешественники всегда обходили стороной… Нежить, дикие звери, необъяснимые аномалии… Замок, куда мы направляемся, является своеобразной границей. Лес, который восточнее — безопасен. Но мы-то выйдем к нему с запада…
        — Тебя так беспокоит местная живность?  — Подал голос Шиэн, до этого с легкой усмешкой наблюдавший за моими попытками разобраться, что к чему.  — Могу сказать, что больше половины того, что ты знаешь об этих местах, всего лишь досужие выдумки.
        — А вторая половина, получается, правда?
        — Ну, получается, что да.  — Опять издевается?
        — И что именно из всего этого правда?  — Глянула я на него насупившись.  — Может расскажешь, и мне не надо будет из тебя все клещами тянуть.
        Шиэн притворно вздохнул, бросил копаться в мешке с нашим провиантом и присел рядом. На меня так некстати нахлынула волна воспоминаний о прошедшей ночи, но я быстро загнала их поглубже, чуть заметно покраснев.
        — Вот, смотри. Здесь и здесь,  — он обозначил пальцем в две точки на карте,  — находятся эпицентры аномалий. По сути это обычные энергетические источники. С той лишь разницей, что сама энергия по каким-то причинам видоизменилась, да и сам поток нестабилен. Кратковременные всплески силы привлекают множество всякого рода существ, не всегда безопасных для человека. Можно было бы объяснить сегодняшнюю активность нежити очередным подобным всплеском, но смущает то, что мы находимся довольно далеко от обоих источников.  — Я удивленно на него уставилась:
        — Откуда ты все это знаешь? Маги Академии ни о чем таком не говорили. Отнекивались, что неизвестно, невыяснено, причина не установлена и прочее в этом духе.  — Шиэн лишь насмешливо скосил глаза на меня.
        — Просто ваши маги ни разу не додумались самостоятельно туда сходить и выяснить причину происходящего на месте. А меня вот в свое время весьма заинтересовали эти так называемые «аномалии».  — «Тоже мне исселедователь-натуралист выискался. Наверняка причина другая была. Просто так он бы в эти края не потащился».
        — Теперь о насущном. Наш «друг» некромант со своим отрядом сейчас должен быть где-то в этом районе,  — он обвел пальцем небольшую территорию на карте.  — Мы вот здесь, двигаемся чуть позади.
        — Зачем? Он же может нас обнаружить.  — Переполошилась я, вызвав тем самым недовольную гримасу у собеседника.
        — Все не так просто. От замка Кортэс нас отделяет небольшая речка. Но вброд ее не перейти. А единственная переправа на несколько дней пути только там. Оставаться на месте, как ты понимаешь, мы тоже не можем, если не хотим быть разорванными нечистью.
        — Ты хочешь сказать, что не сможешь себя защитить?  — Язвительно осведомилась я. Тот лишь фыркнул в ответ.
        — Могу. Но если бы кто-то хоть иногда пользовался головой по назначению — не задавал бы глупых вопросов. Создай я достаточно мощное заклинание, некромант нас сразу засечет. Как результат — тот же путь, что мы проделываем сейчас, с той лишь разницей, что врагу будет известно, где мы примерно находимся.  — Я пристыжено опустила голову. О таком варианте как-то не подумала. Сказывается отсутствие опыта в участии в столь масштабных операциях по спасению собственной… мм… головы. Меж тем Шиэн продолжил:
        — Так вот, наша задача — пропустить отряд вперед себя. Дождаться пока они пересекут реку и двинутся дальше.  — Он поднял глаза от карты и одарил меня ехидным взглядом.
        — Ну что, киса, еще вопросы есть?  — Я отрицательно покачала головой. Все вполне доходчиво.
        — Раз нет — то быстро перекусываем и идем дальше.  — Он взъерошил рукой мои волосы и поднялся. Я настолько опешила от такой наглости, что все нецензурные слова мигом вылетели из головы. В след понеслось:
        — И не смей называть меня КИСА!


        День уже близился к вечеру. После той остановки мы серьезно увеличили темп. Иногда мне на глаза попадались надломанные ветки и следы от подков на рыхлой земле. Как я поняла, Шиэн собрался сократить расстояние с отрядом, по чьим следам мы шли. Правда не могла взять в толк, зачем это надо, чем дальше от них — тем лучше, разве не так? Задумавшись, я не заметила ветку, висевшую на уровне лица, за что и расплатилась живописной царапиной через всю щеку. Зашипев от неожиданной боли, я остановилась, в сердцах плюнула и, горько вздохнув, поплелась вслед за спутником, не соизволившим даже обернуться. Все-таки непривычная я к таким долгим пешим переходам.
        — Много нам еще сегодня пройти надо?  — Спросила я, уже не надеясь на отдых. С него станется прошагать так всю ночь напролет. «И даже отдышка не мучает»  — завистливо подумала я. Ответа, собственно я не ждала, потому вопрос был скорее риторический. И сильно удивилась, уткнувшись в широкую спину, неожиданно оказавшуюся у меня прямо перед носом. Шиэн к чему-то внимательно прислушивался. Спустя несколько мгновений повернулся и расплылся в улыбке, полной яда:
        — Неженкам позволяю на сегодня расслабиться. Ночевать будем здесь.
        Я села прям там, где стояла, потому как последний час передвигала ноги лишь благодаря обострившемуся чувству собственного достоинства. Он и так считает меня совершенно никчемной и ни на что не пригодной особой, постоянно подначивает и злится, что я не могу идти быстрее. Лучше бы просто молчал, как в те дни, когда изображал из себя случайного попутчика… а заикнись я сейчас о том, что устала… Я кинула взгляд на Дымку, ища хоть чьей-нибудь поддержки. Но ей определенно было не до меня, гораздо больший интерес представлял куст, покрытый сочными мясистыми листьями.
        В это время Шиэн начал вытаскивать из своей сумки всевозможные амулеты непонятного для меня назначения. Два из них после тщательного отбора были небрежно кинуты на землю в середину полянки. На мой вопросительный взгляд он ответил:
        — Мы сейчас достаточно близко подобрались к отряду. Магией лучше не пользоваться. А оставлять нас на ночь без защиты — тоже не лучший вариант.  — Придирчиво осмотрев небольшой мешочек с серо-белым порошком, он кивнул каким-то своим мыслям и начал сосредоточенно рассыпать его тонкой полосой по земле, образуя еле заметный контур вокруг места нашего ночлега. Закончив, Шиэн довольно оглядел свое творение.
        — Ну вот. Только сразу предупреждаю. За контур с наступлением ночи — ни ногой. И еще,  — от голоса Шиэна повеяло арктическим холодом,  — если хочешь выжить, не смей больше пропускать мимо ушей мои приказы.  — По спине пробежала толпа мурашек. Я непроизвольно поежилась.
        — Как скажешь…
        Ужин прошел в полном молчании. Бросая косые взгляды на Шиэна, я мысленно перебирала весь свой разнообразный арсенал зелий в попытке найти что-нибудь подходящее в этой ситуации. Ничего действенного в наличии не оказалось. От чего настроение с отметки «плохое» опустилось до «очень плохое».
        Вспомнив, что вчера ввиду некоторых происшествий, я не поменяла повязку на боку, и, выудив необходимые мази, я решила приступить к делу.
        — Не соизволит ли уважаемый тейнар отвернуться на некоторое время?  — поинтересовалась я. Ну в самом деле, не менять же повязку под пристальным взглядом Шиэна…
        — Если уважаемая тейнара так желает…  — В такие моменты очень хочется опустить на его голову какой-нибудь увесистый предмет, желательно из кухонной утвари… Проигнорировав издевку я принялась разматывать ткань, скрывавшую рану. Увидив бурое пятно, я поморщилась. За дневной переход края немного разошлись и начали кровить. Да и багровый цвет не внушал доверия. Скрипя зубами, я смыла сукровицу, выгнув тело под неестественным углом. Теперь мазь. Я зашипела от боли, едва прикоснулась к воспаленной ране.
        — Думаешь, в такой ситуации уместна ложная стыдливость?  — Прозвучало у меня над самым ухом.  — Не дергайся. Дай посмотрю.  — Вздрогнув от неожиданности, я сочла за благо доверить перевязку Шиэну. Придирчиво осмотрев мой бок, он одним быстрым движением провел пальцем по рубцу, нанося мазь. Рану обожгло резкой болью. Из глаз непроизвольно брызнули слезы. Но через пару мгновений все прошло. Сноровисто перевязав меня, Шиэн вернулся на свое место у костра.
        — Спасибо.  — Смущенно пробормотала я.  — А как твое плечо?
        — Скорее всего уже зажило.  — В ответ намою недоуменную мину он скинул рубашку и срезал ножом повязку. Действительно, от рваной раны остались одни воспоминания, точнее тонная полоска белого шрама. Да и ее в скором будущем не будет.
        Заснула я почти мгновенно. Единственное, что беспокоило, так это то, что рана начала зудеть. Но, надеюсь, ничего страшного.


        В середине ночи я подскочила на месте от тихого завывания, леденившего душу. Подняв веки, я наткнулась на немигающий взгляд красных глаз, каждый размером с плошку. Крик застрял в горле. Пытаясь взять себя в руки, я обнаружила, что существо стоит у самой линии, нарисованной Шиэном, и явно не может преодолеть неожиданно возникшее препятствие. Немного расслабившись, я огляделась. В темноте леса нет-нет, да и блеснет лунный отсвет в чьих-то глазах. Да сколько же их здесь? Мама дорогая. Кинув взгляд на спутника, я еще раз убедилась в том, что Шиэн законченный эгоист. Спит себе преспокойненько, чуть посапывая, и в ус не дует, что нас окружила нежить всех видов, указанных в толстенном фолианте «Порождения ночи». Красавцы как на подбор. Да сюда экскурсии для учеников Академии организовывать надо. Где еще такое увидишь… Первый шок прошел и очередное завывание уже не вызвало столь бурной. Вроде угрозы с их стороны нет. Мне бы выдержку Шиэна, ведь теперь не усну… Осторожно покосившись на спящего, я силилась понять, что же именно я видела вчера. Вот сейчас у него обычная такая аура, ну почти обычная. Может
это тоже маска, как и личина Дэррока? Интересно, а выйдет ли заглянуть под нее? И как это вообще делается? Осторожно потянувшись к ауре Шиэна я, действуя по наитию, аккуратно поддела ее и чуть потянула. Но ничего не произошло. Повторив попытку еще раз, я поняла всю бесполезность своего занятия, закуталась в одеяло и устроилась поудобнее на своем месте. Бросив взгляд, полный сожаления, на ауру мужчины, я уже собиралась закрыть глаза, как вдруг воздух поплыл, как бывает на жаре, и на мгновение полыхнул знакомый огненный шар. А еще через секунду меня накрыло волной эмоций, которыми он со мной щедро поделился. Как и прошлой ночью на меня накатила теплая вязкая темнота, острое наслаждение от почти болезненного прикосновения. И было узнавание… и желание чем-то помочь. А потом все исчезло, будто просто привиделось. Я была на столько обескуражена, что даже не испытала радости от того, что моя догадка была верна: это непонятное явление имеет свой разум. Смутившись, я залилась краской стыда. Зато вот окружающая нечисть отреагировала куда как более бурно. Режущий уши вой пронесся над лесом. Существа в страхе
покидали окрестности нашей полянки. Теперь понятно, что за это была за помощь. Хоть и была она приправлена легким снисхождением, как к ребенку, который боится темноты.
        Пока я наблюдала за поспешным бегством нечистиков, рядом заворочался Шиэн, видимо разбуженный вакханалией, которой сопровождалось сие действо.
        — Ты что не спишь? Они не сунутся за контур. Завтра с рассветом мы уходим. Так что ложись давай.
        — Угум…
        Закутавшись в одеяло с головой, я принялась считать овечек. Где-то на сто тридцать второй я уснула беспробудным сном.


        Утро порадовало хорошей погодой. Наконец-то рассеялись серые тучи, и показалось солнце. Вот уже несколько часов мы идем через лес. После быстрого завтрака Шиэн известил меня, что к вечеру наверняка уже будем в замке. Мысль о полноценной ванне придавала сил и я безропотно шла, поддерживая высокий темп, заданный спутником. Тот лишь недоуменно косился на меня, но вопросов не задавал. После полудня я начала уже выдыхаться. Мне не помешала бы небольшая передышка. Только я успела об этом подумать, как заметила, что лес поредел, и мы вышли на обрывистый берез реки. Внизу простиралась долина. Справа от нас виднелась переправа, у которой сейчас стоял отряд всадников.
        — Мы как раз вовремя. Оставайся здесь. Мне надо кое-что проверить. Скоро вернусь.  — Не дожидаясь моего ответа, Шиэн скрылся из виду. Расположившись под раскидистым деревом, я решила пока перекусить. Заняться было абсолютно нечем, поэтому я стала наблюдать за переправой. Спустя где-то полчаса весь отряд был уже на противоположной стороне реки. Оттуда уходило две дороги. Одна к замку, стоящему чуть в стороне, а вторая поворачивала на восток и вела, как я понимаю к Эрдо. С удивлением, а потом и страхом я наблюдала, как всадники направили лошадей прямо к раскрытым воротам, где их уже вышли встречать. И как это понимать? Недалеко от меня послышался легкий шорох. Наверное, Шиэн возвратился. Хотя постойте, какой Шиэн, он передвигается по лесу абсолютно бесшумно! Эту мысль я уже додумывала, приняв боевую стойку и держа наготове клинки. На облюбованную мной поляну выскочили трое. Вероятнее всего люди Каврона. Кто еще будет шастать с оружием наперевес в этих краях. Не давая им времени сориентироваться, я кинулась на первого, делая замах левым клинком. На какое-то время это собьет их с толку, пусть считают
меня левшой. Удачно. Мне повезло задеть его плечо, рана хоть и не серьезная, но крови он может много потерять. Разворот. Заблокировать правым клинком меч другого. Отвести в сторону и выпад. Да, прикрыть живот он не успел и теперь свалился кулем мне под ноги. Но еще дышит. Первый уже оправился и пошел в наступление. Скользнуть под руку, поймать на гарду лезвие, отразить удар третьего. Тренированное тело действовало на рефлексах. Третий выбыл. Пропустил колющий удар в шею. Последний противник видимо уже понял, что я не так проста, как они думали. Он на секунду замер и начал осторожно меня обходить. Ну ничего, я подожду. Резкий неожиданный выпад, в который была вложена вся сила, меч останавливается в паре сантиметров от моей шеи. Мучина недоуменно смотрит на меня.
        — Да. Я правша,  — ехидно бросаю я ему. А второй клинок вспарывает грудную клетку нападавшего. Будь я и в самом деле левшой — не смогла бы остановить его смертоносный удар. Горячка боя спала, и я безвольно осела на землю. В этот момент передо мной появился Шиэн. Скептически окинув взглядом место побоища, он ехидно протянул:
        — Ну и горазда ты клинками махать. Не думал, что умеешь с ними обращаться. Мои аплодисменты. Надо будет потренировать тебя на досуге.
        Дав пару минут оклематься, он бросил мне:
        — Сейчас стой и не двигайся. Все расспросы потом.
        Я с интересом наблюдала, как Шиэн аккуратно закручивает энергию вокруг меня. Создавая что-то наподобие формы, которую потом заполнит энергией. Что он задумал? Судя по сухости и выверенности движений, он опасался случайных всплесков силы, которые могут выдать нас. Спустя несколько минут все было почти готово. Он довольно улыбнулся.
        — Еще немного.
        На секунду вокруг него развернулся уже привычный мне пылающий шар. Протянув от него еле заметный канал, он прицепил его к созданной форме. Я физически ощущала, как она заполняется. Когда соединение было разомкнуто, его аура мгновенно вернула себе первоначальный вид. А я лишь стояла и удивленно хлопала глазами. В это время Шиэн обошел меня вокруг, что-то пристально разглядывая.
        — И что ты там увидел?  — Не выдержала я.  — На мне узоров нет, и цветы не растут.
        — Здесь я пожалуй с тобой соглашусь.  — Что-то не нравится мне его улыбка.
        — Что ты со мной сделал?!!  — Шиэн примирительно поднял руки.
        — Ничего существенного. Навел морок. Не вести же тебя в замок так как есть. А теперь тебя точно никто не признает.
        — Какой замок! Какой морок!!! Ты рехнулся что ли??!
        — Ну-ну. Не нервничай так.  — Он сцедил ехидный смешок в кулак.  — Некромант не сможет раскусить такую личину. Мы ничем не рискуем.
        — И как я теперь выгляжу?  — Осторожно поинтересовалась я, чувствую где-то подвох. Вместо ответа Шиэн одним легким движением соткал из воздуха позади меня что-то похожее на зеркало.
        — Собирайся лучше, нам до ночи надо перебраться через реку.
        Обернувшись, я обнаружила, что из зеркала на меня смотрит нескладный угловатый пацаненок, с соломенного цвета волосами, обрезанными «под горшок» и ярко-голубыми глазами.
        — Ууу…  — Я схватилась руками за голову.  — Ты мне еще за это ответишь…



        Глава 1.13

        Серьезно дуясь на Шиэна я молча плелась за ним до самой переправы, прикидывая в уме возможные варианты расправы. Ну мог бы из меня ребенка сделать, девочку… лет так шести-семи, ну престарелую старушку… так нет, надо было создать это недоразумение, издевался, не иначе. Я в очередной раз окинула себя брезгливым взглядом. Лучше бы мне обувь наколдовал, а то уже три пары плотных носков пришлось выкинуть, это хорошо еще, что в моей сумке обнаружился кусок кожи, предназначенный для починки штанов, он шел в комплекте при покупке оных. Пришлось извести на стельки. Жалко, но ноги все-таки дороже.
        У реки стояло несколько покосившихся домиков, рядом с которыми были развешены сети на просушку, а чуть поодаль, на самом берегу, виднелись рыбацкие лодки. Их внешний вид вызывал у меня подозрения относительно их прочности… С другой стороны, переправился же отряд и ничего с ними не приключилось. Пока Шиэн (позвольте, уже Дэррок) договаривался о переправе с каким-то мужиком, обладателем длинной нечесаной бородой и потрепанной куртки, я стала разглядывать замок, видневшийся по ту сторону водной преграды. Ничего примечательного, могу я Вам сказать. Это сооружение из камня стояло на небольшом возвышении, почти у самых гор, окружавших долину, отчего казалось на их фоне просто игрушечным. Довольно-таки маленький, меньше чем Эрдо почти в два раза, невысокие стены вокруг. С северной стороны торчала башенка с конусной крышей, над которой вилась стайка голубей. От раздумий меня отвлек окрик Дэррока:
        — Долго ты там ворон считать будешь? Давай живо в лодку.
        Решив промолчать на грубость, я взяла Дымку под уздцы и направилась к деревянному настилу у кромки воды. Бородатый мужик с каким-то чумазым юношей споро перекидывали несколько досок с борта лодки на берег. И они предлагают по ЭТОМУ провести мою лошадь? С сомнением оглядев шаткую конструкцию, я все-таки решилась. Борт лодки опасно накренился, когда на доски вступила Дымка, но выдержал. Я облегченно вздохнула. Дальше пошло лучше. «Ну вот. Загрузились, теперь дело за малым» Тем временем Дэррок со своим скакуном уже заняли вторую лодку. Пожелав удачи, бородач прикрикнул на гребцов, сидевших по двое в каждой лодке.
        — Чтоб одно весло там, другое здесь, скоро стемнеет.
        Вскоре мы уже были на другом берегу.


        Вопреки моим опасениям все прошло гладко, и ни одна из лодок не дала течь, лошади вели себя спокойно и никто не оказался за бортом. Молча забравшись в седла, мы двинулась по дороге в сторону замка. Спокойно так, не спеша, давая тем самым возможность сторожевым на стене внимательно нас рассмотреть. Спустя несколько минут Дэррок все же соизволил открыть рот и проинструктировать.
        — Слушай внимательно и запоминай. Тебя зовут Райен, ты родом из деревеньки Закатное. Мать умерла при родах. Жил с отцом, его звали Мирэк Росс, мелкий торговец оружием, имел свою лавку. Но год назад с ним произошел несчастный случай на охоте. Упал с лошади и сломал шею. Я, как старый его друг решил о тебе позаботиться и взял в ученики. Сейчас мы направляемся в Линрок, к моей тетке. Вопросы есть?
        — У тебя на самом деле там тетка?  — Полюбопытствовала я.
        — В каком-то смысле да.  — Отрезал Дэррок.  — Еще вопросы.  — Он бросил на меня раздраженный взгляд.
        — В таком случае нет.  — Решила я оставить расспросы, все равно ничего от него больше не добьюсь.
        Тем временем стены замка приближались. Уже можно было разобрать тусклые огоньки в узких окнах, смахивающих больше на бойницы и фигуры стражников на стене. Нас определенно заприметили еще издалека. Когда мы подъехали к воротам, там уже поджидали двое мужчин в доспехах из кожи, покрытых металлическими бляхами, и с мечами на перевязи. Поравнявшись с ними, Дэррок остановил своего скакуна, смерил цепким взглядом встречающих и произнес:
        — Могу я видеть тейнара Виттера?
        — Как Вас представить, уважаемый тейнар?  — Стражник согнулся в вежливом поклоне.
        — Сайдэррок Ренкар,  — и, оглянувшись на меня, с едва заметной усмешкой добавил,  — с учеником.
        — Ба-а, уважаемый тейнар Сайдеррок! Простите, не признал сразу. Сию минуту доложу о Вас.  — Мужчина расплылся в улыбке, но затем снова помрачнел.  — Только у нас тут такое дело…  — Он замялся, потупив взгляд и переступив с ноги на ногу.
        — Что случилось Рут?  — Я почувствовала, как Дэррок весь внутренне подобрался.
        — Тейнар Виттер-то слег с неизвестной хворью пару недель назад, из покоев своих нос не кажет. Мы уж тут не знаем что делать… Да еще сестра евоная, что змеюка подколодная, сразу примчалась с мужем, начали здесь всем заправлять.  — Стражник сплюнул себе под ноги.  — Мерзость. А сейчас еще отряд какой-то странный приехал. Велела их впустить, а прислуге наказала расположить всех як господ и любое их желание упреждать.  — Продолжал он, вздохнув и повесив голову.  — Небось, всех девок перепортят…. А у нас там у кого дочь, у кого невеста в услужении…
        — Может и не будет ничего. Посмотрим, что у вас за гости такие… А с Лиссерой я поговорю,  — невесело усмехнулся Дэррок.  — Не знал, что она замуж вышла…
        Проводив нас во двор и кликнув конюха, Рут скрылся за дубовой дверью, обшитой полосами металла. Видать за этой Лиссерой побежал. Пока мы спешились, проследили, как устроят лошадей и отвязали поклажу, дверь в очередной раз распахнулась и на пороге появилась средних лет женщина. Высокая, худая как доска, с длинным крючковатым носом, слишком выделяющимся на узком болезненном лице. Впалые щеки и тонкие бескровные губы дополняли общую картину. Зато вот одета она была по последней моде, что странно… в такой-то дали от столицы и прочих крупных городов. Увидев Дэррока, она прямо расплылась в улыбке и кинулась его обнимать.
        — О, Дэррок, сколько лет сколько зим! Мы так давно не виделись, я так рада, что ты решил заехать!! А ты совсем не изменился с последней нашей встречи,  — верещала она, не давая и слова вставить.  — Ты помнишь? Как мы катались на лошадях по окрестностям, как ходили купаться на реку? А помнишь, как я подвернула ногу в лесу, и ты меня нес до замка на руках, а какой переполох поднял потом брат?  — Она одарила его столько жгучим взглядом, что готова поспорить, еще чуть-чуть и на Дэрроке загорелась бы одежда. Судя по тому, как перекосило лицо моего спутника, он отлично все помнит, только далеко не в таких радужных красках. Я не удержалась и тихо хихикнула. Но этого стало вполне достаточно, чтобы прилечь к себе внимание. Наконец оторвавшись от мужчины, Лиссера повернулась в мою сторону. Окинув меня брезгливым взглядом, она вопросительно глянула на Деррока:
        — Это что за чучело ты с собой приволок?  — Произнесла она, разглядывая меня как какую-то диковинную зверушку.  — Мне доложили, что ты с учеником приехал. Так это он и есть?  — поинтересовалась Лиссера, недвольно поморщив свой шнобель. Выглядело это настолько комично, что я не удержалась и опять прыснула. В глазах Дэррока плясали задорные искорки. Забавляется, гад ползучий, пока меня тут оскорбляют.  — Да еще и дурак, по-видимому. Где такого откопал-то?  — Зло добавила она, явно начиная закипать. Такого я уже не смогла стерпеть.
        — Уважаемая тейнара видимо не знает, что говорить о присутствующих в третьем лице неприлично… Что ж Ваши родители не позаботились вовремя о достойном воспитании своей дочери, какое упущение с их стороны. Что ж, очень жаль. Мои глубокие соболезнования.  — Отвесила я шуточный поклон. Но предвкушаемой мной драки не состоялось. Дело в свои загребущие руки взял Дэррок. Быстро перехватив руку Лиссеры, уже тянувшуюся в мою сторону, он заговорил:
        — Полноте, Лира. Что он тебе сделал? Мальчишка еще молодой совсем, грех на него обижаться.  — Я возмущенно засопела. Значит ей меня оскорблять можно, а вот мне ее на место поставить нельзя?!! Так получается?!! Ну ничего… доберусь я до нее. И у нас будет праздник, и у нас на улице перевернется телега с пряниками… Меж тем Дэррок продолжал.
        — Позволь тебе представить моего ученика, Райена.  — Он развернулся в мою сторону.  — Райен, позволь тебе представить сестру моего старого друга, Лиссеру.  — Я отвесила еще один издевательский поклон под недовольным взглядом Дэррока, мол, очччень приятно и все такое. Сама же Лиссера только раздраженно фыркнула, но все же чуть наклонила голову в знак приветствия.  — А то, что он без сапог — так в этом виновато досадное недоразумение, произошедшее с нами в пути.  — Я удостоилась ядовитой улыбки в свой адрес и обиженно отвернулась. Сам бы попробовал в носках по лесу походить, раз такой умный. Лиссера не упустила этого момента и насмешливо проговорила:
        — Ну с обувью, раз такое дело, мы как-нибудь разберемся. Пожалуйте в дом.


        Как только мы переступили порог. Людской гомон улегся, и повисла напряженная тишина. Мы оказались в главной зале замка, где сейчас находился отряд некроманта в полном составе. Сюда были принесены несколько столов, которые составили в ряд, чтобы разместить всех присутствующих. Чуть поодаль у растопленного камина полукругом стояли три кресла и маленький столик с закусками и вином. Все взгляды были обращены к нам. И не могу сказать, что в них читалось дружелюбие. Ситуацию, как ни странно, спасла Лиссера.
        — Берт, позволь тебе представить моего старинного друга Сайдэррока Ренкара.  — Ухватив его под локоть и счастливо улыбаясь, поволокла к камину, где из кресла уже поднимался этот самый Берт. Крепкий мужчина среднего роста. Красивым его не назовешь, но и не урод. Стального цвета глаза с легким прищуром, темные волосы с намечающейся сединой. Но было в нем что-то отталкивающее. Окинув прибывших холодным взглядом он вежливо поклонился.
        — Рад приветствовать уважаемого тейнара в нашем замке. Позвольте представиться. Бертельер Ни» Этор, муж Лиры. Можете называть меня просто Берт.
        — Очень приятно познакомиться с вами. В свою очередь прошу обращаться ко мне просто Дэррок.  — Вежливый поклон.  — Позвольте полюбопытствовать, как давно вы поженились? Рослен ничего не писал мне про свадьбу Лиры.
        — Не удивительно, мы женаты только пару месяцев. Случайно проезжая мимо я остановился в Кортэсе на ночь, здесь и познакомился с Лирой.  — Он приобнял жену за талию.  — И не устоял перед ее обаянием.  — Лира покраснела от смущения и глупо хихикнула, меня аж передернуло. Врет ведь и не краснеет.  — А дальше все очень быстро произошло. Уладив дела, которые были целью моей поездки, я вернулся и предложил руку и сердце своей даме. Со свадьбой решили не затягивать и сыграли ее здесь же уже через неделю.
        — Примите мои поздравления, Берт. Несказанно рад за Вас и Лиру.
        Поблагодарив гостя, взгляд Берта уперся в мою скромную персону. Предупредив его вопрос, Дэррок пояснил:
        — Это Райен, мой ученик и сын старого друга. Он остался без родителей, и я взял его под свою опеку.
        Я услышала мысленное «Не стой столбом, представься». Сделав шаг вперед, чуть склонилась перед Бертом.
        — Счастлив с Вами познакомиться, уважаемый тейнар. Меня зовут Райен, Райен Росс.  — По мне прошелся изучающий взгляд.
        — Твоя фамилия кажется мне знакомой.  — Задумчиво проговорил Берт.  — Кем был твой отец Райен?
        — Его звали Мирэк Росс, он был торговцев, держал лавку с оружием в Закатном.
        — Был я там проездом, помню, покупал у него кинжалы. Неплохие, хочу я вам сказать.  — Задумчиво проговорил мужчина. Потом, словно что-то вспомнив, засуетился, развернулся к креслам:
        — Позвольте так же представить вам наших гостей. Они прибыли сегодня со своим отрядом немногим раньше вас. Из кресел поднялись двое, не узнать которых я не могла.
        — Тейнар Каврон, мой давнишний приятель, нас связывают некоторые торговые дела.  — Тот коротко кивнул.  — И его друг и помощник, тейнар Сентар.
        Пока по нам скользил цепкий пронизывающий взгляд некроманта, я забыла даже как дышать. «Не дергайся» прошелестело в голове. Но вот он отвел глаза и заметно расслабился. Не узнал. Я облегченно выдохнула, стараясь сделать это как можно тише, дабы не привлекать ненужного внимания. Мужчины вернулись в кресла, не удостоив нас даже словом. Верх неприличия, но я была этому даже рада. Берт бросил жене:
        — Лира, дорогая, проследи, чтобы наших гостей обеспечили всем необходимым.
        А та и рада стараться. Снова вцепившись в Дэррока, Лира направилась в сторону боковой двери. Отыскав в смежном с залой помещении управляющего, полного старичка с открытым располагающим к доверию лицом, она распорядилась:
        — Расположи тейнаров в гостевых комнатах.  — Окинув меня взглядом, добавила.  — И найди этому,  — кивок в мою сторону,  — какую-нибудь обувь.
        — Уважаемая тейнара, прошу прощения, но осталась только одна свободная комната.  — Он весь сжался, ожидая бурной реакции хозяйки. Дэррок, видя это, нахмурился. А Лира, заметив, сдержала гневные слова, готовые сорваться с ее языка, и довольно спокойно спросила:
        — Может все-таки еще одну комнату можно найти?  — Старик только открыл рот для ответа, но Дэррок его перебил.
        — А в чем собственно проблема? Мы вполне разместимся и в одной. Правда, ведь?  — Он обернулся ко мне.  — Показывайте, куда идти.
        Не найдясь, что возразить Лира вопросительно глянула на моего спутника.
        — Вы же спуститесь в зал, как только обустроитесь и приведете себя в порядок с дороги?
        — Конечно, Лира.
        — Я буду с нетерпением ждать.  — Проговорила она с придыханием, кинув Дэрроку еще один пламенный взгляд, и, окатив меня очередной волной презрения, покинула нашу скромную компанию.
        — Пойдем Порк, покажешь, где мы можем разместиться.  — Управляющий с благодарностью посмотрел на Дэррока.
        — Спасибо Вам, а то она как замуж вышла, совсем дурная стала.  — Он досадливо махнул рукой в сторону двери, за которой скрылась Лира.  — Чуть что не так — кричать и угрожать расправой начинает. У нее и раньше нрав не сахар был, а сейчас так вообще…


        Пройдя несколько лестничных пролетов, мы очутились в плохоосвещенном коридоре. Пройдя его почти до конца, Порк открыл ключом одну из дверей и пригласил войти в комнату. Довольно просторная, с камином, который тот сразу принялся разводить, посередине у окна стояла большая кровать с балдахином. Шкаф и два кресла. Ничего лишнего, но вполне уютно. Затрещали загоревшиеся дрова. Поднявшись с колен, старик посмотрел на мои ноги:
        — Я скажу прислуге, сейчас они принесут ванну с горячей водой и подыщут сапоги, для юного тейнара.
        — Спасибо, Порк.
        Как только за ним захлопнулась дверь, я в изнеможении откинулась на кровать. Как приятно, после стольких дней, проведенных на жесткой земле, правда смущало, что спать придется на одной кровати с этим извергом, но я особо не переживала. Все-таки за эти несколько дней я сильно попривыкла к спутнику.
        Вскоре посреди комнаты стояла большая бадья, от которой исходил пар. А молоденькая девушка принесла пару полотенец, мыло и, о счастье, сапоги! Это был предел моих мечтаний на сегодня. Чуть не расцеловав ее от радости, я выхватила все это из ее рук и кинулась к ванне, когда за ней закрылась дверь. Обернувшись на легкий смешок я обнаружила, что Дэррок вольготно расположился в кресле с бокалом теплого вина со специями и внимательно за мной наблюдает. Я фыркнула, сам ж на меня иллюзию наложил. Так что смотреть, простите, не на что. Стриптиз по заявкам желающих отменяется. Показав ему, язык я скинула одежду и с наслаждением окунулась в горячую воду. Отмокнув немного, я начала тереть себя мочалкой.
        — Спинку потереть, Риена?  — Ехидно осведомились сзади. А почему бы и нет, собственно? Зачем отказывать себе в таком удовольствии, пока я в мужском теле?
        — Потри.  — Легко согласилась я, протягивая мочалку. Дэррок взял означенный предмет и начал аккуратно намыливать мою спину. Блаженно жмурясь, я просто растекалась по ванне, ощущая, как постепенно расслабляются натруженные мышцы. Неожиданно нажав на плечи, Дэррок заставил меня погрузиться в воду с головой. Когда я вынырнула, отплевываясь, он насмешливо бросил:
        — Вылезай. Я ведь тоже помыться хочу.
        Быстро закончив водные процедуры, я вылезла из бадьи и повязала полотенце на бедрах, вроде мужики так делают, и направилась к своей сумке с целью откопать там что-нибудь подходящее из одежды. Так. Штаны, темно-коричневые, это раз. Широкий кожаный пояс в мою ладонь, это два. Выудив еще широкую рубаху оливкового цвета, я решила, что этого будет достаточно. Кинув вещи на кровать, я обнаружила, что Дэррок, ничуть меня не стесняясь, разделся, залез в воду и выразительно так на меня смотрит.
        — Тебе что, тоже спинку потереть?  — Язвительно осведомилась я.
        — Если тебя не затруднит.  — Он обезоруживающе улыбнулся. Я пожала плечами.
        — Не затруднит.
        Взяв мочалку, я принялась за дело, старательно отводя взгляд, в отличие от него я-то девушка приличная. А эта зараза сидела, и тихо чему-то ухмылялась. Не выдержав наконец, я обошла бадью и, встав перед ним, уперев руки в бока, гневно спросила:
        — Что именно ты находишь таким забавным??! Расскажи, может я тоже посмеюсь.
        Дэррок прошелся по мне оценивающим взглядом и опять усмехнулся.
        — Ну подумай сама. Кто создавал иллюзию?
        — Ты.  — До меня начало медленно доходить.
        — Соответственно делаем выводы, я спокойно вижу и то, что под ней…  — просветил он меня с милой полуулыбкой. Прям ангел во плоти. Зашвырнув в него со злости мочалкой и покраснев как рак до кончиков волос, я кинулась к кровати за одеждой. Слов нет, одни буквы…
        Спустя полчаса мы спускались в общую залу. Я злилась на Дэррока и отказывалась с ним разговаривать. Но, по всей видимости, он от этого ни капельки не страдал. Только перед дверью остановился и сказал:
        — Если возникнут какие вопросы — задавай их мысленно, здесь слишком много лишних ушей.



        Глава 1.14

        Открыв тяжелую дверь, мы очутились в зале, на меня обрушился шум голосов. Отряд некроманта все так же заседал у стола. Наемники о чем-то спорили, так что разговор шел на повышенных тонах.
        — Да ладно тебе! У рыбаков, небось, остались. Пока мы переправлялись, видел как Ресс с одной кралей перемигивался. Куда им спешить-то? Да и не повез бы их через реку в ночи никто.
        — Верно! И я видал. Шарх, что панику раньше времени поднимаешь? Утром здесь будет эта бедовая троица.  — Так-так, уж не о наших ли они знакомцах?
        Дэррок, удостоившись приглашающего кивка со стороны господ, все так же сидящих у камина, вальяжной походкой направился в их сторону. Слуга быстро пододвинул ему еще одно кресло. И о чем это они там беседовать собрались? «Твоему любопытству просто нет границ». Я непроизвольно поморщилась. А мне что прикажете делать? Так и стоять посреди зала и мух считать? Смерив недоверчивым взглядом вояк, я взвешивала за и против. Ну не внушают мне доверия их рожи. Да и расспрашивать еще начнут… Но громкое урчание в желудке быстро помогло определиться с выбором. С утра во рту ничегошеньки не было. Глубоко вздохнув, я тихонько направилась к столу, где заприметила пустое место, стараясь как можно меньше привлекать внимания к своей персоне. Пока наемники увлеченно спорили, я незаметненько притулилась с краю и принялась за поглощение пищи, попутно прислушиваясь, о чем идет речь.
        — Да пойми ты, бестолочь! Тейнар Каврон наказал им окрестности по-тихому прошерстить и мухой обратно возвращаться. Думаешь они ослушались?  — Над столом повисло гнетущее молчание.
        — Пожалуй… Начальник-то у нас суров, под горячую руку попадешь — то же что и с тем парнем будет. Помнишь как он его?  — Пробормотал тот, что сидел слева от меня.
        — Хорошо, что тогда еще не далеко от города ушли, может Эрл и смог до помощи добраться…  — Некоторые из присутствующих поежились от воспоминаний и начали бросать опасливые взгляды на Каврона. Видать наглядный им урок преподали.
        — Но что тогда с ними приключиться могло? Втроем же пошли, налегке. Девку искать. Ну и с кем она там едет. Неужели двоих завалить не смогли? Нечисть днем не вылазит…  — Судя по напряженным лицам, все крепко призадумались. Хотя, большинство из них явно не отягощены интеллектом. Тем временем я заметно расслабилась. Заводить беседу со мной никто не собирался, да и вообще мое присутствие по ходу не заметили. Успев проглотить нежное жаркое из кролика с печеным картофелем, заев все это овощами под сливочным соусом и уже с трудом запихнув в себя пару сдобных булочек, я, довольно откинувшись на спинку стула с счастливо-идиотским выражением лица, придвинула к себе большую кружку пива с плотной пенной шапкой. Да, жизнь удалась. «Кисонька, а ты не лопнешь?» ехидно прошелестело в голове. «Не дождешься. И вообще, я пока в горячке лежала совсем отощала, да еще и этот марш-бросок через лес. Надо же пополнить запасы организма». После сытного ужина на меня накатила волна умиротворения, ругаться с Дэрроком не было никакого желания, так что его язвительный выпад я пропустила мимо ушей. Тот только недоверчиво
хмыкнул, но продолжать не стал. Да вот расслабиться и насладиться покоем мне так и не дали. Закончив наконец обсуждение неожиданной пропажи трех воинов, наемники соизволили заметить мою скромную персону и полностью переключили на нее свое внимание.
        — Эй, малец. Откуда путь держите?  — На меня с праздный интересом уставились несколько пар глаз.
        — Э-э, дык мы с наставником из Закатного на восток идем.  — Я решила пока не уточнять куда именно. Главный, Шарх, если не ошибаюсь, кивнул в сторону камина.
        — Этот что ль твой наставник?
        — Ага, батька зимой помер, так он меня в ученики и взял к себе. Друзьями с покойным были. Драться вот теперь учит, и магичить понемногу.  — Произнесла я восторженно, чуть с придыханием.
        — А-а, энто дело полезное.  — Шарх уважительно крякнул, смотря на Дэррока уже без примеси превосходства, читавшегося в его взгляде минуту назад.  — Как тебя зовут-то, малец?
        — Райеном кличут.  — Я смущенно опустила глаза долу, заставив щеки чуть покраснеть. Для обычного пацаненка должно быть лестно, что опытные наемники им интересуются. Те остались довольны моей реакцией.
        — Ну а ты меня дядькой Шархом называй.  — Он попытался изобразить добродушную улыбку, что с таким лицом как у него сделать весьма сложно. Представьте себе эдакого субчика: телосложение как у медведя, круглое широкое лицо с приплюснутым носом, которое иссечено тонкими шрамами, в довершение образа, угольно-черные космы, заплетенные в странные косички, увешанные какими-то побрякушками. И вот это все пытается благожелательно улыбнуться. Брр.  — Мечами-то махать поди уже научился?  — Продолжил он прищурившись.
        — А то как же!  — Я комично подбоченилась, пытаясь придать колориту своему образу. За столом раздались смешки.  — Почти каждый день на мечах упражняюсь.
        Шарх открыл было рот для следующего вопроса, но был прерван весьма эмоциональным выкриком с другого конца залы.
        — Как??! Вы сами видели?  — Мы все как по команде развернулись в сторону камина. Сентар, помощник некроманта, вскочил с кресла и ощарашенно смотрел на Дэррока.  — Но они же были из лучших. А Вы говорите, что их покромсали в капусту, да еще какой-то одиночка.  — Над столом наемников пронесся легкий шепоток.  — Кстати, а с чего Вы, уважаемый тейнар, решили, что это был одиночка?  — Добавил он уже более спокойно.
        — Все раны были нанесены одним оружием. Вывод напрашивается сам.  — Дэррок недоуменно повел плечами. Я вся сжалась на своем стуле от страха, зачем он начал им про убитых наемником рассказывать? «Затем, что они завтра пошли бы их искать, и поверь, нашли бы. А там наши следы, хоть и затертые»
        — Сентар, успокойся.  — Холодно бросил Каврон.  — Хватит истереть. Завтра днем выдвигаемся дальше. Тела этих троих уже преданны сожжению, как того требуют правила, так что задерживаться не вижу смысла.
        Наемники все как один вопросительно посмотрели на меня.
        — Райен, о ком говорил твой наставник?
        — Ну-у, мы когда на обрыв перед рекой вышли, там на полянке три трупа лежали.  — Пробормотала я, сделав испуганные глаза.  — Кругом все в кровище… Наставник решил, что не дело тела на растерзание нечисти оставлять и сжег их.
        Все ненадолго замолчали, переваривая информацию.
        — Да-а, дела…  — Шарх встал, поднял свою кружку и зычно проговорил.  — Мир им в призрачной обители, прими Веллор их души,  — и выпил до дна. Все остальные тоже встали и молча, соглашаясь со словами главного, опустошили кружки. Одна я сидела и не знала, что сделать. Сев, Шарх посмотрел на меня немигающим взглядом.
        — Малец, уж почти наших соратников.  — С усмешкой сказал он.  — Сам же, можно сказать, их в последний путь провожал.  — Мне придвинули кружку, до краев наполненную чем-то прозрачным. Самогон. Они что, издеваются?
        — Дядька Шарх, я ж никогда ничего крепче пива не пил. Да и наставник заругает.  — Я смущенно потупилась.
        — Ничего не заругает, это ж не просто так. А то, что не пробовал — дык нужно когда-то начинать. Все с интересом ожидали, что я в итоге сделаю. А не выпить — считай оскорбить память их товарища. Опасливо взяв кружку в руки, я бросила мельком взгляд на Дэррока, моля о помощи, меня ж после этой порции уносить можно будет. «Меня тут сейчас напоят, не хочешь помочь?». Но эта зараза не ответила, только развернулась и с интересом уставилась в мою сторону. Ну, я предупреждала. Встав, я резко выдохнула и опрокинула в себя содержимое кружки. Горло обожгло огнем, в глазах защипало от навернувшихся слез. Кто-то услужливо сунул мне чашку с вишневым компотом, которым я не замедлила залить пожар в горле. Перестав надсадно хрипеть и утерев слезы, я опустилась на свое место. Шарх довольно похлопал меня по плечу.
        — Для первого раза очень даже не плохо, малец. Наш человек будешь!  — Я изобразила подобие улыбки. Постепенно на меня начала накатывать волна опьянения. Я слушала их байки о походах. Потом меня наставляли как стать профессиональным наемником. Дальше завязался спор об оружии. Чуть погодя мне предложили выпить еще, за знакомство так сказать. Я отказывалась, но безуспешно. В общем, вполне душевно общались. Иногда ловила на себе взгляд ехидных глаз спутника, наблюдавшего за всем этим безобразием. Последняя осмысленная мысль была — «Забериии меня отсюда, пожааалуйста». Видимо Дэррок все-таки внял моей мольбе, так как я почувствовала, как меня подняли за локоть из-за стола и поволокли куда-то в сторону двери.


        Голова трещала по швам. У-у. Сколько они умудрились в меня влить вчера? Нашли себе развлечение, спаивать малолетнего пацаненка. Да и этот зеленоглазый предатель… не мог вмешаться что ли? И почему так тяжело и душно? Вообще, где я? Приоткрыв один, глаз я поняла, что нахожусь в комнате, выделенной нам с Дэрроком. Это уже хорошо. За окном серело небо, скоро рассвет. Около кровати стояла большая кружка, тяжело сглотнув, я потянулась к ней как к родной. Горло после вчерашнего драло нещадно. Но что-то препятствовало достижению такой желанной цели. Скосив глаза за спину, я обнаружила, что этим чем-то является мой спутник, наглым образом прижимавший меня к себе одной рукой. Кроме того он умудрился во сне подмять мою тушку под себя, лишив тем самым возможности двигаться. Мысленно вздохнув, я предприняла попытку его разбудить.
        — Дэррок, слышишь меня?  — Жалостливо прохрипела я. Ноль внимания.  — Пусти, а? Пить хочу.  — Я сопроводила свои мольбы тычком локтя по ребрам. Тот недовольно зашевелился.  — Пустииии, изверг!
        — Ты чего в такую рань подскочила?  — Сонно пробурчал он, но руку убрал. Выбравшись из капкана, я кинулась к вожделенной чашке и принялась жадно поглощать ее содержимое. Наконец оторвавшись и облегченно вздохнув, я снизошла-таки до ответа, одновременно забираясь обратно под одеяло.
        — Если бы ты не проигнорировал вчера мою просьбу о помощи и вмешался — я бы еще до обеда спокойно проспала бы. И вообще, почему я в одних штанах?
        Устроившись поудобнее на подушках и заложив одну руку за голову, Дэррок объяснил:
        — Вообще-то ты собиралась совсем раздеться, ссылаясь на то, что не привыкла спать в одежде. Прости, что не дал тебе снять то последнее, что на тебе было. Подумал, что с утра ты изменишь свое решение. Но если они тебе и вправду так мешают — можешь снять.  — И глаза такие невинные-невинные. Зарывшись в одеяло с головой, я ненадолго замолчала, но потом все же решилась осторожно озвучить гложущий меня вопрос:
        — Э-э, а что я еще вчера сделала?  — Высунув нос из-под одеяла, я настороженно посмотрела на Дэррока, ожидая его ответа.
        — Да, собственно, почти ничего. Когда я приволок тебя, еле стоящую на ногах, в комнату, ты начала раздеваться, раскидывая вокруг себя вещи. Вопрос со штанами удалось уладить достаточно быстро. Заявив, что раз я такой стеснительный, то так и быть, снимать их не будешь, ты легла под одеяло, замотавшись в него как гусеница. Я, кстати, потом пол ночи пытался отвоевать хоть кусочек для себя.  — Он бросил на меня укоризненный взгляд.  — Уже засыпая, ты обозвала меня сволочью и гадом, заявила, что ненавидишь меня всеми фибрами души, приправив это высказывание некоторыми пожеланиями, которые я по понятным причинам озвучивать не стану, и уснула. Вроде бы все.  — Он ехидно оскалился, смотря на мое смущенное лицо. А я поспешила опять натянуть на голову одеяло, тихо сгорая от стыда за свою выходку.


        Так как спать после услышанного совсем расхотелось, да и больная голова не способствовала здоровому сну, пришлось вставать. Подобрав с пола рубашку, пояс и раздобытые вчера сапоги, разбросанные в художественном беспорядке по полу, я быстро оделась. Так, теперь нужно что-то сделать с головой, помниться было у меня какое-то зелье, помогающее унять похмельный синдром. Вывалив содержимое своей сумки на пол, я стала перебирать пузырьки со снадобьями. А, вот оно, мое спасение! Отхлебнув пару глотков, я решила, что этого должно быть вполне достаточно. Закупорив пузырек, я с минуту смотрела на разброшенные вещи, решив в итоге, что сил собирать все обратно в сумку нет, потом. Дэррок дремал, развалившись на кровати. Надо пойти позавтракать.
        Спустившись по лестнице и толкнув дверь, я вошла в зал. Наемники были уже там в полном составе и неспешно завтракали. Каврона с помощником не было видно, что слегка улучшило настроение.
        — Эй, Райен! С добрым утром! Присоединяйся, тебе сейчас полезно покушать. Уж больно физиономия у тебя зеленая.  — Над столом раздался смех.
        — Спасибо дядька Шарх. Чувствую себя действительно не очень.  — Ответила я, состроив страдальческую мину, чем вызвала очередной приступ смеха. Подойдя к накрытому столу, я опустилась на то же место, где сидела вчера. Расторопные слуги поставили передо мной тарелку и стакан с горячим травяным отваром. Пока я насыщалась мое зелье начало действовать. Мне заметно полегчало. Я встала из-за стола и собиралась уже попрощаться со всеми, как Шарх предложил мне потренироваться вместе с ними. Подумав, что отказаться не стоит, а то кто их знает, обидятся еще, решила согласиться.
        Всей толпой мы отправились в тренировочный зал, находившийся в отдельной пристройке, соединенной с замком небольшим коридорчиком. Одноэтажное здание с большими окнами, обеспечивающими отличное освещение, пол из простых струганных досок не давал скользить обуви. Все сделано просто, но продуманно. У входа была расположена стойка с разнообразным оружием. Там было все, от гномьих секир до тяжеленных рыцарских мечей. Выбрав привычные для себя парные клинки, я вышла в середину зала и встала в стойку. Главное не заиграться, не нужно показывать свой настоящий уровень, это может вызвать подозрения. Оценив мой выбор, Шарх хмыкнул и, сняв со стойки громоздкую алебарду, крутанул ее в руке, примеряясь к балансу, встал напротив меня.
        — Я вижу, ты достаточно уверенно держишься.  — Пробасил он одобрительно.  — Посмотрим, каков ты в бою.
        Отряд расположился вдоль стен, дабы не мешать. Тем временем Шарх сделал пару пробных выпадов, которые я без усилия отвела, чем заслужила очередной довольный «хмык». Противник явно хорошо знает выбранное оружие, судя по легкости, с которой он орудует им. Еще несколько выпадов. Тяжесть прямого удара мне не выдержать, поэтому ловлю алебарду на лезвия и пускаю удары вскользь, уводя в сторону. Но так дело не пойдет, выдохнусь вскоре. Резкий бросок, целюсь в незащищенный бок, проскальзывая под занесенным для удара оружием. Шарх увернулся. Удивительно, как эта туша может обладать такой легкостью движений и текучестью. По-другому не назовешь.
        — Правильный ход, малец.  — Похвалил он меня. Его конечно можно достать, если скатиться под ноги и нанести удар снизу. Но не будем открывать свои карты.
        При очередном маневре один из моих мечей, занесенный для удара, наткнулся на неожиданное препятствие. Следом раздался звон алебарды. Дэррок, возникший из ниоткуда, стоял между мной и Шархом.
        — Думаю, что на сегодня хватит. Пойдем, есть разговор.  — Бросил он мне. Потом развернулся к моему противнику и сказал, чуть склонив голову:
        — Просите, что прервал поединок. Но дело не терпит отлагательств. Кстати, вас разыскивает ваш командир.
        Попрощавшись с наемниками, я поплелась вслед за Дэрроком, и уже выходя из зала, услышала голос Шарха.
        — Да из парнишки выйдет недурной воин. Его б откормить только.


        — Ты хоть иногда думаешь, что ты делаешь?  — Прошипел мой мучитель, когда мы оказались в нашей комнате.  — Вся маскировка могла полететь к чертям собачим из-за тебя.
        — Я отлично все понимаю, и не собиралась драться в полную силу.
        — Ага, только скажи на милость, зачем ты парные клинки выбрала? Имей они побольше фантазии — могли бы сопоставить факты.  — Дэррок развернулся и вышел из комнаты, громко хлопнув дверью.
        А что он предлагал мне сделать? Отказаться, сказав, что толком драться не умею? А клинки — так по меньшей мере у двоих в отряде парные, что с того? Ничего из ряда вон выходящего в этом не вижу.
        За неимением других занятий я принялась аккуратно складывать вещи, которые вытрясла утром из сумки. А заодно надо разобрать пузырьки с зельями. Методично раскладывая их по разным карманам, я наткнулась на темно-синюю склянку. Так, а вот этого я не помню. Осторожно вытянув пробку, я принюхалась. Точно. Я ж это покупала год назад для дела. Использовала только половину пузырька, остальное про запас оставила. Весьма интересный эффект у этого зелья. Ну ничего, авось еще пригодится. Оглядев еще раз комнату и не найдя больше ни одной валяющейся вещи, я решила выползти в зал. Может Дэррок уже перестал кипятиться. Да и перекусить не мешало бы. Обед уже.
        Спустившись вниз, я обнаружила своего спутника в компании Лиры, увлеченно рассказывающей о чем-то. Судя по выражению лица мужчины — ему уже порядком это надоело. Лучезарно улыбнувшись, я помахала ему ручкой и скрылась за дверью кухни. Подойдя к столу, стоящему посреди комнаты, я осторожно осведомилась у дородной женщины в белом переднике. Есть ли чего-нибудь покушать. Та развернулась и расплылась в улыбке.
        — Проходи, малец. Садись, сейчас тебе супчика налью, только что приготовила.
        Я присела на стул.
        — Меня, кстати, Дорой звать.
        — А меня Райен.  — Я улыбнулась в ответ.  — А где все? С утра столько народу было.
        — Дык, тейнары с отрядом уж как час назад уехали.
        — Что, и муж тейнары Лиссеры тоже?  — Изобразила я неподдельное недоразумение.
        — И ентот охламон с ними.  — Дора махнула тряпкой, мол, туда ему и дорога, и поставила передо мной тарелку полную аппетитно пахнущего супа. Отправив первую ложку в рот, я блаженно зажмурилась. Давненько я такой вкуснятины не пробовала.
        — Да ты кушай, кушай.  — Умилилась Дора.  — Я тебе потом добавочки налью.
        Да-а, видать Дэррок на славу постарался, личину создавая. Действительно, без слез не взглянешь, тощий, худой как смерть мальчишка. Как будто не кормят его вовсе. Пока я расправлялась со своей порцией из залы стали доноситься гневные возгласы. Прислушавшись, я усмехнулась, Лира перешла к более активным действиям, и Дэррок пытается воззвать к ее разуму.
        — Лира! Ты соображаешь, что ты делаешь? Такое поведение недостойно благородной тейнары. И слушать ничего не хочу больше!  — Затем раздались удаляющиеся шаги.
        — Порк, распорядись, чтобы через пятнадцать минут была готова купальня во дворе.
        Звук закрываемой двери, тихие всхлипы и бурчание:
        — Все равно я тебя получу, ну и что, что муж. Может я в тебя с четырнадцати лет по уши влюблена. Никуда ты не денешься. Я что-нибудь придумаю.  — Легкие шаги проследовали к кухне. Дверь отворилась и на пороге показалась Лира, с покрасневшим лицом и хлюпающая носом. Дора сразу же нацепила вежливую маску.
        — Тейнара желает отобедать? Супчика?
        — Пожалуй. Накрой здесь.
        Недружелюбно покосившись на меня, она села напротив. Кухарка, поставив тарелку перед Лирой, ни слова не произнеся, вышла. А в моей голове тем временем начал зреть план страшной мести за все издевательства над моей хрупкой психикой. Мысленно осклабшись я пошла в наступление.
        — Тейнара Лиссера, уделите мне пару минут Вашего драгоценного времени.  — Я смущенно изучала щербинки на полу. Та подняла на меня глаза.
        — Что ты хотел?
        — Позвольте извиниться за неподобающее поведение вчера вечером. У меня было столько потрясений за вечер, из-за нервов я так некорректно себя повел… Простите…  — Я почти прошептала конец фразы.
        Смерив меня задумчивым взглядом, Лира снизошла до ответа:
        — Будем считать, что ничего не было.  — Я не двинулась с места.
        — Что-то еще?  — Раздраженно спросила она.
        — Не сочтите за грубость,  — я добавила краски щекам.  — Я мог бы немного помочь с тейнаром наставником… у меня есть одно зелье…  — я замялась, будто не знала, сказать или нет. Во взгляде Лиры проскользнула тень заинтересованности.
        — Какое зелье. Говори понятней.
        — Ну-у, если он его выпьет,  — театральным шепотом начала просвещать я ее,  — то он не сможет вам отказать. Его предрассудки, на счет Вашего замужества, развеются.  — Та от нетерпения готова была уже схватить меня за грудки и вытрясти информацию силой.
        — Где оно? Тащи сюда немедленно!
        — А Вы меня на самом деле простите?  — Я невинно уставилась в ее глаза, хлопая ресницами.
        — Конечно! О чем речь, уже простила. Только давай сюда быстрее свое зелье.
        Радостно потирая ручки в предвкушении расправы, я помчалась в комнату за обнаруженным сегодня пузырьком и молила Веллора занять на пару минут Дэррока чем-нибудь, чтобы он не стал копаться в моих мыслях прямо сейчас. Вернувшись на кухню, я с довольной физиономией протянула склянку Лире, та расплылась в хищной улыбке. А я начала пояснять:
        — Оно бесцветно, не имеет запаха.  — Про себя добавила, что не используя всех своих возможностей в вине он его не обнаружит, зелье сварено качественно, да и избавиться от эффекта не сможет. Сил оболочки Дэррока на то не хватит, а светиться истинным обликом он перед Лирой не станет. Попался! По сути зелье являлось обыкновенным возбуждающим, но с некоторыми занятными побочными эффектами. Вреда тоже никакого. Ну побегает он за ней сутки, Лира только рада будет. Та времени не теряла, взяв поднос, водрузив на него фрукты и бокал вина, быстро вылила в него содержимое пузырька. Да, доза убийственная… Теперь последние приготовления. Подавив смешок, я проинструктировала:
        — Окуните Ваш перстень в вино, это даст привязку.
        — Дора, кликни кого-нибудь отнести поднос в купальню для тейнара Сайдэррока.


        Решив проследить за дальнейшим развитием событий, я вышла во двор и осторожно прокралась к купальне. Она представляла собой небольшое сооружение из камня со стеклянной крышей, через которую внутрь проникал свет. В стенах окон предусмотрено не было. Так, теперь выкинуть все мысли из головы, а то почует подвох. Дэррок был внутри минут пятнадцать, должно уже подействовать. А где наша пылкая влюбленная? А вот и она, движется в нашу сторону. Аккуратно приотворив дверь в купальню, Лира проскользнула внутрь.
        — Лира, что ты здесь делаешь??! Мы только час назад об этом говорили.
        — Ну а я хочу не только поговорить.  — Промурлыкала та в ответ. Всплеск, непонятная возня, значит, залезла к нему, фу, бесстыдница. Прислушавшись, я поняла, что сопротивление сломлено, и гаденько подхихикивая, направилась в дом. Представляю выражение его лица через сутки, когда дурман спадет… Можно смело надеяться, что это посещение купальни будет сниться Дэрроку в кошмарах еще долго. Уж Лира расстарается. А Райен тем временем будет уже далеко отсюда. Я уже схватилась за ручку двери, когда меня накрыло волной ледяной ярости. «Ну что КИ-СА… Поиграем в прятки? У тебя чуть меньше получаса, чтобы найти себе достойное убежище. Время пошло»  — прошипело у меня в голове.
        В панике я бегала по замку, понимая, что здесь мне от него не спрятаться, мне ВООБЩЕ от него не спрятаться. Прислуга разбегалась с моего пути. И не удивительно. Молодой парень с глазами навыкате, всклокоченными волосами, с клинками в наспинных ножнах мечется из угла в угол и тихонько подвывает на одной ноте. В итоге я приняла единственно верное решение, надо немедленно уходить из замка, он же с меня шкуру снимет за такое… Вылетев из ворот, я кинулась в сторону гор, так хоть шанс ноги унести есть. Сколько у меня еще осталось времени? Десять? Пятнадцать минут?
        Вскарабкавшись на довольно плоскую площадку, поросшую низким кустарником, я поняла, что дальше мне не продвинуться ни на йоту. Надо мной возвышалась почти отвесная стена. Я бессильно застонала, села, скрестив ноги и облокотилась спиной на камень. Перед собой положила крест-накрест клинки и стала ждать.
        Момент, когда Дэррок освободился от действия зелья, я почувствовала сразу, как будто сама под ним находилась. Я ощущала как он медленно, не торопясь движется в мою сторону. Явно никуда не спешит. Мысленно собравшись, я ждала, когда он окажется передо мной. Убьет ведь за такую выходку и не подумает, или покалечит. Вздрогнув я подняла глаза и встретилась взглядом с Шиэном. Зря я это сделала. Мир вокруг затянулся вязкой дымкой, тело послушно обмякло, требовательно прозвучал первый вопрос.
        — И как мне расценивать эту твою выходку?



        Глава 1.15

        Я испуганно смотрела на него широко распахнутыми глазами, пытаясь сообразить, что ответить. Судорожно сцепленные руки с побелевшими от напряжения костяшками, мысли в голове скачут как белки. Он не торопил, просто продолжал буравить взглядом, нависая надо мной.
        — Я… не знаю… никак не расценивать.
        Он вопросительно приподнял бровь, дымка вокруг меня чуть сгустилась. И что я ему могу ответить? Что мне осточертели его выходки? Что ненавижу, когда меня ставят в неловкое положение, а после сгораю от жгучего стыда? Что он хочет от меня услышать?! Я живой человек, а не игрушка, в конце концов!!! Неужели он этого не понимает??! Судя по жесткой усмешке, заигравшей на его губах, отлично понимает, но менять правила игры не собирается.
        — Интригующий ответ… но если к нему прибавить все, что ты сейчас произнесла мысленно, получится на много интересней, ты так не считаешь?  — Лучше промолчу. Да и что еще остается делать?
        Он так резко наклонился ко мне, что я невольно отшатнулась. Его глаза оказались в нескольких сантиметрах от моих. Половинка левого превратилась в черный омут, в глубине которого вспыхивали огненные отблески. Крепкая мужская рука удерживала мой подбородок, не давая возможность отвернуться.
        — А теперь слушай меня внимательно, девочка.  — Нарочито спокойно начал Шиэн.  — Тебе не нравится, что постоянно попадаешь в неловкие ситуации? Считаешь, что я над тобой издеваюсь? Не-ет, в этом ты САМА виновата. Я наоборот излишне мягок с тобой, дабы не запугать совсем. Хоть раз задумайся над тем, что бы было, окажись на моем месте кто-нибудь другой. Я лишь высмеиваю тебя, указывая на допущенные ошибки. Да, иногда специально провоцирую некоторые ситуации, уж прости,  — губы Шиэна растянулись в ядовитой улыбке,  — но такая у меня натура. А когда кто-то почти специально дает к этому повод…Так думай сначала головой, ЧТО делаешь. Каждый шаг, каждая мелочь, сделанная тобой, настолько глупы и не взвешены, что грех не ткнуть носом, как котенка. У всех свои формы воздействия… А вместо того, чтобы учиться на ошибках, и делать соответствующие выводы, пока это позволяют, ты затеваешь очередную авантюру. Хотя какая авантюра… это просто глупость непроходимая.  — Зло выплюнул мужчина.  — Чего ты этим хотела добиться? Разозлить меня? Попытаться бежать?  — Глядя в мои испуганные глаза, он лишь фыркнул.  — Ну,
положим, разозлить действительно удалось… что дальше? Убежать? Даже имея сутки форы, ты не имела шансов скрыться.  — Он взял мою руку, на которой было надето кольцо, и поднял ее на уровень глаз.  — Где ты, я буду знать всегда, пока оно с тобой. А по лесу я передвигаюсь почти вдвое быстрее тебя.
        — Я же по тракту ехать соби…  — Легкий ментальный приказ и я замолкла на полуслове.
        — Помолчи. В том-то и дело, что даже карту не посмотрела. Тракт идет в обход основного лесного массива. Покинь я замок даже через сутки, как ты рассчитывала, так или иначе тебя бы опередил, сократив путь через лес. И это не считая того факта, что ты бы нагнала Каврона с его отрядом, они в ту же сторону направились.  — Насмешливо добавил он.  — Чем дальше бы ты от меня отдалялась — тем менее стабильной была бы иллюзия.
        Возразить было нечего. Но уж лучше действительно к Каврону в руки, чем быть относительно свободной, но рядом с этим садистом…
        — Это легко устроить.  — Обворожительно улыбнулся Шиэн, демонстрируя внушительные клычки.
        — Нне надо…
        — Как пожелаешь.  — Беззаботным тоном выдал он.  — Но вернемся к нашей теме разговора. Как я понимаю сам побег стоял для тебя на втором месте? Я не ошибся?  — Я помотала головой.  — Тем интереснее мне узнать причину, по которой ты так негуманно решила со мной поступить.  — Он усмехнулся, нарочито поправляя ворот рубашки, якобы пытаясь прикрыть фиолетовые пятна весьма компрометирующего вида на шее. Да Лира настоящий кровосос, как я смотрю, не удивлюсь, если на спине Шиэна обнаружатся несколько ссадин, нанесенных ее ногтями, или отпечаток зубов на мягком месте…. с нее станется… Почему-то стало обидно, неужели ревную? Сама же все устроила. Глупо, было бы кого… и к кому…
        — Я жду объяснений.
        Закусив губу, я смотрела на него как кролик на удава, но продолжала молчать.
        — Тебе помочь?  — Выразительный взгляд, намекающий на то, что отвертеться не выйдет.
        — Ну давай, выверни всю мою душу наизнанку! Покопайся в моих мыслях! Ты же так хочешь это сделать! Тебя интересует, почему я так поступила?  — Все нервное напряжение в компании этого изувера медленно, но верно начало выливаться в истерику.  — Да потому, что устала ждать от тебя очередного подвоха, очередной издевки. Хотела хоть как-то поквитаться, хоть чем-то тебя пронять! Да, ничего я заранее не планировала, утром, когда наткнулась на это зелье, и в мыслях ничего не было, а когда услышала ваш с Лирой разговор, просто не могла упустить такой шанс, другого, подозреваю, уже бы представилось. Ты же просто бесчувственный чурбан, который ради праздного интереса играет с теми, кто по неосторожности попал к тебе в руки.  — Слезы катились по щекам, а Шиэн все также стоял, склонившись надо мной, и не отводил взгляд. Но черноты в глазах уже не было, ее сменили желто-оранжевые всполохи. От злости на него, да и на себя, за эту истерику, я попыталась оттолкнуть его, уперевшись руками в грудь. Шиэн даже не шелохнулся. Надрывно всхлипнув, я резко отвернулась и прикрыла глаза.
        — Оставь меня, уйди…  — Чуть слышно прошептала я. Запал уже прошел, остались только пустота и безысходность.  — Что тебе от меня нужно? Я сама доеду до Эрдо и достану шкатулку. А поиздеваться ты найдешь над кем…
        Подхватив меня подмышки, он с легкостью поставил мою несопротивляющуюся тушку на ноги, так что я почти упиралась ему подбородком куда-то в район груди.
        — Одна ты никуда не поедешь, дня не пройдет, как ты найдешь приключений на мягкое место. Это исключено.  — А попыталась было возразить, но тщетно.
        — Значит, говоришь «бесчувственный чурбан»?  — Шиэн растягивал слова, будто пробуя на вкус.  — И чем же тебе это не по нраву? Скажешь, стоило себя вести по-другому? Это всегда можно исправить…  — Улыбка так и сочилась ядом, отчего у меня по спине пробежала толпа мурашек.  — Тебя опять что-то не устраивает?  — Он удивленно вскинул бровь.  — Кем ты хочешь меня видеть, пока мы в дороге? Ты скажи, мне не сложно…Другом, наставником?  — Насмешливый тон резанул по нервам.  — Или любовником?
        От последнего заявления меня взяла оторопь. Я даже не поняла, когда он властно притянул мое безвольное тело к себе.
        — Странные вы существа, женщины. Смотришь на вас — и видишь ваше желание, чувствуешь кожей, а стоит об этом упомянуть, так сразу в кусты.  — Его губы накрыли мои в жестком, требовательном, почти болезненном поцелуе. В первый момент я пыталась сопротивляться, но потом мысли из головы испарились, оставив место лишь блаженству, растекавшемуся по всему телу до самых кончиков пальцев.
        Все закончилось так же быстро, как и началось. Он резко отстранился и, приподняв, посадил меня на ближайший камень. С дьявольски обаятельной улыбкой согнулся в полупоклоне и, развернувшись ко мне спиной, пошел прочь, на ходу принимая облик Дэррока. Он почти дошел до края площадки, где мы находились, когда в моем воспаленном мозгу мелькнула шальная мысль, которую удалось-таки с трудом поймать за хвост. Я не замедлила ее озвучить.
        — Шиэн.  — Он остановился, чуть повернув в мою сторону голову. Передо мной стоял Дэррок, только глаза оставались пугающе-зелеными.  — Возьми меня в ученицы.  — Уже не так уверенно договорила я.
        «Ну вот, кто меня за язык тянул, все равно не согласится, да и высмеет опять»  — пронеслась мысль в ожидании ответа.
        — Хорошо. Я подумаю над твоим предложением.
        На что себя обрекла, поняла я намного позже.


        Не желая оставаться одна, я поплелась вслед за своим возможно будущим наставником. Приблизившись к краю, я глянула вниз и поняла, что спуститься для меня будет проблематично. Не то чтобы я сильно боюсь высоты… но как я сюда забралась — для меня осталось загадкой.
        — Дэррок.  — Грустный полу всхлип полу вскрик.  — Я не смогу отсюда слезть.
        Деланно вздохнув, тот направился в мою сторону, легко перебираясь по небольшим уступам. Оказавшись рядом, он окинул меня скептическим взглядом.
        — Руку давай, горе луковое. О чем думала, когда сюда лезла?
        — Ни о чем.  — Честно призналась я, обрадовавшись, что одну меня здесь не бросят.
        — Оно и видно.
        Вцепившись в протянутую руку как потерпевшая, я с опаской перебралась на ближайший каменистый выступ. Спустя несколько минут я освоилась и перестала трястись при каждом неловком движении, опасаясь сорваться. Дэррок крепко держал меня под локоть и, случись что, вполне мог меня вытянуть.
        Оказавшись наконец в замке первой, кого мы увидели, была Лира, метавшаяся по зале, заламывая руки от беспокойства. Увидев Дэррока, она кинулась к нему как к родному.
        — Дорогой, почему ты меня так быстро покинул? Я места себе не находила. И почему вы все в пыли?
        — Тренировку в горах проводили.  — Ничуть не смутившись, объяснил он. И, одарив меня язвительной улыбкой, мысленно добавил: «И что ты мне теперь предлагаешь делать? У тебя был шанс избавиться от моей компании хотя бы на несколько ночей, но при нынешних обстоятельствах — сама понимаешь…».
        «Это еще почему?!!»  — Ощетинилась я.
        «Будешь гарантом того, что эта озабоченная фурия не накинется на меня ночью»
        Упорствовать не имело смысла, я лишь недовольно фыркнула, смирившись с тем, что и дальше спать придется в одной комнате.
        — Дэррок, пойдем, я покажу тебе твои покои. Слуги уже перенесли туда твои вещи.  — Заливалась соловьем Лира.
        — Не спеши. Сначала я хотел бы навестить твоего брата. Вчера вечером поздно уже было, решил его не беспокоить.
        — Я провожу, правда, он совсем плох в последнее время.  — Расстроено добавила она.
        — Ничего, может я смогу ему как-то помочь.  — И направился к двери.
        — Райен, что стоишь? Шевели ногами.
        И зачем это я ему там понадобилась?


        Покои тейнара Виттера находилась в той самой башне, которую я заприметила еще при подъезде к замку. Поднявшись по винтовой лестнице с редкими окошками-бойницами, мы оказались в круглом помещении, скорее всего выполнявшем роль гостиной. Камин, небольшой столик с креслами и диван у стены. Несколько книжных шкафов. Из нее наверх вела еще одна лестница, деревянная, вившаяся вдоль стены. Видимо покои хозяина зама состояли из нескольких уровней. Дэррок уверенной походкой проследовал к ступеням и начал подниматься дальше. Помещение второго «этажа» было скрыто за тяжелой дубовой дверью, интересно, что там? «Кабинет и лаборатория»  — кратко пояснил спутник, не останавливаясь. Лестница заканчивалась небольшой площадкой и массивной дверью. Толкнув ее, Дэррок без стука вошел в помещение, такое же круглое, как и гостиная. Каменная кладка, брусчатый пол и три больших окна, минимум мебели. Спальня, а это была именно она, располагалась под самой крышей башни. Посередине стояла большая кровать, на которой полулежал на подушках мужчина средних лет. Приятное лицо, волевой подбородок, в светлых волосах несколько
седых нитей, аккуратно подстриженная борода. Лишь болезненная бледность выдавала его состояние. Открыв глаза при нашем появлении, он осмотрел нашу компанию и, остановив взгляд на Дэрроке, улыбнулся.
        — Привет. Я рад тебя видеть. Давненько ты к нам не наведывался.
        — Я тоже рад встрече.  — Он присел на кровать.  — Что ж с тобой такое приключилось?
        — Да не знаю. Просто в какой-то день почувствовал недомогание, потом начался жар… Что это — не смог объяснить ни один лекарь, из тех, кого мы приглашали.  — Развел руками тейнар Виттер.
        Лира, потоптавшись на месте, решила, что все-таки ей здесь делать нечего.
        — Ну, я тогда пойду… А вы спускайтесь к ужину. Росси, я сейчас пришлю служанку с отваром, выпей обязательно.
        — Иди, дорогая.  — Отозвался больной.
        Немного помолчав после ее ухода, Дэррок спросил.
        — Рослен, а когда у тебя это началось?
        — Ну первый приступ я помню очень хорошо как раз после того, как теперешний муж Лиры уехал по своим делам, при первом визите в наш замок. Потом вроде стало немного лучше, во второй раз я уже слег окончательно, это было после их свадьбы, Лира так переживала.
        Дэррок задумчиво смотрел на друга.
        — А знаешь, Рослен, думаю все вполне решаемо.  — В этот момент как раз в комнату вошла девушка с подносом, на котором стояла кружка с чем-то мутным. Забрав отвар, Дэррок велел возвращаться к своим обязанностям, заверив, что сам проследит за тем, чтобы больной выпил лекарство. Когда дверь за ней закрылась, он подошел к окну, резко распахнул его и вылил содержимое кружки. Я и Рослен недоуменно следили за его действиями.
        — Дэррок, ты хочешь сказать…  — Хрипло прошептал мужчина.
        — Именно это я и хочу сказать.  — Ответил тот, предупреждающе подняв руки.  — Лира и твои люди здесь не причем, так что не накручивай себя. Райен, принеси сюда мою сумку, давай только быстро.
        Я, кивнув, кинулась к двери, стараясь пока не думать над своей ужасной догадкой. Отыскав не без помощи Порка комнату, отведенную Дэрроку, вытащила из шкафа его сумку, в которой находились склянки с зельями. Собираясь уже обратно в башню, решила захватить еще и свои снадобья, вдруг что понадобится? К тому моменту, как я добралась до спальни Рослена, вспомнила, наверное, всю родню Дэррока до седьмого колена. И что он такого в свою сумку запихать мог, что она такая неподъемная? Уфф… Судя по злорадной физиономии этого гада, когда я ввалилась в комнату, он отлично знал, что мне придется не легко. Злыдень.
        — Вот.  — Только и смогла я сказать, пытаясь отдышаться.
        Сполоснув кружку водой из кувшина, что стоял на столике у кровати, Дэррок начал сосредоточенно копаться в своей сумке. Достав несколько пузырьков, онстал смешивать их содержимое, отсчитывая по каплям, чтобы не нарушить пропорции. Слегка размешав получившуюся смесь, он довольно улыбнулся.
        — Ну вот, это должно помочь.  — Сказал он, протягивая кружку Рослену.  — Не сразу правда, еще пару дней полежать придется. Но как раз на это время я с учеником задержусь у тебя. Заодно и прослежу, чтобы все прошло как надо.



        Глава 1.16

        Спустившись в залу, чтобы не мешать разговору мужчин, я притулилась в кресле у камина и бездумно смотрела в огонь. На душе было паршиво. Это странное недомогание Виттера… знакомые симптомы, проявляются у полностью здоровых до этого людей. Сначала легкое ухудшение самочувствия, потом слабость, жар. Выходит, что моих родителей просто убили… и никакая это не неизвестная болезнь, от которой нет спасения… на глаза навернулись злые слезы. Главное сейчас постыдно не разрыдаться на виду у слуг.
        Чтобы отвлечься от своих грустных размышлений я начала следить за тем, как слуги накрывают стол к ужину. Две девчушки споро расславляли посуду. Порк принес из кухни два изящных канделябра со свечами и водрузил их на противоположные края этого длинного деревянного монстра. Окинув взглядом результат своих усилий, он довольно кивнул и скрылся в кухне. В это время в зале объявилась Лира, как всегда чем-то недовольная. Не найдя взглядом Дэррока и огорченно вздохнув, она направилась прямиком в мою сторону, попутно приказав принести два бокала горячего вина со специями. Совсем не по благородному плюхнувшись в кресло напротив меня, Лира стала сверлить ни в чем неповинную меня тяжелым взглядом. В ответ пришлось состроить виноватую мину.
        — Ладно, я не злюсь на тебя.  — Я еле успела поймать свою челюсть, кто-то в лесу сдох… большой такой…  — Ты же как-никак помочь пытался. Да и подействовало зелье, только жаль ненадолго.  — Судя по мечтательной улыбке, заигравшей на ее губах, отведенным ей временем она успела воспользоваться по полной программе. Даже завидно стало, что ж такого надо было сотворить, что даже такая грымза простила мне все прегрешения, заочно так сказать…не принимая во внимание даже то, ЧТО должна была выслушать от Дэррока, когда действие зелья закончилось. Думаю он был весьма красноречив… Мдя… Но наверняка это еще не все. Что ж ты от меня теперь хочешь?
        — Райен, душка, ты не мог бы оказать мне еще одну маленькую услугу?  — «Ну вот мы и добрались до сути»  — подумала я, мысленно потирая ручки.
        — Конечно, тейнара Лиссера.
        — Можешь называть меня просто Лиссера.  — Благодушно разрешила она, с долей кокетства махнув рукой, как бы говоря: «Да полно те вам». Ну да, так я и поверила, неумелая из тебя интриганка, Лира.
        — Я хотела бы вечером поговорить с твоим наставником с глазу на глаз.  — Как же, представляю этот «разговор»…  — Сам понимаешь, не хочу, чтобы слуги потом шептались по углам. Но боюсь, что Дэррок попытается от меня скрыться. Скорее всего, решит заночевать в твоей комнате,  — на бледном лице промелькнула тень досады,  — или у служанок, если кто приглянется. Ты можешь запереть дверь и на стук не открывать? Вроде как спишь и не слышишь.  — Лира взглянула мне в глаза, ожидая ответа. Услышав, что именно она хочет, я чуть не фыркнула от смеха, неужели она считает, что для Дэррока запертая дверь станет непреодолимым препятствием, если уж понадобится попасть внутрь? Одарив эту «озабоченную фурию», как выразился мой спутник, взглядом преданного щенка, я поспешила заверить, что непременно так и сделаю.
        «В правильном направлении думаешь, киса». А вот и он сам, легок на помине. Я недовольно скривилась.
        — Тейнары, пожалуйте к столу.  — Это Дора выплыла из верей кухни. За ней показались девушки, которые несли горячее. Судя по аппетитному запаху, доносившемуся от закрытого крышкой блюда, Дора превзошла сегодня сама себя, а расплывшиеся в улыбке губы говорили о том, что все это неспроста. Мы расселись по местам, лишь стул во главе стола остался пустовать. Лира вопросительно посмотрела на кухарку.
        — Дора, мы есть будем. Или подождем, пока все безнадежно остынет?
        — Не спеши. Кое-кого не хватает.  — Ответил за кухарку Дэррок. Следующий недоуменный вопрос Лиры был прерван появлением хозяина замка. Рослен, появившийся в проеме двери, медленно прошел к своему стулу, опираясь на руку довольного Порка. Тейнара Виттера слуги явно любят.
        — Росс, тебе же нельзя вставать с постели, ты и так слаб, зачем?
        — Не волнуйся, Лира. Я пошел на поправку, Дэррок говорит, что через пару дней буду уже полностью на ногах.
        — Правда? Ну, если так, то я ладно. Я так рада, Росси!  — Воскликнула сестричка. Что-то не слышу радости в ее голосе, подумалось мне. Бросив мельком взгляд на Дэррока, я заметила, как тот незаметно окинул ее пристальным взглядом. Значит, не ошиблась. Хороша сестренка, ничего не скажешь. А ведь это ее самый близкий родственник… В дальнейший разговор, ведущийся за столом, мне вслушиваться не хотелось и я, быстро расправившись со своим ужином, направилась к облюбованному месту у камина, прихватив со стола свой бокал.
        За столом текла неспешная беседа, иногда прерываемая визгливыми репликами Лиры, отчаянно кокетничавшей с Дерроком. Я чуть ли не физически ощущала его отвращение к ней. «Опаньки, это что-то новенькое, раньше такого не замечала». Изредка бросая на Дэррока косые взгляды, я задумалась. Получается, что связь кольца двусторонняя во всех смыслах… только он закрывает постоянно. А вот сильные эмоции блок прорывают. Например, как сейчас, да и днем, после зелья, я ведь чувствовала его ярость, как свою… но не обратила внимания. Интере-есно, очень интересно… «Вот бы как-нибудь вывести его из себя. Чтобы он контроль потерял? Хотя бы несколько вопросов прояснить». Я мечтательно зажмурилась.
        «И не надейся».  — Легкий смешок.  — «Ты, конечно, можешь попробовать, но что-то мне подсказывает, что в очередной раз потерпишь фиаско».
        «Ты постоянно в моих мыслях копаешься?»  — недовольно буркнула я.
        «Почему же? Когда спишь — не копаюсь». Сколько яда…


        Я поднялась из кресла и, пожелав всем приятных снов, направилась в комнату, здраво рассудив, что Дэррок спокойно подумать не даст, а моя кровать достаточно далеко, чтобы усложнить копание в моих мыслях. А если решит задействовать кольцо, то я сразу об этом узнаю. На лестнице я столкнулась с Порком, тот вежливо осведомился, не угодно ли чего.
        — А можно ванну принять? А то весь в пыли сегодня, а так и не ополоснулся.
        — Конечно. Сейчас все принесут.
        — Понимаю, что уже поздно. Так что забрать бадью можно будет с утра, что слуг зря гонять. Спасибо.
        Закрыв за собой дверь, я наконец-то позволила себе блаженно растянуться поперек кровати, чувствуя как расслабляются напряженные мышцы. Лазание по горам — это вам не прогулка в саду.
        Итак, что мы имеем? На повестке дня как всегда Шиэн. Далее следует длинный список сплошь со знаками вопроса. Первый, особо меня интересующий, глаза. Почему меняется цвет радужки? Вероятно из-за настроения, других вариантов не вижу. Черный с красными всполохами — при подчинении, это я наверняка знаю. Огненно красный — вероятно раздражение, злость, хотя нет, злость не подходит. Дальше — остается теряться в догодках. Спрашивать тоже бесполезно, не выдаст же он мне список с подробным описанием…
        Кольцо. Как выяснилось, дает двухстороннюю связь, только воспользоваться им вряд ли удастся, хотя чем черт не шутит. И как прекратить эту игру в кошки-мышки — тоже неизвестно. Шиэна это забавляет, думаю, он не станет отказывать себе в таком удовольствии. Остается только стараться избегать его умело расставленных ловушек, только вот как? Может, если он станет моим наставником, что-то изменится? Сам же спросил, кем я хочу его видеть. Наставник… да не согласится он на такую глупость. Зачем ему со мной возиться?
        Мои рассуждения были прерваны стуком в дверь. Это принесли бадью для купания. Когда слуги ее наполнили горячей водой и скрылись за дверью, плотно притворив ее за собой, я уже снова погрузились в раздумья, напрочь позабыв о своем желании вымыться.
        Мысли начинали разбегаться и путаться, стоило только начать анализировать поведение Шиэна. «Прям загадка века»  — зло подумала я. Наверняка специально создает вокруг себя ореол загадочности, чтобы подстегивать людское любопытство. А для пущего эффекта демонстрирует некоторые из своих способностей, чтобы благодарная публика жуть как боялась эдакого коварного рокового красавца. Ну ничего, не на ту напал. Хотя… может имело бы смысл сдаться? Тогда он быстро потеряет всякий интерес к моей персоне. Нет, это уже чревато для меня последствиями. Не к месту вспомнилась Лира с выражением полного блаженства на лице. Да чем он такой особенный-то?!! Мужик как мужик. Две руки, две ноги, голова, одна, и… что-то мысли опять не в ту сторону поползли. Ладно, временно оставим Шиэна.
        Что еще остается? Неизвестная болезнь. Странный отвар, который советуют давать больному. Но из чего он состоит тогда, раз вызывает такие последствия? Яд вряд ли добавляют, его магически легко выявить в составе, да и маленькими порциями вызовет скорее привыкание организма. Здесь что-то другое. Может несовместимость компонентов? Или слишком большая концентрация одного из них, что вызывает общее отравление организма? Это больше походит на правду. А зачем им понадобился тейнар Виттер? Он к этой истории со шкатулкой никакого отношения не имеет. В то, что это из-за Лиры — в жизни не поверю. Я горько вздохнула. Может, когда доберусь до Эрдо, смогу что-нибудь выяснить…
        Эрдо… Я уж и забыла, как давно там не была. Высокая крепостная стена, башенки, покрытые разноцветной черепицей. Фруктовый сад во дворе и маленький прудик. Помню в жару, летом, мы с родителями обедали там, расположившись за низким резным столиком, сидя прямо на земле, устланной густой зеленью. Как давно это было… Теперь их не стало. Нет. Не просто не стало, их убили… зачем? Мне не понять. Ради власти? Денег? Титула? Все это смешно. Ничего стоящего убийца с этого бы не получил, да и тратить несколько лет на осуществление своего плана — просто глупо. А их не вернуть. Сжавшись комочком на слишком большой для меня одной кровати, я тихо заплакала, уткнувшись носом в подушку.


        Кто-то опустился рядом со мой на кровать. «А я и не заметила, что кто-то вошел?» Но дергаться не стала, только поглубже спрятала лицо в подушку. Кроме Шиэна здесь никто не мог так бесшумно передвигаться. Его рука опустилась на мое плечо. Резким рывком меня развернули на спину, а взгляд поймали зеленые глаза. Несколько мгновений он пристально всматривался, а потом, ни слова не говоря, поднял меня на руки как куклу, пара быстрых шагов и мое тело рухнуло в бадью с еще теплой водой. Окунув с головой, Шиэн прижал меня спиной к бортику, руки крепко держали за плечи, чтобы не вырвалась. Неожиданно я почувствовала легкое дыхание на шее, алая прядка волос скользнула по плечу.
        — А теперь послушай меня внимательно.  — Прошептал он мне на ухо.  — Я все понимаю, неожиданное выянение причин смерти родных людей кого угодно могут вывести из равновесия. НО… Это было давно, сейчас ты уже ничем помочь не сможешь.
        Я хотела было возразить, но крепкая мужская ладонь закрыла мне рот.
        — Не перебивай. Единственное, что можно сделать — это отомстить. Именно об этом ты должна сейчас думать, а не пускать слюни, как девчонка, ничего не знающая о суровой жизни.
        — Я никому ничего не должна.  — Рыкнула я сквозь всхлипы, убрав его руку.
        — Как твой наставник, Риена, я УТВЕРЖДАЮ, что это единственное возможное действие в такой ситуации. И меня, опять же как наставника, ты должна беспрекословно слушаться.
        — Как? Наставника? Неужели ты согласен?  — Ошеломленно пробормотала я.
        — А с чего бы мне отказаться?  — Привычно усмехнулся он.  — Надо было бы тебя еще заставить обращаться ко мне на Вы. Ну да ладно, будет тебе небольшое послабление.
        Я молчала, не зная что и сказать.
        — Только есть у меня два условия. Первое: сама, думаю, понимаешь, что секретов у меня много, потому вынужден настаивать на проведении обряда Саарта. И второе: одно желание. Возможно, я им и не воспользуюсь.
        Я только хотела открыть рот, чтобы возмутиться, но Шиэн опять меня перебил.
        — Ничего выходящего за рамки. Никто не будет требовать от тебя невозможного, и не заставит пойти вразрез с твоими моральными принципами. Последнее слово за тобой.
        Сказав это, он отошел, отпустив мои плечи, и разлегся на кровати.
        — Киса, давай по-быстрому купайся, надо еще проверить, как твои раны заживают. И рот закрой, а то муха залетит.
        Я лишь злобно фыркнула на него по привычке и, избавившись от промокшей одежды, начала намыливаться. Обряд Саарта. Кхм… заключается между учеником и наставником, не позволяя причинять друг другу вред и разглашать тайны. Оба всегда знают, где находится и что чувствует другой. Шиэн наверняка сумеет от меня прикрыться. А я с подобным явлением уже знакома и успела смириться. Правда кольцо он снимет, когда получит шкатулку, а вот обряд в обратную сторону не запустишь. С другой стороны вреда он мне не сможет причинить. Кроме того, обучение на «первом круге» могу прервать в любой момент по собственному желанию и без объяснения причин, а до «второго» я и не дотяну. Но вот условие с желанием… Прям сделка с дьяволом какая-то. Покончив с водными процедурами, я вылезла из бадьи и завернулась в пушистое полотенце, лишь после этого поймав себя на том, что ничуть не смущаюсь своего новоявленного наставничка. Как-то легко он согласился, подозрительно… Прошагав мимо Шиэна я направилась к стулу, на котором висела экспроприированная у него же рубашка, временно выполнявшая функцию ночнушки.
        — И что ты собралась делать?  — Вальяжно поинтересовался он.  — Я же сказал, надо осмотреть тебя. Иди сюда и ложись на спину, рубашку потом успеешь нацепить.  — Поежившись под выжидательным взглядом, я все-таки подошла и осторожно присела на край кровати. Сдернув полотенце, он легко толкнул меня в плече, от чего я завалилась на спину.
        — Перестань дергаться. Что я там не видел, скажи мне?  — Насмешливый тон отбил все желание возмущаться. Придирчиво осмотрев бедро, прошитое стрелой, он дотянулся до прикроватного столика и взял с него склянку с мазью. Аккуратно обработав ей свежий шрам, велел перевернуться на живот. Так я чувствовала себя гораздо комфортней. Пока его руки ощупывали поврежденный бок и наносили мазь, я расслабилась и успела почти уснуть. Сквозь дрему я почувствовала, что он чуть отстранился, взял другой пузырек. В комнате запахло чем-то сладковато-горьким, так пахнет какой-то цветок. Пока я лениво пыталась вспомнить название, горячие ладони легли на плечи и стали разминать мышцы. По размякшему телу прокатилась волна наслаждения, хотелось мурлыкать от удовольствия. Уже почти погрузившись в сон, я ощутила, как Шиэн наклонился и прикоснулся губами к спине посередине между лопатками. Тело обожгло жаром, заставляя непроизвольно выгнуться дугой, он сразу же отстранился и легонько подул на оставшийся влажный след. Я вздрогнула, а по спине пробежал целый табун мурашек.
        — Извини, что пришлось разбудить.  — Промурлыкал он над ухом.  — Ты так и не ответила. Согласна на мои условия?
        — Согласна.  — Пробурчала я в подушку, не имея никакого желания спорить и уж тем более встречаться с этим извергом взглядом.
        — Тогда завтра вечером проведем обряд. Спокойной ночи.
        Лишь когда он выключил свет и лег, я рискнула пошевелиться и перебраться, наконец, под одеяло.



        Глава 1.17

        Посреди ночи меня разбудил громкий стук в дверь. «И кого несет, спрашивается??! Ночь на дворе!» Только я собралась разразиться тирадой в сторону нарушившего мой священный сон, как чья-то ладонь зажала рот.
        «Помолчи. Ты же обещала Лире, что не будешь откликаться»
        Уф… спросонья перепугалась. «Но ты-то здесь, кому еще могло понадобиться ломиться ко мне в ночью?». В сумраке комнаты едва угадывалась насмешливая полуулыбка Дэррока. В ответ на мой вопрос из-за двери послышался приглушенный голос:
        — Райен, впусти, это я, Лиссера. Очень надо с тобой поговорить.
        «И что прикажешь делать?»  — я вопросительно приподняла бровь, глядя на виновника происшествия.
        «Впусти ее, все равно не отвяжется…»  — недовольно буркнул Дэррок. В подтверждение его слов в дверь стали стучать с удвоенной силой.
        «А как же…»
        «Она меня не увидит»
        Недолго думая я выползла из-под одеяла и обнаружила, что рубашку таки не одела и стою тут в чем мать родила. Кинувшись к своим вещам, быстро нацепила на себя первые же попавшиеся под руку штаны и открыла дверь, чувствуя за спиной всплеск на магическом фоне.
        — Ну что ты так долго?!!  — Сразу накинулась на меня Лира и, не дожидаясь моего ответа, влетела в комнату.
        — Вы же сами сказали, чтобы никому не открывал.  — Когда я повернулась, Лира уже зажгла несколько свечей.
        — Да? Ну ладно.  — Отмахнулась она как от надоевшей мухи, занявшись осмотром комнаты. Сунув свой длинный нос во все темные углы и заглянув даже под кровать, Лира уселась в единственное кресло с недовольной миной.
        «Малышка явно расстроена»  — тихий смешок прошелестел в голове.
        — Я весь замок обшарила, куда же он мог деться?  — пробормотала она.  — Райен,  — уже обращаясь ко мне,  — ты не знаешь, случаем, где сейчас может находиться твой наставник?
        — Понятия не имею, последний раз видела его в зале.  — Я недоуменно на нее посмотрела.
        — Да что ты стоишь, присаживайся.  — Благодушно разрешила она. Покосившись на кровать, я аккуратно примостилась на краешке, боясь случайно усесться на Дэррока, который наверняка где-то на ней, прикрывшись невидимостью.
        — Может он с той служанкой?  — Задумчиво протянула я. Глаза Лиры загорелись охотничьим азартом.  — Ну, темненькая такая. Помогала на стол накрывать. Она все ему глазки строила.
        — А что он?  — подалась она вперед. В этот момент я почувствовала на своей обнаженной спине прикосновение горячей ладони, которая неспешно стала двигаться вдоль позвоночника. «Что ты творишь?»  — прошипела я, а в ответ только тихий смешок.
        — А что?  — состроив удивленное лицо.  — Он вроде не против был… Да и вчера я их мельком вместе видел, вечером куда-то уходили. Наставник только под утро появился.  — Ладонь переместилась на бедро, а жаркое дыхание обжигало затылок. Я начала паниковать — «Дэррок, прекрати немедленно!!!». Унять непонятную дрожь в теле никак не получалось. Вместо ответа его губы прижались к ямочке над ключицей, я вздрогнула всем телом. Хорошо еще, что мое лицо было скрыто от Лиры тенью, иначе как ей объяснить нездоровый румянец, проступивший на моих щеках.
        — Райен! Ты меня вообще слушаешь?!!  — Взвизгнула Лира.
        — Конечно Лиссера, просто… просто спать очень хочется, повторите, пожалуйста.  — Я изобразила смущение, что не составило труда, ввиду того, что и так испытывала это чувство. Правда, по другим причинам, Дэррок оставил в покое мою спину и накручивал на палец прядку моих волос. Именно МОИХ, не коротких светлых, что были созданы иллюзией, в очередной раз подчеркивая то, что сейчас перед ним — полуголая девица, а не паренек в одних наспех одетых штанах. И чего он этим хочет добиться? Смутить еще сильнее? Боюсь это уже невозможно.
        — Я предположила, что они пошли в деревушку.  — С досадой проговорила она.  — Тогда он должен под утро вернуться.
        — Скорее всего, так и есть,  — поддакнула я.  — Если пораньше с утра к нему поговорить придете — то еще спящим застанете.  — На лице Лиры расцвела хищная улыбка.
        — Отлично. Я тоже так думаю. Но пришла я к тебе не только по этому поводу. Меня огорчает поведение моего дорогого брата.  — «Так, так… это уже интересно».  — Он так резко отказался от лекарского зелья, что меня не отпускает беспокойство за его здоровье. Возможно, ты согласишься мне помочь? Всего-то надо, чтобы ты перед завтраком и ужином незаметно подливал Росси вот это.  — Она извлекла пузырек из складок длинной юбки.  — Вы с наставников ведь у нас еще некоторое время погостите?
        Я уже готова была взорваться и объяснить Лире все, что я о ней думаю, но услышала короткое: «Соглашайся».
        — Конечно, мне будет не трудно.  — Вот значит как, хочет поймать ее за руку? В это время она поставила зелье на каминную полку.
        — Я буду тебе очень благодарна.  — Томно улыбнулась она мне, проведя пальцем по вырезу декольте. Я чуть не закашлялась, поняв намек, но она расценила это по-своему. И тут Взгляд Лиры зацепился за валяющуюся на стуле рубашку Дэррока, ту самую в которой я сплю.
        — А это что такое, Райен?!! Откуда здесь его рубашка?  — Взвизгнула она.  — А говорил, что он тут сегодня не был. Как это понимать?  — Допытывалась Лира, сверля меня полным праведного гнева взглядом.
        — Так это тут весь день пролежало, слуги забыли забрать, наверное.  — Пожала плечами, мол, понятия не имею, что эта вещь здесь делает. С минуту Лира взвешивала сказанное, потом чуть кивнула.
        — И правда, наверное забыли. Ну ничего, я отнесу ему в комнату.  — Легко поднявшись из кресла, она подхватила многострадальную рубашку и направилась к двери. Взявшись за ручку, обернулась, смерила меня колючим взглядом.
        — И не забудь, что ты мне пообещал.  — Намекающий взгляд в сторону камина.


        Как только дверь за ней закрылась, я кинулась запирать ее на ключ от греха подальше. Всплеск силы, комнату накрыл изолирующий купол и тишину разрезал смех Дэррока. Обернувшись, я увидела его, сидящего на кровати и откровенно потешающегося над всей этой идиотской ситуацией.
        — Смотри, как бы нам не пришлось теперь вдвоем от нее скрываться.
        Я состроила недовольную мину.
        — Ну, может все обойдется. Надеюсь, она это не серьезно. Ну, с декольте…  — смутилась я.
        — Будем надеяться.  — Обнадежили меня. Встав, он направился к камину и взял в руки пузырек. Покрутив в руках и вынув пробку, осторожно принюхался к содержимому. Затем скривился и, плотно закрыв, поставил обратно.
        — Та же гадость.  — Раздраженно бросил Дэррок.  — Ладно, утром разберемся. А сейчас давай спать.
        Он задул свечи и лег под одеяло. Мне же пришлось направиться к своей сумке, в надежде найти что-нибудь вроде ночной рубашки. «От Лиры одни проблемы»  — зло подумала я.
        — У тебя опять приступ ложной стыдливости?  — ехидно поинтересовались из-под одеяла. Я вспыхнула и, подумав, забралась на кровать. В штанах.


        Проснулась я довольно поздно. Комнату заливал солнечный свет, проникая через легкие ажурные шторы. Было тепло и уютно, двигаться не было ни малейшего желания. Сладко зевнув и потянувшись всем телом, я обнаружила, что что-то мешает движениям. Повернувшись на спину и скосив глаза, я встретилась взглядом с Дэрроком. «Ну да, как я могла забыть. Это уже входит в дурную привычку: просыпаться утром в обнимку с мужчиной». Выбравшись из-под одеяла, я начала одеваться к завтраку, или уже обеду?
        — У тебя есть какое-нибудь простенькое укрепляющее зелье, в таком же флаконе?
        Я обернулась на голос. Дэррок стоял у камина и держа в руке принесенную Лирой отраву.
        — По-моему было. Тоже из синего стекла, только оно немного светлее по цвету будет.  — Покопавшись в сумке, я выудила похожий флакончик с травяным сбором.  — Вот. Это подойдет?
        Придирчиво оглядев протянутую мной стеленную бутылочку, Дэррок вернул ее обратно.
        — Дальше, полагаю, ты сама знаешь, что делать. Росса я предупрежу. После завтрака тренировка, буду ждать тебя во дворе. А это,  — Он подхватил Лирино зелье,  — я себе заберу.
        Сказав это, он снял изолирующий купол с комнаты и вышел за дверь. «Представляю, если Лира сейчас бдит под дверью»  — ехидно подумала я, потирая ручки. Чувствуется, он узнает сегодня о себе много нового. Она ж его всю ночь караулила, настроение это вряд ли подняло.
        Привед себя в порядок, я посмотрелась в зеркало. Ндя… мне Лиру не понять, как можно вот такому вот подростку предложить себя, пусть и ради достижения цели. Меня передернуло, как я представила эту картину. Спрятав бутылочку с травяным сбором в карман, я направилась в залу.


        Как и вчера вечером, в зале был накрыт длинный стол, во главе которого сидел тейнар Виттер. Сегодня он выглядел не в пример лучше: болезненная бледность почти спала, синяки под глазами уменьшились, взгляд живой, цепкий. Справа от него сидела Лира с крайне недовольным выражением лица, а напротив нее — Дэррок, который с невозмутимым видом вел светскую беседу. «Видимо так и не смогла его застать одного»  — губы расплылись в ехидной улыбке. Потоптавшись в дверях, я подошла, пожелала всем доброго утра и села рядом с «наставником». Хотя сегодня он на самом деле им станет. И почему же не отпускает ощущение, что меня опять ловко обвели вокруг пальца, умело манипулируя и направляя мысли в нужное русло. Хотя вопрос скорее риторический. Я окинула Дэррока задумчивым взглядом. Он повернулся, расплывшись в улыбке.
        — Райен, надеюсь, ты хорошо выспался, не забудь, сегодня тренировка.
        — Ой, а можно с вами? Я посмотреть хочу, здесь так скучно, хоть какое-то разнообразие.  — Встряла Лира. Дэррок смерил ее тяжелым взглядом, под которым она стушевалась.
        — Лира, тренировка — это не развлечение. Твое присутствие будет нас только отвлекать. Так что прости, но мой ответ — нет.
        Минут на пять Лира замолчала, безучастно ковыряя вилкой в своей тарелке. Рослен обменивался с другом ничего не значащими репликами. И тут дамочка опомнилась и начала мне активно подмигивать, кивая в сторону брата. Я сделала большие глаза, вроде «как ты себе это представляешь, когда все сидят за столом». На лице Лиры отобразилась работа мысли. Дэррок с интересом наблюдал за происходящим из-под полуопущенных ресниц, его явно забавляла ситуация.
        «Ты предупредил тейнара Виттера?».
        «Конечно»  — фыркнул он в ответ.
        А Лира в это время пришла к какому-то решению. Чуть кивнув мне она поднялась, встала за стулом брата и обняла его за шею.
        — Росси, я так рада, что ты пошел на поправку! Ты себе даже не представляешь… я так за тебя переживала…  — Заголосила эта дура в «порыве сестринских чувств». Пока Рослен повернулся к ней, я достала из кармана флакончик и вылила треть содержимого ему в чашку. Дэррок в это время делал вид, что рассматривает пейзаж за окном. Достопочтенная тейнара Лиссера, не пряча довольной улыбки, вернулась на свое место. В остальном завтрак прошел без происшествий.


        Вернувшись в комнату и отрыв в сумке свободные, чуть укороченные льняные штаны, легкую бледно-зеленого цвета тунику до середины бедра с разрезами по бокам, я переоделась и спустилась во двор. Дэррок пока еще не появился. После десяти минут бесполезного сидения на ступеньках замка я начала тихо закипать. Этот гад и не думал приходить, а молоденькие служанки, шнырявшие то и дело по двору, определенно не способствовали моему душевному равновесию, бросая на меня любопытные взгляды и громко перешептываясь за ближайшим углом. Я тут не для того, чтобы их развлекать. Нашли себе шута балаганного. К тому моменту, когда Дэррок появился в проеме двери в коричневых кожаных бриджах и белой рубашке нараспашку, я уже приблизилась к наивысшей точки кипения. Но быстро остыла, когда поймала его ехидный взгляд, не предвещавший мне ничего хорошего. «По-моему сейчас начнется самое интересное…»  — угрюмо пробормотала я себе под нос.
        — Как хорошо, что ты уже здесь, Райен.  — Промурлыкал он. Что-то не нравится мне этот тон.  — Тогда давай начнем тренировку, для разминки — пять кругов вокруг замковой стены.
        Я стояла напротив Дэррока и хлопала в недоумении глазами. Он что, хочет меня погонять как тринадцатилетнего мальчишку?
        «Ну-у вообще-то ты сейчас и есть тринадцатилетний пацаненок»  — ухмыльнулся тот в ответ. «Да и проверить твою выносливость мне не помешало бы». Злобно зыкнув в его сторону, я вышла в ворота, он проследовал за мной. Последующие два часа превратились для меня в кошмар. Почти все слуги, у кого не было срочных дел, собрались посмотреть на этот театр одного актера. Когда я пробежала положенного число кругов, Дэррок заставил делать отжимания, приседания и прочие упражнения, понукая и придираясь к каждой мелочи. Потом занялся растяжкой. Толпа челядирадостно гудела, подбадривая, при выполнении мной очередного задания. Кто-то даже делал ставки, сколько еще продержусь. То и дело слышались выкрики:
        «Да он не протянет дольше пяти минут!»
        «Да ладно, пацан-то крепкий, хоть и выглядит как дохля последняя. Недаром же его тейнар Сайдэррок в ученики взял!»
        Поиздевавшись надо мной вдоволь, Дэррок попросил привести коня.
        — И последнее на сегодня.  — Мне хотелось взвыть в голос, сил не было ни на что: все мышцы болят от нагрузки, перед глазами звездочки, пот течет ручьями.  — Добежать излучины реки, что за тем перелеском.  — Махнул он в сторону рукой.  — Можешь даже особо не торопиться.
        Толпа выжидающе замерла, понимая, что силы у меня на исходе. Тоскливо посмотрев в указанную сторону, потом на толпу, я повернулась и вяло потрусила к реке.
        «Изверг. Гад. Злыдень. Упырь. Кровопийца.» На каждые два шага а придумывала по одному ругательству. Это занятие то ли придавало мне сил, то ли отвлекало от боли в мышцах, но бежать становилось немного легче. А «наставничек», как ни в чем не бывало, ехал на своем скакуне чуть позади меня и ехидно скалился, когда я выдумывала особо экспрессивное ругательство. Еле добравшись до перелеска и поняв, что сил нет… совсем…а из замка слугам меня уже не видно, как была — завалилась на бок, прикрыв глаза, и плевать я хотела на то, что скажет мой мучитель. К моему удивлению он спешился, поднял мою измученную тушку на руки и пошел в неизвестном мне направлении. В неизвестном потому, что глаза открывать не было ни сил, ни желания.
        Каково же было изумление, когда мое несчастное тело резко погрузилось в холодную воду! Вынырнув в метре от берега и начав отфыркиваться, я увидела на берегу Шиэна, который невозмутимо раздевался, когда только облик сменить успел. Дно реки, в которую меня так негалантно окунули, если не сказать — просто бросили, у самой кромки воды резко уходило вниз. Он, подойдя к краю, одним слитным движением оттолкнулся и рыбкой вошел в воду, не подняв даже брызг. В следующее мгновение что-то схватило меня за щиколотку и резко дернуло вниз. В панике вцепившись в это нечто под водой, я не сразу сообразила, что к чему. Шиэн, обхватив мою тушку за талию, вынырнул на поверхность.
        — Так и утопить можно.
        — Жаль не получилось,  — огрызнулась я.
        — Может все-таки отцепишься от меня?  — Выразительно приподнял бровь этот душегуб. А я, заливаясь краской, сообразила, что крепко оплела его ногами и судорожно уцепилась руками за шею, выглядело это со стороны, наверное, ээ… неоднозначно. Отпустив его, я сочла за благо отплыть подальше.
        После купания, выбравшись на берег и немного обсохнув, мы отправились обратно к замку. Только теперь я ехала позади Дэррока на коне. Вода немного расслабила мышцы, и боль на время утихла. Вот только как я себя буду чувствовать завтра утром… встать-то хоть с кровати смогу?
        В замке меня встречали как героя. Кухарка Дора соорудила мне «легкий перекус» после трудов праведных. Но даже половину снеди, водруженной на тарелку, осилить я не смогла. Служанки, хихикавшие надо мной еще утром теперь стали поглядывать с интересом. Только этого не хватало, в дополнение к полоумной Лире. Наевшись до отвала, я поплелась к себе в комнату, но по дороге меня перехвалит Дэррок.
        — Не забудь, после ужина проводим обряд.
        — Помню.  — Устало откликнулась я. Добравшись до кровати, я прилегла и мгновенно уснула.



        Глава 1.18

        — Райен, открой немедленно!  — Кто-то настойчиво стучался в дверь.  — Ты там спишь что ли?
        Скатившись с кровати, я доползла до злополучной двери, стучать в которую повадились видимо все хоть сколько-нибудь уважающие себя местные дятлы. Неужели опять Лира? Ну точно! В коридоре, сложив руки на груди, стояло это чудо, всем своим видом выражая недовольство.
        — Ну и горазд же ты спать! Учти, я больше не намерена устраивать за столом представления, чтобы у тебя была возможность выполнить мое поручение. Так что поторопись, стол накрыт к ужину, надо успеть спуститься до того, как там появятся тейнары. У тебя около пяти минут на все про все.
        — Да, конечно, Лиссера.  — Сонно пробормотала я и, зарыв дверь перед ее носом, направилась к креслу, в котором валялась моя повседневная одежда. Как я и думала, после сна ломило все тело, мышцы словно одеревенели. Кое-как переодевшись, я проверила, на месте ли пузырек, и покинула комнату.
        В зале я появилась как раз вовремя, на лестнице уже были слышны шаги Дэррока и Рослена. Недолго думая плеснула Рослену в бокал с вином настойку, так что когда мужчины появились в дверях, я уже рассматривала пейзаж за окном.
        Порк выглянул из кухни и, увидев, что все в сборе, махнул рукой слугам, чтобы выносили горячее.
        — Тейнары, тейнара, прошу к столу.
        Ужин прошел тихо, только Дэррок и Рослен изредка обменивались фразами. Последний был явно чем-то расстроен, хоть и старался не подавать виду.
        «А ты бы как себя чувствовала, если единственный близкий родственник пытался тебя сжить со свету?»  — Услышала я Дэррока. Тогда все понятно.
        «Просто не думала, что он действительно так привязан к сестре»
        «Даже больше чем ты думаешь. Когда их родители умерли, Россу было десять, а Лире так только четыре исполнилось, забота о ней легла на его плечи. Росс к ней относится скорее как к дочери, нежели как к сестре» Вот ведь неблагодарная скотина выросла…


        Закончив с трапезой, Дэррок поднялся из-за стола.
        — Прошу извинить меня и моего ученика, у нас еще есть неоконченные дела.  — Рослен только чуть заметно улыбнулся и кивнул. Поднявшись со своего места, я поплелась вслед за наставничком, бросив полный сожаления взгляд на поданные на десерт пирожные, который я, увы, не успела попробовать. Дэррок лишь усмехнулся. «Потом к Доре зайдешь, уверен, она для тебя парочку оставит». Тем временем мы направлялись в башню хозяина замка. Первый лестничный пролет я преодолела, скрипя зубами, каждый шаг приносил непередаваемые ощущения, отдаваясь болью в ноющих мышцах ног. За что мне такие мучения?
        — Ты когда последний раз нормально тренировалась?
        — Давно…  — буркнула я.
        — Вот то-то и оно, как можно было себя так запустить? Ведь раньше, я больше чем уверен, ты была в гораздо лучшей форме.
        Возразить к стыду своему было нечего. Миновав гостиную, он стал подниматься выше, мне ничего не оставалось, кроме как, стеная следовать за ним. Остановившись напротив лаборатории, Дэррок вынул из кармана бридж ключ и, открыв массивную дверь, стал с усмешкой наблюдать за моими мучениями. Вздыхая и охая на все лады, я преодолела последние ступеньки.
        — Прошу.  — Улыбнулся Дэррок, согнувшись в шутливом поклоне.
        Такое же круглое помещение, как и все остальные в башне. Рисунок каменного пола образовывал октограмму, вписанную в окружность: символ гармонии пространства, созидания и порядка. Прямо напротив двери висело огромное зеркало. Общее пространство делилось на две части. Справа от двери вдоль стен стояли стеллажи с книгами, у окна — огромный стол, заваленный бумагами, перо, чернильница. Пара кресел. Вещи разбросаны в «творческом беспорядке». Слева же в шкафах со стеклянными дверцами хранились травы и различные порошки, все на своих местах, ничего лишнего, аккуратно до педантичности. Там же располагался камин, рядом к которым на вбитых в стену крюках висели несколько котелков разного объема, от самых маленьких до довольно вместительных. Видимо для зелий. Кабинет и лаборатория в одном помещении. Интересно. Пройдя вдоль шкафов с разнообразными ингредиентами, я восхищенно вздохнула и повернулась к Дэрроку, который что-то доставал из деревянной стойки у окна.
        — Это сколько же надо было все это собирать, такие редкие травы сейчас днем с огнем не сыщешь.
        — В свое время Росс довольно часто путешествовал, да и друзья, зная это его пристрастие, старались привозить экзотические травы из поездок. Так и собралось все это великолепие.
        — У тебя, наверное, тоже много чего интересного имеется?  — Полюбопытствовала я, не надеясь, впрочем, на развернутый ответ.
        — Может и так.  — Усмехнулся он.
        В центр октограммы Дэррок поставил маленький столик на витой кованой ножке. Круглая столешница была сделана из матового стекла. На него он водрузил каркас-подставку на трех длинных подпорках, куда вставлялась медная чаша. Под эту конструкцию Дэррок поставил толстую свечу. Видимо для того, чтобы нагревать содержимое. Я внимательно наблюдала за его действиями, стараясь ничего не пропустить. Мало кто сейчас знает, как правильно проводится обряд Саарта, а сведения, имеющиеся в книгах весьма и весьма поверхностны. Тем временем мужчина поставил на столик перед собой несколько склянок с измельченными травами и, отмеряя специальной ложечкой нужное количество, высыпал их в чашу. «Так, две доли, одна, три, полторы…»  — старалась запомнить я. Ингредиенты все знакомы мне давно.
        — Ну вот, все готово, пора начинать.  — Произнес он, повернувшись ко мне.  — Сейчас личину с тебя сниму, не дергайся, а то потом восстанавливать долго придется.
        Я послушно замерла. В груди начало расти непонятное напряжение. Не то чтобы я боялась ритуала, моего положения он не изменит. Даже наоборот, больше положительных моментов появится, но что-то на грани сознания не давало покоя. Шиэн подошел ко мне, плавно перетекая в истинный облик. Я поежилась под взглядом необычных глаз, и перешла на магическое зрение, чтобы посмотреть процесс. Для начала он перекрыл канал, через который подпитывалась иллюзия. Затем отделил каркас созданного облика от моей ауры, сжал его до размеров небольшой сферы, стараясь не нарушить плетения, и чуть заметным движением руки определил на одну из полок с травами. Такое простое решение, но требующее большой точности, у меня бы не получилось. Взглянув в зеркало, я наконец увидела себя настоящую. Черные спутанные волосы, доходившие до талии, отливали в синеву, янтарно-желтые глаза резко выделялись на бледном осунувшемся лице, тонкий аккуратный нос чуть заострился на кончике, бескровные губы… да-а, до чего я докатилась, зомби и те краше…
        — Хватит рассматривать себя в зеркале. Ничего нового ты там не увидишь.  — Окликнул меня Шиэн, зажигая свечу под чашей.  — Становись напротив меня и закатай до локтя рукав на правой руке.  — Я послушалась.
        Шиэн начал что-то нашептывать себе под нос, попытавшись разобрать его бормотание, я поняла, что это бесполезно, язык мне неизвестен, какое-то из древних наречий. Тем временем над чашей стали клубиться струйки сизого дыма, с каждой минутой все уплотняясь, запахло травами. Шиэн резко развел руки в стороны, по комнате прошлась волна магического всплеска. Повинуясь воле мужчины, дымные завитки растеклись по полу в пределах круга, очерчивающего октограмму, покрыв всю поверхность, и начали собираться в линии, повторяя ее рисунок. На улице уже стемнело, через окно в помещение приникал бледный лунный свет. Казалось, что он растекся по очерчивающему кругу, чуть мерцая в темноте помещения. Завершающее слово-приказ, и рисунок на полу на секунду вспыхнул бирюзовым.
        — Протяни руку над столом.  — Секунду поколебавшись, я последовала указанию. Нетерпеливо перехватив мое запястье, Шиэн кинул взгляд на полку одного из шкафов, а через секунду в его руке материализовался тонкий костяной нож с резной ручкой. Это произошло так быстро, что глубокий надрез на моей руке появился прежде, чем я успела воспротивиться. Шипя от боли я с нарастающим ужасом смотрела, как острым кончиком лезвия он процарапывает багровые линии, выводя замысловатый рисунок вокруг надреза. Придирчиво осмотрев результат, Шиэн шепнул какую-то фразу, от чего кровь почти перестала течь, и стал проделывать то же самое и со своим запястьем. Я наблюдала за ним в каком-то оцепенении. Теперь стало ясно, почему маги уже много лет назад отказались от проведения обряда Саарта, и почему связь необратима. Это не просто связующее заклинание, как указанно во всех магических фолиантах, это магия крови, возможно даже частичный обмен ею. То что сейчас происходит неразрывно свяжет меня с Шиэном, а через ТАКУЮ связь можно тянуть энергию из партнера, можно пользоваться его специфическими способностями, знаниями и
многое другое…у-у… А он достаточно силен, чтобы сделать все это и без моего на то согласия. О чем я думала, когда соглашалась??! Имея столь скудную информацию, могла бы поинтересоваться, в чем суть обряда… хотя он вряд ли бы ответил правду. Вот теперь сама загнала себя в ловушку. Меня накрывала тихая паника. А Шиэн уже закончил вырезать узор на своем запястье, и поднял на меня взгляд. Ухватив мою руку и зафиксировав ее так, чтобы надрез оказался ровно над чашей, шепнул пару незнакомых слов. Из ранки потекла кровь, падая тяжелыми каплями и смешиваясь с травами. Я дернулась в попытке высвободиться, но безрезультатно. Начала кружиться голова. Видимо посчитав, что достаточно, меня отпустили, опять нашептав что-то. Пока он сцеживал свою кровь, мои мысли беспорядочно метались, тело отказывалось подчиняться.
        — Руку.  — Я посмотрела на него загнанным взглядом.
        — Н-нет.  — Услышав отказ, он нехорошо оскалился. Половинка левого глаза почернела, а знакомый туман окутал сознание в считанные мгновения.
        — Руку.  — Повторил он. Я против воли подчинилась. В следующий момент Шиэн крепко обхватил ее ладонью выше запястья, так что надрезы соприкоснулись, а выведенные кровью рисунки совпали. Отстраненно я припомнила, что в северных лесах раньше этот жест заменял привычное рукопожатие. Что-то вроде выражения доверия.
        — Я, Шиэнэлор Сайдеррок Ан» Терро Ризс, беру в ученики Мэлириэн Эрд'Соэнли.
        «Вот даже как, Ризс»  — мелькнуло в голове.
        — И обязуюсь передать ей свои знания.  — Продолжил он. По октограмме прокатилась волна серебристых искорок.
        — Теперь ты, и не забудь свое обещание.  — Осклабился он.
        — Я, Мэлириэн Эрд'Соэнли, принимаю патронаж Шиэнэлора Сайдеррока Ан» Терро Ризс, моего наставника, обязуюсь следовать его указаниям и исполнять его волю.  — Слова рождались с сознании, как будто я знала эту форму наизусть.  — Так же обязуюсь выполнить одно его желание, соразмерное с моими возможностями и не идущее вразрез с моими моральными принципами.  — И зачем ему это надо, если, по сути, он может заставить меня сделать практически все что захочет? На лице Шиэна промелькнула хищная улыбка. Одной рукой он крепко держал меня, второй же подхватил чашу с кровью и сделал глоток.
        — Теперь выбери, где бы ты хотела видеть свою метку.
        На секунду взгляд зацепился за зеркало, мерцавшее слева от меня. Во мраке комнаты в центре светящейся октограммы столи двое, маленькая хрупкая девушка с испуганным взглядом и мужчина, напоминавший скорее опасного хищника, чем человека, окутанного полыхающим алым шаром ауры. Лицом к лицу, лишь пламя свечи освещало их, заставляя тени на стенах извиваться в причудливом танце. Готовый сорваться с языка грубый ответ, так и не прозвучал. «Я ведь сама на это согласилась, что ж теперь…»  — с грустной усталостью подумала я, смиряясь. Пусть будет сзади на шее, у самой кромки волос, хоть в глаза бросаться не станет.
        — Теперь пей.  — Он поднес чашу ко рту. Сделав глоток, я почувствовала, как шею обожгло жаром, из глаз брызнули слезы, но боль тут же пропала. Не дожидаясь пока я приду в себя, Шиэн прошептал короткую фразу и вылил остатки крови на наши сцепленные руки. Октограмма полыхнула огнем. А до меня вдруг дошел смысл сказанного: «Да будет мир тому свидетель». В следующее мгновение мое тело скрутило судорогой, и я потеряла сознание.


        Пришла в себя я на кровати в своей комнате. Первым делом я перекатилась на живот и прислушалась к себе, но боли не было. «Метка, наверное, в виде шрама от ожога будет»  — мысленно вздохнула я, вспомнив ощущения, как от прикосновения каленого железа
        — Никаких шрамов, выглядит это наподобие татуировки.  — Короткий смешок.
        Я обернулась на голос. У растопленного камина в кресле сидел Шиэн, а на столике перед ним стоял кувшин с подогретым вином и блюдо с пирожными. В животе предательски заурчало. Улыбнувшись кончиками губ, новоиспеченный наставник поднялся и легко передвинул столик к кровати. Налил мне вина и, подхватив свой бокал, устроился рядом на одеяле.
        — И как выглядят эти метки?  — поинтересовалась я, с аппетитом уминая выпечку.
        — У каждого своя, никогда нельзя предугадать заранее, как она будет выглядеть.  — Ответил он.  — Но в большинстве случаев их вид напрямую связан с какими-то свойствами партнера.
        — А какая у тебя?  — Полюбопытствовала я, ругаться с ним сейчас желания не было, а истерику успею закатить позже. Хмыкнув, тот отставил бокал и начал стягивать рубашку.
        — У меня метка на спине, а на твою честь покушаться я не собираюсь.  — В ответ на мое недоумение, пояснил Шиэн и развернулся на живот. Я приподнялась на локтях и с интересом оглядела его спину: на левой лопатке красовалась татуировка в виде рыси. Было ощущение, что рисунок рельефный. Протянув руку, я осторожно провела пальцем по коже, гладкая. «Нда… очень даже ничего… спина, собственно, тоже…» Одернув себя, я тут же убрала руку и задалась более насущным вопросом.
        — А какая у меня?
        — Не знаю, я же не в курсе, на какой чести тела ты захотела ее расположить.  — Вспомнив, что чуть было не сорвалось у меня тогда с языка, я густо покраснела.
        — Что, все так плохо?  — Ехидно поинтересовались у меня.
        — Обошлось, вроде.  — Пробормотала я, но меня явно услышали, судя по смешку.  — Сзади, на шее.
        — Показывай.
        Убрав в сторону волосы, я наклонила голову. С минуту поизучав мой затылок, Шиэн с довольной миной сообщил:
        — Чего-то подобного я и ожидал.
        — Не томи,  — оборвала я его. Вместо ответа тот создал иллюзорную копию рисунка, чтобы я могла вдоволь налюбоваться на свою метку: в форме глаза, с расчерченной надвое радужкой. Действительно, вполне ожидаемо. Досконально изучив каждую черточку рисунка, я решила приступить к допросу с пристрастием, но Шиэн приложил палец к моим губам.
        — Завтра. Все завтра. Обещаю, что отвечу на твои вопросы.



        Глава 1.19

        Сон не желал отпускать меня из своих объятий, медленно перетекая в легкую дрему. Было тепло и уютно, несмотря на то, что ночью разразилась гроза и заметно похолодало. Краем сознания я почувствовала, как комнату накрывает второй изолирующий купол, повинуясь чьей-то воле. К чему бы это. Тихий смешок совсем рядом. Рядом? Судя по ощущениям, моя голова покоится на чем-то мягком, но никак не на подушке. Приятный пряный запах трав с примесью миндаля. Мужской запах. Так-так. Приоткрыв один глаз и обнаружив перед носом тонкую ткань рубашки, я сообразила, что лежу рядом с Шиэном, причем закинув на него ногу и зарывшись головой куда-то в район его подмышки. Сон слетел моментально, я откатилась на свою половину кровати, в надежде, что он не заметит моего покрасневшего от смущения лица. Р-рр… а все от дурной новоприобретенной привычки чувствовать во время сна кого-то рядом. Надо с этим что-то делать. А так случись потом ночевать с кем-нибудь например в походе, так и буду кому ни попадя под бок скатываться?
        — Ты просто замерзла ночью, вот и приползла греться. Так что хватит заниматься самокопанием.  — Будничным тоном заявил Шиэн, решив прекратить мои душевные метания. Немного помолчав, я с подозрением поинтересовалась:
        — А зачем ты купол усилил?
        — На всякий случай.  — «Пояснил» он. Ндя… а случаи бывают разные, и как это понимать?
        Я уткнулась носом в свою подушку, в надежде еще подремать. Все-таки прошедший день меня порядком вымотал, настолько, что даже испугаться во время проведения обряда толком не успела. Хотя после тренировки без задних лап продрыхла несколько часов к ряду, этого на отдых вполне должно было хватить. Постойте, а с какой это стати я вообще спать завалилась? Очень интересно… Хотя я начинаю догадываться в чем дело… точнее в ком…
        — Шиэн?  — Я повернулась в наставничку, сверля его недобрым взглядом.  — Ты ничего не хочешь мне объяснить?  — Прошипела я. Этот нахал непонимающе уставился на меня, продолжая расслабленно лежать на подушках.
        — Что ты со мной вчера сделал?  — Взвилась я, резко сев на кровати, от чего закружилась голова.
        — Ах, ты про это…  — скучающий тон действовал на нервы,  — да ничего особенного. Твой любимый нергаль, полевка и первоцвет.  — По его лицу расплылась довольная улыбка.  — Кстати, советую воздержаться пока от резких движений. Твой организм еще не пришел в норму.
        Эта скотина опять опоила меня!!! Сильные успокоительные травы и снотворное — замечательная смесь. Потому и встала после сна, ощущая себя вареной курицей, и ничего не соображала.
        — Не делать резких движений, говоришь?  — Из горла вырвался тихий рык.  — Ответь на один только вопрос — ЗАЧЕМ?
        — Чтобы не устроила такой вот истерики вчера.  — Преспокойно заявили мне.
        — Я не об этом!
        — А о чем тогда?  — Нет, он просто надо мной издевается!!!
        — Зачем тебе я?  — Как оказывается просто формулируется вопрос, который не дает мне покоя уже на протяжении многих дней. Шиэн вальяжно потянулся, перекатился на живот и окинул меня задумчивым взглядом.
        — Мне нужна шкатулка, или ты забыла?  — Удивленно приподнятая бровь.  — Провалов в памяти у тебя вроде не наблюдалось…
        — Ты отлично понял, о чем вопрос.  — Кипя от злости, я вскочила с кровати и начала мерить комнату шагами.
        — А ты еще спрашивала, зачем мне второй защитный купол…  — Его показное спокойствие только подливало масла в огонь.
        — Шиэн, я до смерти устала ждать от тебя очередной подлянки, кроме того я не понимаю твоих мотивов, что тобой движет. Хоть что-нибудь ты мне можешь объяснить?!! Мне надоела эта игра в кошки-мышки!!!
        — А меня она порой забавляет… и я не готов отказать себе в этом маленьком удовольствии.
        Мои нервы не выдержали, зрение обрело нечеловеческую четкость, еле заметные до этого запахи обрели полноту, тело привычно напряглось, готовое перестроиться. В последний момент Шиэн поймал мой взгляд и… расхохотался. Искренне и весело. Злость во мне боролась с недоумением.
        — Повернись.
        Последовав совету, я резко крутанулась на пятках и уткнулась носом в зеркало. На меня смотрело мое отражение, только вот радужка левого глаза была рассечена пополам, и эта вторая, чуждая, половинка полыхала багрянцем. Охнув от неожиданности, я зажмурилась и помотала головой в надежде отогнать наваждение. Опасливо взглянув на отражение снова, я увидела себя обычную, с нормальными глазами и облегченно выдохнула. Но Шиэн, получается, тоже ЭТО заметил…
        — Скажи, что это плод моего больного воображения…
        Он молчал. Повернувшись, желая стребовать с него объяснения, я уткнулась носом ему в грудь. И как смог так бесшумно подойти? Зажав пальцами мой подбородок, Шиэн стал внимательно рассматривать глаза. Спустя несколько мгновений его губы растянулись в хищной улыбке.
        — Забавно. Но не переживай сильно. Чего-то подобного стоило ожидать после обряда, как-никак в тебе теперь и моя кровь. Часть способностей должна была передаться, только проявляются они обычно постепенно.  — Задумчиво проговорил он, продолжая удерживать меня. Обычно постепенно? Шиэн уже был соединен с кем-то обрядом Саарта? Его откровенный взгляд скользил по лицу и остановился на губах. Меня без причины бросило в краску. Сколько можно!!! Мне иногда становится просто невыносимо находиться с ним рядом… С этим надо что-то срочно делать!
        — Может… имеет смысл просто уступить?  — Прошептал он, склонившись к уху, в ответ на мои мысли, чуть потревожив дыханием прядь волос. Прокатившаяся по телу жаркая волна, отозвалась дрожью в коленках. Я ощущала себя безвольной куклой, заворожено смотрела на своего искусителя. Может действительно стоит? Что теряю? Ровным счетом ничего… вероятно он прав… Я не заметила, как крепкая рука прижала меня к его груди, словно тиски, как он наклонился ко мне. Губы соприкоснулись в осторожном медленном поцелуе. Как и в ту ночь в пещере нас окутало алое сияние его ауры, выливая на мою несчастную голову бурю эмоций, в которой я безвозвратно тонула. Реальность уплывала из-под ног, а меня все глубже затягивал водоворот безумного коктейля чувств. Да и разве мне было плохо… тогда? Мимолетная боль отозвалась наслаждением — Шиэн чуть прикусил мою губу и слизнул проступившую капельку крови. Пробудившееся на мгновение чувство самосохранения истерично взвизгнуло — «очнись, идиотка!». Резко отстранившись и сбросив непонятное наваждение, я посмотрела в глаза мужчины, наблюдавшего за мной с донельзя довольной улыбкой. А во
мне по-новому кругу начала разгораться слепая ярость. Вывернувшись из его рук, я попыталась залепить звонкую пощечину, желая стереть эту самодовольную ухмылку с его губ, но руку перехватили в непосредственной близости от лица и запечатлели легкий поцелуй на запястье. Лишь сейчас я заметила, что следы от порезов исчезли. Подумать только, что я только что чуть не сделала!!! Стать добровольно его игрушкой?!! Ну нет, мы еще поиграем! Хотя иногда мне начинает казаться, что рано или поздно я сдамся на милость победителя, а пока…
        — Успокойся.  — Насмешливо протянул он. Это спокойно брошенное слово подействовало отрезвляюще. Шиэн схватил меня за локоть и развернул лицом к зеркалу.  — Присмотрись повнимательней. Пока ты спокойна — радужка почти однородна, но стоит тебе выпустить чувства из под контроля — цвет изменится. Так что хорошенько поразмысли над этим.
        И действительно, тонкая, почти незаметная полоска разделяла радужку надвое, но цвет оставался прежним.
        — А почему у тебя два цвета постоянно?
        — Для меня это обычный цвет глаз: зеленый с алым.  — Пожал плечами Шиэн. Да уж… могла бы и сама догадаться.
        «Вот теперь у меня есть возможность разобраться в эмоциях этого гада»  — довольно подумала я, мысленно потирая руки. Эта идея настолько захватила меня, что я не сдержалась и ойкнула, когда взглянула в зеркало и обнаружила, что левый глаз засветился ярко-голубым. Упс… я спокойна…
        — Что задумала? Не поделишься?
        Скептически фыркнув, я отвлеклась от созерцания себя любимой и повернулась в сторону говорящего. Он стоял у камина и держал в руке сферу с моей личиной. Без слов поняв его намерения, я вздохнула и замерла. Признаться честно, очень не хотелось снова становиться нескладным мальчишкой, но надо. Через минуту мое преображение было закончено.
        — А с глазами проблем не будет?  — задумчиво поинтересовалась я, разглядывая себя в зеркале. Вместо ответа Шиэн, стоявший у меня за спиной, чуть приобняв, прикоснулся легким поцелуем к шее, не отпуская мой взгляд, пойманный в отражении. Но в следующий момент уже отступил на шаг назад. Я запоздало дернулась. Ну вот, опять… и почему я так на него реагирую?
        — Нет, под личиной цвет меняться не будет.  — Проинформировал он меня.
        — И с чего ты его взял?  — с изрядной долей ехидства уточнила я.
        — Проверил…мм-м… опытным путем.  — Откликнулся тот, облизнувшись.
        Уел — так уел, просто замечательно…
        — Ты, кстати, обещал ответить на мои вопросы, если мне не изменяет память.
        — Отвечу, Риена, но не сейчас же. Скоро кто-нибудь притащится, чтобы тебя разбудить, да и меня давно уже, наверное, потеряли, Лира не переживет, если обнаружит нас двоих здесь.  — Пояснил Дэррок, уже взявшись за ручку двери.  — И не забудь, после завтрака жду тебя во дворе на тренировку.
        На сей «радостной» ноте он и оставил меня в комнате одну.


        «Все это конечно хорошо, только каких еще сюрпризов мне от самой себя ожидать?»  — бурчала я под нос, одеваясь к завтраку. Итак, что мы имеем? Непонятные способности, опять кучу вопросов, отсутствие порезов на запястье и последствий вчерашней тренировки, что странно. Зацепившись взглядом за столик, на котором стояло опустевшее блюдо из-под пирожных и два бокала, я подошла, покрутив один из них в руках и принюхавшись, разобрала чуть заметный травяной запах. Значит, Шиэн постарался. Ну что ж… и на том спасибо. Я присела на край кровати. А теперь самое интересное. Ризс… даже под действием зелий я была более чем удивлена, услышав это добавление. Имя Рода. Его по праву могут носить только представители Старших Рас, представителей которых сейчас почти не встретить на людских землях. Но и те, кто остался, живут особняком. Я знаю только одного, Директора Академии в которой я училась. Приставка Имени Рода — Торот, означает принадлежность к темно-эльфийскому Роду.
        Вообще Старших Рас всего пять, и они давно перестали контактировать с Младшими: людьми, орками, оборотнями и прочими. Доподлинно известно только об эльфах: темных и светлых, по-другому — лесных. Остальные три ветви почти не оставили о себе сведений, давным-давно перебравшись в другие земли. Известны лишь названия: корнохи, свифлы и шэрхасы. Еще я где-то читала, что на Имя Рода так же могут претендовать полукровки, признанные Родом, но они все давно уже в Чертогах Веллора, да и откуда взяться новым, если Старшие ушли? Бред какой-то… Но Шиэн-то человек, пусть и с некоторыми странностями во внешности… или нет?
        «Хватит дурью маяться, спускайся вниз»  — ехидно прошелестело в голове.
        «Уже иду»  — буркнула я. Надо его поподробнее расспросить будет, теперь не отвертится.


        Ждали только меня. Проходя к своему месту за столом, я вежливо поздоровалась и пожелала всем приятного аппетита. Лира сегодня была на редкость молчалива, лишь изредка поднимала глаза от тарелки и попеременно бросала злые взгляды то на меня, то на Дэррока. Похоже, что-то заподозрила, теперь предстоит не самый приятный разговор с ней. Горестно вздохнув, представляя неизбежную беседу в красках, я сосредоточилась на аппетитно пахнущем овощном рагу.
        — Райен, у тебя десять минут.  — Нарушил молчание Дэррок, поднимаясь из-за стола.
        Я кивнула в ответ. Быстро запихнув в себя ватрушку с творогом (у кухарки получается отличная выпечка), я направилась в комнату переодеться. Одежда для тренировок обнаружилась на подлокотнике кресла в чистом виде. Наверное, Дора постаралась, уж больно жалостливым взглядом она меня вчера провожала. Натянув штаны и накинув тунику, я отправилась вниз, внутренне готовясь к очередному истязанию себя любимой. Интересно, что он придумает на этот раз?


        Как ни странно Дэррок, никак не могу привыкнуть к тому, что он на самом деле мой наставник, решил сделать мне сегодня поблажку. Или наоборот это вчера он с особым цинизмом надо мной издевался? Слуги, ожидавшие очередного представления, вскоре перестали бросать заинтересованные взгляды в нашу сторону и занялись своими повседневными делами. Небольшая разминка во дворе заняла не более получаса. Следующей на очереди была пробежка по вчерашнему же маршруту. Дорога оказалась на много короче, чем я думала, да и бежалось на удивление легко. Рядом неспешно двигался скакун Дэррока. Для меня это скорее было легкой прогулкой, чем тренировкой, что удивляло. До перелеска оставалось всего ничего. Раньше пробежки для меня были самой страшной карой. Очередная способность, полученная после обряда? Очень похоже на правду. Словно в ответ на мои мысли (да почему, собственно, «словно»), Дэррок пришпорил коня.
        — Догоняй, ученик.
        Пришлось ускорять темп. Только нырнув в зелень леса, я сообразила, что раньше в жизни бы не смогла передвигаться с такой скоростью. Остановившись напротив Дэррока, спешившегося на небольшой полянке, я очумело помотала головой и уставилась на него, требуя объяснений.
        — Ты и сама все поняла, так что перестань сверлить меня взглядом и давай перекидывайся.
        — Это еще зачем?  — С подозрением осведомилась я. Тот только хмыкнул.
        — Затем, Киса, что в теле рыси ты беспомощней котенка, хотя не понимаю, как можно не пользоваться таким преимуществом перед противником. Будем это исправлять.
        Собравшись было возразить я вспомнила, чем закончилась прошлая попытка доказать ему что-то, и зло ругнувшись начала раздеваться. Теперь сосредоточиться, выпустить свою вторую половинку на свободу. Тело привычно выгнулось, послушно перестраиваясь, повинуясь моей воле. Секунда, и я опустилась на все четыре лапы. Дэррок шагнул ко мне, держа в руке неизвестно откуда взявшийся тренировочный меч.
        — Ну, приступим. Нападай.
        Последующие полтора часа в моем сознании не отпечатались. Хоть я и двигалась с большей, чем прежде, скоростью, от ударов по лапам, нанесенных мечем плашмя, меня это не спасло. Окрики Дэррока: резче; переход плавнее; выпад четче; зачем ты когти на максимальную длину выпускаешь; не дергай так хвостом, а то в схватке кто-нибудь за него обязательно ухватится; — вызывали глухое раздражение, заставляя делать ошибки. Кто из нас здесь рысь, в конце концов?!!
        — На сегодня хватит.  — Дэррок отступил на пару шагов и опустил меч. Я легла на траву, не желая больше двигаться. Пожалуй сегодняшняя тренировка вымотала меня по-боле, чем вчерашние скаканья по двору.  — Хотя постой. Тебя учили пользоваться магией в облике зверя?
        — Разве такое возможно?  — Удивленно спросила я.  — Зверь не может пользоваться заклинаниями.
        — Риэна, зачем тебе заклинания?  — Фыркнул он.  — Чистая энергия — файерболы. Никаких формул, попробуй.
        Сильно сомневаясь в его словах, я прикрыла глаза и мысленно потянулась к стихии, создавая огненный сгусток.
        — А ты говорила невозможно.  — Распахнув глаза, я с недоверием уставилась на полыхающий у меня перед носом шарик.
        — Ну а теперь направь его в то дерево.
        Ага, сейчас! Повернув голову к мишени, я направила туда файер. Тот, почти долетев до ни в чем не повинного дерева, резко сменил траекторию и помчался, набирая скорость, в сторону наставничка, метя тому прямо в лоб. Но не судьба, еще на подлете осыпался пеплом.
        — Что ж, для первого раза неплохо.  — Хмыкнул Дэррок.



        Глава 1.20

        В замок мы вернулись к самому обеду, я успела только переодеться. Подойдя к Порку, попросила принести ванну в комнату, пока я буду обедать. Помыться мне точно не помешает…
        После сытной трапезы я с час отмокала в теплой воде, давая мышцам расслабиться. Все-таки как ни крути — Шиэн прав. Надо учиться использовать данные самой природой возможности. То, что магией я могу управлять и в теле рыси — мне несказанно удивило и обрадовало одновременно. Да и советы Дэррока были действительно полезными. Хоть и обучает он весьма… хм… своеобразно: не отрабатывая постепенно прием за приемом, а создавая условия реального боя, внося поправки по ходу дела. Жестко, но действенно. Теперь с синяками ходить буду, все лапы отбил, изверг. Я вылезла из бадьи, повязала полотенце на бедра и развалилась на кровати. В дверь постучали.
        — Кто?  — Спросила я.
        — Лиссера. У меня к тебе важный разговор.  — Ну да, как же…
        — Сейчас, я только оденусь.  — Но упрямая дамочка уже зашла.
        — Не беспокойся, меня ничуть не смутит твой вид.  — Прошествовав к камину она водрузила на полку пузырек, такой же как и в прошлый раз, только зеленого цвета, и, повернувшись ко мне, окинула пристальным взглядом. И чего она от меня опять хочет?
        «Великий Веллор, и этого хлюпика, по недоразумению рожденного мужчиной, мне предстоит затащить в кровать. Брр… Хотя что не сделаешь, ради того, чтобы заполучить замок»
        Мама… что это было. Галлюцинации? Не похоже. А Лира не стала зря терять время, надвигаясь на меня, с неумолимостью вышедшего на охоту волколака. Я попятилась, но путь к отступлению предательски перегородила кровать, на которую мое тело с размаху и плюхнулась.
        «Шиэн!!!»  — мысленно заголосила я.  — «Спаси меняя!!!»
        «Что у тебя там приключилось?»
        «У-уу»  — только и смогла выдать я.
        «Иду»  — коротко бросил он. Полоумная девица нависла надо мной, демонстрируя сомнительные прелести, и жарко зашептала:
        — Райен, дорогой, я тут принесла еще один лечебный настой. Росси стало уже намного лучше, то зелье, что я тебе давала в прошлый раз, больше не понадобится. А это,  — она кивнула на зеленую бутылочку,  — поможет закрепить эффект. Я даже не знаю, как тебя отблагодарить за помощь.  — Лира призывно облизнула тонкие губы, точнее она думала, что призывно, лично меня передернуло от такого зрелища. Приняв эту судорогу за страсть, та продолжила с жарким придыханием.
        — Половину можешь добавить в питье наставнику, а то какой-то он последнее время вялый, ты не находишь?
        — К-конечно, Лиссера, так и сделаю…
        «Отвратительный мерзкий слизняк. Отравить бы его по-хорошему, но он может мне еще пригодиться»  — поймала я очередную мысль Лиры. В следующий момент она повалила меня на кровать и попыталась поцеловать, видимо «для закрепления эффекта». Такого мои нервы уже не вынесли, я попыталась вырваться, но Лира вцепилась как клещ. Ну не бить же ее, в самом деле… «Шиэн, скорее…»
        В этот момент дверь распахнулась и в ее проеме появилась фигура моего спасителя. Дэррок стоял, прислонившись к косяку и сложив руки на груди. Я обрадовалась ему, как родному.
        — Какая интересная картина… вынужден нарушить ваше уединение, Райен, ты мне сочно нужен. Пойдем.
        — Мы договорились? Завтра утром, за завтраком.  — Шепнула Лира, поднимаясь и оправляя юбки.
        — Разумеется.  — Я позволила себе облегченно улыбнуться.


        — Ну как тебе в моей шкуре? Понравилось?  — Ехидно осведомился Дэррок, когда мы поднимались по винтовой лестнице в гостиную тейнара Виттера. Я мужественно промолчала, так как ответить было нечего.  — Надо было чуть задержаться и посмотреть, как бы ты выкручивалась из такой пикантной ситуации.
        Преодолев последнюю ступеньку, Дэррок толкнул дверь и вошел в помещение.
        — Росс, твоя сестричка приступила к более активным действиям, что будем делать?  — Он подошел к сидящему в кресле мужчине и поставил пузырек с Лириным зельем на столик перед ним.
        — Что это?  — Спросил Рослен, устало потерев виски.
        — Та же отрава, только гораздо большей концентрации, считай — яд.
        Тейнар Виттер погрузился в раздумья.
        — Завтра же с утра вышлю ее из замка к мужу. Они поехали в Эрдо, в гости к другу Каврона.  — Было видно, как непросто далось ему это решение.  — Не так далеко, для сопровождения десятка солдат должно быть достаточно.
        — Пожалуй, это наилучшее решение. Правда придется за ужином устраивать скандал с разоблачением.  — Рослен поморщился.  — Только Росс, пусть выезжают по полудню, нам с Райеном,  — Дэррок кивнул мою сторону,  — в ту же сторону. Не хотелось бы с этой змеей пересечься в дороге. Так что с рассветом мы покинем замок.
        — Хорошо, весь спектакль полностью доверяю тебе.  — Грустно улыбнулся он.


        Ужин проходил в гробовом молчании, лишь Лира, пребывая в хорошем расположении духа, заливаясь соловьем, восхищалась новыми веяниями столичной моды, и что ее обожаемый муженек в присланном сегодня письме обязался ей провести несколько платьев. Когда слуги подали десерт, Дэррок нарочито спокойно достал печально известный пузырек и, молча, поставил на середину стола. Лира, изумленно округлив рот, затравленно переводила взгляд с него на меня.
        — Уважаемая тейнара Лиссера,  — многозначительная пауза,  — удовлетворите мое любопытство, расскажите нам — что это.
        — Это… я не знаю, в первый раз вижу…
        — Вы передали это сегодня моему ученику, утверждая, что в пузырьке содержится укрепляющее зелье, которое следует добавить в вино Вашему брату за завтраком. Меня интересует каким образом в нем оказался яд?
        Лира молчала, открывая и закрывая рот, словно рыба, выброшенная на берег. Из дверей кухни выглядывали напуганные слуги.
        — Достаточно, Дэррок.  — Взял слово Рослен.  — Мне все ясно. Лиссера, завтра днем ты покинешь замок и направишься к своему мужу. Сопровождение я тебе выделю. Надеюсь оставшегося времени тебе хватит на сборы. Сопроводите тейнару в ее покои и поставьте двоих у дверей.  — Мужчина кивнул стражникам, переминавшимся с ноги на ногу у входа в зал.


        Достав походную одежду и упаковав сумку, я еще раз проверила, не забыла ли чего. Благодаря своей дурной привычке раскидывать где не попадя вещи, вечно что-то оставляю. Но сейчас вроде ничего не упустила. Дверь тихо открылась, впуская в комнату Дэррока.
        — Чего это ты решил наведаться ко мне? Лира вряд ли выберется из под стражи, да и не до тебя ей сейчас.
        — Привык уже здесь спать.  — Объяснил свое вторжение он, развалившись в кресле и вытянув ноги.  — Тем более ты хотела получить ответы на свои вопросы.
        Да хотела, и сейчас хочу. Наконец-то у меня появилась возможность хоть что-то выяснить.
        — Ты имеешь отношение к Старшим Расам?  — Начала допрос я.
        — Да.  — Односложно ответил Дэррок.
        — Ты полукровка?
        — В каком-то смысле.
        — А поточнее?  — Я начала злиться.  — Ты же обещал…
        — Я согласился ответить на твои вопросы, но не рассказывать все сам.  — Сощурился как кот, сидит тут и забавляется. Сплошное надувательство. Р-рр…
        — Ладно. Расу, как я понимаю, ты тоже не назовешь.  — Согласный кивок.  — Тогда дальше… Цвет глаз напрямую завит от настроения, это я поняла. У тебя цвета означают те же эмоции, что и у меня?
        — Да, с поправкой на общее восприятие.  — Надо же, даже на развернутый ответ расщедрился.
        — Ты уверен, что никто из наших «друзей» не заметил магического всплеска от обряда?  — Решилась задать я тревожащий меня вопрос. Дэррок лишь хмыкнул.
        — Конечно уверен, за стены башни не вышло ни одного всполоха.
        — Как?  — Удивилась я.  — Ты же не ставил купол.
        — Незачем было.  — Увидев мое лицо, он примирительно поднял руки.  — Ладно-ладно. Это я расскажу. Замок, где мы сейчас находимся, был построен относительно недавно, на месте старого, разрушенного. Одни из предков Рослена был очень охоч до магических экспериментов, и не всегда разрешенных. Чтобы скрыть столь неприглядный факт своей биографии он решил зачаровать сам замок, вместо того, чтобы ставить купол каждый раз. Надо признать — получилось это у него на славу. Так вот, доэкспериментировался он до того, что все здание, за исключением башни взлетело на воздух. Когда замок отстраивали по-новой — ее решили оставить. Так что защита там постоянная, и не нуждается в подпитке.
        — Понятно…  — задумчиво пробормотала я. Что же надо было сотворить. Чтобы разрушить целый замок…
        — Дэррок. А почему ты не снял с меня это кольцо?  — Вспомнила я про металлическую полоску на мизинце.
        — Так надо. Еще вопросы?
        Хорош ответ — так надо… а что ему надо-то?
        — Какие из моих способностей передались тебе?
        Дэррок хитро улыбнулся и поднял руку. Через мгновение кисть преобразилась, став мощнее, кожа покрылась короткой шерстью. Пару раз втянув и выпустив обратно когти, Дэррок руке привычный вид.
        — Частичная трансформация, кроме того слух, зрение…  — Он явно был доволен.  — На сегодня, думаю, хватит, давай спать, утром выезжаем.  — Окинув взглядом мою насупленную физиономию, он улыбнулся.  — Не переживай, еще успеешь задать свои вопросы. Правда, не гарантирую, что на все отвечу.


        С восходом солнца мы покинули замок Кортэс. Тейнар Виттер даже поднялся в такую рань, чтобы лично проводить нас. Все-таки приятный человек: честный, открытый… Не то что некоторые. Если все сложится хорошо и по дороге не возникнет трудностей, в Эрдо мы прибудем через неделю.



        Часть вторая

        Глава 2.1

        День клонился к вечеру, Дымка устало перебирала копытами по дороге. Сегодня мы останавливались только один раз, да и то ненадолго, чтобы успеть к закату в Эрдо. Еще час в седле — и мы у цели. Всю неделю, с тех пор, как я и Дэррок покинули Кортэс, моросил мелкий неприятный дождик. Не то чтобы он сильно мешал, но настроение подпортил изрядно. Лето прошло, впереди осенняя слякоть. Брр… А теплых вещей я с собой почти нет, не предполагала я, что дорога займет столько времени. Этот отрезок пути мы преодолели без приключений. Дэррок решил остановиться пока в маленьком городке у стен Эрдо, хотя город — это слишком громкое название, скорее большая разросшаяся деревня.
        Чтобы срезать путь я и мой спутник направились через лес, а не по тракту, рассчитав путь так, чтобы на ночь можно было останавливаться в небольших деревушках, которых благо в этой местности хватало. Каждое утро, когда мы выезжали за околицу очередного пристанища, мне приходилось спешиваться и в течение часа и бежать за лошадьми. На первом же привале несчастную меня ожидали тренировочные бои на мечах или в ипостаси рыси. Остававшееся до вечера время уходило на освоение и закрепление боевых заклинаний, причем прямо в седле, как уж это пережил наши бедные лошади — не представляю. В двух словах дорога вымотала меня так, что сейчас я мечтала только побыстрее добраться до ближайшего постоялого двора, залезть в ванну и уснуть. По моим подсчетам Лиру мы должны были обогнать дня на два минимум.
        За эту неделю я вполне разобралась с новой способностью, доставшейся мне от наставника, право, какое чудное слово. Оказалось, что при большом на то желании я могу улавливать эмоции и мысли окружающих. Поначалу получалось плохо, но после полуторачасового сидения в зале захудалого постоялого двора, где мы остановились, дело пошло на лад. Кого-то получалось читать лучше, кого-то хуже. Но всех, кроме самого Дэррока, пытаясь считать его я как будто натыкалась на каменную стену, такую же непробиваемую. Покосившись на невозмутимого спутника, ехавшего чуть впереди, я опять начала раздражаться. Но сообщать ему о новых способностях не спешила, хотя готова поспорить, что он и так давно в курсе. Но вдруг?
        За этими раздумьями я не заметила, как пролетело время. Лес вокруг поредел, плавный подъем закончился, и я остановилась на вершине холма. Отсюда вся долина замка Эрдо была видна как на ладони. Вот фруктовые сады, куда я в детстве с ватагой местной ребятни сбегала за сладкой вишней. Чуть левее — озеро, у которого так хорошо было проводить время, спасаясь от летнего зноя. Справа на склонах холмов раскинулись виноградники. А вон там, позади городка, пастбища и загоны для лошадей, где я впервые увидела Дымку, когда та была еще маленьким жеребенком, который мне так понравилась, что я сразу затребовала у родителей купить его. А чуть в стороне — Эрдо. Крепкие стены из светлого камня, увитые плющем, остроконечные башенки с высокими витражными окнами. Ничего не изменилось за время моего отсутствия, но неуловимое ощущение, что чего-то не хватает. А может это просто я изменилась? Может… Тяжело вздохнув, я повернула голову к стоящему рядом Дэрроку. Тот молча кивнул в сторону, предлагая следовать за ним. Вскоре мы выбрались на основной тракт, по которому и въехали в город, затерявшись в толчее торговцев,
везущих свой товар на продажу.


        — Плотный ужин на двоих, вина. И ванну.
        Рассчитавшись с трактирщиком, мы поднялись в комнату, расположенную на втором этаже. Довольно-таки чисто. Настроения разговаривать не было, да и Дэррок старался не беспокоить лишний раз, понимая, что мне сейчас ни до чего. И по какому поводу такая забота, спрашивается? В дверь постучали.
        — Тейнары, ванна.  — Прощебетала молоденькая девушка, стрельнув глазками в сторону наставника, пока двое слуг заносили бадью и наполняли ее горячей водой.  — Вам ужин сюда подать или спуститесь в зал?
        — Мы спустимся. Спасибо.  — Отозвался Дэррок, обворожительно улыбнувшись, от чего девушка сразу залилась краской смущения.
        — Если что — обращайтесь, меня Велья звать.  — Она хихикнула и скрылась за дверью. О, Веллор, неужели я тоже так глупо выгляжу? Тогда понятно, что так его забавляет… Ну ничего, еще несколько дней потерпеть присутствие Дэррока, ну может неделю, и мы больше никогда не увидимся. Достану шкатулку, передам с рук на руки, и прям отсюда направлюсь на южное побережье. Там красиво осенью. Быстро скинув пропитавшуюся дорожной пылью одежду, я забралась в ванну. Как же я мечтала все эти дни окунуться в ГОРЯЧУЮ чистую воду… Я кинула косой взгляд на наставничка, тот сидел на кровати с ехидной ухмылкой.
        — И что на сей раз тебя так развеселило?
        — Дорогая, тебе так не терпится со мной распрощаться? Я оскорблен в самых лучших чувствах.  — Сокрушенно вздохнув, Дэррок изобразил донельзя скорбную мину. Я лишь фыркнула, а он продолжил уже нормальным тоном.  — Позволь тебя огорчить: боюсь, что еще недели две тебе придется провести в моем обществе.
        — Это почему же? Завтра же я начну разведывать обстановку, на это уйдет дня три, думаю. Ну, еще пару накинь на выполнение самого заказа. Крайний срок — неделя.
        — Это вряд ли. С постоялого двора надо убираться. Для всех мы едем дальше на восток по намеченному курсу. За городом сделаем крюк и выйдем к Эрдо с западной стороны, сменив облик. Остановимся в деревушке неподалеку. От нее до замка — часа полтора ходу, на лошади за минут тридцать спокойно доберешься. Там мой человек, думаю, он поделится с тобой нужной информацией.
        Я задумалась. Дэррок конечно прав, надо сбить след. На всякий случай. Но с другой стороны — это предостережение, возможно, будет лишним, мы же не заметили слежки. Или это только я не заметила?
        — Не могу сказать точно, но что-то меня настораживает.  — Подтвердил он мои подозрения.  — Да и обстановка может оказаться не такой благоприятной, как кажется. Недели точно не хватит.
        — Ладно, уговорил.  — Буркнула я.  — Когда выезжаем? Завтра?
        — Послезавтра. Один день погоды не сделает, можно и отдохнуть.  — Отлично, можно будет прикупить одежды на холодную погоду. Да и кое-что из снаряжения подобрать, мало ли что пригодиться может?


        Когда с водными процедурами было покончено, мы спустились вниз. Я прихватила с собой грязные вещи и отдала старой служанке на стирку, всунув в морщинистую ладонь несколько монет.
        — Не извольте беспокоиться, завтра же все готово будет.  — Расцвела она в добродушной улыбке.
        Я подошла к столу, за которым уже сидел Дэррок, и опустилась на лавку. Буквально через минуту перед нами появились тарелки с вяленым мясом и сыром, несколько ломтей хлеба, небольшая плошка со сметаной и два глиняных горшочка. Это блюдо очень распространено в северных провинциях. Отдаленно напоминает густой суп, основные составляющие: мясо, картошка и овощи. Иногда добавляют еще и грибы. Мням… вкусно, даже очень.
        — Вам вино подогреть или так будете?  — увивалась Велья, ни на шаг не отходя от Дэррока, благоухая дешевыми духами, коих вылила на себя никак не меньше половины флакончика. Ее мельтешение сильно раздражало, а тяжелый мускусный запах, распространяемый ей вокруг, отбивал аппетит. Да что ж такое, даже поесть нормально не дают! А этот гад знай себе сидит и скалится, несчастная девушка скоро растечется лужицей у нашего стола.
        «Тебе-то какое дело?»  — ехидно хмыкнул «гад».
        «Спокойно поужинать не дает, можешь спровадить ее на время, пока я ем?»
        — Велья, оставь нас на несколько минут, мне с учеником нужно обсудить несколько вопросов.
        Огорченно поджав губы, она удалились за стойку, но продолжала кидать томные взгляды на свой объект воздыхания, зорко отслеживая перемещения других представительниц женского пола в зале. Фи, как так можно? Где элементарная гордость, наконец!!? Судя по реакции самого Дэррока — ему это было не в новинку, уж больно постная у него физиономия.
        Когда с ужином было покончено, я довольно потянулась и встала из-за стола.
        — Ну, удачи тебе в столь нелегких начинаниях. Постарайся меня не разбудить, когда придешь.  — Не смогла сдержать сарказма я. Он лишь оскалился в ответ, ловелас недоделанный.
        Прихватив с собой кувшин вина, я поднялась в комнату. Возмущаюсь поведению служанки, а сама как себя веду? Действительно, какое мне может быть дело до того, как проводит свой досуг мой наниматель-наставник? Тем более если учесть, сколько времени мы в дороге… «А в замке еще и Лира проходу не давала»  — размышляла я, потягивая вино. Вспомнив хищный оскал благородной тейнары в тот момент, когда я ей сказала про зелье, я хихикнула. Может эта авантюра и была полнейшей глупостью с непредсказуемыми последствиями, но зато я теперь знаю, чего боятся даже самые неустрашимые и непробиваемые мужчины. Да-а, кто бы мог подумать — женщин, некрасивых женщин.
        В основном внутренний монолог на фривольную тему был призван отвлечь меня от мыслей том, чем сейчас занят мой наставник. К своему удивлению я обнаружила, что меня начинают терзать приступы ревности, лишенной всякой логики, стоило только вспомнить, с кем он сейчас и чем занимается. Да какое мне дело! Пусть хоть всех служанок в постель затащит, или они его…
        Разрываемая столь противоречивыми чувствами, я незаметно для себя уснула.


        Разбудил меня тихий шорох открываемой двери. Я тут же распахнула глаза и, увидев Дэррока, повернулась на другой бок, проваливаясь обратно в сон. Спустя несколько минут я сквозь дрему почувствовала, что он присел рядом и, притворно вздохнув, начал стягивать с меня одежду, так как сама я этим не озаботилась перед тем как завалиться на кровать.
        — Ой, Киса, прям дите малое…  — пробормотал он себе под нос. Осторожно приподняв, меня переложили под теплое одеяло. Вскоре кровать рядом чуть спружинила, я переползла под бок к мужчине, пробурчав что-то невнятное, и окончательно погрузилась в сон, почувствовав на плече обнявшую меня руку.


        Утро для меня началось где-то в районе полудня. Давно не получалось нормально выспаться, надеюсь хоть сегодня наставничек не станет меня истязать тренировками. Кстати где он? Или так и не приходил еще? Да нет, был, я сквозь сон слышала. Уже куда-то смотался. Пойду за покупками, как и собиралась.
        Прихватив с собой кошель с деньгами, я потопала завтракать. Посетителей внизу почти не было, так что обслужили меня довольно быстро. Странно, но Велья выглядела до ужаса несчастной. С чего бы это? Я была о Дэрроке лучшего мнения. Заинтересовавшись причиной, я нагло считала ее. Смесь грусти, раздражения на саму себя, какой-то детской обиды на всю свою жизнь. Я помотала головой, отгоняя чужие эмоции. Слишком все сумбурно. «Какая же я дура… Он мне комплименты говорил, ручки целовал, рассказывал истории всякие, даже, вон, цветочки подарил, а я? У-у… зачем к нему приставать полезла?»  — Корила она себя.  — «Как он на меня посмотрел, будто вместо меня водяницу увидал… Я, мол, был о Вас лучшего мнения. Как оказалось — зря… развернулся и уше-ел…»
        Ндя… расстарался он на славу, это ж надо было такое выдумать? То-то меня удивило ночью, что он него не несло этими ужасными духами, ничего ж не было. Настроение медленно, но верно повышалось. Только зачем вся эта комедия нужна была?
        — Информация, что ж еще. Неужели ты подумала, что я на ТАКОЕ могу польститься.  — Раздался голос со спины.  — Ее духами тараканов морить можно, как весь вечер в столь «ароматной» компании продержался — сам не понимаю. Хотя если смыть это запах…  — оценивающий взгляд на объект обсуждения.  — Обедаешь?
        — Нет, завтракаю. Почему утром меня не разбудил?  — Спросила я, отхлебывая из кружки.
        — Пытался, но, увы — не получилось.
        — Я на Торговую площадь за покупками собираюсь.  — И зачем предупреждаю? Он и так всегда может узнать, где я нахожусь. Видимо прочитав последнюю мысль, Дэррок усмехнулся.
        — Ну иди. А у меня еще пара неоконченных дел есть.


        Побродив между рядами и посмотрев товар, я все-таки определилась с выбором и стала счастливой обладательницей двух длинных вязаных кофт, нескольких пар шерстяных носков взамен тех, что сгубила в дороге и плотного плаща на подкладке из стриженого меха с глубоким капюшоном. Последним обязательным пунктом было приобретение сапог. Подбирала долго, замучив продавца, но результатом осталась довольна, в первую же неделю развалиться не должны.
        Остановившись у лавки с ножами, я случайно услышала разговор двух торговцев.
        — Слыхал я, хозяин-то наш опят чегой-то удумал. Рассылает отряды наемников своих к западу. Может на нас напасть кто вздумал?  — Заинтересовавшись, я продолжала стоять у витрины, разглядывая предлагаемый товар.
        — Дык, Найрин сын в таком отряде, ищуть они что-то, а что — о том лишь десятники ихние знают. Тейнар-то всю жизнь с причудами был. Замотал людей своих в усмерть, как один из отрядов возвращается — сразу другой взаместо него отсылает.
        — Ну хоть то хорошо… а то слухи уж больно нехорошие по городу поползли, мол воевать будем.
        — Пустое все. Ну, бывай сосед.
        — И тебе не болеть.
        Мужчины разошлись каждый по своим делам, а я отправилась к постоялому двору, обдумывая полученные сведения. Значит, меня усиленно ищут, и уверены, что я в лесах к западу от Эрдо застряла. Это конечно хорошо, но уж больно основательно они за меня взялись.
        Вечером я поделилась новостями с Дэрроком.
        — Это нам только на руку, они же тебя с севера ищут, в то время как мы с другой стороны подойдем. Значит, меньше подозрений вызовем.
        — Дэррок. А что за дела у тебя в городе были?  — Попробовала расспросить его я, и, как того следовало ожидать, осталась без ответа.
        — Тебя они никоим образом не касаются. Так зачем забивать себе голову? Ложись лучше спать, утром выезжаем.


        С трудом разлепив веки, я скосила глаза на причину своей столь несвоевременной побудки. Какой был сон, а он, гад, досмотреть не дал.
        — Какой сон, выезжать пора!
        — Встаю-встаю…
        — Давай быстрее, внизу уже завтрак стынет. У тебя есть пять минут, опоздаешь — вместо полутора часов будешь два бегать.  — И с издевательской ухмылкой скрылся за дверью, захватив свои сумки. У-у… опять он надо мной весь день издеваться будет. И ничего не сделаешь ведь, сама поклялась «следовать его указаниям и исполнять его волю». Тьфу… надо ж было…
        Горестно вздохнув, я быстро оделась и спустилась вниз. На сей раз нас обслуживала другая служанка, а Велья бросала на Дэррока слезливые взгляды из-за стойки, но не подходила. Смотрелось это действительно «забавно».
        — И не надоедает тебе такое?  — Я кивнула в стону девушки.
        — А как сама-то думаешь? Уже в печенках сидит. Я ж не леденец на палочке, чтобы на меня облизываться.  — Усмехнулся он. Нда, прям пожалеть впору, бедолагу. Хотя о чем это я? Уже подзабыла, ЧТО на самом деле из себя представляет этот человек? Жесткие мужские губы изогнулись холодной улыбке. Бр-р…


        Ежедневный кросс мне все-таки пришлось бежать, хоть я до последнего надеялась на лучшее. Спустя полтора часа издевательств, я опять была вся пыли с ног до головы, что не мылась вовсе.
        — Райен, не зевай, поворачиваем.  — Задумавшись, чуть не пропустила маневр Дэррока.
        — Скоро привал-то?  — Заныла я.
        — Еще минут десять.  — Отлично, если мне не изменяет память, мы как раз выйдем к речке. Она хоть и мелкая, но смыть грязь можно будет.
        И точно, вскоре показался песчаный берег, поросший низким кустарником. Я не останавливаясь кинулась в воду, прям в одежде, все равно стирать потом придется. Наплескавшись я взгромоздилась на большой валун у кромки воды. Интересно, кем он меня сделает на сей раз? Собираясь, было, задать этот вопрос вслух, я почувствовала отзвук знакомой магии.
        — Не дергайся.  — Послушно замерев, я стала прикидывать в уме варианты. Небось, опять что-нибудь пакостное придумает. Перед носом возникла зеркальная поверхность, из которой на меня большими серыми глазами смотрела рыжая до невозможности девчонка лет двенадцати с веснушками на носу. Ладно, хоть не мальчишка, и на том спасибо.
        — И кем я теперь являюсь, наставник?  — Ехидно поинтересовалась я, выделив голосом последнее слово.
        — Дочерью.  — Ответил незнакомый голос. Резко развернувшись, я увидела перед собой мужчину лет сорока с темными волосами, начавшими седеть на висках, и такими же серыми как у меня глазами. Весь такой благообразный до зубовного скрежета, прям достойный отец семейства. Лишь неуловимое сходство черт лица выдавало, кто на самом деле стоит передо мной.



        Глава 2.2

        — Только сразу предупреждаю — даже не надейся запихнуть меня в платье.  — Я напустила на себя грозный вид.  — Штаны ни на какие цветастые тряпки менять не намерена.
        — Да и не собирался, собственно. Себе дороже выйдет.  — Невесело хмыкнул он.
        Тем временем из сумки были извлечены чистые штаны, легкая рубашка и одна из купленных вчера кофт. Клацкая зубами я пыталась поскорее натянуть на мокрое тело одежду, но та решила оказать сопротивление. Причем успешно. Штаны долго не желали натягиваться, сбиваясь складками на влажной коже, но сдались-таки под моим напором, а в пакостном шерстяном изделии отказывался находиться один из рукавов. Видимо спутнику надоело смотреть на мой «неравный бой», он подошел и легонько встряхнул меня, ухватив за шиворот. Пропажа тут же обнаружилась, и рука скользнула в пройму.
        — Уф, спасибо.  — Мой взгляд был полон затаенной благодарности.
        — Знаешь, вот я смотрю и все больше утверждаюсь во мнении, что нанять тебя было с моей стороны непростительнейшей ошибкой…  — Его губы расплылись в ехидной улыбке.
        — Отлично.  — Воспряла духом я.  — Снимай это свое кольцо, и разбежимся по-тихому. А?
        — Не так быстро, Киса.  — Вмиг изменившийся тон обжег ледяным холодом. И почему я опять ощущаю себя кроликом перед удавом?  — Ты мне должна за свою свободу. Не забыла?  — Пронзительный взгляд, казалось, проникает в самую душу, заставляя ту сжаться от липкого страха.
        — Н-нет…  — просипела я. Он сморгнул и продолжил уже будничным тоном:
        — Кроме того, ты ведь понимаешь, что найти тебе сейчас замену не представляется возможным? Так что впредь запомни: я не желаю слышать больше ни слова на эту тему.  — Шиэн окинул меня взглядом и хмыкнул, видимо наслаждаясь произведенным эффектом.  — А как твой наставник, напоминаю общеизвестное правило: если ты уже приняла заказ, то должна любыми силами стараться его выполнить.
        Развернувшись, он направился к лошадям, а я медленно выдохнула. «Еще одно такое показательное выступление и меня хватит удар»
        — Не хватит, даже не надейся. Отлынивать от прямых обязательств я тебе не позволю, пусть даже и таким… м-м… нетрадиционным способом.  — Откликнулся на мою мысль Шиэн, продемонстрировав фирменную улыбку-оскал. Впечатляюще…


        Мы уже два чала трясемся в седлах, продвигаясь по незаметной лесной тропке. За все это время не обмолвились и словом. Молчание угнетало, и я решилась уточнить несколько важных моментов.
        — Как мне теперь тебя называть?
        — Неужели озаботилась предстоящим делом?  — Ехидно уточнил мой спутник. Я благоразумно промолчала.  — Слушай уж. Я Лойд Сорр, клерк из Городского Управления мелкого городка Линрок. Мой двоюродный брат по отцу, Варт Сорр, перебрался недавно в эти края, открыл небольшую лавку домашней утвари. Вот мы и едем его проведать, посмотреть как устроился.  — Шиэн обернулся ко мне и добавил.  — Только не забудь, что на людях ты должна меня называть «папа» или «отец».
        — Хорошо, «папочка». Не забуду.  — Я вернула ему ядовитую усмешку — . А как меня назовешь?
        — Дай-ка подумать.  — Шиэн изобразил на лице глубокую задумчивость.  — Надо подобрать что-нибудь подходящее.
        Чует мое сердце, сейчас отыграется за все одним махом.
        — Кларисса… проговорил он, будто пробуя имя на вкус.  — Пожалуй, сойдет.
        Я облегченно вздохнула. А этот изверг, скалясь, продолжил:
        — А сокращенно как раз будет — Киса.  — Жаль, что я не научилась до сих пор прожигать взглядом чужие спины!
        — Почему не Клара, не Рисса, в конце концов?!! Какое отношение эта кличка-прозвище имеет к имени Кларисса?!!  — Попыталась возмутиться я.
        — Самое что ни на есть прямое: просто мне так захотелось.  — Жизнерадостно заявил мне «папаша». «Не дай Веллор кому такого»  — ярилась я про себя, глотая рвущиеся с языка ругательства. Это ж надо было додуматься? Но спорить, как бы ни было обидно, уже бесполезно. «Еще неделю потерпеть, всего семь дней, не больше…»


        В деревушку мы въехали уже под вечер. Добротные домики стояли вдоль двух широких улиц, пересекавшихся в центре селения, где стоял колодец. Видимо это излюбленное место для вечерних посиделок у местных, так как чуть в стороне, под раскидистым деревом, был вкопан небольшой столик и пара лавок, которые в данный момент были оккупированы старушками, обсуждавшими свежие сплетни. Рядом резвилась ребятня. При нашем появлении все разговоры смолкли.
        — Добрый вечер, уважаемые.  — Поприветствовал всех Шиэн.  — Меня зовут Лойд Сорр, мой двоюродный брат перебрался сюда не так давно. Не подскажете, где его дом?  — Он прямо лучился добротой и благообразностью. Фе… лицемер. Старушки, внимательно осмотрев новоприбывших, и не заметив ничего настораживающего, загалдели как сороки.
        — Дык, вы Варта что ль ищете?
        — Да там его дом стоит.  — Махнула рукой в сторону одна.
        — А вы к нам надолго?  — Поинтересовалась другая.
        — А что ж дочка-то Ваша в штанах ходит. Срам-то какой.  — Заголосила третья.
        Шиэн горестно вздохнул:
        — Сам не знаю, что делать, сладу с ней никакого… вообразила, что грозной воительницей станет, платьев не признает, мечи выпросила, с уговором, что из ножен доставать не будет… отца родного совсем не слушает.  — Расстроено махнул рукой. Вот предатель!!! Старушки заохали, сочувствуя папаше нерадивого создания.
        — Куда ж мать ее смотрит?
        — Не стало ее, вот уж как лет пять, один воспитываю.  — Сельская аудитория прониклась… После пятиминутного разговора в том же духе, Шиэн все-таки не выдержал.
        — Ну, мы поедем, а то весь день в дороге.
        — Ох, ну конечно же, езжайте, вот по этой улице, последний дом по левой стороне.
        Развернув лошадей, мы направились по указанному маршруту.
        «Ты это специально?»  — Мысленно прошипела я.
        «Надо же было как-то объяснить твой наряд, сама сказала, что юбку не наденешь. Теперь терпи, завтра же они за твое воспитание всем скопом возьмутся». Рр-р, удружил, ничего не скажешь.
        А вот и нужный нам дом. Спешившись, Шиэн направился к крыльцу, мне оставалось только последовать за ним. По-видимому, хозяин сейчас отсутствовал. Помещение, где мы оказались, вероятно, совмещало функции кухни, столовой и гостиной. Слева стояла большая печка, рядом с ней столик для готовки и несколько шкафчиков со всякой утварью. На окнах миленькие шторки в цветочек. Справа — длинная лавка и даже пара нормальных стульев, стоящих у довольно низкого овального стола. Развалившись на одном из них и, не стесняясь, закинув ноги на столешницу, Шиэн скучающим тоном произнес:
        — Варт, выходи, я все-равно знаю, что ты здесь.
        С лестницы, ведущей на чердак, послышался приглушенный голос.
        — Как докажешь, что ты тот, за кого себя выдаешь?  — Шиэн повернул голову в направлении невидимого собеседника, глаза на секунду сверкнули зеленым.
        — Ты, Брис, в этой глуши, совсем подозрительным стал.  — Знакомая усмешка тронула его губы.
        Иллюзия невидимости спала с незнакомца, и я увидела крепкого мужчину, лет сорока, сидящего на верхних ступеньках лестницы. Чары были наложены так качественно, что без магического поисковика я бы его вряд ли обнаружила. Тот легко спрыгнул на пол и согнулся в поклоне.
        — Приветствую Вас, тейнар.
        — Оставь эти расшаркивания. Познакомься, это твоя племянница, Кларисса.  — Ехидным тоном представил свою «дочурку». Развлекается, так его раз этак. Цепкий взгляд карих глаз пробежался по мне.
        — Ну, здравствуй, племяшка.  — Со смешком поздоровался Варт.
        — Будем знакомы.  — Буркнула я в ответ.
        — Давайте ужинать, а с делами потом разберемся.


        Проблемы возникли, когда мы стали распределять спальные места. В доме было только одна кровать, в комнате, смежной с кухней. Варт предложил нам остановиться там, благо та довольно широкая, а сам собирался отправиться на чердак, прихватив несколько запасных матрасов. Перспектива ночевать еще неделю в столь сомнительной компании мне не улыбалась, поэтому пришлось отвоевывать место на чердаке. Варт упирался, ссылаясь на то, что не смеет беспокоить сон благородного тейнара своим присутствием. Я же давила на то, что мне, как молоденькой девочке, почти уже девушке, положено спать отдельно. И не в счет, что соседом по кровати будет мой папаша. Шиэн с праздным интересом наблюдал за нашей перепалкой, явно забавляясь. Последнее слово все-таки осталось за мной. Подхватив матрасы, я направилась обследовать отвоеванную территорию.
        Просторное незахламленное помещение, два окна друг напротив друга. Распахнув одно из них, я глянула вниз. Отлично, ночью можно будет незаметно выбраться на разведку. Хорошо, что дом крайний к лесу, до которого не больше ста метров. Да и забраться обратно легко, внизу как раз пристройка неизвестного мне назначения. Довольная этим обстоятельством, я расстелила матрасы на полу, сбегала за подушкой и одеялом, прихватив заодно свои сумки. Мужчины уже скрылись в комнате, подозреваю, что сейчас у них состоится серьезный разговор. Но попытка подслушать с треском провалилась. Спальня была накрыта изолирующим куполом, который щелкнул меня по носу слабенькой молнией, при попытке его взломать. Не больно, но обидно.
        Вернувшись на чердак, я завернулась в одеяло и мгновенно уснула.


        Благодаря Шиэну весь следующий день, стоило только показать нос за калитку, мне приходилось слушать осуждающие перешептывания местных за спиной. Мне, конечно, все равно, но приятного согласитесь мало, да еще пара старушек пыталось прочитать мне нравоучительные лекции. Пришлось их довольно резко осадить, после чего они уверились в том, что из меня вырастет «совершенно негодная девица, которую ни один нормальный мужик в жены не возьмет».
        Вот и сейчас, я решила поговорить с Шиэном: стребовать с него подробную карту и выяснить несколько вопросов. Пора начинать действовать, а информации как не было, так и нет. Дома я его не обнаружила, а Ватр занимался торговлей в своей лавке. Пришлось тащиться на улицу, разыскивая наставничка.
        По закону подлости он обретался как раз в непосредственной близости от колодца, выспрашивая что-то у кучки женщин. Вздохнув, я направилась к нему, готовясь получить очередную порцию нравоучений.
        — Папочка, мне очень нужно с тобой поговорить.  — Елейным голоском произнесла я, настырно дергая его за рукав.
        — Киса, давай вечером, я сейчас немного занят.  — Он по-отечески приобнял меня, а глаза ехидные-ехидные.  — Пойди пока прогуляйся.
        — Но папочка, это о-очень срочно.  — Полный мольбы взгляд. Удрученно вздохнув, он «согласился». Убила бы… опять целое представление устроил.
        — Ладно, пойдем уж… Простите уважаемые, я скоро вернусь и мы продолжим начатый разговор.
        Во взглядах, которыми меня провожали эти матроны, читалось явное осуждение моего поведения.
        Войдя в дом, Шиэн уселся на стул.
        — И что такого у тебя срочного?  — Выразительно приподнятая бровь.
        — Мне надоело сидеть без дела. Мы прибыли на место. Мне нужна обещанная тобой информация и подробная карта этой местности, и, если есть, хотя бы примерный план замка. Не самой же мне его рисовать…
        — И какая у тебя задумка? Как действовать будешь?  — Он откинулся на спинку стула и скрестил руки на груди. Я не поняла, он меня и в моей работе контролировать собирается?!! Ну уж нет.
        — А вот это тебя не касается! Ты меня нанял — я выполняю работу. Как — это уже мое личное дело!  — С минуту он сверлил меня взглядом, затем хмыкнул и, чуть склонив голову, произнес:
        — Ладно, будем считать, что так.
        Что-то мне не нравится, как быстро он отказался от своего желания быть в курсе событий…


        Спустя часа полтора я сидела на своем чердаке над картой и задумчиво рассматривала только что подрисованные знаки. Так, отряд патрулирующий местность, проходит по одному и тому же маршруту. Три раза в сутки. Пунктирной линией отмечен их путь на карте, с соответствующими пометками. Боковая калитка, двое стражников. Сменяются четыре раза в сутки. Пятеро обходят замок по внешней стене, на восходе и на закате. Караул на стенах так же сменяется четыре раза. Сколько их — неизвестно точно, но с десяток будет. Ходят подвое. Да, серьезно они взялись за оборону… Прям как при военном режиме… Внутрь Варту проникнуть не удалось, но скорее всего основные силы сосредоточены на стенах и на патрулировании окрестностей. Не могли они набрать столько народу, чтобы и внутреннее пространство нашпиговать солдатами. Или могли? Надо разузнать…
        Еще один путь в замок — подземный ход. Варт и Шиэн не знают о нем, так что разведывать придется самой. Взяв в руку перо, я пририсовала пунктирную линию от замка до ближайшего к нему перелеска, обозначив конец хода жирной точкой. Вот сегодня и займусь этим. По данным Варта патруль проходит недалеко от нужного мне места около полуночи. Отлично.
        Сложив карту и запихнув ее между матрасами, на всякий случай, я спустилась вниз, перекусить чем-нибудь.


        Ужин прошел в напряженном молчании. Точнее напряженном для меня и Варта, бросавшего на меня косые взгляды. Не доверяет он мне, явно… Шиэн же невозмутимо уплетал жареную рыбу с печеным картофелем, запивая это свежесвареным пивом весьма недурного вкуса. Расправившись со своей порцией, я покинула столь блестящее общество, заявив мужчинам, что они меня порядком утомили своими постными физиономиями.
        — Спокойной ночи, папочка.  — Не удержалась от язвительной реплики я.
        — И тебе Киса приятных сновидений.  — Ехидно отозвался тот.
        Оказавшись на чердаке, я легла на импровизированную постель и стала прислушиваться к происходящему внизу. Мужчины сидели за кружкой пива, но разговор у них явно не клеился. Да и стеснялся Варт заводить с Шиэном праздную беседу, начальник как-никак, да и сам он здесь при исполнении, так сказать. Кстати… постойте-ка. Я сегодня слышала, что это нелюдим в деревне с конца весны обосновался. Довольно давно. А вся история со шкатулкой произошла не больше месяца назад. И как это понимать? Шиэн заранее знал, что шкатулку украдут? Тогда почему не пресек поступление заказа? Или его целью изначально была шайка некроманта, и про свиток он ничего не знал? А я просто удачно под руку подвернулась, когда встала необходимость вернуть пропажу? Походит на правду… Только, в таком случае, почему здесь один лишь Варт? Или есть другие люди, затерявшиеся на территории Эрдо? Вроде все сходится, но какая-то мысль не дает покоя, не давая ухватить себя за хвост. Волколак их задери, что ж такое?
        Меж тем мужчины покинули кухню, отправившись спать. Подождав для надежности еще с полчаса, я уверилась, что они уснули. Вот теперь мой выход. Тихо поднявшись, я накинула на плечи темный плащ, проверила оружие и собралась уже покинуть дом через окно, но остановилась. Зря что ли я тренировалась? Быстро скинув одежду, я перетекла в тело рыси. Так и удобней и надежней чем человеком. Хоть какая-то от Шиэна польза…
        Смазанная тень бесшумно скользнула в оконный проем и вскоре скрылась в сумерках леса.



        Глава 2.3

        Ночной лес был пропитан духом наступающей осени. Пройдет совсем немного времени, и земля будет устлана золотым ковром листьев. Бесшумно скользя меж замшелых стволов деревьев, я быстро приближалась к цели своей ночной вылазки. Где-то здесь должна быть тропка, по которой ходит патруль. Большая рысь приостановилась и стала оглядываться по сторонам. А вот и она. Впереди показалась узкая светлая полоса. Ну что ж, подождем их. Окинув взглядом кусты рядом с тропинкой, я заметила небольшой овражек, скрытый мелкой порослью орешника, и, довольно хмыкнув про себя, нырнула в него. Если правильно рассчитала время, то они должны пройти здесь минут через десять, будем надеяться, что не опоздают, не очень-то приятно лежать на влажной после недавнего затяжного дождя земле. Наемники не заставили себя долго ждать, невдалеке послышались приглушенные голоса, а вскоре между деревьев можно было различить семь мужских фигур в отсветах факела, направлявшихся в мою сторону и зорко обозревавших окрестности. Все члены группы хорошо вооружены: мечи, кинжалы. У одного из них за спиной лук и колчан со стрелами. Серьезно Каврон
подготовился, только вот к чему? Кого он так боится?
        Как и предполагалось, наемники прошли мимо, даже не взглянув в сторону моего укрытия. Выждав, пока они отойдут на достаточное расстояние, я двинулась вслед, правда на тропинку выходить не рискнула, продолжая скрываться под покровом темноты леса. Спустя минут пятнадцать отряд остановился, явно чего-то ожидая. Воспользовавшись этой заминкой, я подобралась чуть ближе. Справа послышался шорох, и на тропинку вышел еще один наемник.
        — У вас там все в порядке?
        — Да кому нужны эти старые катакомбы,  — раздраженно бросил новоприбывший.  — Только зря штаны протираем. Никто ж об этом тоннеле и не знает.
        — Если начальник сказал — значит так надо, хотя не желал бы я оказаться на вашем месте. Мы-то, вон, раз в сутки с ребятами сменяемся, а вы уж пару недель в лесу сидите безвылазно.  — Тот только вздохнул.
        Получается, что отдельный отряд выделили. Плохо. Осталось выяснить сколько их…
        — Держи.  — Главный в отряде скинул на землю перед собой мешок.  — Здесь на два дня.
        — Увесистый.  — Одобрительно хмыкнул его собеседник.  — Слышь, тут такое дело,  — продолжил мужчина, переходя на шепот,  — ребятки мои совсем закисли, может это, принесешь чего? Сколько тут уже сидим, хоть волком вой. А я отблагодарю.  — Раздался тихий звон монет.
        — Так и быть. Оформим в лучшем виде.  — Рассмеялся патрульный в ответ.  — Только завтра не моя смена. Придется вам подождать.
        — Дык, это ничего, подождем.  — Явно повеселел предприимчивый стражник.
        — Тогда договорились, бывай.
        — Свидимся.
        И каждый пошел своей дорогой: отряд дальше по тропинке, а стражник, подхватив мешок с провиантом, обратно — в сторону хода.
        Я тихонько двинулась вслед. Не прошло и десяти минут, впереди показалась небольшая полянка, на которой расположился маленький лагерь наемников. Навскидку человек пять, может чуть больше. Ну, это не так страшно. Вход в заброшенный тоннель, скрытый зарослями колючего кустарника, располагался метрах в тридцати от костра. Не зная наверняка, что там находится — можно пройти мимо и не обратить внимания. Подбираться ближе я не рискнула. Не хватало еще только, чтобы меня заметили. Лапы-то унесу, но Каврон поймет, что я здесь, и будет начеку, как пить дать.
        Ладно, все, что я хотела увидеть,  — я увидела. Пора и честь знать. Потихоньку отползая назад, я уже прикидывала возможные варианты. Послезавтра у меня есть шанс выполнить заказ, пока наемники навеселе будут. Смущает только, что на подготовку так мало времени остается. Может подождать? Понаблюдать? Но вряд ли еще представится такой случай. Завтра надо попытаться разведать обстановку в замке, тогда и решу. Ненавижу работать вслепую! Одно дело проникнуть куда-то и достать из заранее известного места нужную вещь… а тут ползай по замку, ища, куда они шкатулку запрятали. Хотя тут возможны только два варианта. Либо в комнате Зелона, либо у Каврона. С первым проблем не будет, уверена, что он так и остался в господских покоях, расположение всех тайников там я знаю. А вот куда определили некроманта… наверняка не далеко от отчима. В таком случае искать придется наобум.
        Я и не заметила, как добралась до опушки леса. Остановилась и прислушалась — вроде поблизости никого, кто мог бы меня заметить. Преодолев расстояние до крайнего дома, прижимаясь к земле на полусогнутых лапах, я перемахнула через хлипенький заборчик, вспрыгнула на крышу пристройки, а с нее забралась на чердак. Ну вот, теперь можно и поспать. Ночная вылазка оказалась на редкость удачной, завтра будет что обдумать. Перекинувшись обратно и натянув свободную льняную рубаху, я залезла под одеяло и свернулась клубочком, пытаясь унять неприятное ощущение, что чего-то не хватает. Как же я привыкла спать, скатившись под бок Шиэну… Кстати, где он? Сейчас я отчетливо ощущаю, что в доме его нет. Не особо рассчитывая на результат, я мысленно потянулась к нему и… обнаружила, что «стена», на которую я всегда натыкалась, сейчас оказалась более податливой. Кольцо на мизинце ощутимо нагрелось. По чистой случайности мне на миг удалось пробиться и уловить нечеткую картинку со смутными отголосками эмоций. Правда радости по этому случаю я не почувствовала, осознав увиденное. Развлекаемся, значит? Я криво ухмыльнулась,
стараясь заглушить волной нахлынувшую обиду с примесью непонятного раздражения. В пору над собой посмеяться. А чего я собственно ждала? Тем более от него? «Это не мое дело!»  — попытка одернуть себя, в стремлении отстраниться от бушующей внутри бури. «Все! Хватит об этом! Не то время, не то место и не тот человек… Забудь». Внутри постепенно образовывалась гулкая пустота, как щит, перекрывая болезненно-яркие всплески эмоций. Жесткая циничная усмешка искривила губы. «Надо же, даже среди местных матрон он умудрился-таки найти себе вполне симпатичную вдовушку…»


        Наудачу следующий день выдался на редкость приятным. По-летнему светило солнце, последние теплые деньки перед затяжными осенними дождями. «Самое время по грибы сходить»  — я задумчиво потерла подбородок и усмехнулась своим мыслям.
        Спустившись вниз, я застала Шиэна за завтраком. Не хотелось бы мне сейчас с ним общаться, но, видимо, придется. Скривившись, я протопала к печи и налила себе горячего травяного настоя из котелка.
        — Что-то ты сегодня недовольная какая-то, Киса.  — Невинный взгляд меня не убедил.  — Не выспалась что ли?  — Какая забота…
        — И тебе с добрым утром.  — Ответила я после небольшой заминки.  — Выспалась, почему же.
        — Оно и видно. Надумала чего уже?  — Поинтересовался Шиэн, взяв с блюда, стоящего на столе, сдобную булочку.
        — Да пока ничего определенного,  — я пожала плечами, присаживаясь напротив.  — Но определенные мысли присутствуют.  — Так, не думать о планируемой авантюре, чтобы наставничек не уловил моих мыслей. Почему-то не хочу, чтобы он об этом знал. Подозрительно на него покосившись, я решила поддержать начатую беседу.
        — Как тебе в этой деревушке?  — спросила я, не удержавшись от толики сарказма.
        Ехидное выражение лица собеседника стало мне ответом.
        — Если ты что-то хочешь спросить — задавай лучше вопрос напрямую.  — Вот ведь… прочуял, гад, и что ему теперь ответить?
        — Да нет, ничего определенного, просто поинтересовалась.  — Задумчиво протянула я.  — Сколько у меня времени на выполнение заказа?
        — Достаточно,  — ухмыльнулся он.  — Что, дело обещает затянуться?
        Я неопределенно покачала головой.
        — Меня настораживает то, что на руках только часть нужной информации. Попасть в замок я смогу, но вот о точном месте расположения шкатулки мы ничего не знаем. Буду пытаться получить эти сведения, но точно не могу сказать, сколько на это может уйти времени.
        — Я тебе не ставлю каких-либо ограничений, главное — достань мне шкатулку.  — Шиэн поднялся из-за стола.  — Со своей стороны могу лишь пожелать удачи.
        Подождав, пока он скроется за дверью, я тихонько выдохнула. Вроде не почуял обмана. Не могу объяснить своего желания сохранить свои планы в секрете, но чутье подсказывает, что так будет лучше. Что ж, доверимся внутреннему голосу.


        Перерыв весь дом я не обнаружила ничего напоминающего корзинку. Жаль, придется идти к Варту с этим вопросом. Глянув на себя в мутное зеркало, висевшее на стене, я довольно улыбнулась. Для достоверности образа даже рискнула поверх рубахи и штанов натянуть чудом завалявшийся в сумке сарафан. Вряд ли у кого-нибудь вызовет подозрение это рыжее чудо, собирающее грибы в лесу неподалеку от Эрдо.


        — Дядька Варт! Дядька Варт!  — Я вихрем влетела в лавку, напугав двух покупательниц.  — Мне корзинка нужна, а дома нет.  — Заканючила я, заламывая руки. На лице «родственничка» отразилось все, что он обо мне думает. Но поняв, что я не отстану, он, извинившись перед женщинами, скрылся за ширмой, где хранился товар. «Даже не поздоровался». Видимо пожелав мне досалить, он выволок самую большую корзину, что смог найти у себя в закромах. Я лишь тихонько фыркнула, увидав этого монстра, и, получив желаемое, покинула лавку под тремя неодобрительными взглядами. Напевая под нос задорную песенку, рыжеволосая девчушка направилась к лесу. Благодаря звериному нюху вскоре я нашла полянку, усыпанную грибами. Собрав с полкорзинки, решила, что достаточно для создания видимости. Поднялась с колен и быстрым шагом направилась в направлении Эрдо.


        Как и говорил Шиэн, я потратила на дорогу чуть больше часа. Как хорошо, что лес почти вплотную подходит замку с западной стороны. Прислушалась на всякий случай, вроде никого поблизости, села на поваленное ствол и стала рассматривать цель своей прогулки. Стража на стенах вооружена луками, открытые ворота сторожит чуть ли полный десяток. Ну что ж, попытаем счастья. С усилием потерев глаза, чтобы появилась краснота, я попыталась выдавить пару слезинок и, состроив растерянную физиономию, направилась к охране.
        Стража пристально наблюдала за тем как всхлипывающая детская фигурка, показавшаяся из леса, направляется к воротам. Подойдя на достаточное расстояние, так чтобы в поле зрения оказался внутренний двор, я остановилась и заломила руки.
        — Помогите, Веллора ради, в какую сторону к Верхним Холмам.  — Для убедительности хлюпнув носом.  — Пошла в лес по грибы и заблудила-ась.
        — Что ж ты, девка, здесь делаешь?  — Пробасил один из стражников.  — Так далеко забралась. Не из местных что ли?
        — Не видал я в Верхних таких.  — Встрял с разговор второй, рассматривая меня с подозрением.
        — Дык, я с отцом два дня только как приехала. К дядьке. Он лавку там держит, а мы в гости проведать…
        — Ах да, припоминаю, к местному торговцу родня приехала.  — Хмыкнул, оттаяв, стражник.  — Наши кумушки им все кости перемыли, поди.  — И уже более дружелюбно поинтересовался.  — Как тебя звать-то?
        — Кларисса,  — представилась я, еле сдержавшись, чтобы не скривиться,  — а батька Кисой кличет.
        — Ты подожди минут десять, сейчас наша смена подойдет. Довезу уж, а то пешком туда долго, да и заплутаешь опять.
        Я радостно воззрилась на него, заверещав:
        — Ой, спасибо. Век не забуду.
        — Ладно уж, пойди посиди в сторонке.
        Не желая светиться здесь и перед остальной стражей, я предложила:
        — А давайте я Вас во-он в том перелеске, что у дороги, подожду, может еще грибов найду.
        — Беги, только от дороги не отходи далеко.
        Счастливо улыбнувшись, я побежала вприпрыжку в указанном направлении. Замечательно, во внутреннем дворе постов стражи я не обнаружила. Пару человек все же следят, я думаю, но это не помеха. Как-нибудь обойду. Да еще такая возможность стражника в дороге расспросить подвернулась.


        Я сидела на чалой лошадке впереди стражника и расспрашивала его о «тяготах службы». Тот лишь усмехался и отвечал общими фразами. Ндя… похоже ничего мне из него не вытянуть. Мысленно вздохнув, я принялась рассматривать окрестности. Мы ехали по дороге, ведущей от замка к основному тракту. Если мне не изменяет память, скоро должен быть поворот на деревню. Мое внимание привлек отряд всадников, показавшийся впереди. Двигались они довольно медленно, поэтому у меня было достаточно времени их рассмотреть. Одна из фигур показалась мне знакомой. Ну точно, Лира собственной персоной! Что-то она припозднились… Наверняка решила дожди переждать на постоялом дворе. «Тоже мне, сахарная нашлась»  — чуть не фыркнула я. Отряд проехал мимо, а мы вскоре свернули на неширокую дорожку, ведущую в Верхние Холмы.
        — Дадька Весень,  — я виновато потупилась.  — Можно я, как к деревне подъедем, дальше лесом пойду. А то батька заругает, если узнает, что я так далеко в лес забралась, да и заблудилась в придачу. Я ж ему обещала…
        — Ладно, егоза, только впредь не забредай в чащу.  — Стражник добродушно усмехнулся в усы.  — Здесь сейчас тропинка будет. Пойдешь по ней до развилки и свернешь налево, прямо к деревне и выйдешь.
        Распрощавшись с Весенем, я решила немного прогуляться по лесу, прежде чем вернуться в дом. Не хотелось видеться с Шиэном, хотя все равно придется. Я тяжело вздохнула и присела под раскидистым дубом. Внутри опять все болезненно сжалось. Ревную… Почему? Так не должно быть. Я многое бы дала, чтобы никогда больше его не повстречать на своем пути. Тогда откуда это непонятное чувство? Завтра же выкраду шкатулку и избавлюсь от этого кольца. Пусть только попробует меня задержать, он обещал. Хоть Шиэн теперь и наставник, это не избавляет его от обязательств передо мной. А связь ритуалом… будет моим гарантом того, что впредь он не сможет мне навредить. Значит, можно спокойно возвращаться в столицу и продолжить жить прежней жизнью.
        Я горько усмехнулась, прокручивая на пальце колечко. Прежней жизнью… Надо себе признаться, что все-таки буду скучать по этому нахалу…


        Весь следующий день я провела на чердаке, продумывая план действий. Варт торговал в лавке, где был Шиэн — я не знаю, главное, что не в доме.
        Как бы мне не хотелось, личину придется снять. Все-таки баланс тела немного отличается, это может стать решающим фактором в схватке, если уж до этого дойдет дело. Хмуро окинув взглядом разложенные на матрасе вещи, я приступила к выбору экипировки. Кожаный черный костюм: штаны и корсет с нашитыми кармашками под метательные ножи-рыбки. Черная же рубаха. Наручи с дротиками: с усыпляющим зельем и с ядом. Конечно же «кошки». Хоть я и планирую воспользоваться ходом, но кто знает, может выбираться придется уже через стену. Это в заплечный мешок. Тонкие рученые веревки, набор отмычек, пара узких кинжалов. Зелья… что же может понадобиться? Пожалуй, это, вот это, что еще? Ага… вот те два пузырька. Если смешать их содержимое — получится весьма взрывоопасная смесь. Ну и конечно же клинки, без них я никуда. Упаковав склянки в мешок, я собрала ненужное в походные сумки. Скоро время ужина, пора спускаться.


        Ужин прошел как обычно. То есть Варт изредка бросал на меня косые взгляды поверх своей тарелки, продолжая молчать, Шиэн же не обращал на накаленную обстановку ни малейшего внимания, думая о чем-то своем. Расправившись со своей порцией рагу и выпив кружку кваса, я пожелала мужчинам доброй ночи и направилась к себе. Внутри начало расти напряжение, как всегда бывает перед ответственным событием.
        Развалившись на импровизированном ложе, я дожидалась, пока «родственнички» уснут. Когда звуки внизу стихли, я аккуратно поднялась, стараясь производить как можно меньше шума, пытаясь утихомирить бешено бьющееся в груди сердце: что-то совсем расклеилась. Пара минут — и я готова к вылазке. Осталась только одна мелочь. Из бокового кармана походной сумки был извлечен маленький футлярчик, обтянутый темно-синим шелком с серебряной вышивкой. Я открыла его и одела фамильное кольцо и подвеску, которые когда-то прихватила с собой при побеге из Эрдо. Это вещи стали моими талисманами, ни на одно дело я отправлялась без них, считая, что они оберегут меня. Глупо. Но так, по непонятной мне причине, я чувствовала себя спокойнее. Защищеннее, что ли? Еще раз проверить обмундирование, глубокий вдох. Пора.
        Покинув через окно чердак, я прокралась к сарайчику, где стояли лошади. Дымка приветливо ткнулась мордой мне плечо.
        — Тише, родная. Сегодня у нас серьезное дело.  — Я ласково погладила кобылку по крутому боку. Быстро и по возможности бесшумно оседлав лошадь, я привязала к сбруе оберег для отвода глаз и вывела ее на дорогу. Калитка чуть было предательски не скрипнула. Но все обошлось. Достигнув леса, я вспрыгнула в седло и пустила Дымку рысью.
        Судя по луне, я как раз вовремя. Патруль должен был пройти около получаса назад. Довольно хмыкнув, я спешилась неподалеку от лагеря охраны, я привязала Дымку у куста, вывела меловым порошком круг и нашептала охранный заговор. На магическом фоне это не отразится, а чужой это место обойдет. Адреналин гулял по крови. Теперь разобраться с личиной. Осторожно потянувшись к скрепляющему каналу, я перекрыла его. Отделила сетку плетения от своей ауры и сжала ее в сферу. Уфф… получилось.
        Когда я подползла к нужной полянке, увидела, что стражники в количестве пяти человек сидят у костра и распивают местный самогон, настоянный на дубовых листьях. Теперь остается только ждать.
        Уже через час бодрствовали только двое. Тело, затекшее в неудобной позе начало ныть. Дальше ждать не имеет смысла. Пора. Аккуратно прокравшись к зарослям кустарника, я на всякий случай обернулась. Вроде все тихо. Горе-стражники ничего не почуяли. Частично трансформировав глаза, я нырнула в черный провал.



        Глава 2.4

        Темнота пологом укрыла меня, буквально через секунду зрение подстроилось, и стали различимы очертания предметов. Я активировала амулет, скрывавший присутствие моей ауры, а главное не фонит — засечь его почти невозможно. В свое время столько денег за него выложила, вот и пригодился. Узкий проход уходил под наклоном вниз, звуки, доносившиеся с поляны, были уже практически неразличимы. Песок под ногами глушил и без того тихие шаги. Создав небольшой поисковичек, я отправила его в темноту, на всякий случай. И правильно сделала, так как через пару минут пришел импульс, что впереди кто-то есть. «Все-таки шесть человек в отряде, а не пять»  — подумала я, досадливо скривившись. Одного внутри сторожить оставляют, умно. Потянувшись было к левому наручу с дротиками, я покачала головой. В памяти проскользнула фраза, насмешливо брошенная как-то Шиэном: «Оставляя врагов за спиной, я бы не выжил». Рука сняла тонкую иглу с оперением с правого наруча. С ядом, а не со снотворным. Несколько шагов и впереди замаячила неясная фигура. Резкий взмах, целясь в шею, бросок, и тень бесшумно оседает на пол. Не останавливаясь,
я двинулась дальше в темноту, только спустя пару минут поняв, что сделала… Да, стражник мог совсем не вовремя очнуться от зелья и поднять ненужный мне шум. Но почему я решила использовать столь радикальный метод? На худой конец можно было бы его связать и сунуть кляп в рот. Общение с Главой Тайного Ведомства не прошло даром. Меня передернуло от мысли, что имею все шансы стать такой же бездушной скотиной. «А ведь, по сути, он меня этому и учил…» Нет, не на тренировках, а поддерживая во мне постоянное ощущение опасности, заставляя все время быть начеку, ожидая удара из-за угла… ото всех, днем и ночью. И, признаться честно, преуспел в этом. «Не время разбираться!»  — шикнула я на себя.
        Судя по ощущениям, вскоре будет выход из подземелья. Поисковик не подавал сигналов об опасности, поколебавшись, я деактивировала заклинание. Пока все идет по плану. Теперь самое сложное.

* * *

        На полянке рядом с входом в тоннель было тихо, четверо стражников спали беспробудным сном, изредка всхрапывая. Пятый же, самый молодой из отряда, пытался неподдаться дреме, сидя у костра и клюя носом. Неожиданно звенящую тишину взорвало конское ржание и хруст ломаемых веток. Резко вскинувшись, парень подхватил меч, лежавший у его ног и замер, всматриваясь в темноту. В то же мгновение на полянку выскочила оседланная дымчатая кобылка, кося на него испуганным глазом.
        — Подъе-ем!!!  — разнеслось в лесу. Наемники подскочили как ужаленные, хмель слетел, как и не было. Главный, на диво быстро придя в себя и оценив обстановку, заорал во всю глотку:
        — Ты,  — ткнув пальцем в паренька,  — хватай факел и бегом в замок. Шевелись, кто-то, видимо, прошел мимо нас. Прямо к Каврону иди. А вы,  — обращаясь к остальным членам отряда,  — поймайте мне эту кобылу, БЫСТРО!!!
        Невдалеке от поляны из полога тени выступила фигура, укутанная в черный плащ с капюшоном, скрывавший верхнюю часть лица. Неизвестный кинул взгляд в сторону лагеря, где творилась суматоха, на губах мелькнула улыбка. Наклонившись у разорванного охранного круга, поднял сорванный с конской сбруи амулет, покрутил его в руках и довольно хмыкнул, спустя секунду снова растворившись в сумраке леса.

* * *

        Впереди я различила смутное светлое пятно. Выход был расположен в колодце, парой метров выше уровня воды. В каменную стенку были вбиты железные скобы, по которым можно выбраться. Главное не допустить сейчас ошибки. Преодолев подъем, я замерла, приподняв голову над краем, оглядывая двор. Стражники на стенах происходящим на внутренней территории не интересовались, а больше я никого не заметила. Темная фигурка перепрыгнула бортик колодца и скользнула в тень хозяйственной постройки. Дальше я двигалась короткими перебежками, стараясь избегать открытых мест. Добралась до стены замка и собралась было продолжить путь, как вблизи раздались звуки шагов. Кто-то явно направлялся в мою сторону. «Вот и внутренняя стража, куда же деться?»  — заметалась я в поисках решения. Дротики — так хватиться могут, тогда весь замок на уши поставят. Точно, черный ход с кухни. В паре шагов от меня. Только бы успеть. Выдохнуть, пытаясь унять предательскую дрожь в руках. Отмычки. Тихий щелчок замка, второй. Путь свободен. Я прислушалась: там пусто. Аккуратно толкнув дверь, шагнула внутрь. И вовремя, надо сказать, спустя
полминуты стражник прошел мимо того места, где я только что находилась. На кухне не было ни души, что странно. Раньше слуги собирались здесь вечером, иногда засиживаясь далеко за полночь. При новых порядках, видимо, они себе такого позволить не могут. Оно мне и на руку. Что теперь? Добираться до комнаты по замку, или лучше по внешней стене, используя «кошки», как и планировалось? Ладно, рискнем так.
        Из кухни, минуя общую залу,  — на лестницу. Заметив патруль, затаилась в удобно расположенной для меня нише. Те промаршировали дальше. Пройдя три пролета, я остановилась, почувствовав присутствие людей. Стражники, четверо, на площадке третьего этажа, уходить явно не собираются. Нырнув в коридор второго этажа, я распахнула первое попавшееся окно, стараясь действовать как можно тише. Извлекла из мешка «кошки», чуть не звякнув шипами о пол. Надо спешить, пока никто здесь не появился. Оказавшись с внешней стороны окна, я оглядела скрытый в сумраке двор. Вроде никого. «А высота-то приличная, хоть и второй этаж, сорвусь — костей потом не соберу»  — подумала я, пытаясь сильнее вжаться в стену. Старый уже камень крошился под стальными зубцами. Ловко передвигаясь по вертикальной стене, я тряслась от страха, что кто-нибудь сейчас выйдет из замка и заметит летящее сверху крошево. Один арбалетный болт и я окажусь пришпиленной к стене как бабочка. Но все обошлось — вот и нужное мне окно.
        Заглянув внутрь я, как и предполагалось, увидела спящего Зелона. Только бы шкатулка оказалась у него в комнате. Осторожно поддела задвижку на окне кинжалом и приоткрыла створку. Еще секунда ушла на раздумье, какой дротик метнуть. Все-таки снотворное. Шиэн, как я поняла, и так собирается их всех потом «устранить»  — так что пусть сам этим и занимается. А я посмотрю со стороны. Игла легко вошла в незащищенную шею мужчины. Выждав с полминуты, скользнула в комнату. «Первым делом надо проверить, что за дверью». Тихо скользнув к ней, я прислушалась. Трое, судя по редкому позвякиванию с мечами, а не с алебардами, как положено. Выбираться придется тем же путем, плохо. Ну-с, притупим.
        Первый тайник скрыт в нише у окна. Привычным движением я надавила на один из камней в кладке. Тот легко поддался, продавливаясь внутрь, рядом скрипнул скрытый механизм, выдвигая небольшой ящичек, замаскированный под кусок стены. Бумаги, бумаги, мешочек с золотом, пара перстней. Пусто. Вернув панель на место. Я перевела взгляд на пол. За время моего отсутствия мебель передвинули, и нужное мне место оказалось ровно под кроватью. Значит ли это, что Зелон о втором тайнике не знает? Досадливо скривившись, я полезла. Вот ведь не везет. Щель была настолько узкой, что я, обладая весьма скромными габаритами, еле протиснулась. Тихонько простучав пол, я нашла искомую полость, теперь бы еще кинжал достать. Изогнувшись под немыслимым углом, мне удалось дотянуться до отворота сапога. Есть. Осторожно подцепив паркетную кладку, я вынула первый кусочек. Дальше дело пошло быстрее. Спустя минуту я уже копалась в содержимом тайника. Но, к моему разочарованию, там были только старые бумаги отца. Значит, все-таки не знал. Когда я это поняла, из груди вырвался тяжелый вздох. Я уж было собралась выползать из-под кровати,
как услышала приближающийся к двери топот тяжелых сапог. Мысли заметались в голове. Неужели обнаружили?!! Как? Но стражники проследовали дальше, остановившись у соседней комнаты. Раздался громкий стук.
        — Тейнар Каврон! Тейнар Каврон! Откройте!
        Скрип плохо смазанных петель. Значит он в соседней комнате. С одной стороны это хорошо, эти покои соединены общей дверью. А с другой… первым делом некромант сунется сюда, за отчимом.
        — Заходите.
        Дальше ничего не было слышно. Если не я, то что могло послужить причиной аврала? Вряд ли стоит обольщаться. Неужели стражники в лесу очухались так быстро? Холодный пот выступил на спине. Надо выбираться, пока не обнаружили. Успею или нет? Потом шанса возможно не будет.
        Собравшись с духом, я проверила работу амулета, висевшего на шее, и второй уже раз намерилась покинуть свое невольное убежище, как смежная дверь неожиданно распахнулась, впуская в комнату пятерых, судя по количеству сапогов, которые оказались в моем поле зрения. Замерев в неудобной позе, я боялась не то чтобы пошевелиться, вздохнуть лишний раз.
        — Зелон, поднимайся, твою мать.  — Услышала я резкий окрик некроманта.  — Кто-то проник в замок. И у меня есть все основания предполагать, что это твоя блудная падчерица.
        Не дождавшись никакой реакции, одна пара сапог отделилась от общей группы и проследовала к кровати, остановившись прямо напротив моего носа. Матрас чуть прогнулся, очевидно, подошедший облокотился на него рукой. Над головой раздалось недовольное бурчание Каврона:
        — Видимо здесь она уже побывала.  — И уже громче.  — Поднять все патрули, обыскать замок и прилегающие территории. Отряд, стороживший ход,  — ко мне в кабинет. Зелона не трогать, проспится только к утру. Выполнять!
        — Будет сделано.  — Рявкнул один из стражников.  — Комнату прикажете обыскивать?
        Я замерла, ожидая решения.
        — Пожалуй, не стоит, здесь негде прятаться, и я ее не чувствую, уже ушла через окно.  — У меня прям от сердца отлегло. Резко развернувшись, некромант покинул помещение. Следом за ним удалились и наемники. Это мой единственный шанс. Комната Каврона сейчас точно свободна. Если сбегу сейчас, то в следующий раз вряд ли удастся проникнуть в замок незамеченной, когда уже засветилась.
        Выкарабкавшись, я долго собиралась с силами, но все же сдала несколько шагов к незакрытой до конца некромантом двери. Осторожно заглянула внутрь — ничего подозрительного. Бывшая комната моей матери. Тайник там только один, такой же как в комнате отчима, у окна. Открыв его, я готова была взвыть от разочарования. Пусто, вообще ничего нет. Оставался призрачный шанс, что шкатулка в все-таки комнате. Маловероятно, но проверить стоит. Я начала методично заглядывать во все шкафы, переворачивая их содержимое. И тут удача улыбнулась мне. Выдвинув без особой уже надежды ящик прикроватного столика, я сначала не поверила своим глазам. Вот она, неужели все так просто? Вряд ли. Переключившись на магическое зрение, я увидела нити заклятья, оплетающие шкатулку. Так и знала. Надо распутывать. Сосредоточившись, я ухватила одну из них и потянула, рисунок нарушился. Пустила слабенький короткий импульс, чтобы не засветиться на магическом фоне. Но этого оказалось достаточно, нить рассыпалась прахом. Дальше дело пошло веселее. В итоге остался последний пучок нитей, отличавшихся от остальных цветом. Те были сине-серые, а
эти горели огнем. Потерев замерзшие пальцы, пытаясь разогнать кровь, я потянула за одну из них. В тот же момент почувствовала, как начало формироваться заклинание оповещения. Тьма! Уже не церемонясь, я сожгла оставшиеся нити, но не успела, импульс ушел к хозяину. Счет на минуты. Сунув шкатулку в заплечный мешок, я нацепила «кошки». Уже перемахнув через подоконник, я услышала топот сапог в коридоре и начала быстрый спуск. Надо быстрее, может еще успею пробраться к боковой калитке, у колодца, скорее всего, уже стража. Неожиданно мое внимание привлекло легкое позвякивание внизу. Опустив взгляд, я поняла, что попала. У стены стоял Каврон в окружении солдат и мило так улыбался.
        — Тейнара Мелириэн, куда же Вы так торопитесь? Навестили нас быстренько и уже обратно? Может сделаете одолжение, задержитесь погостить?  — Сколько яда, но после Шиэна меня этим не проймешь. Оставив «предложение» без ответа, я посмотрела наверх. В окне надо мной, как и предполагалось, маячили физиономии стражников. Мой взгляд метнулся к окну второго этажа, через которое я влезала. Это единственный шанс. Не давая некроманту времени среагировать, я резко прыгаю в сторону, секунда, и я вишу, зацепившись за карниз. Рывок и я внутри. Скинув уже больше ненужные «кошки», я помчалась вдоль коридора. Добраться до калитки, а там в лес. Рысь они не догонят, как бы ни старались. Еще один поворот. Окно, открывать некогда, разбиваю локтем. Высоковато конечно, но переживу. Прыжок, перекатиться. Сзади уже раздается топот сапог, быстро сообразили, куда я направлюсь. Впереди уже видна калитка. Стражники: двое. При моем приближении оседают на землю, я всегда отлично метала ножи. На ходу вынимаю отмычки, но не успеваю сделать последний шаг к двери, меня опутывает магическая сеть, сминая все щиты, выставленные
многочисленными амулетами, висевшими на шее. Паника накрывает с головой. «Шиэн!!!»  — взвыла я, он теперь единственная моя надежда на спасение, он придумает, как меня вытащить. Но мысленный крик разбивается на миллионы осколков об ледяную стену отчуждения, выстроенную наставником. Понимание того, что он меня бросил. Его не волнует моя судьба. Вот теперь действительно все. Я обмякла, прекратив сопротивляться. Что толку? Стало как-то все-равно, что со мной будет. Из тени выступил Каврон.
        — Браво, не ожидал от тебя такой прыти.  — Он пару раз хлопнул в ладоши, отдавая должное моим способностям. Я перевела на него затуманенный взгляд.  — Добро пожаловать домой.
        В следующий миг в меня полетело усыпляющее заклятье.


        Пробуждение было крайне неприятным. Тело ломило нещадно, в голове стоял гул.
        — С пробуждением, Мелириен.  — Раздался справа от меня чуть хрипловатый голос Каврона.  — Можешь не притворяться, я знаю, что ты очнулась.
        Распахнув глаза, я окинула взглядом помещение, в котором оказалась. Как ни странно меня разместили в моей собственной комнате, которая на ближайшее время станет и моей персональной тюрьмой. Поморщившись, я повернула голову к некроманту. Тот сидел, развалившись, в кресле у изголовья кровати. Только сейчас я смогла его как следует рассмотреть. Высокий крепкий мужчина лет сорока, с длинными темными волосами, убранными назад в низкий хвост. Смуглая кожа. Все тело было исписано вязью-татуировкой из непонятных мне знаков. Теперь понятно, почему некромант всегда закутан в плащ. Квадратный подбородок, крупный нос, с небольшой горбинкой и холодные серо-стальные глаза. Неприятный тип.
        — Думаю представляться мне не надо.  — Небрежный жест рукой.  — Так что позвольте перейти сразу к делу.
        Я кивнула, показывая, что готова слушать.
        — Так вот. Могу сразу Вас заверить, что убивать мы Вас пока не собираемся.  — «Пока»  — хорошее слово.  — Вы будете содержаться в этой комнате некоторое время. Я приставлю охранника, который будет неотлучно находиться в комнате с Вами, уж не обессудьте — это необходимая мера предосторожности с моей стороны.  — Издевательская усмешка скользнула по его лицу.  — Не пытайтесь сбежать, охрана замка усилена, коридор третьего этажа патрулирует мой личный отряд. Поверьте на слово — это не те олухи, которых Вы имели честь повстречать вчера на пути. Кроме того антимагические браслеты несколько усложнят дело.  — Демонстративно вынув из нагрудного кармана упомянутые «украшения», он положил их на столик рядом с собой.  — И последнее, так как мне крайне интересно кто Вас сюда послал, и как вы добрались, так и не попавшись мне в руки в дороге…  — Он протянул мне небольшой пузырек с зельем.  — Прошу Вас, выпейте.
        Осторожно вынув пробку, я принюхалась к содержимому. Знакомый запах ударил в нос, я тяжело вздохнула. Ну что ж, хоть чем-то подпорчу Шиэну настроение.
        — Как я вижу, Вы знаете что это. Тем лучше.  — Достав из-за ворота рубашки цепочку с подвеской в форме треугольника, на которой был выгравирован символ «ока богини». Ничего особенного. Глаз как глаз, закрытый, с длинными ресницами. Но как только я выпью содержимое пузырька, он откроется, и Каврон на некоторое время получит доступ к моим воспоминаниям. Ну что ж, тянуть нет смысла. Резко опрокинув в себя зелье, я откинулась на подушки и прислушалась к своим ощущениям, закрыв глаза. Сначала ничего не происходило, потом темнота замерцала, и я увидела картинку. Я стою в комнате у Главы Гильдии Нокса, он говорит, что некое высокопоставленное лицо хочет получить украденную ранее шкатулку. Имен не называет. Я соглашаюсь возглавить маленький отряд, услышав сумму. «Так-так, ничего не понимаю, этого же не было!!!». Вот я в лесу, двоих «членов гильдии» убивают. Меня вытаскивает из под стрел мой возлюбленный, отправившийся следом. Он мастер-артефактник, использовал одно из своих творений, оттого и такая мощная силовая волна получилась. «Вот уж точно бред, может у меня на фоне потрясений белая горячка
началась?». Дальше еще интересней. Мы с ним, возлюбленным то есть, отправляемся дальше. Он меня в очередной раз спасает, при последней стычке с Кавроном. Затем мы плутаем по предгорьям, пробираясь в Эрдо в обход ближайших дорог. На одной из стоянок на нас нападает нежить. В неравном бою, пытаясь защитить меня, он побеждает тварей, но умирает у меня на руках от полученных ран. Заливаясь слезами, я сжигаю его тело, клянусь никогда не забывать о нем и отправляюсь дальше, зализывая душевные раны. Подобравшись к замку, с нахрапа устраиваю диверсию и попадаюсь в лапы кровожадному некроманту. «Конец сказочки… И что это за плод больной фантазии? Кажется, я знаю. Чьих рук творение. Скотина… если хотел повеселить меня — ему это удалось…»
        Открыв глаза, я смогла лицезреть довольную физиономию Каврона.
        — Ну вот, все не так страшно как тебе казалось.  — Ухмылка стала шире.  — Мои соболезнования. Он был так молод и горяч…
        Защелкнув браслеты на моих запястьях, он направился к двери.
        — Верон, занимай свой пост.  — В комнату вошел огроменный верзила с жутковатым выражением лица и встал у стены.
        — Знакомься — это твой охранник, Верон.  — Проинформировал меня некромант.  — А теперь позвольте откланяться.



        Глава 2.5

        Дверь за некромантом захлопнулась, и я перевела взгляд на своего охранника. Удружил мне Каврон… С этими браслетами на руках и без оружия можно даже не мечтать с ним справиться. Подкупить? Вряд ли… А бежать надо, и чем быстрее — тем лучше. Но только как?
        Резко развернувшись на пятках, я направилась к задрапированной двери, ведущей в смежное помещение. Когда я здесь жила, там находилась ванна. В небольшой комнатке был свой отдельный выход в коридор, специально для слуг, таскавших воду, чтобы не беспокоить хозяев. Утром же туда приносили кувшин с водой и тазик для умывания. Но дверь в нее оказалась заперта.
        — И как это понимать?!! Я что теперь и умыться не могу?
        — Конечно же можете, тейнара. Просто сейчас слуги наполняют ванну для Вас. Как только они закончат — дверь будет отперта с той стороны.
        И действительно, как будто в подтверждение его слов, раздался щелчок замка. Теперь бы еще найти во что переодеться, вчерашний костюм явно нуждался в чистке. Взгляд остановился на гардеробе, в котором раньше висели мои вещи. Так и есть, здесь ничего не трогали. Выбрав штаны, тонкую рубашку и корсет, все бежевых тонов, я скрылась за дверью.
        Вот теперь нужно собрать мысли в кучу и искать выход из сложившегося положения. Горячая вода успокаивала и расслабляла. Пропади пропадом эта разнесчастная шкатулка! Что в ней такого уж важного, что Шиэну позарез нужна? Ну артефакт, указывающий путь. Пусть себе дальше указывает. Как там он говорил? Без крови одного из рода им не обойтись? Ну и замечательно! Сбегу и спрячусь. А шкатулку пусть себе оставят, на память. Если она так нужна королю, то пусть ее его же люди и вытаскивают. Шиэн как-нибудь разберется. А кольцо… ну ничего, потерпим… все равно он и без него в курсе моих передвижений будет. А сдать не сможет из-за обряда. Все больше утверждаюсь в догадке, что именно из-за этого кусочка металла я не могу его прочитать как остальных. Но проку от этого все равно мало, если он согласился его снять — значит, есть и другие способы скрыть себя. Кстати, надо проверить, может эта способность не блокируется браслетами? Может статься, что нет. Выйду из ванной, проверю на Вероне.
        Все это конечно хорошо, но встает другая проблема. Что делать, если Шиэн, уже как наставник, потребует выполнения заказа? Ослушаться я не смогу… Или не потребует? Это может нанести мне вред. Одно дело, когда выполняется заранее порученное дело, другое — толкнуть меня на неоправданный риск. Отвратительная ситуация. Куда не сунься — везде ловушка. Все мои беды из-за красноволосого мерзавца. И когда только успел подменить воспоминания? Заранее перестраховаться решил или знал, что так получится? Горькая усмешка скользнула по лицу. Ладно, оставим это пока.
        Начнем с Верона, может удастся узнать чего полезного. Кроме того, хоть Каврон и сказал, что охранник-громила будет со мной находиться неотлучно, но час-два в день на собственные нужды ему, так или иначе, потребуются. Как я понимаю — он лучший из людей Каврона. Значит, его на короткий срок будет сменять кто-то менее ответственный. Это может быть мне на руку.
        Дальше. Антимагические браслеты. Снять самой — никак, нужен мастер-артефактник. Перекинуться я не смогу. И не из-за того, что способность блокируется, как это написано во всех книгах, просто браслеты перетянут лапы. Мое изменение не зависит от магии, это скорее уникальная способность тела. Этого некромант не учел. Обычные оборотни — это слияние сознаний зверя и человека, я же в первую очередь человек, и лишь затем рысь, тем более после добровольного отказа от второй сущности. Как я была глупа… Но определенные плюсы все же есть. Хотя частичная трансформация всегда вызывала у меня ряд сложностей, в случае чего ее можно использовать. Так же слух, зрение, скорость и возможность чувствовать и видеть ауру находящегося перед тобой существа. Это способность хоть и отнимает много сил и времени, на задании не используешь, да и действует только на маленьком расстоянии, но в моей ситуации может оказаться весьма полезной. Вот сейчас, например, расслабившись, я чувствую присутствие охранника в комнате. Наемников за дверью. При удачном стечении обстоятельств у меня есть, хоть и призрачный, но шанс. И я не упущу
возможности им воспользоваться. Теперь придется рассчитывать только на себя. Помощи извне можно не ждать. Это стало ясно уже в тот момент, когда меня поймали. Непрошеная слеза прочертила дорожку на щеке. Знала же, с кем связалась, так толку теперь нюни распускать? Но от чего же так больно, будто предал близкий человек?


        Окончив с водными процедурами, я надела откопанные в шкафу вещи и вернулась в комнату. Охранник, казалось, ни разу не пошевелился за это время: так и стоял неподвижно у стены с выражением полного безразличия на лице.
        На столике у кровати обнаружился поднос с сытным завтраком, и только сейчас поняла, что ужасно хочу есть. Все-таки ночные происшествия отняли много сил. Сев в кресло я пододвинула к себе тарелку с аппетитно пахнущим мясом.
        Утолив голод, я откинулась на спинку с чашкой травяного настоя в руках, и принялась рассматривать Верона. Ощущение, что перед тобой стоит глыба непробиваемого льда. Ни одной эмоции на лице. Посмотрим, может удастся его разговорить и вытянуть хоть какую-то информацию.
        — Тебя, ведь зовут Верон. Верно?  — Нарушила я гнетущее молчание.
        — Верно, тейнара.  — Есть! Чужой отблеск недоумения проскользнул в моем сознании, смутно, но все же. Значит, эта способность лишь глушится. Что ж, продолжим.
        — А как долго ты служишь у Каврона?
        — Несколько лет.  — Щенячья преданность под маской безразличия.
        — Судя по тому, что он поставил именно тебя сторожить меня, он тебе доверяет.
        — Конечно, доверяет,  — с отсутствующим взглядом проговорил тот,  — ведь меня связывает клятва.  — Гордость. Слепая уверенность в том, что некромант всегда прав. Неправильная уверенность. Навязанная. Меня передернуло, неужели он во время принесения магической клятвы воздействовал на его сознание? Получается что так.
        Ндя… хороший ход. Занятие трудоемкое, но оно того стоит. Интересно, все члены его личного отряда принесли клятву служения? Думаю, что да. Плохо.
        — Скажи, Верон, а ты случаем не знаешь причину, по которой меня здесь держат?
        — Я не могу сказать Вам этого.  — Все с той же постной миной. А под ней смутный образ некроманта, дающего какие-то указания.
        Тупик. Из этого «товарища» вытянуть ничего не получится. Посмотрим, каким окажется его сменщик.
        — Не можешь, так не можешь.  — Отступила я, сдаваясь. Что толку? Я завалилась на кровать, заложив руки за голову. Как же тяготит ожидание, особенно когда не знаешь точно, чего ты ждешь, и дождешься ли…
        Раздался щелчок замка, дверь распахнулась, и на пороге показался один из наемников.
        — Привет, Верон. Тейнар подумал, что тебе тяжеловато будет целыми днями стоять столбом у двери.  — Издевательский смешок.  — Велел кресло притащить. Так что наслаждайся комфортом, пока есть время до начала похода.
        Означенный предмет был занесен в комнату и поставлен рядом с моим охранником. Или вернее тюремщиком? Так-так… его здесь явно недолюбливают, как и всех из личного отряда Каврона, скорее всего. Нелюдимый. А на насмешки не обращает на это никакого внимания. Просто отмалчивается. Хотя больше всего меня интересует этот самый поход, о котором ненароком обмолвился наемник. Значит ли это, что меня потащат с собой? Или оставят в замке? Что вряд ли, Верон меня охранять приставлен, некромант не доверит это дело другим, как я поняла. И куда же собралась эта шайка? А главное зачем? С другой стороны, из замка выбраться сложнее, чем устроить побег в дороге.


        Под конец дня я уже не знала, куда себя деть от скуки. Никто больше не появлялся, за исключением слуги, приносившего обед и ужин. Верон отлучался один раз на пару минут. Умных мыслей в голову, касательно побега и похода, не приходило. Интересно, Каврон собирается меня еще навестить? Уж больно много вопросов у меня к нему накопилось.
        Измучавшись в неопределенности, я отыскала в старых вещах ночную рубашку, переоделась в смежной комнате и легла под одеяло. В очередной раз прокручивая события ночи и разговор с некромантом, сама не заметила, как уснула.


        Утро для меня началось довольно поздно, проснулась от звука открываемой двери. Слуга принес завтрак. Я потянулась и села. В теле ощущалась какая-то неестественная вялость. Меня это насторожило. Неужели решили опоить этим отвратительным зельем, чтобы меньше хлопот доставляла?!! Ну уж нет! Поднявшись с кровати, я села в кресло и взяла в руки чашку. По возможности незаметно принюхалась к ее содержимому, призвав на помощь звериное обоняние. В нос ударил уже знакомый противный запашок. Краем глаза я заметила, что охранник пристально наблюдает за мной. Так дело не пойдет. Сделав вид, что отхлебнула из кружки, поставила ее обратно и придвинула к себе тарелку с оладьями. Как бы вылить эту гадость незаметно от Верона?
        — Доброе утро, Верон. Как спалось?  — Спросила я, обернувшись к охраннику.
        — Доброе, тейнара, не жалуюсь.
        — Кликни, пожалуйста, кого-нибудь принести воды для умывания.  — Еще один «глоток» травяного настоя.
        — Минутку тейнара.  — Он поднялся из кресла и сделал шаг к двери, не выпуская меня из вида. В тот момент, кода он на пару секунд отвернулся к двери и передавал мою просьбу стоящим по ту сторону наемникам, я незаметно вылила на ковер за столиком немногим больше половины настоя. Когда Верон обернулся, я отнимала кружку ото рта. Перестав сверлить меня взглядом, он вернулся на место. В голове чуть слышно прошелестело: «Как и сказал тейнар, не почуяла. Выпьет все как миленькая».
        Расправившись завтраком, я, подхватив травяной настой, подошла к открытому окну и облокотилась на подоконник, якобы любуюсь пейзажем, и периодически делая вид, что отхлебываю. Незаметное движение, и остатки отвратительного варева опрокинуты вниз. Поставив пустую кружку обратно, я отметила, что Верон доволен. Значит поверил. Но надо что-то срочно придумать, каждый раз такие фокусы устраивать не дело, заподозрят неладное. Да и за движениями следить надо. Какие там симптомы? Головокружение, вялость, сонливость?
        Раздался щелчок замка.
        — Воду принесли, тейнара.
        — Спасибо.
        Я скрылась в соседней комнатушке. Будем надеяться, что вода в кувшине чистая, не хотелось бы потом маяться с желудком. Вдоволь напившись и умыв лицо, я сделала уже шаг к двери, как почувствовала присутствие нового лица в моей комнате. Сосредоточившись, прикоснулась к ауре. Отчим. «Принесла нелегкая». А вот Верона в комнате не наблюдалось. Отослал, стало быть. «Ну ничего, сейчас я тебя выпотрошу под чистую. Ты же в курсе всего, что здесь происходит?»  — хищно оскалившись, подумала я. Но к моему глубокому сожалению разговор пошел не в то русло. Я толкнула дверь и подошла к гостю, он стоял напротив окна, обернувшись при моем появлении.


        — Ну здравствуй, деточка.  — Ухмыльнулся Зелон.  — Давно не виделись, может обнимешь папочку?
        — Пожалуй, воздержусь.  — Скривилась я в ответ.
        — Что ж ты так ко мне неласково?  — Проворковал он, пройдясь по фигуре сальным взглядом. Меня передернуло от отвращения.  — Собственно я здесь не за этим. Сегодня будет праздничный ужин в главной зале.
        — И по какому поводу празднование?  — Не удержалась от издевки я?  — Наконец-то стадо взрослых мужиков смогло изловить маленькую слабенькую меня? Действительно, воистину великое деяние!
        Зелон побагровел от злости и замахнулся для оплеухи. С месяц назад у меня не хватило бы ни скорости, ни ловкости увернуться. Сейчас же я, легко изогнулась, отклонившись назад, пропуская удар мимо. И осталась стоять на том же месте, со злорадной усмешкой наблюдая за недоумевающим отчимом.
        — Дорогой «папочка», я уже не та беззащитная девочка, которую ты помнишь. Хоть на мне и антимагические оковы и нет оружия, поверь, постоять за себя смогу.  — Елейным голосом известила его я. Губы изогнулись в ядовитой улыбке-оскале, голос изменился, переходя в шипение.  — Так что в следующий раз крепко задумайся, прежде чем поднимешь на меня руку.
        Недоумение на его лице сменилось предвкушением. Видимо решил поиграть. Что ж, первая партия уже за мной. Проскользнула чужая мысль: «Ничего, девочка, скоро зелье начнет действовать. Вот тогда и посмотрим…».
        — Так вот, Мэлириэн.  — Сказал он вслух.  — Ты должна присутствовать на ужине. Постарайся выглядеть прилично. Никаких брюк.  — Скривившись, как от уксуса, он покинул комнату. В дверь сразу же проскользнул Верон и уселся в кресло.


        В сопровождении четверых наемников, стороживших у дверей моей комнаты, я шла по коридору в сторону лестницы, спускающейся в главный зал. Мельком просмотрев их, я заметила странное чужеродное вкрапление на ауре, как и у Верона. «Значит, эти тоже давали клятву. Новость не из лучших.» Приходилось придерживать платье, чтобы не запутаться и не наступить на подол. Отвыкла я от таких нарядов, а еще этот тугой корсет, не чета моему кожаному, сдавливал все так, что я сомневалась, влезет ли в меня хоть кусочек чего-нибудь за столом. Кошмар какой-то. Столь пристальное внимание, с которым наемники следили за каждым моим движением, откровенно раздражало. Так и подмывало сделать гадость. Ну ничего, будет еще время — поиграю на их нервах.
        — Ребятки, неужели выдумаете, что вот с такими украшениями,  — не выдержала я, встряхнув руками, чтобы стали видны браслеты из-под рукавов,  — я могу чем-то навредить?
        — Что Вы, тейнара,  — с насмешкой ответил один из них.  — Как Вы могли такое подумать?
        «И зачем только нас в таком количестве приставили сторожить мелкую девку? Зря только штаны просиживаем. Одного Верона было бы вполне достаточно»  — внутренне возмущался он. Подавив сардоническую усмешку, я преодолела последние ступени лестницы и оказалась перед массивной дверью. Один из сопровождающих толкнул створку, пропуская меня вперед. В середине зала стояло три длинных стола. Посередине — для тейнаров, два по бокам от него — для наемников.
        Первым делом я окинула быстрым взглядом помещение. На охрану они не поскупились сегодня. У всех дверей и даже окон стояли стражники, застывшие молчаливыми статуями на своих постах. Неожиданно прямо передо мной оказался Каврон. С ехидной улыбкой некромант поклонился.
        — Рад приветствовать Вас на нашем скромном ужине, дорогая Мэлириэн.  — И уже чуть тише добавил.  — Как вам «убранство» зала?  — выделили он, намекая на стражу.  — Старался специально для Вас. Думаю, Вы оценили.
        Он что, меня совсем за дуру принимает? Кто в таких условиях предпримет попытку сбежать, будь стражи хоть в половину меньше? Глупо. Если он хотел таким образом показать мне свою силу и намекнуть, что выбраться не удастся… чистое позерство, дешевый спектакль. Ради которого согнали почти всех имеющихся стражников в зал, оставив стены почти без защиты… Я еле удержалась, чтобы не фыркнуть. Ну что ж, не будем его разочаровывать.
        — К сожалению, я не приверженец максимализма.  — Ответила я, изобразив на лице смесь холодного презрения и разочарования. Слащавая улыбка стала мне подтверждением, что тот поверил. Пусть думает, что смог впечатлить. Под шумок, осторожно коснувшись ауры Каврона, я поняла, что прочитать не смогу: не позволит амулет, висящий у него на шее. Досадно.
        — У каждого свой вкус, это не предмет для споров. Пожалуйте к столу, тейнара.  — С учтивым поклоном он проводил меня к моему месту.  — Позвольте Вам представить тейнару Мэлириэн Эрд'Соэнли.  — Присутствующие кивнули в знак приветствия.  — А эти тейнары…
        Ба-а, какие люди. Лира собственной персоной сидела прямо напротив меня. И как всегда в своем репертуаре: окинула взглядом мой наряд, давно вышедший из моды, и брезгливо сморщила нос. Рядом с ней новоявленный муженек, Бертельер Ни» Этор, если не ошибаюсь, не обративший на меня никакого внимания. Дальше по списку, справа от Лиры — Сентар, поверенный Каврона. Ну и по бокам от меня Зелон и Каврон. Малоприятная компания.
        — Мэл, душечка, позволь налить тебе вина.  — Засуетился отчим, обратившись ко мне с ласковым таким оскалом.
        — Было бы неплохо.  — Вежливо отозвалась «душечка», решив пропустить мимо ушей его тон. Взяв в руки бокал на высокой ножке, я сделала вид, что пригубила вино, одновременно пытаясь разобрать, подлили мне зелья или нет. Вроде все чисто. Осмелев, я сделала глоток.
        Минут десять все присутствующие были активно заняты поглощением разнообразных блюд, в большом количестве стоявших на столе. Было бы замечательно, если бы ужин так и закончится в молчании и не принесет мне неприятных сюрпризов. Но моим надеждам не суждено было сбыться. Каврон постучал вилкой о ножку бокала, стоящего перед ним, привлекая внимание всех присутствующих, и поднялся.
        — Сегодня мы все собрались здесь, чтобы отметить радостное событие. Нашлась всеми нами любимая наследница рода Эрд'Соэнли. Теперь ничто и никто не встанет у нас на пути к цели.  — По залу разнесся одобрительный шепот. Интересно, чего он их всем наобещал, что все так обрадовались.  — Позвольте Вам ее представить,  — обратился он к наемникам, или скорее сообщникам?  — Мэлириэн, будь бодра, поднимись.  — Я встала под изучающими взглядами, а Каврон продолжил.  — Теперь, когда ничего нас не отделяет от заветной цели, мы можем выступать. Отправляемся через два дня с рассветом. Завтра в срочном порядке нужно начать приготовления. Шарх, возьмешь на себя снаряжение.  — Знакомый уже наемник кивнул в знак того, что приказ услышан.  — Ллойс — на тебе провиант, походная одежда, лошади.  — Полный пожилой мужчина с маленькими поросячьими глазками и лоснящейся от пота лысиной поклонился.
        — Будет исполнено.
        — Так выпьем за удачу, она нам понадобится.
        — За удачу!  — Пронеслось эхом по залу. «Что-то мне это нравится все меньше и меньше. Какое там сбежать по дороге, если «отряд» состоит из пятидесяти наемников?»  — ужаснулась я про себя, стараясь, чтобы буря отчаяния, обиды и злости, бушевавшая внутри, не отразилась на моем лице. Открытая насмешка в глазах некроманта дала понять, что скрыть свои эмоции мне не удалось.
        — И куда же вы направляетесь?  — Как можно более спокойным тоном поинтересовалась я.
        — Не ВЫ, а МЫ, деточка. А куда…  — он задумчиво потер подбородок.  — Я подумаю, может и расскажу тебе.  — В улыбке сквозило неприкрытое превосходство.  — А может и нет.
        — Что-то у меня голова разболелась, я пожалуй пойду.  — Улыбка стала шире.
        — Конечно, Мэлириэн. До завтрашнего вечера, мы все очень надеемся, что Вы почтите нас своим присутствием. Все-таки сидеть одной в комнате с этим нелюдимым Вероном должно быть такая пытка, в особенности при Вашем подвижном образе жизни.  — Незаметный жест рукой, и за моей спиной встали четыре наемника, сопровождавших меня до зала. Вежливо попрощавшись со всеми, я удалилась в свою «тюрьму».


        Ворвавшись в комнату вихрем, я подхватила вещи, в которых ходила днем, и ринулась в ванную переодеваться. Когда вернулась, на столе стоял кувшин с вином и бокал, которых не было, когда я вошла.
        — Откуда это взялось, Верон? Я не просила вина.  — Зло бросила я, обернувшись к охраннику.
        — Я подумал, тейнара, что Вам сейчас не помешает.  — Будничным тоном ответил он. Мне показалось, или в голосе промелькнула скрытая насмешка? Бессильно опустившись в кресло, я пригубила напиток.



        Глава 2.6

        День не задался с утра. Настроения никакого, погода за окном оставляет желать лучшего. Опять завтрак, опять это отвратительное зелье в кружке. Я искоса бросила взгляд на Верона. Сейчас опять надо будет спектакль разыграть. Хорошо еще, что эту гадость только утром в напиток добавляют. Что бы придумать? Или не стоит сильно суетиться? Сегодня он вроде не наблюдает за мной столь пристально, как в первые два дня. Убедился, что я ничего не заметила, и ослабил бдительность? Странно вообще-то, и это с его рвением выслужиться перед Кавроном. Может очередной подвох? Я незаметно опрокинула кружку, вылив жидкость на ковер за креслом. Охранник даже ухом не повел, рассматривая пейзаж за окном. А посмотреть там было на что. Осень уже полностью вступила в свои права. Шквалистый ветер подхватывал влажную от дождя золотистую листву и кружил по замковому двору. И в такую погоду мы отправляемся в поход. Я передернула плечами, представляя себе во всей красе ночевки под открытым небом. Самоубийцы. Да еще и идем на север, ведь там, по рассказу Шиэна находится усыпальница моих предков. В тех краях на порядок холоднее,
недели через две уже выпадет первый снег. Что же их гонит туда, заставив позабыть о не самых лучших погодных условиях? Межсезонье в северных провинциях стараются переждать в селениях даже самые опытные путешественники.
        В дверь постучали, прервав поток моих размышлений.
        — Войдите!  — И кто это решил меня осчастливить своим визитом?
        — Доброе утро, Мэлириэн.  — Показное дружелюбие некроманта не оставляло сомнений, что тот приготовил очередную гадость.  — Как спалось? Как здоровье?
        — Спасибо, не жалуюсь. Только из-за погоды голова побаливает. У меня такое бывает, вскоре пройдет.  — Я решила пока поддержать светский тон беседы.
        Видимо мой ответ более чем удовлетворил Каврона, так как улыбка стала шире.
        — Я огорчен. Желаю Вам скорейшего выздоровления, тейнара,  — притворно вздохнул этот мерзавец.  — Как Вам понравился вчерашний ужин? Надеюсь, мы не разочаровали прелестную тейнару?
        Не дожидаясь очередных расшаркиваний, я спросила напрямую:
        — Полно те. Вы ведь здесь не просто так. Давайте перейдем сразу к делу, и не будем лишний раз утомлять друг друга.
        Глаза мужчины ехидно блеснули.
        — Что ж, как пожелаете.  — Каврон прошелся по комнате, остановился у окна и, облокотившись спиной на подоконник, спросил:
        — Я думаю, что Вы уже поняли, что послезавтра мы покидаем замок,  — дождался моего согласного кивка и продолжил.  — Подозреваю, что вопросов ко мне у тейнары скопилось много. Сразу говорю, что отвечать на них я не намерен, пока, по крайней мере.  — Я уже было открыла рот, чтобы возмутиться, но он прервал меня повелительным жестом и, сменив тон, продолжил.  — Сначала выслушай. Дорога по такой погоде будет не из легких. Да ты и сама без сомнения это понимаешь. Кроме того последнее врем что-то разгулялась нечисть. Для меня, конечно же это не проблема, отряд защитить сумею. Но всякое бывает, и оставить тебя без защиты я не могу. Поэтому принял решение вернуть тебе часть твоих вещей. Оружие и одежду. Но не радуйся раньше времени.  — Жесткая ухмылка искривила его губы.  — В дороге тебя будет охранять весь мой отряд, сомневаюсь, что ты сможешь с ними всеми справиться.
        — Когда я получу вещи и откуда они у Вас?
        При себе я имела только оружие, когда пробиралась в замок. Все остальное осталось с Дымкой, прихватила с собой на случай, если в деревню возвратиться не будет возможности.
        — Лошадка, Мэлириэн. Твоя лошадка. Уж не знаю, что ее так испугало в лесу, но, надо признать, если бы не она — тебе, возможно, удалось бы скрыться. Но на все воля случая, в этот раз удача была на нашей стороне.
        Я молчала, пораженная услышанным. Как такое могло произойти? Я же лично вешала амулет и чертила охранный круг…А Каврон стоял напротив и с улыбкой наблюдал за тем, какой эффект произвели на меня его слова.
        — Ну и на последок: как ты верно заметила, в нашей скромной компании есть еще одна дама. К моему глубокому сожалению, ее нельзя будет оставить в замке.  — Я не смогла удержаться и скривилась от одной лишь мысли, что Лира едет с нами.  — Как вижу, она пришлась тебе по душе,  — насмешливо протянул Каврон.  — Тем лучше. С этого момента она твоя компаньонка. А то ты совсем заскучаешь, деточка.
        «А вот и обещанная гадость…»  — зло подумала я.
        — Скоро тебе принесут вещи, уж прости, зелья я оставлю себе на сохранение. Отберешь что тебе нужно, теплую верхнюю одежду тебе подберут, как и зимние сапоги. Оружие получишь только непосредственно перед отъездом. И будь так добра, веди себя поласковей с Лиссерой.


        Спустя где-то час в дверь снова постучали. Вошедший принес, как и было обещано, мои сумки. Боковые карманы, где хранились травы и зелья, оказались почти пусты. В них сиротливо позвякивали две склянки с мазями: для обработки ожогов и ран. Что ж, и это может пригодиться. Теперь еще надо определиться, что брать с собой. Не мудрствуя лукаво, я вывалила содержимое сумок на кровать. Легкие туники полетели в кресло за ненадобностью. Туда же отправилось и случайно прихваченное платье, льняные брюки. А вот свитера, купленные на рынке, очень даже пригодятся. Кожаные штаны, пара фланелевых рубах… Так, что тут еще? Плащ на меху. Больно дорогое удовольствие убить его по такой погоде, Каврон же обещал позаботиться о теплой верхней одежде. Но прихватить с собой все же стоит.
        На этом моменте меня прервали.
        — Тейнара Мэлириэн, к Вам тейнара Лиссера.  — Верон согнулся у двери в почтительном поклоне, пропуская внутрь эту швабру, которая даже не потрудилась спросить разрешения войти. «Вот только тебя мне сейчас и не хватало… И что притащилась?»
        — Добрый день, Мэлириэн. Или давай лучше просто Мэл? Ты не против? Отлично. Можешь звать меня Лиссера.  — От такой наглости я даже не нашлась сразу, что ответить. Та, тем временем уже подошла к кровати и брезгливым взглядом окинула разбросанные на ней вещи.
        — И это ты собираешься брать с собой?!!  — Сколько искреннего изумления…
        — Лира, милочка, прикрой варежку.  — Нервы у меня сегодня и так были на пределе, а тут эта… заявилась.  — Уж не знаю, какие вещи ТЫ собираешься брать собой, но поверь моему опыту — платья там будут совершенно не к месту.  — Слова так и сочились ядом. И чего я на нее так взъелась? Могла же просто пропустить ее хамство мимо ушей. Но нет, шлея под хвост попала…
        — Мэл, дорогая, по возвращению из похода ты можешь напялить на себя хоть мешок из-под крупы,  — окрысилась блондинка,  — но пока я твоя компаньонка, не позволю себя позорить! Я, приличная замужняя дама,  — она картинно заломила ручки,  — должна быть компаньонкой этого чучела! Вы только подумайте! Один твой вчерашний наряд чего стоил. Как только у тебя совести хватило появиться перед почтенными тейнарами в таких обносках!
        — А на мой взгляд платье очень даже ничего.  — Фыркнула я, забавляясь ее возмущением. Лира чуть не задохнулась от гнева. В предвкушении дальнейшего концерта я легла на кровать, облокотившись на подушки, и закинула руки за голову.
        — С этого момента Я буду определять, что тебе носить!  — Какая самоуверенность.  — Этот хлам я сейчас же прикажу сжечь.
        Лира решительно направилась к двери, вызвать слуг, но я опередила ее, встав перед дверью.
        — А теперь послушай меня, милочка. Не много ли ты на себя берешь? Этот хлам, как ты выразилась,  — мои вещи, и сжигать их никто без моего на то разрешения не будет.
        — Тейнар Каврон, навязывая тебя в компаньонки, разрешил мне делать все, что я сочту нужным, дабы вернуть тебе подобающий тейнаре вид.  — Пафосно изрекла Лира, попытавшись принять величественную позу. Стоит ли говорить, что это у нее не получилось. Не выдержав, я рассмеялась.
        — Ах, ты так??! Тогда я прямо сейчас иду к тейнару и попрошу его провести с тобой разъяснительную беседу!
        А ведь он не откажется от такого удовольствия. Придумает что-нибудь, дабы заставить меня потакать Лириным прихотям. Можно, конечно упереться рогом, ничего он мне не сделает, но вот стоит ли лишний раз давать повод? Да и реже надо показывать свою активность. Мне же полагается чувствовать вялость. Ладно, попробуем иначе.
        — Не кипятись, Лира.  — Пошла я на уступку.  — У меня к тебе деловое предложение. Пока мы в замке — я следую всем твоим указаниям, но в походе буду делать то, что посчитаю нужным.
        — Вот еще!  — Фыркнула эта фифа.
        — В противном случае, можешь прямо сейчас идти за Кавроном. Участвовать в этом цирке я не собираюсь.  — Безразличным тоном известила я ее и направилась к кровати дальше разбирать вещи.
        Видимо «угроза» возымела действие. Спустя минуту раздумий, Лира все-таки пришла к решению и недовольно произнесла.
        — Хорошо, но эти два дня ты полностью в моем распоряжении.
        — Договорились.
        И каждый занялся своим делом. Я разбирала вещи и складывала в походный мешок все, что понадобится в дороге. Лира копалась в моем шкафу, перебирая платья. У меня даже не возникало сомнений, что та все-таки сделает гадость. Ничего, два дня можно и потерпеть.


        Пока Лира разбирала залежи всякой всячины, я успела упаковать вещевой мешок и принять ванну. «Ну-с, посмотрим, что она там удумала»  — усмехнулась я, открывая дверь и входя в комнату. Лира сидела в кресле у окна и с кровожадной улыбкой смерила меня взглядом. На кровати лежало одно из моих платьев, которое я не надевала ни разу по причине того, что у него был слишком неудобный тесный корсет. В нем не то что лишний раз вздохнуть, повернуться нельзя, не опасаясь за сохранность ребер. Нашла-таки чем досадить.
        — Лира, ты просто чудо, мне так нравилось раньше это платье. Жаль, что я его только раз одеть успела, перед тем как покинуть Эрдо.  — Главное побольше радости в голосе.
        Видя, что провокация не удалась, моя «компаньонка» только кисло улыбнулась.
        А вот дальше начались мои мучения. Лира с остервенением принялась за прическу. Честно я думала, что останусь без половины волос, но мужественно терпела все эти издевательства. Не прошло и полутора часов, как меня оставили в покое, отведя наконец душу.
        — Ну вот, теперь ты хоть отдаленно напоминаешь благородную девушку.
        Я с опаской глянула на себя в зеркало. Ндя… а посмотреть было на что… Прическа напоминала воронье гнездо с хаотично торчащими из него прядями-ветками. Аляповатый макияж по последней моде столицы настолько неестественно смотрелся на моем лице, что первым желанием было кинуться в сторону смежной комнаты и смыть весь этот ужас. Ярко очерченные губы, выделявшиеся кровавым пятном на белом как мел напудренном лице, малиновые стрелки под глазами. Создавалось впечатление, что я не спала как минимум неделю, густая черная подводка на бровях… Фантазией Лира явно не обделена… смогла-таки поразить мое воображение, и стояла сейчас за спиной с неимоверно довольной гримасой. Что ж, не будет разочаровывать тейнару.
        — Замечательно, только чего-то не хватает, как думаешь?  — Обратилась я к ней, состроив невинную физиономию. Пока та не очухалась, моя рука уже схватила коробочку с тенями и румянами и добавила пару штрихов к общей картине. Теперь отражение в зеркале выглядело уже не как жертва моды, а как откровенная пародия на нее. Думаю за ужином я произведу фурор.
        В этот момент в дверь просунулась физиономия одного из наемников.
        — Тейнары просили напомнить, что скоро ужин. Вас ждут через полчаса. Я провожу.
        — Да, конечно, мы скоро будем готовы.
        Вот и замечательно. Переделать все это безобразие Лира уже не успеет. Времени осталось только на то, чтобы упаковать меня в это пыточное платье. С улыбкой победителя я подхватила ворох ткани с кровати и направилась в ванную переодеваться. Моей мучительнице оставалось только последовать за мной.



        Глава 2.7

        При моем появлении в малом зале разговоры резко затихли. В гробовой тишине я проследовала к тенарам, присела в реверансе и вежливо со всеми поздоровалась. Прямо паинька-девочка. Поймав на себе недоуменный взгляд отчима, улыбнулась:
        — Я так обязана Лире. Она превосходно разбирается в новых веяниях моды и помогла мне принять вид, достойный моего положения.  — На последних словах я не удержалась от нотки сарказма. Взгляды всех присутствующих как по команде метнулись к блондинке, стоявшей позади меня. Та не нашлась, что сказать и лишь промямлила:
        — Это не я, она сама…
        — Что Вы, душечка. Как можно преуменьшить Ваши заслуги, без Вашей помощи я бы ни за что не справилась.
        Разрядить обстановку взялся Каврон, предложив всем проследовать к столу. Сегодня помимо тейнаров присутствовали лишь Шарх и Ллойс.
        Ужин прошел в молчании, лишь изредка звучали фразы вроде «подайте, пожалуйста, солонку» или «будьте добры, передайте соусник». Когда все окончили трапезу, Каврон снова взял слово.
        — Теперь настало время обсудить наше предприятие. Для начала Вы, Мэлириэн. На счет оружия мы уже договорились утром. Ваше снаряжение я поручил Шарху, он проследит, чтобы оно попало к Вам в руки в надлежащем виде, и, кроме того, изъявил желание проверить Ваш уровень подготовки. Все-таки, отправляясь в путь, он, как командующий, должен знать, на что способен каждый член команды. Окажите любезность, проведите с ним тренировочный бой. Завтра, во второй половине дня, например, что скажете?  — Каврон выразительно на меня посмотрел. Мол, даже не вздумай отказаться, хотя на лице Шарха явно читалось его мнение о том, на что годна сидящая перед ним разукрашенная кукла. А мне ничего не оставалось, кроме как кивнуть в знак согласия.
        — И последнее. Недостающие теплые вещи выберете завтра сами. Ллойс зайдет за Вами. Вроде все. Я Вас больше не задерживаю.
        Понимая, что «аудиенция» окончена, я поднялась и направилась к выходу. Лира, собиралась последовать моему примеру, но была остановлена мужем:
        — А Вы, тейнара, задержитесь ненадолго.


        Все следующее утро и день я промучилась, размышляя над тем, как сделать так, чтобы не выдать себя с головой перед Шархом. И черт меня дернул тогда с ним сразиться? Прав был-таки Шиэн, что б ему икалось. Как в воду глядел. Я зло отшвырнула полотенце. Верон флегматично проследил взглядом за его полетом. Хорошо хоть Лира не появлялась, видимо смирившись с поражением. В дверь постучали.
        — Тейнара Мэлтриэн, Вы готовы?
        — Минутку, я сейчас.
        Еще раз глянув на себя в зеркало, я оправила свободную тунику и проверила, не выбиваются ли волосы из высокого хвоста.
        — Пойдемте.
        С привычным эскортом из четверых воинов я проследовала в тренировочный зал. Дощатый пол, высокие окна, широкий круг в центре для поединков, все как и прежде. Шарх уже ждал меня, разминаясь с алебардой. Замах, лезвие со свистом описывает полукруг, шаг в сторону, разворот, еще один полукруг, на сей раз снизу вверх.
        — Шарх, тейнара уже здесь.  — Неприкрытая насмешка в голосе провожатого. Его начальник опустил оружие, повернулся в нашу сторону и сделал приглашающий жест.
        — Как я понимаю, тейнара предпочитает парные клинки? Что же — держите.  — Подхватив ножны со скамьи, он протянул их мне.  — Я бы предпочел драться на учебном оружие,  — кривая усмешка исказила его лицо,  — но тейнар Каврон настаивал на полноценном бое. Пожалуйте в круг.
        Я обнажила клинки и проследовала к указанному месту. Так, теперь только защита, никаких атак. В зале собрались наемники, чтобы поглазеть на это зрелище. Но, хвала Веллору, среди них не было тех, кого я помню по замку Виттера. Перехватив рукояти поудобнее, я встала в стойку.
        — Что ж, начнем, тейнара.  — Пробасил Шарх и делал пробный замах. Принять удар на левый клинок, увести в сторону. Следующий выпад. Смещаюсь, пропуская мимо смертоносное лезвие. Противник постепенно наращивает темп. Каскад резких выпадов. Алебарда уходит с изначальной траектории, скользя по острым лезвиям парников.
        — А ты, деточка, не так плоха, как кажется, с долей уважения замечает Шарх.
        Пора завязывать, а то заиграюсь. Очередной замах и я «не успеваю» поставить полноценный блок. Противник хитро щурится, разгадав маневр.
        — Что ж так, бейся в полную силу, я же вижу, что ты можешь гораздо большее.
        В ответ я лишь упрямо хмурю брови и пропускаю еще одну атаку. Лезвие алебарды проходит в миллиметре от меня.
        — Хватит придуряться, черт тебя дери!  — Взревел мужчина.  — Теперь держись, сама напросилась.
        Очертив пробную дугу, лезвие этой махины на секунду замерло, а затем закружилось вихрем вокруг своего владельца. А тот, не раздумывая более, сделал шаг в мою сторону. Вот теперь шутки кончились. Случись что, он не сможет остановить смертоносный удар, вынуждая меня биться серьезно. Раздались испуганные возгласы наемников, наблюдавших эту сцену. Дежавю. Отразив несколько ударов, понимаю, что пора что-то делать. Резкий выпад, целюсь в незащищенный бок, проскальзывая под занесенным для удара оружием. Оказываюсь сзади противника. Тот ставит блок со спины и поворачивается. Сейчас, когда он не ожидает. Рисковый кувырок под ноги. Шарх не успевает среагировать, а мой правый клинок прижат к его животу. Секунда, он опускает алебарду, довольно скалясь, я отвожу лезвие, вскакиваю и направляюсь к выходу.
        — Мое почтение, тейнара.  — Несется вслед. И улавливаю мысль: «больно знакомый стиль ведения боя, где же я такое выдел?». Вот и все, девочка. Допрыгалась. Если он сопоставит меня и мальчишку Райена — это будет провал.


        Покинув зал, я заметила, что к четверке наемников присоединилось еще двое. Видать, впечатлились. Злость на саму себя за эту дурость, требовала выхода.
        — Что, ребятки, перепугались?  — Как можно более ехидно поинтересовалась я, заводясь не на шутку. Но продолжить сыпать колкостями мне не дали.
        — Тейнара, вот вы где. А я вас искал.  — Передо мной возник Ллойс.  — Пойдемте, выберете себе одежду. Это не займет много времени.
        — Давайте Вы это сделаете сами. Мен нужны сапоги, теплый плащ и может пара кофт. Думаю, Вас это не затруднит.
        — Как скажете, тейнара.  — Согласился он, явно сбитый с толку.


        Я лежала в кровати и никак не могла уснуть. Завтра в путь, что он мне принесет? Удастся ли мне сбежать? Особенно после той глупости, что я сегодня сотворила. Неожиданно дверь распахнулась. В проеме показалась пошатывающаяся фигура отчима. Зелон был явно пьян.
        — Ей, ты.  — Обратился он к Верону.  — Выйди, мне надо поговорить с падчерицей.
        Охранник молча поднялся и скрылся за дверью в ванную. Странно, обычно он выходит в коридор.
        — Зелон, пойдите к черту, я уже сплю. Разговор можно отложить и на завтра.
        Что-то мне все больше и больше не нравится все это. Тихонько потянувшись к мыслям отчима, я уловила: «Как хорошо, что Каврон додумался давать этой бестии зелье, убить оно в таком количестве не убьет, зато прыти поубавит»
        — Так зачем ты пришел?  — зло спросила я.
        — Да вот, скучно стало.  — Зелон, покачиваясь от переизбытка алкоголя, подошел к кровати и сел у изголовья.  — Думал, что ты меня развлечешь.  — Потная ладонь легла на мое плече, чуть поглаживая кожу. Второй рукой он неуклюже попытался сдернуть одеяло.
        — Что ты себе позволяешь, пьяный выродок.  — Взвилась я.  — Нашел себе девку для развлечений.
        — Да ладно, тебе как будто впервой.  — Гадливо усмехнулся он, пытаясь меня притянуть к себе.
        — Убери лапы, мразь.  — Прошипела я, чувствуя, как начали меняться руки, непроизвольно вытягиваясь и обрастая короткой шерстью.
        — Ах ты дрянь! Ты как с отцом разговариваешь!!!  — Сильная оплеуха опрокинула меня на кровать. Во рту почувствовался металлический привкус, похоже, он разбил мне губу. Все обиды, вся горечь и злость выплеснулись наружу. Ни слова не говоря, я скатилась с кровати, оказавшись напротив ночного визитера. Вывернув руку, я заставила его подняться. Резкий удар в живот, в который я вложила всю силу, и Зелон падает на пол, глотая ртом воздух. Секунда и я стою у распахнутой двери.
        — Эй, ребятки.  — Позвала я наемников.  — Тейнар Зелон порядком утомился. Проводите его до покоев.
        Когда отчима вынесли, и я зашла обратно, Верон, как ни в чем не бывало, сидел в своем кресле. Закрывшись в ванной, и сев на пол, я пыталась унять дрожь. Надо успокоиться, ничего же не произошло. И вообще надо идти спать, завтра вставать ни свет ни заря. Стерев рукой непрошеные слезы, я решительно направилась в комнату.


        Мне очередной раз приснился кошмар. Один из тех, что меня преследовали каждую ночь, после побега из Эрдо. Проснувшись в холодном поту, я пыталась успокоить бешено бьющееся сердце. Неожиданно меня накрыла яркая волна эмоций. Сожаление, опека, защита, легкая понимающая усмешка, чуть свысока. Нервно дернувшись, я села на кровати. Моментально перестроившееся зрение высветило комнату в черно-белых тонах. И на этом фоне ярко пылал огненный шар, вьющийся вокруг спящего в кресле Верона. Понимание происходящего обрушилось волной. Он не бросил, он пришел. Но почему скрывался? Зачем он здесь? Если бы хотел, вытащил бы сразу. И Каврон ему не помеха. И опять: столько вопросов — и ни одного ответа.
        Я поджала ноги к груди и обхватила их руками, не сводя взгляда с мужчины. Аура Шиэна мигнула, и я почувствовала импульс, будто кто-то чуть толкнул меня в плечо, заставляя откинуться на подушки, неожиданно накатила сонливость. Ощущение, что кто-то тихонько перебирает пряди волос. Я улыбнулась, купаясь в этой неожиданной нежности, и, уже засыпая, подумала:
        «Ну вот, у них обоих видимо дурная привычка — усыплять меня чуть что. Но Шиэн здесь, значит, все будет хорошо».



        Глава 2.8

        — Просыпайтесь, тейнара! Вам велено быть готовой через полчаса. И не забудьте Ваши вещи.  — Меня тихонько потряс за плечи один из наемников, стороживших дверь.
        Сказать, что я не выспалась, это значит не сказать ничего. Глаза слипались, очередной зевок грозил вывихом челюсти. Кое-как заставив себя подняться, я умылась и присела в кресло, расчесывая волосы. Верона в комнате не было. Через силу запихивая в себя ранний завтрак, я со страхом ждала его появления. Вдруг усталость и натянутые до предела нервы сыграли со мной злую шутку, и ночное происшествие всего лишь плод моей фантазии. Странно, но сегодня отравы в чашке не было, забыли в суматохе или решили, что пока хватит?
        Спустя отведенный мне срок я была полностью готова к выезду. Один из наемников протянул мне ножны с клинками и кинжалы.
        — Тейнар Каврон просил передать, что наручи с дротиками он решил оставить пока при себе.  — Что ж, этого следовало ожидать. Вздохнув, я накинула плащ, принесенный вчера Ллойсом, поверх него одела ножны. Кинжалы заняли свое привычное место в голенищах сапог.
        — Пора, тейнара,  — напомнили мне.
        Закинув на спину вещевой мешок, я твердым шагом направилась к выходу. Эскорт из шестерых наемников пристроился следом. Мужчины явно были начеку, ожидая какой-нибудь каверзы с моей стороны. Злая усмешка промелькнула на губах. Как раз сейчас, когда они готовы и следят за каждым моим движением, попытка побега была бы наиглупейшим, что можно только сделать.
        Накрапывал мелкий дождик. Замковый двор гудел как разворошенный улей, Шарх с Ллойсом давали последние указания, люди споро крепили на вьючных лошадей поклажу, кто-то проверял снаряжение. Среди этого гвалта я не заметила, как ко мне подошел один из слуг, ведя на поводу Дымку.
        — Ну, здравствуй, моя родная.  — Я ласково погладила ее по лоснящемуся боку, та в ответ тихонько фыркнула мне в волосы.
        В этот момент протрубил охотничий рожок, призывая к построению. Кто-то подошел сзади и собрался подсадить в седло, но Дымка ни с того ни с сего взбрыкнула и шарахнулась в сторону, испугано заржав. Я удивленно обернула и увидела Верона. «Странно, Шиэна она и под личиной признавала». Мне показалось, что охранник на долю секунды замешкался. Легкий отголосок эмоций. Замешательства и недоумения? Ага, значит, не приснилось. И он собирался дальше по-тихому наблюдать за моими душевными метаниями, оставаясь в тени. «Сволочь! Вот сейчас ты пытаешься понять откуда я знаю… а вот хрен тебе с редькой, мелко порубленные…»  — зло ощерилась я. Защитить свои мысли не могу, а вот думать о чем-то другом — это пожалуйста. Я устроилась поудобнее в седле и, гордо вздернув подбородок, отвернулась, разглядывая строящийся во дворе отряд.
        «Следи за глазами, Киса. Ты же без иллюзии. До сих пор удивляюсь, как смену цвета заметила только Лира. Хвала Веллору, списала на способность к обращению или другую магическую ерунду, как она выразилась»  — ехидно пошелестело в голове. А я внутренне сжалась от запоздалого страха. Ведь напрочь забыла об этом! Даже мысли не промелькнуло. У-у… как все плохо.
        Мои терзания были прерваны появлением Каврона и Зелона. Спустившись со ступеней лестницы, они вскочили в седла и направили лошадей в начало строя. Точнее вскочил некромант, а вот отчиму помогали два наемника. Хороший был удар, можно собой гордиться. Остановившись и окинув пристальным взглядом отряд, Каврон довольно улыбнулся.
        — Тейнара Мэлириэн. Прошу, займите место рядом с Вашей компаньонкой.  — Он сделал приглашающий жест. Я скривилась, но мне не оставалось ничего, кроме как проследовать в центр строя, где ярким пятном на фоне общей серой массы выделялся малиновый капюшон плаща Лиры с оторочкой из белого меха. Страшно представить, во что он превратится уже к вечеру. Но блондинку это, видимо мало волновало. Она была занята, бросая высокомерно-презрительные взгляды на окружавших ее наемников и морща свой «аристократический носик». Голову надо оторвать тому, кто решил ее взять с собой. А самое главное, слушать ее нытье всю дорогу придется мне. Муженек-то, недолго думая, слинял в начало отряда к некроманту, как только тот появился.
        Неприязненно покосившись друг на друга, мы поздоровались. Вся десятка некроманта распределилась вокруг нас, взяв в кольцо, отрезая мне все пути к отступлению. Тот час же протрубили вновь, и отряд двинулся в путь.
        Проезжая под сводом ворот я еле удержалась, чтобы не обернуться на прощание. Как долго я не была дома, и только попав в замок вновь его покидаю. Что мне принесет этот путь? Вернусь ли обратно? Смогу ли выжить?


        Отставая на полкорпуса рядом со мной ехал молчаливый Верон. После того как мы покинули стены замка и выехали на заброшенную дорогу, ведущую к Северным Горам, я умудрилась немного подремать в седле. За это время ничего не изменилось. Дождь и не думал прекращаться, наемники никуда не делись, продолжая пристально наблюдать за моей скромной персоной, Лира все так играла «благородную тейнару среди недостойных ее внимания отбросов общества». Неестественно прямая спина и высоко поднятая голова. Интересно, сколько она еще так продержится? Могу поручиться, что к вечеру у нее затечет все, что только может, а утром будет ужасно ныть шея. Все-таки поездка на лошади предполагает, что всадник смотрин не вверх на небо, а вниз, хоть иногда интересуясь, что там под копытами лошади.
        Мысли как нарочно возвращались к сегодняшней ночи, я злилась и пыталась переключить свое внимание на что-либо другое. Как птички поют, например. Хотя какие птички. Вся лесная живность давно попряталась по такой погоде.
        «Может договоримся?»  — вкрадчиво поинтересовался знакомый голос.
        «Может… что ты хочешь предложить?»  — как можно более холодно отозвалась я.
        «Ты мне рассказываешь все сама, я отвечаю на твои вопросы. Сразу оговорюсь — не на все. А лишь на те, которые посчитаю нужными. Признаться, мне действительно интересно, как такое произошло»
        Вот ведь… сразу и слова подходящего не подберешь. Опять на своих условиях игру вести вздумал!
        «А зачем мне это? Я могу просто ничего не говорить. Ищи ответы сам»  — раз уж он согласился что-то разъяснить, значит, ни дочего-таки не додумался. А ведь все так просто… Так, птички, дождик, какое небо голубое… прошу прощения, свинцово-серое.
        «Ну как знаешь, выясню сам, вечером»  — последовал безразличный ответ. Я насторожилась и с опаской переспросила:
        «Правда?»
        «Правда»  — фыркнул он.  — «Или сомневаешься в моих способностях?»
        Я надолго замолкла, переваривая полученные сведения. Странно как-то, что Шиэн предложил обмен информацией, если мог подождать до вечера и безвозмездно из меня все вытрясти. Единственное оправдание, что такой способ может привлечь внимание Карона, тогда нам хана, точнее мне. Сразу почует, что его за нос водят. А так есть возможность хоть что-то разузнать. Еще немного поколебавшись, я решилась.
        «Шиэн? Я согласна на твои условия»
        «Я жду»
        Ни слова больше не говоря, да и зачем, я просто прокрутила ночную сценку в памяти. Судя по лицу, ему не очень понравилось увиденное. Ну что ж, я здесь не при делах, все вопросы к его собственной ауре. И не давая Шиэну расслабиться, я задала первый вопрос:
        «Что такое твоя аура?»
        «Тебе прочитать полный курс вводных лекций об энергетических потоках живых существ?»  — ехидно оскалился он. Чтобы сосредоточиться на разговоре я закрыла глаза и имела возможность видеть лицо Шиэна, вместо угрюмой физиономии Верона.
        «Не лукавь. Я знаю, что твоя аура обладает собственным сознанием, отдельным от твоего. Потому и спрашиваю — что это такое»
        Шиэн задумался. Я уж не надеялась получить ответ, когда он заговорил.
        «Считай что уговорила»  — Шиэн притворно вздохнул,  — «Как бы тебе объяснить? Аура, так или иначе,  — это часть меня. Одинаковые взгляды на жизнь, одинаковая реакция на происходящее, одно сознание, с одним лишь различием. Она не связана никакими обязательствами и не принимает правил, продиктованных внешними факторами. Будь то принятая норма поведения, должностные обязанности, да хоть указ короля. Все это наносное, лишнее, навязанное. Это второе, назовем его так, сознание проявляется, когда я без сознания, когда просто сплю, или же моей жизни грозит опасность. В таких случаях оно просто берет на себя управление телом, как тогда в пещере после когтей нежити. Потому и просил тебя не приближаться ко мне. Аура могла среагировать на тебя как на опасность и просто бы тебя убила. Я доходчиво объяснил?»
        Что-то подобное я и предполагала. Но вышло-то совсем не так… стоп, птички, небо, кусты вдоль дороги…
        «Более чем. А откуда у тебя такое приобретение?»  — поинтересовалась я, уводя свои мысли от опасной темы.
        «Что ты знаешь о Старших расах?»  — ответил Шиэн вопросом на вопрос.
        «Почти ничего. Только то, что их пять: светлые и темные эльфы, корнохи, свифлы и шэрхасы»
        «Ясно, как же все запущенно»  — посетовал он, задумчиво потирая подбородок.  — «Тогда слушай. Старшие расы являются прародителями ныне живущих на территории Королевства. Осваивая пустые земли, они пришли на западную часть континента и обнаружили весьма интересную вещь. Раньше на той территории, где сейчас непроходимые болота, жила еще одна раса, молодая, но достаточно развитая. При их способностях выжить бы они не смогли, вымерли бы за пару веков. Старшие решили задержаться в тех местах и, возможно, помочь. Так или иначе, стали появляться смешанные браки, а значит и полукровки. Когда начались изменения климата, и долины стали медленно превращаться в болото, было решено помочь им мигрировать. Так вы и переселились на юг, где сейчас и находятся Королевства Союза. Выжили после перехода через горы не многие, в основном только те, в ком текла кровь Старших. А позже, за несколько столетий, из них сформировались Младшие расы. Эльфы, ясное дело, дали жизнь людям. Отсюда и различия цвета кожи: светлая и черная. Орки и гномы пошли от корнохов, переняв разные способности одной расы. Оборотни — от свифлов. И,
наконец, шерхасы, прародители выродившейся в итоге Младшей расы, тех, кого сейчас стали называть вампирами»
        «Но это же сказки, глупые вымыслы про живых мертвецов!»  — опешила я.
        «Сказки сказками, но доля правды в них есть. Раньше это была раса первоклассных воинов, они называли себя шант»
        Название было смутно знакомым. Что-то я слышала. А Шиэн тем временем продолжал.
        «Такими как есть они стали лишь сравнительно недавно. До сих пор неизвестно что случилось, но шанты превратились в кровожадных монстров. Было принято непростое решение уничтожить всю расу. Позже оказалось, что несколько представителей все же выжило, успев вовремя скрыться. Когда Старшие поняли, что их детища спокойно обходятся и без них, решили уйти. За Северным хребтом они основали свои государства, где и живут поныне. Дольше всех на ваших землях задержались эльфы, из-за не прекращавшихся людских войн»
        «Зачем ты мне все это рассказываешь?»  — удивлению моему не было предела.
        «Затем, что я сын полукровки и человеческой женщины. Смешение крови среди Старших рас жестоко карается. На то есть свои причины, и тебе о них знать не обязательно. Дитя такого союза убивают или, в редких случаях, изгоняют. Как уж моему родителю удалось выжить — я не знаю. Его отец был шерхасом, мать — темной эльфийкой. Твое любопытство удовлетворено?»  — ехидный прищур зеленых глаз определенно намекал на то, что я услышала лишь малую часть того, что он знает о Старших. И ведь не вытянешь больше ничего. Обидно.
        «Не совсем, какие из твоих способностей к какой расе относятся?»
        «А какая тебе разница?»  — хитрая усмешка скользнула по губам.  — «Они есть, и это тебе должно быть достаточно»
        «Тебе жалко, что ли?»  — начала закипать я. Только раздразнил мое любопытство.
        «В общем-то, нет»  — по мне прошелся задумчивый взгляд. Половинка левого глаза стала бирюзовой. Ох, опять что-то задумал, изверг.  — «Могу предложить еще один обмен»  — предвкушающая улыбка не обещала ничего хорошего,  — «ты рассказываешь, что произошло тогда в пещере»
        У меня от неожиданности перехватило дыхание.
        «Ты про что? Я не понимаю»  — на лице искреннее недоумение. Но мне не поверили.
        «Ты отлично все поняла. Это мое условие, обдумай хорошенько. А на сегодня лимит вопросов-ответов исчерпан»
        Как же мне захотелось вцепиться когтями в лицо этого садиста, чтобы стереть, наконец, с него гадкую улыбочку. Рр-р… НИКОГДА я ему не расскажу, что там было.
        «Я на такие условия не согласна»  — категорично возразила я.  — «Другие предложения?»
        «Кхм… а что такого могло произойти, что ты так не желаешь меня просветить? А, Кис-са?»  — мурлыкнул Шиэн.
        «Просто мне приятно осознавать, что хоть чего-то ты не знаешь»  — голос сбился на шипение на последнем слоге.
        «Что ж, воля твоя. Условия сделки я не изменю»  — шутливый полупоклон.  — «Как надумаешь — дай знать»
        Ответить я не успела, рог протрубил сигнал к привалу.


        Свинство! С большой буквы! И что-то мне подсказывает, что Шиэн примерно представляет, что могло произойти, и теперь тихо надо мной издевается, отыгрываясь за мое упрямство утром. Так, спокойно, следить за глазами, а то ближайший ко мне наемник уже как-то странно начал коситься.
        Короткий привал на сырой лесной поляне. Походная похлебка с мясом, ломоть хлеба. И снова в дорогу. Судя по тому, как Лира взбиралась на свою лошадь, ей уже было не до чего. Я не смогла сдержать усмешки, наблюдая за поникшей фигурой в промокшем насквозь плаще с посеревшим слипшимся мехом на капюшоне. Компаньонка… надо ж было додуматься…
        Отряд двигался в довольно быстром темпе. Все порядком подустали. После привала разговоры постепенно замолкли. Я тоже не горела желанием пообщаться, тем более, что выбор был небольшой: Шиэн или Лира. Погрузившись в какое-то подобие транса, я отключилась от реальности, прокручивая в который уже раз полученную информацию. Что-то не давало покоя, ощущение, что какая-то мелочь ускользнула от моего внимания. Важная мелочь. Я покосилась на Верона, с непробиваемым выражением лица ехавшего рядом.
        «Не надумала, Киса?»  — он повернул голову в мою сторону.
        Киса… точно! Я не оборотень, способность изменять тело несколько иная, чем у этой расы. Тогда откуда звериная ипостась? Получается, что основатели моего рода…
        «… свифлы-изгнанники»
        «Что?»  — недоуменно переспросила я, хлопая глазами, бесцеремонно вырванная из раздумий.
        «Основатели твоего рода — свифы-изгнанники. Много же тебе потребовалось времени, чтобы сопоставить факты. Я был лучшего о тебе мнения»  — насмешливо протянул наставничек.



        Глава 2.9

        Вечером дождь усилился, что явно не прибавило настроения путешественникам. Когда была дана команда к остановке на ночлег, кажется все вздохнули с облегчением. Все-таки целый день в седле — это утомительно. Наемники начали ставить лагерь. Что ни говори, а подготовились они хорошо, взяли с собой даже материю для навеса. Первым делом установили шаткий деревянный каркас, из трех длинных палок, которые здесь же неподалеку и срубили. На него накинули плотную ткань и закрепили края колышками. Получилось что-то вроде шатра, по форме напоминающего широкий конус. Внутрь тут же занесли вещи тейнаров. А рядом начали ставить второй такой же, только на порядок меньше.
        — Позвольте помочь, тейнара.  — Когда конструкция была установлена, один из наемников подхватил мои вещи и направился ко второму шатру. Я пожала плечами и последовала за ним.
        Внутри уже обнаружились одеяла. Что ж, можно сказать, что путешествую с комфортом, а то уже мысленно содрогалась, прикидывая, как «приятно» будет спать под открытым небом. Пока я сооружала подобие постели, принесли ужин. Интересно, наемников у шатра поставят, или ограничатся теми, кто будет сторожить лагерь?
        «Поставят, конечно, четверых так наверняка. Тебя здесь зауважали, после цирка, устроенного в тренировочном зале»  — прозвучал ехидный голос.  — «И как только у тебя ума хватило?».
        «Без тебя знаю, что сглупила. Но у меня не было выбора. Шарх вынудил-таки драться в полную силу»  — огрызнулась я в ответ.


        Лагерь постепенно затихал, люди устраивались на ночлег, а я никак не могла заснуть, мучаясь догадками. Что такого может быть в усыпальнице? Золото? Книги? Артефакт, в конце концов? Но зачем тогда там я? Зачем вызывать духов Вeрта и Нолэри? Не верю я, что побеседовать хотят. Или здесь что-то другое? И Шиэн мне соврал: моя кровь нужна для чего-то другого?
        Я развернулась на другой бок, лицом к Верону, расположившемуся у противоположной стенки шатра. Тот старательно делал вид, что спит.
        «Может, все же поделишься информацией?»
        «Возвращаю тебе тот же вопрос»  — тут же поступил ответ. И как это называется? Он специально поставил это условие с рассказом, заранее зная, что я не соглашусь, и таким образом обезопасил себя от расспросов с моей стороны? Очень на него похоже…Свинство! Как же мне надоели эти тайны!!! Чувствую себя мухой, застрявшей в липком варенье из вранья и лжи. Кто-то недоговаривает, кто-то просто молчит. И зацепиться-то не за что.
        «И не надейся»  — буркнула я в ответ, отворачиваясь к стенке.
        Надо выбираться отсюда. Ждать помощи от… этого… не стоит, надумает подсобить — пожалуйста, буду только рада. А на нет и суда нет. Прикинемся пока паинькой-девочкой, за пару-тройку дней изучу отряд, особое внимание надо бы уделить десятке некроманта. Когда они вечером меняют смены, как располагаются у шатра, где спят остальные и прочее, прочее… Уж больно странно себя Шиэн ведет, вроде и пробрался в отряд, постоянно находится рядом, но про дальнейшие планы ни словом не обмолвился. Мутная личность, впрочем, чему я удивляюсь. Не маленькая уже в сказки верить. Как говорится: спасение утопающих — дело рук самих утопающих.


        Посреди ночи меня разбудило легкое ласковое прикосновение к щеке, отозвавшееся в теле приятной истомой. Не поняла? Резко подобравшись на импровизированной кровати, я окинула взглядом маленькое помещение. Но, к удивлению, никого не обнаружила. Звенящая тишина вокруг, нарушаемая только стуком капель по стенкам шатра. Показалось? Смешок, легкий укор. Поняв, ЧТО это, я облегченно выдохнула и, расслабившись, перестроила зрение.
        — Привет,  — не знаю зачем прошептала я, глупо улыбаясь. В ответ меня окутала волна ярких необычных эмоций, опрокидывая в вязкую уютную темноту с терпкой примесью опасности, затаившейся где-то на самом дне, спокойствие и защищенность.
        — А некромант не засечет?  — неожиданно перепугалась я. На грани сознания послышалось скептическое фырканье.
        «Тсс…»  — алый шар заговорщицки мигнул, меня легким импульсом толкнуло к Шиэну.
        — Это еще зачем?  — тихо прошипела я, моментом ощетинившись. Ответа не последовало, только усилилось давление на спине, как от ладони, подталкивающей в нужную сторону.
        — Ладно, уговорил,  — я отбросила одеяло, тихо подкралась к спящему мужчине и присела рядом с ним.  — Ну и что дальше?
        Еще один импульс и мои руки непроизвольно поднялись, замерев рядом с лицом Верона. «Кажется, я начинаю понимать, что от меня требуется»  — довольно промурлыкала я про себя, хищно оскалившись.
        — Спасибо,  — еле слышный шепот. Ответная волна эмоций, и шар ауры исчез, вспыхнув алыми искорками напоследок. Осторожно нагнувшись, я прикоснулась кончиками пальцев к вискам мужчины, стараясь не потревожить его сон. Сосредоточившись, начала медленно погружаться в чужие воспоминания. Вокруг меня стала виться еле заметная серая дымка, постепенно сгущаясь, пока в поле видимости не остались только мои руки и лицо Верона. Окружающий мир померк. Мне бы впору перепугаться, но откуда-то я знала, что делаю все правильно. Еще небольшое усилие, затаив дыхание, как перед прыжком в воду, и перед глазами стали мелькать полупрозрачные неясные картины прошлого. Вот он разговаривает со мной в той комнате, куда меня поместили после поимки, вот он говорит, что опустит меня, я собираюсь и ухожу, а Шиэн направляется в кабинет, дает какие-то указания заместителю. Вот темный ночной лес, он подхватывает раненую меня, втаскивает в седло перед собой, гостиница, Шелла… Что же такого я должна увидеть, раз меня так настойчиво подталкивали просмотреть воспоминания Шиэна?
        Неожиданно в ночную тишину разрезало громкое позвякивание и звук приближающихся шагов: смена стражников. «Вот демон!». Я рванулась было в сторону, но опоздала. Мужчина мгновенно проснулся и успел перехватить меня за запястья. Миг, мускулистые руки сжались на талии, приподняли, и я уже сижу верхом на его животе. Я всхлипнула от неожиданности и попыталась вырваться, уперевшись руками в грудь, но бесполезно, хватка у него железная. Опустив глаза, ошарашено замерла, рассматривая, как впиваются в загорелую кожу мои непроизвольно выпущенные когти. И ведь ни капельки крови. Еще один «подарок» обряда, невозможность причинить вред? Но не настолько же буквально… Ехидная улыбочка расплылась по вечно угрюмому лицу Верона, будто тот примерил чужую маску.
        «Дражайшая тейнара, позвольте полюбопытствовать, что Вы делаете в непосредственной близости от мужчины, полураздетая, ночью… Могу ли я надеяться, что Вы не вынесли холодного одиночества вдали от меня?»
        «Ты метался во сне, и я решила посмотреть, все ли в порядке»  — быстро нашлась я.
        «А если честно?»  — Глаза Шиэна опасно сощурились. Я молчала. Окружающие предметы начали таять в дымке. С трудом переборов себя я дернулась, отворачиваясь в сторону, и крепко зажмурилась. Судя по колебаниям воздуха, его рука потянулась к моему виску. Не проведешь, теперь я знаю, зачем это делается. Еще одна попытка вырваться, безуспешно. Едкий смешок.
        «Не трепыхайся»  — его пальцы пробежалась вдоль моего позвоночника, заставив вздрогнуть всем телом. А я уже успела подзабыть, как реагирую на его прикосновения.  — «Сама знаешь, что бесполезно»  — рука скользнула ниже, я залилась краской стыда.
        «Ну же, открой глаза, не вынуждай переходить к крайним мерам»  — обманчиво мягкий голос обволакивал, заставляя думать о чем угодно, но не о том, как скинуть оцепенение.
        «Не дождешься, я закричу, сразу прибегут охранники»  — с трудом взяв себя в руки, выдохнула я, одновременно пытаясь унять бешено бьющееся сердце. Шиэн довольно хмыкнул.
        «Растешь, Киса. Так даже интереснее…»  — мурлыкнул Шиэн, проводя пальцем по моей ключице.  — «Поиграем? Я даже дам тебе фору, не стану сейчас допытываться правды. Хоть и жаль упускать такой случай узнать все, что мне интересно…Будем считать, что первый раунд остался за тобой»
        Не успела я облегченно выдохнуть, как он внезапно ухватил запястья моих рук, все еще упиравшихся в него, и резко развел их в стороны, лишая тем самым опоры. Я упала ему на грудь, распахнув глаза от неожиданности. Стальные руки обвили мое тело, прижимая теснее, а в следующее мгновение сознание уже тонуло в вихре эмоций, вызванных грубым хищным, без намека на нежность, поцелуем. Предательская дрожь охватила каждую мою клеточку, на задворках сознания истерично билась мысль, что надо это прекратить, во что бы то ни стало, а его руки уже уверенно скользили по телу, обжигая каждым прикосновением.
        «Нет!!! Опусти меня!!!»  — мысленно взвизгнула я, сумев-таки собрать остатки воли в кулак. Шиэн чуть отстранился, с хитрой полуулыбкой глядя на меня.
        «Как скажешь, дорогая. Но признайся, тебе ведь нравится…»  — пальцы скользнули по припухшим губам.
        «Нет, ты ошибся»  — голос предательски сорвался на придыхание.
        «Кого ты обманываешь?»  — палец прочертил дорожку по шее и начал пугающе медленно опускаться вдоль выреза рубашки.  — «Просто сознайся, и я сразу отпущу тебя»
        «Да, волки тебя задери, мне нравится!»  — хитрый прищур из-под полуопущенных век,  — «ладно, очень нравится. Ты доволен? А теперь пусти!»  — меня охватила злость. Как же я его ненавижу! Чудовище! Какое удовольствие ему доставляет выворачивать чужие души наизнанку! Эта вечная игра в «кошки-мышки».
        «В первую очередь надо быть честным перед самим собой, Киса. Самообман до добра еще никого не доводил. Иди спать, завтра встаем с рассветом. А на волков я бы на твоем месте не рассчитывал…»
        На негнущихся ногах я добралась до своих одеял и моментально провалилась в сон, совершенно вымотавшись.


        Следующие шесть дней слились для меня в одну сплошную серую пелену. Ранний подъем, завтрак, узкая лесная дорога, непрекращающийся дождь, вязкая жижа под копытами Дымки, ужин и не спасающие уже от холода одеяла. Еще немного и я сойду с ума со скуки. Я была бы рада даже Лире с ее вечными причитаниями. Но уже на второй день нашего путешествия она сбежала от моего навязанного общества, и теперь своим нытьем доставала мужа и приближенных Каврона. Хоть какая-то радость, не одна я мучаюсь.
        Поначалу я присматривалась к охранникам, наблюдала за их реакцией, периодически устраивая каверзы. Как то: заставить Дымку сбиться с шага, или неожиданно направить ее в бок, выпустить поводья, якобы заснув, притормозив движение. Все без толку. К сожалению, вынуждена признать — ребята действительно профессионалы своего дела. Глаз с меня не спускают, реагируют на малейшие изменения, плавно сужая строй вокруг меня так, что мимо точно не проскочишь. Вечером, когда разбивают лагерь, меня сразу вежливо просят пройти в шатер. А заикнись я про то, что хочу посидеть у костра со всеми, разводя руками заявляют, что, мол, не положено, а сами хитро улыбаются, где-то даже с сочувствием. Вывод напрашивается только один: сбежать от них поможет только чудо.
        С Шиэном я за эти практически не общалась, только по необходимости. Это меня сильно нервировало. Ни за что не поверю, что он, решив «поиграть», так просто откажется от этой затеи. Вызов брошен, и я ждала подвоха, постоянно дергалась. А он и не думал переходить к действиям, лишь незаметно ухмылялся, везде следуя за мной тенью. Что он задумал на сей раз?
        К вечеру на нашем пути будет деревушка, от которой до гор уже рукой подать. Собственно, это последнее поселение на нашем пути. И сегодня наконец-то представится возможность принять ванну. Горячую… м-мр…
        Когда уже начало темнеть, впереди показались огни домов. Я отсчитывала минуты отделяющие меня от уютного домашнего тепла. Сегодняшний день выдался на редкость холодным и промозглым. Или мне так кажется после нескольких дней в походных условиях? Подъехав к воротам, отряд разделился. Общая масса наемников под командованием Шарха осталась у околицы и начала ставить лагерь. Каврон же и «сотоварищи» направились к единственному постоялому двору в деревне, расположенному на центральной улице.
        «Не зевай, Киса»  — окликнул Верон, когда я отвлеклась, разглядывая деревушку. Вопреки моим надеждам десятка некроманта последовала за мной и тейнарами. А ведь какой был бы шанс…
        Небольшое двухэтажное здание, совмещавшее под одной крышей постоялый двор и местный трактир, просело с правой стороны, старая краска облупилась. Кое-где проступила плесень. Над дверью гордо висит новенькая вывеска: «У старого гнома». Ну, сразу понятно, кто является владельцем заведения. Но с фантазией у него явно плохо. Я невесело хмыкнула, а чему радоваться-то?
        Вскоре меня проводили (или отконвоировали?) к комнате. Трактирщик клятвенно обещал поскорее нагреть воды для «благородной тейнары». В предвкушении ванны настроение начало подниматься. Но надо же было лестнице, ведущей на второй этаж, где располагались жилые комнаты, столкнуться с «дорогим» отчимом. Встретившись с ним взглядом, я не смогла удержаться от брезгливой гримасы.
        — Что ж ты, деточка, кривишься? Думаешь, я забыл твою выходку?  — прошипел он мне на ухо. Но продолжить сыпать угрозы не дали. В этот момент за его спиной появился Каврон.
        — Остынь, Зелон.  — Хрипло рассмеялся тот, кладя руку на плечо мужчине. Отчим покраснел от злости, но смолчал.  — Я бы на ее месте тебя бы и не так отделал. А Вас тейнара мы будем ждать за ужином в зале, когда приведете себя в порядок.



        Глава 2.10

        Сидя за столом и со скучающим видом ковыряя вилкой в своей тарелке, я кидала исподлобья взгляды на Каврона. Ну же, дорогой, что ты мне еще гадостного хочешь сообщить? Ведь не просто же так позвал ужинать в общий зал? Скосив глаза влево, я стала наблюдать за тем, как Шарх о чем-то расспрашивает лебезившего перед ним хозяина заведения. Собственно, а чего бы и не послушать, звериный слух позволяет. Небольшое усилие, и через людской гам проявляются слова.
        — Дык, нечисть-то уж как с месяц лютует. Наши дальше Ледяной и не суются, после того как охотников загрязли. Худо здесь стало. Сколько тут живу, такого не припомню.
        — С месяц говоришь… а сколько народу попало?
        — Мно-ого, первыми охотники наши сгинули, они всемером на промысел пошли. Из них один только вернулся, израненный весь, промучился с неделю, да так и помер.  — Старик начал загибать пальцы для наглядности.  — Вслед за ними дочка знахарки нашей, в лес за травами пошла и не вернулася, потом…
        — Достаточно,  — прервал перечисления Шарх,  — значит, со стороны гор, за Ледяную, к самой деревне, не суются?
        — Не-е, не нападали, хвала Веллору.
        Та-ак, значит нежить. А Ледяная — это речка, протекающая недалеко отсюда. Как я понимаю, дальше мы как раз к ней и идем, точнее к тому месту, где на карте обозначен мост. Не об этом ли хотел поговорить со мной Каврон? Я перевела вопросительный взгляд на некроманта. Тот как раз закончил трапезу и вытирал руки салфеткой. Пора бы уж и перейти к делу.
        — Какие-то новости, тейнар Каврон?  — Задумчиво поинтересовалась я, водя пальцем по столу. Он скривился, но на вопрос ответил.
        — Можно сказать и так, Мэлириэн. Нежить в окрестностях разгулялась некстати, боюсь, что дальнейшее передвижение будет сопряжено с некоторой долей опасности.  — Хм, как витиевато закрутил, видать заранее не подготовился, продумывает, что и как преподать, ну-ну…  — Ввиду этого я принял непростое для меня решение.  — Выдержав многообещающую паузу, Каврон продолжил.  — Я сниму завтра с тебя браслеты,  — легкий кивок на мои запястья,  — чтобы у тебя в случае чего была возможность защититься. Но придется себя обезопасить другим способом, думаю, ты знакома с заклинанием «аркана»?
        Еще бы мне не знать… Не успела уж обрадоваться хорошей новости, как у меня снова отобрали надежду на спасение. Да что ты будешь делать? «Арканом» можно привязать к себе определенного человека, как бы обвязав того нитью силы. Заклинание трудоемкое и требует постоянного контроля, зато позволяет контролировать того, кто ей повязан. Отвратительно, хуже этого кольца! Мало мне Шиэна…
        «Знать судьба у тебя такая»  — известили меня елейным голосом,  — «менять хозяев как перчатки, пока не научишься самостоятельности. В некотором роде переходящий приз… или преходящая неприятность? Каврон поди еще не в курсе, каким подарочком обзавестись пытается?»  — под конец фразы голос просто сочился ядом. А я сидела, остолбенев от такого сравнения.
        «Это ты хочешь намекнуть мне на то, что я чья-то собственность? Я не ослышалась?»  — внутри всколыхнулась ярость.
        «Я ни на что не намекаю, Киса, просто констатирую факты, ты не способна самостоятельно принимать решения, и всю жизнь от кого-то зависишь. Так стоит ли возмущаться, если очередной «хозяин» узаконивает свои права? И не отвлекайся, Каврон ждет твоего ответа»
        Я перевела взгляд на некроманта. Да, пауза порядком затянулась.
        «Потом договорим…»  — огрызнулась я, все же признавая его правоту.
        — И что Вы от меня хотите? Все равно поступите так, как считаете нужным,  — равнодушно пожимая плечами.
        — И тебя ни сколько не коробит мое решение?  — мужчина хитро прищурился, стараясь разгадать мои мысли. Но поздно, голубчик. Слова Шиэна, так или иначе, достигли цели: привели меня в чувство. Хоть на этом спасибо.
        — С чего бы? Разве это что-то меняет?  — Задумчивый взгляд скользнул еще раз по моему лицу.
        — Пожалуй, что нет. Утром я зайду, и решим этот вопрос.  — Некромант поднялся из-за стола.  — Приятного вечера, тейнары.
        За столом остались только Лира и Зелон, сверлившие меня далеко не дружелюбными взглядами.
        Верон, стоявший у меня за спиной, как и полагается охраннику, не смог не прокомментировать.
        «Как они тебя любят… Я бы на твоем месте заинтересовался тем, что они думают, в особенности Зелон. У него такая бурная фантазия, признаться, даже мне до него далековато будет…»
        Представив себя в главной роли этих самых «фантазий», я передернулась от отвращения. Ну ничего, завтра с меня снимут браслеты… убежать не смогу, но вот душу на мелких пакостях отведу. А Каврон мешать не станет, сдается мне они его самого уже достали. Против воли на моем лице проявился хищный оскал. Окружающие впечатлились и нервно дернулись в сторону от меня. Отчим даже закашлялся, не успев сделать глоток вина из кружки.
        — Было приятно пообщатьс-ся.  — Прошипела я, улыбаясь во все тридцать два, сделала ручкой и покинула «гостеприимное» общество. Насмешливо фыркнув, Верон последовал за мной.


        Побудка была не из приятных. Тело только расслабилось после ночи в мягкой постели и отказывалось принимать вертикальное положение. Верон разбудил перед самым рассветом и куда-то смылся, оставив меня на попечение одного из наемников. Кое-как нацепив на себя одежду и умывшись, я присела на кровать, борясь с зевотой, как в комнату вошел до неприличия бодренький Каврон.
        — Доброе утро, тейнара. Как спалось?
        — Замечательно, еще бы столько же поспала.  — Ответила я, отметив довольную улыбку на лице мужчины. Так-так… Мысленно потянувшись к Шиэну, я задала давно уже мучивший меня вопрос, на который все никак не находилось времени.
        «Значит, они дальше решили меня опаивать этой гадостью? Почему тогда я ее не заметила?»
        «А как сама думаешь? Тебе просто добавляют вместо того варева укрепляющий настой»
        «А к…»
        «Не отвлекай меня сейчас по мелочам»
        Вот так всегда… И где справедливость в этом мире? Я переключила зрение, чтобы следить за действиями мужчины. Не отвлекаясь на мелочи, некромант развернул заранее подготовленную нить силы. Та чуть светилась на общем фоне, хоть и была непривычного грязно-серого цвета. Один конец был впаян в его ауру. Второй же, повинуюсь его воле, обвился вокруг моей талии и завязался сложным узлом. Он бы еще бантик сделал… А Каврон тем временем уже взял меня за руки и принялся колдовать что-то над браслетами. Спустя минуту раздалось два тихих щелчка, и оковы упали мне на колени.
        — Ну, вот и все.  — Он довольно усмехнулся и чуть потянул за оставшийся у него конец нити. По моему телу прокатилась легкая судорога. Не удержавшись, я закусила губу.  — Замечательно, теперь я спокоен. Собирайтесь, тейнара, мы скоро выезжаем. Завтрак сейчас принесут.
        Спустя буквально пару минут объявился Верон. За ним в комнату скользнула одна из служанок, неся поднос с завтраком. А еще спустя минут двадцать, мы выехали из ворот деревни. За околицей нас ожидала оставшаяся часть отряда.


        Пейзаж вокруг стремительно менялся. На смену густому лесу пришла холмистая местность, усеянная островками деревьев, расположившихся в низинах. Кое-где почву разрезали каменистые расселины с рваными краями. Я тихонько дремала в седле. Спустя часа полтора неспешной езды, мы добрались до Ледяной. Собственно, свое название она вполне оправдывала. Река брала начало высоко в горах. Бурный поток студеной воды пенился на дне неглубокого ущелья шириной в пару десятков метров. Над всем этим безобразием был перекинут хлипенький мостик, состоящий из нескольких канатов и деревянного настила. Я подъехала к краю. Что-то не внушает он мне доверия. Не-е, ребята, я туда не пойду, хоть режьте!
        Тем временем все спешились, Верон, видя мое замешательство, бесцеремонно ухватил за талию и вытащил как куль из седла.
        «Как ни крути, а идти придется. До сих пор не понимаю, как кошка может бояться высоты. По стенам же со снаряжением лазаешь»
        «По стенам — это совсем другое»
        Тот только хмыкнул, бросив на меня насмешливый взгляд.
        «Я так и понял…»
        Шарх отдавал приказы, двое наемников, ведя на поводу лошадей, уже ступили на шаткую конструкцию. Я с замиранием сердца следила за их продвижением. Как ни странно — все обошлось, и их примеру последовала следующая пара.
        — Ваша очередь, тейнара. Не заставляете тейнара Каврона нервничать.  — Подтолкнул меня к мосту Шарх, невесть как очутившийся у меня за спиной. Затравлено оглянувшись на Верона, я судорожно вздохнула.
        «Пойдем»  — бросил он раздраженно, крепко ухватил меня под локоть и потащил в нужном направлении.  — «Хватит трястись, пол отряда уже на той стороне»
        Вдохнув как перед прыжком в воду, я ступила на доски вслед за Вероном. Поначалу все шло довольно хорошо, мост особо не раскачивался, правда я старалась не смотреть вниз, чтобы не запаниковать. Дымка осторожно переставляла копыта по доскам и заметно нервничала. Когда я добралась до середины, мой охранник уже был на той стороне. Отвлекшись всего на секунду, не заметила, как треснула доска под копытом лошади. Дымка нервно дернулась, резкое движение заставило покачнуться мост, с перепугу я вцепилась одной рукой в повод кобылы, другой в подобие перил. Так и замерла, настороженно следы за раскачиванием моста, боясь сделать даже шаг.
        «Не дергайся»  — ко мне возвращался Верон.  — «Что лошадь, что хозяйка… Две бестолочи»
        Ухватив меня за плечо, мужчина сцапал поводья и повернулся уже, чтобы продолжить путь, как Дымка в испуге всхрапнула и попыталась встать на дыбы. Верон резко дернул за повод, не давая кобыле вырваться, на мгновение впился в нее взглядом и… та сразу успокоилась и покорно шагнула следом. И с чего она стала от него шарахаться? Тут в голове у меня щелкнуло. Пораженно приоткрыв рот, я повернулась и выдохнула:
        «Ты…??!»
        Он не ответил, лишь крепче сжал плечо, подталкивая вперед.


        Вечером, сидя в шатре напротив охранника, я старалась взглядом прожечь в нем дырку.
        «Не старайся, не загорюсь»
        «Очень жаль»  — Злость, только было поутихшая, начала с новой силой разгораться внутри.  — «Может, объяснишь, зачем ты сдал меня им? Что тебе нужно, чего ты добиваешься? Уже давно стало ясно, что шкатулка тебя не интересует»
        «Почему же»  — будничным тоном возразил Шиэн.  — «Интересует, но не только она. Мне нужна информация. Все просто, как видишь»
        «Но зачем надо было подставлять меня?!!»  — Взорвалась я, желая только одного: прибить эту скотину немедленно, сию же секунду.
        «Это же очевидно. Их планы упирались именно в тебя, я бы ничего не узнал, не начни некромант действовать, а для этого в свою очередь он должен был поймать тебя. Он и поймал, только тебе при таком раскладе ничего не угрожает, я нахожусь постоянно рядом, если что защитить смогу, уж поверь»
        С одной стороны я его где-то даже понимала, у него свое задание, служение на благо Короны. Но простить Шиэну такое, забыть… вряд ли смогу. Да уж… В сообразительности ему точно не откажешь. Вся эта авантюра была продумана до мельчайших деталей. Начиная с облавы в таверне. Как легко он запудрил мне мозги, заставил взять заказ, отправиться самой в пасть к врагу. Но даже это — мелочи по сравнению с тем, что он сделал потом. Подло. Отвратительно. Ведь объясни он мне ситуацию раньше, хотя бы в деревушке у Эрдо, когда я уже планировала проникнуть в замок. Я, скорее всего, согласилась бы ему помочь, что бы там не говорила. Думаю, Шиэн знал об этом, но решил поступить по-своему. Просто предал, хоть и не бросил на произвол судьбы. Правда, какой мне с этого толк, если бы не случайность, я дальше бы думала, что осталась совершенно одна. Разве это справедливо? Боль, обида, прочно поселившееся в груди недоверие.
        «А как ты пробрался в отряд?»  — ничего не значащий вопрос. Просто чтобы отвлечься от грустных мыслей.
        «У Каврона действительно был охранник Верон»
        «Ключевое слово — был?»
        «Верно»  — Шиэн безразлично пожал плечами.  — «Я вызнал, кто тебя охраняет, пробрался в замок. Когда же был устроен праздничный ужин по случаю твоей поимки, я подловил его. Прочитать его воспоминания и скопировать облик не составило труда. Правда, времени ушло много, чтобы поглотить все колебания на магическом фоне, но это мелочи. А дальше ты знаешь.
        «И что теперь? Как долго ты еще будешь собирать информацию?»  — и станешь ли меня потом вытаскивать из этой заварушки.
        «Еще не знаю, скорее всего, до гор потерпеть придется. Пока толком ничего не выяснил. Да еще с «арканом» проблема, еще не знаю, как это решить. Снять-то может только Каврон. Ложись спать, завтра будет трудный день»
        На смену злости и раздражению пришла апатия. Всегда тяжело расставаться с иллюзиями. Уже засыпая, я поймала себя на том, что что-то из открывшегося сегодня не стыковалось, какая-то ничтожная мелочь. Но какая?


        Среди ночи раздался крик сторожевых:
        — Подъем, нежить!!!
        Я только успела выскочить из-под одеяла, а Верон уже вылетел на улицу. Схватив клинки, последовала за ним, но на выходе кто-то из наемников схватил меня в охапку и поволок к шатру некроманта, грубо впихнув меня внутрь. Сквозь шум боя я услышала приказ Шарха:
        — Оцепить шатер! Что б ни одна тварь не проскочила, головой мне за девку отвечаете.
        Сделав пару шагов, я зажгла магический светлячок и осмотрелась. Никого. Из-под одного из одеял высунулась перекошенная от страха физиономия Лиры.
        — Ч-что там происходит?  — ЕЕ голос дрожал и сорвался-таки в конце фразы.
        — Ничего, нежить напала.  — Будничным тоном известила я. Нервная дамочка всхлипнула и зарылась обратно. Ну-ну… Значит, в бой меня не пустят, опасаются. Что ж, пусть сами тогда с нашими гостями и разбираются, найду себе другое занятие, поинтересней. Где тут вещи Каврона? Уж больно хочется разобраться с тем, из-за чего я влипла в эту историю…



        Глава 2.11

        — Ну где же? Знаю ведь, что рядом. Не мог Каврон ее больше никуда деть.  — Бормотала я себе под нос, методично перерывая вещи тейнаров. Так-с, это сумка Зелона, в ней можно не искать. Отбрасываю в сторону. Шум на улице постепенно стихает, времени в обрез.
        — Вот дрянь,  — зашипела я, выдернув руку из очередной кучи вещей. Кто ж такой умный кинжалы без ножен держит. Слизнув кровь, с ранки на ладони, я продолжила поиски. Вот осталась последняя сумка. Пусто! Что б их там всех нежить подрала! Где? Может при себе держит? Ну не в кармане же? Мой взгляд упал на ворох одеял. Кровати. Ну что за ребячество? Резко поднявшись с колен, я метнулась в их сторону. Поскуливания Лиры начали откровенно раздражать.
        — Заткнись, тейнара. Нежить только привлекаешь.  — Рявкнула я не сдержавшись. Всхлипы быстро поутихли.
        Перетрясти очередное одеяло, отбросить в сторону. И плевать, что потом мне будет от Каврона за несанкционированный обыск, убить все равно не убьет. Я должна разобраться с этой несчастной шкатулкой. Есть! Вот она! С трудом удержавшись от победного восклицания, я села в центре шатра и обследовала шкатулку на предмет охранных заклинаний. Все как и было. Те же сине-серые нити оплетали деревянную коробочку, под ними слабо светился последний барьер из красных, которые я так и не смогла обойти в тот раз. Но времени катастрофически не хватает. Эх, была — не была. Ухватив одну из нитей плетения за кончик, резко дернула на себя, нарушая рисунок, короткий импульс, и они рассыпаются, оставляя за собой искрящийся след. Теперь у меня есть чуть больше двух минут, пока некромант очухается и примчится спасать свой драгоценный артефакт. Нащупав крохотный выступ на деревянной панели, я двинула его в сторону. Раздался тихий щелчок механизма. Открыв крышку, я аккуратно вынула пожелтевший от времени свиток, настолько хрупкий, что, казалось, сейчас рассыплется в пыль. Под ним обнаружились тонкие листы бумаги, исписанные
мелким четким подчерком: скорее всего перевод. Вот им и займемся. А непонятные письмена…
        — Вот ведь…  — Выругалась я. На свитке красовалось кровавый отпечаток моей ладони. Попытавшись исправить недоразумение, промокнула рукавом, но еще больше размазала алое пятно. Неожиданно пергамент заискрился, кровь на глазах начала впитываться в пергамент, я неясные символы потекли, меняя форму, перестраиваясь в знакомые буквы. Через несколько секунд я смотрела на первую строку послания, уместившегося всего в нескольких строчках, и не могла придти в себя от удивления.
        «Приветствуем тебя, наследник рода Со-Оэнли!»
        Все так просто? Свиток заклят на кровь Рода, как я раньше не догадалась… Отойдя от первого шока, я судорожно вцепилась в послание с горящими глазами, и принялась читать.


        «Этот свиток укажет тебе дорогу к тайному знанию Рода, но хорошо задумайся прежде чем его использовать.
        В Северных горах у Восточного Стража отыщешь символ Рода, он укажет путь в заброшенный город корнохов: Картиис. Следуй за оэнли, они выведут тебя. Найдешь там озеро Забвенья, к нему укажет путь заблудшая душа. Лишь окунувшись в его черные воды, узнаешь верный путь.
        И помни ключ: две капли крови. Соединив их — найдешь Ниир-Ла»


        Вот как получается… не духов они вызывать собрались, а присвоить наследие моего Рода. Для этого и нужна кровь. Моя. Как последней из Соэнли. С мамой, видимо, такой фокус не прокатил, боевой маг, как ни как. Думают, со мной получится… И я не я буду, если Шиэн не в курсе всего, что здесь происходит. Кроме того мне непонятно, что именно это самое «Ниир-Ла»? Если меня не подводит память, а она меня определенно не подводит, можно приблизительно перевести как Линия Судьбы. А дальше одни догадки. Ндя… Чем дальше в лес — тем злее дятлы…
        Значит, нам не в горы, а скорее под горы… Что ж они там напереводили? Сейчас посмотрим. Стоило мне выпустить из рук пергамент, как буквы опять стали менять очертания, постепенно перестраиваясь в непонятные закорючки, что были раньше. Правильно, так оно лучше будет. Развернув сложенные вчетверо листы, я пробежалась взглядом по строчкам. Целый трактат на несколько страниц совершенно бессвязного текста. Куча пропусков, отдельно стоящие слова. Судя по тому, что я только что прочла — половина неправильно понята или неверно истолкована, относительно общего контекста. По этим бумажкам мы долго еще в горах блуждать будем.
        Углубившись в размышления, я не обратила внимания на внезапно установившуюся вокруг тишину. Полог шатра откинули, и внутрь вошел Каврон. Обернувшись, наткнулась на ледяной взгляд серых глаз. От мужчины исходили такие волны ярости, что я, непроизвольно попятившись, выхватила из голенища кинжал и ощерилась. До этого молчавшая Лира снова принялась верещать, узрев новое действующее лицо.
        — Везде нос успела сунуть?  — сквозь зубы прошипел некромант, взглядом прожигая во мне дырку. В следующее мгновение петля «аркана» туго затянулась, виски наполнились ноющей болью, перед глазами заплясали звездочки, и я в который уже раз за эту поездку упала в обморок. Уже в опустившейся на меня тьме проскользнула мысль затухающего сознания: да сколько можно, я за всю жизнь столько раз не отключалась, как за последние несколько недель.


        Я пришла в сознание, когда в меня пытались влить какое-то зелье. Памятуя о гадости, коей меня пытались опоить, я дернула головой и больно приложилась макушкой обо что-то твердое. Над ухом послышалось недовольное шипение.
        «Киса, золотце ты мое, не дергайся, иначе оставлю все как есть, потом еще полдня голова как колокол будет»
        Судя по всему «чем-то твердым»  — оказался его подбородок.
        «Прости, я случайно»  — смущенно извинилась, безропотно глотая сомнительную жидкость.
        «Да уж надеюсь, что не нарочно…»  — фыркнул он в ответ.
        Постепенно приходя в себя, я наконец-то сориентировалась в пространстве: лежу в своем шатре, голова покоится на коленях наставничка, который, собственно, и поит меня очередной травяной гадостью. На улице еще темно.
        «Ну как? Удовлетворила свое неуемное любопытство?»  — как бы между прочим поинтересовался Шиэн.
        «Более чем. Что такое Ниир-Ла?»
        Тихий смешок с легкой ноткой превосходства уведомил меня о том, что ответа мне не видать как своих ушей.
        «Не уж. Больше я тебе подсказок давать не намерен»  — вкрадчивый голос и едва наметившийся оскал хищника, загоняющего свою жертву.  — «Но одно очко я тебе начислю, исключительно за то, что сумела воспользоваться ситуацией. Признаться, я думал, что ты станешь метаться по шатру, рваться в бой и строить кровожадные планы мести… Хотя от последнего пункта ты, как вижу, не отказалась.
        Как же, как же, игра в «кошки-мышки» на первом месте. А вот просветить меня в некоторых вопросах — это совсем не обязательно. Горячие пальцы пробежались по ключице. В полутьме глаза сверкнули зеленым огнем.
        «Тебе полегчало?»
        Дождавшись утвердительного кивка, Шиэн продолжил:
        «Тогда давай спать. До рассвета еще пара часов есть»
        Наклонившись, он чмокнул меня в нос, поднялся и удалился к своим одеялам. Прям заботливый папочка…


        Сказать, что проснулась я с паршивым настроением — это не сказать ничего. Глухое раздражение и злость от непонимания полной картины происходящего требовали выхода, и таки его нашли. Досталось всем, хоть и понемногу. У кого с утра плошка с кашей случайно перевернулась, у кого лошадь за филейное место покусали неизвестно откуда взявшиеся в такое время года слепни. Порванные поводья, слетающие с голов капюшоны из-за внезапно подувшего прямо в лицо ветра, «болото» в сапоге и многое другое. Лирин плащик на меху, уже изрядно потрепанный и потерявший товарный вид, ни с того ни с сего стал обрастать намертво прилипающей к ткани осенней листвой. А уж ка-аким злорадным взглядом одарил это чудо в перьях Каврон, сделав вид, что не расслышал ее просьбы «избавить тейнару от злокозненных выходок ведьмы»… Прям бальзам на душу.
        Выискивая хмурым взглядом очередную жертву моего плохого настроения, но не найдя достойного кандидата, я подняла глаза и… замерла от неожиданности. Прямо передо мной причудливой игрой тени и света четко вырисовывался отпечаток кошачьей лапы.
        «В Северных горах у Восточного Стража отыщешь символ Рода»
        Изогнувшись в седле, я начала судорожно рыться в сумках, стремясь подтвердить свою догадку. Вроде карту у меня не отобрали. Да куда ж она подевалась! Чуть не хлопнув себя по лбу от досады, я скинула с плеч походный мешок с самыми необходимыми вещами, который предпочитала носить на спине, а не привязывать к сбруе. Так спокойнее. Сунув руку в его нутро, извлекла наружу непромокаемый мешочек, где и хранилось искомое.
        — Так-так-так, посмотрим.  — Пробурчала я себе под нос, разворачивая карту под настороженными взглядами охранников, ожидавших от меня очередной пакости.
        Северные горы, восточная часть хребта. Вот Ледяная, рядом деревушка, где мы останавливались. Что в этом районе еще есть примечательного? Ущелье «Страж ветров», пик «Снежный»… Стоп-стоп, ущелье… Восточная сторона, «Страж ветров», похоже. Все сходится, никакой ошибки. Только почему мы идем именно в эту сторону. В переводе указано другое место, чуть западнее. Или случайно оказались рядом?
        Поймав на себе насмешливый взгляд Верона, я поспешила упаковать карту обратно.


        Очередной день под дождем, с учетом ночной схватки, вымотал отряд донельзя. После полудня мы достигли гор и стали двигаться вдоль них на запад. Довольно узкая тропка, виляла, огибая каменные выступы. Тейнары, ехавшие во главе колонны, начали выбирать место для ночлега. Я же не спускала глаз с кошачьего следа. Медленно, но верно мы приближались к этому месту.
        Вот впереди послышался сигнал к остановке, наемники подтянулась на широкий расчищенный пятачок и привычно принялись ставить лагерь. Справа высилась почти отвесная стена и несколько здоровых валунов, слева — довольно пологий склон, уходящий в лощину, заросшую орешником. Что-то не нравится не это место, но не тропе же останавливаться. Слезая с Дымки, я еще раз глянула вверх, и обнаружила, что мы находимся ровно под символом Рода. Каврон встал у края площадки озабочено рассматривал поросль облетевших кустов. Значит, тоже почуял. На секунду задумавшись, он снял с лошади сумку и стал вытаскивать порошки из толченых трав. Спустя пару минут стоянка была закрыта охранным кругом. Осмотрев результат, и кинув еще один беспокойный взгляд в лощину, некромант прикрыл глаза и установил поверх имеющейся защиты купол от нежити. Видимо удовлетворившись результатом, развернулся на пятках и исчез за пологом своего шатра.
        На действия Каврона обратила внимание не только я. Шарх тут же отдал приказ усилить ночные вахты, наемники вели себя на редкость тихо. Все как будто замерло в ожидании чего-то дурного. Постепенно лагерь начал затихать. Я лежала, закутавшись в одеяло, но сон не шел. На грани сознания ворочались пугающие тени. Дурное предчувствие сковывало душу страхом. Уже сменился первый караул, а я все вскакивала при малейшем шорохе, доносившемся снаружи. Минула полночь, когда меня сморила дрема, как повторился вчерашний сигнал к атаке.
        — Нечисть!!!
        Как и накануне, я успела только ухватить оружие и заплечный мешок с картой, а меня уже волокли к шатру тейнаров. Тем не менее вскользь заметила, как ночные порождения атакуют охранные щиты. Наемники рассредоточились по периметру, ожидая команды к бою. А некромант, находившийся у самого края, поддерживал заклинания, но его сил хватит на полчаса максимум, слишком большая площадь. Я сейчас ясно вижу, как энергия постепенно покидает его, резерв не так велик. Да-а, плохи наши дела, таким количеством они могут и прорваться. Последним, что я заметила, когда меня затолкали в шатер, это смазанную тень Верона, скользнувшую куда-то в сторону от основной толпы.
        И потекли мучительные минуты ожидания. Отголоски слабеньких заклинаний, брошенных приспешниками некроманта, звуки боя, при коротких выползках отряда из-под защиты купола. А время капает, силы Каврона на пределе. Миг, когда защита пала, я почувствовала сразу. С тихим звоном клинки покинули ножны. В одно мгновение звуки боя растеклись по всему лагерю. Учащенное дыхание стражников у шатра, звон стали, крики боли, холодящие душу нечеловеческие завывания. Переживу ли я эту ночь? Или пойду на корм нечисти? Внезапно ткань шатра разошлась, и в образовавшуюся дыру просочился Шиэн.
        «Шевелись, Киса, здесь сейчас будет о-очень жарко»
        Ни секунды не раздумывая, я последовала за ним.
        «Куда ты меня ведешь?»
        «Потом, все потом…»
        Все вокруг смешалось, наемники; черные, здоровые твари, с пустыми глазницами, громко лязгающие острыми как иглы зубами. Разорванные в клочья тела, пятна свежей крови, отсветы костров. Шиэн тенью скользнул к одному из валунов. Приглядевшись, я увидела черный зев прохода.
        «Давай, туда. Там проще держать оборону»
        Но мы не успели. Сзади послышалось предупреждающее рычание.
        «Твою мать…»
        Две твари кинулись на нас одновременно, третья, начала заходить сбоку, решив пока не вступать в схватку. Прыжок, удар. Спина к спине с наставником. Всполохи костра, пляшущие по камню. Огненные файерболы жалят толстую шкуру, запах паленой шерсти щекочет ноздри. Разворот, пригнуться, уйти от удара когтистой лапой. Обманный маневр, и лезвие клинка легко пропарывает черное мохнатое брюхо. Вой режет слух. Булькающий звук справа подсказывает, что еще одной тварью стало меньше. Постепенно приближаясь к чернеющему ходу, отбиваемся от третьего зверя. Громкий рык, и из-за валуна появляется еще несколько, начиная окружать.
        «Чего ты ждешь, шарахни по ним чем-нибудь!»  — мысленно заорала я, едва успев уйти от острых клыков. Словно в ответ на мой крик над стоянкой поднялся бледно-глубой столб чистой энергии, постепенно наливаясь цветом, на секунду замерев, сила хлынула, расходясь кругами, сметая на своем пути нечисть, ломая кости, сжигая зловонную плоть. По земле прошла дрожь.
        «Идиот!!!»  — взвыл Шиэн, ухватил за руку и кинулся в тоннель, волоча меня за собой. Сзади послышался грохот, на секунду обернувшись, я увидела, как огромные куски горной породы заваливают вход, там где мы только что сражались. А впереди непроглядная чернота. Коридор вильнул вправо, завернув за поворот, мы остановились. Шиэн зажег светлячок.
        — Жива? Не поранили?
        Я только отрицательно помотала головой, без сил опускаясь на каменный пол. И плевать, что вся одежда измазана в черной крови.
        — И что мы теперь будем делать?
        Это безнадежно. Мы заперты под землей, без еды, без воды… Что с нами будет? Даже не хочу думать. Да и уйти отсюда далеко не могу, «аркан» некроманта не пустит. Лучше бы меня нечисть загрызла.
        Я безучастно наблюдала за тем, как мой спутник обследует последствия обвала. Кругом стояла пыль, от которой непереносимо першило горло.
        — Руки бы оторвать этому Каврону. Как у него только ума хватило использовать светлый артефакт-накопитель?!! Чуждая энергия, не преобразованная!
        Шиэн присел на корточки около меня, пристально вглядываясь во что-то. Мне было абсолютно все равно. Пока я предавалась тихой истерике, обхватив руками голову, он примерился и потянул плетение «аркана». Ну вот, сейчас вырублюсь от болевого шока, и мне будет ни до чего. Но прошла минута, вторая, а ничего не происходило. Перейдя на магическое зрение, я с удивлением обнаружила, что заклинание исчезло.
        — Поднимайся, пойдем. Не знаю как тебе, а мне надоело дышать этой пылью.  — Не дожидаясь моей реакции, мужчина поднялся и легким пружинистым шагом направился вглубь хода. Покорно встав, я поплелась следом, ничего не соображая.


        Мысли разбегались как белки, пережитый шок притупил эмоции. Мы шагали уже около получаса, но коридор и не думал заканчиваться, извиваясь змеей и меняя наклон. Шиэн почти сразу скинул личину Верона, и я шла за ним, ориентируясь на огненно красный хвост волос, раскачивающийся в такт шагам мужчины. Хорошо еще, что «аркан» сняли, а то худо бы мне пришлось.
        Так, Шиэн же сказал, что снять может только Каврон. И как это понимать?!! Он мог освободить меня еще раньше. А информацию я добыла, все, что у них есть — это перевод. Резко остановившись, я скинула с плеч мешок с ножнами, вслед за ними на пол полетела кофта и штаны. Шиэн, притормозив, развернулся ко мне и облокотился о стену, сложив руки на груди.
        — По-моему сейчас не слишком подходящее время для этого.  — Мурлыкнул он, насмешливо прищурившись.
        — А по-моему очень даже!
        Болезненная судорога прошлась по телу. Мягкие кошачьи лапы опустились на пол.
        — Ну, если ты настаиваешь…  — Прошептал предатель, соблазнительно улыбнувшись.
        Договорить я ему не дала. Выпустив несколько пульсаров на опережение, я прыгнула вперед, вытягиваясь в струну. Ярость овладела сознанием. Он все это время меня обманывал. Неуловимое движение, и я приземляюсь на пустое место, рывок, резкий взмах лапой — мимо. Стайка огненных шаров срывается в сторону цели. Скотина, ты меня использовал! Из-за тебя я сейчас под землей, не имея возможности выбраться. Все мои беды из-за встречи с тобой! Очередной выпад, он перемещается ближе к стене, уходя от моих атак. Ну все, попался! Я радостно оскалилась и прыгнула. Ты мне за все ответишь! Прижав его лапами к стене, зверь во мне возликовать. Впившиеся в его плечи когти, стекающая из-под них тонкими ручейками пряная кровь. Но вдруг поймала его взгляд и осознала свою ошибку. В глазах Шиэна не было ожидаемого страха, лишь обжигающее пламя. Дернувшись, было назад, поняла, что меня крепко держат. Широкая улыбка расползлась по губам противника.
        — Перекидывайся.  — Прошептал он на ухо, подкрепив слова приказом, по праву наставника. Ослушаться нет сил. «И это в его власти…»  — горько подумала я, пока тело корежило обращение. В следующее мгновение Шиэн впился грубым поцелуем в мою шею, я в отчаянии замолотила руками по его плечам, измазав ладони в крови. Он отстранился, но лишь для того, чтобы подхватить меня с пола, заставив обвить ногами свою талию. Хищный бесшабашный полуоскал зверя, глаза в глаза, затягивающие всполохи на дне. Четыре удара сердца, и я, плюнув на все, прижалась к его губам в поцелуе. Яркий вихрь чувств смел остатки рассудка, лишь пугающая мягкая тьма, опасная, но столь желанная. Руки непроизвольно трансформируются, когти процарапывают тонкие красные линии на его спине. Он резко разворачивается, одновременно перехватывая одной рукой мои запястья, отводя их за голову. И уже я оказываюсь прижатой к шершавой стене, придавленной весом мужского тела. Из груди вырывается звериный рык. Его губы, его руки. Светлячок погас. Беспроглядная мгла, окутывающая ватой. Только он, только я… Ничто не важно, сейчас не важно…



        Глава 2.12

        Мне снилась тьма. Теплая, затягивающая, обволакивающая. Она была повсюду, ни единого пятнышка света. Если раньше я убегала от нее в панике, то сейчас спокойно расслабленно развалилась на полу, вслушивалась в ее мерное дыхание где-то рядом, ощущение спокойствия, защищенности растекалось по каждой клеточке тела. Разве такое возможно?
        Вдруг, ни с того ни с сего, окружающая беспроглядная темнота навалилась на грудную клетку, не давая возможности как следует вздохнуть. Я проснулась, в панике распахнув глаза. Секунда ушла на осознание того, что ничего не изменилось, все та же чернота вокруг. Отчаянный крик сорвался с губ. Давление мгновенно исчезло, а над головой засветился алый светляк. Мои широко распахнутые от пережитого ужаса глаза наткнулись на обеспокоенный взгляд Шиэна, нависшего надомной. Уф-ф, приснилось… Это сон, просто сон. Чуть насмешливая, но по-своему добрая усмешка появилась на губах мужчины.
        — Все кричишь, что взрослая, самостоятельная, а ночных кошмаров и темноты боишься, прям как дитя малое.
        — Я никогда не оказывалась в кромешной темноте.  — Шмыгнула носом, окончательно приходя в себя.  — Кошачьи глаза устроены так, что даже при малейшем источнике света я вижу хотя бы очертания окружающих предметов. А тут, под землей… Да что тебе объяснять, сам знаешь.  — Я поежилась, отгоняя вновь нахлынувшее чувство страха.
        — Попривыкнешь за несколько часов, не переживай.  — Шиэн чмокнул меня в макушку, встрепал волосы рукой, и, поднявшись, начал одеваться.  — Раз уж мы все равно проснулись, надо идти дальше.  — Бросил он через плечо.
        Украдкой наблюдая за вычерченным в алом свете гибким телом хищника, я не спешила выбираться из-под плаща, так как меня накрыл «очередной приступ ложной стыдливости», как выразился бы Шиэн. Нда-а, а посмотреть есть на что… Рассеченная свежими царапинами с запекшейся кровью спина, следы, оставленные моими зубами, разбитый локоть, несколько характерных красных пятен на шее, непонятно как и чем рассеченная бровь, прокушенная, а потому чуть припухшая нижняя губа, пара синяков просто не в счет на общем фоне… Даже не хочу представлять, как сейчас выгляжу сама. Память услужливо стала подкидывать особо яркие моменты ночного безумства. И это делала я?!! НЕ ВЕРЮ!!! Зарывшись с головой в плащ, я очень надеялась, что впредь все же смогу смотреть на Шиэна, не заливаясь мучительно краской стыда, как это произошло сейчас.
        И самый главный вопрос на повестке дня (дня ли?): что мне теперь делать? Не ожидала я от своего тела столь подлого предательства, как и от Шиэна, собственно. Лжец! Волна гнева всколыхнулась где-то на дне души, и… затихла. Если здраво оценивать ситуацию, все не так плохо. Он не причинит мне вреда, в этом я почти уверенна. Почти. Да, он обманул, но и погибнуть мне не даст. А как выбираться самой из подземной ловушки, я даже не представляю. Вкупе с моей боязнью замкнутых пространств… К прискорбию вынуждена признать, что нуждаюсь сейчас в его помощи как никогда прежде. О, Веллор, как все неудачно сложилось, оставляя меня без выбора.
        А Шиэн…Пусть все останется как есть сейчас. Что бы ни произошло, я ни о чем не жалею. Вот выберемся, если выберемся, конечно, все встанет опять на свои места, и я уйду, так как остаться с ним тоже не смогу. А пока…
        Додумать мне не дали.
        — Киса, ты еще долго собираешься предаваться рассуждениям на тему как быть и что делать? Хватит прятаться.
        Плащ был безжалостно сдернут и отброшен в сторону. Насмешливый взгляд прошелся по мне, остановившись на лице.
        — Да-а, хороши ж мы с тобой. После такой ночи впору сразу к лекарям направляться. Но…  — он хищно облизнулся,  — мне понравилось.  — В глазах плясали язычки пламени, радужка левого плавно перетекала в иссиня-черный.  — У тебя хоть одежда другая есть? То, в чем ты была вчера, после встречи с нежитью годится разве что на половые тряпки. Мне конечно и так нравится…
        — Есть. Где-то должен валяться мой походный мешок.  — Пробормотала я, старательно отводя взгляд. Шиэн только насмешливо фыркнул.
        — Скромничать вчера надо было, а теперь уж не к месту как-то.
        «Да уж… не в бровь, а в глаз»  — подумала я, моментом вспыхнув, когда наткнулась взглядом на располосованную когтями рубашку наставничка, валявшуюся на границе освещенного круга. Недалеко от нее и обнаружилась пропажа. Вытянув из мешка запасные штаны и кофту с большим широким воротом, я постаралась поскорее напялить все это на себя, одновременно оценивая нанесенный ущерб. Пара синяков, несколько царапин, след от клыков на плече, про коленки лучше промолчу. И это я еще не видела своей спины и лица.
        Тяжело вздохнув, я опустилась рядом с Шиэном, занятым сооружением бутербродов из неизвестно как оказавшихся в его мешке хлеба и запеченного мяса. Немного помявшись, все-таки решилась озвучить свою просьбу:
        — Ты не мог бы создать зеркало, ну как тогда…
        — Пора бы уж и самой научиться,  — ехидно отозвался он, сделав замысловатый пасс рукой.  — Там ничего сложного, главное понять принцип. Кстати, с лицом у тебя все в порядке.


        Не знаю, сколько мы шли по этому тоннелю, постоянно меняющему направление, но к тому моменту, как впереди обозначилась арка, ведущая в большую пещеру, я уже не чувствовала ног. При виде ее, я не смогла сдержать вздох восхищения. Громадное помещение, украшенное колоннами в три ряда из зеленоватого камня с белыми прожилками, как будто подсвечивающимися изнутри, что давало возможность оценить размеры зала. Высокий сводчатый потолок, узорчатый пол из мраморных блоков, образующий замысловатый геометрический рисунок. Когда-то здесь было просто сказочно красиво, но сейчас лишь остатки былого величия просвечивают сквозь несколькосантиметровый слой пыли, которая покрывала все вокруг. Застоявшийся воздух, ни единого дуновения ветерка, как будто время остановило свой ход. Замерев на входе, я не сразу сообразила, что Шиэн наконец-то решил утроить привал.
        Сев у стены и вытянув гудящие ноги, я блаженно потянулась и приступила к вытрясанию нужной мне информации.
        — Может все же поделишься, куда мы так целенаправленно идем? Тебе известно, где есть еще один выход?  — закинула я удочку на пробу.
        — А сама разве не знаешь?  — ехидно поинтересовался спутник.  — Хоть иногда давай себе труд пользоваться головой по прямому назначению. Ты ведь прочла и свиток и перевод, что были в шкатулке. Какая же тебе еще нужна информация? Ее и так более чем достаточно.
        Я недоуменно на него уставилась, пытаясь понять, о чем идет речь. Мы попали в подземелье через вход, указанный в свитке. Если следовать указаниям и дальше, то доберемся до усыпальницы, где хранится что-то важное. И что дальше? Выбираться-то как? Второй путь…Точно! Как я раньше не подумала… не голова, а решето, честное слово.
        — Рад, что хоть в где-то мы сходимся во мнениях.  — Язвительно протянул этот нахал.
        — А откуда ты знаешь, что было в свитке?  — мгновенно насторожилась я.
        — Как откуда? Киса, ты уже подзабыла, что обменялась со мной кровью?
        Твою мать!!!
        — Сколько экспрессии…  — Хмыкнул он.  — В отличие от некоторых, при нападении нечисти, я успел прихватить то, зачем мы сюда, собственно, тащились.
        — Ты хочешь сказать, что шкатулка у тебя?
        Шиэн довольно кивнул, растянув губы в ехидной улыбке. Может я тогда зря на него понапраслину возвожу? У-у, еще и напала ни с того ни с сего, точнее попыталась… В то время как он, дождавшись удобного момента выкрадывает из-под носа у Каврона шкатулку, и старается меня вытащить из передряги, я вываливаю на его голову кучу необоснованных обвинений и жажду вцепиться в шею клыками… Хотя, по чести, в эту самую «передрягу» я попала исключительно по его вине. Но все равно стыдно. Ладно, будем считать, что мы квиты.
        — Вставай, нам пора идти. Есть вероятность, что кто-то из отряда выжил после обвала, тогда нам следует поторопиться, если не хотим с ними пересечься на выходе.
        Да, уж. Не горю желание с кем из них еще видеться.


        Мы шли через стройный ряд колонн, уходящих вверх. От залежавшейся пыли свербело в носу, но я мужественно пыталась удержаться от чихания. Кто знает, что за звери здесь могут водиться, лишний шум может их привлечь. В противоположной от тоннеля стене зияли дыры четырех темных проходов. По окаймляющим их аркам шла вязь странных символов. Как понимаю — указатели. Только толку с них… Я вопросительно глянула на Шиэна, но тот, не сбавляя шага, уверенно направился к самому левому из них.
        — А ты уверен, что нам именно туда надо?  — Высказала я свои сомнения.
        — А ты присмотрись повнимательней к надписи, а заодно припомни текст свитка-послания. И впредь постарайся не задавать глупых вопросов. Это отвлекает.  — Раздраженный тон наставника не сулил ничего хорошего. Сразу вспомнилось, как мы продвигались по лесу. «Ну и ладно»  — надулась я. Последним в ряде символов на арке был рисунок, напоминающий по очертаниям кошку. Интересно, как скоро мы выберемся на поверхность?
        — Если повезет — то завтра.  — Откликнулся красноволосый.  — И пожалуйста, думай потише.
        Недовольно пробурчав что-то себе под нос, я прекратила активные попытки завязать разговор. Меж тем в стенах коридора начали появляться боковые проходы, изредка попадались тяжелые деревянные двери. Скорее всего жилые помещения, мы ведь в городе, хоть и в подземном. Неуемное любопытство терзало душу. С каким бы удовольствием я порыскала в заброшенном городе Картиис, не будь у нас ограниченно время. Как и обещал Шиэн, боязнь замкнутого пространства прошла. Любопытно, как далеко простираются подземные ходы. Помнится, было какое-то заклинание для таких случаев. Ненадолго задумавшись, я выудила из глубин памяти нужную формулу, и еле удержалась от того, чтобы не присвистнуть от удивления. Перед глазами развернулась довольно четкая полупрозрачкая картинка, на которой были обозначены полости в камне. Смею предположить, что вся восточная часть горного массива испещрена ходами, лазами, пещерами и волколак знает чем еще. Но четко видеть пространство возможно только в пределах двухсот метров от себя. Чем дальше, тем мутнее изображение. Не дай Веллор здесь заблудиться, бродить в поисках выхода можно до конца
жизни. Но масштабы впечатляют… Так, если мне не изменяет память, в приложение к этому заклинанию шло еще одно, на обнаружение движущихся объектов. Сейчас посмотрим, как это работает в действительности. Исследовательский азарт захватил меня. Накинув на уже имеющуюся визуальную сетку ходов новую, я стала ждать результатов. Как известно, должно пройти около пяти минут, для отождествления параметров двух заклинаний. Жаль, что нельзя остановиться хотя бы ненадолго и наложить карты более качественно, на ходу оно как-то не с руки, за это время успела уже пару раз споткнуться и ушибить локоть о стену. Шиэн недовольно косился через плечо, но молчал.
        Наставник резко остановился, из-за чего я впечаталась носом в его спину, секунду к чему-то прислушивался, а затем нырнул в один из боковых проходов. В тот момент, когда я уже собиралась спросить, почему он столь резко сменил направление, созданная сеть карты вспыхнула и совместила заданные параметры.
        В лабиринте коридоров высветились две синие точки, движущиеся в сторону от центрального хода, постепенно удаляясь от скопления маленьких красных огоньков в количестве штук так… N-цати…
        «Что это?»  — я не решилась задать вопрос вслух.
        «Не знаю, и не горю желанием выяснять»
        Следя за нашими передвижениями по карте, я сообразила, что Шиэн обходит место скопления неизвестных существ, собираясь вернуться в центральный ход метров на шестьсот дальше. Как раз там и находится очередное ответвление. Правильно, я бы тоже так сделала, правда, поразмыслив пару минут перед этим. Все же боязнь заблудиться слишком сильна.
        Еще два поворота, мы почти вернулись на нужный путь.
        «Здесь нет нужного нам знака. Должно быть следующий ход. Не отставай»
        Боязливо оглядываясь назад, я поспешила за Шиэном, какое-то предчувствие не давало покоя. Внезапно сзади стал нарастать непонятный шум. Одновременно с ним, меня ухватили за руку и потащили вперед.
        «Да шевели ты ногами!»  — ворвался в голову окрик.  — «Надо успеть до следующего поворота, там есть дверь. Я не могу использовать сильные заклинания, иначе здесь все порушится».
        Одновременно глянув на карту, я увидела, что красные точки с неожиданно большой скоростью приближаются к нам. А до поворота еще далеко, можем не успеть. Наблюдая за движением непонятных существ, чувствуя спиной, как они нас нагоняют, меня начала охватывать бесконтрольная паника.
        Первая волна тварей, похожих на крыс, только крупнее размером раза в два и с весьма внушительными челюстями, застала нас уже почти у поворота. Краем глаза я заметила черный отпечаток кошачьей лапы на стене справа, еще чуть-чуть. В тот же миг Шиэн выпустил в сторону крыс-переростков несколько огненных шаров, а я с перепугу отправила навстречу им волну воздуха. Часть тварей погибла от пламени, следовавших за ними отбросило к стенам. Еще тридцать метров.
        Пока мы закрывали не поддавшуюся в первого раза дверь, в щель смогли просочиться несколько крыс. Взвизгнув, я запустила в них огнем, но две из них успели намертво вцепиться в ногу, а одна даже исхитрилась ухватить меня за филейное место. Ну что за несправедливость? Почему они Шиэна не тронули? Самое обидное, я даже не смогла определить, живые это существа или нежить.
        — Ни то и не другое. Но обработать как следует укусы не помешает. Через метров сто будет небольшое помещение, где можно отдохнуть. Так что потерпи немного.
        Сверившись со своей картой, я кивнула, и правда, небольшая пещерка впереди.


        Как оказалось, там даже имелась функционирующая дверь, потому очередное нападение нам пока не грозило.
        — Ну и долго я еще ждать буду? Мне самому тебя раздеть?
        Бросив на Шиэна весьма недружелюбный взгляд, стала стягивать с себя штаны. Хоть бы отвернулся, зараза. Хотя чего собственно я от него ждала? Что после совместно проведенной ночи он перестанет язвить или откажется от извечных подколок? Ждите, как же…
        Безмолвно вытерпев издевательства над своим… мм… самым дорогим местом, я закуталась в плащ, и поджала замерзшие ноги. Пока Шиэн обрабатывал укусы, я мужественно терпела жжение, вызванное неизвестным мне настоем. Неожиданное ощущение от губ, проложивших дорожку вдоль позвоночника, заставило вздрогнуть.
        — Не дергайся,  — мурлыкнул на ухо Шиэн, нависнув надо мной.  — Ты вроде уже свыклась с произошедшим, или мне показалось?
        Первым желанием было резко ответить, что он заблуждается. Но… кого я обманываю? Я просто развернулась к мужчине и неловко обняла его, прижавшись щекой к горячему крепкому телу.



        Глава 2.13

        Продвигаясь по темному узкому коридору, я рассматривала созданную вчера карту, прикидывая длину пути. Если следовать указаниям из свитка — рано или поздно мы должны выйти к озеру. На карте в относительной близости от нас находились только две пещеры, подходящие по размеру.
        Чем дальше мы продвигались, тем холоднее становилось. Что немало удивляло: теоретически такого быть не должно…
        — Несколькими ярусами ниже находятся магически созданные ледники, так что терпи. Я думал, что их резерв давно истощился, но, как ни странно, еще функционируют.  — Не оборачиваясь, пояснил Шиэн.
        — Ты здесь уже бывал?  — мои брови от удивления полезли на лоб.
        — Было дело.  — Ограничился он кратким ответом, явно не желая развивать тему.
        Кхм… ясно. Это та обширная сеть подземных ходов, пролегающих парой сотен метров ниже, что я заприметила на карте еще вчера. В таком случае стучать зубами от холода мне еще долго придется. Да еще укусы крыс-переростков… чтоб им передохнуть с голодухи. Поморщившись от боли, я потерла укушенное место. Зелье нейтрализовало действие несильного яда, но отеки все равно появились, кроме того эти места просто невыносимо чесались. Что за невезуха, теперь еще и торможу продвижение: темп пришлось сбавить, так как покусанная лодыжка отдавалась ноющей болью при каждом шаге. Как же неприятно чувствовать себя обузой! Сплошное недоразумение, а не тренированный воин, способный справиться почти с любым заданием, коим искренне себя считала до встречи с Шиэном. Тьфу, самой противно! Тем не менее, я продолжала плестись за наставником, упрямо поджав губы и тихо шипя сквозь зубы, при очередной вспышке боли от каждого неловкого движения.
        Поземные переходы слились для меня в сплошную серую массу. От холода я перестала соображать, в какую сторону мы движемся, полностью положившись на Шиэна. Уж этому-то все нипочем. Неожиданно простое решение, пришедшее в голову, заставило остановиться.
        — Подожди минутку, я перекинусь.
        — А я все гадал, когда же тебе в голову придет сея светлая мысль…
        Очередной язвительный выпад я пропустила мимо ушей. Да и возразить-то особо нечего. Минута, потребовавшаяся на то, чтобы снять и убрать одежду, смена облика, и чувство холода заметно отступило. Лапы подмерзали от соприкосновения с холодным камнем, но это было терпимо. Покусанная конечность доставляла гораздо меньше хлопот. О чем я раньше думала?
        «Помоги пристроить мешок на спине»
        — Ладно уж, отдыхай пока.  — Милостиво разрешил спутник, подхватывая мои вещи.
        «Спасибо»  — смущенно пробормотала я. Ну вот, теперь он еще и мою поклажу забрал. Осталось самой ему на шею взгромоздиться… стыдоба…


        Пару раз мы вынуждены были огибать скопления неизвестных тварей, высвечивающихся на карте красными точками. Но все обошлось, те не учуяли нас, оставаясь на насиженных местах. И вот очередной поворот под знаком кошачьей лапы. На сей раз коридор был не в пример шире тех, по которым мы продвигались до этого. Каменные стены были отшлифованы, то там, то тут встречались частично разрушенные фрески. Краски давно выцвели, основа местами осыпалась, но еще можно было разобрать запечатленные на них важные исторические моменты из жизни расы корнохов: коронация, военные баталии, заключение договора с остальными Старшими расами.
        — Шевели лапами, если будет желание рассмотреть все поподробнее, вернешься потом в Картиис без меня.
        Нет уж, если выберемся — я сюда больше ни ногой, хотя любопытство взыграло во мне с такой силой, что даже вытеснило остатки страха. Но шагу пришлось прибавить.
        Коридор закончился высокой изящной аркой, обозначавшей вход в громадный богато украшенный зал, к которому как ручейки стекались другие ходы. Стройные колонны, уходящие ввысь, вырезанные в камне стен растения, фигурки животных. На полу шестиконечная звезда, выложенная мозаикой. И в середине всего этого великолепия располагался меленький фонтанчик, непонятно как еще функционирующий. На небольшом постаменте рядом с ним возвышалась статуя из странного полупрозрачного камня, изображавшая юную девушку в простом платье с повязкой на глазах, простирающую руки, будто моля о чем-то. Впечатление портил только внушительный слой пыли, покрывавший все вокруг. Сколько времени подземный город пустует? Две столетия, три?
        — Хорошо, что источник не иссяк, воды у нас осталось только пол фляги.
        Пока Шиэн пополнял наши запасы, я разглядывала ходы, прикидывая в какую сторону нам двигаться дальше. Привычных уже знаков-подсказок не было. «Найдешь там озеро Забвенья, к нему укажет путь заблудшая душа». Если предположить, что статуя и есть эта самая «заблудшая душа», то (я посмотрела в сторону, куда девушка протягивала руки) нам в тот проход, облицованный плитами из желтого камня с красными прожилками. Бросив вопросительный взгляд на Шиэна, я дождалась подтверждающего кивка и ехидной усмешки. Мол, для тебя еще не все потеряно. Обиженно фыркнув, я повернулась к нему спиной и, гордо задрав хвост, направилась к выбранному коридору. Судя по легким шагам за спиной и тихому смешку, спутник не отставал.
        «И что тебя опять так развеселило?»  — поинтересовалась я, не потрудившись даже обернуться.
        «Твой поистине воинственный вид слегка портит уже не раз обсуждавшаяся нами часть тела»  — завуалировано намекнул он на мой многострадальный хвост.  — «Уж больно забавно выглядит этот комок шерсти»
        «Хватит придираться! Я не понимаю, тебе доставляет ни с чем несравнимое удовольствие доводить меня до ручки?»  — уши нервно дернулись, выдавая мое раздражение.
        «М-м… пожалуй соглашусь, меня это действительно забавляет. Ты когда злишься, шерсть топорщится. Эдакий меховой шарик получается. На лапках»
        «Р-рр…»
        «Я что-то не то сказал?»  — ехидно переспросил Шиэн.
        «Порву!»
        «Извини, не получится. Максимум, что ты можешь сделать, это нанести несущественные царапины. Обряд не позволит. Совсем недавно ты могла в этом убедиться. В противном случае мы бы сейчас оба валялись недалеко от завала, пытаясь залечить нанесенные друг другу увечья»
        «Слушай, ты ведь это специально делаешь. Зачем?»  — взвилась я. И тут же почувствовала, как удушающей волной на меня обрушились отчаяние, страх, тоска. Тихая мелодия, на грани слуха, пронзая сознание, заставляла испытывать эти эмоции, завораживая, не опуская, вытесняя все остальное, оставляя тонуть в серой безысходности и… покое? Я как сквозь пелену услышала тихий вздох Шиэна.
        «Затем. Постарайся усилить свои щиты, здесь тебе ничем не смогу помочь»
        «Ч-что это?»  — с трудом соображая, выдавила я.
        «Мы приближаемся к озеру Забвения, это его влияние. Корнохи к нему без специальных амулетов и не совались, но у нас таких нет. Так что постарайся думать о чем-нибудь другом. Злясь на меня, ты ведь далеко не сразу заметила изменения.
        С трудом собрав мысли в кучу, я навесила самый мощный из известных мне ментальных щитов, но и он не смог отгородить меня от воздействия озера.
        «Ты сразу не мог предупредить?»
        «Нет. Потому, что не знаю, сколько он продержится против зова. Была возможность пройти часть пути без него, и мы ей воспользовались, выиграв время»
        Радужные перспективы. А что будет, когда щиты спадут? Я шла вперед, прислушиваясь к своим ощущениям. С каждым шагом давление все усиливалось. Зачем я куда-то рвусь, что-то ищу? Все это ничего не стоит. Я так устала. Каждый день бороться, ждать удара в спину, искать выход из очередной ловушки. Как это мелочно… Я хочу отдохнуть, забыть о тревогах, хотя бы на время…
        Болезненная оплеуха привела меня в чувство. Сфокусировав взгляд на перекошенном от ярости лице Шиэна, я недоуменно моргнула.
        — Ты что твориш-шь?!! Совсем мозги растеряла!!?
        Осмотревшись вокруг, я сообразила, что сижу голая на полу, привалившись к стене. И судя по всему уже давно. Когда только успела перекинуться обратно? Что же это такое? Я прикрыла глаза, чтобы собраться с мыслями, но тут же схлопотала еще одну затрещину.
        «Смотри на меня»
        «Я в порядке»
        «Как же, в порядке она»  — продолжил бесноваться мой спутник.  — «Вставай, не время рассиживаться. Надо идти дальше, чем быстрее минуем озеро, тем лучше»
        Ухватив за локоть, меня вздернули на ноги и поволокли дальше по коридору. Даже одеться не дал. Постепенно сознание начало опять заволакиваться дымкой, пропало желание двигаться, сесть бы прямо здесь… Меня весьма недружелюбно встряхнули.
        — Говори.
        — Что?  — не поняла я.
        — Что угодно.
        Мысли путались, говорить… о чем?
        — Я жду.
        Резкий окрик подействовал отрезвляюще, и я начала рассказывать о своем детстве. Путано, перескакивая с одного события на другое, просто описывая всплывающие в памяти картинки, голос срывался. Если я замолкала хоть на пару секунд, Шиэн ощутимо встряхивал мое безвольное тело, и я продолжала. Постепенно голова немного прояснилась.
        Неожиданно коридор закончился, и мы оказались в тускло освещенной маленькой пещере: шагов тридцать на сорок. Я представляла ее себе совсем иначе. «Лишь окунувшись в его черные воды, узнаешь верный путь». Озеро скорее напоминало бассейн, наполненный до краев черной жидкостью, поверхность которой поблескивала в свете магических светильников, притягивая к себе взгляд.
        — Продолжай рассказывать,  — не сказал, а скорее приказал Шиэн. Я подчинилась. Сам он тем временем подошел к бортику, выложенному мелкой мозаикой, что-то стараясь разглядеть в черной воде. Затем, что-то решив, стал скидывать с себя одежду. Обеспокоенно наблюдая за ним, сообразила, что тот собирается делать.
        — С ума сошел?!! Ты же не полезешь туда?  — испуганно заверещала я. Тот лишь криво усмехнулся.
        — Скоро вернусь.  — И рыбкой нырнул в воду.
        Я стояла ни жива ни мертва, не сводя взгляда с черной поверхности. Прошла минута, вторая, третья. Тихая паника охватывала сознание, из последних сил боровшееся с зовом.
        Внезапно над поверхностью показалась красноволосая голова. Я чуть не заплакала от облегчения. Шиэн легко подтянулся на руках и выбрался на бортик. Только сейчас я заметила, что противостояние озеру ему далось тоже нелегко. Лицо осунулось, нос заострился, под глазами пролегли тени. Подхватив наши вещи, он накинул на них заклинание, предохраняющее от промокания.
        — Настолько ты можешь задержать дыхание?
        — Минуты полторы.
        — Плохо. Ход, который нам нужен, частично затоплен. Но ничего, разберемся.
        Кхм… а если не разберемся, то я утону, так что ли? Но возражать не осмелилась, сейчас хоть куда, лишь бы подальше от этого ужасного места.
        Закрепив вещи на спине так, чтобы не болтались и не мешали, Шиэн ухватил меня за руку и подвел к самому бортику.
        — Готова?
        Я не успела ответить, как уже оказалась в ледяной воде, еле успев набрать в легкие воздуха. Сила зова накатила оглушающей волной. Остаться, забыть обо всем. И тут все в одно мгновение прекратилось.
        Машинально открыв глаза, обнаружила, что мы плывем по узкому тоннелю в обычной прозрачной воде, путь освещал зеленоватый светлячок водной стихии. Обернувшись через плечо, увидела сплошную черную стену.
        «Не отвлекайся»
        Грудь начало сдавливать от нехватки воздуха, еще немного, и я хлебну воды.
        «Я больше н-не могу»
        Бросив обеспокоенный взгляд, Шиэн, не прекращая движения вперед, подтянул меня к себе, ухватив за плечи.
        «Выдохни»
        Я в панике на него уставилась, не понимая, ЧТО он собирается делать. Это же самоубийство!
        «Делай, как я сказал!»
        Легкие уже рвало от боли, будь что будет. Резкий приказ сделал свое дело, и я послушалась. В следующий момент Шиэн накрыл мои губы своим ртом и медленно выдохнул.
        «Мы почти на месте, этого тебе хватит, чтобы продержаться»
        Впереди мигнул светлячок и стал подниматься вертикально вверх, под ним обозначились очертания лестницы. Еще пара секунд и меня вытянуло на поверхность.
        Отчаянно кашляя, я вцепилась в ступеньку, возвышающуюся над водой, не находя сил даже выбраться на нее. Тело колотило от холода. Горячие руки подхватили меня подмышки, и вытянули на каменный пол очередного хода и завернули в плащ.
        Наскоро одевшись, Шиэн вытянул из моего мешка штаны со свитером и кинул мне. Натянув вещи на мокрое тело, я присела у стены, поджав ноги и обхватив их попытке согреться. В руку ткнулась небольшая фляга.
        — Глотни. Быстрее согреешься.
        То, что это гномий самогон, я сообразила, только когда по горлу прокатился огненный ком. Слезы брызнули из глаз. Но Шиэн, перехвативший флягу, заставил сделать еще несколько глотков. Ну вот, сейчас еще и опьянею для полного счастья.


        С потолка капала вода, неприятно пробираясь тонкими ручейками за ворот кофты. Хорошо Шиэну, он капюшон на голову накинул и в ус не дует. Бр-р, я поежилась от очередной капли, упавшей на нос.
        Не прошло и получаса, как я приметила на карте очередную пещеру. Из нее было только два выхода, и прилегающие коридоры не имели ответвлений. Да и сама она находилась в отдалении от прочей системы поземных переходов.
        — Мы почти на месте.  — Подтвердил мою догадку Шиэн.  — Но следует поторопиться.
        — Ты думаешь, что отряд дошел-таки?  — Оч-чень неприятное известие.
        — Не уверен.
        Впереди показалось непонятное свечение. Еще сотня метров и стало ясно, что это. Магические светильники.
        Большой овальный зал, вдоль стен уступ шириной метра в четыре в центре идеально круглая площадка с небольшим постаментом. А между ними пропасть. От арки тоннеля до него перекинут узкий мостик, второй такой же ведет к темному провалу напротив. Второй проход.
        — Идем, что замерла.  — Окликнул меня спутник.
        Я не заметила, как преодолела узкую каменную полоску и оказалась на центральной площадке. Мой взгляд был прикован к квадратному возвышению, облицованному цельными кусочками бирюзы, которая подсвечивалась изнутри магией.
        — И какие будут мысли? Признаться, я даже близко не догадываюсь, что может означать последняя строка. «И помни ключ: две капли крови. Соединив их — найдешь Ниир-Ла»
        Я перевела недоуменный взгляд на спутника.
        — А зачем нам это?
        — Если отряд все-таки доберется сюда — у них будут все шансы обойтись и без твоей помощи. Каврон перестраховался, после того, как ты потеряла сознание из-за аркана. Сцедил немного крови, под заклятием она может храниться около двух недель.  — Хитрый прищур зеленый глаз и извечная ухмылка на губах.
        — Ладно, уговорил.
        Подойдя вплотную к постаменту, я аккуратно провела по нему рукой, очищая поверхность от песка и пыли. Тонкие бороздки, толщиной с мизинец образовывали круг, рассеченный на семь равных сегментов. На месте их соединения находилась выемка в форме капли. Что-то знакомое, где я могла это видеть? Футляр… в котором хранилась мамина подвеска. На его бархатной подложке точно такой же рисунок. А в середине выемка под…
        Не обращая внимания на недоуменный взгляд Шиэна, я схватила свой мешок и судорожно начала в нем рыться. Я же брала… да… вот он. На свет была извлечена цепочка с кулоном. Семейная реликвия. В глазах мужчины проскользнуло понимание, он протянул мне кинжал. Тонкий надрез на запястье, и на гранатовую подвеску падает несколько капель. Еще движение и камень удобно ложится в выемку. На секунду вспыхивает, одновременно впитывая алую кровь. Рисунок на плите заискрился, ровно прочерченный линии загорелись бирюзой и начали расходиться в стороны. Неясные тени причудливых фигур заплясали на стенах, изгибаясь в немыслимом танце. Вкрадчивый шепот коснулся сознания:
        — Воспользуйся с умом, наследник рода…
        Тайник раскрыт, а внутри лежит тяжелый фолиант в потемневшем от времени кожаном переплете. Трясущимися руками я достаю его из углубления. Ласково провожу ладонью по корешку и открываю. А там… Большего шока я наверное не испытывала за всю вою жизнь — страницы были девственно чисты.
        Подняв ошеломленный взгляд на Шиэна, поняла, что для него такое положение вещей не было открытием.
        — Что это за книга?
        — Ниир-Ла, Киса.  — И нехорошо так улыбнулся.  — С его помощью изменить события как прошлого, так и будущего. Надо только написать.  — Опять эта жесткая усмешка.  — Есть только одна проблема, чернилами должна послужить кровь потомка рода.
        Истерично всхлипнув, я прижала фолиант к груди и начала пятиться, таращась на мужчину полными ужаса глазами. Вот теперь все встало на свои места, открывая ужасающую правду. Я просто расходный материал. Своеобразный аналог «чернильницы»…
        — Ты забыла, что я не могу нанести тебе вред?  — насмешливо фыркнул этот интриган.
        — Т-тогда я не понимаю, зачем тебе все это?
        — Вот мы и подобрались к сути проблемы. Пользоваться Ниир-Ла я не собираюсь, без крайней на то необходимости, и позволить это сделать кому-то другому тоже не могу. Согласись, у меня она будет надежнее спрятана.
        Я нашла в себе силы только мотнуть головой и еще крепче вцепиться руками в кожу переплета. У меня больше нет причин ему верить. Хищная улыбка расплылась по лицу Шиэна.
        — Что ж, я подозревал, что по-хорошему не получится.  — Он сделал шаг ко мне, сейчас опять попытается подчинить. Чтобы хоть как-то противостоять его силе, я изо всех сил зажмурилась. Но ничего не произошло, приоткрыв один глаз посмотрела на веселящегося Шиэна.
        — Передать Ниир-Ла можно только сознательно, так что можешь не бояться.  — Я облегченно выдохнула.  — Но ты не все учла. Помнишь, что ты мне пообещала при обряде Саарта? Выполнение одного желания.  — Восковая бледность залила мое лицо. «Вот так вот, Мэл, за свою неоправданную глупость надо расплачиваться…»  — грустно подумала я.
        — Так вот, я хочу этим желанием воспользоваться. Передай мне Ниир-Ла по обряду добровольного дара. Слова подсказать? Или сама знаешь?  — очередной ехидный смешок. Зло сверкнув в его сторону глазами, я подчинилась. А куда деваться? Дала слово — держи…
        — Я, урожденная Мэлириэн Эрд'Соэнли, выполняю в уплату долга желание Шиэнэлора Сайдеррока Ан» Терро Ризс. Прошу, прими как дар от сердца древний фолиант Ниир-Ла, да будет Веллор тому свидетель.
        — Я принимаю твой дар и подтверждаю, что долг выплачен сполна.
        Шиэн взял в руки книгу, расплывшись в довольной сытой улыбке. Ту на секунду покрыла сеть искорок и исчезла, впитавшись в потрепанный кожаный переплет.
        Безудержная ярость опалила сознание. Я собралась было отвесить предателю оплеуху, но нас прервали.
        — О-о, я смотрю, вы прекрасно справились без нас. Какая удача, что мы так вовремя.
        Из противоположного хода на хлипкий мостик ступил Зелон, подкидывая на ладони, словно примеряясь, артефакт, под завязку наполненный силой. За его спиной громадной глыбой возвышался Шарх. Мельком глянув на карту, я заметила присутствие еще пятерых за их спинами. Веллор, когда же это закончится?!!



        Глава 2.14

        Шиэн, до сих пор державший фолиант в руках, шепнул над ним несколько незнакомых мне слов, и тот с легким хлопком исчез, оставив после себя тонкую струйку серебристого дыма. Пространственная ловушка, видимо заготовленная заранее, захлопнулась, теперь достать предмет обратно сможет лишь ее создатель. «В любом случае, Зелон, ты уже остался с носом»  — злорадно усмехнулась я, настороженно следя за каждым движением новоприбывших, и медленно вытянула из ножен клинки, приготовившись к нападению. Тихий звон металла справа дал понять, что Шиэн тоже не настроен на длительные переговоры. Шарх одобряюще хмыкнул и ощерился, перехватывая поудобнее свою секиру.
        — Не спеши,  — отчим остановил его движением руки,  — твоя задача сейчас охранять меня, не забыл?
        Было видно, Шарху такое положением вещей не очень-то по душе, но он подчинился. Чуть отступив в сторону, Зелон коротко скомандовал бойцам, до этого скрывавшимся за их спинами:
        — Брать живьем,  — брезгливый взмах рукой в нашу сторону.
        Какая глупость. Если бы они напали все вместе, у них бы был шанс. Единственный, кто представляет опасность среди них — это Шарх, остальные просто не в счет. Как был Зелон дураком, так и остался, и главарь наемников, судя по брошенному исподлобья взгляду, это отлично понимает.
        Пятеро наемников из бывшего отряда вышли вперед, ощетинившись мечами, и рассредоточились полукругом, чтобы иметь возможность наносить удары сразу с нескольких сторон. Нападать не спешили, присматриваясь к противнику. И уже негласно распределились: трое — на Шиэна, двое — на меня. У каждого из мужчин на груди поблескивал амулет, защищающий от магических атак. Плохо, но не смертельно. Судя по отголоску силы, которой они заряжены,  — работа Каврона. Я-то пробить не смогу, а вот Шиэн…
        Но додумать мне не дали. Наемники, словно по команде подобравшись, в одно мгновение нанесли слаженный удар. Отпрыгнув назад, из-под меча одного из них, приняла удар второго на левый клинок, отводя его в сторону. Правым же попыталась достать предплечье первого нападавшего, пока тот разворачивался ко мне после неудачного выпада. Эх, ну почему на этом пяточке так мало места, хотя… Уходя из-под ударов, непрерывно сыпавшихся с двух сторон, я медленно отступала к краю пропасти. Противники, почуяв слабинку, усилили атаки, в предвкушении быстрой победы.
        «Что ты делаешь?»  — ворвался в сознание окрик Шиэна.
        «Не меш-шай»  — зло прошипела я в ответ. Буду я еще отчитываться перед ним за свои действия.
        Удар, блок, поворот. До края чуть больше метра. Пора. Секунда, и огненная вспышка ослепила нападавших. Я кинулась под ноги мужчине, стоявшему ближе к пропасти. Подсечка, и он кувырком летит за край. Полный ужаса крик и глухой удар где-то далеко внизу. А мой клинок уже вспарывает живот его напарнику. Но он-таки успевает вскользь задеть мой бок. Короткий всхлип-стон, и тело оседает на каменный пол. Поднимаю глаза на Шиэна. Тот сталкивает в пропасть безжизненные тела своих противников, поворачивается, и мы на секунду встречается взглядами. Его губы расплываются в хищной полуулыбке, сама того не замечая, оскаливаюсь в ответ, трансформируя клыки. Непонятная эйфория и жажда крови охватили меня в предвкушении мести. Я перевела затуманенный взгляд на отчима. Кривая усмешка, больше смахивающая на гримасу, исказила его и без того не отличавшееся красотой лицо. В нем уже нет былой самоуверенности. Кислый, чуть с горчинкой запах страха разлился вокруг. Он выдает с головой, как бы ты не храбрился.
        — А что вы скажете на ЭТО?  — нервно выкрикнул Зелон, вздевая вверх руку с кристаллом-артефактом, собираясь его активировать. Еще один идиот, хочет, чтобы нас всех здесь завалило?!!
        — Ничего,  — тонко улыбнулся Шиэн. Легкий пас, амулет защиты рассыпается пеплом, резкое движение, будто что-то схватив, и отчим, безвольно куклой, висящей в паре сантиметров от пола, оказывается прямо перед наставничком, судорожно хватаясь за горло. Шиэн неспешно вытянул артефакт из скрюченных пальцев, повертел его в руке.
        — И этим ты мне собирался угрожать?  — насмешливо фыркнул мой спутник. Из-под капюшона блеснул зелено-красный глаз. Мужчина резко сжал крупный кристалл в кулаке, тот засветился и пошел мелкими трещинами. Это сколько же силы надо иметь?! Не скрывая усмешки превосходства, он за несколько секунд впитал всю силу артефакта, и разжал ладонь, позволяя серому блестящему песку, в который превратился камень, тонкими струйками утечь сквозь пальцы на пол. Шах и мат… Главарь наемников сделал несколько шагов вперед, приготовившись к атаке. А Зелон в панике пытался вглядеться в наполовину скрытое тенью от капюшона лицо. Шиэн пакостно улыбнулся:
        — Киса, кажется это твое.
        Взмах руки, и отчим с округлившимися от потрясения глазами приземляется в метре от меня. Сейчас я за все отыграюсь: за мать, за отца, за себя, в конце концов.
        — Поднимайс-ся, трус-с.  — Я видела в его глазах отражение своих собственных, в которых читалось жгучее желание убить. Желтые, с расчерченной пополам радужкой левого, где плескалась тьма. Зелон боялся двинуться, застыв бесформенной кучей у моих ног. Маленький огненный шарик слетел с пальцев, чтобы ужалить этого слизняка в мягкое место, заставив вскочить на ноги. Кровожадно усмехнувшись, я встала в стойку и предвкушающе протянула:
        — Защищайся, «папочка»…
        О нет, я не спешила убивать его, хотелось насладиться беспомощностью этого человека, увидеть, как медленно в его глазах появляется осознание безысходности положения. Он был слаб, как боец и как личность. Страх завладел всем существом, и я наслаждалась этим. Растеряв все навыки владения оружием за те годы, что просидел в замке, не утруждая себя тренировками, Зелон не имел никаких шансов против меня. Но нет, я еще поиграю, дам надежду на победу, тем слаще будет месть. Оттеснив отчима к каменному мостику, пинком отправила его на широкий уступ вдоль стен и спрыгнула следом. Не стоит мешать Шиэну и Шарху, еще попаду случайно под секиру, там ничто уже не поможет.
        Загоняя свою жертву, позволяя ей вяло сопротивляться, я прислушивалась к тому, что твориться на центральной площадке. А там, как ни странно, происходил вполне содержательный разговор, в промежутках между атаками.
        — Вот мне до сих пор интересно, чем тебя смогла приманить эта шайка. А, Шарх? Вроде и воин хороший, и голова на плечах есть, в отличие от некоторых. Сам же понимаешь, что Каврон и Зелон тебе не компания. М-м?
        Я услышала, как в бешенстве скрипнули зубы, и Шарх кинулся в очередную атаку, которую Шиэн успешно блокировал. Зелон под шумок попытался достать меня мечем, заметив, что я отвлеклась, за что и поплатился глубоко рассеченным плечом. Так-то.
        — А-а, понимаю, почившая жена…  — свист рассекаемого секирой воздуха, яростный скрежет скрещенного оружия.  — Проблема в том, Шарх, что Ниир-Ла способен влиять на прошлое живых, но не может воскрешать умерших. Тебя обманули.
        И гулкая тишина.
        — Это правда?  — вопрос задан почти шепотом.
        — Могу поклясться.
        — Покажи мне свое лицо.
        Шорох ткани, удивленный возглас, и, спустя несколько мгновений, лязг секиры, упавшей на каменный пол.
        — За девочку не беспокоишься? Что-то она долго.  — Готова поспорить, что на лице Шарха нарисовалась кривая улыбка.
        — Неа.  — Полный уверенности ответ. И уже ко мне, с нотной иронии:
        — Киса, хватит играться, он тебе, в конце концов, не мышка.
        Я ощетинилась, действительно пора. Зелон, поняв, что это конец, весь как-то скривился и неожиданно яростно прошипел сквозь зубы:
        — Ну, давай, на единственного родственника с клинками…
        От моей улыбки во все рысьи клыки он сжался еще больше.
        — Могу и без них.  — Я отбросила клинки в сторону, медленно облизнув языком верхнюю губу, и прошептала:
        — Это за отца.  — Внезапный резкий прыжок, Зелон падает на спину, сбитый моим телом, когти руки-лапы пронзают живот. Тот успел только охнуть.
        — Это за мать.  — Удар по груди, вспарывая кожу, царапая ребра.
        — А это за меня…  — когти разрывают шею.
        Я отомстила, только почему стало так щемяще-пусто внутри? Смотрю в застывшее навсегда лицо, искаженное страхом и злобой, и не испытываю никаких чувств. Ни радости, ни удовлетворения, ни мук совести. Ничего. Я выполнила то, что была должна. Цель достигнута, а впереди — пустота. Чем стану заниматься теперь? Вернусь в Эрдо? А нужна ли моему замку такая наследница? Или окончательно переберусь в столицу, продолжая зарабатывать на жизнь воровством, пока в один прекрасный день не попадусь в руки властям? Но уже не имея столь «щедрого» предложения сотрудничать…
        — Киса, пофилософствуешь на поверхности, когда выберемся. Времени у тебя будет предостаточно. Тащи сюда свой пушистый хвост.
        Р-рр… еще неизвестно, что выкинет этот изверг. Отпустит ли как обещал? Строю планы на будущее… а есть ли оно? Или все давно решено за меня? Помотав головой, отгоняя мрачные мысли, подобрала с пола клинки и направилась к мужчинам.
        — Пойдем.
        Чуть задержавшись у постамента-тайника, я протянула руку и забрала гранатовую подвеску.


        Уже полчаса мы двигались по узкому неуютному коридору с низким потолком. Сквозняк пробирал до костей, хорошо еще, что догадалась накинуть вязаную безрукавку, когда уходили из пещеры. То там, то тут попадались дезактивированные ловушки: шипы, торчащие из стен, распахнутые скрытым механизмом провалы в полу… Бездумно плетясь за спутниками, я краем уха прислушивалась к их разговору.
        — Что планируешь теперь делать, Шарх?
        — Даже не знаю, продолжу заниматься тем, к чему привык. Три человека из моей команды выжило, они с лошадьми отправились в деревню за Ледяной. Наберем с ними новичков, обучим и станем дальше колесить по дорогам. Где караван сопроводить, где мелкую нежить побить. Работа всегда найдется.
        — Если надумаешь — приходи в столицу, для таких бойцов у меня теплое местечко всегда найдется, и ребят твоих тоже устрою. Подумай, сейчас от тебя ответа не требую.
        Шарх только согласно кивнул, обдумывая полученное предложение. И больше чем уверена — он его примет.
        — Непонятно мне только, с чего тейнар Ан» Терро решил, что я подхожу.
        — У меня было время к тебе присмотреться.  — Лукаво блеснул глазами «тейнар».
        — Это когда же?  — Фыркнул Шарх.
        Вместо ответа Шиэн на ходу наложил личину Верона. К чести наемника, тот не застыл соляным столбом от удивления, но призадумался крепко. Спустя некоторое время кивнул каким-то своим мыслям, видимо приняв решение. Мельком глянув на Шарха, я считала его последнюю мысль. Кхм… кто бы сомневался, что он загорится идеей работать на Тайное Ведомство. Еще не знает, в какую ловушку сам себя загнал. Поймав укоризненный взгляд Шиэна, я ехидно усмехнулась. Нешто только нечистые перед законом люди удостаиваются такого «достойного» обращения? А, тейнар Ан» Терро?
        Странно, но за время пути я совершенно отвыкла относиться к нему, как к Главе Тайного Ведомства. Кем он стал мне? Наставником, старшим товарищем? Злейший друг и лучший враг — более точно и не описать этого клубка противоречивых чувств.
        Некоторое время мы шли молча. Было видно, что Шарх хочет задать вопрос, но никак не решается. Любопытство все же победило.
        — Ответьте мне на один вопрос, тейнара. Ваш стиль ведения боя показался мне очень знакомым. А вот где и при каких обстоятельствах мы могли повстречаться — хоть убейте, не знаю. На память, вроде, не жалуюсь, но ни одной похожей на Вас девушки с парными клинками…
        За меня ответил Шиэн:
        — А если вспоминать не девушек, а шкодливых мальчишек?
        Хитрый прищур, дал мне понять, что он думает о моем тогдашнем проколе. Я дивлюсь такой наглости. Предал, обманул, и продолжает вести себя дальше, как ни в чем не бывало. Злость поднялась во мне глухой волной. Но нет, сейчас не время и не место. Да и потом, боюсь, случая не представится. Главное: унести свой хвост и забыть обо всем, как о страшном сне.
        — Вот оно как получается,  — по-доброму усмехнулся наемник и улыбнулся.
        — Напоили мне вдрызг ученицу, а я потом выслушивал все, что она обо мне думает.  — В шутку поворчал Шиэн.  — Кстати, те трое — ее работа.
        Хорошо, что темно, и румянец, выступивший на моих щеках, не бросается в глаза.
        — Что ж, достойно. Более чем…
        Стены хода неожиданно раздвинулись, впуская нас в небольшую пещеру. В чувствительный нос сразу ударил запах смерти. Светлячок Шиэна поднялся к потолку и загорелся ярче, чтобы охватить все пространство. Мохнатые тушки уже знакомых по подземельям зверьков валялись вперемешку с разодранными в клочья телами людей. Ужасная смерть: быть загрызенным крысами. Б-рр…
        — А что стало в Кавроном?  — вспомнила я о некроманте.
        — Где-то здесь лежит. Почти всех тварей огнем пожег, но и до него успели добраться. И правильно, поплатился за погибших по его вине людей.  — Шарх зло сплюнул. Видимо среди жертв обвала были и его наемники.
        А Шиэн уже склонился нал телом некроманта, распростертым на камне чуть в стороне от остальных.
        — Что ж, собаке — собачья смерть.


        Через час впереди показалось яркое пятно света. Не сговариваясь, мы прибавили шагу, хоть путешествия по подземельям порядком вымотало каждого. Только сейчас я поняла, как давило на меня замкнутое пространство подземных коридоров. С непривычки яркий свет слепил глаза, заставляя жмуриться. Глаза слезились. А на улице шел мокрый снег. Завтра все конечно же растает, еще не время для зимы, но сейчас, присев на корточки у края каменного выступа, я наслаждалась серым пасмурным небом и крупными хлопьями, окутывающими белым покрывалом склоны гор.
        — Один дойдешь до деревни?  — Шиэн вопросительно посмотрел на наемника.
        — Должен, куда я денусь.  — Невесело хмыкнул Шарх, видимо вспомнив про нечисть.
        — Лови.  — На широкую ладонь приземлились два тряпичных мешочка и амулет в виде монетки.
        — Травы для охранного круга. Амулет повяжешь на запястье и можешь спать спокойно.
        Присмотревшись повнимательней, я заметила тонкую вязь маячка, вплетенную в защитное заклинание. Не зная «почерка» Шиэна — даже не обратила бы внимание. Он в своем репертуаре.
        — Как доберусь до деревни, подхвачу своих и двинусь дальше. Ваших лошадей оставлю на постоялом дворе, поклажа не пострадала.  — Нерешительно переступив с ноги на ногу, Шарх поднял взгляд.
        — Еще раз спасибо. Над предложением я подумаю. И… может свидимся. Удачи.
        — И тебе легкого пути, Шарх.
        Развернувшись, наемник уверенно направился вниз по еле заметной тропе. Нет, я с этим извергом один на один больше не останусь! Кинувшись было вслед за удаляющейся фигурой, почувствовала, как на моем плече сжались пальцы.
        — Не так быстро, Киса. Я тебя не отпускал.  — Тихий мурлыкающий шепот.
        — Если мне не изменяет память, то задание я выполнила, и даже ПЕРЕвыполнила.
        — Ты моя ученица.  — Уголки губ хитро приподнялись вверх.
        — Да, но по правилам обряда, на первом круге обучения я могу отказаться в любой момент.  — Я развернулась на пятках и с вызовом посмотрела ему в глаза. Что ты скажешь теперь? Отпустишь? Или сознаешься в очередном обмане?
        — Ты не учла только одного.  — Шиэн к моему уху.  — Я не имею ПРАВА отпустить тебя, пока ты не окажешься в безопасном месте, иначе в твоей возможной смерти виноват буду я. Что, как понимаешь, недопустимо. И на твоем месте я бы не брыкался: при том образе жизни, что ты ведешь, Киса, ты в этой самой «безопасности» не бываешь даже теоретически.  — Губы легко коснулись мочки, заставив судорожно вздохнуть.  — Задумайся…
        Приплыли… При желании он может меня вообще не отпустить… но не сказал этого…
        — Ты идешь?  — раздраженно бросил через плечо Шиэн, успевший отойти от входа в подземелье метров на десять.
        Я зло сверкнула глазами, поправила мешок на плече, и… пошла следом.



        Глава 2.15

        Какое-то время мы двигались вдоль отвесной скалы по следам Шарха, но потом мой спутник вместо того, чтобы продолжить спуск по известной дороге, свернул в прямо противоположную сторону. Заросшая тропа была не в пример круче и извилистей. Сапоги успели вымокнуть насквозь, издавая чавкающие звуки при каждом шаге. Зачем искать другой путь, если есть уже проверенный? Но спросить не решилась, какая мне, в конце концов, разница.
        Рана, про которую я успешно позабыла, начала причинять неудобства, хоть и была пустячной. Кофта пропиталась на боку кровью и прилипла к телу, да и легкое головокружение не способствовало бодрости духа. Для полного счастья начало мутить из-за небольшой кровопотери. Куда он меня тащит? В той стороне даже переправы через реку нет. Отпускать не хочет, мол, убьюсь где-нибудь. А как самому завести неизвестно куда — так это можно! Тем временем спуск стал более пологим, впереди расстилалась равнина. Подвернув на очередной кочке ногу, и с трудом удержав равновесие, я зало выругалась. Если он не сбавит темп — упаду прямо здесь. Шиэн обернулся и смерил меня задумчивым взглядом.
        — Перекидывайся.
        — Это еще зачем? Лучше мне от этого не станет,  — сразу ощетинилась я.
        — Прости, Риэна, я устал с тобой спорить.  — Он тяжело вздохнул.  — Это приказ.  — А в следующее мгновение шею, там где красовался знак проведения обряда Саарта обожгло огнем.
        Охнув, от неожиданности, я принялась нервно срывать с себя одежду, прожигая в нахале взглядом дырку. Да что он себе позволяет?!! Упаковав вещи в мешок, перетекла в облик рыси.
        «Ну и?»  — с вызовом поинтересовалась я, только сейчас заметив неестественный жар в теле.
        Шиэн не ответил. Закинул мой мешок за спину, в одно мгновение оказавшись рядом, подхватил меня поперек туловища и закинул себе на плечи. От шока, я вцепилась в него всеми лапами.
        — Когти убери. Не то чтобы они меня сильно беспокоят, но приятного мало.
        Спохватившись, я втянула их обратно, чуть не потеряв при этом равновесия, и замерла, боясь шелохнуться.
        — Кошка называется…  — фыркнул Шиэн, уверенным шагом продолжив путь к одному ему известной цели.


        Путешествуя дальше с комфортом, я не заметила, как провалилась в состояние дремы. Полусон — полуявь… Очнулась лишь тогда, когда впереди показалось ущелье, со стороны которого раздавался глухой рокот бурлящей воды. Ледяная. И как мы переберемся на ту сторону?
        — Сейчас увидишь.
        И действительно. В том месте, куда вышел Шиэн, края ущелья почти соприкасались: разрыв шириной метра четыре от силы, поперек которого лежал ствол поваленного дерева.
        «Может мне как-нибудь самой?»  — неуверенно пробормотала я. Одно дело пересекать пропасть, рассчитывая только на свои лапы и обостренное чувство равновесия рыси, а другое — распластавшись на плечах у кого-то.
        — Нет уж, Киса. Сиди, как сидишь, а то это на полчаса затянется.  — И, не останавливаясь, направился к «переправе». Чтобы не видеть этого ужаса, я изо всех сил зажмурилась.
        Тихий смешок:
        — Уже все. Можешь прекращать бояться.
        Опасливо разлепив сначала один глаз и обнаружив, что мы успешно обретаемся на другой стороне ущелья, распахнула и второй. Можно облегченно выдохнуть. Но вместо того, чтобы направиться левее, где по моим подсчетам находится деревня, Шиэн взял резко вправо, практически вдоль Ледяной. Каково же было мое удивление, когда спустя пять минут мы вышли к каменистой террасе, где прятался потемневший от времени и частых дождей сруб. Более всего меня заинтересовала сама конструкция. Одну стену заменял почти отвесный срез горной породы, а сам дом «висел» в нескольких метрах над землей, имея опорой несколько мощных балок, уходивших наискосок в камень, в котором так же были выдолблены ступени. Рядом с ними проходила ложбинка, по которой вниз тек ручей. Интер-ресно. Такое я встречаю впервые.


        Внутри все порядком обветшало. Было видно, что последний раз здесь кто-то ночевал пару лет назад, если не больше. Две просторные комнаты и чердак, заваленный всякой рухлядью. Посередине сруба стояла огромная печь большая часть которой находилась за перегородкой, во второй комнате, образуя уступ метра в полтора шириной. Спать предполагалось именно на нем, так как ничего похожего на кровать я не обнаружила. Зато из сваленных в кучу ветхих одеял смогла-таки выбрать парочку поприличней. Пока, после тщательного осмотра и обработки раны, пошатываясь, я обследовала дом, Шиэн успел найти в чулане дрова и принялся растапливать печь, судя по всему имея представление, как это делается. Мне оставалось только удивляться: лично я с таким средствам обогрева сталкиваюсь впервые.
        Прихваченный Шиэном провиант из мешка Зелона пришелся как нельзя кстати. От голода уже сводило скулы. Да и в шкафчике у печи обнаружилась вполне годная к употреблению крупа.


        — Пойдем спать, надо нормально отдохнуть, раз представилась такая возможность.
        — Иди, я еще немного посижу.
        Пройдясь по мне внимательным цепким взглядом, Шиэн молча развернулся и скрылся за дверью спальни. Как же гадко на душе… первый раз появилось желание сознательно напиться. И ни о чем не думать. Подойдя к шкафчику, я заглянула внутрь, кажется, здесь я видела полутора литровую бутыль с мутной жидкостью, до боли напоминающей самогон. А вот и она…
        В тепле меня быстро разморило. Завернувшись в одеяло, я примостилась в углу на деревянной лавке в обнимку с бутылью, поджала под себя окоченевшие ноги и уставилась в одну точку, вяло обдумывая сложившуюся ситуацию.
        «Тайное знание Рода» я успешно прошляпила, и еще неизвестно, как им воспользуется Корона. Имея на руках Ниир-Ла и человека, в котором есть кровь Со-Оэнли, Веллор знает, ЧТО можно сотворить… Свобода как была призрачной целью, так ей и осталась. Предательство человека, которому вопреки всему начала доверять. И о чем только думала? Дур-ра… Я сделала еще один глоток жгучей жидкости, стараясь унять льющиеся из глаз злые слезы. Кем я становлюсь рядом с ним? Медленно, но верно этот ужасный человек меняет меня под себя, под свое восприятие мира. Подумать страшно, из кровной мести сделала развлечение, игру! И мне ведь понравилось! Понравилось видеть в глазах человека, пусть и недостойного жить, панику, страх. Наблюдать, как он из последних сил цепляется за жизнь, так же как это делали его жертвы. Откуда эта жестокость и хладнокровие? Я не узнаю себя… Размазывая по щекам слезы, чувствовала, как подступает истерика.
        Неожиданно вокруг меня сомкнулись крепкие горячие руки. Шиен поднял с лавки мое несопротивляющееся тело и усадил себе на колени. Я уткнулась лбом в его плечо, в попытке спрятать зареванное лицо, и замерла с неестественно прямой спиной. Бутыль самогона забрали из судорожно сведенных пальцев и водрузили на стол.
        — Ну хватит, Киса. Перестань.  — Его пальцы ласково перебирали мои волосы.  — Неужели ты считаешь, что этот подонок заслуживал другой смерти? Поверь мне, если бы ты видела его мысли и знала, что он успел сотворить,  — посчитала бы такую расправу слишком простой.
        Я крепко зажмурилась, глотая всхлип.
        — В том, что ты меняешься — нет ничего ужасного. Чтобы здраво оценивать ситуацию, нужно распрощаться со своими радужными представлениями о мире. Я же просто показал тебе, каким несправедливым он может быть.
        — Что король собирается делать с Ниир-Ла.  — Я нашла в себе силы задать волнующий вопрос.
        — Ничего.
        Шиэн тихо рассмеялся, почувствовав мое удивление.
        — Как он может что-то сделать с тем, чего у него нет?
        — Но…
        — Он посылал меня за шкатулкой — ее он и получит.  — Теплая ладонь успокаивающе гладила по спине.
        — А к…
        — Знаешь, Киса, я видел последствия того, к чему привело использование Ниир-Ла один раз. Помнишь, я тебе рассказывал про вырождение Младшей расы шант? Это результат одной маленькой поправки событий прошлого. Мне страшно представить, что может случиться, попади книга не в те руки. А король уже начал примериваться, как получить артефакт. Ты сохранить его не сможешь. Слишком большая шумиха поднялось вокруг этой истории, многие начнут искать. Самому мне книга ни к чему, но и другим не достанется.
        Легкое прикосновение губ к макушке.
        — Ну, успокоилась?
        Я только кивнула, обдумывая услышанное. Подцепив указательным пальцев мой подбородок, Шиэн заставил посмотреть ему в глаза.
        — Ну а я…  — Теплые ласковые глаза, странная понимающая улыбка. Так и не договорив, он закрыл мои губы нежным поцелуем. Полыхнул алый шар ауры. Я чуть не задохнулась, неожиданно оказавшись в водовороте чужих чувств, чужой души. Он просто открылся для меня. И мозаика событий сложилась окончательно, получив недостающие кусочки. А с меня как шелуха слетают неумело возведенные ментальные щиты. Такое ощущение, что еще немного, и я растворюсь в чужом сознании. Но… это безумно приятно…


        Тепло, уютно. Нет никакого желания окончательно просыпаться. Отголосок эмоций Шиэна еще ощущается в сознании. Даже не могу сказать, понравилось ли мне то, что я увидела в его душе? Теплое искристое чувство. На любовь это чувство мало походит. Да какое там… даже близко не лежало. Что мы чувствуем к случайно подобранному на улице испуганному котенку? Милому, забавному, впоследствии даже обожаемому, НО котенку? То-то же… Можно забавляться, играя с ним; снисходительно наблюдать за мелкими каверзами, по-доброму усмехаясь, когда те выходят ему боком; вытаскивать пакостника за шкирку из опасных ситуаций, не забыв потом строго отчитать за глупость; радоваться его маленьким успехам. Но какие бы нежные чувства мы не испытывали, котенок остается котенком, его мнение не учитывается, ему всегда можно навязать свою волю, поступить так, как со своей точки зрения посчитаем лучше. И, случись такое, можем скрепя сердце поступиться любимцем.
        Такое отношение можно было бы расценить даже как оскорбление, но… Заглянув внутрь души Шиэна, я с удивлением поняла, что у него совершенно отличный от Младших рас тип мышления. Он просто не может воспринимать меня как равную. Вот как несмышленое дите, за которым глаз да глаз — это да. И я не виню его в этом. Все равно мне не быть рядом с ним. Сегодня заставлю выполнить обещание снять кольцо, и уйду. Куда? Решу по дороге.
        Приподнявшись на локте, я обвела взглядом комнату. Что-то было не так, неправильно. Резко спустившись с печки, подгоняемая догадкой, я пересекла спальню и распахнула дверь в основную комнату. Он ушел. На столе сиротливо лежал лист бумаги. Медленно подойдя, я осторожно взяла его в руки.


        «Прости, что не попрощался, ты так забавно сопела во сне, свернувшись клубочком, что не решился беспокоить. Дорогу до деревни, думаю, найдешь самостоятельно.
        Понимаю, что тебе сейчас требуется отдых, и даю передышку в обучении»
        С возрастающим недоумением прочла эту фразу еще раз. Я же отказалась от ученичества?!!
        «Признаю первый круг обучения пройденным и свидетельствую переход на второй»
        Взвизгнув, я отбросила письмо, в последний момент заметив на нем вязь заклинания. Но поздно. Шею сзади опалило огнем, подтверждая переход на следующий уровень.
        — Скотина!  — взвыла я. На грани сознания послышался тихий смешок.  — Убью!!!
        Со всей силы ударив кулаком в стену, разбила костяшки и бессильно опустилась на лавку. Немного придя в себя после вспышки гнева, осторожно двумя пальцами подняла послание. Кто знает, что там еще за сюрпризы…
        «Не подпали только дом, пожалуйста. Он мне возможно еще понадобится»
        Р-рр…
        «У меня на столе в кабинете Ведомства лежит заверенный Королевской Канцелярией документ, восстанавливающий твое право на наследство»


        Вызов? Очередная ловушка?


        «На этом, собственно, позволь откланяться.


        Твой наставник.


        P.S. Колечко оставь пока себе»


        Тихо шипя от злости, я позавтракала, собрала вещи и покинула гостеприимный дом. Ох, как мне хочется сейчас кого-нибудь убить. Просто зверски растерзать. Определив нужное направление, я быстрым шагом направилась к деревне. Кольцо оставил, на второй круг обучения, где от моего решения уже ничего не зависит, перевел, сволочь! Глубоко внутри ощущалось какое-то странное чувство удовлетворения. Резко остановившись, я прислушалась к себе. От внезапной догадки на лице расплылась предвкушающая улыбка. А ведь то не мои чувства. Еле заметный алый отблеск мелькнул перед глазами. Заговорщицкая усмешка, и все исчезло.
        — Спасибо.  — Шепнула я в пространство. Поправив ремень мешка, бодро зашагала на восток вдоль Ледяной. Теперь и у меня на руках есть козырь.
        — Ну что ж, тейнар Ан» Терро, сыграем в Вашу любимую игру: кошки-мышки.  — Жестокая усмешка искривила губы девушки. Радужка левого глаза сверкнула бирюзовым.  — Только на сей раз, чур кошкой буду я…


        КОНЕЦ


        [Возможно, спустя полгода после описанных событий…]


        Весенний лес. По тропинке, ведущей вдоль основного тракта, на вороном скакуне неспешно едет статный красноволосый мужчина, ведя на поводу дымчатую кобылку. С отставанием в несколько метров за ними бежит девушка, сквозь зубы сыпля проклятия на голову всадника.
        — Киса, шевели ногами. Иначе мы приедем в Вегорин как раз к отбытию послов.
        — А я не просила тащить меня с собой! Могла бы и в столице это время посидеть.  — Возмутилась запыхавшаяся «жертва».
        — Ага, и обленилась бы в конец. Нет уж.
        — Я пробежала километров пять точно. Может уже хватит?  — Заныла она, сменив тактику.
        — Ну еще парочку — и будет в самый раз.  — Задумчиво протянул мужчина, пройдясь оценивающим взглядом по хрупкой невысокой фигурке.
        — Р-рр…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к